Энвэ Мартин: другие произведения.

Колыбель. 3. Все странности мира

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 4.85*10  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    3-я книга саги о Мире Колыбели. История открытия планеты Торга
    начата 14.09.2014, окончена 15.03.2015. Правка на 23.04.2018.
    КНИГА ЗАКОНЧЕНА (Выложен черновик)

  Прошла четверть тысячелетия со времени Первой Звёздной экспедиции. Человечество вступило в эпоху процветания и стабильности, заселив с десяток планет за пределами Мира Колыбели. Прошла четверть тысячелетия со времени Первой Звёздной экспедиции, но легенда о завещании величайшего путешественника, открывшего дорогу к звёздам, всё это время продолжает будоражить души путешественников и авантюристов. Почему человек, открывший дорогу к звёздам, на четверть тысячелетия спрятал от потомков своё открытие? Что за секрет потребовал такой странной меры - двести пятьдесят лет забвения? И почему великий путешественник был столь уверен, что никто не откроет планету Торга раньше? Не станет ли Торга новым "ящиком Пандоры"? Ведь наследие предка может оказаться совсем не тем, что ожидает найти потомок великого путешественника, и изменения в уютном мире Колыбели станут неизбежны.
  
  
  
  Есть два чуда на свете, мой друг:
  звёздное небо над головой
  и нравственный закон внутри нас!
  
  Иммануил Кант
  
  
  
  
  
  ПРЕЛЮДИЯ
  
  
  МИР КОЛЫБЕЛИ, СЕНТЯБРЬ 251
  ЗАКОНЫ СОЦИАЛЬНОЙ ДИНАМИКИ
  
  
  
  1
  
  Последняя странность Мира?
  
  
  - Здравствуйте, мои будущие коллеги, студенты Астраунского университета и слушатели Академии Космофлота...
  
  Большая аудитория вмещает более полутора тысяч человек, и когда они начинают дружно о чём-то перешёптывается, в зале поднимается шелест, ...нет, скорее, гул. Как от приближающегося шторма в лесу.
  
  - Что?..
  
  К гулу добавились выкрики с мест, но что именно хотели слушатели, со стороны могло остаться не понятным, если бы не лекторский опыт занявшего кафедру человека.
  
  - Ах, да, конечно...
  
  Выкрики стали затихать, однако "ветер" всё ещё шелестел "в кронах деревьев". С ним всякому лектору бороться неимоверно трудно, и к аудитории тут апеллировать бесполезно. Стихнув на мгновение, он вскоре возобновиться вновь.
  
  - Представлюсь: академик, профессор социальной динамики Астраунского университета Ольгерд Юрген Грауф. Моя задача - дать вам начальные знания по социальной динамике, и за ближайшие два триместра надеюсь выполнить эту без сомнения труднейшую задачу. И поэтому рад всех вас приветствовать в столице Конфедерации на самой первой вводной лекции! Полагаю, и дальше с посещаемостью всё будет в порядке, ...да!
  
  Шум перешёл в смех, а затем быстро затих, чего лектор и добивался.
  
  - Итак, - лектор развернул перед собой прозрачный экран, содержимое которого мог видеть только он. Помимо собственно текста лекции иус аудитории выводил на стереоэкран - фельд - подробную картинку всех мест в зале, а этикеточки поясняли, где кто из слушателей сидит. Естественно, для аудитории подобная осведомлённость лектора оставалась тайной.
  
  "Почти тысячу лет с момента первого полёта в космос человечество оставалось запертым в своей колыбели, постепенно заселяя каждый подходящий для жизни уголок и продолжая мечтать о звёздах. Таких близких и таких недоступных. Почти тысячу лет лучшие умы человечества искали способы добраться хотя бы до ближайших звёздных систем, но все попытки неизменно оказывались неудачными. Крохи поступающей информации никак не могли скомпенсировать разочарование от очередной неудачи. Отчаянье, апатию..."
  
  "Ветер" в аудитории поднялся вновь, явно намекая на грядущий "шторм". Видно, молодым людям не понравилось заявление лектора. Мало ли, чего вам не нравится, мои дорогие, выслушать-то придётся всё равно! О! "Шторма" не состоялось? И "ветер" стихает?
  
  "...Это теперь нам видно как по капле человечество накапливало новые знания, блёстки новых идей, терпеливо собирая скудные пылинки информации. Это сейчас нам кажется, что все были уверены: выход будет найден! Нет, это был трудный путь, полный сомнений и тревоги. Но томление духа от вида недоступных звёзд заставляло многих людей, бросая всё остальное, заниматься научными исследованиями.
  
  Главный камень в основание будущей звёздной экспансии заложило эпохальное научное открытие - иной взгляд на природу гравитации. Оно в итоге не только открыло человечеству дорогу к звёздам, но подняло на новую ступень и жизнь отдельного человека, и всей человеческой цивилизации. Тщательные и продолжительные исследования позволили инженерам в результате почти вековой работы создать четыре основных технологии управления гравитацией.
  
  Это был величайший прорыв в истории развития человека, сравнимый лишь, быть может, с приручением огня и созданием колеса.
  
  Новые технологии вызвали, прежде всего, настоящую революцию на транспорте. Компенсаторы инерции, когравы, позволили выполнять разгон и торможение с перегрузками в десять, сто - а мощным судам и с тысячью грас. Аппараты, использующие гравитационные движители, тэгравы, полностью вытеснили из хозяйственной деятельности все старые виды наземного, плавающего и летающего транспорта. Им на смену пришли скутеры, флаеры, слайдеры и глайдеры, челноки и паромы.
  
  Да, сейчас нам кажется абсолютно естественным и привычным вид огромных домов-башен высотой в километр и больше, способных обеспечить комфортную жизнь для десятков и сотен тысяч жителей. Они без всякой тесноты вместили все пятнадцать миллиардов населения родной планеты. Их фундаменты - платформы жизнеобеспечения, ответственные и за рециклинг воды, воздуха, большинства материалов, и за поддержание искусственного климата в каждой вытянувшейся высоко вверх колоссальной башне. Их в городе редко бывает больше нескольких десятков, а между собой города связывают многочисленные трассы воздушных перевозок. Пассажирских - на флаерах, и грузовых - на слайдерах..."
  
  Ха, никак "шторм" возвращается. Отлично! К этому моменту всегда появляется возможность выявить самых активных ...смутьянов! Слушателям невдомёк, но с самого рождения вся информация о новом поколении граждан Конфедерации тщательно собирается и анализируется, чтобы определить их будущий потенциал и сориентировать в выборе профессии. Или аккуратно не пускать туда, где их разрушительные наклонности способны причинить вред. А потом молодые люди с изумлением будут рассуждать: этому предложили самую престижную работу, да чуть не передрались, а другого, с более высокими академическими оценками, и видеть нигде не хотят! Шумите? Чудненько, теперь попробуем так...
  
  - Пожалуйста, потише.
  
  "...Тысячелетиями поверхность Мира Колыбели густо застраивалась душными городами-коробками. Всё скудное пространство между городами, все прибрежные акватории морей и океанов занимали поля, сады, фермы, не оставляя ни пяди земли и воды для дикой природы..."
  
  По аудитории пронёсся гул, логично завершившийся возгласом: "Ну на хрена нам это?"
  
  - Что? Зачем вам это? Кто сказал?.. - О! Вот и первая поклёвка! - ...Вы? Присядьте пока, коллега.
  
  - Скажите, любопытный вы наш, в этих рукотворных пещерах жили такие же люди как мы, или у них была иная психология, иные социальные силы определяли их жизненную позицию?..
  Шум затих, а вместо него от одного из слушателей потянулся какой-то бубнёж. Впрочем, иус сразу подсказал, что хотел сказать несдержанный студент.
  
  - ...Другие, да? ...Вот видите, нетерпеливый вы мой, немного подумать - и важнейший для социальной динамики факт никак не пройдёт мимо вашего внимания. Запомните, будущие коллеги, основную аксиому социальной динамики: именно бытие определяет форму и уровень социальной адаптации. Да!
  
  Шум прошелестел снова, и быстро затих. На этот раз он явно демонстрировал одобрение и ...облегчение, что ли? Ну-ну.
  
  - А что такое социальная адаптация и зачем о ней знать тем, кто выбрал изучение социальной динамики, полагаю, всем ясно? Тогда продолжу...
  
  
  "...Ныне поля и сады перебрались под крышу и устремились ввысь, подобно жилым домам. Небоскрёбы таких агрофабрик, биофов, выглядящие как толстые, не менее пяти сотен метров в поперечнике цилиндры, призмы и параллелепипеды, скрыли внутри себя поля и сады под управлением иусов. Их достаточно, чтобы при незначительных трудозатратах обеспечить десятки миллиардов человек доступными по цене и качественными продуктами питания. И теперь для их производства более не требуются ни огромные площади, ни значительные трудовые ресурсы. С выращиванием растений успешно справляются дроиды и роботы под контролем иусов.
  
  Получение мясомолочных и иных продуктов животного происхождения давно уже не связано с убийством живых существ. Оно кажется нам диким, кощунственным, ведь человечество приложило столько усилий для возрождения природы! Ныне никто не удивится, что любое мясо, любые живые ткани, как и молоко, производятся биореакторами, биорами.
  
  А поскольку для нормального функционирования биофов и биоров нужны лишь энергия, вода, набор минеральных веществ и, возможно, специализированный субстрат - искусственная почва, они теперь размещены повсюду. Везде, где присутствуют в достаточном количестве требующиеся для производства ресурсы. На Луне или на Марсе, на Хаумеа или на Макемаке.
  
  В космосе достаточно энергии, в обилии вода, - в виде комет и ледяных астероидов, так ведь? - в достатке все нужные минералы. Не всё ли равно, где "под куполом" создавать искусственный климат, если в вашем распоряжении мощные формгравы? Какая разница, где размещать производство, если есть возможность быстро доставить всё необходимое и забрать произведённую продукцию?
  
  К тому же высокоэкономичные мирды вместе с когравами и тэгравами дают заманчивую возможность разгоняться и тормозить с ускорениями в сотни грас, всерьёз сокращая время похода к внешним планетам системы, во Внешний Пояс, который иногда называют Поясом Койпера, и в Облако-у-Порога, которое учёные даже сейчас ещё называют Облаком Оорта..."
  
  - Кажется, в честь какого-то древнего астронома, да? - Лектор по-доброму улыбнулся залу, оцепеневшему под его речами как кролик под взглядом змеи.
  
  "...Богатые ресурсами окраины Солнечной системы давно уже заманчиво близки. Особенно для предпринимателей, занимающихся добычей - майнингом. Добытые ресурсы по всем предприятиям нашего родного мира давно уже развозят привычные всем системные суда - танкеры, контейны, трэйны, лайнеры.
  
  Люди ныне, как и триста лет назад, заселяют всю Солнечную систему, включая Внешний Пояс. Промышленные предприятия, все грязные и опасные технологии, прежде всего связанные с добычей полезных ископаемых и производством широкого спектра материалов, размещены за пределами нашей Колыбели и обитаемых планет.
  
  И потому ещё более непонятна и противоестественна та странная беспомощность предков, столетиями растерянно стоявших перед распахнутыми настежь воротами Вселенной! Последняя, как казалось ранее, странность Мира!.."
  
  
  2
  
  "Принцип недоступности"
  
  
  "...Нам так кажется сейчас. Но для предков всё выглядело иначе. Ни одна из попыток достичь хотя бы ближайших звёзд за, наверное, тысячу лет так и не завершилась успехом. Дроны упорно переставали выходить на связь, суда продолжали бесследно исчезать за границей Облака с удручающим постоянством. Упорство исследователей могло бы внушить уважение, но многовековые поражения лишь усиливали отчаянье.
  
  И вот тут, дорогие мои, проявляется ещё одна закономерность, известная всем нашим коллегам. Социальная адаптация разрушается, если общество сталкивается с чем-то непреодолимым или необъяснимым, и люди восполняют эти лакуны верой и фанатизмом.
  
  Мистические течения и религиозные секты, ранее приунывшие на фоне невероятных успехов науки, воспрянули духом и завопили о "Божьей каре", происках инопланетян, "запретах высших рас", и многие люди охотно прислушивались к подобному бреду.
  
  А некоторые учёные даже ввели понятие "принципа недоступности", согласно которому вокруг Солнечной системы на линии столкновения солнечного и звёздного "ветров" формируется барьер, уничтожающий сложные устройства и живые организмы, давая возможность покинуть окрестности Солнца лишь безжизненным быстролетящим каменным глыбам. Многие исследователи увлеклись поиском "обходных" путей, разрабатывая идеи "червоточин", "гипертуннелей".
  
  Но другая часть учёных уверенно отвергала гипотезы о существовании чего-либо "недоступного" или "непостижимого". Да, это ещё одна захватывающая научная загадка, но сколько барьеров за прошедшие тысячелетия преодолел разум человека! И, конечно, учёные не собирались сдаваться, стараясь опровергнуть необъяснимую закономерность - "принцип недоступности". Или понять происхождение, причины этого странного явления.
  
  Уверенность в надёжности научного подхода, в силе науки, в отсутствии принципиально необъяснимого и недоступного пытливому человеческому разуму, стала второй, завершающей частью фундамента межзвёздных путешествий.
  
  Возможность достроить этот фундамент появилась чисто случайно, в результате трагического стечения обстоятельств. А вот уже расследование причин трагедии и натолкнуло учёных на решение проблемы "недоступности" звёзд. Впрочем, будь учёные внимательнее, оно было бы найдено ещё раньше. На много столетий раньше.
  
  Мир изменился за сто двадцать семь лет до начала Звёздной эры..."
  
  
  3
  
  "Феномен Ювэ"
  
  
  "...Контейн со срочным грузом из Пояса Койпера вынужден был из-за сбоев в работе сенсоров и детекторов проложить курс вне каботажного пространства, в котором риск столкновения с некрупными небесными телами и другими судами стал чрезмерно высок. Как бы "поднырнуть" под плоскость эклиптики Солнечной системы. Естественно, командир судна предупредил все службы Конфедерации о возникших проблемах, и корабль должен был встретить и ремонтный катер, и буксир. В указанной точке пространства к точно рассчитанному сроку.
  
  К всеобщему изумлению, контейн появился значительно раньше, будто бы внезапно оказался способен перемещаться со скоростью раза в полтора быстрее, чем ожидалось исходя из самых его оптимистичных технико-эксплуатационных характеристик. Служба спасения успела среагировать на неожиданное появление судна в авральном режиме, но внешний вид контейна внушил добравшимся до него ремонтникам настоящий ужас.
  
  Судно оказалось практически полностью разрушено и выглядело грудой хлама с искореженным, но сохранившим герметичность, обитаемым отсеком. Оно двигалось лишь по инерции, поскольку всё топливо было истрачено. Почти сутки потребовалось службе спасения на стыковку, торможение и буксировку судна в ремонтный док. Когда спасатели проникли внутрь, стало ясно, все двенадцать человек команды, кроме инженера-механика, погибли. Последнего члена экипажа, ханьца по имени Линкольн Ювэ, с тяжелыми внутренними травмами, но живого, обнаружили рядом с "умирающей" системой жизнеобеспечения.
  
  Поначалу владельцы "Объединённой компании астроперевозок", которой принадлежало погибшее судно, попытались избежать огласки происшедшей катастрофы, но этому помешало два обстоятельства. Во-первых, страховая компания отказалась выплачивать страховку без результатов надёжного расследования события. Во-вторых, Ассоциация астронавтов так настойчиво пыталась найти средства для восстановления здоровья несчастного Линкольна Ювэ, что привлекла внимание ищущих лёгкой сенсации ушлых журналистов.
  
  Расследование было проведено Сенатской комиссией по астронавтике и не выявило вины ни командира, ни команды контейна. Естественно, все материалы дела тщательно изучила страховая компания, и привлечённые ею эксперты-учёные. В результате и выплаты по страховке, и оплата лечения инженера Ювэ всё-таки были проведены, а усилия журналистов, не желающих отставать от экспертов, разбередили любопытство научного сообщества.
  
  Именно благодаря журналистам подробности странной катастрофы стали широко известны в Конфедерации. Снимки пострадавшего астронавта, его погибших товарищей, искорёженного судна вызвали огромный общественный резонанс и беспокойство за безопасность астроперевозок. Страховые компании резко подняли цены, Ассоциация астронавтов пригрозила забастовкой, а многочисленные общественные организации потребовали независимого расследования и научной экспертизы. Убытки транспортные компании постарались переложить на потребителей, и общественность возмутилась, требуя вмешаться Сенат и Палату представителей..."
  
  - И здесь, мои будущие коллеги, выходит на первый план основной закон социальной динамики: общество стабильно, если действие всех социальных сил на него уравновешено. Общество дестабилизируется, а социальная адаптация в нём разрушается, если действие каких-либо социальных сил остаётся неуравновешенно...
  
  Выкрик из зала? ...Опять?!
  
  - Да?.. - О, да ты сам не догадываешься, молодой человек, какой мне сделал подарок! - ...Вау, это опять наш любопытный коллега! ...Что? Не любопытный, а любознательный?.. - Ну, держись сукин сын, теперь ты попался! - ...Это я проверю на ближайшем зачёте, хе-хе, даже не сомневайтесь!
  
  Прекрасно, когда на курсе находится вот такой "клоун", безобидные выходки которого отлично снимают напряжения и помогают остальным усвоить материал.
  
  - По-поводу сил у вас будут отдельные занятия, но, вкратце, на каждый общественный индивидуум действуют самые различные социальные силы, ибо каждый из нас стремится быть внутри группы, жаждет наслаждений, хочет получить максимальные удобства и выгоду, мечтает о самоутверждении, и каждый миг пытается доказать собственную исключительность. Чем больше группа, тем сильнее действие группирующей силы, тем сильнее желание отдельных личностей руководить ею, выделиться, встать выше неё...
  
  Вот, теперь аудитория полностью включилась в учебный процесс!
  
  - Кстати вы, молодой человек, отличный пример действия этих сил, и на ближайшем семинаре я обязательно подробно разберу это для вас и ваших товарищей...
  
  Иус удобно высвечивал на стереоэкране всех главных кандидатов в такие вот "клоуны", а экспресс-анализ социума предлагал конкретные решения. Незаметно для слушателей, конечно.
  
  - Вау!! Почему это - не надо?! Как ваше имя? ...Сергей? ...Надо, неуёмный вы наш, надо!
  
  А вот теперь можно "двигаться" дальше.
  
  "...Так что "феномен Ювэ" просто нарушил хрупкое равновесие социальных сил, вызывая изменения в настроениях людей. Ажиотаж и пристальный интерес общественности, транспортных и страховых компаний заставили Собрание Конфедерации выделить значительные деньги на проведение ещё более тщательного расследования и сопутствующих научных исследований "феномена Ювэ", помочь которому взялось множество энтузиастов.
  
  Они внимательно изучили все информационные сообщения, все доступные отчёты компаний, занимающихся перевозками грузов по Солнечной системе за последние несколько столетий, и оказались шокированы всплывшими фактами. Случаев, подобных "феномену Ювэ", было много, очень много, и все они оказались связаны с выходом судов и иных аппаратов на значительные расстояния от эклиптики. Поднятые архивы корпораций и страховых компаний позволили обнаружить несколько сотен подобных же случаев за последние столетия космической эры..."
  
  
  4
  
  Мир вокруг нас - это гиперкосмос!
  
  
  "...Так, спустя десяток лет проб и ошибок, заблуждений и изобретений была открыта причина происшедших катастроф. Точнее, только одно из проявлений неизвестной ранее стороны мира, Лагуны - части пространства внутри Солнечной системы с мерностью выше трёх. Переворот научных представлений, последовавший за жаркими спорами и ломкой устаревших догм, в очередной раз показал всему человечеству: Вселенная намного сложнее замшелых древних теорий. И одновременно намного проще.
  
  Сложнее, потому что знакомый нам трёхмерный мир существует лишь вблизи больших масс на расстояниях от микрометров до десятков световых часов. При удалении от таких масс мерность пространства становится величиной дробной, резко возрастающей от чуть более трёх в ближайшей окрестности звёзд и планет до четырёх и более в межзвёздном пространстве. Видимый глазами или в телескоп бесконечный космос, наполненный звёздами и галактиками - просто иллюзия, мираж. Картинка на небесном своде. Потому что электромагнитные явления - и свет, как их частный случай, - существуют только в метрике три, точнее, до "глубины", как стали говорить, три и девять сотых эм. Глубже царит тьма. Немыслимая изначальная "тьма над бездною", о которой говорится в Святых Книгах человечества. Тьма, получившая своё имя - гиперпространство, гиперкосмос.
  
  Проще, потому что новая картина мира сразу решила все вопросы, накопившееся у учёных за последние тысячелетия. Объединила все виды физики - от квантовой и твёрдого тела до физики пространства и гравитации в одну новую науку, метафизику. И показала возможность достижения других звёздных систем за короткие времена - недели, месяцы, - не десятилетия или столетия.
  
  Оказалось, что в гиперкосмосе возможно движение с очень большой скоростью. Теоретически - с любой. Хоть сто, хоть тысяча старв. Сколько угодно. Звёздные корабли имеют возможность обогнать свет! Дотянуться до звезд оказалось реальной задачей!
  
  Впервые человечество почувствовало, что стены - тюрьмы или колыбели по имени "Солнечная система" - рухнули.
  
  То время обросло многочисленными преданиями и легендами, которые существуют и поныне практически в каждом клане. Думаю, сейчас невозможно передать тот душевный подъём, который охватил наших предков! В течение последующей сотни лет весьма значительные средства были вложены в развитие метафизики. Лет за двадцать до Звёздной эпохи учёные создали "гипер-ай" - мощный джи-сенсор высокого разрешения. Его разместили недалеко от гиперпорога Мира Колыбели, как с тех пор называют Солнечную систему.
  
  Гипер-ай позволил увидеть реальную, или близкую к реальной, картину окружающего пространства на расстоянии до тысячи листов от Колыбели. А в пределах тридцати листов наблюдатели сумели наметить почти полсотни планет, подходящих для колонизации. Сама колонизация виделась неуместной как для Правительства, так и для всех политических сил Конфедерации. Все полагали маловероятным, что подобное предприятие может стать экономически оправданным.
  
  Но равновесие социальных сил уже было утрачено, и в результате стремление социума сохранить единство вызвало желание отдельных личностей доказать свою исключительность. Поэтому энтузиасты космической экспансии выдвигали всё новые и новые резоны ради реализации своей мечты..."
  
  
  5
  
  Звёздные корабли - это парусники
  
  
  "...Может быть, благодаря их настойчивости одна из компаний астроперевозок, не имеющая явных стратегических перспектив в Мире Колыбели, решилась финансировать опытную межзвёздную экспедицию, организовав за полтора десятка лет до начала звёздной эры частично на собственные деньги, частично на деньги инвесторов-энтузиастов дочернюю компанию "Виржин интерстеллар". Она сразу развернула строительство верфи для создания космических кораблей, проекты которых уже проработали изобретатели-энтузиасты. Из-за удивительных свойств гиперпространства движение в нём для объекта, имеющего массу, возможно лишь при наличии постоянного ускорения. Мирды из-за скудности запаса топлива подобную задачу выполнить не могли, и поэтому для звёздных кораблей был разработан новый тип движителя на основе формграва - гравитационный парус.
  
  Вот почему звёздные корабли стали парусниками и получили соответствующие наименования. Первые два корабля, построенные в пятом году до Эпохи Звёзд имели по одной мачте - так стали называть формграв паруса - основных парусов и две мачты рулевых парусов и были похожи больше всего на мячи для космобола. Сейчас этот класс кораблей именуют "когг". Снаряжая построенные когги, организаторы экспедиции задумались, что неплохо было бы построить ещё один корабль, побольше, тем более, что средства продолжали поступать. Поэтому за следующую пару лет верфи построили третий, уже с двумя прямыми и тремя рулевыми мачтами, и столь же похожий на мячик для космобола, разве что сплюснутый с боков. Этот класс кораблей позднее стали именовать "неф". Дальнейшее снаряжение экспедиции было сопряжено с жаркими спорами, сомнениями и надеждами.
  
  Так или иначе, но в атмосфере многочисленных перепалок, несправедливых обвинений и нарастающего скепсиса три небольших - с современной точки зрения - корабля ушли в поход в апреле года, ставшего началом Звёздной эры. Их целью являлось посещение тех нескольких десятков систем, которые, после изучения данных гипер-ай, сочли подходящими для колонизации. Экспедиция исчезла на долгие полтора года, в прошлом мои коллеги уже успели её похоронить, - о, я прошу за них прощения! - а компания "Виржин интерстеллар" практически разорилась, оставив родителям первых звёздопроходцев кучу ничего не стоящих бумаг, закрытую верфь и множество претензий соинвесторов.
  
  Но, вопреки всем сомнениям и пессимистическим высказываниям, два когга, под командованием Ивана Ратникова и Рауля Джонатана, триумфально вернулись через полтора года.
  
  Неф, к общему сожалению, вероятно, погиб.
  
  Его настоящая судьба, увы, так и осталась неизвестной до настоящего времени, став ещё одной из многочисленных загадок. Но даже такого частичного успеха хватило, чтобы настроение в обществе поменялось с минуса на плюс. Ещё бы! Трюмы звёздных парусников оказались забиты ценным грузом и диковинками иных миров, а материалы экспедиции вызвали ажиотаж у многочисленных журналистов и медиа-компаний. Почти сразу по мотивам экспедиции был создан целый эпос, прошедший и в медиа-театрах, и на всех личных стерео Конфедерации с ошеломляющим успехом.
  
  Первые пять десятилетий Звёздной эры стали эпохой баснословных прибылей для компаний, умеющих строить звёздные корабли, а через сотню лет финансово-экономическая революция буквально перевернула Мир Колыбели, заставив Правительство Конфедерации изменить ряд старых законов и создать новые, в большей степени соответствующие новой реальности. В начавшейся эпохе открытий и освоения иных миров никакие искусственные границы не могли более сдерживать частную инициативу, и власть имущие Мира Колыбели осознали, что подобные изменения необходимо возглавить, чтобы получить от них прибыль.
  
  В пятьдесят четвёртом году Звёздной эпохи законодатели объединённого человечества установили те самые законы, по которым мы живём и сейчас. Наступила эра благоденствия, в которой нет ни бедных, ни обиженных! Эпоха небывалого единения человеческой расы, собранной в единой Конфедерации!!.."
  
  
  6
  
  Эпоха Звёзд
  
  
  "...И теперь, как вы знаете, мои дорогие друзья, Конфедерация вольготно разместилась в сорока звёздных системах. Конечно, область, охваченная человеческой цивилизацией, ещё не вышла за границы полусотни листов от Колыбели, да и сама Сфера Провинции, как мы называем это пространство, ограничивается немногими развитыми планетами. Их, помимо Проксимы, три: Джонатан и два уютных мира вокруг Золотой звезды, Калифорния и Ангелика. Население каждой из этих планет давно превысило рубеж в сто миллионов, а уровень жизни на них почти не уступает Проксиме, Луне, Марсу.
  
  Их плотно осваивают компании Колыбели, и богатые ресурсы новых миров, расположенных так соблазнительно близко, помогают новому экономическому расцвету родины человечества.
  
  Да! Наконец-то человечество дотянулось до ближайших звёзд и заселило подходящие звёздные системы. Пока немногие, пока недалеко от нашей Колыбели, но это лишь первые шаги человечества, которое будет и дальше раздвигать горизонты!.."
  
  Хо-хо, кажется, новый штатный "клоун" никак не успокоится?
  
  - ...Доколе? ...А, это опять наш неуёмный коллега! ...Элементарно, мой друг! На ближайшем зачёте вы уже и сами легко сформулируете правильный ответ: пока социальные силы остаются неуравновешенными.
  
  Грауф с удовлетворением оглядел затихший зал и солидно кивнул, заполняя секунду, оставшуюся до конца академического часа.
  
  - Да, именно так!
  
  
  
  
  ПРОЛОГ. ЗАВЕЩАНИЕ ИВАНА ВЕЛИКОГО
  
  
  1
  
  254, января 01-го,
  Вечерние новости "Гэлакси-интермедиа".
  
  Надпись "Гэлакси-интермедиа", засиявшая на несколько мгновений на фельдах стерео, расторопно превратилась в многоцветную арку Млечного Пути над светящимся лазурью бескрайним морем Колыбели. Ещё мгновение спустя она застыла золотом звёзд, охватившим вполне узнаваемый серебряный символ спирали Галактики на тёмно-тёмно-синем, почти чёрном, фоне. Заставка, повисев не более секунды-другой, растаяла, уступая место прекрасной женщине с соломенными волосами. Едва ли ей можно было дать больше тридцати, хотя, конечно все зрители стерео знали: их кумир, миз Инга Дайм, недавно отпраздновала своё сорокалетие.
  
  - Здравствуйте, мои дорогие! В этот праздничный вечер с вами "Гэлакси-интермедиа". С Новым годом! Я, Инга Дайм, счастлива представить вам анонс наиболее значимых событий грядущего года по версии нашего медиа-канала! Данные для нас - и, конечно для вас, - любезно собрала кафедра социальной динамики Астраунского университета и знаменитая "Норд коммуникэйшн". Итак...
  
  2
  
  Внутри прозрачного лежащего на боку цилиндра легко угадывались фигурки людей в красно-белой и синей форме, по десятку человек с каждой стороны. Ударами рук и ног они перебрасывали друг другу овальный мяч, пытаясь загнать его в круглые ворота соперников. Визор стереокамеры придвинулся ближе, ещё ближе... повернулся... стали заметны многочисленные ячейки, окружающие боковину цилиндра... болельщики в них буквально ревели, орали, громко размахивая флажками и шарфами...
  
  - Да, великолепный захватывающий чемпионат Всемирной Лиги космобола завершится в мае наступающего года. Полтора года спортивных баталий пока не выявили лидера, но в числе фаворитов специалисты единодушно называют "Реал Астурию"...
  ...на фельдах стерео появилась фигура в форме из синего комео, приветственно замахавшая руками...
  
  - ...и "СК Нордик"...
  
  ...фигура в красно-белой форме отпихнула с середины фельда соперника в синей форме, стараясь занять наиболее выгодное место, но сразу получила сдачи, после чего обе фигуры, подбоченясь, недовольно повернулись друг к другу...
  
  - Напомню, в высшем дивизионе чемпионата принимают участие двадцать две команды, шестнадцать из которых представляют Колыбель. Но удивительная демократичность нашей любимой игры, простые правила и единый стандарт стадиона ставят всех игроков, все команды в равные условия, так что любая может рассчитывать на победу и главный приз - миллиард соларов!
  
  3
  
  ...Безбрежное небо вокруг, и только далеко внизу в голубой дымке угадывается море. Будто весь мир потонул в синеве...
  Визор слегка повернулся, и стали видны встопорщенные длинные перья на концах огромных, почти неподвижных, крыльев.
  
  - Очередной этап розыгрыша пятилетнего кубка Конфедерации по слайдингу пройдёт в этом году на Колыбели, в Пределе Южных Островов, Фиджи. Захватывающая гонка по замкнутому квадратному маршруту со стороной в сто восемьдесят три километра с использованием персональных слай-тэгравов производства "Скай Вижион"! Да, именно эта компания получила право на организацию грядущего этапа наших любимых соревнований.
  
  - В настоящее время лидирует команда "Фааренго", в личной гонке впереди представительница этой же команды Масако Шира. Прямая трансляция захватывающего соперничества конечно же будет представлена вам "Гэлакси интермедиа"!
  
  4
  
  Тьма вокруг, океан тьмы, заполненный странным шелестом, в котором постепенно пробуждается сначала робкий, но с каждым звенящим ударом то ли колокола, то ли огромного барабана, всё более уверенный низкий гудящий звук. Этот звук прогоняет шорохи и скрежет, взрываясь ослепительным светом вокруг, расцветая миллиардами ярких огней...
  
  - "Покорение звёзд" - самая ожидаемая медиа-премьера года! Очередной ремейк нашей любимой истории! Не хочу раскрывать секреты, но это что-то невероятное! Не пропустите премьерные показы! Кстати...
  
  5
  
  Три фигуры плечом к плечу застыли в камне, подняв лица и руки вверх, к сияющей над их ладонями золотой звезде. Ступени спускались вниз с высокого холма к порту, на платформах которого расположились челноки и паромы. Дальше возвышались знакомые всем башни Астрауна.
  
  - ...Сейчас, спустя четверть тысячелетия после первой экспедиции к звёздам, кажется нелепым ощущение их недоступности, переполнявшее людей отчаянием на протяжении многих столетий. Ощущение удивительной вселенской несправедливости, необъяснимой странности, прихоти природы, закрывшей человечеству путь к этим заманчивым близким и безнадёжно недостижимым звёздам. В мире, изученном человечеством, не осталось никаких странностей, кроме этой, единственной, невероятной...
  
  Руки каменных исполинов упрямо тянулись к светящейся сфере, ещё чуть-чуть, ещё усилие...
  
  - ...Даже феномен Ювэ, объяснивший нам эту последнюю странность Мира и открывший человечеству путь к звёздам, едва ли позволил бы человечеству сделать хотя бы один робкий шаг за пределы Колыбели. Хотя бы один...
  ...Ноги запечатлённых в камне первопроходцев упирались в землю, а сами фигуры будто бы устремились ввысь, к сияющей звезде...
  
  - Если бы не энтузиасты, охваченные страстью к покорению Бездны, раскинувшейся между нами и манящими издалека великолепными маяками звёзд. Слишком уж все привыкли к уюту и спокойствию, привыкли относиться с недоверием к разным странностям. Я думаю, человечество вздохнуло с облегчением, когда последняя странность, получив своё объяснение, исчезла из привычного болота повседневности. Звёзды? Зачем! Всего вдоволь и здесь...
  
  Прочная платформа выполненная как половинка куба как бы намекала на другую половинку, "спрятанную под землю". Нижняя часть видимой половины переливалась всеми цветами радуги, а долгой полярной ночью светилась многоцветием огней, тогда как верхняя будто бы выцветала, пока не становилась угольно-чёрной. Визор стереокамеры приблизил карту Земли, окантованную кружевом карт освоенных планет Мира Колыбели, позволив разглядеть все до мельчайших подробностей.
  
  - Я знаю, мои дорогие зрители, Колыбель - сердце, средоточие всего нашего мышления, и шагнуть за её пределы, лишиться её опоры и поддержки... бр-р-р! А вдруг... а если... нет, нет, увольте...
  
  Монумент, с детства знакомый каждому гражданину Конфедерации, казался странно невесомым на фоне глубокого синего неба, на котором внезапно вспыхнула яркая звезда гиперперехода.
  
  - Но наш мир уже был поделён, молодые, амбициозные не имели никаких перспектив. Здесь, на Колыбели. Но там, за порогом Бездны, лежала - тогда, как и сейчас - невероятная непредставимая и необозримая Вселенная.
  
  Волевое скуластое лицо человека, типичного жителя Сибирского Предела или, возможно Русских Равнин, заняло весь фельд. Талант медиа-скульптора передал зрителям упрямство, уверенность в собственных силах и неукротимую жажду открытий, до сих пор горящую в каменных глазах.
  
  - И заслуга Первого звёздопроходца Ивана Ратникова - всё благодарное человечество единодушно именует его "Иваном Великим"! - несомненна. Именно Иван Великий открыл неукротимые ветра и коварные течения в гиперпространстве, мели и воистину бездонные провалы. Полученные им данные до сих пор являются основой современной навигации и настольным руководством для каждого шкипера! Он вместе...
  
  Другое лицо, вытянутое, с резкими чертами и орлиным носом выдавало истинного жителя Астурии или, возможно, Галлии. В глазах человека угадывалась такая же уверенность, гордость, властность.
  
  - ...с Раулем Джонатаном открыл человечеству дорогу в Большой Космос и, пока Рауль с великим тщанием проводил астрографию ближайших миров, шагнул дальше, до самых берегов Моря Локуса.
  
  Лицо третьей каменной фигуры без всякий сомнений, принадлежало ханьцу. Его руки, как и руки двух других статуй, были подняты ввысь. Но в этом движении угадывалось не столько стремление к звёздам, сколько прощание с родным миром, а его взгляд был наполнен отеческой грустью. Той, с которой отец смотрит на любимых детей, осознавая, что они уже выросли.
  
  - Мы никогда не забудем и капитана пропавшего нефа, Цао Чжи Пэя, и всех погибших ради исполнения древней мечты человечества...
  
  Визор скользнул вниз, к лестнице, на плитах ограждения которой сияли золотом имена погибших исследователей, и вернулся к панораме порта Астрауна, заставленного челноками и паромами, взвился вверх, к громаде десятимегатонной космической станции, к рукавам которой прижались несколько кораблей.
  
  - О, да! После невероятного успеха Ивана Великого все захотели строить корабли, а готовой к "звёздной лихорадке" была лишь компания "Виржин". Великие и старшие кланы заспешили строить верфи, младшие включились в борьбу за корабли, уже строящиеся на "Виржин шиппинг". А вернувшимся из путешествия звёздопроходцам посыпались предложения, одно заманчивее другого. В результате семья Ивана Ратникова смогла получить в полную собственность группу компаний "Виржин", занимающуюся разработкой, строительством, снаряжением и ремонтом звёздных кораблей, а Джонатаны - несколько кораблей "тип один" и целый звёздный Архипелаг в личную собственность.
  
  - Но мало кто знает, что не всю информацию Иван Великий предоставил Собранию Конфедерации. Часть - мы не знаем какую, но признаём за ним это право - он утаил в своём завещании, позволив потомкам вскрыть его лишь через четверть тысячелетия. Что в нём, какие неведомые и страшные тайны, какие невероятные богатства сохранил для потомков величайший путешественник эпохи?
  
  - Правда, многие полагают, что никакого завещания, никаких карт со спрятанными сокровищами нет и в помине, и Иван Великий оставил потомкам... ну, в общем, то, что вы и так все знаете. Ничего скрытого, ничего секретного, тайного. Но наше воображение будоражит старая легенда, она разжигает любопытство, не правда ли? Тем более, что срок-то - четверть тысячелетия - истёк. Пора бы поделиться секретами предков, наследники!
  
  - Да, да, дорогие друзья, срок истёк. Мы с нетерпением ждём, что расскажут нам потомки Ивана Великого, какими тайнами будут готовы поделиться! И вместе с вами грядущих событий жду и я, Инга Дайм, и все-все медиа-журналисты канала "Гэлакси-интермедиа".
  
  - Ждём с нетерпением!!
  
  
  6
  
  254, января 07-го, утро.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Боспор.
  
  
  Ей снился сон...
  
  Неизвестный мужчина в тёмном военном кителе, в плотно обтягивающей голову шапочке для слайдинга тихонько отворил створ площадки-парка на сто двадцатом этаже городской башни. Он зябко передёрнул плечами, осматривая декоративные деревья и кустарники, разбившие всё пространство зоны отдыха на уютные уединённые пятачки.
  
  Внизу, вокруг взметнувшихся ввысь зданий Боспора, в лесах, которыми заросли невысокие холмы, царило лето, и вдали открывалась всем ветрам гладь Синего моря.
  
  Мужчина подошёл к самому краю площадки, но его внимание привлёк отнюдь не захватывающий дух вид на простор вокруг, а огромная башня напротив. 'Штаб-квартира Виржин', - с нарастающим во сне ужасом поняла женщина. Мужчина аккуратно надел тонкие спортивные перчатки и подождал, пока они надёжно загерметизируются с манжетами рукавов. Уверенно пошарив рукой за толстым стволом ханьского кипариса, он извлёк на свет пакет-рюкзачок и продолговатый чемоданчик, осторожно достал прозрачные крылья для слайдинга и пояс-тэграв, застегнул его, проверил унипрэн, и отработанными движениями приладил к себе прозрачные крылья.
  
  Женщина сквозь липкий ужас почувствовала дрожь предвкушения мужчины, взявшего в руки одноразовый футляр-чемоданчик, употребляемый спецслужбами для перевозки личного оружия. При вскрытии чемоданчик, едва слышно зашипев, опал мелкой пылью, которую сразу же унесло прочь налетевшим порывом ветра. Быстро уверенными движениями собрав из отдельных секций длинный 'инструмент', мужчина внезапно повернулся к 'наблюдательнице', которую затопил океан страха: у него не было лица, только смазанное белое пятно на его месте. Человек-без-лица удовлетворённо кивнул, и активировал маскировку костюма, исчезая на глазах парализованной ужасом женщины.
  
  Мгновенно все краски выцвели, объёмный, наполненный ветром и движением мир превратился в плоскую блеклую картинку, и вёльва Инга 'Тордоттер' проснулась. Она продолжала лежать, дыханием успокаивая стучавшее пулемётом сердце. Муж спокойно спал рядом, и страх растворялся, уходя прочь...
  
  
  
  
  ГЛАВА 1. СЕМЕЙНАЯ ТАЙНА
  
  
  
  1
  
  254, апреля 23-го, утро.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Боспор.
  
  
  - Господин директор ждёт вас, сэр, - Марго, секретарь хозяина и по совместительству главного администратора компании "Виржин интерстеллар" приветливо улыбнулась и разблокировала вход в кабинет. - Как Селена, как сын?
  
  - Спасибо, Марго. Всё хорошо.
  
  Тедрик приветливо кивнул и направился к распахивающимся створам, стараясь не показывать своё плохое настроение. Опять отец собирается вести беседы о необходимости окончательно остепениться, принять на себя бразды правления семейным делом, отказавшись от мечты о путешествиях!
  В свои тридцать четыре года Тедрик Ратников пока не чувствовал себя готовым окончательно осесть на Колыбели и превратиться в обыкновенного бизнесмена, наподобие отца, и даже любимая жена и маленький двухлетний сын не могли излечить от тяги к странствиям. Его душу до ноющей боли разрывали на части две страсти: семья и путешествия.
  Семья?! Ха!
  
  Тедрик безумно любил Селену и Ингвара, даже несмотря на то, что подозревал своего отца в организации этой свадьбы и корректировке чувств сына в "правильную" сторону. Для сильного "альфы" подобное не казалось чрезмерно сложным, а жесткий и решительный характер отца, пусть немного притупившийся трудами матери Инги, урождённой Норд, не оставлял Тедрику ни малейших сомнений в том, как именно вспыхнула его нежданная любовь.
  
  Уж слишком неожиданно на его горизонте появилась юная миз Селена Мальцоу.
  
  К тому же, несмотря на природное обаяние и расцветающую красоту, девушка первоначально не привлекла внимание молодого корвет-капитана, только что прошедшего аттестацию Военного Флота. Тедрик воспринял новое случайное знакомство отстранённо, будто бы друг, номинат и такой же новоиспечённый корвет-капитан Сергей Мальцоу, представлял ему не прелестницу-сестру, а показывал дорогущее произведение искусства. Подобное тем, которые стоят в музеумах, покоряя красотой и изяществом, но доступны обычным людям только для любования издали. Ни прикоснуться, ни рассмотреть вблизи, ни-ни!
  
  Вице-номината Селена принадлежала к совсем другому кругу, в котором жили и соперничали за властные паи номинесы - настоящие властители Мира Колыбели и полутора десятков колонизированных звёздных систем. Даже если приятель и однокурсник брата вызвал её мимолётный интерес, их отношения бесперспективны и не имеют шансов продолжиться дальше окончания танцев, завершающих церемонию аттестации.
  Кто он? Молодой офицер, пусть и из хорошей и богатой семьи, но его отец - всего лишь офик Нордов, да и то благодаря собственной жене, дочери младшей жены номинеса Хакона Норда.
  
  А кто она? Практически принцесса! Вторая в очереди наследования титула после беспутного брата Сергея. К тому же ей всего четырнадцать лет, и это её первый бал! Он танцевал с ней весь вечер, сопровождаемый улыбками Сергея и пристальным неодобрительным взглядом её отца, номинеса Петера Олега Мальцоу. Впрочем, когда к нему подошли родители Тедрика, которых решил представить Сергей, отец Селены отвлёкся, и морозное ощущение, сходное с тем, которое возникает, когда в тебя целятся, пропало.
  Остались лишь свет и тёплая доброжелательность, сменяемая вспышками безудержного восторга. Девчонка пока не умела скрывать свои чувства, и "альфы" могли с лёгкостью их прочесть. Тедрик даже с неожиданной ревностью укрыл уязвимую девочку от постороннего "чтения" и неожиданно почувствовал исходящую от неё благодарность. Вот как?! Хотя, чего удивляться? Селена - вице-номината и тоже "альфа".
  
  Интересно, ощутила ли она его попытку?
  
  Лукавые глаза девчонки дали ему немедленный ответ, и Тедрик - боевой офицер, корвет-капитан, наконец, мужчина, старше её на двенадцать лет! - неожиданно для себя смутился. Возможно, именно тогда между ними возникло какое-то чувство?
  
  Но отец... отец, без сомнения, отметился тоже. Как иначе объяснить тот невообразимый потоп чувств, который с каждой встречей всё безжалостнее заполнял их, увлекая в безумный водоворот? И то, что суровый Петер Мальцоу согласился отдать свою "принцессу" в жёны какому-то олуху, пусть и "альфе"... об этом тоже позаботились его родители, здесь отметилась и его драгоценная матушка, дочь Хакона Норда, которую за нрав все в открытую называли "дочь Тора" - Инга "Тордоттер".
  
  Кстати, тогда именно матушка вправила ему мозги! А то - "принцесса", "мужик"! Он-то считал себя взрослым и самостоятельным, но Тордоттер властно усадила его напротив и несколько часов терпеливо объясняла самые простые вещи. О, да! Теперь - простые, ...ха! М-да, а тогда он показался себе полнейшим болваном с раздутым самомнением.
  Мама очень тактично и аккуратно рассказала ему, почему семья Норд отдала свою дочь-"альфу" некоему Михаилу Ратникову, почему она приняла фамилию Ратникова и покинула клан, а отец получил звание "офика" Нордов и соответствующую "крышу". Чего стоила отцу и эта "крыша", и организация свадьбы...
  
  За всё в жизни надо платить - временем, трудом, здоровьем, бывает, что и жизнью. Главное, оплачивать что-то безусловно достойное, а ещё лучше - бесценное. Сколько стоит счастье близких, родных? Какова цена здоровья? Жизни, наконец?
  А настоящий выбор в жизни стоит не между победой и поражением, нет. Выбрать можно лишь цель, ради которой стоит жить - и умереть не жаль. Сдохнуть за грош - или погибнуть ради достижения великой цели, свершения мечтаний? Выбирай, если осмелишься, если у тебя достаточно сил, воли...
  Тедрик считал себя смелым и сильным - на третьем десятке лет редко кто считает иначе! Но мама открыла ему новые грани взрослой жизни, о которых он не то, чтобы не подозревал, скорее не осознавал в точности и полностью. Ответственность! Перед семьёй, перед родителями, дедами, прадедами, - и перед ещё не появившимися детьми.
  
  Какими они будут? Родятся они по воле случая, как у зверей, из-за животной страсти и игры гормонов - или любви двух взрослых людей, осознающих эту самую ответственность и сознательно её принимающих?
  
  2
  
  Мальцоу.... Да, "старший" клан. Более процента властных паёв, пять сенаторских кресел.
  
  Верно, но это сейчас, а каковы перспективы? А перспективы-то мутноваты. Честно сказать, их нет вообще. Дети как "альфы" слабоваты, путей расширения бизнеса нет, здесь, на Колыбели, всё давно поделено. Мальцоу нуждаются в Космосе, жаждут почувствовать новые горизонты, пытаются ухватить удачу за хвост. Без Космоса годы клана Мальцоу сочтены. Эксперты аналитики говорят о нескольких десятилетиях, после которых клан исчезнет, поглощённый безжалостными конкурентами.
  
  Увы. Выхода в Космос у Мальцоу нет.
  
  Да, можно купить корабль, даже несколько. А что дальше? Корабль без опытной команды - просто груда комео, но у Мальцоу нет профессиональных навигаторов, шкиперов, шхиманов, ганнеров. И взять их неоткуда, специальности эти ныне весьма дефицитны. Да, своих "альф" можно отправить в Академию Космофлота, верно, но кто тогда будет управлять предприятиями Большого Урала, Тавриды и Меотиды?
  
  А потому нужен союзник, на которого можно опереться, на плечах которого попытаться дать новое будущее клану. Не слишком сильный, рангом послабее, чтобы не "съел" своего старшего товарища, и обязательно профессионально занимающийся Космосом. А кто подходит под это описание лучше всего? "Виржин интерстеллар", старейшая и наиболее уважаемая компания по производству и эксплуатации звёздных кораблей! У "Виржин" есть и профессиональные команды, и опыт навигации. А какая семья владеет этой соблазнительной компанией? Правильно, Ратниковы!
  
  Поэтому "принцесса" самой судьбой предназначена в жёны именно ему. А сын-то пентюх и остолоп, за такую девушку надо хвататься обеими руками и не отпускать, так как вместе с собственным счастьем, Тедрик обеспечит благополучие, процветание и большие перспективы всей семье! Поддержка Мальцоу, помимо поддержки Нордов, наконец-то позволит их роду заявить о себе как о полноценном клане. Да уж, так подвести сына к мысли, что от свадьбы с Селеной ему не отвертеться, может только Инга Тордоттер!
  
  "Оу, это твой долг, сын!"
  
  Уже значительно позднее, будучи женат, Тедрик узнал у Селены, что подобную беседу проводили и с ней. Хотя, как она призналась, сходный разговор для неё особого значения не имел, мужа девочка выбрала себе ещё тогда, на первом балу. А вот для Тедрика усилия мамы не прошли зря, он почувствовал себя гораздо увереннее в обществе "принцессы". А уж когда девушке исполнилось восемнадцать, молодым людям окончательно стало наплевать, оказывали ли на них "корректирующее" воздействие родители, или нет...
  Свадьба, рождение сына, отставка с повышением звания до фрегат-капитана... всё было будто вчера! Вчера... м-да, чего же хочет от него отец?
  
  3
  
  Отец, удобно расположившийся в кабинете, со странным увлечением смотрел на фельде стерео сольное выступление весьма симпатичной ведущей, судя по эмблемам, компании "Гэлакси-интермедиа". Молодая женщина с воодушевлением комментировала какие-то исторические события, но Тедрик, входя в кабинет, уловил лишь несколько фраз.
  
  "...наше воображение будоражит старая легенда, она разжигает любопытство, не правда ли? Тем более, что срок-то - четверть тысячелетия - истёк. Пора бы поделиться секретами предков, наследники! Да, да, дорогие друзья, срок истёк. Мы с нетерпением ждём, что расскажет нам..."
  
  Ратников-старший выключил стерео и жестом руки показал на ближайшее кресло.
  
  - Присаживайся, сын, - Михаил Ратников кивнул наследнику и отодвинул в сторону светящийся перед ним отчёт с верфей "Виржин шиппинг", - как подарки, Ингвару понравились?
  
  - Папа, - недовольно сморщился Тедрик, - ему же всего два года! Ему любая новая игрушка понравится, а ещё лучше, если с этой игрушкой появится и любимый дедушка! Мог бы, кстати, прийти - или ты так сильно занят, что времени нет даже на единственного внука?
  
  - Извини, - помрачнел Михаил, - ты, конечно прав. Я имею в виду, прав во всём: и прийти мог, и занят сильно. Небось, тесть и тёща-то были?
  
  - Естественно, это же и их единственный внук! Сергей пока не торопится.
  
  - Как у тебя с ним отношения?
  
  - Он хороший товарищ, папа, и я не побоюсь доверить ему спину. Если придётся, конечно. Но в службе он разочаровался: перспектив-то никаких. Последние три года наш выпуск - из тех, кто остался на службе, - вообще не ходил в Бездну. Так и квалификацию потерять недолго!
  
  - Он шхиман?
  
  - Да, и неплохой, надо заметить.
  
  - Отлично!
  
  - Постой-ка, папа, что ты имеешь в виду?
  
  - Я?! Ну, сын, в общем-то, ничего особенного ...к-хм! Но, возможно, тебе действительно придётся доверить ему "спину".
  
  - Что-то случилось?
  
  - Случилось? Хм-м, можно сказать и так...
  
  Ратников-старший встал из-за стола-пульта и не торопясь подошёл к внушительному сейфу-шкафу, солидно расположившемуся в дальнем от входа углу кабинета. Услужливый иус, мгновенно среагировав на лёгкое движение руки хозяина, разблокировал тяжёлую дверцу, и Михаил аккуратно её приоткрыл, доставая небольшую шкатулку из комео. Тедрик с удивлением узнал раритетное - возрастом лет триста, не меньше, - дорогущее хранилище для инфора. Какие ещё сюрпризы скрывает отцовский сейф?
  
  Михаил по-прежнему неторопливо вернулся в кресло, положил шкатулку перед собой и внимательно заглянул в глаза сына. У Тедрика от волнения во рту внезапно пересохло. Его охрипший голос прозвучал неожиданно резко.
  
  - Это то самое, о чём я подумал..?
  
  - Хе, - усмехнулся в ответ отец, - твои мысли мне доподлинно неизвестны, но если...
  
  - ...Завещание Ивана Великого? - Тедрик невежливо перебил "подколку" отца. - Которое считалось утраченным?
  
  - Ну, кто-то, может, и полагал его утраченным, но главы нашей семьи всегда были в курсе. Наш предок закрыл его в данной шкатулке на четверть тысячелетия в четвёртом году Звёздной эры, через полтора года после своего триумфального возвращения из первого путешествия. Вчера как раз истёк заявленный срок, и появилась возможность узнать...
  
  - Эта шкатулка действительно обладает надёжной защитой?
  
  - Ну, в Бездне она, конечно, погибнет, а так, в быту... встроенный иус, формграв, унипрэн в оболочке из сверхпрочного комео... думаю, разрушить или вскрыть её, не уничтожив инфор внутри, нереально.
  
  - Да? По-видимому, стоимость такого хранилища весьма значительна?
  
  - Предок не поскупился. Её цена сравнима со стоимостью небольшого корабля, и использованные при создании хранилища технологии не устарели и сейчас, спустя четверть тысячелетия. Но стоимость информации, сын, очевидно, превосходит цену упаковки во много... немыслимо много раз. Иначе зачем понадобилось бы её так тщательно скрывать?
  
  - Кстати, а зачем Иван Великий вообще решил её утаить?
  
  - Нашёл нечто новое, сулящее большие перспективы для нашей семьи. Настолько большие, что старшие и великие кланы не остановились бы ни перед чем, чтобы получить их для себя. А ресурсов у семьи тогда было совсем немного, и удержать у себя что-то перспективное, значительное казалось нереально.
  
  - М-да..? А что изменилось теперь?
  
  - Наш род стал сильнее, богаче. Тогда, в эпоху Ивана Великого, "Виржин" только вставала на ноги, теперь наши ресурсы больше в тысячи раз, мы почти добрались до рубежа номинации! И, наконец, у нас есть союзники - клан Нордов и клан Мальцоу.
  
  - Союзники?! А не "съедят" ли они нас со всеми потрохами?!!
  
  - Подавятся, сын. Норды не дадут развернуться Мальцоу, а те не пустят Нордов воспользоваться нашим добром.
  
  - А как же мама, дядя, Селена, Сергей, наконец?
  
  - Твоя мать и её брат давно уже часть нашей семьи, сейчас к нам присоединилась Селена. А вот Сергей... ты же полагаешь, что в спину он бить не будет?
  
  - Никогда, отец!
  
  - Что ж, ладно. - Ратников-старший пихнул шкатулку к сыну. - Открывай, я дал тебе доступ.
  
  - Так ты уже смотрел, что там?
  
  - Да, Тед, ещё вчера. Мне всё равно понадобилось внести твои данные в иус хранилища, заодно и взглянул на то, что хранилось четверть тысячелетия.
  
  - И что это? - Тедрик не спешил открывать легендарную шкатулку, лежащую совсем рядом. Стоит лишь положить ладонь на угольно-чёрный, но при этом странно сияющий корпус, и она откроется.
  
  - Бортовой журнал "Колумба". Описание похода. Логи. И двадцать семь чисел.
  
  - Базовые координаты?
  
  - Да, сын. Ничего подобного нет ни в одном справочнике Адмиралтейства. Если это был бы обычный пич, зачем его скрывать на четверть тысячелетия? Нет, сын, там что-то очень важное, ценное. Нечто, что наша семья не cмогла бы удержать тогда, если бы "великие" кланы захотели отобрать!
  
  4
  
  Навигаторы с самого первого путешествия 'Колумба' пользовались трёхмерным приближением для определения координат в четырёхмерном мире. Такой подход был разработан ещё за полсотни лет до Звёздной эры и проверен на первых мощных и примитивных джи-сенсорах, получивших название 'гипер-ай'.
  Как представить непредставимое?
  
  Наставник кафедры навигации всегда приводил в пример растерянным курсантам Академии древнюю притчу о том, как съесть слона. Только не торопясь, маленькими частями, кусочек за кусочком!
  Как постичь Бездну? Столь же последовательно и неторопливо. Четырёхмерный мир можно представить как мозаику четырёх трёхмерных миров. Поскольку, как утверждает основная теорема теоретической астронавигации, любую четырёхмерную координату можно представить как набор из четырёх трёхмерных проекций. Так получаются двенадцать из двадцати семи навигационных чисел.
  
  Если Космос вокруг Мира Колыбели был бы неподвижен, этих двенадцати чисел оказалось бы достаточно, но Архипелаг движется, уходя куда-то по давно заданному маршруту, и его движение не обязательно как-то связано с движением цели. Потому нужны ещё двенадцать базовых чисел, соответствующих положению Мира Колыбели в окружающей его Бездне, получившей название 'Море Локуса'.
  
  Последние три числа характеризуют величину несоответствия, 'невязку', ведь истинная размерность - метрика - пространства редко является целым числом, и временную поправку.
  
  Каждая контрольная точка маршрута - 'пич' - требует собственный набор навигационных чисел. В принципе, полученные ранее базовые числа любого пича навигационный иус способен с достаточной точностью пересчитать в курс из текущего положения корабля. Ошибка перемещения в этом случае будет тем больше, чем старее пич. По этой причине любой корабль с самых первых Звёздных экспедиций постоянно собирает терабайты путевых логов и передаёт в Комиссию по астронавигации Адмиралтейства Конфедерации.
  
  Конечно, без помощи специализированных навигационных иусов, мгновенно производящих все необходимые вычисления курса в Бездне, попасть в нужное место оказалось бы сложно. Проще случайно ткнуть пальцем в небо или отправиться на свет далёкой звезды. Некоторая отличная от нуля вероятность успеха есть и при таком подходе, и таким образом можно добраться до некоторых звёздных систем. Например, до Проксимы, которая находится в одном Архипелаге с Колыбелью.
  Но чем дальше цель, тем больше ошибка...
  
  Навигатор из своего кресла-пульта на командном мостике корабля, идущего в Бездне, внимательно наблюдает за пятью координатными экранами. Четыре из них - экраны проекций текущего местоположения корабля в каждый из трёхмерных модельных миров, пятое - результат их обработки иусом, реальная курсовая 'трубка' движения корабля.
  
  Иус далеко не всегда способен заранее проложить курс на большое расстояние в гиперпространстве. Сказывается неполнота метрики, которая меняется от трёх-точка-восемь до четырёх-точка-два эм, и только джи-сенсоры, работающие в Бездне с полной нагрузкой, способны дать точное значение невязки истинных и модельных координат. Которое иус сразу же скидывает в лог маршрута - алгоритмическое описание пути - простое перечисление действий корабля. Вошёл в Бездну там-то с заданной скоростью и ускорением, развернул паруса на столько-то процентов, отключил мирды, и так далее. Именно лог, подробно расшифровывающий информацию бортового журнала, является истинным описанием пути, но его невозможно прочитать, если нет этих самых базовых навигационных чисел.
  
  По последним ещё худо-бедно можно добраться до цели путешествия, по одним логам - нет.
  Правда, все эти невообразимые сложности касаются лишь путешественников, первооткрывателей и военных, корабли торговцев и предпринимателей ходят по уже проложенным космическим 'дорогам'. В основу каждого такого маршрута положена универсальная путевая карта, энивэй, сформированная на основе логов и базовых координат цели и каждого пича маршрута. Эти данные предоставляют астронавигационные экспедиции и проверяются путешественниками и военными.
  
  Путевая карта - просто алгоритм перемещения, примитивная таблица, организованная по принципу: вы двигаетесь с такой-то скоростью столько-то времени по внутренним часам корабля в место с такими-то координатами. Затем оттуда - в новый пич, и так далее. Хотя, если есть разведанный гиперпоток, с помощью которого можно добраться до нужного Атолла или Архипелага, навигация упрощается ещё больше. Энивэй в этом случае просто объясняет, столько-то времени нужно провести в потоке, если скорость относительно него такая-то, как и когда переходить в следующий.
  
  Но если подходящие гиперпотоки неизвестны, без логов и базовых навигационных чисел не обойтись.
  
  5
  
  Многие после возвращения 'Колумба' обратили внимание на неполноту данных и логов, великодушно предоставленных Собранию отважным путешественником Иваном Ратниковым, но поначалу в атмосфере всеобщей эйфории удовлетворились стандартной отговоркой: 'данные пропали из-за сбоев в работе навигационной аппаратуры'.
  
  Да кто бы мог усомниться? Это же было самое первое межзвёздное путешествие, открывшее человечеству дорогу в Большую Вселенную!
  
  Ивана 'Великого' много раз пытались 'раскрутить' на подробное описание похода, но за суетой и всеобщим энтузиазмом ему каждый раз удавалось уходить от ответов. Второе путешествие, третье, строительство кораблей, консультация колонизационных экспедиций. А уже пару десятилетий спустя, на закате жизни, Иван Ратников признался, что полный бортовой журнал 'Колумба' он завещал своим потомкам с требованием вскрыть позднее, гораздо позднее.
  
  Как он заявил?
  
  'Когда для народа Конфедерации результаты его похода будут представлять лишь историческую ценность!'
  
  И общественность смирилась.
  
  Ещё бы, авторитет главного звёздопроходца был непререкаем! Так что историческая - так историческая. Пусть об этом позаботятся потомки. На этой ноте интерес к бортовому журналу 'Колумба' быстро сошёл на нет, ведь уже в глазах большинства он был лишь одним из многих...
  
  6
  
  Тедрик аккуратно вынул из распахнувшегося хранилища металлически-серую пластинку инфора и бережно поместил её в створ-активатор. Вот она, тайна, хранимая четверть тысячелетия.
  Атолл.
  
  Далеко. Очень далеко, даже по современным меркам. Так..., описание в журнале..., что там? Вокруг Атолла - многочисленные Мели на расстоянии в пару-другую листов, заполненные пылью и газовыми облаками. Скрытая за ними звезда спектрального класса 'К' - оранжевая, или даже оранжево-красная, - пять планет, из которых три - каменной группы, две - газовые гиганты. Зелёная зона обнаружена в двух лаймах от звезды и имеет ширину всего два лайма, в неё попадает одна планета. Вторая. Атмосфера кислородная, гравитация - восемь десятых грас. Продолжительность суток близка к стандарту, температура - тоже. Биосфера? Какая-то странная отметка...
  Что ещё? Ах, да. Полные астрографические данные, необходимые для подачи заявки на получение Атолла в собственность.
  
  Гиперпорог пологий, всего две минуты на тысяче грас. Атолл изолированный, его альфа-вход в восемнадцати лигах от планетарного диска, протяжённость Атолла в плоскости планетарного диска до полулиста. Устье Лагуны вытянуто, его длина не менее восьми лиг, склон Лагуны начинается в одиннадцати лигах от звезды над плоскостью планетарного диска. В системе найдены значительные ресурсы топлива для эноров и сырья для производства комео, в том числе сложных видов.
  
  - Отлично, но расстояние в девяносто восемь листов? Что, ближе ничего не нашлось? - Тедрик сам не заметил, как задал вопрос вслух.
  
  - Хм-м, я не думаю, что Иван Великий утаил данные об этом Атолле просто так. Всё перечисленное в инфоре есть и гораздо ближе, хотя богатые рудники уже заняты, а пунктов по добыче топлива так далеко пока нет. Тебе предстоит разобраться и узнать, что же там скрыл для нас предок. - Михаил с улыбкой посмотрел на воодушевлённого предстоящим путешествием сына.
  
  - Всегда мечтал о дальних путешествиях! Но сто листов от дома...
  
  - Уж пора-то из колыбельки и выбраться!
  
  - Я не об этом, я о Селене, о сыне...
  
  - Следующий день рождения Ингвара ты пропустишь, - хитро усмехнулся Ратников-старший, - но присмотреть за ним сгодятся и бабка с дедом. Разве нет?
  
  - Да, отец.
  
  - Вот и чудненько! - Подобное путешествие явно подходило под определение 'долг перед родом', а с этим в семье Ратниковых всегда было строго: долги надо отдавать! - Да, и с Селеной разговор не откладывай.
  
  - Сколько времени на сборы?
  
  - Месяц, сын, не больше.
  
  - Так мало?
  
  - Нельзя дать врагам-недругам время для... хм... кто знает, что они там придумают?
  
  - Враги... недруги... отец?
  
  - Их обычно называют 'коллеги', хотя правильнее - конкуренты. В гробу б увидеть таких 'коллег'! Не думаю, что кланы просто так позволят нам получить что-то интересное и перспективное без попытки перехватить это себе! Да и не желает никто из номинесов и их вассалов, чтобы 'Виржин-групп' стала полноценным кланом.
  
  - Почему?
  
  - А почему мы до сих пор не заявили о себе как о клане? Почему мы постоянно не дотягиваем до границы номинации, хотя с самого начала звёздной эры 'Виржин' уверенно держит лидерство в области строительства звёздных кораблей, оборудования и материалов к ним? Мы стараемся изо всех сил, но сырьё постоянно дорожает. - Ратников-старший активировал таблицу отчёта и развернул её к сыну. - Смотри! Если поднять цены на корабли, упадут продажи, ведь верфи теперь есть у всех великих и старших кланов.
  
  - Почти у всех, - усмехнулся Тедрик.
  
  - Нас пока выручает высокое качество и многовековая репутация. Однако...
  
  - А почему мы не заведём собственные предприятия по добыче сырья, заводы, чтобы самостоятельно производить все необходимые материалы..?
  
  - Нам не дают это сделать, сын. Поблизости, в сфере с радиусом двадцать-тридцать листов, всё давно поделено, если же смотреть дальше, то открытая попытка начать добычу ресурсов в сфере с радиусом тридцать-шестьдесят листов сразу вызовет противодействие кланов. Вплоть до 'пиратских' налётов и рейдерских захватов. Такие предприятия быстро отберут. Нужно строить их очень далеко, листах в ста, либо найти и утаить что-то совсем уж уникальное, необычное.
  
  - Утаить! Разве это возможно?
  
  - Что ты знаешь о странных мирах, сын?
  
  7
  
  - О странных мирах? - Тедрик задумчиво переспросил отца. - Что-то знакомое, но...
  
  - Эх, сын! Это необходимо знать всем!
  
  - Я думал, это просто легенда. Разве нет?
  
  - Самая настоящая действительность, без обмана!
  
  - А я почему-то воспринимал все эти рассказы как байки из одного инфора с призраками, полтергейстами, ангелами, демонами, лешими...
  
  - То есть, как сказки? К сказкам нужно относиться всерьёз. Ну, по крайней мере, тем, кто претендует на власть и управление другими людьми. - Михаил отвёл глаза от сына и чему-то грустно усмехнулся. - Странный Мир - это такое место, в котором есть что-то неизвестное человечеству, уникальное, нигде более не встречающееся.
  
  - Я думал, да и в Академии нас так учили, что жизнь во всех мирах имеет одну природу. Да и неживая природа везде одинакова...
  
  - В основном, это так. Но знаешь, сын, пожалуй главная странность нашего мира в том, что из любого правила, из любой ставшей человечеству очевидной закономерности всегда обнаруживаются исключения. Есть целые звёздные системы, которые никак не вписываются в стройную систему людских знаний. Их существование не замалчивают, просто об этом как то не принято говорить в научном сообществе. Те, кто открывает подобную, ревностно оберегает полученное преимущество. Потому что уникальные товары - отличная возможность создать клан. Или обеспечить ему стабильное существование.
  
  - Таких миров не может быть много. Тогда бы они были не исключением, а просто ещё одним правилом!
  
  - Ты прав, сын. Их мало - может один на миллион, может меньше. Первый был открыт сто сорок два года назад челенжером 'Алонсо де Арельяно', принадлежащим клану Астурии. Второй - в сто тридцать пятом году экспедицией 'Великой Стены'. Челенжер 'Чжэн Хэ' подарил человечеству дерево шоа-ву и драгоценности из ферузы. Благодаря подобным открытиям возникли новые кланы и укрепились старые. В настоящее время известно четыре 'странных мира'.
  
  - Ты думаешь...
  
  - Уверен, что Иван Великий встретился с чем-то необычным, особенным. Эта встреча настолько его поразила, что наш предок утаил информацию о ней, опасаясь и за свою жизнь, и за жизнь близких людей. Я убеждён, Тед, это - координаты странного мира!
  
  - Мг-м..., это возможно. Но почему именно четверть тысячелетия, не раньше, не позже?
  
  - У нашего предка были отличные аналитики, да и сам он неплохо разбирался в социальной динамике. Всё-таки, диплом Астраунского университета...
  
  - Ладно, отец, но я не понимаю, почему сейчас нужно так торопиться с экспедицией?
  
  8
  
  - Мы не в Раю, сын! Чтобы выжить, нужно каждый день сражаться за своё будущее. Странно, что никто не нашёл...
  
  - Сражаться?
  
  - А как иначе? 'Виржин групп' - вкусная и желанная добыча для всех кланов, и пока мы не встанем в один ряд с ними, нужно быть начеку. Тебе пора взрослеть, Тед. Наивность руководителей всегда оборачивается нищетой и гибелью подчинённых. Ты - будущий глава 'Виржин', а такая крупная компания как наша постоянно находится под угрозой поглощения. Что будет с работниками, если 'Виржин' присвоит какой-нибудь клан?
  
  - Большинство из них останется без работы. Высоко квалифицированные - вряд ли, но и им не видать командных мест. Если их не примут в новый клан, конечно.
  
  - Не примут, даже простым кланером не так-то просто стать, а уж офиком и подавно. Ты забыл, Тед, что внутри любого клана действует солидарная социальная система - номинес заботится обо всех, все ударно работают. Каждого сокланера нужно обеспечить жильём, работой, перспективой на будущее. Ты это должен знать, сын. Мне кажется, твоё увлечение Академией Космофлота отучило тебя думать.
  
  - Теоретически я всё это знаю. Но знать и применять ежедневно - не одно и то же.
  
  - Верно. В нашей компании давно действует клановая система. Мы даём каждому поколению наших работников воспитание, обучение, социальную защиту, а затем работу и цель в жизни. Они возвращают нам всё это своим трудом и преданностью. Даже без всяких клятв. В наше время победить в одиночку невозможно. Нужна сплочённая группа, действующая в одном ладу, совместно, под единым руководством, имеющая собственные ресурсы и производственную базу. Нужны лояльные руководители и аккуратные исполнители. - Михаил тяжело вздохнул. - Вот что такое клан, сын. Так почему мы, Ратниковы, до сих пор не создали собственный, если всё вроде бы для этого есть?
  
  - Не хотели? - Ратников-старший отрицательно замотал головой. - Не могли?! Почему?
  
  - Сколько сейчас работников в 'Виржин-групп'?
  
  - Около двухсот тысяч. И где-то миллион роботов.
  
  - Мы выпускаем продукцию на миллиарды галактов, около полутора десятых процента совокупного продукта Конфедерации, почти достигли рубежа номинации, но тем не менее не являемся кланом. Существует огромное количество малых кланов, далеко отставших от нас по доходам и доле в производстве Конфедерации, но они - кланы...
  
  - ...А мы - просто группа компаний 'Виржин', - эхом отозвался Тедрик. Но почему?
  
  - Потому, что мы зависимы от посторонних, вынуждены закупать сырьё, энергию, платить за опорную массу...! Нам легко диктуют цены на нашу продукцию, и единственное, что мы можем противопоставить сильным мира сего - противоречия между их кланами. Пока нас хотят сожрать и Норды, и Морриганы, и Мальцоу, и Астурия, и прочие, мы в безопасности. Но если они договорятся...
  
  - ...Нам конец. Нам любой ценой нужно стать кланом, да?
  
  - Да. Но ни производство, ни майнинг, ни торговля не являются достаточными, чтобы участвовать в номинации.
  
  - Так что же необходимо?
  
  - Стабильность. Все эти источники доходов не дают возможности устойчиво удерживать рубеж номинации. Сегодня конъюнктура рынка хорошая - рубеж взят, завтра ухудшилась - откатились назад. Под подобную катавасию Собрание не выделит сенаторское кресло, сын.
  
  - А что остальные номинесы сочтут достаточным?
  
  - Устойчивый доход. Основанием для признания может быть опорная масса в развитых мирах и лояльное население на ней, тем или иным способом приносящее прибыль. Чем больше, тем лучше, но это лишь второе условие. Какова лояльная нам численность населения?
  
  - Двести тысяч из двадцати миллиардов - это тысячная процента...
  
  - Вот, сын, ты всё и подсчитал. По этому критерию до рубежа номинации нам очень далеко, из-за этого Сенат всерьёз и не рассматривает наш вклад в консолидированный продукт Конфедерации как заявку на номинацию!
  
  - То есть нам необходима опорная масса, а она уже давным-давно отсутствует в открытой продаже. Понятно!
  
  - Это так, - впервые улыбнулся Михаил.
  
  - Кланы не хотят выпускать из своих лап главный аргумент во взаимных спорах, и потому передают такую ценность лишь по договорённости друг между другом. Но тогда какой смысл в колонии, если её опорная масса не будет котироваться в номинации?
  
  - Не всё так просто. Если в этой колонии будет значительное население, примерно сорок миллионов или больше, она автоматически войдёт в номинацию, как вошли Джонатан, Калифорния, Ангелика, Проксима. Конечно, просто колонии будет недостаточно, она лишь повод, чтобы подать заявку. Но остальным мы обладаем, сын.
  
  - Остальным? Ты говоришь о 'Виржин групп'?
  
  - Именно. 'Виржин' - это передовые технологии, которые способны заставить остальных считаться с нами. К сожалению, они не уникальны. Конечно, постоянными усилиями мы сохраняем лидерство, но клановые верфи постепенно ликвидируют отставание. Полсотни лет - и всё.
  
  - И для Ингвара уже не будет будущего. Максимум, на что он сможет рассчитывать - стать офиком в клане Мальцоу...
  
  - Не стоит полагаться на доброту Мальцоу. Надо создавать свой клан. Уникальность - лицо клана. Каждый либо обладает чем-то уникальным, обеспечивающим его независимость и материальный достаток, либо является крупным самодостаточным образованием, не нуждающимся в ком-то ещё для собственного благополучия и процветания. Его интересы нельзя игнорировать, поскольку такое поведение будет угрожать безопасности Конфедерации. Основе нашего общества - Клановому соглашению.
  
  - Уникальность...
  
  - Да. Например, Кеннеты - слабый и уязвимый клан, но они специализируются на почвах для биофов и производстве биоров, и их технологии вне конкуренции. Большинство считает, что повторить их за пределами Калифорнийского архипелага невозможно. Аналитики полагают, что они открыли какие-то уникальные микроорганизмы, не желающие жить за пределами Калифорнии и Ангелики. Но факт остаётся фактом: их биофы, биоры, медикаменты вне конкуренции. Никто не будет рисковать остаться без всего этого, пытаясь 'наехать' на Кеннетов. Да и остальные кланы не позволят.
  
  - Ясно.
  
  - Или вот Рокфолды. Они специализируются на технологиях эноров, унипрэнов и исторов. Их позиции обеспечены принадлежащими именно им значительными запасами редких элементов. Норды и Морриганы специализируются на оружии, лучшая и никем не превзойдённая одежда всех типов, от повседневной до скафандров высшей защиты, производится 'Собранием Драгоценностей'...
  
  - Я понял, отец.
  
  - Ничего ты не понял! 'Виржин' процветает, пока 'бежит' со всех ног. Наши верфи строят корабли, как пекарь печёт пирожки. Пока 'Спэйсбас' или 'Крэйдл' выпускает по одному, мы строим два десятка, и наши корабли лучше - быстрее, надёжнее, экономичнее, вместительнее астурийских. Но Астурия - великий клан. Они запустили собственные верфи, чтобы обеспечить свою независимость, и могут себе позволить строить неспеша. Пусть их техника хуже, но она вне конкуренции, поскольку предназначена для внутреннего кланового использования. Поэтому ей уже гарантирован спрос! Захотят - они легко раздавят нас. Правда, для этого придётся всерьёз консолидировать свободные средства, из-за этого они окажутся уязвимыми для атак остальных...
  
  - ...Это нас и защищает от поглощения остальными кланами?
  
  - Это, а ещё превосходство наших моделей кораблей, да связи с Нордами и Мальцоу. Пока защищает. Но мы вынуждены напрягать все свои силы. Ведь свои верфи уже есть у большинства 'великих' кланов, аналогичные проекты запущены 'старшими' кланами. Когда всё это заработает, кто станет покупать наши корабли? Пусть даже они лучше...
  
  - Но, помимо 'великих', есть и 'младшие' кланы?!
  
  - М-да... 'младшие' и 'старшие' кланы не способны обеспечить спрос, поддерживающий наше производство хотя бы на текущем уровне. А поэтому нас задавят и проглотят, те же Мальцоу и Норды будут рады немного подрасти за наш счёт и уверенно занять место среди 'старших'. Если не сформируем клан, они неизбежно поделят 'Виржин' между собой...
  
  - Всё так плохо?
  
  - Мы держимся, сын. На собственных уникальных технологиях, только вот их защищённость от копирования невысока. Все наши открытия и достижения постепенно внедряются 'великими' кланами. 'Виржин' способна дать отпор, потому что её разработки опережают конкурентов на четверть века. Пока опережают. А долго ли это продлится - кто знает?
  
  Ратников-старший замолчал, но и Тедрик не старался возобновить разговор. Он ещё раз мысленно прокрутил всё сказанное отцом.
  
  Увы, перспективы не видно. Конечно, всё не так катастрофично, как пытается убедить его отец, но в масштабе столетия или слегка больше, 'Виржин' обречена. Если не...
  
  - Нам нужна колония, Тед. С рудниками, с производством материалов, топлива для кораблей. Собственный Атолл, на котором нашим предприятиям не придётся платить за использование опорной массы. Кто знает, может это наследие - что-то безумно ценное, уникальное? Если же координаты предка окажутся 'пустышкой', ты отправишься дальше и обязательно найдёшь что-нибудь подходящее. Пока у нас преимущество перед остальными только в одном - в кораблях и их производстве. Оно продлится недолго, и его нужно использовать. Эту разведку я никому не могу доверить кроме тебя. Отправляйся, и найди... добудь... не знаю, что. Нет, нет, не так! Найди то, что послужит основанием для заявки на номинацию.
  
  - Я готов, папа.
  
  - Готов? Ну, может быть. - Михаил лёгким движением руки запустил перед сыном трёхмерную модель корабля. - 'Виржин' только что закончила строительство челенжера нового, восьмого поколения. Проект и головной корабль сегодня зарегистрирован в Адмиралтействе. Лицензия на поиск и астрографию удалённых звёздных систем закуплена на пять лет, с запасом. Сейчас корабль на ходовых испытаниях Адмиралтейства, выполняет погружения и всплытия в Лагуне. Полагаю, Военный Флот вернёт его нам через четыре дня, двадцать седьмого. Коридор для челнока уже заказан. Надеюсь, тебе хватит трёх дней на подготовку?
  
  - Да...
  
  - Не забудь переговорить с Селеной!
  
  
  
  ГЛАВА 2
  
  
  
  НЕОБХОДИМОЕ ЗЛО
  
  
  
  1
  
  254, апреля 26-го, после полудня.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астурия-де-Авильес.
  
  - Милорд! Я прошу вас принять решение по ряду вопросов незамедлительно...
  
  Гарсия Фернандо Ореаспера, канцлер-секретарь клана Астурия, сегодня был особенно настойчив. Увы, далеко не все вопросы он мог решить самостоятельно, а последние несколько лет его номинес, Фелипе Амадео Астуриа-и-Трастамара, не изъявлял желания подолгу и тщательно, как раньше, заниматься делами клана. Да и жить Фелипе Седьмой, Владыка более чем двух миллиардов подданных, ныне предпочитал не в собственной столице, Сан-Астурии, а в расположенном поблизости 'замке' Астурия-де-Авильес - огромном родовом поместье, раскинувшемся на самом берегу тёплого моря. Всю ежедневную текучку Владыка предпочёл скинуть на секретарей-помощников, и, прежде всего, Ореасперу, который старался изо всех сил, чтобы благополучие клана не начало снижаться. А последнее время Фелипе Седьмой вообще отказывался рассматривать те дела, о которых ему не доложили лично, а инфо-сообщения иуса просто заблокировал.
  
  Конечно, Ореаспера тоже переживал тот серьёзный щелчок по носу, полученный Астурией от клана Ким, в результате которого они фактически потеряли промышленные предприятия в других звёздных системах за исключением Проксимы, но во всём необходима мера. Порасстраивались - и хватит, пора за дело. А коварные Ким ещё получат своё.
  
  Но Фелипе Седьмой как-то внезапно разочаровался во власти и проводил свои дни в медитации и философских беседах со своим двоюродным братом со стороны матери Энрике Федериго де Трастамара, возглавляющим службу безопасности клана. Поначалу их долгие совещания тет-а-тет выглядели естественно на фоне перенесённого поражения, но подобный образ жизни номинес вёл уже более полугода!
  
  Не пора ли уделить внимание и другим делам?
  
  - Отчего такая спешка, дон Гарсия? - Фелипе Седьмой, развалившись в шезлонге на самом берегу моря, держал в руке бокал с искрящимся сидром. - Присаживайся, составь компанию мне и дону Энрике, - номинес показал рукой с бокалом на соседний шезлонг, который занимал начинающий седеть начальник СБ. - Я отлично знаю тебя, дорогой друг, и уверен, что все твои дела в столь отличном состоянии, что час-другой никакой погоды не сделают.
  
  - И вправду, дон Гарсия, этот сидр - просто великолепен, - отозвался де Трастамара, - Хэй, - он поднял руку, и к Ореаспере сразу подъехал один из роботов-слуг, расположившихся неподалёку в ожидании распоряжений хозяев, с протянутым на подносе бокалом вина. - Не будь букой, мой друг, видишь - у нас сиеста!
  
  - С самого утра? - Ореаспера недовольно скривился, но бокал взял и занял свободный шезлонг.
  
  - Не ворчи, - быстро среагировал Фелипе Седьмой, прибывающий, по-видимому, в неплохом настроении, - уже давно за полдень! Так что там надо срочно решать?
  
  Номинес с улыбкой посмотрел на веселого Энрике и сделал большой глоток, с наслаждением подставив тёплому ветру загорелое лицо.
  
  - Быть может, мне подойти позже, сир?
  
  - Фелипе, кажется, дон Гарсия нас осуждает, - подмигнул своему двоюродному брату Энрике, - сейчас ты получишь выговор за то, что запустил дела и свалил всю рутину на бедного канцлера-секретаря!
  
  - Обязательно попрошу прощения, - поднял свой бокал номинес. Его голос был серьёзен, но в глазах пробегали искорки смеха.
  
  - Я не осуждаю, сир, - немного виновато ответил Ореаспера своему номинесу, просто мне кажется, что полгода - достаточный срок, чтобы перестать переживать и вернуться к делам клана...
  
  Фелипе и Энрике переглянулись и от души расхохотались. От изумлённого вида Ореасперы хохот только усилился, заставив покраснеть уже немолодого Гарсию. Впрочем, он попытался скрыть своё смущение за бокалом сидра. Дав отсмеяться, Ореаспера аккуратно спросил,
  
  - Я чего-то не знаю, милорд?
  
  Фелипе, едва успевший успокоится после приступа безудержного веселья, захохотал снова, обессилено кивнув двоюродному брату.
  
  - Всего - ха-ха! - Энрике сквозь смех с трудом выдавливал слова, - знать невозможно, мой друг, - ха-ха-ха! - достаточно знать самое необходимое, - ха-ха-ха-ха!!
  
  - Сир? - Ореаспера изо всех сил старался сохранить невозмутимый вид.
  
  - Оставь свой тон, Гарсия, - ха-ха, - иначе мы умрём от хохота. Энрике и я полгода готовили союз нашего клана с Джонатанами, сегодня мы празднуем наш успех. Поставки Джонатанов полностью закроют все наши потребности в ресурсах, а перенаправленный на них поток хай-тека серьёзно загрузит наши производственные мощности, создав избыток рабочих мест. Астурия быстро восстановится после удара Кимов и даже нарастит свою силу. Возможно, в следующей номинации мы получим себе ещё пару сенаторских мест и пять-шесть голосов лояльной поддержки. А ты можешь поздравить дочь дона Энрике с отличным выбором будущего мужа. Ну же, не сиди букой! Или подать что-нибудь покрепче? Кальвадос 'Пэй де Ож', отличный, ароматный, изумительно после сидра - не желаешь?
  
  - Фелипе, если тебе угодно видеть во мне шута, я согласен и на кальвадос. Но, пожалуйста, удели внимание делам, которые не ждут.
  
  - Проблемы?
  
  - Всегда, милорд. Но сейчас наиболее существенен конфликт, возникший у нас с Кеннетами из-за их попытки пролезть на наш рынок искусственных почв...
  
  - Я в курсе, Гарсия, и, думаю, надо им уступить часть рынка в обмен на некоторую лояльность к нам.
  
  - Но, милорд, наши производители понесут серьёзный ущерб, специалисты-метабиологи останутся без работы, а они нужны клану. Тем более подготовка такого специалиста - дело непростое и небыстрое.
  
  - Но почвы Кеннетов лучше?
  
  - Да, милорд.
  
  - Тогда они всё равно пролезут на рынок, а наши убытки только увеличатся. К тому же Астурия упустит шанс приобрести ещё одного союзника. А квалифицированный персонал перевёдем на научные исследования в Астурийский университет. Пусть исследуют почвы конкурента. Чем чёрт не шутит, может им удастся создать что-нибудь не хуже? Персонал производств будет востребован на биофах, а торговые и транспортные мощности можно переключить на поставляемый Кеннетами материал, ведь так?
  
  - Как вам будет угодно, милорд. Аналитическая группа просчитывала этот вариант, их прогноз передан на ваш иус.
  
  - А что, неплохо, - номинес бегло просмотрел результаты, - действуй!
  
  - Это не всё, милорд. Клан Ким перехватил снабжение Проксимы и марсианских территорий, неподконтрольных Астурии. 'Круг' и 'Собрание драгоценностей' сочли их предложения более выгодными...
  
  - Опять они пытаются съесть наш кусок, - возмутился Фелипе. - Энрике, долго это будет сходить им с рук?
  
  - Служба работает, милорд, но быстро поменять отношение номинесов к Кимам не получится. В масштабе десятилетия Астурия будет готова на контратаку...
  
  - И ещё, милорд, - с неким внутренним злорадством продолжил Ореаспера. Не всё же ему одному играть роль шута! Пусть и Энрике помучится. - Вчера сотрудники канцелярии разоблачили агентов 'Круга просвещения' в нашем центральном аппарате. Им некоторое время удавалось красть нашу социально-политическую информацию. Ничего особенно важного, но всё же, на будущее хотелось бы, чтобы служба безопасности не пренебрегала своими обязанностями, с покровительственными нотками в голосе закончил Гарсия и подмигнул нахмурившемуся Энрике.
  
  - Так... - Фелипе задумчиво посмотрел на начальника службы безопасности, - почему, дон Энрике?!
  
  - Вы сами просили свернуть активность моих сотрудников в канцелярии, милорд, чтобы не привлекать внимания к договору с Джонатанами. А так агенты оказались отвлечены на другие, внешне заманчивые для них цели...
  
  - Чушь, дорогой друг, - резко прервал его Фелипе Седьмой, - пустые отговорки!
  
  - И это ещё не всё, сир, - внутренне ухмыльнулся Ореаспера. Он недолюбливал де Трастамару и был рад, что удалось его уязвить. Впрочем, дон Энрике платил ему при случае тем же. - Значительно увеличилась доля успешных нападений на грузопассажирские корабли клана. Наши конвойные силы откровенно не справляются с корсарами, технический уровень которых значительно вырос. Наши боевые корабли - корветы и фрегаты пятого-шестого поколения безусловно проигрывают кораблям седьмого. Но проблема ещё и в том, что у корсаров начали появляться корабли пусть и такого же, как у нас, пятого-шестого поколения, но выпущенные верфями 'Виржин'. Их снимает с вооружения Военный Флот и выставляет в открытую продажу как 'устаревшие'. Их показатели превосходят тактико-технические характеристики кораблей наших верфей того же поколения на пять-десять процентов эффективности...
  
  - Я понял, Гарсия. Но не в традициях клана покупать корабли чужого производства. У нас достаточно своих кораблестроительных мощностей!
  
  - Как будет угодно, милорд. Просто обратите внимание на сводку иуса: мы понесли убытки из-за нападений корсаров за последние полгода на пять миллиардов соларов, что на пятнадцать процентов превысило наши потери за аналогичный период прошлого года...
  
  - Чёрт возьми, Гарсия, я уже всё сказал! Мы не будем закупать корабли, тем более устаревшие, от чужих производителей. Разворачивайте производство наших верфей!
  
  - Тогда я бы предложил приобрести контроль над верфями 'Спэйсбас шиппинг'. Они переживают сейчас трудный период, и подобное вложение средств аналитики считают выгодным.
  
  - Хорошо, приобретай 'Спэйсбас'. Кстати, а есть ли возможность приобретения верфей 'Виржин'?
  
  - Это успешное предприятие, и у нас сейчас недостаточно сил, чтобы организовать подобный захват. Но, если вы считаете это необходимым, я дам приказ аналитикам. Лично я полагаю, что подобная атака вряд ли завершится успехом. У 'Виржин' слишком сильные позиции, а у нас дефицит свободных средств и острая необходимость в боевых кораблях третьего и второго ранга для охраны конвоев и разведки. Если же мы претендуем хоть на какую-то долю звёздных систем, которые космическая экспансия включила в Сферу Человечества, кораблей понадобится ещё больше. Придётся охранять колонии, рудники.
  
  - А если надавить на владельцев 'Виржин'? Кто там хозяева, кажется, потомки Ивана Великого? Энрике, что ты думаешь о силовом варианте?
  
  - Увы, он вряд ли возможен. В Правительстве сейчас заправляет всем 'Собрание Драгоценностей', и к нашим попыткам вряд ли отнесутся лояльно. Помимо того, у нынешнего Ратникова серьёзная поддержка Нордов. Это - старший клан...
  
  - Да, я в курсе, они входят в 'Круг', - заметил Фелипе Седьмой.
  
  - ...и нам с ними связываться не резон. Не сейчас, мы только восстановились после схватки с Кимами. Но, помимо Нордов, у 'Виржин' крепкие связи с рядом младших кланов и прочные финансовые позиции. Практически, Ратниковы - уже клан на уровне старших, а самостоятельно в номинациях они не участвуют из-за слабой диверсификации продукции. 'Виржин групп' занимается пока только кораблями и всем, что с ними связано. Это немало, но недостаточно для участия в номинации, хотя их процент приближается к порогу. Просто нет гарантии стабильности заявленной доли паёв. Им проще показывать свою долю в номинации Нордов, довольствуясь положением офиков. Но, Фелипе, - Энрике даже приподнялся в шезлонге, - у Ратникова отличная служба безопасности, которая натренирована в защите интересов компании. Слишком много у них 'вкусных' секретов! Не зря же 'Виржин шиппинг' лидирует на рынке звёздных кораблей и малых системных судов, а их экспериментальные разработки...! Вот сейчас они прорабатывают какой-то новый проект крупного корабля, его кодовое название 'Виржин Арк ноль двести пятьдесят пять - ноль восемь си'. То, что удалось добыть нашей разведке, указывает на прорыв в технологиях колонизации!!
  
  2
  
  - Кстати, - хитро улыбнулся Ореаспера, прерывая монолог начальника клановой С.Б., - мои осведомители сообщили, что Ратников вскрыл подлинное завещание Ивана Великого, поскольку срок его хранения истёк...
  
  - И что? - Фелипе среагировал незамедлительно.
   - ...и срочно готовит исследовательский корабль и экспедицию. Корабль - новейший, экспериментальный образец корвета, который сменит действующие модели Военного Флота уже в будущем году. Агенты в Адмиралтействе сообщают, что флотские от проекта 'Виржин Игл ноль двести пятьдесят пять - ноль восемь' просто в восторге!
  
  - Так корвет - или челенжер?
  
  - Проект выполнен по заказу Адмиралтейства как корвет. Заявленные параметры превосходят модели шестого-седьмого поколений процентов на тридцать. Видимо, так и есть, раз Адмиралтейство довольно.
  
  - Что-то здесь не складывается. Всё-таки, челенжер и корвет - корабли очень разные...
  
  - Это так. Но челенжер - это проект 'Виржин Одиссей ноль двести пятьдесят четыре - ноль восемь', а корвет создан на его основе.
  
  - Интересно, - заметил Энрике, - похоже, что Виржин опять совершила какой-то прорыв в кораблестроении. А серьёзные испытания были?
  
  - Официальная цель экспедиции - проведение испытаний нового корвета по заказу Военного Флота с открытой маршрутной лицензией. Но тогда непонятно, почему для их проведения выбран вариант не корвета, а челенжера, и почему заявленный срок экспедиции превышает год?
  
  - Видимо, Ратников-старший договорился с Адмиралтейством об объединении двух задач, - пожал плечами Энрике. - В конце-то концов, ходовые испытания прототипа корвета, чтобы удовлетворить Адмиралтейство, должны просто иметь оговоренную сложность маршрута, а его пичи не особенно интересны заказчику...
  
  - А это означает, что на борту должен присутствовать офицер-наблюдатель Военного Флота, - подмигнул Ореаспера.
  
  - Боюсь, у нас слишком мало времени, чтобы это место получила наша кандидатура...
  
  - 'Одиссей', значит, - задумчиво протянул Фелипе Седьмой.
  
  - Да, милорд. Головной корабль серии назвали именно так. Это имя какого-то мифологического героя-путешественника, сказка, одним словом.
  
  - Сказка, говоришь? То есть, в завещании оказалось нечто, ради чего срочно понадобилось организовывать экспедицию?! Энрике! - Владыка клана рявкнул на своего двоюродного брата, - твои люди чем занимаются? Почему информация мне поступает не от С.Б., а от канцелярии, а?
  
  Ореаспера внутри мстительно усмехнулся. Да уж, господин де Трастамара, поздравляю, вы сели в лужу!
  
  - Скажи, Энрике, - продолжал бушевать Фелипе Седьмой, - каков должен быть повод для организации подобной экспедиции? И вообще, что это за завещание?
  
  - Видите ли, сир, - спокойно начал объяснение руководитель С.Б., бросив недовольный взгляд на канцлера-секретаря, - после возвращения Первой звёздной экспедиции выяснилось, что часть логов корабля Ивана Ратникова исчезла, а бортовой журнал неполон. Если говорить прямо, командир Ратников утаил какую-то информацию о своих открытиях, причём запретил вскрывать эту часть своего завещания четверть тысячелетия. А что в завещании - можно только гадать, но это явно что-то значимое. Очень значимое. Но ведь узнать-то как?
  
  - О Пречистая Дева! И мне это говорит начальник службы безопасности?!!
  
  - Сир, - вмешался Ореаспера, посмотрев свысока на коллегу-офика, - Энрике, отчасти прав. В завещании указано что-то значимое. Видимо, звёздная система или планета, таящая невиданные богатства. Что-то иное не имело смысла скрывать так долго. Кстати, мой лорд, начальником экспедиции Ратников назначил своего сына, фрегат-капитана Тедрика Ратникова...
  
  - Вот как? Значит, её значимость действительно высока, - отозвался Фелипе Седьмой.
  
  - Да, сир, но и у нас есть небольшая зацепочка, - Гарсия с торжеством посмотрел на Энрике де Трастамару, - из Первой звёздной вместе с Иваном Великим вернулся, если вы помните, и Рауль Джонатан, предок молодого господина Джонатана, который с таким пылом ухаживает за дочкой дона Энрике. Конечно, основатель клана Джонатан после возвращения серьёзно разругался с Иваном Великим и более с ним не общался, но ведь что-то послужило причиной подобного разрыва отношений? Ведь до своего триумфального возвращения они считались друзьями!
  
  - Ты полагаешь, Гарсия...
  
  - Извините, что перебиваю, сир, но не я 'полагаю'. Есть заключение наших аналитиков, расчёты иусов. Но чтобы принять окончательное решение, не мешает кое о чём спросить молодого человека, вы не находите, сир?
  
  - Пожалуй... - Фелипе Седьмой задумчиво поглядел на встревоженного кузена. - Энрике, дорогой, распорядись, чтобы молодые люди навестили нас как можно быстрее. Гарсия, когда по твоим сведениям собирается отбыть экспедиция Ратникова?
  
  - В конце мая, милорд.
  
  3
  
  254, апреля 26-го, позднее утро,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Сан-Астурия,
  природный заповедник.
  
  Утреннее солнце стояло высоко над лесом, но ещё не палило полуденным зноем. Его лучи копьями пронзали пушистые кроны вытянувшихся к нему сосен, и бессильно рассыпались в их длинных голубовато-зелёных иглах, даря земле под ними мягкую полутень и приятную прохладу. Впрочем, земли-то под соснами было совсем немного, в основном гуляющие по лесу мужчина и девушка видели вокруг себя красновато-бурые плоские камни, похожие на рассыпавшиеся от времени строительные плиты. Трещины и провалы поросли округлыми кустиками колючек, но между ними оставалось ещё достаточно места, чтобы пройти одному человеку. Или паре людей, тесно прижавшихся друг к другу.
  
  Со склона поросших сосновым лесом гор при желании можно было рассмотреть в полусотне километрах от них тянущиеся к облакам башни Сан-Астурии. Если было желание. А если его не было, если не обращать внимания на ибр, охвативший левое запястье, на флаер охраны, старающейся незаметно сопровождать парочку над верхушками деревьев, можно было считать себя и своего спутника заблудившимися в диком лесу. Таким, как он был за много тысячелетий до этого дня.
  
  За последние пять сотен лет естественные леса, степи и саванны Колыбели восстановились благодаря тому, что хозяйственная деятельность людей полностью переместилась в города-башни. Поля перебрались под крыши биофов, а шахты и рудники - за пределы родной планеты человечества. Дороги исчезли вместе с колёсным транспортом, площади городов сократились в десятки и сотни раз, и освобождённое от присутствия людей пространство уверенно отвоёвывалось обратно природой. По-прежнему остались поместья богатых номинесов, но они не портили общей картины. Усилиями учёных и энтузиастов в естественную среду обитания вернулись почти утраченные ранее виды животных, птиц, растений. Леса наполнились дичью, реки, озёра и моря - рыбой.
  
  Этот лес недалеко от побережья тёплого моря - не исключение. Он наполнен жизнью. Волками и медведями, ланями и оленями, а иногда можно встретить осторожного иберийского тура. Если же подняться чуть повыше в горы, там с азартом охотится на диких коз леопард. Нет, астурийский лес совсем не ухоженный парк, он наполнен не городскими звуками, а пением птиц и ароматом весенних цветов, насыщающих тёплый воздух странной пьянящей гармонией.
  
  Молодые люди оставили флаер на лесной поляне и отправились побродить по дикому лесу просто, чтобы побыть вдвоём. Без назойливого внимания окружающих, постоянно обеспокоенных и суетливых. Особенно в присутствии номината Раймундо Леона Джонатана и племянницы номинеса крупнейшего и весьма влиятельного клана Колыбели Летиции Катарины де Трастамары. Они испытывали симпатию друг к другу, их родители не возражали против серьёзных отношений, всё так. Но, чёрт возьми, иногда так хочется побыть вдвоём! Сейчас были редкие моменты, когда они скрыты от 'надсмотрщиков' кустами маквиса и кудрявыми кронами деревьев.
  
  - Медведь! - Летиция охнула и прижалась к своему спутнику. На ровной полянке, скрытой густыми зарослями от наблюдателей, у крупного векового земляничного дерева вольготно развалился на мягкой травке бурый хищник. Он недовольно поднял морду, уставившись на непрошеных гостей, и тихо зарычал. Не угроза - предупреждение: 'Полянка и земляничное дерево - всё моё, только моё!'
  
  - Не бойся, Летти, - Райм мягко убрал испуганную девушку себе за спину и активировал браслеты суггесторов, охватывающие его запястья, - держись за мной, всё будет хорошо.
  Конечно, Раймундо не встречался ранее с крупными хищниками Колыбели, но офицер Флота, прошедший специальную подготовку в Академии Космофлота, не должен пугаться какого-то животного, пусть оно раза в два-три больше самого офицера, и вооружено когтями и клыками!
  
  4
  
  Ретроспектива, несколько лет назад,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астраун,
  Академия Космофлота.
  
  - Господа и дамы слушатели, - седой офицер властным тяжёлым взглядом безжалостно "придавил" молодых людей факультета астрогации, выстроившихся у длинной стены тренировочного зала. - Вы, как будущие командиры Флота, должны в совершенстве владеть методиками боевых единоборств...
  
  - Извините, полковник, сэр, можно вопрос?
  
  Полковник в упор посмотрел на Джонатана как на муравья, залезшего на обеденный стол и человеческим языком потребовавшего свою долю.
  
  - И кто тут у нас, представьтесь!
  
  - Слушатель Раймундо Джонатан, сэр!
  
  - Вы дерзки и нетерпеливы, Джонатан. Жаль-жаль. Первое - неплохо, второе - недопустимо для офицера. В виде исключения разрешаю задать вопрос.
  Полковник с каким-то специфическим интересом продолжал рассматривать Раймундо. Уже не как муравья на обеденном столе. В этом внимании явно проглядывали ассоциации с учёным-энтомологом, встретившим на прогулке редкого жука, и разглядывающего его с предвкушением скорого появления в коллекции нового экземпляра.
  
  Молодому человеку внезапно стало зябко и неуютно. Ну что поделать, если предыдущим вечером он проиграл приятелям столь странное желание?
  
  - Я жду, Джонатан!
  
  - Сэр! Наше оружие - пушки кораблей. Мы сражаемся на дистанциях в миллионы километров, а вы говорите о боевых единоборствах! Со всем уважением, сэр, но времена драк на кулачках давно ушли в прошлое!! Зачем нам, будущим командирам Флота, ваш предмет, сэр?
  
  - Кх-м... - седой полковник неторопливо прошёлся вдоль строя подтянувшихся слушателей. - У кого ещё возник подобный вопрос?
  
  Слушатели молчали и на жёсткий взгляд наставника только преданно смотрели в ответ.
  
  - Ну что ж, жалко, что дерзости задать вопрос хватило лишь у слушателя Джонатана... видимо, со всей кафедры закончит обучение лишь один офицер! Нет? Больше никто не хочет последовать примеру будущего офицера Джонатана? Жаль-жаль...
  
  Наставника по боевым единоборствам слушатели так и звали - за глаза, конечно, - 'Жаль-жаль'. Из-за его любимой присказки.
  
  - Будущие офицеры обязаны научиться задавать вопросы. Жаль-жаль, что вы, Джонатан, задаёте их в одиночестве, без весёлых приятелей, которые вас на это надоумили. Ну да, и до них дойдет очередь!
  
  Несколько молодых людей вздрогнули под пристальным взглядом полковника, и он удовлетворённо кивнул, пристально глядя в их побледневшие лица.
  
  - Может быть, ещё кто-то хочет задать этот же вопрос? Шаг вперёд все, кому ответ на него интересен!
  
  Строй единым организмом дружно шагнул вперёд, и глаза полковника немного потеплели.
  
  - Вот! Так уже лучше. Вернитесь на место. Что ж, раз слушатель Джонатан задаёт вопрос не только от себя, но и от всего личного состава, я с удовольствием отвечу прямо сейчас.
  
  Седой офицер отошёл на несколько шагов от строя, резко повернулся, так что планки наград ослепительно засверкали, немного расставил ноги и, заложив руки за спину, высоко вздёрнул подбородок. Несмотря на то, что его взгляд был устремлён куда-то вдаль над головами слушателей, каждому казалось, что внимание наставника обращено именно на него.
  
  'Как он это делает?' - Райм так удивился, что даже забыл о своих опасениях. А ведь Жаль-жаль был печально известен поколениям слушателей Академии своими злобными шуточками!
  
  - Господа и дамы будущие офицеры! Любое сражение, которое когда-либо происходило, или произойдёт в будущем, - столкновение двух или большего числа людей. Обычно двух-трёх. Неважно, каким оружием они пользуются. Боевые единоборства - столкновение двух людей, решающих свои противоречия путём прямого насилия над оппонентом. Пока живо человечество, мой предмет был и будет востребован. Необходимое зло, дамы и господа, хе-хе!
  
  Полковник неторопливо шёл вдоль строя слушателей и говорил вроде негромко, но каждое слово отчётливо слышали все. Дойдя до вытянувшегося по стойке 'смирно' Джонатана, седой наставник остановился и заглянул ему прямо в глаза.
  
  - Люди для войны собирали огромные армии, но они были лишь оружием в единоборстве полководцев. Конечно, каждый воин сражался с одним-двумя противниками на своём месте, но условия, в которых происходил бой, обеспечивали именно военачальники. Поэтому всякое поле битвы - место боевого единоборства не военных отрядов, не армий, а их командиров. Вы уже прошли по истории военного дела все примеры выдающихся битв и сражений, от Ар-Мегиддо до Лонгбея, и я не буду сейчас останавливаться на их повторении...
  
  В конце шеренги слушателей раздался выдох облегчения, на который полковник не обратил никакого внимания.
  
  - В этих сражениях далеко не всегда побеждали крупные и более сильные армии. Не зря самый знаменитый полководец Российской империи всегда повторял, что необходимо воевать и побеждать не числом, а умением. И блестяще это подтверждал.
  
  Полковник внимательно посмотрел на девушку-слушателя, минутой раньше не сдержавшей вздох облегчения.
  
  - Обратите внимание, миз, все успешные и победоносные командиры с глубокой древности до наших дней твёрдо знали, что принципы, законы любой схватки одни и те же. Неважно, сражаются ли два слушателя 'на кулачках', или два флаг-капитана - соединениями линкоров. Моя задача показать и доказать всем вам, что эти принципы не меняются с увеличением масштаба схватки, с числом сражающихся и с изменением оружия, которое они используют. И, одно дело изучать эти принципы теоретически, в аудитории, другое - здесь, в тренировочном зале, практически, на собственной шкуре! Полковник прошёл несколько шагов и взглянул в упор на застывшего Райма.
  
  - Слушатель Джонатан!
  
  - Я, сэр!
  
  - Нападайте!
  
  Раймундо с недоумением посмотрел на наставника.
  
  - Вам разрешено использовать все средства, которые сейчас при вас, для того, чтобы вывести меня из строя. Выполняйте приказ!
  
  - Да, сэр! - Райм, сжав кулаки, бросился на Жаль-жаля, стоящего спокойно и расслабленно в нескольких шагах. И, конечно, добежать не успел: седой офицер вытянул руки перед собой, послышалось негромкое короткое шипение, ноги Джонатана неожиданно стали ватными и куда-то пропали. Раймундо успел лишь подставить руки, смягчив падение на пол, и с ужасом отметил, что ног не чувствует. Совсем, будто их нет.
  
  Полковник без спешки подошёл к поверженному противнику и, сев перед ним на корточки, участливо посмотрел в глаза.
  
  - Жаль-жаль, что вы, Джонатан, с таким презрением отзываясь о боевых единоборствах, сами, как варвар, как дикое животное, - среди слушателей послышались редкие смешки, которые мгновенно затихли под брошенным вскользь взглядом Жаль-жаля, - бросились на меня с кулаками! У вас же есть кое-что получше!! - наставник кивком показал на браслеты суггесторов, охватывающие запястья Райма.
  
  Молодой человек среагировал мгновенно. Оттолкнувшись локтями, он перевернулся на спину и ударил из обоих суггесторов по присевшему рядом с ним офицеру. Тот, к удивлению Раймундо, отреагировал на попытку слушателя так, будто воздействие проскочило мимо, встал на ноги и с удовлетворением воскликнул, - молодец, Джонатан! Не сдаёшься, пока есть хоть один шанс. Это - правильно.
  
  Полковник встал и повернулся к строю слушателей.
  
  - Увы, насилие в человеческом обществе - необходимое зло. Моя задача - убедить вас в этом. Скоро насилие станет для вас чем-то совсем обычным. Да. Для офицера это неизбежно. Жаль-жаль, конечно, но схватку пора завершать!
  
  Полковник поднял правую руку и, с какой-то показной неспешностью прицелившись, погасил сознание Джонатана точно выверенным суггестивным ударом.
  
  5
  
  Очнулся Райм быстро от инъекции в плечо. Слегка пошатываясь, он вернулся на своё место в строю под сочувственные взгляды остальных и усмешку наставника.
  
  - Итак, что мы видим? - с некоторым пафосом Жаль-жаль обратился с вопросом куда-то в стенку за спины слушателей. - Я своим выстрелом сбил господина Джонатана с ног, а он, стреляя в упор, промахнулся! Оказывается, применение суггестора, а именно им попытался воспользоваться слушатель Джонатан в учебной схватке, не даёт гарантии выведения противника из строя. Зачем же тогда всем потенциальным офицерам вменяется в обязанности носить браслеты-суггесторы? Конечно, чтобы вы привыкли к ним, а они - к вам, дамы и господа! Жаль-жаль, что вы этого не понимаете! Видите ли, наличие оружия ещё не означает, что вы окажетесь способны его применить. Все, кто не научится пользоваться подобным оружием на уровне инстинкта, Военному Флоту не нужны. Конечно, такие слушатели не будут отчислены, просто их путь - Торговый Флот. Но я надеюсь, что многие из вас окажутся способны стать настоящими офицерами, а не просто офиками. Это - цель моего спецкурса по боевым единоборствам, и к зачёту вы уже будете твёрдо знать, по крайней мере, я на это надеюсь, как связаны боевые единоборства, суггестивное оружие и боевые действия кораблей Военного Флота!
  
  Жаль-жаль отошёл к шкафчику из комео, встроенному в стену, достал из него тёмный, почти чёрный предмет прямоугольной формы размером чуть больше, чем с ладонь, с рифлёной рукоятью вдоль одной из длинных граней и параллельными прорезями на противоположной, и продемонстрировал его слушателям.
  
  - Дамы и господа! Перед вами стандартная модель гражданского шокера 'Кибу эс-аш триста сорок три' производства клана Нихон. У них прекрасные шокеры, да! Шокер, как вы знаете, предназначен для нелетального воздействия на противника, находящегося на дистанции десять-пятнадцать метров, а на самом деле метрах в пяти, за счёт сильного сверхкороткого электромагнитного импульса на частоте, характерной для человеческого организма. В результате его действия противник теряет ориентацию и оказывается неспособным к каким-либо сознательным и активным действиям. Иными словами, выходит из строя. Время восстановления активности не превышает десятка минут, но этого в большинстве случаев вполне достаточно, не правда ли?
  
  Слушатели молчали, опасаясь привлечь внимание Жаль-жаля, и он, оглядев притихший строй, жёстко усмехнулся.
  
  - Слушатель Джонатан!
  
  - Я, сэр!
  
  - Выйти из строя на четыре шага.
  
  - Да, сэр, - Райм чувствовал, что Жаль-жаль готовит очередной эксперимент с его участием, но отказаться-то не мог, и в соответствии с Уставом сделал указанные командиром четыре шага вперёд.
  
  - Отлично, Джонатан, - с воодушевлением воскликнул Жаль-жаль и направил шокер на Райма, который даже не успел испугаться. Короткое шипение оружия и... ничего. Нет, какую-то мимолётную слабость он почувствовал, и всё.
  
  Жаль-жаль с каким-то садистским удовлетворением посмотрел на объект эксперимента.
  
  - Видите, дамы и господа? Господин Джонатан уже получил необходимую закалку, и даже шокер на него не действует! Вернитесь в строй! А, может быть, оружие неисправно? Жаль-жаль, если так, но мы сейчас попробуем на ком-нибудь ещё. Дефриш!
  
  - Я, сэр, - без всякого воодушевления отозвалась высокая черноволосая и черноокая девушка, имевшая неосторожность привлечь внимание полковника преждевременным вздохом облегчения.
  
  - Вольно, миз. Передайте ваши суггесторы товарищам и выходите сюда. Лёгкими движениями девушка отстегнула браслеты, и, отдав их соседу, стала на то место, где минутой ранее стоял Раймундо. Жаль-жаль поднял шокер, раздалось характерное шипение, и девушка упала.
  
  - Видите, дамы и господа, шокер-то действует!
  
  Полковник воспользовался противошоковым инъектором и, пока девушка приходила в себя, застегнул суггесторы на её запястьях.
  
  - Отлично, отважная миз! - Дефриш с ужасом осознала, что испытание не закончилось, когда полковник вновь направил на неё шокер и выстрелил. К её изумлению и удивлению остальных слушателей, ничего не произошло.
  
  - Вернитесь в строй, миз. Спасибо за помощь, - вежливо поблагодарил Жаль-жаль.
  
  - Итак, господа и дамы будущие, как я надеюсь, офицеры. Суггесторы на ваших запястьях - не только средство нападения, но и эффективная защита от любых атак на вашу нервную систему. Но для того, чтобы они сработали правильно, нужны чувства! Испуг, страх - да, да, дамы и господа, страх, - отвращение, неприятие, настороженность... всё это активирует защитную функцию браслетов. А вот успешной атаке перечисленное только мешает. Чётко осознанное намерение, соотнесённое с целью! Именно это - основа суггестивного нападения...
  
  - Сэр! Разрешите вопрос, сэр!
  
  - Говорите, Дефриш, - благосклонно кивнул Жаль-жаль вернувшейся в строй девушке.
  
  - Но ведь шокеры - основное оружие Планетарной Стражи, занимающейся наведением порядка и пресечением массовых акций гражданского неповиновения. Если шокеры столь ненадёжны, почему же они является основным нелетальным оружием, а не суггесторы?
  
  - Отличный вопрос, миз Дефриш, - среагировал полковник. - Видите, дамы и господа, как воздействие шокера стимулирует умственную активность? Если без шуток, ответ на ваш вопрос, миз, нетривиален. Полицейские силы используют более мощные шокеры, чем гражданская 'Кибу', это раз. Шокеры - примитивное оружие, не требующее от применяющего какого-либо особого психического состояния. Сосредоточенности, например. Это два. Применить суггесторы, в отличие от шокеров, могут далеко не все, необходим высокий уровень суггестивной активности, это три.
  
  Жаль-жаль предпочёл умолчать о принципиальных отличиях в реакции на шоковое воздействие суггестивных групп 'альфа', 'бета' и 'эпсилон'. Если против 'альф' и 'бет' шокеры почти бесполезны, то 'эпсилоны', наоборот, надёжно 'отключаются' даже при использовании гражданских шокеров. Правда, остаются ещё 'гаммы' и 'дельты', реакция которых на шоковую атаку, увы, непредсказуема. 'Кибу' могут и не повлиять, необходимо значительно более мощное оружие. Например, 'Баньши'. Но даже их использование не гарантирует надёжную нейтрализацию объекта атаки... да! Суггесторы, только суггесторы!
  
  - Конечно, это не все ответы, и даже они не совсем точны. Но, полагаю, вам этого достаточно, миз?
  
  - Спасибо, сэр!
  
  - Отлично. Сегодня вводное занятие. Тысячу лет назад вас бы попытались ввести в нужное психическое состояние медитацией и специальными комплексами упражнений, но ныне вам доступны шокеры и суггесторы. Именно с их помощью вы пройдёте первоначальную инициацию! Всем слушателям получить у меня шокеры 'Кибу' и разбиться попарно. Следующие пятьдесят минут вы будете пытаться атаковать друг друга шокерами и защищаться с помощью суггесторов. И помните, главная ваша защита - правильное состояние духа...
  
  6
  
  254, апреля 26-го, после полудня,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Сан-Астурия,
  природный заповедник.
  
  ...Да, офицер не должен опасаться прекрасных животных Колыбели, популяции которых с любовью и заботой несколько столетий аккуратно восстанавливали учёные. Тем более, что все старшие курсы боевых кафедр Академии обязательно получали опыт суггестивного воздействия на крупных диких животных. Все млекопитающие и птицы уязвимы для подобных атак, и чем более развита нервная система, тем проще нанести суггестивный удар. Но Райм испугался не медведя, а опасности причинить ему вред своей неловкой атакой. Ведь он не применял суггесторы против диких животных с окончания Академии... Видя, что двуногие пришельцы не вняли его предупреждению, медведь как-то по-особенному рыкнул и, ловко перевернувшись на лапы и угрожающе наклонив голову, направился к мужчине, закрывшему собой спутницу. Летиция тихо вскрикнула, а Райм активировал браслеты-суггесторы, направляя на хищника заряд миролюбия и доброжелательности. Бурый лакомка в нерешительности остановился, помотал головой, пытаясь сбросить странное наваждение, но спокойно подошёл к Райму и ткнулся в него огромным покатым лбом, что-то тихо порыкивая. Мужчина и девушка в четыре руки почесали хищнику мощный затылок, за ушами, холку. А когда медведь перевернулся на спину, раскинув в стороны могучие лапы, погладили широкий живот, мех на котором оказался значительно мягче.
  
  - Миледи Летиция, - внезапно активировался ибр, и медведь настороженно поднял голову, но быстро успокоенный поглаживаниями, снова расслабился на мягкой траве, - Владыка настоятельно просит вашего спутника и вас срочно вернуться в поместье для важного разговора. Прошу вернуться к флаеру!
  
  - Вот и кончилась наша прогулка, - немного обиженно проворчала Летиция, глядя на земляничное дерево и раскинувшегося на полянке в сладкой истоме медведя, взяла спутника под руку и потеснее прижалась к нему. Раймундо кивнул и с сожалением повёл девушку обратно. Правда, торопиться они явно не собирались.
  
  7
  
  254, апреля 26-го, ближе к вечеру.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астурия-де-Авильес.
  
  Молодые люди принесли на широкую открытую террасу запах дикого леса и какое-то бодрящее, немного дразнящее настроение. Когда они вошли, всё ещё держась за руки, Фелипе Седьмой посмотрел на племянницу с отчётливым недовольством, но ничего не сказал. Только изящным жестом предложил присесть на заранее выставленные высокие мягкие табуреты.
  
  - Молодая леди, почему вы задержались? - Энрике строго посмотрел на дочь.
  
  - Но папа...!!
  
  - Извини, дон Энрике, это моя вина, - бросился на защиту девушки Райм, - боюсь, прогуливаясь по лесу, мы неожиданно зашли весьма далеко, и поблизости не было ни одной поляны, пригодной для скутера или флаера.
  
  Он, старательно изображая искреннее раскаяние, поклонился отцу Летиции и хитро подмигнул девушке, на что она не выдержала и улыбнулась.
  
  - Достаточно, Энрике, - прервал намечающийся диалог Фелипе Седьмой. - Как вам показался астурийский лес, номинат? Если я не ошибаюсь, до этого на Колыбели вы были лишь на Южном Архипелаге?
  
  Стаявшие тысячу лет назад льды оставили после себя не единый массив суши, а несколько крупных и множество мелких островов. Исторически сложилось, что укрытая ледниковым панцирем Антарктида не принадлежала какому-то одному государству, а потому после создания Конфедерации оказалась естественным местом для размещения правительственных и парламентских структур. Их затейливо разбросали по различным островам, а на одном из самых крупных расположился Астраун, в котором, помимо Адмиралтейства, находилась и Академия Космофлота.
  
  Увы, несмотря на общее потепление климата на планете, продолжительность полярной ночи и дня не допускали существование вокруг антарктических городов настоящих лесов, поскольку тундра с редкими пушистыми хвостиками полярных пихт никак не могла носить гордое название 'лес'. Конечно, парки Астрауна жили по своему распорядку, с 'нормальной' продолжительностью ночи и дня. Но парк - это парк!
  
  - Да, милорд. И там нет подобного великолепия. Это была восхитительная прогулка! - Райм непроизвольно улыбнулся, глядя на разрумянившуюся девушку. Заметив его улыбку, Фелипе Седьмой удовлетворённо кивнул.
  
  - Поговорим откровенно, номинат Джонатан. Я полагаю, вы претендуете на руку моей племянницы?
  
  - Дядя... - смущённо пискнула Летиция.
  
  - Помолчи, девочка, - прервал её Владыка Астурии.
  
  - Да, милорд номинес, я прошу её руки!
  
  - Отлично, молодой человек, отлично! Если вы и Летиция были бы простыми офиками, я сразу благословил бы вас и от всей души пожелал бы счастья...
  
  - Это означает 'да', милорд номинес?
  
  - ...Но вы не просто офики, вы входите в правящие семьи своих кланов, и подобный брак - дело политическое. Он означает тесный альянс. Или весьма доверительные союзнические обязательства, не так ли?
  
  - Что вам угодно, милорд номинес, за разрешение на брак с вашей племянницей? - Раймундо понимал, что его увлечение неизбежно повлечёт за собой серьёзные последствия для клана и был вполне готов к подобному развитию событий.
  
  - Я так понимаю, что Владыка Джонатан предоставил вам все необходимые полномочия для заключения подобного договора?
  
  - Это так, милорд.
  
  - Возьмите, - по знаку Фелипе Седьмого подъехавший к Райму робот-секретарь протянул ему скрин. - Это предложения моего клана. Предлагаю вам обсудить их со своими помощниками и встретиться позднее. Когда вы будете готовы, известите иус.
  
  Джонатан быстро пробежал глазами по материалам скрина и поднял глаза на номинеса.
  
  - Позволите воспользоваться вашей станцией связи, милорд? Это значительно сэкономило бы время. Надеюсь, я получу всю запрашиваемую информацию уже сегодня.
  
  - Вот как? То есть, ваш отец предполагал, что Астурию может интересовать подобная информация?
  
  - У нас тоже есть неплохие аналитики, милорд номинес, - скромно улыбнулся Райм.
  
  Фелипе переглянулся с двоюродным братом и просто кивнул Джонатану.
  
  - У вас есть моё разрешение, молодой человек...
  
  Раймундо понял, что его дальнейшее присутствие нежелательно, поклонился Владыке Астурии, поцеловал руку порывисто вскочившей навстречу Летиции и ободряюще ей подмигнул.
  
  - Все будет хорошо, дорогая, - едва слышно прошептал Джонатан, радостно уловив ответный лёгкий кивок.
  
  8
  
  254, апреля 26-го, поздний вечер.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астурия-де-Авильес.
  
  - ...Владыка Джонатан предполагал, что данная информация может оказаться интересной, и передаёт её вам в знак особых отношений между дружественными кланами Астурия и Джонатан, - Райм, вежливо поклонившись, протянул Фелипе Седьмому пластину скрина.
  
  - Благодарю вас, номинат, за своевременно предоставленную информацию. - Фелипе бегло взглянул на полученные документы и передал скрин Энрике. - Я высоко ценю дружественное отношение Владыки Джонатана. Если и все остальные пункты нашего договора не вызывают у вас сомнений, полагаю, окончательный вариант соглашения можно подписывать?
  
  - Да, милорд. Надеюсь, иных препятствий для моей свадьбы с Летицией нет?
  
  - Я благословляю свою племянницу и вас. Да будут Господь и Пресвятая Дева благосклонны к вам! - Владыка Астурии кивнул подошедшей к нему девушке и, улыбнувшись, вложил её тонкую ладонь в широкую руку Райма. - Поцелуйтесь, дети мои, о вашей помолвке я объявлю сегодня же!
  
  Фелипе отступил в сторону, уступая место отцу девушки, который, перекрестив жениха и невесту, тепло их обнял и что-то прошептал Райму. Впрочем, его шёпот можно было услышать в самых дальних уголках зала приёмов.
  
  - Береги её, молодой человек!
  
  
  
  
  ГЛАВА 3
  
  СБОРЫ
  
  
  1
  
  
  254, апреля 27-го, утро,
  Мир Колыбели, вблизи планеты Колыбель,
  "Виржин-шиппинг", 26-я верфь.
  
  
  Челнок, мягко урча тэгравом, лениво приближался к длинному, более полукилометра, белоснежному веретену "Одиссея". Отсюда, с расстояния в десяток километров, корабль казался игрушечным и не подавлял своими размерами, но уже позволял разглядеть собственную необычность. Во-первых, форма. Форм-фактор корабля был явно больше шести, а в поперечном сечении он казался почти круглым. "Восемьдесят шесть в ширину, семьдесят восемь - в высоту", - вспомнил Тедрик таблицу базовых характеристик. Во-вторых, сразу привлекали взор бублики основных мачт, практически утопленные в корпус корабля на одной пятой длины от каждой оконечности, увенчанной, это в-третьих, необычно широкими устьями мирдов. Рёбра двух рулевых мачт вытянулись от бубликов к центральной секции корпуса, на поверхности которой помимо ещё одного набора рёбер Тедрик отчётливо увидел парные створы швартовочных палуб малых судов. Корабль скромно устроился рядом с махиной двадцать шестой верфи, но, как ни странно, не потерялся на её фоне, ярко сияя в свете Солнца, светившего из-за челнока. Веретено корпуса предусмотрительно повёрнули к планете створами нижней швартовочной палубы, предназначенной для приёма челноков, тогда как верхняя, согласно стандартам Конфедерации предназначенная для катеров, "смотрела" в космос.
  
  К "брюху" корабля и направлялся челнок с командиром "Одиссея" на борту. Сияющее в лучах Солнца веретено быстро вырастало в размерах, но за время сближения Тедрик успел увидеть и створы пушечных портов, по шесть с каждого борта корабля, и большую золотую букву "V" в чёрном круге, обрамлённом золотым разомкнутым кольцом орлиных крыльев - символ группы компаний "Виржин". И неожиданно широкое угольно-чёрное устье мирда, в которое легко мог залететь челнок вроде того, на котором подходил к кораблю его командир. Тедрик знал, что это впечатление обманчиво, широко распахнуто наружу было лишь только коническое окончание. Внутри разгонное русло мирда не превышало в диаметре и полутора метров.
  
  Открытые створы нижней швартовочной палубы вывели наружу длинный язык аппарели, к сигнальным огням которой челнок "потянулся", выдвинув "ноги" посадочных лыж. С небольшим рывком, свидетельствующим о синхронизации собственного гравитационного поля с полем корабля, он удобно устроился на "гостевом" месте, прочно зафиксировав корпус на плите швартовочными якорями. Аппарель мягко двинулась внутрь, а вслед за ней пошли и парные лепестки створов. Через несколько минут плита с закреплённым на ней челноком окончательно заняла своё место, и фрегат-капитан Пограничного Флота Тедрик Ратников двинулся к выходу, оставив экипаж челнока выполнять обязательные послеполётные процедуры.
  
  У трапа Тедрика уже стояли несколько человек. Они терпеливо дождались, пока командир "Одиссея" спустится вниз, после чего самый старший из них, с широкой проседью в аккуратно уложенных волосах, шагнул навстречу.
  
  - Сэр! Начальник строительства Борис Анчаров! Рад приветствовать вас на борту корабля! Разрешите представить: Антон Саблин, временный интендант корабля!
  
  Молодой человек примерно одного возраста с Тедриком немного склонил голову и уверенно пожал протянутую руку.
  
  - Шамир Талгатин, временный начальник инженерной службы! - Анчаров указал рукой на ещё одного молодого человека, и процедура знакомства повторилась. - Мы покажем вам корабль, а затем я с удовольствием отвечу на ваши вопросы.
  
  - Спасибо. Каково нынешнее состояние корабля, господин Анчаров?
  
  - "Одиссей" прошёл все ходовые испытания под управлением специалистов "Виржин-шиппинг двадцать шесть" и получил сертификат Адмиралтейства Конфедерации как челенжер, принадлежащий нашей компании, со статусом корабля Пограничного Флота.
  
  - Корабль ходил в Бездну?
  
  - Да. Осуществлено три погружения-всплытия. Недалеко, не более листа от Колыбели. Серьёзных нареканий нет...
  
  - А несерьёзных?
  
  - Небольшая рассинхронизация системы рулевых мачт была успешно устранена, сэр, - вежливо прокомментировал вопрос командира Шамир Талгатин. - Иные проблемы незначительны. Был зафиксирован незначительный перегрев унипрэнов, дефектные блоки заменены. Эноры показали слегка уменьшенную, по сравнению со штатной, мощность, их работа отлажена. Полный список замечаний и акты об устранённых неполадках в числе семисот двадцати двух записей находятся в бортовом журнале корабля.
  
  - Что ж, - Тедрик с задумчивым интересом посмотрел на Шамира и повернулся к Анчарову. Показывайте мой корабль!
  
  
  2
  
  Четыре часа спустя...
  
  
  - А теперь, Борис, объясните, почему "Одиссей" так странно оснащён?
  
  - Не понимаю вас, сэр?
  
  - У меня возникло впечатление, что вы создавали первоначально совсем другой корабль, не челенжер, а что-то военное. Корвет?
  
  - Гм-м, вы правы, господин Ратников. Проект "Одиссей" разработан по заказу Адмиралтейства Конфедерации для Военного Флота. Он представляет собой новое, восьмое поколение кораблей и сменит в составе Флота корабли младших поколений, от пятого до седьмого, которые будут переданы подразделениям Пограничного Флота. Проект полностью одобрен Адмиралтейством и Комиссией Сената и утверждён как проект корвета "Виржин Игл ноль - двести пятьдесят пять - ноль восемь". Всего компания получила заказ на четыре сотни таких корветов.
  
  - "Ноль двести пятьдесят пять..."? То есть запуск строительства намечен на следующий год?
  
  - Верно. Каждая из верфей способна строить один корвет за декаду, и за год заказ будет выполнен полностью. По-крайней мере, в той части, которая касается строительства. Ходовые и сдаточные испытания будут выполнять флотские экипажи под контролем инженеров верфей. "Виржин" не имеет такого количества собственных квалифицированных экипажей. Но команды настоящих профессионалов для небольшого числа собственных кораблей есть. "Виржин" построила несколько предсерийных экземпляров, прежде всего для отработки новых технологических решений, как платформы для испытаний и, естественно, для собственных нужд. Компания нуждается в собственных источниках ресурсов, их надо найти. А проект корабля оказался весьма удачным. Поэтому на основе корвета был разработан и проект челенжера "ноль - двести пятьдесят четыре - ноль восемь". Это и есть "Одиссей".
  
  - И что же в нём изменено по сравнению с базовым проектом?
  
  - Число пушек уменьшено до двенадцати, зато четыре из них - тяжёлые. Изменён кластер обороны, в нём два кинора, два луора, две лёгких пушки. Сильно сокращена оптимальная команда за счёт повышенной роботизации и отсутствия необходимости в триаде космопехоты, увеличен объём исторов и мощность эноров. Помимо прочего, значительно расширен и усилен массив сенсоров и детекторов...
  
  - Серьёзно. А с чем связаны подобные изменения?
  
  - Оптимальные параметры челенжера тщательно просчитаны аналитиками компании. Корабль не военный, но имеет боевой рангоут и вполне способен за себя постоять. Обладает повышенной автономностью и выносливостью по сравнению с базовой моделью. Например, если "двести пятьдесят пятый" способен поддерживать ускорение шестьсот грас в течение суток, то "Одиссей" - шестьсот пятьдесят в течение трёх. Запас реактивной массы для мирдов на нашем, - извините, вашем, господин Ратников, челенжере - на двести шестнадцать часов работы на полной мощности, а у корвета - всего на семьдесят два. Ну и так далее, вы вполне сможете ознакомиться со всеми внесёнными изменениями самостоятельно, - Анчаров протянул Тедрику тёмную пластину инфора, - а я и мои коллеги всегда готовы ответить на все ваши вопросы. Временный экипаж в полном вашем распоряжении, командир!
  
  - Спасибо, господа. Экскурсия была весьма поучительна. - Тедрик кивнул чиф-офицерам "Одиссея", - вопросы непременно появятся, так что до ухода в Бездну я ещё не один раз обращусь к вашей помощи...
  
  3
  
  Тот же день, поздний вечер...
  
  
  - ...И когда ты собирался мне всё рассказать?! - Селена была настроена весьма решительно. - Оставить меня одну на два года?!!
  
  - Ну что ты, Светлячок, конечно, я бы тебе всё рассказал! Вот, прямо сегодня собирался, но ты меня опередила!
  
  - Опередила? Да если б я не начала разговор, ты бы продолжал молчать, поганец! Сколько ты уже отмалчиваешься?
  
  - Я? Отмалчиваюсь?? Кстати, откуда тебе известно об экспедиции, а?
  
  - Не увиливай от ответа и не переводи разговор на другую тему! Отвечай!! Ты что, решил меня бросить?!!
  
  - Нет! Даже в мыслях не было!! - Тедрик окончательно растерялся под напором обвинений. Что такое нашло на спокойную и уравновешенную Селену?
  
  - А как же эта экспедиция?
  
  - Причём здесь это?!
  
  - Она ведь продлится не меньше года?
  
  - М-м-м... ну, да...
  
  - Так и знала! Год!! Целый год, не меньше! Без меня!! А, ну да, в экипаже предусмотрены места для 'специалисток'?!!
  
  - Специалистов, милая. Их включают в команду как профессионалов в своих областях...
  
  - Профессионалок!!? Так, значит?! Я отправляюсь с тобой! И никаких отказов!!
  
  - Но... хм-м... а как же Ингвар?
  
  - У парня есть отличные бабушки и дедушки, и ещё куча дармоедов-воспитателей. Пусть поработают, наконец.
  
  - Но экспедиция опасна...
  
  - Что?! Опасна? А ты подумал, что будет со мной? С твоим сыном? Напомнить тебе традиции кланов? Я, если ты ещё не забыл, вице-номината, и хоть у нас с Сергеем разные матери, но отец-то один, номинес. Если с тобой что-то случиться, то меня и Ингвара заберут Мальцоу, папенька давно облизывается на 'Виржин', ты разве об этом не знаешь? Братец-то не очень его и радует! Так что сгинет, не приведи Господь, твой челенжер вместе с ним - и всё... чао, Ратниковы, здравствуй, номината Селена!
  
  - Ты серьёзно?
  
  - Думаешь, шучу? А следующий шаг - зачем нужна нелояльная клану Селена, если есть маленький Ингвар, из которого можно вылепить что угодно?
  
  - Я не верю... мой отец...
  
  - А на кого ему ещё опереться? Ведь ты у него единственный, а значит единственная кандидатура на это дурацкое путешествие. Думаешь, если с тобой что случится, он долго протянет?
  
  - Хочешь сказать, твой папа способен хладнокровно избавиться от зятя и сына, чтобы получить 'Виржин'...
  
  - Нет, хочу сказать, что экспедиция опасна не только исследованиями Бездны, неведомых миров. Опасности зачастую подстерегают рядом. Ведь предать могут только близкие люди, чужие на это неспособны. А мой папа будет счастлив, если экспедиция вернётся без тебя, но с Сергеем. Общий сценарий это не поменяет...
  
  - Не доверяешь брату? Ты серьёзно?
  
  - Наивный. Те, кто входит в семью номинеса, не доверяют никому. Я-то уже почти отрезанный ломоть, но я хочу быть рядом, хочу помочь, подстраховать...
  
  - Светлячок... - Тедрик был ошарашен подобными откровениями, - но...
  
  Жена подошла к нему вплотную и заглянула прямо в глаза, и Тедрик в них утонул.
  
  - Ты и вправду хотел меня бросить? Тем более я буду с тобой!
  
  - Но, милая, экспедиция надолго...
  
  - Я рада, что ты согласен. Если забыл, напомню: я тоже окончила Академию по специальности 'навигация' и получила звание мичмана Флота, так что смогу быть полезной. Спасибо, спасибо, спасибо! - Селена порывисто обняла и поцеловала его.
  
  А Тедрик, млея в объятиях жены, думал, что, ...наверное, ...весьма здорово ...и вправду, ...пусть Селена будет с ним!
  
  4
  
  Следующий день, утро...
  
  - Как прошла беседа с супругой, Тедди? - Ратников-старший ухмыльнулся и подмигнул сыну, - Селена, в конце концов, тебя убедила?
  
  - Женщине, когда она правильно просит, отказать невозможно... ну... по крайней мере, у меня не получается... - сын хмуро взглянул на отца, удобно устроившегося на своём привычном месте в кабинете. - И вообще, в нашей компании хоть что-нибудь можно сохранить в тайне?!
  
  - Сложно, сын. Очень сложно. Только самое-самое секретное. Остальное приходится держать на виду. Кстати, Астурия уже зашевелилась и проявила серьёзный интерес в получении информации о готовящейся экспедиции. Поэтому на все сборы у тебя не более месяца. И чем быстрее ты выйдешь в путь, тем лучше. Команду придётся набирать быстро и, извини, крайне аккуратно, чтобы в состав экипажа не попали 'дятлы' наших конкурентов. Прежде всего, Астурии. Какие у тебя пожелания по личному составу?
  
  - Пока весьма скромные. Я хотел бы, если ты одобришь, просить дядю Олафа принять на себя обязанности чиф-навигатора и первого помощника командира...
  
  - Хороший выбор! Я думаю, Олаф согласится. Он уже давно ворчит, что для викинга слишком засиделся 'на берегу'.
  
  - В качестве вахт-навигатора и начальника службы ремонта и рециклинга я возьму Селену. Это важная позиция в штатном расписании, если она примет назначение, мне будет спокойней. Она также станет моим помощником по астрографии.
  
  - Годится.
  
  - Ещё я хотел бы попросить у тебя Шамира Талгатина с двадцать шестой верфи на пост начальника инженерной службы. Я с ним вчера виделся - толковый специалист, мастер. Сегодня с утра навёл дополнительные справки. Он справится с энорами, унипрэнами и мирдами. Тем более, что в составе экспедиции нам пригодится представитель верфей...
  
  - Талгатин... - Михаил Ратников внимательно просмотрел досье, оперативно высвеченное иусом. - 'Бета'? Ладно, я не возражаю. Но убеждать его будешь сам. Это всё?
  
  - Пока всё, но ведь и у тебя есть готовые кандидатуры?
  
  - Да. Во-первых, тебе придётся взять две деки из службы безопасности клана и их офицера. Лейтенант Аваи Мгона с отличием аттестован Академией Космофлота и возьмёт на себя обязанности ган-офицера. Ситуация с экспедицией неоднозначна, и я отдаю тебе лучших из молодых людей. Все они принесут тебе личную присягу.
  
  - Мгона - 'бета'?
  
  - Слабый 'альфа'. У тебя подбирается уникальная команда. Четыре весьма сильных 'альфы' на одном борту...
  
  - Селена, дядя Олаф и я, - кивнул Тедрик, - а кто четвёртый?
  
  - Сергей Мальцоу. Военный Флот требует, чтобы на челенжере присутствовал их наблюдатель. Я подумал, что знакомый и дружественно настроенный офицер из союзного клана лучше, чем какой-нибудь 'кот в мешке'. Тем более, за него просил твой тесть.
  
  - Чёрт, здесь вообще что-нибудь можно сохранить в тайне?!
  
  - Можно, сын. Но очень сложно. Я тебе об этом уже говорил. Так вот, Мальцоу займёт должность чиф-шхимана. В качестве интенданта Мальцоу предлагают своего человека, 'бету', Ермака Шабалина. К тому же он имеет учёную степень по метабиологии и тоже принесёт тебе личную присягу.
  
  - Сергей - чиф-шхиман? Нет, отец, пусть 'брат' занимает место наблюдателя, а мастер по парусам у меня будет свой. И Шабалин, ...зачем мне на борту ещё один наблюдатель Мальцоу?
  
  - Принеся присягу, он станет твоим человеком, сын. Цени - тесть настолько беспокоится за детей, что выделил тебе неплохого... да что там неплохого - лучшего интенданта для данного класса кораблей!
  
  - Ценю... что с формальной стороной дела?
  
  - Благодаря Нордам и Мальцоу - всё в порядке. Сегодня получены официальные скрины от Сената и Адмиралтейства с утверждением твоих полномочий в интересующем нас секторе Сферы Периферии.
  
  5
  
  254, мая 02-го, утро.
  Мир Колыбели, Боспор,
  Клановый комплекс Мальцоу.
  
  
  - Ну что, брат, тряхнём стариной?! - Сергей хлопнул приятеля по плечу и, прихватив тактический шлем, двинулся к выходу из раздевалки. - Поторопись! Хотя одиннадцатый полигон нам выделили на два часа, но времени-то немного!
  
  - Да ладно, Серый! Неужели ты сомневаешься в своих силах?
  
  - Ха, брат! Всегда бил тебя, и побью сейчас. Просто хотелось бы насладиться процессом, так сказать!
  
  - Да ты садист, - ухмыльнулся Тедрик, замыкая комбинезон и неторопливо застёгивая браслеты лёгких суггесторов на предплечьях. - А насчёт победы посмотрим, не слишком ли ты самонадеян?
  
  - Я?! Сколько лет ты уже не тренируешься всерьёз? - Мальцоу обернулся к зятю в створе раздевалки. - Жиром оброс, женился, осемеился! Я же все эти годы пахал как пчёлка! Да и раньше побивал тебя регулярно. Так что, брат, не светит тебе ничего!
  
  - Ну, ну, не хвались, на Ратникова идучи... - пробурчал Тедрик, подбирая свой тактический шлем. - Раз ты весь из себя такой крутой, то твой шлюз - первый.
  
  - Пусть так, - усмехнулся Мальцоу, - ну что, вперёд, второй?
  
  Оба молодых человека вступили в свои шлюзы, активировав суггесторы. Тренировка началась.
  
  6
  
  Тренировочные залы в клановом комплексе Мальцоу никогда не простаивали. Офицеры старались поддерживать свою форму, и без схваток - пусть не всерьёз, дружеских, на лёгких браслетах-суггесторах - никак не обойтись. Целый подземный этаж распланирован под это 'развлечение'. Почти четыре десятка вариативных полигонов, разработанных как для индивидуальных схваток, так и для сражений команд. Подобными залами обладали все кланы, даже младшие, а самыми лучшими и сложными по праву гордилась Академия Космофлота в Астрауне. Правда, ходили слухи, что в Рокфолде, в резиденции 'Избы' - так за глаза именовали Службу Безопасности Конфедерации - полигоны были посерьёзнее, чем в Астрауне. Но кто их видел-то? А если кто и видел, и опробовал, то помалкивает.
  
  Полигоны Мальцоу не уступали по сложности астраунским, хотя по своей вариативности, безусловно, проигрывали, предлагая выбор между таёжными и тропическими лесами, холмистой степью и каменистыми предгорьями. Модельными, не настоящими. Камни, скалы и вся растительность были просто препятствиями из искусственных материалов, выполняющих предназначенную им роль. Таёжные леса моделировались вертикально стоящими стволами 'живых' из комео и завалами 'рухнувших' деревьев, а в тропическом лесу преобладали вертикальные стволы с обилием 'лиан'. Искусственных, конечно. Естественным и неотличимым от реального поле сражения становилось благодаря тактическому шлему, потеря которого обозначала проигрыш.
  
  В дополнение к естественным ландшафтам, тренировочный комплекс мог предложить и палубы звёздного корабля, и несколько этажей городской башни, и условный коттедж. В процессе учебы в Академии слушатели, вступая в схватку, обычно до выхода из шлюзов не знали о месте предстоящего сражения. Но те, кто подобно Сергею и Тедрику тренировались самостоятельно, просто заказывали нужный полигон. Сейчас соперникам предстояло попробовать свои силы на центральных палубах звёздного корабля.
  
  7
  
  Створ шлюза, который по легенде схватки оставил за спиной Тедрика лифтовый холл и транспортёры на другие палубы, выпустил его в длинный, на глаз пятидесятиметровый, коридор. Стандартный для всех кораблей, но в отличии от обычного, тускло освещённый потолочными плитками комео. Ширина и высота коридора в три и восемь десятых метра надёжно разделяла десяток входов в жилые и служебные каюты по каждую его сторону. Противоположный конец коридора иус тактического шлема обозначил как вход на командный мостик. Ничего особенного, если не считать того, что в любой из кают, как и на мостике, мог затаиться противник.
  
  Конечно, геометрия коридора предполагала наличие такого же по другую сторону командного мостика, и, скорее всего, Сергей сейчас находится у другого 'выхода' полигона. Да, пожалуй. И выбор у него такой же, как у Ратникова.
  
  Одна, рациональная часть Тедрика требовала, чтобы он активировал скан-режим одного из суггесторов и убедился, что в каютах, которые фрегат-капитан оставляет за спиной, противника нет. Другая, авантюрная, подталкивала его бросится со всех ног к створу на противоположном конце коридора, первым ворваться на командный мостик и подготовить неплохую встречу нерасторопному сопернику, нанеся двойной удар в открывающиеся в другой коридор створ.
  
  Но, если коварный противник избежит удара, он на некоторое время - примерно на треть секунды - останется беззащитен. Кому повезёт?
  
  Тедрик знал, что Сергей, склонный к авантюре и действиям скорее решительным, чем осторожным, поступит именно так. Возможно, он уже бежит со всех ног к створу командного мостика... да... но! Есть маленькая проблема. Их суггесторы эффективны метрах на двадцати пяти - тридцати, не более. Стометровые коридоры центральной палубы характерны для бригов или небольших барков, у которых командный мостик имеет протяжённость не менее двадцати пяти-тридцати метров, и Сергей вряд ли сможет достать его со своей стороны мостика, не выдвигаясь в атаку. Это означает, что соперник, решившись на авантюру, бросится ко входу в его коридор. Ну-ну!
  
  Фрегат-капитан активировал скан-режим левого браслета и неторопливой трусцой побежал вперёд, не забывая отмечать, что каюты позади чисты. Две, ...четыре, ...шесть, ...восемь, все десять створов ведут в свободные от противника помещения. Тедрик машинально поставил виртуальные флажки, которые известят его при открытии любой из кают, и слегка затормозил перед входом на командный мостик.
  
  Как знал! Скан-режим показывал быстро приближающегося противника, который изо всех сил старался упредить его именно у этого входа. Откроет Тедрик створ - сразу попадёт под удары своего приятеля. Нет, пока пусть торопится Сергей!
  
  Тедрик открыл каюту слева и бросился в неё, остановившись внутри у открытого створа. По данным сканирования, и противник тоже приостановился со своей стороны входа на мостик. К сожалению, слишком далеко, чтобы достать его ударом суггестора через комео...
  
  Сомнения Тедрика прервал шелест открываемого створа, и он, выключив скан-режим, мягким кувырком выкатился в коридор, нанеся удар обоими суггесторами по ускользающей за стенку командной рубки фигуре. В ответ тоже 'прилетело', - ха, мимо! - Тедрик увернулся, перекатываясь ближе к входу и нанося повторный удар в место, где просто обязан был находиться противник! Мимо! Из высокого прыжка Сергей нанёс ответный удар. Неточно, но ноги у Тедрика онемели, он успел выставить щиты против повторных ударов Сергея, ...ещё раз, ...ещё. Этот раунд был проигран. Противник-то сохранил подвижность, а он - мишень на самом виду. Увы.
  
  - Схватка за мной? - Сергей улыбнулся, глядя на поверженного противника.
  
  - Согласен. Помоги-ка встать.
  
  - Повторим, брат? У тебя будет возможность для реванша.
  
  - Конечно. Я давно не тренировался, а форму-то надо восстанавливать!
  
  - Не очень-то и надейся! Может, ты и сильнее, - но я без всяких сомнений опытней! А опыт - ключевой элемент в таких схватках.
  
  Сергей оказался прав. В результате он всё-таки победил с общим счётом три-два.
  
  8
  254, мая 05-го, день,
  Мир Колыбели, Боспор,
  Центральный офис 'Виржин интерстеллар'.
  
  
  Боспор - большой город из пятидесяти трёх домов-башен тысяч на сто жителей каждая - вольно устроился на широком мысу, разделяющего воды Меотийского залива и Большого Синего моря, раскинувшегося на акваториях бывших Чёрного, Каспийского, Аральского морей и нескольких водоёмов поменьше. Сам город находится на территории клана Мальцоу и считается их собственностью, но два тысячеметровой высоты здания, в основании изогнутые дугой, и приподнятое метров на пятьдесят широкое посадочное поле, которое они обступили полукругом, целиком принадлежат компании 'Виржин'. Трёхэтажные апартаменты на самом верху одного из них занимает семья Ратниковых, а несколько этажей ниже отведено под центральный офис компании.
  
  В кабинете офисного центра уже который день подряд сидел Тедрик Ратников, мучительно стараясь ничего не упустить и загрузить на борт Одиссея всё, что может понадобиться путешественникам, собирающимся провести полтора года вдали от дома и цивилизации.
  
  Сначала трудно шло комплектование команды. Наконец были назначены офицеры для четырёх вахт, шестнадцать человек, сформированы команда исследователей (пять человек, двадцать роботов и семь сотен исследовательских дроидов различных моделей) и рангоутная, или ремонтно-эксплуатационная служба (ещё пять человек, двадцать пять роботов и сотня дроидов). Окончательно укомплектованы инженерно-техническая служба (шесть человек, двадцать пять роботов и сотня дроидов) и такелажная служба (четыре человека, десять роботов и сотня дроидов). Вчера, после долгих размышлений и советов с отцом, Тедрик принял решение ограничиться двумя деками пехоты, но добавить ещё четырёх опытных офицеров службы безопасности компании помимо Мгоны. А сегодня, наконец, приступил к формированию всего списка дополнительных грузов, в котором на каждого члена экипажа из расчёта полутора годовой изоляции выделялось семь с половиной тонн груза, пехотинцам и офицерам безопасности - по десять. Зарывшись в просьбах и требованиях, поданных будущим экипажем, по использованию отведённой массы, он всё больше и больше желал сбросить эту рутину на дядюшку, тем более, что он занимает должность старшего помощника командира. Немного поразмыслив, Тедрик окончательно пришёл к этому мудрому решению.
  
  - Иус, передать просьбу капитану Олафу Норду и лейтенанту Аваи Мгоне к командиру 'Одиссея'!
  
  - Ты звал, племянник? - Олаф, заходя в кабинет Ратникова-младшего, принёс с собой шум и явственно ощутимое бурление жизни, от которого Тедрик успел уже отвыкнуть за недели кабинетного сидения. Мгона вошёл вслед за Нордом, но казался по сравнению с ним бесстрастным и безмолвным как базальтовая скала. Тедрик взмахом руки пригласил офицеров сесть в приготовленные для них кресла.
  
  - Да, дядюшка. Как идёт загрузка корабля?
  
  - Тяжело, Тедди. Принимать грузы - дело трудное и нудное. Двести двадцать пять килотонн измещения означают, что в исторы необходимо загрузить сорок килотонн реактивной массы для мирдов, одиннадцать - топлива для эноров и, как минимум, пять - ремонтных масс. Сюда следует добавить десяток килотонн военных грузов. Для всего поступившего необходимо обеспечить опознание иусом корабля и правильное размещение на борту...
  
  - Словом, дел у тебя море...
  
  - Больше, племянник, намного больше!
  
  - Океан?
  
  Дядюшка скромно улыбнулся, пожав плечами.
  
  - Тогда ещё один маленький ручеёк погоды не сделает, - Тедрик решительно пихнул список пожеланий экипажа к Олафу и подмигнул.
  
  - Что это? - старпом 'Одиссея' осторожно, будто ядовитую змею, взял в руки тёмно-серую пластинку инфора.
  
  - Пустячок по сравнению с тем океаном, в котором ты плаваешь, - махнул рукой Тедрик, - сущая ерунда, связанная с загрузкой 'Одиссея'. Рассмотри и определи, куда и каким порядком всё это загружать!
  
  - Гм-м... - внезапно поперхнулся Олаф, с сомнением в глазах рассматривая инфор.
  
  - Надо, господин капитан, надо, - строго заявил командир 'Одиссея', и Олафу пришлось неохотно утвердительно кивнуть.
  
  - Что у тебя, Аваи, - Ратников-младший перевёл взгляд на начальника службы безопасности экспедиции, - ты просил о срочной встрече?
  
  - Да, сэр, - хмуро ответил лейтенант, выкладывая на стол-пульт командира коробочку пира.
  
  Пир - портативный интеллектуальный регистратор - маленький, не больше человеческой ладони, дроид, предназначенный для съёма информации с линий передачи данных детекторов, сенсоров и периферийных устройств, накоплении их и выдачи по специализированному запросу. Такой дроид снабжён слабеньким тэгравом и унипрэном, позволяющим перемещаться по всему доступному пространству для выполнения поставленной задачи. Весьма самостоятельное шпионское устройство, хотя, конечно, такие устройства применяются и на верфях на тестовых испытаниях установленного оборудования, когда кораблестроителям требуется оперативно получить информацию по каналам, независимым от тестируемых диагностических средств самого корабля.
  
  - Может быть, его забыли строители?
  
  - Нет, сэр, - всё так же хмуро и лаконично отозвался Мгона, - штатные устройства верфи используют другие пиры, к тому же они, естественно, всегда промаркированы и 'охотно' отзываются на управляющие коды безопасности компании.
  
  - Так, - забарабанил пальцами по столу Тедрик, - кажется, у нас проблемы...
  
  - Я в этом уверен, сэр, - отозвался лейтенант. - Вряд ли этот пир - единственный, и, честно говоря, мы на него наткнулись случайно. Я убеждён, что кто-то разместил на борту целый кластер, и теперь они затаились, ожидая своей очереди для начала действий.
  
  - Похоже на то, Аваи. Но передать информацию в Бездне они смогут только через наш массив сенсоров и детекторов, так? Усильте контроль линий управлений сенсорами и разместите на них дополнительные фильтры, но не активируйте до ухода в Бездну. Противник, скорее всего, хочет проследить за нами, и иметь дополнительные к корабельному журналу логи для выявления нашего маршрута после прибытия. Так что пиры, предназначенные для слежения, мы постепенно выявим с помощью фильтров, а вот что касается дублирования логов... чтобы снять полученную информацию, шпион должен иметь инженерный доступ. Как минимум. Это несколько сужает круг подозреваемых, не так ли, Аваи?
  
  - Да, сэр. Я сразу...
  
  - Не торопитесь. Не надо демонстрировать врагу нашу осведомлённость. Приказываю начать мероприятия по выявлению шпиона только после входа в Бездну. А пока у вас и без этого хватает работы, не правда ли? Я надеюсь на вас, лейтенант Мгона.
  
  - Я не подведу, сэр.
  
  
  
  
  ГЛАВА 4
  
  ОДНИМ - ПОГОНЯ, ДРУГИМ - ЗАПАДНЯ
  
  
  1
  
  254, мая 10-го, утро,
  Мир Колыбели, Атлантис-сити.
  
  
  - Шит, - то ли выругался, то ли злобно прошипел флаг-капитан Роуди Стивенсон, - факен шит! Кто вообще решил, что за этим можно проследить?!
  
  - Номинес, - пробурчала в ответ Дебора МакДи, внимательно рассматривая свои ногти в безуспешной попытке найти хоть какой-нибудь изъян.
  
  - Что, мэм?
  
  - Номинес решил, - насмешливо посмотрела на флаг-капитана Дебора, - что за 'Одиссеем' нужно проследить, Роуди. А ещё он вспомнил, что в его Пограничном Флоте есть подходящий офицер, будто бы даже принесший личную присягу. Разве он был неправ?
  
  Чёртова дамочка из аналитического отдела С.Б. уела флаг-капитана. Да, именно так. Ничего не поделаешь.
  
  - Так что вам неясно, Роуди?
  
  - Мне, наконец, ясно, мэм, кто отдал приказ. И мне абсолютно ясно, что приказ должен быть исполнен...
  
  - Отлично, офицер!
  
  - ...Но мне по-прежнему неясно, как уследить за кораблём, который на треть быстрее самой быстроходной лоханки в моей эскадре. Самой быстроходной - а если брать во внимание 'Глостер' или 'Плимут' - так они вообще в два раза медленнее...
  
  - В обычном пространстве, Роуди. А в Бездне?
  
  - В Бездне на первый взгляд, скорости можно даже уровнять. На всех парусах мы не отстанем от челенжера...
  
  - Вот видите, Роуди, не всё так плохо!
  
  - ...но легко нарвёмся на проблемы.
  
  - Проблемы!?
  
  - О! О них вы не прочитаете в аналитических сводках, поскольку они носят исключительно инженерный характер, мэм! - Стивенсон взглянул на собеседницу с ноткой превосходства. Блондинка, одним словом.
  
  - Инженерный?! Что, чёрт возьми, вы имеете в виду?
  
  - Раз вы назначены возглавить нашу авантюру, нужно говорить: 'Бездна побери!' Со всем уважением, мэм! - Роуди позволил себе пошутить, аккуратно прощупывая степень доверия, которую можно установить с этой дамочкой. Нет, только не 'близкие' отношения, Боже упаси! От МакДи буквально 'несло' кланами, самой их верхушкой. Но так, чисто по-деловому, почему бы и нет? - Мачты наших парусников, мэм, - просто разновидность формгравов. Они нуждаются в аккуратной эксплуатации и, конечно, синхронизации. Чем большая площадь паруса используется, тем быстрее изнашивается мачта, тем больше нагрузка на синхронизаторы формгравов и, следовательно, увеличивается вероятность их отказа, мэм.
  
  - И чем это нам грозит, господин флаг-капитан?
  
  - Ничем, мэм, - Стивенсон позволил себе слегка улыбнуться. Кажется, он всё-таки достал эту суку! - Нам, - вы же будете с нами, не правда ли? - Дебора как-то неуверенно кивнула, - так вот, нам с вами это грозит ничем. Да, да, - Роуди поспешил продолжить, глядя с неприкрытым удовольствием в карие глаза этой выскочки, - за прошедшие двести пятьдесят лет звёздной эпохи более полутора тысяч кораблей бесследно сгинули в Бездне, и, как полагают инженеры, большая их часть - из-за неполадок в системе синхронизации мачт.
  
  - Но как же челенжер? - миз МакДи более не выглядела самоуверенным офиком, с высокомерием распоряжающимся космическим извозчиком.
  
  - Челенжер, мэм, - корабль, специально предназначенный для исследований. В том числе и Бездны. Он выносливее любого гражданского или военного корабля, но и дороже в использовании. И те характеристики, которые нарыла обожаемая мной служба - эксплуатационные. Стандартные. Эту скорость челенжер может держать в Бездне без всяких усилий, а мы - на всех парусах. Почувствовали разницу?
  
  - Факен шит, - растерянно выругалась леди МакДи.
  
  - Вот! - Стивенсон без тени насмешки сочувственно поклонился. - Именно это я и сказал, когда услышал переданный вами приказ, мэм. По стаканчику?
  
  - Что?
  
  - 'Хэвен хилл элит', отличный бурбон?
  
  - Господин флаг-капитан! ...А, впрочем, давайте...
  
  Роуди щёлкнул пальцами, и расторопный робот-секретарь, почти неслышно шелестя тэгравом, протянул собеседникам подносы, на которых уютно расположились прочные стаканы с толстым дном, на треть заполненные загорелым от яркого солнца напитком.
  
  - Некоторые полагают, мэм, что один-два кусочка колотого горного льда не помешают, а, наоборот, ярче проявят ароматы свежераспиленного дуба и ванили. Но я считаю, что ничего лучше чистого напитка наших предков быть и не может!
  
  - Нью Вест-Пойнт? - Дебора кивнула, взяла стакан и изящно опустилась в услужливо подъехавшее кресло.
  
  - Да, мэм, двести двадцать первый год...
  
  - Круг... - женщина сложила пальцы левой руки в замысловатую фигуру, соединив большой и безымянный пальцы в кольцо.
  
  - Одиннадцатый, мэм.
  
  - Двенадцатый, флаг-капитан...
  
  - К вашим услугам, госпожа МакДи.
  
  - Не сомневаюсь. Ну что, попробуем найти сколь-нибудь приемлемое решение? Изложите ваши соображения, флаг-капитан.
  
  2
  
  Пару часов спустя...
  
  - Итак, окончательный состав эскадры - четыре корабля: два корвета седьмого поколения, флагманский фрегат и унитранс...
  
  - Не совсем так, мэм. В нашем распоряжении имеются унитрансы лишь пятого поколения. Такой корабль сильно замедлит продвижение всей эскадры, что может поставить под угрозу миссию. К тому же он практически беззащитен даже против корвета, поэтому фрегат будет прочно привязан к должности охранника. Тогда уж вместо фрегата следует взять линкор: и защита надёжнее, и эскадренная скорость та же.
  
  - И что ты предлагаешь?
  
  - Крафтер седьмого поколения хорошо вооружён, полностью самостоятелен и вполне сможет заменить устаревший унитранс...
  
  - Крафтер? Роуди, ты ведь говоришь об 'Эдисоне'? Я права? Ха, да Владыка Морриган нам головы за него оторвёт!
  
  - Всё зависит от его заинтересованности в нашей экспедиции, мэм. Если не особо, то достаточно отправить один корвет. Конечно, после второй-третьей системы корабль будет вынужден вернуться из-за недостатка топлива, зато офики смогут поставить так нужные им галочки и бодро отрапортовать начальству.
  
  - А мы, флаг-капитан, избежим кучи проблем! Возможно, для нас это было бы наилучшим выходом...
  
  Стивенсон в этом и не сомневался - только с заменой 'мы' на местоимение 'я'. Начальника экспедиции проблемы не минуют в любом случае. Что же касается военной составляющей, за которую отвечает именно Роуди, он будет совершенно спокоен: наличие крафтера позволит отремонтировать любые мыслимые в походе поломки и даже наладить выпуск топлива. Если, конечно, номинес решит отправить эскадру. А одиночным корветом всё равно командовать не ему!
  
  - Я в этом уверен, мэм!
  
  Двадцатишестилетней женщине нетрудно строить из себя дуру, особенно если все, кто с ней общаются, ожидают увидеть именно её. Смазливая мордашка, открыто транслируемое чувство превосходства, гордая осанка, аристократически ухоженные белоснежные волосы... естественный цвет, между прочим. Универсальная прививка не позволяет перекрашивать волосы на длительный срок, да и не будут они при этом выглядеть столь вызывающе шикарными. А в результате подобный имидж создаёт нужное впечатление - блондинка, абсолютная блондинка - и её не принимают всерьёз, хотя относятся с некоторой опаской. Ещё бы, девочка-мажор! А если дать уверенному в своей исключительности мужику продемонстрировать собственный интеллект и компетентность, намекнуть о перспективах? Всё, успех обеспечен.
  
  А успех в её деле - главное. Настоящий успех конечно, а не эта глупая погоня за каким-то исследовательским корытом. Зачем за ним следить? Даже если он сделает какое-либо открытие, то есть множество способов 'отжать' его себе, своему клану. Если ещё этим удастся подставить соперника, конкурента, это и есть полный успех.
  
  Эскадру снаряжают Морриганы, безусловные лидеры 'Круга'. Рокфолды и родственные им Кеннеты всегда соперничают с ними, и потому не могут упустить такой прекрасный случай подставить неоспоримого лидера. Сначала в Бездне, потом во фракциях Сената, а затем, может быть, и в самом 'Круге просвещения'.
  
  Миз МакДи, как двоюродная племянница номинеса Дали Калифорнии, с удовольствием поможет своим высокопоставленным родственникам подняться ещё на одну ступеньку в древней Большой Игре за влияние и власть. А Стивенсон... - Роуди и ему подобные - просто инструменты, хотя им об этом лучше бы не знать. Да!
  
  - Что ж, Роуди, - блондинка широко распахнула отчего-то сразу потемневшие глаза, - возможно, мы сработаемся.
  
  - Приложу все усилия! - Стивенсон изо всех сил постарался скрыть собственное ликование максимально бесцветной фразой. Дамочка клюнула! Пусть теперь повозится, выбивая в канцелярии Морриганов всё необходимое!
  
  3
  
  254, мая 10-го, вечер,
  Мир Колыбели,
  вечерние новости 'Гэлакси-интермедиа'.
  
  - ...Как стало известно нашим специальным корреспондентам, 'Виржин интерстеллар' готовится отправить по пути Ивана Великого новейший челенжер 'Одиссей', созданный на верфях Компании. Путешествие запланировано на год, а возглавит экспедицию прямой потомок Ивана Великого фрегат-капитан Пограничного Флота Тедрик Ратников. Со стороны Собрания Конфедерации кураторство осуществляют кланы Норд и Мальцоу, а идею отметить таким путешествием четверть тысячелетия Звёздной эпохи активно поддержали Президент, Первый сенатор Течжун Ким и Адмиралтейство Конфедерации. На несколько вопросов, заинтересовавших подписчиков канала, любезно согласился ответить адмирал-секретарь Цзипэн Ву.
  
  - Господин Ву, с чем связан интерес Адмиралтейства к экспедиции, организуемой обычной частной компанией?
  
  - 'Виржин интерстеллар' - признанный лидер в разработке и строительстве кораблей самых разных классов, поэтому, я полагаю, никого не удивит её победа в конкурсе проектов корвета восьмого поколения. Они победили со значительным отрывом от своих конкурентов. Постройка предсерийных образцов завершена, но прежде чем подписать окончательный заказ Адмиралтейства на всю серию, Флот хотел бы получить расширенные данные о поведении новейших систем и узлов корабля в условиях длительного похода в Бездне...
  
  - Простите, господин адмирал-секретарь, но общественность Конфедерации не совсем понимает, зачем нужны столь серьёзные траты, зачем вообще нужны эти новые корветы?
  
  - Предыдущее, седьмое, поколение кораблей разрабатывалось более четверти века назад, и в настоящее время существуют многочисленные усовершенствования, значительно повышающие боевую и транспортную эффективность кораблей. Эти решения охотно внедряются и широко расходятся по всей Сфере человечества, позволяя пиратам и контрабандистам эффективно противодействовать даже кораблям Военного Флота. В таких условиях устаревшие платформы пятого-шестого поколений, находящиеся на вооружении Пограничного Флота, теряют свою эффективность против рейдеров. Торговые, пассажирские и транспортные коммуникации в Сфере Провинции, если ситуацию просто игнорировать, уже через несколько лет окажутся под серьёзной угрозой. Общественность должна понять, что Конфедерации угрожают не просто значительные убытки. Появляется угроза безопасности и жизни граждан Конфедерации, чего Правительство допустить не может. В этой ситуации Адмиралтейства озабочено приобретением самых лучших боевых кораблей, которые способны противодействовать деструктивным элементам во всём пространстве Сферы человечества.
  
  - Ваши слова можно понимать так, что экспедиция Тедрика Ратникова организуется на деньги налогоплательщиков из средств бюджета? То есть, открытия, которые совершат путешественники, будут принадлежать всему народу Конфедерации, это так?
  
  - Нет, вы заблуждаетесь. Собрание и Правительство ни единого солара не выделили на данное путешествие. Наоборот, 'Виржин интерстеллар' охотно пошла навстречу Адмиралтейству в плане проведения дополнительных ходовых испытаний, которые не были предусмотрены первоначальным техническим заданием. Адмиралтейство лишь обеспечит присутствие в экспедиции офицера-наблюдателя и оформит открытую ходовую лицензию. Естественно, в таких условиях все убытки, которые понесёт компания в данном походе, лягут на её владельцев. С другой стороны, открытия, сделанные путешественниками-испытателями, тоже будут принадлежать владельцам компании 'Виржин'.
  
  - То есть, семье Ратниковых?
  
  - Да.
  
  - Последнее время общественность Мира Колыбели весьма заинтригована слухами о завещании Ивана Великого. Как связана данная экспедиция с информацией из завещания, полученной руководством компании "Виржин"?
  
  - Адмиралтейство Конфедерации не комментирует слухи и не строит гипотезы. Для этого у народа Колыбели есть медиа-журналисты, учёные-политологи. Всего доброго!
  
  - До свидания, господин адмирал-секретарь.
  
  4
  
  254, мая 12-го, утро,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астурия-де-Авильес.
  
  - Сир, - Ореаспера неглубоко поклонился своему сюзерену. - Морриган определился с эскадрой, которая проследит за 'Одиссеем'.
  
  - Вот как? - Фелипе Седьмой проявил сдержанный интерес, не более, и канцлер Астурии в очередной раз почувствовал разочарование.
  
  - Круг направляет пять кораблей, два корвета, два фрегата и крафтер обеспечения под командованием флаг-капитана Стивенсона. Это инициативный и деятельный офицер, и...
  
  - Достаточно, Гарсия, - номинес резко повернулся к Ореаспере. - Я ведь уже заявлял, что не собираюсь отправлять корабли для слежки или сопровождения челенжера Ратниковых, разве нет?
  
  - Но почему, сир? Мне кажется...
  
  - Пресвятая Дева! Ты - ужасный зануда, Гарсия, я тебе это неоднократно говорил. Не нарывайся на моё неудовольствие, просто исполняй порученное, и будет тебе счастье.
  
  - Моё счастье, сир - наилучшее исполнение обязанностей. А чтобы действовать эффективно, мне необходимо знать о том, что вы наметили. Мне обидно такое ничем не заслуженное недоверие.
  
  - Гарсия?
  
  - Да, сир?
  
  - Ты - зануда!
  
  - Как вам будет угодно, сир.
  
  - Ну зачем напрягаться и пытаться проследить за кораблём, который окажется всё равно быстрее любого из наших, если мы твёрдо знаем ту самую звёздную систему на Периферии, которую челенжер никак на сможет миновать. И, обращаю твоё внимание, он обязательно всплывёт в ней после завершения миссии. С минимальным запасом топлива, ресурсов. Если нам повезёт, то потрёпанный и неспособный дать свой максимальный ход. А ждать его будут свежие корабли, каждый из которых окажется посильнее челенжера. Ну, теперь понял?
  
  - Информация от молодого Джонатана?
  
  Фелипе Седьмой кивнул, рассеянно отщипывая виноградину от кисти, красиво размещённой в небольшой сверкающей вазе на столе-пульте.
  
  - Но, Фелипе, ведь нападение в нейтральной системе - это пиратство...
  
  - Гарсия, если бы ты не был другом и протеже моего отца, я бы давно тебя удав... уволил, да. Как можно быть настолько тупым? Как только 'Одиссей' уйдёт в Бездну, Джонатан подаст заявку в Сенат на передачу Атолла Санфолл в Сфере Периферии в собственность клану Джонатан по праву первооткрывателей и для организации базы Пограничного Флота. Астурия поддержит эту просьбу, а Киму нет ни одной причины отказывать Джонатанам. Так что к моменту всплытия челенжера Санфолл будет уже частной территорией. Корабль мы задержим, изучим логи, пичи и, естественно, отпустим. Потом отпустим, Гарсия. Уж теперь-то тебе всё понятно?
  
  - Да, сир. Означают ли это необходимость планирования дополнительных расходов в бюджете Астурии?
  
  - Гарсия!
  
  - Сир?
  
  - Ты - невыносимый зануда!
  
  - Вы уже говорили, сир. Мне изыскивать дополнительное финансирование на переход и обустройство наших кораблей в пространстве Атолла Санфолл?
  
  - О, Пресвятая Дева! Конечно, нет.
  
  - Тогда зачем вы мне это рассказывали, сир?
  
  5
  
  254, мая 14-го, поздний вечер,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Саутпол,
  Дворец Звёзд, резиденция Президента Конфедерации.
  
  - Мой господин! Майордом-секретарь Ынхэ Пак просит уделить ему внимание по вопросам безопасности клана.
  
  Невысокий полный начинающий стареть человек лёгким движением руки над столом-пультом притушил текущую паутину событий и внимательно посмотрел на молодую секретаршу, склонившуюся в почтительном - ровно девяносто градусов - поклоне перед Президентом Конфедерации и тяжело вздохнул.
  
  - Ёсёнъян! Ты ведь совсем недавно здесь, в Звёздной столице, и, как мне кажется, получила достойное образование, лучшее в Корё?
  
  - Да, господин!
  
  - Выпрямись и стань ровно! Ты должна помнить, что традиционные знаки уважения допустимы в Пределе Утренней Свежести, или Нихон. Даже на южных островах они будут уместны. Но вне 'Драгоценного Наследия' подобные выходки вызовут неудовольствие партнёров с другими социальными стандартами, и потому здесь необходимо следовать нормам Пути Запада. Тебе ясно?
  
  - Да, мой господин, - девушка снова склонилась в традиционном поклоне, - если будет угодно господину, моё имя можно перевести на общий язык как 'Александра'.
  
  - Хорошо, - тяжело вздохнул Течжун Ким, махнув рукой секретарше - пригласи господина Пака.
  
  Номинес Предела Корё, став Президентом Конфедерации, постарался пропустить как можно больше молодёжи клана через все международные структуры. Конечно, родственники получали наилучшие должности, для которых хватало их квалификации. В отношении профессиональной пригодности законы Конфедерации весьма строги, и работник, не имеющий достаточных навыков, не мог рассчитывать сохранить своё место. Бесстрастный иус, аккуратно собирающий статистику, быстро отказывал такому работнику в доверии, требуя его замены. Именно из-за этого две недели назад пришлось поменять двоюродного племянника на эту девчонку. Тоже Ким, ха! Седьмая вода на киселе!!
  
  Можно было бы обойтись только роботом-секретарём, но зачем? Не каждый иус способен распознать тонкости происходящего. А эта - Александра, кажется? - имеет неплохие перспективы. Если судить по статистике контролирующего иуса, конечно...
  
  - Мой господин, - майордом секретарь склонился почти в таком же - ну, может, градусов на пять меньше, - поклоне, но его глаза откровенно смеялись.
  
  - Господин Пак! Как вам не стыдно! Я ожидал от вас большей серьёзности. И, как принято говорить, 'понимания момента', да!
  
  Майордом секретарь по традиции, имеющей в Конфедерации многолетнюю историю, помимо прочего возглавлял Службу Безопасности, одну из трёх силовых структур Конфедерации, находящихся под единоличным командованием Президента. До того, как в начале двести пятьдесят первого года Течжун Ким получил должность Первого Сенатора и, вместе с ней высший государственный пост в исполнительной власти, Ынхэ уже лет восемь возглавлял С.Б. клана Ким, пользуясь уважением и доверием своего номинеса.
  
  - Следуя традициям, избегаешь упрёков, - выпрямился Ынхэ. - У меня новости, которые стоит сообщать лично.
  
  - Слушаю.
  
  - Как и предсказывала аналитическая служба, наши партнёры не смогли оставить без внимания экспедицию Тедрика Ратникова за наследием своего предка. Наиболее активен в этом 'Круг'. Морриганы готовят целую эскадру, чтобы проследить за челенжером. Рокфолды и Кеннеты были бы рады... гм... некоторому ослаблению авторитета Морриганов.
  
  - У нас есть возможность помочь этому?
  
  - После ухода эскадры - практически нет. Но на борту кораблей есть специалисты, преданные клану Ким, и они знают, что делать.
  
  - Хорошо, что ещё?
  
  - Астурия не собирается участвовать в этих гонках напрямую, но подозрительная возня идёт и у них. Видимо Фелипе Седьмой получил какую-то важную информацию от Джонатанов. Рауль Джонатан, мой господин, был соратником Ивана Великого...
  
  - Я помню, Ынхэ.
  
  - Так вот, после встречи с номинесом Астурии Джонатаны начали готовить документы, чтобы получить контроль над Атоллом Санфолл...
  
  - Мне это ничего не говорит. Иус!?
  
  Перед Президентом распахнулась карта Сферы Периферии с мигающей звёздочкой Атолла.
  
  - Хм, интересно, что же их привлекло?
  
  - Неизвестно, мой господин. Санфолл - ничем не выделяющаяся звёздная система, уникальных ресурсов нет, редких - совсем немного. Есть неплохие возможности по организации добычи и производства топлива для эноров. Но это всё.
  
  - Что сообщают агенты об обосновании подобной заявки?
  
  - Право первооткрывателя и организация базы Пограничного Флота клана Джонатан. Заявку, безусловно, поддержат не только Астурия, но и весь 'Орден', а 'Круг' вряд ли будет как-либо возражать. Если вы откажете в подобной просьбе, мой господин, это вызовет общее неудовольствие и может отколоть от Корё союзников.
  
  - А если соглашусь, неизбежно усилит противников клана, да. И что же предлагают аналитики?
  
  - Просто потянуть время. Скажем, до завершения экспедиции Ратникова. Сообщить кланам Норд и Мальцоу, участвующих в организации экспедиции, пусть примут меры со своей стороны. Анализ показывает восьмидесяти процентную вероятность, что попытка установить суверенитет над Атоллом Санфолл и путешествие 'Одиссея' связаны друг с другом.
  
  - Вот как? Мне кажется, ни Норды, ни Мальцоу не смогут что-либо противопоставить воле 'великого' клана. Ведь им придётся иметь дело не с Джонатанами, а с Астурией, так?
  
  - Да, мой господин.
  
  - Забавная задачка! А давай спросим стажёрку, что предложит молодёжь! - Президент встряхнул поднятую руку, и иус звоном колокольчика пригласил личного секретаря Президента.
  
  6
  
  - Итак, что ты думаешь об этой ситуации, Александра? - Президент и майордом-секретарь терпеливо дождались, пока девушка ознакомится с информацией. - Что можешь предложить?
  
  - Позволите задать вопрос, господин?
  
  'Вежливый поклон вполне в стиле 'Западного Пути', опущенные вниз глаза... оу, просто картинка! Знает, паршивка, как влиять на мужиков', - отметил Президент, кивнув в ответ.
  
  - Спрашивай.
  
  - Заинтересован ли клан Ким в создании клана Ратниковых?
  
  'О как! Ну и молодёжь пошла, прямо не в бровь, а в глаз!' - Ынхэ повернулся к номинесу и, улыбаясь, развёл руками.
  
  - Меня тоже интересует ответ на этот вопрос, мой господин. Именно от него зависят наши дальнейшие действия.
  
  Течжун встал и, подойдя к девушке, осторожно взял её за плечи, заставив её смотреть прямо в глаза.
  
  - Почему ты задала именно этот вопрос, миз Александра Ким?
  
  - Но это же очевидно, господин номинес! Создание клана Ратниковых, дружелюбно настроенных к Кимам, лишит наших конкурентов части властных паёв и в потенциале принесёт их нам. Практически ни Норды, ни Мальцоу, ни 'Круг', ни, тем более, Астурия с союзниками нам совсем не друзья, и чем более будут раздроблены их властные паи, тем лучше. 'Младшими' кланами несложно манипулировать, со 'старшими' подобные попытки вызовут проблемы. 'Великими' манипулировать невозможно, с ними следует использовать лишь скрытые и 'непрямые' действия. Поэтому любой 'великий' клан заинтересован в снижении ранга своих партнёров до 'младшего'. С ними проще работать. Но дальнейшая деградация серьёзно увеличит хаос и, опять-таки, усложнит консолидирующие действия.
  
  - Девочка... ой, простите, миз Александра Ким, - Ынхэ быстро среагировал на монолог секретаря Президента, - вы не хотели бы перейти на работу в аналитическую службу С.Б.?
  
  - Нет, нет, господин майордом-секретарь, не переманивайте у меня кадры, - столь же быстро ответил Течжун.
  
  - Я счастлива, что мне повезло работать с моим господином, - кокетливо прикрыла глаза длинными ресницами Ёсёнъян, то есть, Александра - и я жду вашего ответа, мой господин!
  
  - Да, - спешно и немного растерянно ответил номинес, - то есть, я имею в виду, что клан Ким заинтересован в создании клана Ратниковых.
  
  - Тогда, если позволит мой господин, надо послать в систему Санфолл эскадру клана Ким и тактическую группу линкоров Военного Флота с сопровождением. Иус, процитировать закон 'О свободных звёздных системах', принятый Собранием Конфедерации в четвёртом году нашей эры с учётом действующих поправок!
  
  - Атолл или звёздная система должны быть переданы в личную собственность по запросу первооткрывателя, если в ней присутствует не менее сотни граждан Конфедерации, лояльных первооткрывателю, корабли его флота, числом достаточным для защиты или эвакуации данных граждан, а также ресурсы, необходимые для поддержания их жизнедеятельности. Кроме этого,...
  
  - Это особенно важно, мой господин!
  
  - ...в пространстве данного Атолла или звёздной системы должны отсутствовать корабли или население иных заинтересованных лиц или кланов. Данный набор условий является необходимым и достаточным для вынесения однозначного решения.
  
  - Так что присутствие кораблей клана Ким в свободной звёздной системе Санфолл не позволяет клану Джонатан утвердить свой суверенитет над ней. А наличие кораблей Военного Флота не позволит Джонатанам нанести пиратский удар по нашим кораблям...
  
  - Хорошо...
  
  - ...Поэтому следует немедленно подготовить приказ о патрулировании Атолла Санфолл тактической группой Военного Флота, чтобы корабли отбыли как можно быстрей, скажем, в течение недели. Помимо задач обычного патрулирования поставить командиру группы задачу выявить слабости техники и подготовки личного состава в условиях длительной изоляции от основной базы...
  
  - Очень хорошо, - кивнул номинес.
  
  - Вместе с тактической группой следует отправить крафтер и харвестер нашего клана для внимательного исследования планет системы Санфолл. Лучше в сопровождении корвета или фрегата...
  
  - Отлично, Александра!
  
  Девушка скромно потупилась, сделав легкий поклон, но по блеску в глазах было нетрудно заметить, что она ничуть не смущена и вполне довольна прозвучавшей оценкой.
  
  - А теперь, милая, подготовь все необходимые приказы и документы и отправь-ка приглашение адмиралу-секретарю Ву срочно прибыть ко мне!
  
  - Да, мой господин, - поклонилась Александра и, так и не подняв глаз, быстро вышла.
  
  - Ты, конечно, её не уступишь, - завистливо пробурчал Ынхэ. - А для работы в С.Б. она в самый раз!
  
  - В 'Избе' её быстро съедят, да и мне нужен хороший личный секретарь, - ухмыльнулся номинес, знаком руки отпуская майордома-секретаря.
  
  Штаб-квартиру С.Б. в Роксайде, массивный куб с основанием в полкилометра и устремлённой вверх четырёхгранной пирамидой, создающий подобие крыши, с лёгкой руки какого-то шутника стали именовать 'Избой'. Наверное, у этого шутника вид данного 'шедевра' архитектуры вызывал стойкую ассоциацию с жилищем древних славян.
  
  7
  
  Оставшись в одиночестве, он снова активировал паутинку событий. В самом крупном узле, отражающем текущую позицию клана Ким, сходилось множество золотых и серебряных нитей. Они переплетались, формируя сияющие дороги, по которым время от времени пробегали вспышки света, сопровождаемые цифрами. Противовесом выглядел другой крупный узел со светящейся красным надписью 'Морриган', окружённый узелками поменьше. К нему помимо золотых и серебряных нитей тянулся целый ряд тёмных струнок, обозначенных лишь надписями. Ещё один узел существенно меньшего размера с подписью 'Астурия' собрал вокруг себя целый набор маленьких узелков, из которых робко выглядывали 'Джонатан', 'Кеннет', 'Мальцоу'. Здесь тёмных струнок было существенно больше. Номинес аккуратным нажатием пальца создал бусинку на одной из серебряных паутинок, соединяющей между собой большинство значимых узлов картины, Паутинка сразу превратилась из серебряной в золотую, а около бусинки возникла надпись: 'Ратников'.
  
  - Иус, десятилетний прогноз!
  
  Картинка радостно замигала огоньками, бегущими по паутинкам. Узел с надписью 'Морриган' начал съёживаться, таять, а окружающие его спутники наоборот, увеличиваться в размерах. Подросла 'Астурия', и явно за счёт своего окружения, сильно уменьшившегося в числе. Над столом пультом, совсем рядом с руками номинеса, быстро менялись даты и вероятность прогноза. Двести пятьдесят шестой - шестьдесят восемь процентов, двести пятьдесят восьмой - шестьдесят один процент, двести шестидесятый - пятьдесят девять...
  
  - Стоп. Прогноз по номинациям!
  
  - Кимы - тридцать один, 'Наследие' - двадцать три, 'Круг' - четырнадцать, 'Орден' - двенадцать...
  
  - Дальше!
  
  - 'Истинный огонь' - восемь, 'Дети Завета' - четыре...
  
  - Достаточно! Ещё пять лет вперёд!
  
  - Год двести шестьдесят пятый, вероятность прогноза - пятьдесят четыре процента... Картина, раскинувшаяся перед номинесом, существенно преобразилась. Узел клана Ким, окруженный спутниками из Драгоценного наследия, сдвинулся к центру и существенно увеличился в размере. Другие узлы притухли, исхудали и сместились к периферии паутины, некоторые мелкие пропали совсем. Среди 'Круга просвещения' больше не наблюдалось клана-лидера, а на таком же расстоянии от края появилась пара близко расположенных узелков: 'Норд', 'Ратников'.
  
  Номинес почему-то недоверчиво хмыкнул и откинулся в кресле. Кимов ожидало процветание, но что-то его беспокоило. Может быть то, насколько быстро по прогнозу иуса Ратниковы дорастут до уровня 'старшего' клана? Впрочем, пока это ерунда!
  - Иус, расчёты - в мой личный архив, закрыть доступ для всех. Картину событий - в текущее состояние!
  
  Работа продолжается, и процветание клану ещё нужно постараться обеспечить...
  
  
  
  
  
  ГЛАВА 5
  
  
  ПРЕЖДЕ, ЧЕМ УЙТИ В БЕЗДНУ
  
  
  1
  
  254, мая 15-го, день,
  Мир Колыбели, Боспор,
  Центральный офис "Виржин интерстеллар".
  
  - Мама?
  
  В рабочий кабинет сына уверенно зашла немолодая, но по-прежнему прекрасная, высокая женщина. Она кивнула вскочившему со своего места сыну, жестом предложив не беспокоиться, и грациозно присела в расторопно подъехавшее кресло. Инга "Тордоттер", ранее Норд, и уже тридцать пять лет Ратникова везде чувствовала себя хозяйкой и не стеснялась это демонстрировать. Напротив, с удовольствием это делала, доводя до белого каления руководящий персонал "Виржин". Однако, поскольку её вмешательство, хотя и было несколько бесцеремонным, всегда происходило "по делу", все терпели, стараясь не провоцировать внимание суровой "дочери Тора".
  
  - Что-то случилось, мама?
  
  - Слава богам, пока ничего. Но, по-видимому, может! - Взгляд Тордоттер, уверенно пробежав по всему кабинету, остановился на стереоизображении "Одиссея", висящем в углу, прямо перед столом-пультом Тедрика. Судя по активности дроидов, ползающих на внешней обшивке корабля, сюда шла прямая трансляция всего происходящего вокруг готового к старту челенжера. Этикетки-подсказки вокруг каждой существенной детали позволяли Тедрику держать руку на пульсе всех текущих предстартовых событий.
  
  - Не понимаю...
  
  - Сын, я знаю об этом, и хочу дать тебе несколько рекомендаций относительно той стороны подготовки к походу, которую ты упустил. Твой драккар...
  
  - Челенжер, мама!
  
  - Драккар, - чуть повысила голос Тордоттер, - снаряжается не совсем верно, сын. Тебе придётся взять ещё сотню людей на корабль.
  
  Да, когда мать начинает говорить в подобном стиле, её надо слушаться. Эту аксиому признали не только близкие люди, но и все ответственные работники "Виржин". Выучили на печальном опыте собственного упрямства и расплаты за него, так что Инга Тордоттер уверенно поддерживает имидж ясновидящей и пророчицы.
  
  - Мама, у меня уже почти всё укомплектовано и загружено. Ты же знаешь, измещение моего - Тедрик внутренне сморщился, но вида не подал - драккара - двести двадцать пять килотонн, но только треть - полезная нагрузка. Треть! И семьдесят четыре килотонны уже заняты. Экипаж и так максимальный - тридцать шесть офицеров и специалистов Флота, две триады космопехоты. Куда же больше?
  
  - Значит, у тебя свободна целая тысяча тонн? Отлично. Вот список людей - три дополнительных триады космопехоты и необходимые грузы, всего девятьсот восемьдесят тонн.
  
  - Но мама...
  
  - Я этих людей отбирала лично, каждый из них принесёт тебе полную присягу...
  
  - Мама, но...
  
  - ...И каждый из них понадобится тебе, чтобы утвердить за собой наследие своего предка!
  
  На скрине список выглядел внушительно, но беглый взгляд на личные дела кандидатов Тедрика разочаровал. Отставники! Да, ветераны. Да, с боевым опытом, это, конечно особенно ценно в мирное время, - ну, официально мирное, о пиратских набегах то все слышали! - но, Бог мой, с них разве песок ещё не сыпется?
  
  - Мама, но ведь все они уволены в запас, и самому молодому среди них уже почти пятьдесят!
  
  - А ты думаешь, что Норды дали бы мне увести молодёжь? Этих так и не удосужились принять в клан, оставив лишь в ранге стажёров, а у них семьи, дети, надежды на будущее. У них есть шанс поучаствовать в становлении нового клана, и даже погибнуть они не страшатся! Просто пообещай принять их в клан Ратниковых, и они не подведут. Все они - опытные воины, среди них, как ты видишь, два корвет-капитана и семь флай-лейтенантов, есть шхиманы и навигаторы. А ещё у них подрастают дети, которые тоже укрепят наш клан...
  
  - Мама, никакого клана пока нет, и...
  
  - Молчи! Клан будет. И я уверена, что эти люди будут тебе необходимы. Я это видела!
  
  На такой аргумент Тедрик не нашёл, что возразить, и лишь обречённо кивнул, вызвав слабую улыбку матери.
  
  - Мне и отцу очень нужно, чтобы ты вернулся. Вернулся с победой, сын...
  
  - Да, мама.
  
  - И я не хочу слышать твои возражения, понятно?
  
  - Да, мама, понятно.
  
  - Тогда распорядись о приёме и размещении груза, а то Олаф без твоего приказа слушать ничего не желает!
  
  - Сделаю, мама.
  
  - Сегодня же! - Тордоттер встала, сохраняя прямую спину, взмахом руки прогнала кресло прочь и уверенной поступью королевы покинула кабинет. Тедрик успел лишь пробормотать в сторону закрывающегося створа,
  
  - Конечно, мама!
  
  
  2
  
  254, мая 20-го, вечер,
  Мир Колыбели,
  вечерние новости 'Гэлакси-интермедиа'.
  
  
  - Здравствуйте, мои дорогие! С вами снова ваша любимая медиа-ведущая, Инга Дайм! Сегодня я вынуждена начать наш обзор событий дня с происшествия, всплывшего к нам из самой глубины древнего варварства, из Эпохи Государств! Как уже сообщили все медиа-каналы Мира Колыбели, в том числе и наш, сегодня, в одиннадцать утра по стандартному времени в девятом секторе Порт-Аль-Оммейи служащими Системной Стражи была предотвращёна ужасная трагедия.
  
  Огромная сияющая сфера будто бы выплыла на фельды стерео и несколько раз обернулась перед зрителями, милостиво позволяя рассмотреть себя со всех сторон, увидеть многочисленные створы, причальные пирсы и выдвигающиеся вдоль них рукава посадочных коридоров. Неторопливо поворачиваясь, Порт Аль-Оммейя предлагал сравнивать себя со странным экзотическим фруктом на витрине гипермаркета. Сходство усиливали лепестки различных устройств, обильно увенчивающие полюса огромной пятнадцатимегатонной сферы.
  
  Модель порта растаяла, и вместо неё возник реальный вид белоснежного полумесяца, ослепительного на фоне огромного голубого полумесяца Колыбели. Тёмные стороны обеих сфер - естественной и искусственной - легко угадывались благодаря россыпи огней. Порт Аль-Оммейя быстро рос в размерах, пока не заполнил собой весь визир. Изображение слегка качнулось, яркость слегка притухла, и стали видны огромные лепестки, выдвигающиеся из причального пирса. Они будто бы ладонями обнимали выдвигающийся к шлюзу корабля рукав посадочного коридора.
  
  Картинка сменилась, теперь фельды показывали внутреннюю часть коридора. По квадратным плиткам пола, радостно подмигивающим зелёным цветом, неторопливо шли пассажиры, кто-то налегке, кого-то сопровождали плывущие рядом чемоданы и туристические сумки. Внезапно квадраты под тремя людьми, бредущими в общей толпе, сменили свой цвет сначала на оранжевый, а затем замигали красным.
  
  Служащие порта, до этого стоящие у стены коридора неподвижными тёмно-серыми тенями, среагировали мгновенно: взмах рук, шипение суггесторов, и три человека бессильно оседают на горящие насыщенно красным цветом плитки пола под ними. За кадром чуть приглушённо слышно объявление иуса: 'Дорогие пассажиры! Просьба не волноваться, оставайтесь на своих местах. Никакой опасности нет, идёт плановая тренировка служащих космопорта...'
  
  Картинка на фельде слегка повернулась, давая иные ракурсы. Визор застыл, показывая вид сверху, и в открывшемся дополнительном окне появилась взволнованная Инга Дайм.
  
  - При прохождении досмотра прибывших с Марса пассажиров интерес Стражи вызвали три человека, в ручной клади которых иус определил возможное наличие взрывных устройств, готовых к подрыву. Своевременное использование нелетального оружия - суггесторов - позволило мгновенно задержать злоумышленников. Подробности происшедшего и первые результаты расследования сообщил обеспокоенным корреспондентам медиа-секретарь Корпуса Системной Стражи майор Саид Баккери-аль-Бадри.
  
  Большой округлый зал медиа-центра Стражи ярко освещало синее небо, как-то удивлённо глядящее с потолка на заполнивших все места людей. Светящаяся полусфера искусственного небосвода плавно и естественно переходила в мягкий синий бархат стен, отсекающих лишние шумы от многочисленных микрофонов и визиров. Строго запакованный в тёмно-серую форму крупный высокий офицер, золотисто-смуглый оттенок кожи которого выдавал в нём чистокровного оммейядца, устало опёрся на трибуну.
  
  - Сограждане! Во-первых, хочу всех успокоить: ничего фатального не произошло и при существующей системе безопасности космических объектов и не могло произойти. Иусы способны дистанционно распознавать любые опасные материалы, в том числе и взрывчатые вещества, а наш Корпус бдительно следит за спокойствием всех путешественников Конфедерации. - Аль-Бадри обвёл всех собравшихся в зале тяжёлым взглядом тёмных, почти чёрных, глаз, вполне ощутимо зацепив несколько видимо особо неприятных ему медиа-журналистов.
  
  - Пока неясна цель, которую хотели достичь преступники подрывом данного кустарного устройства, неизвестны их мотивы. Пока удалось установить, что задержанные представляют незаконную группировку 'Земля избранных', состоящую из граждан Конфедерации, изгнанных по разным причинам из кланового союза 'Дети Завета'. Кланы, входящие в него, уже выступили с заявлением, резко осуждающим этот ужасный инцидент, и объявили о своей непричастности к происшедшему. Новые подробности станут известны в ходе разворачивающегося расследования. Корпус обязуется держать взволнованную общественность в курсе обнаруженных фактов...
  
  Вновь появившись на фельдах стерео, Инга Дайм несколько мгновений молчала, будто бы собираясь с мыслями, а потом просто грустно улыбнулась своим зрителям.
  
  - Полностью выступление господина Баккери-аль-Бадри вы сможете увидеть в третьем окне нашего канала, а по его окончанию все известные факты прокомментируют ведущие специалисты по социальной динамике.
  
  
  3
  
  
  Огромная площадь диаметром около полукилометра, - если судить по отвесно уходящим вверх стенам, окружившим её со всех сторон, она находится в самом центре крупного города-башни, - вся заполнена гудящими, словно рой пчёл, людьми. Над ними то и дело вспыхивают какие-то символы, огни, разворачиваются транспаранты...
  
  - Массовые демонстрации жителей территорий, подконтрольных клану Астурии, прошли сегодня практически во всех крупных городах клана, от Буэнос-Айреса до Сан-Астурии, от Гран-Неаполя до Порт-Лимы. 'Дайте нам шанс!' Именно эта фраза служит лейтмотивом нынешних выступлений, в процессе которых простые граждане пытаются привлечь внимание офиков клана к своему положению...
  
  На фельдах появилось лицо уже не молодой женщины с горящими от возбуждения глазами. Её по-восточному раскосые глаза с каким-то вызовом вглядывались в лица невидимых ею зрителей. Убедившись, что визор стереокамеры смотрит именно на неё, женщина иступлённо закричала:
  
  - Дайте нам шанс! Мы тоже хотим попасть в клан, ведь иначе у наших детей нет будущего! Нет нормального образования, нет нормальной работы! Дайте нам шанс!
  
  Толпа людей на заднем плане дружно ревела:
  
  - Шанс! Дайте нам шанс!
  
  - Это, мои дорогие зрители, Порт-Лима. А это - Сан Астурия, и ситуация в главном здании в точности такая же...
  
  Картинка из Порт-Лимы уехала в дополнительное окно на самый край фельда, а в главном окне появилась почти такая же толпа, может быть, чуть побольше.
  
  - Шанс! Дайте нам шанс!
  
  Служба Планетарной Стражи клана Астурии уже провела ряд задержаний. О ходе и результатах расследования я, конечно же, буду держать вас в курсе...
  
  
  4
  
  
  - А теперь о более радостных событиях. Вчера вечером канцелярии кланов Астурия и Джонатан подтвердили ранее распространившиеся известия о помолвке Раймундо Леона, номината Джонатан, и Летиции Катарины де Трастамара, вице-номинаты Астурии, племянницы номинеса крупнейшего по площади контролируемой опорной массы и весьма влиятельного клана Колыбели. По словам канцлера Астурии господина Ореасперы традиционная свадьба 'в узком кругу' назначена на осень этого года. Хотя, конечно, этот круг могут назвать узким только номинесы и их приближённые. В данном случае приглашения будут разосланы, помимо семей жениха и невесты, всем высокопоставленным офикам кланов Астурия и Джонатан. И невесте пора бы задуматься о свадебном наряде!
  
  
  5
  
  
  - О других событиях. Очередной матч по космоболу не принёс неожиданностей и изменений в турнирную таблицу. По-прежнему лидирует 'С.К. Нордик', а 'Реал Астурия' отстаёт всего на два очка. Чем закончится эта гонка-преследование? 'Ким энтертэймент', имеющая лицензию на лотерею-тотализатор, охотно примет ваши ставки. С прогнозами иусов и комментариями спортивных специалистов вы можете познакомиться на интерактивном канале компании. Желаю успеха всем любителям прогнозов!
  
  - Кстати о гонке-преследовании, теперь по слайдингу. Как и ожидалось, победила великолепная Масако Шира, оставившая своих преследователей далеко позади. Она по-прежнему лидирует в личном зачёте и, кажется, уже никто не сможет её догнать.
  
  - На конкурсе медиа-исполнителей победил великолепный дуэт: Сирена Ромарио и Аугусто Сфинола! Их чарующие голоса привели в восторг не только многочисленную публику в Гран-Пэлас, но и опытное жюри. Победителям предоставлен годовой тур сольных концертов по Миру Колыбели и Проксиме. Надеюсь, вам удастся услышать их выступление в живую. А для тех, кто не сможет попасть на эти концерты, 'Гэлакси интермедиа' организует цикл трансляций. Следите за нашими оповещениями!
  
  - Неудачей закончилось испытание нового перспективного барка восьмого поколения 'Альтаир' компании 'Крэйдл шиппинг'. При погружении в Бездну оказалась нарушена синхронизация мачт, что привело к разрушению корабля. Этот процесс подробно зафиксирован крафтером сопровождения. Погибших или пострадавших нет, поскольку выход в Бездну происходил в автоматическом режиме только под управлением иуса. Проект 'Крэйдл Альтаир' ноль двести пятьдесят шесть ноль восемь си задуман как барк мегатонного класса, превосходящий имеющиеся на данный момент лучшие представители предыдущего седьмого поколения по всем базовым характеристикам процентов на пятнадцать-двадцать. Несмотря на неудачу, генеральный директор 'Крэйдл шиппинг' полон оптимизма.
  
  - Благодаря проведённым испытаниям мы получили подробные характеристики всех процессов и исчерпывающую картину неполадок. С уверенностью заявляю, что первые эксплуатационные образцы будут готовы в срок!
  
  - Проект 'Альтаир' должен в ближайшем будущем предложить реальную альтернативу кораблям первого ранга компании 'Виржин' и, возможно, потеснит её на рынке тяжёлых корпусов, как для линкоров, так и для гражданских кораблей. Адмиралтейство Конфедерации проявило сдержанный интерес к новой разработке компании 'Крэйдл'. Вот как прокомментировали эту информацию в медиа-секретариате Адмиралтейства:
  
  - Военный Флот остро нуждается в тяжёлых кораблях, которые в настоящее время почти единолично поставляет 'Виржин шиппинг', не обладающая достаточными мощностями, чтобы удовлетворить растущий спрос. Если новые корабли компании 'Крэйдл' окажутся, по крайней мере, не хуже, Флот с удовольствием закажет значительную серию. Конечно, вопрос о передаче военного заказа конкретному исполнителю будет решать компетентная комиссия Флота, но она, естественно, заинтересована в конкурсном участии самого широкого круга производителей. В этой связи вызывает беспокойство продолжающиеся аварии с весьма перспективными кораблями проекта 'Альтаир'.
  
  - 'Османие стартранс' объявила о потере грузопассажирского когга 'Альгамбра'. Истекли все сроки прибытия корабля, а ресурсы, имеющиеся на борту, должны были подойти к концу ещё декаду назад. Под давлением обстоятельств компания оказалась вынуждена обратиться в суд о признании двенадцати членов экипажа и восемнадцати пассажиров пропавшими без вести.
  
  - В связи с растущей пиратской угрозой третья тактическая группа линкоров Военного Флота под командованием вице-адмирала Роланда Пака по приказу Адмиралтейства сегодня утром вышла на патрулирование нескольких систем на границе Сферы Провинции. Как-нибудь комментировать данное событие или указать звёздные системы, ставшие целью похода, в Адмиралтействе отказались. Военные специалисты кланов считают, что истинной целью данной экспедиции является поиск подходящих для опорных баз Военного Флота звёздных систем в ближней зоне Сферы Периферии. Такие базы необходимы, чтобы дать возможность кораблям Флота своевременно реагировать на возникающие новые угрозы. Средства на строительство и организацию новой базы были заранее запланированы в бюджете Конфедерации.
  
  6
  
  254, мая 22-го, утро,
  Мир Колыбели, Боспор,
  Центральный офис 'Виржин интерстеллар'.
  
  
  - У нас 'течёт' совсем не по капле, а 'протекает' по-настоящему. Удивительно, как 'Виржин' ещё удаётся хранить секреты! - Тедрик, косясь на угрюмого Мгону, выплёскивал все неприятные открытия последних дней на отца. - Просто уму непостижимо...
  
  - Сын, - устало откинулся на спинку кресла Ратников-старший, - наша служба безопасности просто не в состоянии конкурировать с разведками кланов. Дело не в профессионализме, тут у служащих Компании как раз всё в порядке, - Михаил доброжелательно кивнул серому от переживаний последних недель начальнику С.Б. 'Одиссея', - дело в возможностях. Мы пока не клан, а всего лишь семейное предприятие-переросток, и акулы окружающего мира нас ещё не сожрали лишь потому, что не смогли договориться друг с другом.
  
  - Ты говоришь о кланах?
  
  - Да, Тедрик. 'Виржин' - слишком лакомый кусок для всех, и потому Астурия будет недовольна, если всё получит 'Круг', или Норды, или Мальцоу, или... - Михаил махнул рукой - ...а все они вместе не пускают к таким вкусным нам 'Драгоценное наследие'.
  
  - Простите, сэр, - робко вмешался Аваи, - означает ли это, что агентов кланов лучше не трогать?
  
  - Господин оф-лейтенант, - поморщился Михаил, - мои слова означают, что в этом здании чужих шпионов трогать не надо, но и облегчать им работу тоже. Пока они конкурируют друг с другом за секреты, которые для нас уже устарели, 'Виржин' в относительной безопасности. А их активность позволяет и нам, в свою очередь, узнать много нового. Так что от них даже есть некоторая польза! Полный список выявленных агентов у меня в сейфе, и мы их обязательно прижмём, когда твой поход завершится успехом...
  
  - ...Если завершится успехом, отец!
  
  - Не если, а когда, - упрямо наклонил голову Ратников-старший. - А вот на борту челенжера шпионы не нужны совсем, вы меня поняли, господин оф-лейтенант?
  
  - Да, сэр. Но как быть с пирами? Я не могу гарантировать, что выявлены все, и до ухода в Бездну обнаружить их невозможно.
  
  - Продолжите работу по их поиску уже в пути. Скорее всего, они - 'подарки' от 'Круга'. Кстати, С.Б. компании выяснило, какие шаги собираются предпринять кланы в связи с экспедицией 'Одиссея', - Михаил взмахнул рукой, и по этой команде робот-секретарь протянул скрин сыну. - Ознакомься!
  
  - Папа?!
  
  - Нет, никуда не спеши, посмотри всё здесь. Я не хочу, чтобы эта информация ушла куда-нибудь ещё...
  
  - Кстати, Аваи, вы можете вернуться к исполнению обязанностей. И, я понимаю, что это трудно, но постарайтесь обезвредить максимальное число подсунутых пиров. А ещё лучше - попытайтесь всё-таки обнаружить, от кого в экипаже 'Одиссея' течёт.
  
  - Конечно, сэр.
  
  
  7
  Десять минут спустя.
  
  
  - Бред, - подвёл итог прочитанному Тедрик.
  
  - Ты слишком категоричен, сын. Мне, наоборот, понравился полёт фантазии у офиков 'Круга'. Точнее, позабавил. А вот планы Астурии меня тревожат.
  
  - Да не собираюсь я заходить в Санфолл!!
  
  - Этого не избежать, - грустно прищурился Михаил. - Астурия действительно имеет отличный план, хотя все эти господа из 'Круга', - в этом-то я с тобой согласен, - просто самоуверенные идиоты!
  
  - Но почему именно Санфолл, а не любой иной Атолл в Сфере Провинции?
  
  - Сын, я искренне считал, что звание фрегат-капитана подразумевает отличное знание астронавигации! Не разочаровывай меня, не повторяй глупых фраз из того медиа-сериала, что так нравится домохозяйкам: 'Вселенная безгранична, мы можем двигаться в ней куда захотим, когда захотим, и лишь только наше желание определяет наши пути!'...
  
  - ...так считал Торвальд Христиан Робинсон, великий писатель и мечтатель пятого века до Звёздной эры.
  
  - О, медиа-литературу ты знаешь намного лучше астронавигации, - съехидничал Ратников-старший, - но, - увы! - Робинсон был неправ! В космосе правит математика, которая совершенно не принимает во внимание наши желания. Увы!
  
  - Да, конечно...
  
  - Дошло, значит? Если бы могли лететь по принципу - ткнул пальцем в небо, и вперёд! - зачем нужны были бы навигаторы, пичи, энивэи? Нет, через Бездну ходят лишь по уже проложенным маршрутам, никак иначе. Тебе же как раз и предстоит проложить новый. Понимаешь?
  
  - Да, отец. Планы Астурии действительно тревожат. Но ты уверен, что это не просто совпадение? В конце-то концов, этот Атолл - удобная база для Пограничного Флота Джонатанов. Возможно, причина в этом?
  
  - Зачем клану Джонатан база вне их основных торговых путей? А вот для Астурии она может оказаться интересной. Аппетиты Фелипе Седьмого существенно шире. Кроме того, мои информаторы сообщают, что Джонатаны сдали им все сведения о походе нашего предка, которыми обладали. А Санфолл - ключевой пич, место встречи кораблей Ивана Великого и Рауля Джонатана после самостоятельных поисков, и его никак не обойти...
  
  - ...поскольку именно по нему происходит ориентация для входа в гиперпоток, нужный 'Одиссею'.
  
  
  8
  
  
  Гиперпространство - очень странное место. Строго говоря, 'местом'-то его назвать сложно, поскольку всё, что в него помещено, 'съедается' - растворяется, исчезает, 'тонет' - почти мгновенно, за пикосекунды. Если, конечно, этот предмет не имеет массы небольшой планеты. Или не обладает способностью создавать собственное гравитационное поле не менее, чем в пятую часть граса на расстояния в тысячу километров от своего центра масс. К таким объектам гиперпространство относится снисходительно, не забывая зорко 'следить' за исполнением своих странных требований.
  
  Ощущение, что за тобой кто-то постоянно присматривает, приценивается, наблюдает - не так, как родители, доброжелательно, - а будто бы огромный хищник, ждущий лишь удобного мига, чтобы напасть, - известно каждому космическому путешественнику и особенно остро переживается теми, кто впервые попал в Бездну.
  
  Да, в Бездну. А как ещё называть это непостижимое для ума и пугающее до холодного ужаса пространство? Бездна - она и есть Бездна. 'Тёмный Мир'. Так уважительно говорят опытные звёздопроходцы, оставляя слово 'Бездна' лишь для использования в замысловатых ругательствах. А 'Тёмный', потому что в нём отсутствует свет. Впрочем, как и любые иные электромагнитные явления. Да и гравитация принимает воистину странные формы, с удовольствием откликаясь на все фантазии Творца.
  
  Наиболее известная странность Тёмного Мира - это 'рябь'. Неистовые звёзды, выбрасывая на свои гиперсклоны потоки энергии, добиваются лишь слабых изменений мерности Бездны, формирующих что-то вроде шума. Гипершума. Он легко преодолевает огромные расстояния и странным образом превращается обратно в свет звезды-прародительницы на гиперсклонах иных Атоллов и Архипелагов.
  
  Ещё в Тёмном мире есть волны, вихри, шторма, ветра и, конечно, течения - гиперпотоки, которые по странной прихоти Творца соединяют все 'Светлые' Миры в странную структуру, похожую на дерево, Мировое Дерево.
  
  
  9
  
  
  - Без этой привязки нужный Атолл ты будешь разыскивать десяток лет! А по пути назад заход в Санфолл не настолько критичен, но всё равно желателен. Чтобы уточнить маршрут домой. Казалось бы, разница не так уж и велика, цена пропуска пича Санфолл на пути обратно - лишняя неделя пути...
  
  - Отец, но ведь у нас есть энивэй предка!
  
  - Верно. Но ему, если ты запамятовал, четверть тысячелетия. За это время Атолл Санфолл сместился почти на семьдесят лайд относительно своего исходного положения. С учётом аналогичного смещения целевой звёздной системы, которую тебе предстоит отыскать...
  
  - Торги, - Тедрик вспомнил недавний визит своей грозной матушки. - Я хочу назвать эту звёздную систему 'Путь Тора'. В честь маминого прозвища, - смутился сын, глядя на удивлённого Ратникова-старшего.
  
  - Хм-м... Тор Га?
  
  - Просто 'Торга', - кивнул Тедрик. - Аналогичное смещение Торги вряд ли окажется меньше тех же семидесяти лайд...
  
  - ...значит, итоговый промах может составить треть листа. Учти вполне возможные препятствия в виде рифов, мелей, штормов... - пожал плечами Михаил Ратников. - Нет, сын, никакой другой пич нам не подойдёт. Их относительные ошибки ещё выше.
  
  - То есть, на Санфолл придётся заходить всё равно, - со вздохом подвёл итог Тедрик.
  
  - Верно, - улыбнулся Ратников-старший, - но зайти-то, поверь старому космическому волку...
  
  - Не наговаривай на себя, ты совсем не старый, - сразу возмутился сын.
  
  - ...можно по-разному. - Михаил невозмутимо продолжал. - Например, всплыть и отправиться к планетам - не помню, есть ли они в системе Санфолл? Или проскочить с разгоном от Лагуны к Лагуне, не задерживаясь в системе. Или быстро затормозить, сориентировать пич по звезде и Устьям Лагун, и ускользнуть обратно. Или...
  
  - ...Да, этот вариант мне кажется самым привлекательным. Времени, которое придётся потратить на торможение и последующий разгон, должно хватить на коррекцию пича!
  
  - Это-то ты правильно заметил, - ещё раз ухмыльнулся отец Тедрика, - беда лишь в том, что после открытия Атолла Ивана Великого - Торги - тебе желательно несколько раз пройти этот путь туда и обратно с различными скоростями и получить полную современную маршрутную карту - энивэй - хотя бы для одного всем известного пича. Санфолл - самый близкий из общеизвестных миров. Ожидаемая длительность путешествия от него - чуть больше недели для челенжера. До прочих же освоенных маршрутов путь не ближе, чем до Мира Колыбели.
  
  - Три-четыре недели?
  
  - Да. Если учитывать, какой информацией будет обладать 'Одиссей', для будущего нашего нарождающегося клана опасна любой задержка... мы не можем ждать, что наши 'добрые друзья' из 'Ордена', 'Круга', 'Наследия' или иных кланов проявят терпение.
  
  - Наблюдать, как всплывая и погружаясь, раз за разом 'Одиссей' набирает статистику энивэя в какой-то новый и, по-видимому, весьма перспективный мир, и ничего не сделать?
  
  - Терпение - совсем не то, что можно будет от них ожидать! - Ратников-старший устало повёл плечами и виновато перевёл взгляд на сына. - Они могут попытаться тебя задержать...
  
  - С какой стати? У меня свободная лицензия!
  
  - Сын, это даже не Провинция, это совсем дикая Периферия. Там действует только два закона...
  
  - Какие? - Тедрик спросил чисто машинально и сразу покраснел как мальчишка. Такая наивность!
  
  - ...два главных закона 'свободного' мира, курсант, - сочувственно улыбнулся Михаил, - правда на стороне сильного; более сильным не попадайся!
  
  - Не попадусь, - вполне серьёзно пообещал командир челенжера 'Одиссей'. - Будь спокоен, отец.
  
  10
  
  254, мая 24-го, после полудня.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астурия-де-Авильес.
  
  
  - Чёрт возьми, Энрике, это опять твой промах!
  
  - Но, Фелипе, мои люди не ожидали, что эти отбросы взбунтуются настолько внезапно и согласовано...
  
  - Не ожидали?!! Дьявол, да чем они вообще занимались?!
  
  - Клянусь, Служба отработала с максимальной оперативностью, предотвратив любые утечки о беспорядках на Венере, Марсе, Ганимеде, Европе, Макемаке. Мы успели нейтрализовать гадёнышей на Проксиме, так что там обошлось вовсе без всяких выступлений...
  
  - Обошлось?! - Фелипе Седьмой злобно швырнул своему двоюродному брату инфор. - Посмотри, это ты называешь 'обошлось'?
  
  - Сир, - канцлер-секретарь, третий и последний из присутствующих на этом стихийно собранном совещании, узнал переданный им сегодня утром инфор и едва заметно улыбнулся краем губ, - майордом-секретарь хочет рассказать что-то важное. Возможно, в этой непростой ситуации разбор наших ошибок можно чуточку отложить?
  
  Энрике де Трастамара с благодарностью взглянул на Ореасперу. К благодарности примешивалась и доля удивления: отношения между начальником клановой С.Б. и канцлером-секретарём до сих пор оставляли желать лучшего. Ещё точнее, их можно было бы сравнить с 'дружбой' собаки и кошки, причём роль преданного своему хозяину пса чаще всего играл Энрике. Правда, любой наблюдатель со стороны скорее счёл бы именно Ореасперу по-собачьи верным своему сюзерену...собака и кошка, вечная история! Впрочем, неважно, сейчас Энрике был готов воспользоваться любой поддержкой. Даже если её оказывает Гарсия.
  
  - Фелипе, всё улажено, проведены аресты зачинщиков и активистов. Сейчас уже изолировано по всем территориям суммарно пятьсот одиннадцать человек, из которых четыреста восемьдесят семь - просто 'гаммы', у которых 'сорвало крышу' из-за целенаправленной провокации чужих спецслужб, а вот остальные - внедрённые к нам агенты влияния...
  
  - Кто организовал провокацию, Энрике? Чьи эти агенты влияния? Наконец, зачем это понадобилось нашим врагам? Почему именно сейчас? Проклятье, Энрике, ну почему я должен всё вытаскивать из тебя как клещами?!
  
  - Все свидетельства показывают, что во главе бунта стоит некий Диего Ильхоа из Сан-Паулу. 'Планетарники', - именно так на планетах Мира Колыбели называют офиков Планетарной Стражи, выполняющей роль клановой полиции, - сработали оперативно, но их навыков не хватило, чтобы провести задержание, и мерзавец сбежал.
  
  - Служба выписала ордер на его выдачу?
  
  - Сразу же, Фелипе. Ордер был передан Оммейядам ещё до того, как Ильхоа появился в Аль-Оммейе.
  
  - И...? Бездна тебя побери, Энрике, что за драматические паузы ты всё время делаешь? Бери пример с Гарсии: всё чётко, по делу!
  
  Энрике бросил взгляд на скромно потупившегося Ореасперу, и в этом взгляде больше не чувствовалось благодарности. Конечно, это изменение сразу уловил и канцлер-секретарь, непроизвольно пожавший плечами: любовь кошки и собаки не длится долго, увы!
  
  - В Аль-Оммейю человек по имени Диего Ильхоа так и не прибыл, и Служба Безопасности 'Истинного Огня' нам помочь не смогла. Тем более, что у них самих была в это время куча проблем с попыткой теракта. Однако мои сотрудники сумели идентифицировать Ильхоа по биометрическим данным пассажиров. В Аль-Оммейю этот человек прибыл под именем Юлиуса Кромма из Большой Алемании.
  
  - Дальше, Энрике, я, конечно, люблю шпионские и детективные истории, но сейчас другой случай, тебе не кажется?
  
  - Да, Фелипе. Но - увы! - это как раз та самая грёбаная история. Мы подготовили ещё один ордер, но этот выстрел тоже ушёл в молоко. Ильхоа удрал на марсианские территории 'Драгоценного Наследия' под идентификатором Синъён Ан. На наш запрос клан Ким, в пределах юрисдикции которого оказался наш беглец, ответил, что человека с подобной биометрической картой ни в клане Ким, ни в контролируемом пространстве нет. Таким образом, след провокатора окончательно затерялся...
  
  - ...а мы можем полагать, что за всей этой катавасией стоят Кимы, - задумчиво протянул Фелипе Седьмой, - не так ли, Гарсия?
  
  - Именно так, сир. На это провокация и рассчитана.
  
  - Вот как? Ты можешь что-то добавить к истории, рассказанной мне 'бдительным' начальником Службы Безопасности?
  
  - Да, сир. В отличии от Энрике я сразу озаботился каналами, по которым этот Ильхоа и ряд арестованных нами 'гамм' оказались на подконтрольной Астурии территории и получили у нас вид на жительство. Канцелярии удалось доказательно установить, что все они прибыли из Северной Америки, с территории Морриганов, где и прошли специальную подготовку. Что же касается Диего Ильхоа, это офик Морриганов Майкл Ичоа, сотрудник их Службы Безопасности. Вся информация и доказательная база здесь, сир, - Гарсия протянул номинесу инфор.
  
  - Вот Энрике, учись, - ехидно усмехнулся Фелипе Седьмой. - Гарсия-то справляется с твоими обязанностями получше, да?
  
  - Фелипе... - выдавил из себя покрасневший начальник С.Б., - это не так...
  
  - Так, дорогой брат, так! Надеюсь, Гарсия, эта информация не выйдет из нашего круга?
  
  - Над этой проблемой работали мой сын и два племянника, сир, - улыбнулся канцлер. - Всё останется в семье.
  
  - Отлично. Морриганы, значит. Что ж, не стоит разбрасывать камни тем, кто живёт в стеклянном доме, да...
  
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 1
  
  
  МИР КОЛЫБЕЛИ, МАЙ 254
  ЭКЗАМЕН ПО СОЦИАЛЬНОЙ ИСТОРИИ
  
  
  
  1
  
  
  - Здравствуйте, профессор, сэр!
  
  Маленький человечек со сморщенным лицом и седыми короткими волосами недовольно поднял взгляд на потревожившего его юношу.
  
  - 'Профессор' вполне достаточно, молодой человек! Кстати, вы кто? И зачем пришли?
  
  - Я? Просто слушатель вашего курса, профессор...
  
  - Что-то я вас совсем не помню, 'просто слушатель'. А у меня хорошая память на лица, да! Лекции, значит, изволили пропускать?
  
  - Что вы, профессор, ни одной не пропустил. Просто у меня незапоминающаяся внешность, а у вас столько слушателей, столько лиц!
  
  - Пять сотен человек по списку, лекции посещали сотни три с половиной, и вас среди активных слушателей я не помню. А это значит...
  
  - Что вы, профессор, я - активный слушатель! Моё место - всегда слева, третье от края в седьмом ряду...
  
  - Да? Ну, может быть, может быть..., так чего вы явились, господин 'не просто, а активный слушатель'?
  
  - Конечно, сдать экзамен, профессор!
  
  - Хотите сдать экзамен, значит...
  
  - Да, господин профессор...
  
  - Тогда что же вы медлите? Берите билет! Ну же, молодой человек, нажимайте кнопку запуска генератора случайных чисел. Смелее, вы точно с третьего курса? А теперь жмите 'стоп'! Ну, что показывает ваш ибр?
  
  - Двадцать два, профессор!
  
  - Что - 'двадцать два'? Заголовок читайте, или читать вас до третьего курса не научили?!
  
  - 'Кланы с древности до наших дней', билет двадцать два, профессор.
  
  - Чудненько, молодой человек! Кстати, как ваше имя, представьтесь, пожалуйста!
  
  - Леонард Карлус Александэр, четвёртый сын в старшей семье клана Альбион, господин профессор.
  
  - Ваш отец - брат номинеса? Или ваша мама - младшая супруга Владыки клана?
  
  - Второе, профессор...
  
  - Вот как! Отлично, отлично. Иус, зарегистрировать слушателя Леонарда Александэра, билет двадцать два, для сдачи экзамена. Десять минут на подготовку!
  
  
  2
  
  
  - Ну-с, молодой человек, рассказывайте!
  
  - В самой глубокой древности, когда на нашей планете обитали первобытные люди...
  
  - ...и вокруг них так и бегали ещё не съеденные ими стада мамонтов и динозавров - туда-сюда, туда-сюда...
  
  - Простите, профессор...?
  
  - Не прощу. Это первое и последнее предупреждение! Вы тут не сценарий для стерео ваяете, а экзамен сдаёте. Будьте любезны говорить всё чётко и по существу! Иначе я буду вынужден отправить вас вон, господин Александэр! Итак, вторая попытка!
  
  - Да, господин профессор!
  
  - Что ж, начинайте.
  
  - Клан - финансово и экономически самодостаточное иерархическое объединение людей, связанных родственными узами или вассальными клятвами...
  
  - Хм-м...
  
  - ...контролирующее ряд территориальных социумов, число людей в которых значительно, то есть более чем в два-три раза, превышает в своём числе состав клана...
  
  - Хм-м, хм-м!
  
  - ...и устойчиво существующее значительное, не менее жизни нескольких поколений, время...
  
  - Вас послушать, так королевские и имперские династии Древней и Классической эпохи - типичные кланы! Британская, Германская, Российская империя - кланы, племена индейцев Северной Америки, папуасы Новой Гвинеи или инуиты Арктики - тоже кланы!! И первобытнообщинный, и родовой строй - тоже примитивные кланы! И политические партии эпохи государств, и даже сами государства! Может быть, вам стоит прийти в другой раз, господин Александэр?
  
  - Извините, профессор, мне надо было сразу сказать, что понятие 'клан' относится ко времени от эпохи поздних государств до наших дней...
  
  - Так-так, и что же такого особенного произошло в эпоху поздних государств? Ну-с, молодой человек, почему всё из вас надо вытаскивать как клещами?!
  
  - Именно в этот исторический период сформировался всеобщий язык, было создано единое информационное пространство, система социального обеспечения смогла без всякого напряжения предложить достойную жизнь большей части населения планеты, даже при длительном отсутствии у них всякой работы. И, главное, частной инициативе стало тесно в рамках "политических" государств с их тяжеловесным бюрократическим аппаратом и законами, меняющимися от года к году и от страны к стране.
  
  - Так-так, продолжайте молодой человек, - слегка подался вперёд профессор.
  
  - Корпорации и холдинги, как воплощение этой инициативы, стали внимательно и крайне бережно относится к собственным кадрам - от самого низшего звена до высшего менеджмента. Конкуренция внутри корпораций более не поощрялась. Наоборот, они перешли к солидарной политике внутри, оставив конкуренцию для внешних отношений. Именно в то время главным принципом в частной инициативе стало утверждение: 'В нашем мире есть только две подлинных ценности - энергия и людские ресурсы!'
  
  - Неплохо, весьма неплохо. Кстати, вы знаете, кто сформулировал этот принцип?
  
  - Извините, профессор, нет. Говорят, что он уже был известен в эпоху поздних государств, то есть более тысячи лет назад...
  
  - Да? Может быть, может быть. Но ведь есть большая разница между 'сформулировать' и 'применить на практике', не так ли?
  
  - Конечно, профессор. Окончательно практические аспекты использования данного принципа предложили Габриель Холмс и Аслан Энгервальд в семьсот пятьдесят шестом году до Эпохи Звёзд, и именно их предложения вошли в действующее и поныне Клановое Соглашение. С тех пор доступная социуму энергия определяет подлинную ценность основной денежной единицы Конфедерации - солара, и вместе с людскими ресурсами в итоге определяют тот уровень власти, которым обладает клан...
  
  - Хм-м, достаточно, - улыбнулся одними глазами экзаменатор. - Возможно вы, Леонард, и вправду посетили несколько моих лекций...
  
  - Я посетил их все, профессор!
  
  - Ну ладно, ладно. Тогда вам будет совсем не сложно привести примеры древнейших кланов и клановых соглашений, не так ли?! Скажем, два-три таких примера будет вполне достаточно. Разумеется, с точки зрения социальной истории. Что-то не так, молодой человек?
  
  - Нет-нет, всё так, профессор. Могу ли я попросить пять минут на подготовку?
  
  - Что? Пять минут?! У вас какая будущая специальность? Навигатор? Я так и думал! Стыдитесь, Леонард! За это время звездные корабли, покоряя пространство Вселенной, способны легко пройти в Светлом Мире шестьдесят миллионов километров. А вы, будущий навигатор, просто обязанный принимать решения мгновенно, всю эту бездну времени будете размышлять над простейшим вопросом? Три минуты, не больше, и не испытывайте больше моё терпение, молодой человек!!
  
  
  3
  
  
  - Итак, что вы, Леонард, надумали за три минуты? Ну-ка, ну-ка!
  
  - Анализируя социумы охваченного письменными источниками исторического периода...
  
  - Проще, Леонард, проще, - сморщился экзаменатор. - Вы всё время сползаете на какую-то жуткую форму построения фраз. Говорите яснее, излагайте свои мысли чётко. Для будущего офика это необходимо, молодой человек!
  
  - Извините, профессор, - Александэр скромно опустил взгляд, - но при подготовке к экзамену я ознакомился с большим набором первоисточников эпохи государств, и стиль их документов прямо-таки прилип ко мне. Простите ещё раз!
  
  - Ладно, - махнул рукой профессор, - продолжайте...
  
  - Примитивные кланы с солидарной внутренней системой взаимоотношений в сформировавшейся конкурентной среде впервые, по-видимому, появились ещё в Риме эпохи Царств и расцвели в мире Средиземноморья во времена Пунических войн. Наиболее известные кланы той эпохи - Тарквинии, Юлии, Марции - имели свои интересы и в Риме, и в Карфагене, а Пунические войны - первые, по сути, войны между кланами. Не за обладание территориями, а за установление собственного влияния на них...
  
  - Прекрасно, первый пример я вам засчитываю! Переходите к следующему.
  
  - На мой взгляд, ярким примером примитивных кланов и созданного ими подобия Кланового Соглашения является Ганзейский Союз, существовавший в эпоху ранних государств вокруг акватории Балтики.
  
  - Вы говорите о Ганзе? Ну-ну, попробуйте обосновать свою точку зрения. Мне весьма интересно.
  
  - Следуя определению раннего клана, которое приведено в ваших трудах, профессор, опубликованных в 'Вестнике Астраунского университета', есть три базовых критерия для выявления клана. Во-первых, клан объединяет людей, принадлежащих к самым разным семьям, обычно не связанных друг с другом родственными узами, хотя возглавляет клан обязательно одна семья. Такая ситуация типична для ганзейских купцов, которые весьма дорожили верными людьми, давая возможность лучшим и наиболее преданным из них участвовать в распределении прибыли...
  
  - Верно, продолжайте.
  
  - Во-вторых, клан - это именно экономический союз, а политические интриги и политика вообще - вторичны. Это же мы наблюдаем, если судить по дошедшим до нас документам, и в среде ганзейских купцов. Их занятие политикой сугубо вторичны и подчинены главной задаче - наиболее эффективной организации торговли. Это же и стало одной из причин заката Ганзы.
  
  
  4
  
  
  - Так-так, интересно. Вы полагаете, отказ от активных политических шагов и создания политической надстройки - ошибка Ганзы?
  
  - Нет, профессор. Поначалу это выглядело абсолютно естественно, а вот потом укрепившие свою власть европейские владыки уже не позволили бы Ганзейскому союзу превратиться из объединения купеческих кланов в полноценное государство.
  
  - Замечательно! Ваш вывод, как я понимаю, имеет прямое отношение и к современному клановому союзу - Конфедерации?
  
  - Естественно. Законы социальной динамики позволяют это утверждать. Другое дело, что социально-исторические процессы, имея высокую инерцию, развиваются крайне медленно. Поэтому подобный исход событий следует ожидать через три-четыре столетия, не раньше. Длительность процесса деградации союза кланов в существующем информационном поле напрямую зависит от скорости экспансии, от контролируемого объёма и средней продолжительности жизни населения. В своих оценках я посчитал, что все эти параметры останутся неизменными, поэтому и говорю о таком временном периоде...
  
  - Вот как. И вы твёрдо уверены в своём прогнозе?
  
  - Да, профессор.
  
  - То есть, вы полагаете, что Конфедерация, сложившаяся вокруг Колыбели, обречена?
  
  - Безусловно, профессор. И в этом я полностью согласен с доводами, изложенными в вашей великолепной монографии 'Социально-исторический прогноз развития Конфедерации Колыбели'. Стабильность Конфедерации напрямую связана с безусловным превосходством Мира Колыбели над всеми, скажу прямо, колониями. Конфедерация утратит свою прочность, когда миры Провинции сравняются по своей силе и значимости с метрополией, и окончательно рухнет, если какие-нибудь из них превзойдут свой мир-прародитель.
  
  
  5
  
  
  - Что ж, я рад, что мои прогнозы не остались без вашего внимания, господин Александэр. Кстати, вы ещё не упомянули...
  
  - ...да-да, профессор. В-третьих, клану всегда тесно в любых, кроме экономических, границах, в рамках любых, кроме обоснованных экономически, законов. Он стремится выйти за их пределы, чтобы, опираясь на собственные ресурсы, добыть новые и получить преимущества в конкурентной борьбе.
  
  - Что ж, материал вы знаете. Как вы полагаете, Леонард, клановая модель обречена на окончательный слом в ходе исторического развития социума?
  
  - О! Видите ли, профессор, всё не так однозначно. С одной стороны, развитие клана предполагает конкурентную борьбу и, следовательно, возможность победы одного, самого успешного, над прочими неудачниками.
  
  - Это так, молодой человек.
  
  - Такой победитель просто в силу обязательств, налагаемых собственным успехом, превратит Конфедерацию в Империю. С другой стороны, доминирования единственного клана можно избежать, если имеется возможность экспансии. У поздней Ганзы, как и у Римской Республики, такой возможности не было. Поэтому их и сменили Империи. Но у Конфедерации такая возможность есть, её экспансия в обозримый исторический период ничем не ограничена. Но для подобной экспансии необходимо развивать Провинцию, а это, в свою очередь, неизбежно ведёт к обострению сепаратизма и становлению новых государств, которые неизбежно возникнут на месте Конфедерации.
  
  - И какой же вы сделаете вывод, господин Александэр?
  
  - Клановая модель организации общества великолепно подходит для эпохи развития, застой в котором неизбежно влечёт за собой возникновение государственных структур...
  
  - Да, теперь я вижу, что мои труды вы изучали, и, хотя лекции пропускали...
  
  - Профессор! Честно...
  
  - ...предмет вы, в целом знаете. Кстати, какие ещё примеры древних клановых объединений вы можете привести?
  
  - Генуэзская республика, существовавшая примерно в то же время, что и Ганзейский союз, Светлейшая республика Венеция... впрочем, многие страны пост-Римского мира, носящие названия республик, были, по сути, клановыми союзами.
  
  - Ну что же, в целом неплохо. Однако, чтобы получить хорошую оценку вам, молодой человек, необходимо ответить на ещё один мой вопрос. Вы готовы?
  
  - Всегда готов, профессор, но, возможно, несколько минут на подготовку были бы мне весьма полезны.
  
  - Так-так, очень предусмотрительно, Леонард. Итак, последний вопрос вашего экзамена: почему группа компаний 'Виржин', имея все признаки клана, кланом всё же не является? Вам пять минут...
  
  
  6
  
  
  - И как, господин Александэр, вы готовы? Ваши пять минут истекли!
  
  Конечно, Леонард ещё не был полностью готов к ответу. Так, набросал его план, не более, но ведь и профессору-то не возразишь! За его вежливым вопросом совсем несложно разглядеть жёсткий приказ приступить к ответу, и если Лео желает получить неплохую оценку, медлить нельзя.
  
  - Да. - В ответ на насмешливый взгляд экзаменатора Леонард вежливо опустил глаза. От скромности, естественно. И чтобы этот монстр-профессор не прочёл его мысли, которые по-прежнему прибывали в непорядке. - Позвольте начинать?
  
  Его мучитель - палач, инквизитор, сво... - нет, нет, с мыслями надо быть осторожнее! - скривился и молча кивнул. К насмешке во взгляде добавился и оттенок неудовольствия.
  
  - Группа компаний 'Виржин' обладает почти всем, что присуще любому клану: объединяет лояльных Ратниковым людей, принадлежащих к самым разным семьям...
  
  - Откуда? Чем обеспечена их лояльность?
  
  - Их лояльность обеспечена высоким уровнем личных доходов и внутренней солидарной политикой владельцев группы компаний, с одной стороны, и эффективным суггестивным программированием 'эпсилонов' и 'бет' преданными 'Виржин' специалистами по социальной динамике. Все подобные специалисты группы компаний имеют высокий 'альфа'-уровень и традиционно связаны с семьёй Ратниковых родственными связями, материальным благополучием, ощущением собственной исключительности и уникальности самой 'Виржин-групп'...
  
  - Верно, Леонард, продолжайте.
  
  - Кроме лояльных работников, группа компаний 'Виржин' имеет чётко выраженные экономические интересы; производственную 'нишу', в которой она пока вне конкуренции. Начиная с самых первых образцов, корабли 'Виржин' стабильно превосходят модели своих конкурентов почти на поколение. Так, корабли верфей 'Виржин', формально относящиеся к пятому поколению, как правило, не хуже ранних представителей шестого поколения, построенных на других верфях. Если следовать утверждённой методике подсчёта паёв, Ратниковы легко могут претендовать на два-три сенаторских кресла и десяток мест в нижней Палате Собрания Конфедерации...
  
  - Ближе к теме, господин Александэр, - сухо прервал его монолог профессор, - коротко, только тезисы.
  
  - Первое - не хватает диверсификации внутреннего производства и почти полностью отсутствует внутренний рынок. Нет, компании 'Виржин-групп' обладают магазинами для работников и членов их семей, но...
  
  - ...Дальше!
  
  - Отсутствует реальная недвижимость, 'приличествующая' клану - опорная масса, а без неё все работники не имеют 'настоящего' кланового жилья и вынуждены арендовать его у 'союзников'. Это сильно подрывает потенциал развития группы компаний 'Виржин' и её перспективу как самостоятельного клана...
  
  - ...Следующий тезис!
  
  - Лидерство в отдельной области производства не имеет стабильных конкурентных преимуществ и связано либо с трудом предыдущих поколений семьи Ратниковых, либо с удачным подбором научных кадров...
  
  
  7
  
  
  - ...Это всё второстепенное, молодой человек, но в чём же главная причина такого состояния дел?
  
  - Серьёзным 'игрокам' не нужен ещё один конкурент, профессор, - вздохнув, выложил свой последний козырь Леонард, - никому, ни Нордам, ни Мальцоу. Все кланы рассматривают 'Виржин' только лишь как дичь, о добыче и дележе которой пока не удалось договориться с 'партнёрами'.
  
  - И каков ваш прогноз, Леонард Карлус Александэр, четвёртый сын номинеса клана Альбион?
  
  - 'Виржин' обречена на потерю остатков независимости в масштабе нескольких десятилетий. Если, конечно, не случится что-то выходящее за рамки доступной мне информации.
  
  - Прекрасно! Вы сдали экзамен. Иус, занести результат 'хорошо' в личное дело слушателя.
  
  - Выполнено...
  
  
  8
  
  
  'Что ж', - усмехнулся профессор кафедры социальной истории Астраунского университета Анчжэн Ким, глядя на радостно убегающего слушателя, - 'для всех окончательный результат начинающейся интриги окажется неплохим сюрпризом!'
  
  
  
  
  
  ГЛАВА 6
  
  
  СТРАННЫЕ КОРИДОРЫ ВСЕЛЕННОЙ
  Часть 1
  
  
  1
  
  254, мая 29-го, утро,
  Мир Колыбели, вблизи планеты Колыбель,
  "Виржин-шиппинг", 26-я верфь.
  
  
  Многочисленные медиа-журналисты, сгрудившиеся у широченных окон переходного зала двадцать шестой верфи, как-то внезапно затихли и напряглись, направив визоры стереокамер на огромную полукилометровую сигару челенжера. Шум толпы сменился на рокочущее жужжание моторов, втягивающих широченные рукава переходов обратно в сервисный шлюз верфи. Несколько минут, и полностью освобождённый от любой связи с матерью-верфью корабль пришёл в движение, неспешно уплывая прочь.
  
  На юте и баке корабля ярко вспыхнули белые навигационные кольца. По бортам челенжера жёлтый стояночный свет сменили красные и зелёные ходовые огни. Красные, по древней традиции, с левого борта, зелёные - с правого. Помимо них, на корпусе "Одиссея" зажглась идентификационная голограмма компании "Виржин" - золотое "V" в чёрном круге с белой окантовкой - и засияла радостным солнечным светом эгида Военного Флота Конфедерации, задание которого экипаж челенжера собирался выполнить за время начинающейся экспедиции.
  
  Медиа-журналисты продолжали снимать, а иус верфи приступил к громкой трансляции команд, звучащих на мостике "Одиссея".
  
  
  2
  
  То же время, борт челенжера "Одиссей".
  
  
  - Швартовочные коридоры отсоединены, расстыковка полностью завершена. Синхронизация формгравов окончена, когравы выведены на штатную мощность, - среагировал на "освобождение" корабля иус. - Гравитация на всех палубах стандартная.
  
  - Доклад по отсекам!
  
  - Все посты активны, отсеки изолированы, корабль готов к разгону, - бесстрастно ответил иус.
  
  - Экипажу доклад по постам!
  
  - Первый пост, командный мостик, всё в порядке, командир, замечаний нет, доложил фрегат-капитан Норд, - улыбнулся с соседнего кресла управления дядюшка.
  
  - Подтверждаю, - отозвался иус.
  
  - Пост один, принято.
  
  - Второй пост, створы и пушечные порты закрыты, оружие деактивировано в соответствии с требованиями Системной Стражи, стороннее вмешательство в работу систем отсутствует, исходящих сообщений по незарегистрированным адресам нет, замечаний по экипажу нет, код - жёлтый. Доложил чиф-офицер оф-лейтенант Мгона!
  
  - Пост два, жёлтый, принято, - машинально отозвался Тедрик: "Вот так-так! Что же насторожило моего безопасника? Ладно, потерплю, узнаю позже".
  
  - По посту номер два "жёлтый" зафиксирован, - эхом отозвался иус. - Запрет к началу движения отсутствует.
  
  - Третий пост, жду доклада, - поторопил ремонтно-эксплуатационную службу командир "Одиссея".
  
  Всего на челенжере по традиции выделялось девять постов, от навигаторов до центы космопехоты. Дополнительный, десятый, пост был создан по просьбе Военного Флота для наблюдателя, роль которого выполнял Сергей Мальцоу. Каждый пост отвечал за определённый набор служб, без которых на любом корабле никак не обойтись, но наиболее значимой на данном этапе являлась, безусловно, "третья служба". И соответствующий ей третий пост: эксплуатация систем корабля и их ремонт. Семь специалистов "тройки", включая чиф-инженера оф-мичмана Шамира Талгатина, отвечали буквально за всё - за исторы, эноры, унипрэны, мирды и устройства управляемой гравитации.
  
  Поэтому доклада с третьего поста Тедрик ждал с особенным волнением. Ещё бы, малейшее сомнение - и последует запрет к началу движения. А затем ещё как минимум сутки для ликвидации замеченных недостатков! Нет уж, от предстартовой суеты устали все, и сейчас весь экипаж как один, затаив дыхание, ждал окончательного вердикта чиф-инженера. Конечно, все инженерные иусы показывают норму, но окончательное решение принимает только человек.
  
  Причина в том, что от этого решения зависят жизни всех. Подведёт кограв - и момент разгона окажется фатальным для экипажа. Что-то не так с формгравами, особенно с синхронизаторами, - и агония экипажа тоже не продлится долго. И так далее, и так далее, ...а техника, иусы... что иусы! Чуйка!! Простая интуиция опытного инженера - вот главный детектор неприятностей. Сколько историй рассказывают об этой чуйке экипажи звездных кораблей! Естественно, потом, после благополучного окончания очередного перехода, где-нибудь в портовом - или, что лучше, в планетарном баре. А о том, что чуйка подвела, уже никто и рассказать-то не сможет...
  
  - Третий пост, - прозвучал долгожданный ответ Шамира, - эноры активны, исторы полные, унипрэны в норме. Гравы в рабочем режиме, мирды полностью разогреты. Инженерные системы "Одиссея" полностью в зелёной зоне, сэр. Доложил чиф-инженер Талгатин.
  
  - Третий - порядок. Принято, спасибо, Шамир, - с облегчением выдохнул Тедрик и позволил себе откинуться на спинку кресла-пульта. Напряжение слегка отпустило. Остальные доклады были не столь важны и не могли повлиять на время старта.
  
  - Подтверждаю, - отозвался иус. Тедрику даже послышалась нотка облегчения в том, как была произнесена эта фраза. - Препятствий к началу движения нет.
  
  - Четвертый пост, чиф-техник Бризеи. Всё в порядке, сэр.
  
  "Четвёртая" служба на каждом корабле отвечает за техническое состояние устройств внутри, начиная от кухонных комбайнов и лифтов, заканчивая дроидами, роботами, челноками и катерами. Она достаточно многочисленна в силу широты возложенных на неё обязанностей, и уж точно никак не меньше "третьей", инженерно-эксплуатационной.
  
  - Чётвёртый, принято!
  
  - Зафиксировано!
  
  
  3
  
  
  
  - ...Пятый пост, чиф-интендант Шабалин. Всё О.К,, командир. Наши лицензии активны, Системная Стража и Военный Флот дают вип-коридор по любому маршруту!
  
  - Пятый, принято...
  
  Тедрик отвечал чисто машинально, лишь на периферии внимания фиксируя, что всё в порядке. А сам пытался почувствовать, какой путь лучше всего выбрать на начальном этапе. Какой уход из Мира Колыбели окажется наилучшим?
  
  - ...Шестой пост, исследователи. Докладывает мичман Ратникова. Всё в порядке, Тедрик, замечаний нет.
  
  - Шестой, принято...
  
  На самом деле, вариантов много, но капитан "Одиссея" склонялся к двум наиболее "дерзким", как сказал бы его учитель навигации. О выборе любого из них следовало уведомить Службу Астроконтроля Колыбели до начала активного разгона, и с этого момента планы его дальнейшего продвижения на следующие сутки станут известны конкурентам... противникам... или врагам?!
  
  - ...Седьмой пост, медслужба. Всё в норме, командир!
  
  - Седьмой, спасибо...
  
  Итак, два варианта... где же эскадра, подготовленная "Кругом"? В зените - или в надире?
  
  - Восьмой пост. Замечаний нет, командир отряда космодесанта, второй чиф-офицер...
  
  Если он угадает, эскадра "Круга" сразу же безнадёжно отстанет, если же нет...
  
  - Девятый пост, замечаний нет, командир центы космопехоты третий чиф-офицер...
  
  В надире "Одиссея" ждёт слабый гамма-поток, уходящий на Проксиму, весьма оживлённый трафик и, на первый взгляд, потеря времени. Зато зенит открывает перед кораблём все возможности альфа-потока, что позволит быстро добраться до Периферии. Но именно по этой причине эскадра "Круга" ждёт именно в зените, на самом склоне Лагуны. И, если "Одиссей" пойдёт именно этой дорогой, от преследователей будет трудно оторваться.
  
  Если он выберет надир, преследователи сразу отстанут на сутки... и, возможно, навсегда! Да, хотелось бы надеяться. Предпосылки-то есть! Конечно, командует эскадрой "Круга"... - Стивенсон, кажется, так? - ...совсем не дурак. Он, наверное, учёл подобный вариант. Как, интересно? Полагает, что "Одиссей" пойдёт через Проксиму и уже из неё выйдет в альфа-поток? На всех парусах он вполне может успеть встретить беглеца на склоне Лагуны Проксимы, да! Ну что же, командиру челенжера есть чем удивить оппонента. Итак, решено: "Одиссей" уходит в устье Лагуны надира!
  
  - ...Десятый пост, наблюдатель Военного Флота фрегат-капитан Мальцоу к началу движения готов!
  
  - Принято, Сергей. Рапорты по постам приняты, препятствий к выдвижению нет. Иус, зафиксировать от моего имени: все системы в норме, добро на уход со стояночного места есть. Трансляцию команд на верфь завершить.
  
  - Выполнено, господин фрегат-капитан.
  
  
  4
  
  
  - Чиф-навигатор, передайте диспетчеру Службы Астроконтроля уведомление на начало разгона к Устью в надире и запросите разгонный коридор в соответствии с "зелёной" открытой лицензией!
  
  - Да, командир, ...выполнено. Диспетчер открыл нам "пять нулей, два, четыре" надира через тридцать минут.
  
  - Принято. Загрузить со стандартного энивэя двадцать четвёртый маршрут разгона. Запустить мирды. Тэграв - на полную, идти к открытому коридору на ста грасах, падение мощности тэграва компенсировать мирдом. О выходе в коридор разгона сообщить. Выполнять!
  
  - Есть, сэр.
  
  Голубая планета в обзорном окне, открытом на мостике навигационным иусом, неохотно повернулась и, сначала почти незаметно, но с каждым мгновением всё быстрее и быстрее поплыла вниз. Вниз и куда-то назад, если судить по затейливому кружеву облаков, плотно закрывшему не только Синее море, но всю Тавриду, и город Боспор.
  
  - Поехали, - тихо, скорее для себя, чем для экипажа, прошептал Тедрик древнее традиционное слово прощания звёздопроходцев, но его, как ни странно, услышали почти все.
  
  Многие, как и он, шепнули слово прощания уплывающей вниз и назад колыбели человечества, другие просто по-доброму улыбнулись. Экспедиция началась!
  
  
  5
  
  254, мая 29-го, часом позже,
  Светлое Пространство Мира Колыбели,
  Фрегат П.Ф. клана Морриган "Плимут".
  
  
  - Сэр! Проснитесь, сэр!
  
  Флаг-капитан Роуди Джейб Стивенсон жестом, выражающим явное неудовольствие, безуспешно попытался заткнуть надоедливый иус, но тот никак не унимался.
  
  - Сэр! Проснитесь, сэр. Оранжевый код, сэр!
  
  - Что? Оранжевый?
  
  "Чёрт", - выругался про себя Роуди, - "вот же неймётся этим Ратниковым! Отправились бы позже, была бы возможность ещё поспать! Ничего не поделаешь, надо вставать!"
  
  - Да, сэр. Оранжевый код, сэр!
  
  - Иду! Уже иду, - Роуди неохотно опустил ноги на тёплый шерстяной ковер. - Передай на мостик, буду через пять минут!
  
  - Выполнено, сэр.
  
  - Пригласи миз МакДи, чиф-навигатора и чиф-офицера на мостик через семь минут! И заткнись, наконец, если более ничего срочного нет, - с досадой прикрикнул на бездушный иус флаг-капитан. Удовлетворённо кивнув отсутствию ответа, он неохотно потопал в душ. А как иначе быстро привести себя в порядок?
  
  За пару минут, которые Стивенсон потратил на душ, робот-серв привёл в порядок широкую постель и приготовил рабочий комбинезон капитана из мягкого серого комео с закрывающим горло стоячим воротничком.
  
  Роуди с гордостью, как всегда смешанной с лёгким чувством досады, взглянул на распростёрших свои крылья орлов в петлицах, на левой стороне груди над серебряным бейджиком с надписью "Флаг-Кап. Р.Д.Стивенсон" и над обшлагами рукавов. Он, как и любой другой офицер, предпочёл бы вместо орлов - герба клана Морриган - эгиду Военного Флота! Но ведь и так вполне неплохо, не правда ли? Едва он поставил ноги на толстые стельки, "умные" ботинки мягко обхватили щиколотки ног, плотно соединившись с краями брюк.
  
  Роуди завершил ритуал одевания пилоткой и, выходя из апартаментов флагмана, привычно установил лёгким движением руки её кокарду в правильное положение. Неторопливо проходя тридцать метров до створа мостика, он гадал про себя, соизволила ли уже Дебора среагировать на приглашение, или придётся её ждать... хм-м, зачем ждать?
  
  Он, как командующий эскадры вполне способен принять подобное решение и без неё... в этом случае, конечно... хотя и не желательно разрушать тот хрупкий мир, который установился между ними. А миз МакДи, как успел понять Стивенсон, очень ревниво относится к праву принимать окончательные решения, справедливо связывая его с вопросом власти и первенства. Феминистка! Стерва!! Но не дура, нет, это Роуди уже понял. И такая куколка, ох! Весь мужской коллектив "Плимута" пускает слюни, а женский - злобно шипит. По углам, конечно. В лицо все добродушно улыбаются, прямо идиллия...
  
  
  6
  
  
  - Флаг-капитан на мостике! - Один из вахтенных офицеров скомандовал, лишь только распахнулись створы, и все присутствующие вскочили с мест, вытянувшись по стойке "смирно".
  
  - Вольно, дамы и господа, совсем не нужно отвлекаться от вахты, - вяло махнул рукой Стивенсон. Но, несмотря на высказанное вслух возражение, такой почёт ему был приятен.
  
  Хотя, если говорить честно, дело не в уважении, которое испытывал к нему экипаж фрегата, а в надоевшем всем бездействии. Четвёртые сутки пять кораблей эскадры - корветы Пограничного Флота Морриганов "Фридом" и "Коронадо", фрегаты П.Ф.М. "Глостер" и "Плимут" вместе с крафтером обеспечения эскадры Торгового Флота Морриганов "Эдисон" лежали в дрейфе в получасе от гиперсклона Лагуны Колыбели. Той, которая в зените звёздной системы. Конечно, эскадра разместилась в полулиге от всех коридоров разгона в кластере, за который нёс ответственность "Круг", и командование надеялось, что эскадра осталась незамеченной многочисленными конкурентами Морриганов. На всякий случай все сообщения Системной Стражи, относящиеся к данному кластеру, тщательно контролировались Службой Безопасности клана.
  
  - Вахт-навигатор, - рявкнул Стивенсон, удобно устраиваясь во флагманском кресле управления, - доклад!
  
  Сэр, - повернула к нему голову корвет-капитан Роуз Ши, - по данным джи-сенсоров чуть больше часа назад от верфи компании "Виржин" отделилась масса, соответствующая по своим сигнатурам заявленной цели. Иус с вероятностью девяносто два процента даёт прогноз, что цель будет разгоняться к надиру, сэр. В соответствии с вашим приказом и инструкциями Адмиралтейства привела в действие Оранжевый код, господин флаг-капитан, сэр!
  
  - Спасибо, миз Ши, вы всё сделали правильно, - кивнул Роуди. Он неспешно оглядел присутствующих на мостике офицеров и слегка поморщился. Ну, конечно, опять миз МакДи...
  
  
  7
  
  
  - А вот и я, дамы и господа! Надеюсь, не скучали?
  Поначалу Стивенсон заметил лишь широко распахивающиеся глаза миз Ши. Повернувшись к створу мостика, он внезапно обнаружил, что и его глаза буквально "лезут на лоб", зато успел удержать на месте собственную челюсть, стремящуюся упасть вниз.
  
  Видимо миз Дебора МакДи очень старалась произвести впечатление на офицеров "Плимута" и штаб Стивенсона, тщательно выбирая облик для эффектного появления на мостике военного корабля. И ей это вполне удалось.
  
  Ярко-красное - не "кирпич", а благородный "альбионский мак" - свободное платье, чуть прикрывающее коленки, плиссированное внизу и расклёшенное от бёдер, оставляющее обнажёнными руки и плечи. Туфли-плетёнки "в цвет" на высоком каблуке. А завершала это безумие... - да, с точки зрения экипажа корабля, привыкшего к светло-серой повседневной форме и к стенам всех оттенков серого, подобное зрелище казалось безумным! - ...лёгкая широкополая тёмно-красная шляпка, которая едва-едва скрывала под собой очень светлые, почти серебряные в таком сочетании цветов, волосы. Впрочем, в руках у этой "принцессы" оказалась ещё и небольшая старомодная сумочка с длинным ремешком... для чего, чёрт возьми?
  
  - Здравствуйте, - скромно произнесло невероятное создание. - Продолжайте свою работу, пожалуйста. - Дебора так ослепительно улыбнулась, что даже Стивенсона продрало до самых печёнок, и прошествовала к креслу-пульту начальника экспедиции.
  
  - Витч-ч, - завистливо и с каким-то восхищением прошипела Роуз. Её глаза сузились в щёлочки прицелов. - Би-и-тч!
  
  - Кхм, кх-м, ...да, - покосился в её сторону Стивенсон, - так на чём мы остановились, дамы и господа?
  
  - Цель выбрала разгон к надиру, сэр, - на правах вахт-навигатора ответила миз Ши. - Ждём ваших команд, сэр.
  
  - Вы уверены, корвет-капитан? - Оливер Марк Перри, командир "Плимута", воспользовался случаем, чтоб отвести взгляд от едва прикрытых коленок и стройных бёдер миз МакДи.
  
  - Иус полагает этот вариант развития событий верным с вероятностью... уже девяносто три процента, сэр! Моя уверенность может опираться только на объективные данные или предсказания тактического иуса. Со всем уважением, сэр!
  
  Фрегат-капитан Перри кивнул и вопросительно посмотрел в конференц-окно, из которого за происходящим на флагмане с интересом наблюдал командир "Глостера" фрегат-капитан Абрахам Урриэл Басим, - Вы что-то хотите сказать, Эйб?
  
  - Да. Вы позволите, господин флаг-капитан?
  
  - Конечно, господин Басим, мы внимательно слушаем!
  
  - Как я понимаю, сэр, эскадра оказалась в неприятнейшем положении. Отправиться вдогонку за целью - решение бесперспективное. Даже если мы получим зелёный разгонный коридор к надиру, мы всё равно отстанем минимум на сутки. Если же из данной позиции эскадра начнёт переход на альфа-гиперсклон Проксимы, она рискует потерять цель окончательно...
  
  - Ближе к делу, господин фрегат-капитан, - Стивенсон сухо оборвал рассуждения командира "Глостера", - всё это мы и так понимаем!
  
  - Ну что ты, Роуди, - капризным голосом вмешалась в разговор миз МакДи, - офицер так интересно рассказывает! Ты же позволишь ему продолжить, правда?
  
  Стивенсон захотелось немедленно пристрелить эту дрянь, которая, мало того, что включила режим блондинки, так ещё и... м-да, удержать себя от убийства оказалось неимоверно тяжело, но флаг-капитан сдержался.
  
  - Конечно, Дебора, если вам так угодно...
  
  - Спасибо, Роуди! Эйб, дорогой, продолжай, пожалуйста, - белоснежной улыбкой МакДи повернулась к интерактивному окну, а корвет-капитан Ши отметила холодный взгляд этой ...ф-ф-ф, который превращал улыбку дамочки в оскал готовой напасть акулы.
  
  - Да, мэм, если господин флаг-капитан не возражает...
  
  - Он не возражает, Эйб, - миз МакДи перевела прицел своей "акульей" улыбки на Стивенсона, и тот, заметно вздрогнув, просто махнул рукой, - видишь? Продолжай!
  
  
  8
  
  
  - Что гнаться за 'Одиссеем', что просто перейти к Проксиме, и ждать там - оба варианта плохи, но второй можно развернуть и в нашу сторону...
  
  - Как, интересно, - скептически отозвался Стивенсон.
  
  - В данный момент времени, сэр, в сторону надира разгоняется шхуна 'Абигайль', принадлежащая моему доброму приятелю, корвет-капитану Пограничного Флота клана в отставке. Он - офик Морриганов, и, если клан компенсирует ему убытки, связанные с изменением планов, вполне сможет проследить за 'Одиссеем', сэр, мэм! Ещё в течение часа-полутора можно передать ему инструкции джи-связью, сэр!
  
  - Вахт-навигатор!
  
  - Да, сэр? - мгновенно откликнулась Ши.
  
  - Какой объём сообщения мы можем надёжно отправить из нашей позиции в надир Мира Колыбели?
  
  - Не более килобайта, сэр. Но около половины сообщения займут заголовок и управляющие коды.
  
  - Как быстро шхуна получит сообщение?
  
  - Через сорок-пятьдесят минут после отправки, сэр. Но к этому нужно добавить минут десять на расшифровку. Это же торговый корабль, сэр!
  
  - Миз МакДи?
  
  - Да, Роуди?
  
  - Экспедиция способна заплатить клановому кораблю за... - гм-м... - необходимые услуги, скажем, триста тысяч соларов, не правда ли?
  
  - Верно, Роуди. Но тебе лучше уточнить у чиф-интенданта. Кстати, откуда такая сумма?
  
  - Среднегодовой доход в клане - около восемнадцати тысяч соларов. Пусть двадцать, да. В команде шхуны - человек пятнадцать, не больше. Так что за неделю работы - вполне привлекательно, так? Действуйте, господин Басим.
  
  - Да, сэр!
  
  - Минуточку, Роуди, Эйб! Скажи, Роуди, вот проследит этот, как его там, Эйб?
  
  - Шкипер Этьен Рене Леблан, мэм!
  
  - Галл, - сморщила нос Дебора.
  
  - Нет, мэм. Чистокровный орлеанец, мэм, потомственный офик клана Морриган...
  
  - Вот как? Ну, ладно... так вот, Эйб, проследит этот ваш...
  
  - Леблан, мэм!
  
  - Да-да, 'Абигайль', всплывая за 'Одиссеем' на Проксиме, передаст нам джи-связью сообщение, и что? О появлении там Ратникова мы узнаем и так, и Леблан нам в этом деле без надобности, верно, Роуди?
  
  - Что вы хотите сказать, Дебора?
  
  - Если челенжер идёт на Проксиму, зачем его ждать там всей эскадрой? Достаточно и одного корвета, верно?
  
  - Продолжайте, миз.
  
  - В этом случае шхуна просто провожает челенжер до Проксимы, передаёт его корвету, и всё. Но что будет, если Ратникову вдруг вздумается выйти из гиперпотока или перейти в другой?
  
  - М-гм, - отозвался фрегат-капитан Басим.
  
  - М-да... - одновременно с ним задумчиво протянул Перри, а Стивенсон недовольно передёрнул плечами.
  
  Ну, потеряют они 'Одиссей', да и шут с ним! В конце-то концов, это затея Морриганов, ныне верховодящих в 'Круге', но Рокфолды, Альбион, Кеннеты скорее заинтересованы в смене своего руководства, чем в ловле Ратникова. Всем и так понятно, затея со слежкой - дурацкая. Да и что там может открыть этот челенжер? 'Странный' мир? И что, Собрание оставит такую ценность первооткрывателю? Ха! Все кланы только 'спасибо' скажут, 'отжимая' такое чудо в свою пользу! Или поделив между собой. Ну да, поспорят немного, но договорятся и поделят. Первооткрывателю - почёт, уважение, памятник, ага.
  
  Что ещё может открыть челенжер? Новые транспортные маршруты? Да ради Бога! За такое Адмиралтейство с удовольствием выплатит премию экипажу 'Одиссея', повысит в званиях офицеров... и всё. Это никак не касается ни эскадры Стивенсона, ни клана Морриган, ни 'Круга', так? Что же ещё? Что может оправдать усилия людей, средства, ресурсы, возможную потерю влияния в 'Круге'? Месторождения ценных минералов, руд? Смешно... и совсем непонятно, с чего вдруг у Генри Рудольфа, номинеса клана Морриган, внезапно 'сорвало крышу'? Настолько, что он отдал безумное распоряжение следить за челенжером, ...который значительно быстрее любого корабля эскадры, ...кстати, о чём разговор?
  
  
  9
  
  
  - Миз Ши, вы же опытный навигатор?
  
  - Да, госпожа начальник экспедиции, полагаю, это так, - Роуз зарумянилась от неожиданного комплимента.
  
  - Какие варианты пути в Бездне есть у нашего доброго 'друга' Тедрика Ратникова, вы можете мне объяснить, миз Ши?
  
  - Конечно, мэм. Самый очевидный после ухода в Устье надира - использование гамма-потока для перехода к Проксиме...
  
  - Да, я уже поняла. Вот, добрался он до Проксимы, и что дальше?
  
  - Дальше? - Роуз недоумённо посмотрела на Дебору. - Дальше челенжер либо вернётся в гамма-поток, связывающий Проксиму с Миром Колыбели, либо уйдёт в альфа-поток...
  
  - Отлично, миз Ши! Если он вернётся, мы уже знаем, где он окажется. Что будет, если он пойдёт альфа-потоком?
  
  - Ну, мэм, коридоры Вселенной - довольно странное место. Так что этим альфа-потоком тоже можно вернуться на Колыбель, но зачем это ему? Ведь челенжер отправляется исследовать Космос...
  
  - Точно, миз Ши! Исследовать Космос, верно? То есть, даже завернув по пути на Проксиму, 'Одиссей' всё равно окажется в результате в некой точке пространства, из которой он сможет либо вернуться на Колыбель, либо пойти дальше, на Периферию, в Дикие Земли, так?
  
  - Верно, миз МакДи, - удивлённо приоткрыла рот Роуз, - но ведь это значит, что нам не нужно...
  
  - ...идти к Проксиме, миз Ши, верно? Совсем не нужно. Скажите, мы можем, оставаясь в том самом месте ветвления альфа-потока, подождать челенжер, независимо от того, будет ли он идти с Проксимы или Колыбели?
  
  - Да, мэм. Но наши сканеры способны эффективно отслеживать лишь трёхмерную картинку, так что если 'Одиссей' пойдёт не совсем точно по нашим следам, мы его упустим...
  
  - Это так, миз Ши. Но в эскадре - пять кораблей, а для отслеживания всех трёхмерных проекций, если я не ошибаюсь, достаточно четырёх. Ну же, миз Ши, почему вы молчите?
  
  Изумлённо молчала не только корвет-капитан Ши, ошеломлённо застыли и все старшие офицеры. Такая простая идея отчего-то не пришла никому в голову! Никому - кроме этой 'маковой' МакДи.
  
  - Но, мэм, - стыдливо замямлила Роуз, - так никто никогда не делал...
  
  - Ну и что? - Дебора распахнув глаза, наивно оглядела окружающих, - значит, мы будем первыми!
  
  
  10
  
  
  - Кх-м, - нарушил неловкое молчание Стивенсон, - вообще-то миз МакДи предложила отличную идею, - он одобрительно кивнул женщине: 'Ха, ничего, пусть знает своё место!' - Однако к этой поистине блестящей идее есть серьёзное замечание. Что делать, если челенжер не пойдёт на Проксиму, не вернётся в альфа-поток, - не важно, через Светлый Мир, или воспользовавшись бета-ветром, - а спокойно, уйдя из коридора в Бездну, отправится по 'бездорожью' к своей неведомой цели?
  
  - Сэр, - вмешался Перри, - это маловероятно. Точнее, корабль плохо вести в Бездне слишком долго, поскольку ресурс парусов ограничен, а отказ их синхронизаторов фатален. В потоке идти безопаснее, а в столь важной экспедиции, которую затеяла 'Виржин'...
  
  - Что вы имеете в виду, господин Перри?
  
  - 'Одиссей' не просто гуляет сам по себе, а проводит тестовые испытания перспективной модели корвета следующего поколения, и длительное перемещение вне потока вряд ли понравится наблюдателю Флота. Так что сутки-другие, не более, а потом челенжер всё равно вернётся в альфа-поток.
  
  - То есть, Оливер, - воодушевилась миз МакДи, - несмотря на необъятность Вселенной и бездонность Бездны, без этих странных коридоров Тедрику Ратникову не обойтись. И, при тщательном размышлении, такой коридор оказывается единственным так?
  
  - Да, мэм.
  
  - И в этом коридоре мы вполне можем расположить эскадру таким образом, что челенжер будет обязательно обнаружен. Верно, миз Ши?
  
  - Похоже, вы правы, мэм!
  
  - Отлично! А вот теперь мы можем сформулировать задание и для 'Абигайль'. Если 'Одиссей' уйдёт в 'чистую' Бездну, шхуна обязана следовать за ним не менее двенадцати часов, чтобы установить точный курс, а затем максимально быстро идти к тому месту, где ты, Роуди, разместишь свою эскадру. Скажем, в нескольких листах за тем самым местом ветвления, да? Дорогой, ты не уснул? Стивенсон злобно зыркнул на Дебору и вернул взгляд к конференц-окнам.
  
  - Фрегат-капитан Басим! Вам надлежит в течение четверти часа подготовить от имени начальника экспедиции... - Стивенсон краем глаза заметил утвердительный кивок Деборы. - ...согласованный с чиф-интендантом разовый контракт для шкипера - как его звать, Леблан, да? - и отправить на подтверждение исполнителю. Ждать согласия данного шкипера в течение двух часов. О результате известить начальника экспедиции и командира эскадры. Выполнять!
  
  - Да, сэр!
  
  - Иус, приказ по эскадре. Уходим в гипер, фрегаты и крафтер - строем уступа, 'Глостер' лидирует. 'Фридом' - в авангарде на десять лайм с превышением в десять лайс, 'Коронадо' - арьергард в десять лайм с понижением в десять лайс. Джи-связь по стандартному протоколу 'звезда-четыре' через флагман. Готовность к уходу - три часа. Известить экипажи: занять места по расписанию перехода в гипер. Выполнять! И, миз МакДи, Дебора...
  
  Женщина поднялась с кресла и уже направилась к выходу, но, среагировав на слова флаг-капитана, остановилась и высокомерно посмотрела на Стивенсона.
  
  - Что, Роуди?
  
  - Ваше платье великолепно...
  
  - Спасибо, - МакДи гордо вздёрнула подбородок.
  
  - ...Но в следующий раз, будьте любезны, оденьте положенную вам форму оф-полковника. Чёрт возьми, Дебора, вы всем нам так дороги, что даже мысли о мельчайшем ущербе для вас причиняет боль всем офицерам 'Плимута'. Форма - не просто одежда, на самом деле это практически лёгкий скафандр. Она способна спасти жизнь...
  
  Флаг-капитан говорил, говорил, говорил, ни на мгновение не уменьшая фонтан своего красноречия. Нет, Стивенсон, выступая с этим монологом, не казался ни занудой, ни формалистом, наоборот. Его речь была проникновенна, искренна, изобиловала яркими примерами тяжёлых травм и увечий, понесённых из-за пренебрежения форменной одеждой. И с каждой минутой высокомерие и аристократизм Деборы МакДи таяли и таяли, а улыбки офицеров, особенно женского пола, становились всё шире и шире, ...правда, все они старательно отворачивались, стараясь не попасться на глаза тихо впадающей в бешенство начальнице экспедиции.
  
  - ...так что берегите себя, дорогая миз МакДи, мы все очень за вас волнуемся, - без тени улыбки завершил свою речь Роуди Стивенсон, наблюдая, как маково-красное платье исчезает за створом командного мостика...
  
  
  11
  
  254, мая 29-го, ещё часом позже,
  Светлое Пространство Мира Колыбели,
  Шхуна Т.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  - Этьен, - невысокая изящная смуглая брюнетка, одетая в строгую светло-голубую форму Торгового Флота, игриво пихнула в плечо крупного мужчину в кителе шкипера, - да отвлекись ты, наконец, от всего этого мердэ, дерьма! Иус выполнит разгон и без твоего участия, - брюнетка погладила мужчину по щеке, - ты до самого склона эби-жо'фрэ совершенно свободен!
  
  - Не ругайся, мон шери! - Леблан ни на мгновение не отвлёкся от картинки, демонстрируемой навигационным иусом. - Тебя это совершенно не красит. Пойми, наконец, - он лёгким движением поймал женщину за руку, - даже если всё делает иус, всё равно шкипер обязан присутствовать на мостике!
  
  Лёгкое усилие руки, и женщина без всякого сопротивления оказалась у него на коленях. Немного поёрзав, она доверчиво прижалась к широкой груди, кокетливо взглянув в его лицо.
  
  - Ни минуточки для своей бель-фем, красотки, уи?
  
  - Сейчас? Минуточка твоя, мон шери.
  
  - Только минуточка? А если, Этьен, я предложу триста тысяч... - тёмные глаза женщины странно вспыхнули - соларов за пять минуток твоего внимания?
  
  - Триста тысяч?! - Леблан с изумлением перевёл взгляд на женщину, по-хозяйски устроившуюся на его коленях, - соларов?
  
  - Уи, жадный мальчишка! - Женщина, откинув голову, весело рассмеялась.
  
  - Погоди, Берсэ, что ты сказала о трёх сотнях тысяч?
  
  - Твой добрый приятель, - ну помнишь? - этот варвар, Басим, прислал срочный контракт. Не от себя, от своей метрессы, конечно. - Дамочка слегка отстранилась, упёршись левой рукой в широкую грудь шкипера, - Там обозначено именно такое вознаграждение. Хочешь ознакомиться?
  
  - Берсэ!
  
  - Ответ нужно дать в течение четверти часа, мон шери, иначе все эти денежки скажут оревуар!
  
  - Берсэ!! Где контракт?!
  
  - Фи, какой ты грубый!
  
  - Берсэ!!!
  
  - Ну ладно, я тебя прощаю. Хи-хи! Вывожу предложение в отдельное окно. Видишь? Ткни пальчиками сюда, и подписанный контракт уйдёт к твоему приятелю, Басиму, уи? Кстати, видишь этот значок? Пакет дополнительных инструкций, милый, который станет доступным, если ты согласишься, ...хотя, если честно, мне не нравится...
  
  - Погоди, так чего хочет эта МакДи, у которой Эйб подрабатывает охранничком? Всего-то! Проследить за кораблём, который... сейчас разгоняется... параллельно с нами... по блатному двадцать четвёртому коридору...
  
  - Этьен! Двадцать четвёртый - это Военный Флот. Может, ну его?
  
  - Триста тысяч, Берсэ. Подумай, триста тысяч! И нам не нужно ни нападать, ни мешать этому военному, ...кстати, что там от нас хотят? Ха! Три дня... прибыть в пич... доложить... всё?
  
  - Да, и можно забирать денежки.
  
  - Больше ничего? Ни абордажа, ни насилий, ни убийств...! Странно, Этьен, а в сериалах на стерео всё это входит в обязательный набор! Думаешь, нас обманывают?
  
  - Убедила, берём! Особенно меня радует отсутствие прекрасных принцев... - Этьен подмигнул женщине.
  
  - А меня, мон шерри, немного расстраивает.
  
  - Негодница!
  
  - Зато вдохновляет отсутствие принцесс, ожидающих своих спасителей!
  
  - Да, милая, мир несовершенен. Ну что, принимаем предложение?
  
  - О эби-морталь, хватаем без раздумий!! И держим крепко-крепко! Это как найти карточку на предъявителя, мон дьё!
  
  - Хм, надеюсь, мы не окажемся в глубокой жо...
  
  - Не ругайся, дорогой!
  
  - Знаю, для нас этот контракт - как манна небесная! Мы и так сократили экипаж до безопасного минимума, пытаясь свести концы с концами.
  
  - Тре бьен. Нет, ну какая фем-фаталь, роковая женщина, Этьен! В охранниках - фрегат-капитан, на посылках - шкипер Леблан. Я тоже так хочу!
  
  - Я и так у тебя на посылках, красавица!! Конечно, всего лишь корвет-капитан в отставке, но зато тот самый шкипер Леблан, да.
  
  - Так ты подпишешь?
  
  - Всего три-четыре дня работы - и триста тысяч? Даже раздумывать не буду, мон шери...
  
  
  12
  
  254, мая 30-го, раннее утро,
  гиперсклон Мира Колыбели,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  - Метрика три и восемь десятых эм, стабильна. Отсчёт десятых закончен. Идентифицирован гамма-ветер Мира Проксимы, - бесстрастно отметил иус, - набор маршрутных пичей присутствует, для ускорения движения рекомендуется поднять ходовые паруса.
  
  - Отставить ходовые, - резко вмешался Тедрик, вставая из кресла-пульта. - Рулевые паруса полностью развернуть, мирды погасить. Держать курс восемнадцать часов, через семнадцать сорок пять известить меня, чиф-офицеров и вахтенных.
  
  - Принято к исполнению, - отозвался иус. - Выполняется манёвр разгона в гамма-ветре, нагрузка на когравы тридцать один процент, на синхронизаторы формгравов - четырнадцать процентов. Окончание манёвра через двенадцать минут...
  
  - Иус, передать всем, кроме вахтенных, 'вольно', 'отбой'. Поздравляю с первым официальным погружением, господа и дамы офицеры и специалисты, - добавил Тедрик, направляясь к выходу с мостика. - Вольно, - он остановил вахт-офицера, собирающегося объявить об уходе командира с мостика, - работайте спокойно.
  
  
  
  
  ГЛАВА 7
  
  СТРАННЫЕ КОРИДОРЫ ВСЕЛЕННОЙ
  ЧАСТЬ 2
  
  
  1
  
  254, мая 30-го, ближе к полуночи,
  Бездна,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  
  - Сэр, все системы в норме, происшествий нет, - вскочила со своего места старший вахтенный офицер, - до завершения курсового пути четверть часа, требуется ваша команда, сэр!
  
  - Спасибо, Солвейг, - Тедрик благодарно кивнул миз Ванберхольм, 'позаимствованной' из клана Норд безработной. Ныне у Нордов многие офицеры-мужчины сидят без работы, так что женщина, получив выгодное предложение, с искренней радостью взяла на себя обязанности вахт-навигатора 'Одиссея'. Мельком взглянув на информацию в открытых окнах, Тедрик уселся в командирское кресло.
  
  - Иус, корабль к уходу в бета-поток через пятнадцать минут, проложить оптимальный курс в пич 'альфа-триста-одиннадцать'. Критерии - минимальная перегрузка, минимальное время пути.
  
  - Принято, - среагировал иус, - расчёт окончен, оптимальное время начала виража через двенадцать минут, максимальная расчётная нагрузка когравов - шестьдесят один процент, помех для манёвра по данным джи-сенсоров нет, уровень манёвра 'зелёный'. Выход в заданный пич следует ожидать через тридцать девять часов.
  
  - Солвейг, объяви усиление для инженерной вахты и извести фрегат-капитана Мальцоу. Пусть прибудет на пост наблюдателя и зафиксирует в отчёт Флоту вираж с нагрузкой для когравов свыше полусотни...
  
  
  2
  
  
  В астронавигации все манёвры чётко делятся на две категории - 'светлые', для 'обычного' мира, и 'тёмные', для гиперпространства. Хотя среди и тех и других встречаются одинаковые названия, - например, 'разгон', 'торможение', - но, по технике исполнения в разных мирах у них практически нет ничего общего.
  
  В Светлом Мире манёвры в пространстве осуществляются либо за счёт реактивной силы, если скорость движения высока или отсутствует опорная масса, либо с помощью тэграва вблизи опорной массы, если скорость объекта не превышает кеплеровских пары сотен километров в секунду. По этой причине 'вираж' в Светлом Мире - не один манёвр, а два: торможение в одном направлении с одновременным разгоном по другому, ортогональному к первоначальному. В Бездне вираж выполняется за счёт тяги рулевых парусов, обеспечивающих разгон по вновь выбранному курсу, а тормозят корабль странные свойства самого гиперпространства. Вираж корабля в гиперпространстве немного похож на сходный манёвр самолёта в воздухе, или парусной яхты в море. И там, и там есть свои особенности, связанные с перегрузкой.
  
  В гиперпространстве за этим необходимо следить особенно пристально. Для экипажа все перегрузки компенсирует кограв, оправдывая своё назначение, и, благодаря формграву, перераспределяет равномерно на весь рангоут. Для маленького судна или корабля, линейный размер которого не превышает нескольких сотен метров, особых проблем нет. Главное - надёжная работа устройств управляемой гравитации. А вот для крупного корабля вираж в гиперкосмосе - серьёзное испытание из-за ограничений, связанных с распространением электромагнитного сигнала в метрике три эм. В этих условиях он проходит километр пути со скоростью света за три с третью микросекунды, причём каждая десятая метрики пропорционально изменяет и скорость света. Сигналы из разных частей корабля должен собрать иус синхронизатора, сформировать, а затем и переправить всем периферийным коллегам необходимые инструкции. И на всё-про-всё нужно в сумме почти четыре микросекунды. За это время корабль может сместиться в гиперкосмосе на тысячи километров, и на этом пути может произойти что угодно!
  
  Скажем, появится ещё один корабль. И, не дай Бог, новые команды навигационного иуса, изо всех сил старающегося избежать столкновения, войдут в противоречие с усилиями синхронизатора по сохранению целостности корабля!
  
  Конечно, случайная встреча кораблей в гиперкосмосе - явление почти невероятное, но там, где движение плотное, например, в гиперкоридорах, связывающих Мир Колыбели с Проксимой, ...хм, да, ...может случиться всякое. В том числе и катастрофическое сближение двух кораблей.
  
  В Бездне сближение кораблей - манёвр наивысшей степени сложности. Даже если не принимать во внимание гравитационные 'паруса', простирающиеся на десятки километров от мачт, сближение двух трёхмерных объектов в метрике свыше трёх-точка-два - серьёзная проблема. Чтобы понять сложность этого процесса, попробуйте аккуратно, не используя дополнительную опору, сблизить вплотную два очень-очень тонких листа гладкой бумаги. Что произойдёт?
  
  Правильно, они слипнутся!
  
  Также поведёт себя и пара кораблей в гиперкосмосе, сблизившихся больше допустимого предела в несколько километров. Они начнут почти неудержимо притягиваться, чем ближе, тем сильнее, пока не столкнуться, сминая друг другу рангоут, выводя из строя когравы, формгравы... бух! И не останется ничего, поскольку обломки в Бездне не просуществуют и пикосекунды. Всему виной гравитационная зыбь, рябь гиперкосмоса, которую принято называть Дрейфом. Именно Дрейф позволяет использовать гиперпаруса, и он же делает неаккуратное сближение двух кораблей смертельно опасным. Рябь между кораблями оказывается существенно меньше, чем вовне, и эта разница создаст силу, притягивающую в гиперпространстве два гравитационных 'кокона' с метрикой три друг к другу.
  
  Да, если коконов - два. Если же формгравы синхронизированы, сформирован общий, единый 'кокон', эффект 'слипания' пропадает. Значит, возможны и стыковка, и абордаж.
  
  Но стыковка в гиперкосмосе без синхронизации полей формгравов? Ха, самоубийц нет! Абордаж?
  
  Ну, если у атакующего сильные формгравы, способные создать приемлемую метрику. Не более трёх-точка-восемнадцати, на расстоянии полутора-двух километров от него, - конечно, чем дальше, тем лучше! - аккуратно сблизиться, охватить поле противника собственным 'коконом'... м-да. После этого можно уже высылать катера с космодесантом для захвата корабля. А ещё надо учитывать, что жертва совершенно не желает принимать у себя подобных гостей!
  
  Абордаж - манёвр рискованный, а потому применяется крайне редко и в основном крупными специализированными кораблями - рейдерами и фрегатами - против небольших слабо защищённых звездолётов 'торговцев' - шхун, коггов, бригов, шлюпов...
  
  Сближение и удаление, стыковка и расстыковка не зря считаются особенными манёврами. Их 'светлый' и 'тёмный' варианты весьма серьёзно различаются. И 'светлая' стыковка - манёвр сложный, но совсем не запредельно трудный, так как не требует формирования общего гравитационного 'кокона'. Её выполнение начинается со сближения вплотную, уравнивания скоростей. В отличие от абордажа, мирная стыковка нуждается в синхронизации формгравов и организации стыковочного коридора.
  
  Кстати, с точки зрения 'светлой' навигации, посадка на планету - просто стыковка с опорной массой, и никаких физических запретов для такого действия не существует. Зато есть запреты, связанные с дальнейшей эксплуатацией корабля. Газы атмосферы планет, аэрозоли и вездесущая пыль плохо действуют на иико, интегрируемые интеллектуальные кластеры обшивки, - а на её 'фрактальную' поверхность вообще фатально, - так что посадка на поверхность планет, мягко говоря, нежелательна. К тому же есть ещё одна проблема, связанная с посадкой на планеты, и она значительно серьёзнее предыдущей. Это рассинхронизация формгравов, оказавшихся в сильном естественном гравитационном поле, которое, как правило, весьма неоднородно. Конечно, эффект становится существенным только для крупных кораблей и судов, но небольшим тоже не стоит 'присаживаться' на неизученную площадку. Поэтому возле крупных городов на поверхности планет существуют космопорты - обширные ровные поверхности с собственными формгравами, выравнивающими все гравитационные неоднородности. А в небе над ними на 'высоте' в радиус планеты всегда располагаются их космические ворота-причалы для приёма пассажиров и грузов. С поверхностью их связывают суда-паромы, поддерживающие весь необходимый грузооборот.
  
  Конечно, есть и другие, менее значимые причины, по которым командиры кораблей и крупных судов стараются избегать посадок на планеты, но и уже перечисленных вполне достаточно. Поверьте, с борта звёздного корабля любой командир постарается любоваться такой планетой как Колыбель с расстояния не ближе нескольких тысяч километров, да и то после стоянки всерьёз напряжёт своего чиф-инженера проверкой синхронизаторов формгравов, да!
  
  А сближение кораблей в Бездне и, тем более, их стыковка - упаси Бог!
  
  
  3
  
  
  - Внимание, - противно заверещал иус, - при выполнении просчитанного манёвра возможно опасное сближение с кораблём, следующим сходным курсом... внимание...
  
  - Ё...щ, - от неожиданности выругался Тедрик. - Отставить манёвр, пересчитать на максимально безопасный. Значимость критериев перегрузки и времени пути снизить на ступень.
  
  - Выполнено, - с небольшой задержкой ответил иус, - новый расчёт окончен, оптимальное время начала виража через шестнадцать минут, максимальная расчётная нагрузка когравов - шестьдесят три процента, помех для манёвра по данным джи-сенсоров нет, уровень манёвра 'зелёный'. Выход в указанный пич можно ожидать через сорок один час.
  
  - Отлично. Вахт-навигатор!
  
  - Сэр? - Посеревшая после сообщения иуса Солвейг отреагировала мгновенно.
  
  - Приступить к подготовке рассчитанного манёвра. Передать выполнение манёвра иуса по готовности систем корабля.
  
  - Принято, сэр.
  
  - Приказ к исполнению подтверждаю, - голос иуса подействовал на всех успокаивающе. - Господин флаг-капитан, после завершения манёвра контроль над управлением корабля будет возвращён вахт-навигатору.
  
  - Подтверждаю, - ответил Тедрик, машинально утирая мягким платочком пот со лба.
  
  
  4
  
  В это же время,
  Бездна,
  Шхуна Т.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  - Внимание, - вопль иуса чуть не выкинул из кресла только что задремавшего Леблана, - корабль с заданной отметкой покидает гамма-коридор... внимание...
  
  - Мердэ, - выругался Этьен, - иус, передать по отсекам: экипажу занять свои посты. Рассчитать манёвр сопровождения отмеченного корабля.
  
  - Выполнено, - после почти минутного размышления отозвался иус, - для сопровождения отметки необходимо выполнить два виража. Начало первого манёвра через семь минут, максимальная расчётная нагрузка когравов - семьдесят девять процентов, помех для манёвра по данным джи-сенсоров нет, уровень манёвра 'жёлтый'. Второй - по завершению, максимальная расчётная нагрузка когравов - девяносто один процент, помех для манёвра по данным джи-сенсоров нет, уровень манёвра 'жёлтый'. Напоминаю, господин шкипер, что износ синхронизаторов после выполнения рассчитанных манёвров может увеличиться на четыре с половиной процента. Это опасно превысит допустимый уровень износа на один процент...
  
  - Манёвр подтверждаю, - тяжело выдохнул Леблан, - выполнение автоматическое, по завершению вернуть управление шкиперу.
  
  - Принято. - Этьену показалось, что в ответе иуса прозвучала нотка страха. - Господин шкипер, поскольку данный манёвр выходит за пределы зелёного уровня, для его начала требуется ваше повторное подтверждение.
  
  - Приказываю: два последовательных виража 'жёлтого' уровня, необходимые для сопровождения метки пира, переданной в соответствии с исполняемым контрактом, принять к исполнению. - Леблан старался говорить внятно, решительно, твёрдо, зная, что все его физиологические характеристики в данный момент тщательно анализируются навигационным иусом на полную адекватность.
  
  - Приказ исполняю, - наконец отозвался иус. Видимо анализ подтвердил, что шкипер находится в трезвом уме и твёрдой памяти.
  
  - Чиф-инженер, - воспользовался внутренней связью Леблан, - ты на месте?
  
  - Куда я денусь с твоей консервной банки, - хмуро ответил Марк Визич, приятель Леблана, вышедший в отставку в звании мичмана Пограничного Флота и с тех пор неустанно старающийся сохранить шхуну 'на плаву', - чего надо-то, шкип?
  
  - Как всегда, я жду от тебя чудес, Марк, - усмехнулся Леблан, - через пять минут 'Абигайль' начнёт исполнять 'жёлтый' манёвр. Подключи резервный син и подстрахуй работу основного, ожидается нагрузка до ноль-точка девять.
  
  - Твою мать, Этьен, ты там совсем ох...
  
  - Надо, Марк. Поверь мне, так надо.
  
  - Ладно, шкип, сделаю, ...а ты там помолись-ка пока!
  
  
  5
  
  254, мая 31-го, после полуночи,
  Бездна,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  - Манёвр завершён, управление возвращено вахт-навигатору, - с оттенком облегчения сообщил иус.
  
  - Управление кораблём принято, - отозвалась Солвейг. - Ваши приказы, сэр?
  
  - Рулевые в нейтральную позицию, ходовые поднять на треть, держать курс. За полчаса до контрольного пича меня известить.
  
  - Да, сэр.
  
  Дополнительное окно открылось с мелодичным звоном. Чем-то явно встревоженный лейтенант Мгона быстро обвёл взглядом командный мостик и остановил свой взгляд на Тедрике.
  
  - Господин флаг-капитан!
  
  - Что-то случилось, лейтенант?
  
  - Прошу срочно прибыть на второй пост. Оранжевый код, сэр.
  
  - Сейчас буду, Аваи.
  
  
  6
  
  
  - У меня Ч.П., сэр! Контрольный иус зафиксировал несколько импульсов джи-связи перед выполнением манёвра и ещё один сразу по его окончании... - вместо приветствия сказал посеревший от переживаний Мгона.
  
  - Так...
  
  - Это посторонний пир, сэр, - виновато опустил глаза лейтенант. - Специалисты второго поста сейчас проводят работы по его выявлению. Уверен, в течение получаса источник сторонних сигналов будет обнаружен.
  
  - Это хорошо, Аваи. - Тедрик жестом подозвал к себе свободное кресло. - А вот то, что он сумел передать сигналы - плохо. Очень плохо. Твоя недоработка!
  
  - Да, сэр, - тёмная кожа Мгоны приобрела какой-то фиолетовый оттенок. - Виноват, господин флаг-капитан.
  
  - Брось, твоя вина минимальна. - Тедрик откинулся на спинку кресла, сразу принявшую удобную 'анатомическую' форму. Теперь его глаза находились на одном уровне с глазами начальника С.Б. - Это спешка и суета при сборах. Продолжай спокойно работать и постарайся обнаружить оставшиеся пиры, иначе в сложный момент у нас снова появятся серьёзные проблемы.
  
  - Понимаю, сэр.
  
  - Кстати, контрольный иус зафиксировал адресата?
  
  - Да. За нами последовала какая-то шхуна. Сличение сигнатур парусов с базой данных Адмиралтейства с вероятностью восемьдесят шесть процентов указывает на 'Абигайль', корабль Торгового Флота, шкипер Этьен Леблан, корвет-капитан Пограничного Флота в отставке, офик Морриганов.
  
  - Значит, 'Круг'. Видимо, их эскадра действительно дежурила в зените и за нами не успевала. И поэтому они наняли подвернувшегося сокланера. Интересно, как он передаст информацию Стивенсону? Где сейчас 'Абигайль'?
  
  - В дюжине лиг позади, сэр.
  
  - И она по-прежнему нас 'видит'?
  
  - Конечно, нет. - Мгона на мгновение замялся, а потом неуверенно пожал плечами. - Точнее, шхуна нас потеряет, как только будет нейтрализован пир, ...если не активируется ещё один. Тедрик хмуро посмотрел на чиф-офицера. Откуда в нём эта странная неуверенность? Похоже, господин лейтенант докладывает своему начальству далеко не всю информацию.
  
  - Скажи-ка, лейтенант, по какой причине активизировался данный пир?
  
  - Версия включения вручную маловероятна, сэр, но я её полностью не отвергаю. Скорее всего, запуск пира произошёл автоматически как реакция на начавшийся манёвр. Этот вариант наиболее вероятен.
  
  - Да? И каким же образом пир получил информацию о начале манёвра? Информация с контрольного, синхронизирующего и навигационного иусов защищена надёжно. По крайней мере, простым пирам она не по зубам. Снимать повышение нагрузки на кограв бесполезно, сообщение безнадёжно запоздает и потеряет свою ценность для преследователя...
  
  - Я понял, сэр! Рулевые мачты!! Сигнал снимался именно с них. Перестройка полярности рулевых парусов занимает несколько минут. Этого вполне достаточно, чтобы сформировать и передать сообщение! - Получив такую зацепку, Мгона заметно повеселел.
  
  - Ну вот, ты знаешь, что и где искать. - Тедрик облегченно вздохнул. - Кстати, проверь места, откуда можно снять информацию об активации мирдов. Так, на всякий случай.
  
  - Сделаю, командир.
  
  - Аваи, по твоему мнению, на какое расстояние такой тип пира способен передавать информацию о нашем курсе?
  
  - Полтора десятка лиг, весьма вероятно. Не более двадцати, это точно. Да и то на такую дальность уйдёт сообщение лишь в несколько десятков байт. Да, сэр.
  
  - Ну, хоть что-то. Иус!
  
  - Да, господин фрегат-капитан?
  
  - Передать вахт-навигатору: поднять все ходовые паруса на восемьдесят процентов, курс прежний.
  
  - Приказ принят к исполнению, господин фрегат-капитан. Ожидаемое время выхода на заданную скорость - двадцать две минуты.
  
  - Отлично. Как полагаешь, Аваи, быстро ли шкипер Леблан отстанет от нас?
  
  - Часа через два-три, сэр. Судя по данным джи-сенсоров, 'Абигайль' уже сейчас выжимает из себя всё на пределе технических возможностей.
  
  - Значит, за это время необходимо обнаружить пир, и через три часа, не раньше, - слышишь, лейтенант? - его обезвредить. Иначе может включиться ещё какая-нибудь дрянь. Ты уверен, что наше техническое оборудование, синхронизаторы в особенности, в безопасности?
  
  - Уверен, сэр. Уж это-то С.Б. гарантирует. - Цвет кожи Мгоны наконец-то вернулся к нормальному.
  
  - Ладно. Через три часа доклад мне лично.
  
  - Будет исполнено, сэр.
  
  
  7
  
  Полутора часами позже,
  Бездна,
  Шхуна Т.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  - Чёрт, чёрт, чёрт!
  
  - Что такое, Берсэ?
  
  - Мы отстаём, Этьен, о мердэ! Катастрофически отстаём!! Джи-сенсоры уже почти потеряли этот навье кушон. Ну, сделай хоть что-нибудь!
  
  - Что, мон шерри? Ты всерьёз думаешь, что 'Абигайль' способна соревноваться в скорости с современным кораблём? Да брось...
  
  - Но это же так гадко, ...так противно, - женщина сморщила свой маленький тонкий нос, - ...что мы медленнее, хуже, слабее. О, Этьен, ну почему?
  
  - Мир несовершенен, Берсэ, - философски изрёк Леблан. - Хочешь быть сильнее, используй линкор. Быстрее - многомачтовый барк. А одновременно быть и самым сильным, и самым быстрым не получится. Се ля ви...
  
  - И что теперь? - Женщина в упор посмотрела на шкипера. - Всё зря?
  
  - Ну почему же? Курс челенжера зафиксирован, теперь надо сообщить о нём нанимателю, и вуаля - триста тысяч наши! Иус!
  
  - Да, сэр?
  
  - Снизить скорость до экономической. Взять курс на пич встречи с эскадрой флаг-капитана Стивенсона!
  
  - Принято к исполнению. Площадь парусов будет снижена до пятидесяти двух процентов. Переход на новый курс через двенадцать минут...
  
  
  8
  
  254, июнь 01-го, около полудня,
  Бездна,
  Фрегат П.Ф. клана Морриган 'Плимут'.
  
  
  - Сэр, - голос вахт-навигатора отвлёк Роуди от неспешного переругивания с Деборой и чиф-офицером за полуденной чашечкой шоколада. - 'Абигайль' только что вышла на джи-связь и передала всю информацию о последнем зарегистрированном курсе цели...
  
  - Давно, - миз МакДи аккуратно промокнула салфеткой полные яркие губы, - Леблан потерял челенжер из вида?
  
  - Около полутора суток назад, мэм.
  
  - Вы всерьёз полагали, Дебора, что старенькая шхуна способна угнаться за новейшим челенжером? - Чиф-офицер насмешливо посмотрел на блондинку.
  
  - Нет, майор, - сладким-сладким голосом произнесла женщина, и чиф-офицер как-то сразу помрачнел. До него за эти дни так и не дошло, что главной 'блондинкой' на корабле всё время оказывался именно 'господин чиф-офицер'. - Даже в мыслях не было. Просто от того, как давно Леблан расстался с Ратниковым, зависит ценность предоставленной информации, - женщина подняла взгляд огромных карих глаз на оппонента и, растягивая слова, добавила, - понимаешь, дорогой?
  
  Роуди откровенно хихикнул. Как она уела чиф-офицера! Майор вполне ожидаемо покраснел, и теперь его лицо странным образом стало гармонировать с цветом губ улыбающейся Деборы. Чем она сразу и воспользовалась.
  
  - Тебе плохо, дорогой?
  
  - Господин флаг-капитан? Позвольте вас покинуть! - Красный как помидор офицер вскочил из-за стола, однако его выдержки хватило, чтобы аккуратно положить салфетку на положенное место. Роуди изо всех усилий постарался сдержать вырывающийся наружу смех.
  
  - Конечно, майор, идите.
  
  - Спасибо, сэр.
  
  Когда за чиф-офицером закрылся створ, Стивенсон осуждающе посмотрел на миз МакДи.
  
  - Зачем вы его дразните, Дебора? Он, как всякий эсбешник, может быть опасен. Вам так нужно сделать из него врага?
  
  - Мне скучно, Роуди. И ...да, вы правы, для итогового отчёта такой враг пригодится. В конце-то концов, перед номинесом на кого-нибудь придётся свалить вину за...
  
  - Ничего об этом и слышать не хочу, Дебора. Но почему именно чиф-офицер?
  
  - Он - 'гамма', Роуди, достигшая своего карьерного потолка. Дальше продвигать его опасно, держать на этом месте, когда знакомые станут обгонять его по карьерной лестнице, глупо. - МакДи внимательно посмотрела на флаг-капитана. - Кто знает, какая пакость придёт в его голову, и кто даст гарантии, что проблем не будет? Данная экспедиция - отличный повод избавиться от таких как он.
  
  - Вы не боитесь мне об этом говорить?
  
  - Ничуть, Роуди. У меня на вас обширное досье, подтверждённое собственными наблюдениями. Вы - профессионал, романтик, рыцарь, и не станете вредить беззащитной доверившейся вам женщине, - скромно опустила глаза Дебора, но Роуди мог поклясться, что успел заметить в них насмешливые огоньки.
  
  - Гм... мир?
  
  - Я с вами и не воюю, Роуди. Давайте лучше вернёмся к шкиперу Леблану.
  
  - Иус!
  
  - Господин флаг-капитан?
  
  - Анализ поступившей информации проведён?
  
  - Да, сэр. Пич выхода цели в альфа-поток - в одиннадцати лайдах дальше от текущей позиции. Достоверность полученной информации при условии, что цель не сменила курс, составляет девяносто восемь процентов. 'Окно' принятия решения на преследование цели для фрегатов эскадры - сорок семь минут, для корветов эскадры - три часа девятнадцать минут, для шхуны 'Абигайль' - три часа тридцать восемь минут...
  
  - Ха, Дебора, мы успеваем! Будьте любезны, отдайте распоряжение о закрытии контракта для шкипера Леблана. Он сделал практически невозможное!
  
  - Конечно, Роуди, - кивнула флаг-капитану начальник экспедиции: 'Лучше бы мы не успевали! Можно было бы вернуться и заняться, наконец, своими делами...' - Иус, контракт со шкипером Лебланом закрыть, сумму триста тысяч соларов перевести полностью.
  
  - Подтверждение отправить джи-связью на шхуну 'Абигайль', - поспешил вмешаться Стивенсон, - по дополнительному приказу миз МакДи, ...или через сорок минут.
  
  - Согласна, - откликнулась Дебора, с лёгким удивлением посмотрев на Стивенсона.
  
  - Принято, - отозвался иус - подтверждение готово.
  
  - Что ты задумал, Роуди?
  
  'Надо же, я всё-таки добился некоторого доверия нашей принцессы', - отметил себе Стивенсон и улыбнулся.
  
  - Видите ли, дорогая Дебора, в данной ситуации работает единственная тактическая схема преследования, называемая 'эстафета'...
  
  - ...Когда цель непрерывно ведут, а во всех развилках оставляют сообщение основным силам?
  
  - Да, - кивнул Стивенсон, - в данном случае в качестве основных сил выступят медлительные фрегаты и крафтер. А вот для авангарда требуется как минимум три корабля...
  
  - ...И вы хотите снова нанять Леблана? - задумчиво протянула МакДи. - 'Абигайль' по своей динамике не сильно уступает корветам...
  
  - ...это так, только не нанять, а мобилизовать. Я, как флаг-командир эскадры, при вашей поддержке как начальника экспедиции имею на это полное право.
  
  - В отношении корабля Торгового Флота, принадлежащего 'Кругу', - подтвердила Дебора, - при условии, что у него нет срочного целевого контракта. А поскольку он принял предыдущий, который мы сейчас закрываем, Леблану деваться некуда...
  
  - Именно, - хищно улыбнулся Стивенсон, - 'галлу' придётся отработать свои триста тысяч по полной!
  
  - Чудесная шутка, - колокольчиками рассмеялась МакДи, - готовь мобилизационный приказ, я его подтвержу. Жадность - это очень удобно!
  
  
  9
  
  Двадцать минут спустя,
  Бездна,
  Шхуна Т.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  - Кажется, Эйб нас надул, мон шерри, - заметил Леблан, читая входящее сообщение.
  
  - Мы не увидим заработанных трёхсот тысяч? - обиженно скривила губы Берсэ. - Это ...сальти, свинство, мон ами!
  
  - Нет, дорогая, триста тысяч уже у нас на счету...
  
  - Тогда в чём же дело, Этьен?
  
  - Прочитай вот это, дорогая, - Леблан лёгким жестом отправил предписание о мобилизации на ибр помощнице.
  
  - Мердэ, это же ас-профундэ, полная жо...
  
  - Не ругайся, мон шерри. Хотя твоя характеристика ситуации, в которой мы оказались, точна необыкновенно! Поздравляю тебя с зачислением на временную службу в Пограничный Флот, госпожа оф-мичман!!
  
  - У, МакДи, ла щьен...
  
  - погоди, мон шерри, посмотри-ка на этот пункт...
  
  - здесь, уи? Оу! То есть, они нам оплатят ставки, амортизацию, и - бинго! - ремонт!
  
  - Да, Берсэ. Я подумал бы, что это джек-пот...
  
  - ...а почему нет?
  
  - Знаешь, от этой погони плохо пахнет. Так что постараемся просто выжить, мон шерри.
  
  - Да уж, Этьен, зарываться не надо!
  
  
  10
  
  254, июня 02-го, ночь, ближе к утру,
  Бездна,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  
  - Господин фрегат-капитан, вираж в альфа-поток завершён.
  
  - Спасибо, дядюшка, - Тедрик спокойно занял своё место на командном мостике. - Всё в порядке?
  
  - Не совсем, Тедрик. Манёвры и сам переход в бета потоке выполнены безукоризненно. Мальцоу подтвердил большое число тестов для Военного Флота. Состояние систем и всех устройств в полном порядке...
  
  - ...и что-то не так. Что, не томи?
  
  Олаф с хмурым видом сделал несколько жестов, и перед Тедриком в дополнении к стандартным навигационным окнам развернулось ещё одно, демонстрирующее коридор альфа-потока позади челенжера.
  
  - Вот, - Олаф указал рукой на три красных этикетки, расстояние до которых, согласно данным джи-сенсоров, не превышало полутора десятков лиг. - Такое впечатление, что они нас ждали.
  
  - Возможно, - согласился Тедрик, читая на самой дальней этикетке название: 'вспомогательный корвет 'Абигайль', Пограничный Флот'. Две других, расположенных фронтом, гласили: 'корвет 'Фридом', Пограничный Флот', 'корвет 'Коронадо', Пограничный Флот'. - Хм, ...Морриганы, значит? Всё им неймётся! Эгида поднята?
  
  Олаф угрюмо кивнул.
  
  - Даже так! Что, совсем не боятся преследовать корабль Военного Флота?!
  
  - Они знают, что за нами не стоит никакой клан. Чего им бояться?
  
  - Какое у нас соотношение парусов, дядюшка?
  
  - Мы - на пятидесяти, корветы, судя по сигнатурам, где-то семьдесят. 'Абигайль', пожалуй, больше восьмидесяти процентов. Хочешь увеличить скорость?
  
  - Да, дядюшка, но не сейчас. Часов через пять-шесть. В эскадру Морриганов входили ещё два фрегата и крафтер. Пусть отстанут побольше. Да и шхуна вряд ли выдержит серьёзную гонку.
  
  - Готовишь абордаж? - Олаф взгляну на племянника с просыпающимся интересом.
  
  - Может быть, позже. Сейчас измотаем-ка их посерьёзнее. Добивать или нет, увидим, - ухмыльнулся в ответ Тедрик. - Шестой пост!
  
  - Мичман Ратникова, господин фрегат-капитан!
  
  - Селена, запусти-ка джи-сканер в кормовой полусфере. Хочу узнать состояние синхронизаторов у вероятного противника.
  
  - Сделаю, - в голосе жены Тедрику послышалось какое-то неудовольствие.
  
  - Будет готово, сообщи мне сразу. И, пожалуйста, побыстрее.
  
  - Конечно, Тедди, - немного обижено отозвалась жена. И что теперь-то не так?
  
  - Второй пост!
  
  - Лейтенант Мгона, сэр.
  
  - Иду к тебе. Приготовь отчёт по результатам поисков и соответствующую аналитику. Надеюсь, всё уже готово?
  
  - Конечно, командир, - бодро отозвался Мгона.
  
  
  
  
  
  ГЛАВА 8
  
  
  КТО ДРУГ, КТО ВРАГ?
  
  
  
  1
  
  254, июня 02-го, раннее утро,
  Мир Колыбели, Планета Колыбель, Боспор,
  обзорная площадка-парк в одном из домов-башен.
  
  
  Константин Полудевяткин, весело посвистывая, тихонько отворил универсальной картой-ключом створ площадки-парка на сто двадцатом этаже башни и порадовался за себя, что не поленился надеть тёплый высотный китель из мягкого комео и плотно обтягивающую голову шапочку для слайдинга. Даже в начале июня на такой высоте было зябко, и Константин искренне посочувствовал декоративным деревьям и кустарникам, разбившим всё пространство зоны отдыха на уютные уединённые пятачки.
  
  Внизу, вокруг города, в лесах, которыми заросли невысокие холмы, давно царило лето, но здесь, на открытой всем ветрам Синего моря площадке, пока ещё властвовала весна. Она ощущалась в запахе молодых листьев, в особой свежести ветра, в яркости красок.
  
  Константин подошёл к самому краю площадки, с которого открылся захватывающий дух вид на простор вокруг и огромную башню напротив. Широко вдохнув утренний воздух, он порадовался отсутствию людей, - да, в будни ранним утром никому не нужен общественный парк на самом высоком из доступных простым жителям этажей. Неторопливо и аккуратно надев тонкие спортивные перчатки, мужчина подождал, пока они надёжно загерметизируются с манжетами рукавов, и пошарил рукой за толстым стволом какого-то хвойного дерева - может быть, ели, или кипариса?
  
  Рюкзак и чемоданчик были, как ему и обещали, на положенном месте. Убедившись, что наблюдения нет, Константин активировал маскировку костюма - настоящий хамелеон! - и вытащил 'захоронку'.
  
  Заказчик не пожадничал, в рюкзак положил великолепные крылья для слайдинга, прозрачные, но не дающие бликов, и пояс-тэграв. Великолепно! Таких отличных моделей даже он, опытный спортсмен-любитель, не видел. Дорогая, наверно. Но теперь и ему подобное оборудование будет по карману! Всё так же неспешно Константин застегнул пояс, проверил его унипрэн и приладил прозрачные крылья, чувствуя разливающееся по телу предвкушение экстремального полёта.
  
  Одноразовый защитный футляр-чемоданчик, напротив, никаких неожиданностей не принёс. При вскрытии он, едва слышно зашипев, опал мелкой пылью, которую сразу же унёс прочь настырный утренний ветер. Споро уверенными движениями собрав 'инструмент' из отдельных секций, Константин надел тактические очки и застыл у самого края площадки.
  
  Более всего его сейчас беспокоило, чтобы воздух успел достаточно прогреться, иначе инверсионная 'спица' сразу выдаст его местоположение. Впрочем, до нужной температуры оставалось всего полградуса, а летом воздух прогревается очень быстро.
  
  
  2
  
  254, июня 02-го, раннее утро,
  Бездна,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  - Кто? - Тедрик с трудом сдерживал нетерпение.
  
  Мгона с виноватой гримасой протянул ему скрин. Ратников мельком взглянул на него, побледнел и буквально упал в подъехавшее кресло.
  
  - Я исключил всех, кто никак не мог поставить пир в одно из выявленных мест ни во время загрузки корабля, ни позже в походе. Простите, сэр, но до одного подозреваемого список сократить не удалось, но я постарался расположить всех по убыванию вероятности измены. То есть, возглавляет список наиболее вероятный предатель...
  
  Имена расплывались перед глазами командира корабля, но в самом верху - это невозможно! - значилось 'фр.-кап. Олаф Норд', затем шла надпись 'фр.-кап. Сергей Мальцоу', а в самом низу таблицы перед глазами плыло имя Селены Ратниковой.
  
  - Это невозможно... - выдавил из себя Тедрик. - ...не может быть...
  
  - Сэр, - сочувственно покачал головой Мгона, - я не утверждаю, что все попавшие в список - предатели, но что изменник точно попал в список, гарантирую. Кто конкретно друг, а кто враг, покажет следствие, ...или время, если против следствия вы возражаете.
  
  - Возражаю! Только негласное наблюдение, фиксация всех перемещений и контактов. Но! Ни на дядюшку, ни на мою супругу не должно пасть ни малейшего подозрения. Тебе ясно, Аваи? Если подтвердится, что...
  
  - ...понял, сэр. Дело буду вести только я, никуда дальше информация не уйдёт. Но вы понимаете, что ставите под удар и миссию, и наши...
  
  - Замолчи! - Тедрик опустил в пол полный слёз взгляд. - Если даже близкие люди встают на путь измены, то и попытка создать свой клан - фейк, пустая трата сил и средств. Зачем всё это?
  
  Мгона по-кошачьи мягко подошёл к командиру и сочувственно опустил руку ему на плечо.
  
  - Это не так, сэр. Вспомните об отце, о сыне. Подумайте о всех нас, наконец! Мы, сотрудники 'Виржин', нуждаемся в формировании клана не меньше 'старшей' семьи, и готовы горло порвать всем, кто станет на пути! Вы же знаете настроения, знакомы с отчётами С.Б., так что отбросьте сомнения. Мы найдём крысу, и я уверен, что ни господин Норд, ни миз Селена не имеют никакого отношения...
  
  - Спасибо, Аваи. Надеюсь на твою внимательность и аккуратность. И помни, никому...
  
  - Могила, сэр, - грустно улыбнулся в ответ Мгона. - Просто делайте своё дело, а я разберусь, кто друг, кто враг.
  
  Тедрик вернул скрин и тяжело встал с кресла. Кому теперь верить? Как выяснить, кто враг, не обидев близких людей, не ставя под удар безопасность корабля?
  
  
  3
  
  254, июня 02-го, утро,
  Мир Колыбели,
  Новости 'Гэлакси-интермедиа'.
  
  
  - Движение 'Дайте нам шанс' набирает обороты и явно увеличивает сферу влияния. Под этим лозунгом минувшим днём прошли массовые выступления ещё в ряде городов Мира Колыбели, в том числе в Атлантис-сити, Порт-Орлеан, Марс-Эклипс, Венус-Прайм.
  
  Промелькнувший калейдоскоп картинок смешался в мозаику самых разных мест. И в каждом - толпа, тысячи людей, скандирующих один и тот же лозунг: 'Дайте нам шанс!'
  
  - Все эти территории принадлежат кланам, входящих в общество 'Круг Просвещения', и если на опорных массах Ордена 'Дело Господа' выступления внекланового населения явно идут на спад, то в городах Круга всё, по мнению экспертов, только начинается. Охватят ли подобные волнения другие клановые альянсы и объединения, прежде всего 'Драгоценное наследие' и 'Истинный Огонь', покажет время. И, конечно, расскажут специалисты по социальной динамике.
  
  После неяркой вспышки на фельдах появился уютный зал с рукоплещущими людьми, и три человека, удобно расположившиеся за подковообразным столом.
  
  - Каковы возможные причины и вероятные последствия общественного непокоя с точки зрения экспертов вы можете узнать в специальной передаче 'Полдень Астрауна', премьера в двенадцать часов стандартного времени в третьем окне и затем в двадцать один час местного времени в четвёртом окне ваших фельдов.
  
  
  4
  
  254, июня 02-го, в это же время.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астурия-де-Авильес,
  Кабинет номинеса.
  
  
  - Прошу, сир. Вам нельзя...
  
  - Прекрати, Гарсия! - Номинес занимался чрезвычайно важным делом: выбирал парадную одежду на своей модели, стоящей в полный рост внутри фельда виртуальной комнаты. Судя по антуражу, костюм подбирался для официального визита во Дворец Звёзд. - Я сам решу, что мне можно, что нет, и в данном случае твой совет не нужен. Я сегодня просто обязан быть в Сенате! Такие переговоры без моего присутствия невозможны. Президент не станет обсуждать меры против 'Круга' по стерео. Только личное присутствие, и никак иначе!
  
  - Но, сир, это опасно. Канцелярия получила информацию о покушении, которое готовят радикальные элементы из 'Истинного Огня'. Или вы не доверяете моему докладу, сир?
  
  - Оставь это своё 'доверяю - не доверяю'. Мне кажется, ты просто сгущаешь краски. Специально сгущаешь, ведь Энрике ничего подобного не сообщал.
  
  - Сир, господин де Трастамара просто не работал в этом направлении, да и Канцелярия получила информацию случайно, анализируя перемещения подозрительных лиц в связи с прошедшими волнениями.
  
  - А мне кажется, что ты стремишься занять место майордома-секретаря. Это так, Ореаспера?
  
  - Моя цель - служить вам и Ордену наилучшим образом, сир, - скромно опустил глаза канцлер-секретарь.
  
  - Ну, ты и жук! - Фелипе Седьмой даже присвистнул, чтобы отразить всё восхищение подхалимажем Ореасперы. - Даже не проси, на своём месте ты отлично справляешься.
  
  - Хотя бы поменяйте флаер, сир. На любой из запасных. Пожалуйста, ради спокойствия ваших подданных и ...моего. - Гарсия попробовал ещё раз убедить своего сюзерена. - Ситуация и впрямь опасна. Ваши враги готовы нанести удар!
  
  - Враги, - взвизгнул Фелипе, - ты сумасшедший, да?
  
  - Нет, сир. Но кто друг, кто враг, надо тщательно разобраться.
  
  Номинес немного успокоился и вернулся к выбору наряда в фельде виртуальной модельной комнаты. Не глядя на терпеливо стоящего за спиной канцлера-секретаря, он процедил сквозь зубы,
  
  - Я тебе говорил, что ты зануда?
  
  - Говорили, сир, и не раз.
  
  - Гарсия, ты несносный зануда!
  
  - Как вам угодно, сир. Если вы не прислушаетесь к моему предупреждению, я немедленно извещу Капитул Ордена и Совет Домов о своих опасениях.
  
  - Это ещё зачем? - Фелипе Седьмой удивлённо обернулся.
  
  - Чтобы не чувствовать вины за последствия вашего сумасбродства, сир!
  
  - Что? ...Да ты не только зануда, но и наглец! Делай что хочешь, - жестом указал на дверь номинес Астурии.
  
  'В конце-то концов, я ничего не теряю', - размышлял Ореаспера, спешно покидая кабинет недовольного номинеса.
  
  Вряд ли после предупреждения, которое получит Капитул Ордена, юному номинату позволят добраться до власти, и ещё менее вероятно, что Трастамара сможет получить регентство. Ситуация выглядит как очевидный грубый просчёт его службы. Всё в порядке, но будто кто-то настойчиво шептал в ухо, и каждое слово отзывалось взрывом боли в голове: 'Каин, где брат твой, Авель? Что сделал ты? Голос крови вопиёт ко Мне от земли!'
  
  Чтобы избавиться от мерзкого шёпота, Гарсия зябко передёрнул плечами и размашисто перекрестился: 'Не братья мне номинес и его майордом! И разве сторож я им?'
  
  
  5
  
  254, июня 02-го, в это же время,
  Мир Колыбели, Планета Колыбель, Боспор,
  Офис 'Виржин-групп'.
  
  
  - Господин директор, - Марго, как всегда, была строга и серьёзна, - ваш флаер подан и ждёт вас на посадочной площадке.
  
  - Я уже в пути, Марго, - Михаил Ратников приветливо кивнул своему секретарю и, погасив личный пульт, встал.
  
  - Могу я узнать, когда ждать вас обратно? - Улыбнулась Марго, - сегодня большая очередь посетителей: верфи, лаборатории, сетевые маркеты...
  
  - Сдвинь всех часа на три. Я недалеко, к Мальцоу. Им нужны и корабли, и средства, так что, возможно, наконец, удастся получить...
  
  - Что, господин директор?
  
  - ...кусочек опорной массы! - Михаил подмигнул и женщине, - первый шаг на пути к клану.
  
  - Дай-то Бог, - эхом откликнулась Марго, - все работники "Виржин" нуждаются в создании клана. Всего доброго, господин директор!
  
  
  6
  
  В это же время,
  обзорная площадка-парк в одном из домов-башен.
  
  
  Сверкающий выглаженным комео флаер представительского класса с эмблемой 'Виржин' на борту солидно, как огромный жук, опустился на приватную стоянку дома напротив. Неторопливо поворачиваясь, он пристроился бортом к открывшемуся навстречу переходному коридору и затих, однако полётные огни гасить не стал, показывая, что собирается лететь дальше.
  
  Константин не любил жуков, они вызывали непонятное и неприятное чувство гадливости, как что-то совсем неуместное в уютной детской Колыбели. Более того, они были опасны! Он с детства помнил боль от укуса большого тёмного жука, которого он попытался взять в руки, чтобы рассмотреть поподробнее.
  
  Жуков надо уничтожать. Удовлетворённо улыбнувшись очевидности этой мысли, Константин аккуратно пристроил ствол мощного ручного кинора на парапет площадки, стараясь оставаться в тени дерева. При таком освещении адаптивный камуфляж костюма максимально эффективен. Без спешки Константин запустил унипрэн, ускорители кинора и активировал электронный прицел тактических очков, пока в пассивном режиме.
  
  Главное - не дать увидеть себя раньше времени, не спугнуть жука. Таких больших тварей надо бить влёт!
  
  
  7
  
  254, июня 02-го, утро,
  Бездна,
  челенжер 'Одиссей', Второй пост.
  
  
  Мгона впервые видел настолько разъярённую Селену, и для себя решил постараться избегать подобного зрелища в будущем. Если оно будет, конечно.
  
  - Аваи, какого хрена...?!
  
  - Миз Селена...
  
  - Какого хрена ты снял, твою мать, мои пиры?!!
  
  - Твои пиры...?? - Сказать, что Мгона впал в когнитивную кому, было бы преуменьшением. Старая Вселенная схлопнулась, а Большой Взрыв только-только громыхнул, расцвечивая горизонты двумя самыми первыми, ещё не поблекшими, красками: чёрной и угольно-чёрной. Хотя да, учёные ведь доказали, что Большого Взрыва никогда не было, м-да...!
  
  О! Это первый случай в его практике, - да и более опытные коллеги о подобном не упоминали, - чтобы 'подозреваемая' пришла сама, заранее, да ещё и с таким наездом! Может быть, и вправду что-то произошло во Вселенной?
  
  - Мои, чёрт возьми! Я их самолично расставила для регистрации микронапряжений в реях ходовых и рулевых парусов. Кстати, уведомив предварительно и твою долбаную службу, Аваи, и чиф-навигатора.
  
  - Миз Селена, - Мгона решил, что данная форма обращения наиболее удобна. Мичман по званию младше лейтенанта, и столь резкая форма общения между ними недопустима. Как заместитель начальника экспедиции миз Ратникова по должности оказывалась выше, и уже для офицера С.Б. такая форма беседы с - у-мм, скажем, находящейся под подозрением - совсем невыгодна. Так что только нейтральное 'миз', только по имени, да. - Я не видел вашего уведомления...
  
  - Минуточку, - Селена немного 'поколдовала' со своим ибром, и рабочий иус Мгоны выдал сигнал входящего сообщения, - вот повторное уведомление, копия предыдущего и номер его учёта, полученный со Второго поста.
  
  - Действительно, - офицер с трудом удержал себя от желания почесать в затылке, - всё верно. Скажите, а зачем вам вообще понадобились эти пиры?
  
  - Аваи, - раздражённо вздохнула женщина, - только не говори, что не знаешь, меня уже достали ваши эсбэшные штучки! Я веду тему по джи-технологиям в Лаборатории перспективных проектов 'Виржин', и возможность серьёзно увеличить дальность детекторов в гиперпространстве при использовании парусов как массива сенсоров - моя идея...
  
  - Миз Селена, опустите, пожалуйста, всю научную преамбулу, оставьте только результат!
  
  - Результат? Да всё очень просто. Поставленные мной пиры должны подтвердить мои расчёты и дать 'Виржин' возможность создать новую технологию обнаружения целей и препятствий в путевом коридоре гиперпространства, - почти прошипела Селена. - Полагаешь, это не нужно?
  
  - Что вы, что вы, миз, - примиряющее поднял руки Мгона, - всё это крайне важно. Какие из этих пиров ваши?
  
  После жеста руки к женщине подъехал робот-серв с подносом, наполненном кучей пиров. Селена, забыв обо всём, увлечённо залезла в него обеими руками, аккуратно доставая один за другим несколько плоских коробочек.
  
  - Вот они, - женщина аккуратно сложила пиры без всяких отметин или этикеток перед Мгоной. Офицер взял один из них.
  
  - Так, пир явно сделан малой серией, почти кустарно. Откуда он у вас?
  
  - Сама сделала, - огрызнулась Селена, - в лаборатории 'Виржин', естественно. Если ты, Аваи, наконец проявишь свою сметку, и отправишь ему запрос с собственного ибра по служебному каналу компании, он сразу выдаст о себе полную информацию.
  
  - Ну ни фига себе, - максимально искренне удивился Мгона, и Селена невольно улыбнулась. - Приношу свои извинения, миз.
  
  - Верни пиры на их места, Аваи.
  
  - Сделаю, миз Селена, - виновато развёл руки в стороны Мгона, - но, извините, не сейчас. 'Одиссей', как вы знаете, преследуют, и сейчас С.Б. не может позволить дополнительные помехи для работы систем безопасности корабля. Как только повторная установка ваших пиров станет возможна, я вас извещу. Ещё раз извините!
  
  Немного расстроенная женщина кивнула в ответ и, гордо подняв голову, вышла.
  
  Но не успел Мгона отложить пиры миз Ратниковой в отдельную коробочку и отдать приказ серву убрать остальные, как иус объявил о приходе нового посетителя.
  
  - Зайдите, - разрешил Мгона.
  
  Никого видеть не хотелось, но - работа! К тому же любопытно узнать, кто из экипажа не побоялся явиться на Второй пост по собственной инициативе. К его изумлению, и этот посетитель оказался настроен недружелюбно.
  
  - Лейтенант, дьявол тебя задери...
  
  - Фрегат-капитан, выбирайте выражения!
  
  - Извините, господин Мгона. - Мальцоу нагло уселся в свободное кресло. - Я требую, чтобы вы вернули снятые вами пиры на место!
  
  Мгона устало прикрыл глаза.
  
  - Не смейте спать, господин лейтенант, - ещё больше возмутился Сергей Мальцоу. - Эти пиры - официальное оборудование Военного Флота, предназначенное для регистрации динамических характеристик мирдов и такелажа. Об их установке служба безопасности компании была заранее поставлена в известность. То, что вы без уведомления представителя Военного Флота посмели...
  
  
  8
  
  254, июня 02-го, утро,
  Мир Колыбели,
  Новости 'Гэлакси-интермедиа'.
  
  
  ...Сверху огромный концертный зал 'Рю-ди-Женев' казался озером, охваченным штормом. Но когда визор стереокамеры попытался приблизить крутые волны с бледными барашками пены, они превратились во множество вставших со своих мест людей, воодушевлённо аплодирующих поднятыми вверх руками.
  
  - Восторг, бесконечные овации - так публика среагировала на премьерный концерт... - улыбка на лице миз Инги Дайм как-то странно застыла, а затем исчезла окончательно.
  
  Вместо бушующего овациями зала на фельде появилась совсем другая картинка: вид сверху на какие-то поросшие лесом горы, медленно приближающаяся проплешина-поляна со слегка дымящимися обломками летательного аппарата, ...вокруг суета флаеров и скутеров с золотым крестом в синем круге, гербом клана Астурия.
  
  - Извините, дамы и господа, дорогие зрители нашего медиа-канала. Мы прерываем наши передачи, чтобы сообщить трагическую новость. Буквально несколько минут назад нам стало известно, что в горах недалеко от города Сан-Астурия произошла катастрофа с флаером, на котором Фелипе Седьмой, номинес клана Астурия, направлялся на важную государственную встречу. Выживших нет. Подробности происшедшего пока неизвестны, но я, конечно, буду сообщать вам всю поступающую информацию об этом трагическом событии. Расследование случившейся катастрофы будет проводить Корпус Планетарной Стражи, Служба Безопасности Конфедерации и компетентные службы клана Астурия. А пока я от имени коллектива нашего медиа-канала хочу принести искренние соболезнования родным и близким трагически погибших людей...
  
  
  9
  
  254, июня 02-го, в это же время.
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Астурия-де-Авильес,
  Канцелярия клана Астурия.
  
  
  Ореаспера резким жестом отключил трансляцию новостей и раздражённо застучал костяшками пальцев по твёрдой поверхности стола-пульта. Слишком быстро! Всё произошло слишком быстро!!
  
  - Иус, в соответствии со статьёй двадцать шесть Кланового Соглашения и статьёй четыре прим Основного закона клана временно принимаю на себя обязанности номинеса клана Астурия.
  
  - Принято, - после незначительной задержки отозвался иус. - Временные полномочия канцлера-секретаря Гарсии Фернандо Ореасперы в качестве номинеса клана Астурия подтверждены, уведомления разосланы всем службам клана, а также Президенту и Собранию Конфедерации.
  
  - Кабинет канцлера-секретаря обозначить как рабочий кабинет номинеса. Уведомить Собрание клана и Капитул Ордена о срочном созыве Совета Домов клана сегодня на вечер для утверждения кандидатуры номинеса на период до следующей номинации. Пригласи ко мне начальника Службы Безопасности клана.
  
  
  10
  
  254, июня 02-го, чуть позже.
  Там же.
  
  
  - Гарсия, ты меня звал? - Энрике тихо с опущенной головой зашёл в кабинет канцлера секретаря. - Какая трагедия!
  
  Ореаспера жёстко посмотрел на вошедшего. Покрасневшее лицо, опущенные плечи, потерянный вид...
  
  - Для тебя, господин де Трастамара, я - милорд номинес. А насчёт трагедии, ...я отстраняю тебя, Энрике, от руководства Службой Безопасности. Иус, зафиксировать!
  
  - Отстранение Энрике Федериго де Трастамара зафиксировано. Уведомление всем службам клана разослано, - немедленно отреагировал иус.
  
  - Более бездарного руководителя С.Б. Астурия не имела никогда, и я сегодня же представлю все имеющиеся у меня материалы о твоих просчётах и ошибках Совету клана и Капитулу Ордена.
  
  Энрике вскинул голову и зло посмотрел на Гарсию.
  
  - Вот значит как, милорд номинес? А может быть, именно ты подстроил эту катастрофу? Тихий занудливый Гарсия тайно мечтал о власти, по крупице собирал влияние, ресурсы, ...а потом - пф-ф! - и он уже на месте Фелипе Седьмого! Это так?
  
  - Я проведу объективное и беспристрастное расследование, Энрике. Виновных в этой трагедии я обязательно найду и накажу. Тебе повезёт, Энрике, если ты окажешься непричастен к происшедшему, и твоя вина будет лишь в некомпетентности и халатности. Ясно?
  
  - Угрожаешь, милорд номинес?!
  
  - Ни в коем случае. Только предупреждаю, Энрике.
  
  - У тебя ничего не выйдет, милорд номинес. Я уверен, Совет утвердит не тебя, а номината Амадео...
  
  - Десятилетнего щенка? - Ореаспера надменно фыркнул. - Ты полагаешь, что главы Домов в Совете выжили из ума? Да с таким номинесом Астурию сразу порвут на части. Да и тебе-то ни к чему такое положение дел: сейчас ты глава Дома Трастамара и, я уверен, регент Дома Астурия как старший родственник. Неплохо, правда? Если учитывать, что доля Астурии раза в четыре больше, чем у тебя, сразу возникает вопрос: действительно ли гибель номинеса была просто трагической ошибкой С.Б. под твоим руководством? А может быть, эсбешники по приказу начальства предпочитали не замечать некоторые тревожные сигналы? Думаю, не только у меня такие мысли появятся. Многие начнут искать ответы на эти вопросы, и то, что они найдут, тебе совсем не понравится.
  
  - Ну, ты и сволочь, милорд номинес. Я...
  
  - О, тебя зацепило?! Значит, я прав! Если десятилетнего избалованного мальчишку вдруг всё-таки выберут в номинесы, ты же не думаешь, что доверят регентство именно тебе? После всех твоих провалов, просчётов и очевидной некомпетентности? Ха-ха-ха!! Энрике в ярости сжал кулаки.
  
  - Собираешься драться? Здесь, в моём кабинете?! Нет, ты точно сошёл с ума, благородный господин де Трастамара. После такого даже я, если захочу тебя спасти, не смогу, да! Подумай-ка о семье, о дочке?
  
  - Не вмешивай сюда мою дочь!
  
  - Да я и не думал. Честно говоря, ей перед свадьбой подобный скандал без надобности...
  
  - ...Перед свадьбой?
  
  - Нет, Энрике, ты точно сильно поглупел...
  
  - Напротив, милорд номинес, резко поумнел. Ты утверждаешь, что свадьба Летиции состоится? Несмотря на гибель Фелипе?
  
  - Конечно. Этот союз выгоден и нужен Астурии, я собираюсь сделать его ещё теснее. Он явно усилит Дом Трастамара, так что главы Домов уже не будут косо смотреть на твоё регентство над Астурией. Свадьба, возвышающая твой Дом, плюс опека над детьми несчастного Фелипе Седьмого, - или никому не нужный скандал? Просто, правда? Так что, Энрике, ты ведь будешь сидеть тихо и незаметно, я прав?
  
  Кулаки разжались, и теперь Трастамара смотрел на Ореасперу скорее растерянно, чем гневно.
  
  - Прав, дорогой друг Энрике, - расхохотался новый номинес Астурии, - конечно же, я прав!
  
  - Вы правы, милорд номинес. Я поступлю именно так, как вы сказали. Ради блага Астурии, конечно.
  
  Гадёныш Гарсия всё точно рассчитал, всё предусмотрел. Ради дочери, ради семьи, ...что же, он перетерпит и Ореасперу на посту номинеса... несколько лет, ...а там, когда повзрослеет Амадео, посмотрим!
  
  
  11
  
  254, июня 02-го, примерно в это же время,
  Мир Колыбели, Планета Колыбель, Боспор,
  Офис 'Виржин-групп'.
  
  
  - Куда ты торопишься, ярл? - Инга Тордоттер решительно преградила путь своему мужу. Будто выросла из-под земли. - Ничего ждёт тебя на этой дороге. Никто не ждёт тебя в её конце.
  
  - Дорогая, - Михаил попытался мягко отстранить жену, но та встала скалой поперёк коридора, идущего к шлюзу. - Меня ожидает номинес Мальцоу для обсуждения перспектив по созданию клана. Нашего клана, Инга.
  
  Женщина подняла взгляд и посмотрела прямо в лицо мужа. Михаилу показалось, что белки куда-то пропали из её глаз, и на него будто бы взглянула сама бездна, наполненная холодными голубыми звёздами. Обняв Михаила за шею, она приблизила горячие губы вплотную к его уху, чтобы ни тихий шёпот, ни движения губ не смог распознать иус.
  
  - Уже твой чёлн отходит, муж мой, и нет на нём тебе места. В этот раз остаёшься ты со мной.
  
  Ратников, услышав за закрытым шлюзом шум разгоняющегося на тэграве флаера, тяжело вздохнул и ...смирился. Аккуратно обняв жену за талию, он поцеловал её волосы.
  
  - Конечно, дорогая. Ни варяг, ни викинг, если они в здравом уме, не станут спорить с мудрой вёльвой.
  
  
  12
  
  В это же время,
  обзорная площадка-парк в одном из домов-башен.
  
  
  То, что долгое ожидание подходит к концу, Полудевяткин понял по звуку закрывшегося шлюза и увеличившемуся шуму тэграва, снятого направленным сенсором. Он уверенно активировал тактические очки и перевёл кинор в режим бесконтактной стрельбы. Теперь выстрел можно произвести лёгким напряжением лицевых мышц. Это исключит любую возможность дестабилизации линии прицеливания. Жук явно собирался взлетать. Чудненько! Константин не собирался стрелять, пока цель не взлетела. Он хотел не просто покалечить жука, а убить, разорвать. Но даже мощный кинор не способен на такое. А вот если бить влёт, падение массивной пакости с высоты почти четырёх сотен метров обязательно приведёт к её полному разрушению. И у Константина появится чувство, будто он лично ...раздавил ...проклятую тварь ...своим ботинком. Он, такой маленький - такого огромного жука, о!
  
  Красная рамка прицела прочно уцепилась за гладкие бока механического жука, взлетевшего со стоянки и медленно разворачивающегося перед тем, как лечь на курс. Константин, подождал, пока рамка резко сузится, обозначая выявленную активным сканированием уязвимость, резко сузил глаза, ...'фс-с-с', - прошипел кинор. Вот, и никакого инверсионного следа!
  
  Отдачу от выброшенной со скоростью нескольких километров в секунду стограммовой металлической иглы почти полностью поглотил унипрэн. Полудевяткин довольно хмыкнул, сжимая сенсор на ложе, и с удовольствием посмотрел, как съёживается и рассыпается пеплом могучее оружие, с помощью которого он, слабый ребёнок Колыбели, смог раздавить мерзкое механическое насекомое.
  
  Флаер, пробитый иглой, раскрывшейся внутри в самом уязвимом месте аппарата, стремительно падал вниз, беспомощно крутясь. Меткий выстрел разрушил кограв и стабилизатор тэграва, и никакой самый талантливый пилот не смог бы посадить фатально повреждённую машину. Впрочем, Константин уже потерял к ней всякий интерес. Теперь его занимали лишь крылья.
  
  Рыбкой сиганув с площадки парка, он понёсся вниз, стремительно набирая скорость, и с трудом сдержал крик восхищения, когда его руки почувствовали биение великолепных крыльев. Они туго натянулись встречным ветром и легко унесли его прочь, за пределы города туда, где было только небо и море...
  
  ...И уже там, в сотне километров от ближайшего берега, со всех сторон окружённый, подобно ангелу, сияющей синевой, он наконец-то почувствовал свою величину, своё Величие. Он будто бы сравнялся по размеру со всей планетой, обнимая её широко распахнутыми прозрачными крыльями. Что крылья? Зачем они ему?!
  
  Скорость - вот величайшее из всех наслаждений! Константина охватила жажда движения, неистового полёта, жажда неуёмная, жестокая. А он лишь весело рассмеялся и, отключив надоедливо жужжащий тэграв, сложил мешающие крылья, - они лишь стесняют свободу и тормозят! Ветер с рёвом ринулся в лицо, он мешал падать вниз с полукилометровой высоты, радостно упиваться страстью, смеяться и с каждым мгновением всё ярче ощущать, как невероятная свобода заполняет каждую клеточку его тела.
  
  Константин продолжал смеяться до тех пор, пока разогнавшееся тело не встретилось с водной синью, имеющей на такой скорости при столкновении прочность стали...
  
  
  13
  
  254, июня 07-го, день,
  Мир Колыбели, Планета Колыбель, Саутпол,
  Дворец Звёзд.
  
  
  - Ещё раз приношу свои соболезнования в связи с трагической утратой, постигшей Астурию, - холодно произнёс Президент Ким, - что привело вас ко мне, сенатор?
  
  Ореаспера вежливо поклонился и солидно устроился в гостевом кресле-пульте.
  
  - Спасибо за соболезнования, господин Президент, а привели меня в ваш офис дела. Но не в качестве сенатора...
  
  Течжун Ким бесстрастно продолжал изображать вежливую улыбку. Ему был неприятен этот человек, то ли просто нарушивший вассальный долг, то ли сам организовавший катастрофу с флаером номинеса. Пока 'Изба' не получила достоверных данных. Но косвенные улики, ...сторонние, на первый взгляд, факты, ...дело с 'душком', это очевидно.
  
  - ...а в качестве временно исполняющего обязанности номинеса Астурии и в качестве представителя союзного нам Джонатана.
  
  - Вы ещё забыли упомянуть должность прелат-коадъютора Ордена, сенатор, - заметил Течжун Ким, просматривая всплывающие перед глазами невидимые для собеседника подтверждения, выданные иусом, - я вас слушаю, переходите сразу к делу.
  
  - Семь дней назад клан Джонатан подал Собранию Конфедерации и в Службу Новых Земель заявку о передаче всего пространства атолла Санфолл вместе с имеющейся в этом пространстве опорной массой номинесу Джонатан как неотторжимой собственности на правах прямого наследника первооткрывателя.
  
  - Господин сенатор, - Президент твёрдо и холодно смотрел прямо, глаза в глаза, - скажу вам откровенно, что заявка клана Джонатан вряд ли будет рассмотрена раньше осени...
  
  - ...но почему? ...Извините, господин Президент.
  
  - ...да, вряд ли раньше, - бесстрастно продолжил Ким, - по ряду объективных причин. Во-первых, Собрание Конфедерации уходит на летние каникулы, и никаких серьёзных решений в оставшееся время принимать не намерено...
  
  Ореаспера кивнул. Этот аргумент уже достаточен, чтобы встать и уйти. Даже если Астурия соберёт необходимую четверть голосов в Сенате для срочного созыва Собрания, остальные депутаты и сенаторы просто не приедут. И причины для этого у них будут вполне уважительные.
  
  - Во-вторых, права Джонатана как первооткрывателя атолла Санфолл весьма сомнительны для Службы Новых Земель, поскольку есть ещё, помимо Ратниковых, наследники командира Цао. Так что окончательное заключение по данному делу будет, скорее всего, нескоро.
  
  Президент искренне улыбнулся побелевшему от злости Ореаспере. И Течжун может много ещё что сказать Гарсии.
  
  - Я обещаю, сенатор, что данный вопрос будет рассмотрен объективно и в максимально сжатые сроки. Это же я могу обещать и в отношении расследования по факту гибели номинеса Фелипе Седьмого, проводимого Службой Безопасности Конфедерации. Надеюсь, если у следователей появятся вопросы, они могут рассчитывать на вашу откровенность, господин Ореаспера?
  
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 2
  
  МИР КОЛЫБЕЛИ, ИЮНЬ 254
  МЕДИАКЛУБ "ПОЛДЕНЬ В САУТПОЛЕ"
  
  
  1
  
  
  - Здравствуйте, мои дорогие... - с фельдов стерео мягко улыбнулась Инга Дайм, - ...зрители и участники традиционного дискуссионного медиаклуба. Я счастлива приветствовать всех вас, и тех, кто пришёл в этот зал (аплодисменты), и просто переключил стерео на канал "Гэлакси-интермедиа" (продолжительные аплодисменты)!
  
  Визор камеры немного отдалился, слегка поворачиваясь, и перед многочисленными зрителями предстал небольшой зал с широким подковообразным столом-пультом, окончания которого заняли два мужчины в профессорских мантиях Астраунского университета. Инга удобно устроилась в середине дуги этой большой подковы.
  
  - Наша сегодняшняя дискуссия проходит под патронажем Конфедеративного университета в Астрауне, научной столице Колыбели. Она посвящена разбору причин и вероятных последствий бунтов, охвативших некоторые территории Астурии и кланов, входящих в общество "Круг Просвещения". Какие причины вывели ваших и моих сограждан на площади городов? Могут ли эти выступления выйти за пределы территорий двух "великих" кланов? Свою точку зрения выскажут и попытаются обосновать перед вами признанные эксперты по социальным наукам, возглавляющие кафедры самого главного университета Колыбели и имеющие свои многочисленные научные "школы".
  
  - Итак, встречайте: профессор кафедры социальной динамики Астраунского университета Ольгерд Грауф...
  
  Высокий плотный мужчина по правую руку от медиа-ведущей важно поклонился зрителям, сорвав изрядную порцию аплодисментов.
  
  - ...и профессор кафедры социальной истории того же университета Анчжэн Ким!
  Сухонький маленький человечек по левую руку от Инги Дайм встал и сдержанно поклонился зрителям, ведущей и своему оппоненту, после чего аккуратно присел на выделенное ему кресло. Аплодисментов он получил никак не меньше своего коллеги.
  
  
  2
  
  
  - Прежде, чем мы начнём, я от вашего имени и от имени всех участников Клуба, - профессора почти одновременно кивнули, - приношу свои соболезнования семье номинеса, сенатора, Великого герцога Астурийского и главы Дома Астурия Фелипе Седьмого, погибшего сегодня утром в результате катастрофы флаера. Гибель номинеса выглядит особенно подозрительно на фоне идущих уже несколько дней во многих городах Астурии массовых выступлений граждан. Предварительное изучение обломков показало, что у флаера в начале разгона вышел из строя кограв, в результате чего и его экипаж, и пассажиры не выдержали тяжёлых перегрузок в полсотни грас величиной, погибнув почти мгновенно. Неуправляемый аппарат, продолжая разгон, врезался в склон горы на севере Иберии недалеко от города Сан-Астурия.
  
  Картинки гор, поросших лесом, города, места катастрофы с многочисленными обломками и суетящимися дроидами, сменяли одна другую, пока им на смену не появился стерео-портрет подтянутого молодого человека лет тридцати с орлиным носом и пронзительным взглядом синих глаз на фоне развивающегося синего знамени с узорчатым золотым крестом.
  
  - Фелипе Седьмой стал номинесом клана почти десять лет назад, и в свои молодые годы, - ему недавно исполнилось двадцать девять лет, - заслужил уважение народа Конфедерации как выдающийся общественный деятель. Многие политологи пророчили ему в будущем и пост Первого Сенатора, и должность Президента Конфедерации. Он был женат на простой девушке из клановой семьи, и с учётом строгих католических традиций, бережно сохраняемых в Астурии, дополнительные браки им не рассматривались. У Фелипе осталось двое сыновей, - объёмный портрет погибшего номинеса погас, и на его месте появились изображения двух мальчиков, - десятилетний номинат Амадео и двухлетний Себастьян. Наследник, Амадео Фелипе Астурия, назван в честь своего деда, и будет четвёртым номинесом под этим именем...
  
  - Увы, Инга! Вынужден с вами не согласиться! - Ольгерд Грауф бесцеремонно перебил ведущую, вызвав разочарованный выдох зала. - Единственно, на что может рассчитывать юный Амадео, это титул Великого герцога Астурийского, а вот номинесом ему не быть!
  
  - Вот как, - убедительно изобразила удивление миз Дайм, - и вы можете объяснить нашим зрителям причину подобной несправедливости?
  
  - Это - моя обязанность, Инга, раз уж я принял участие в вашей передаче! Уверенно заявляю, детям Фелипе Седьмого власть в "великом" клане не достанется. С учётом ситуации можно утверждать, что новый номинес будет выбран из двух кандидатур - Гарсии Ореасперы и Энрике де Трастамары. Причём я бы поставил на победу Ореасперы. Такой исход наиболее вероятен из-за своеобразной системы номинации, принятой в клане Астурия.
  
  - Вы согласны с этим утверждением, профессор Ким? - Инга перевела взгляд на низенького человечка на противоположной от Грауфа стороне стола. - Или хотите возразить?
  - Профессор Грауф прав, миз Дайм, - замахал руками Анчжэн Ким, - дайте ему договорить, и зрителям станет всё полностью понятно.
  
  - Извините, Ольгерд, ...продолжайте, пожалуйста.
  
  - Так исторически сложилось, что Астурия не является единым кланом наподобие Кимов, Морриганов, Нордов, Редшильдов, Рокфолдов. Это - альянс влиятельных семей, солидарно управляющих принадлежащей им опорной массой, сложной инфраструктурой и предприятиями. Они самостоятельно распределяют доходы в соответствии с внутренним уставом, весьма похожим на Клановое Соглашение. По этой причине номинес Астурии не владелец клана и его собственности, а, скорее, феодальный владыка...
  - ...мне кажется, слово "феодальный", коллега, здесь не совсем уместно, - скромно заметил профессор Ким, - лучше использовать иной термин.
  
  - Согласен, коллега, - улыбнулся Ольгерд. - Все влиятельные семьи Астурии приносят вассальную клятву - оммаж - номинесу, который избирается Советом влиятельных Домов. Семья Великого герцога - одна из нескольких наиболее влиятельных, но после гибели энергичного Фелипе Седьмого её позиции в Совете Домов сильно ослабнут. А это означает, что власть перейдёт к тому, кто сможет предложить новые идеи и улучшить эффективность административного аппарата. Это, очевидно, именно Ореаспера, действующий канцлер-секретарь. Автократия номинеса, солидарное управление, и неофеодальные арендаторы - "три кита" экономической политики клана, формирующие и обеспечивающие экспансию и процветание Астурии...
  
  - Дополню вас, коллега, - вмешался профессор Ким, - раз уж вы упомянули о "трёх китах" европейской мифологии, следует сказать и о "черепахе", на панцире которой они расположены. Я говорю об Ордене и его Конклаве, конечно.
  
  - Согласен, это удивительный феномен современного мира! Религиозная идея играет определяющую роль в цементировании Астурии как единого клана, даже несмотря на свой явный анахронизм! В цивилизованном мире уже давно победил антиклерикализм, и светское общество стало стандартом общественного бытия...
  
  Анчжэн Ким громко фыркнул.
  
  - Вы вводите наших зрителей в заблуждение, коллега! То варварство, которое вы именуете "цивилизованным" миром, составляет не больше пятой части населения и контролирует не более шестой части опорной массы Конфедерации (недовольные выкрики в зале). Цивилизованный мир, коллега, - это не кланы Европы и Северной Америки. Нет! Это "Драгоценное наследие", "Истинный Огонь", "Дети Завета", наконец! Не тот хаос, который сложился под влиянием "Круга Просвещения" (шум в зале)! Который Круг пытается распространить везде, где хватает его влияния. Вся политика Круга или его прародителей за последнюю тысячу лет...
  
  - Господа, господа, - защебетала миз Дайм, - давайте вернёмся к теме нашей дискуссии. Напомню: причины и последствия нынешнего непокоя, который уже получил хлёсткое название "кризис шансов". Итак, профессор Ким...
  
  
  3
  
  
  - Инга, коллега, я считаю, что смена руководства Астурии, выступления недовольных, - а такие, как мы знаем, всегда были, есть и будут (смех в зале), - неудачное покушение на владетеля и директора всем известной 'Виржин-групп', которое почему-то прошло без внимания нашего медиа-сообщества, ...все эти события имеют одну и ту же природу.
  
  - Ну уж, коллега, - сморщился Ольгерд Грауф, - только не надо говорить о мировом заговоре, пожалуйста!
  
  - Что вы, что вы! Никакого заговора, просто 'разборки' между кланами. Круг решил укрепить своё влияние за счёт Ордена, Астурия ответила и воспользовалась ситуацией для решения своих проблем и усиления позиций в следующей номинации. Ратников, скорее всего, просто попал под горячую руку, ведь 'Виржин' - лакомый кусочек и для тех, и для других.
  
  - А как же народ? - миз Дайм пафосно воззвала к профессору Грауфу, - простые люди, которые и устроили весь этот - как определил происходящее ваш коллега Ким, - хаос, да, они совсем не причём? Просто статисты, играющие отведённые им роли, так?
  
  - Инга, я не во всём согласен с профессором Кимом, - Грауф кивнул своему оппоненту, - но здесь коллега совершенно прав! О каком народе вы говорите (недовольные выкрики в зале)? На улицы выходит не всё безработное и якобы жаждущее своего шанса внеклановое население, а менее одного процента отщепенцев (возмущённые вопли), подогретых профессиональными эмиссарами кланов-конкурентов, а в случае Морриганов, и их соперниками за влияние внутри Круга.
  
  - Да? Но как же, ...мы все видели народ (одобрительный шум), ...толпы митингующих (крики: да, да!). Всё это в разных городах, одновременно...
  
  - Ха, - не сдержался Ким, - это-то и странно!
  
  - Инга, - мягко возразил Грауф, - вот что говорит сухая статистика, - перед зрителями появились многочисленные гистограммы, - посмотрите! В Сан-Паулу при населении в десять миллионов в бунте приняли участие лишь восемнадцать тысяч, в Сан-Астурии из двенадцати миллионов - лишь восемь тысяч, на Марсе и Венере-Прайм - только три десятых процента внекланового взрослого населения. Я знаю, на фельдах все эти митинги смотрятся внушительно, но цифры дают объективную, настоящую картину.
  
  - А одновременное начало всех выступлений? - Анчжэн Ким мягко улыбнулся в визор стереокамеры, - нет, дорогая миз Дайм, происходящее вокруг - применение весьма древней, но до сих пор сохраняющей свою разрушительную мощь, технологии 'управляемого хаоса'.
  
  - Очень похоже, коллега, - кивнул Грауф, - как ни печально, но это так!
  
  
  4
  
  
  - Если же вернуться к причинам, - Ким перевёл взгляд на оппонента, - попрошу профессора Грауфа меня не перебивать...
  
  Ольгерд примиряюще развёл руки
  
  - ...причины подобных бунтов лежат в самом фундаменте так называемой 'западной культуры', которая построена на отказе от веры и замены её либо на религию, либо на 'светские ценности' (недовольные возгласы в зале).
  
  - А в чём разница, профессор?
  
  - В душе и в сердце, дорогая миз Дайм, - государства 'западной культуры' создали и внедрили религии для контроля и управления населением, а кланы получили это наследство как готовый к применению удобный инструмент. И здесь проявилась пропасть между Кругом и Орденом. Круг - весьма аморфная структура, в которой кланы связаны между собой выгодой и удобствами совместного ведения бизнеса. Что никак не мешает им конкурировать между собой. Мелким и слабым в этих джунглях делать нечего - настоящие хищники таких сразу 'съедят'. По этой причине Круг сформирован лишь двумя десятками крупных 'старших' кланов, совместно контролирующих восемнадцать процентов властных паёв. Они постоянно борются между собой за увеличение доли, считая конкуренцию благом, и не стесняются в средствах, поскольку главный закон Круга - 'побеждает сильнейший'! Дополненный соображениями типа: 'для победы хороши все средства', 'победителей не судят' (шум в зале)! ...Пауки в банке (возмущённый шум)! Конкуренция, ха! Уже почти тысячу лет, как специалисты по социальной динамике доказали, что конкуренция - это плесень, губящая лучшее и вызывающая лишь деградацию. А Круг продолжает держаться за ложные и откровенно вредительские идеи (сильный возмущённый шум, выкрики в зале). И допускают они к себе лишь тех, кто готов жить и работать по правилам Круга. Как у вас говорят, коллега? - Ким перевёл взгляд на оппонента, - 'ничего личного, чистый бизнес'?
  
  - Верно, коллега, - задорно хохотнул Грауф, - но вы же не будете отрицать, что Круг молится своему Золотому Тельцу от всего сердца и весьма эффективно?
  
  - В западной мифологии Мамона - сын дьявола, антипода всего лучшего в человеке, его символ - Золотой Телец. История уже доказала, что у паствы Тельца нет ни сердца, ни души, - сухо возразил Ким, - он демон, а не божество, молитвы ему неуместны...
  
  - Коллега, коллега, - замахал руками Грауф, вызвав смех в зале, - здесь у нас научная дискуссия, давайте не затрагивать теологию и прочие псевдонауки...
  
  Ким картинно указал на своего оппонента, обращаясь к ведущей.
  
  - Смотрите, миз Дайм!
  
  - На что, профессор?
  
  - Коллега Грауф только что показал всю пропасть, разделяющую кланы 'западной культуры' и 'восточного пути'! Внешне и там, и там действует единая Конституция Конфедерации, Соглашение, но фундамент, на котором основаны кланы, различен. В этом смысле Астурия намного ближе к 'восточному пути', чем любой клан Круга. Но пропасть по-прежнему непреодолима, и вы, люди Запада, её даже не видите (свист и шум среди зрителей)!
  
  - Так просветите меня и многоуважаемых участников Клуба, профессор, - отозвалась Инга, - мы же для этого и собрались (смех в зале)!
  
  
  5
  
  
  - Хорошо, - кивнул Анчжэн. - Во-первых, в основу всех кланов 'восточного пути', в том числе и общества 'Драгоценного наследия', положена вера, как фундамент бытия человека. Внешне это выражается в ежедневном, - нет, я бы сказал, ежеминутном, - следовании традициям наших предков. Такая постоянная медитация-молитва в самых обыденных действиях, в отличие от словоблудия в церквях западной культуры (возмущённый свист), позволяет нам, людям Корё, Хань, Нихон и другим каждое мгновение ощущать себя наследниками наших почитаемых родителей, продолжателями их дел.
  
  - Я прошу вас, коллега, - вмешался Грауф, - проявлять больше уважения к поистине вселенским религиям и церквам, их выражающим (одобрительный шум зала).
  
  - Извините, - скромно поклонился Ким, - я действительно не хочу никого обидеть, а просто искренне объясняю отличия.
  
  Ольгерд промолчал, принимая извинение.
  
  - Во-вторых, - это прямо следует из первого, - с точки зрения тех, кто следует 'восточному пути', всякое соглашение незримо подтверждается длинной чередой уважаемых предков обеих договаривающихся сторон, и потому не то, что нарушение, любое искажение заключённого договора для нас немыслимо. Такой поступок даже не позор, не предательство, - это практически отказ от самого фундамента нашего бытия. И потому все договоры с представителями 'западной цивилизации' с нашей точки зрения выглядят, по меньшей мере, странными, безумными, бессмысленными из-за отсутствия гарантий, по-настоящему значимых для 'восточного пути'.
  
  - Я признаю наличие такой проблемы. Отчасти она решена повсеместным использованием иусов. Хотя с исторической точки зрения вы, коллега, безусловно, правы, - кивнул профессор Грауф, - однако Запад, со своей стороны, нуждается в гарантиях более весомых, чем наличие длинной череды предков. Среди номинесов 'западной культуры' есть множество семей с длинной и славной историей. Достаточно упомянуть Рокфолдов, Редшильдов, Гогенцоллернов, Габсбургов...
  
  - ...Извините, профессор Грауф, - мягко улыбнулся Ким, - но ваше возражение лишь подтверждает мои слова...
  
  - ...Пф-ф-ф! - Ольгерд возмущённо фыркнул. - Просто нам требуется в качестве гарантий договороспособности что-то материальное. Или хотя бы очевидная ссылка на известные движущие человека силы - на выгоду, удобство, наслаждение. На желание возвысится, наконец, быть впереди, быть лучше всех. Да, нам на Западе это понятно!
  
  - Согласен, - вежливо заметил профессор Ким. - С точки зрения Запада дела обстоят именно так. Но что будет, если столь эфемерные понятия, как выгода, как удобство какого-то конкретного человека, а тем более владыки, претерпят серьёзные изменения?!
  
  - Но, профессор, всегда же можно заключить новый договор, - победно развёл руки в стороны Грауф, как бы апеллируя ко всем зрителям (одобрительный шум в зале), - учитывающий новые реалии!
  
  - Представители Запада обычно так и поступают, - парировал Ким, - если предыдущее соглашение стало для них неудобно, они с лёгкостью считают его несостоятельным. Так в чём же смысл подобных соглашений?
  
  - Как в чём? - Грауф искренне изумился. - В выявленных ориентирах для нового договора, естественно...
  
  - ...Господа, господа! Хватит, остановитесь! Этот спор нескончаем, ...прошу, профессор Ким, вернёмся к различиям Запада и Востока. Наверное, есть и 'в-третьих'?
  
  
  6
  
  
  - Спасибо, Инга! Да, есть и в-третьих. Это - различие между кланами. У последователей 'восточного пути', клан - это большая семья, но семья именно в традиционном её понимании, а не как, - эти слова Анчжэн Ким произнёс с оттенком презрения, - 'союз между мужчиной и женщиной с целью получения детей', ...или, что ещё хуже, 'для получения взаимного удовольствия'...
  
  - О, я понял, что вы имели в виду, когда сказали, - с ноткой высокомерия отметил Грауф, - что Астурия ближе всех к 'восточному пути' (смех в зале)! - Ким доброжелательно улыбнулся, посмотрев на оппонента как на подростка-несмышлёныша. - Но для чего ещё-то нужен союз мужчины и женщины (хохот в зале)?!! - Ольгерд удивлённо открыл глаза, а миз Дайм неожиданно покраснела.
  
  - Для любви, конечно (одобрительный свист зрителей). Видите ли, если любовь для представителя 'западной культуры' давно стала синонимом сексуальных отношений, и даже воспитание совместных детей ушло куда-то на второй план, то на Востоке отношение к ней совсем иное.
  
  - Вот как, - заинтересовалась миз Дайм, - а нельзя ли поподробнее? Я думаю, нашим зрителям эта тема крайне интересна (выкрики: да, да!)!
  
  - С удовольствием, Инга, - улыбнулся Анчжэн, - но сначала несколько примеров. У вас есть дети?
  
  - Да, профессор, двое, - тепло отозвалась ведущая, - и старшей дочери уже семнадцать!
  
  - Вот как? Удивительное тревожное время для взрослеющего ребёнка, миз. Вы не находите?
  
  - 'Тревоги-надежды лишь вкус нашей жизни'!
  
  - 'Забота прядёт её ткань!' О! Вы любите Торвальда Робинсона...
  
  - Я нахожу его поэзию волнующе прекрасной, профессор, но какое это имеет отношение к нашей дискуссии?
  
  - Прямое, миз Дайм. Когда дети взрослеют, им очень хочется взять на себя ответственность за кого-нибудь, чтобы почувствовать свою значимость, полезность, нужность. Естественная потребность, стимулирующая к приобретению навыков социализации. Вам знаком этот момент взросления?
  
  - Конечно, профессор.
  
  - И о чём, если не секрет, попросили ваши дочки?
  
  - Что вы, Анчжэн, никакого секрета. Старшая мне сказала: 'Мама, я хочу собачку. Давай заведём? Большую. Очень большую! Я буду заботиться о ней, кормить, гулять...'
  
  - Интересно. А младшая, услышав это, попросила разрешения завести птичек, так (смех в зале)?
  
  - Как вы догадались? Впрочем, о чём я, вы же специалист по социальной динамике...
  
  - По социальной истории, если точно. А моя дочь Александра, когда ей исполнилось тринадцать лет, заявила: 'Папа, я уже взрослая, умею хорошо заботиться о младших братиках. Но мне хочется стать необходимой, заботиться о ком-то всерьёз. Не пора ли мне замуж?'
  
  - Невероятно (хохот в зале)! Простите за любопытство, ...и каков, ...хм-м, ...результат?
  
  - Сейчас дочка повзрослела, но замуж пока не торопится, ей хватает забот в качестве личного секретаря Президента Конфедерации (уважительный шепоток в зале), - ухмыльнулся Анчжэн Ким, - но это к делу не относится.
  
  - Да?
  
  - Пример, который я привёл, высвечивает различия между вступающими во взрослую жизнь молодыми людьми, принадлежащими к 'западной культуре' и к 'восточному пути'. Ваша молодёжь хочет брать, получить всё сразу и побольше, наша - стать полезной, отдавать, но не просто так, а получая взамен ту же заботу, то же внимание. Так что и под любовью у вас понимают сексуальную жажду, страсть, наслаждение, а забота идёт к ним либо нежелательным дополнением, либо тяжёлой платой. У нас, на Востоке, любовь - это, прежде всего, забота. Ежедневный труд, похожий на молитву, - помните, я говорил об этом? А секс, страсть идут к заботе, труду и молитве приятным, но необязательным дополнением. Чувствуете разницу?
  
  
  7
  
  
  - Коллега, - хмыкнул почувствовавший себя забытым Ольгерд, - но вы же не хотите объяснить происшедшие в Астурии и в Круге бунты различным пониманием любви, нет (неуверенный смех в зале)?
  
  - Напротив, коллега, - вернул усмешку Ким, - забота вместо страсти, вера вместо религии, традиции вместо законов, труд и солидарная ответственность вместо конкуренции, соперничества и работы по обязанности! Вот квинтэссенция 'восточного пути'! Я не говорю, что 'на Востоке' невозможны выступления внекланового населения, нет. Возможны, конечно. Но они будут проходить под лозунгом 'что нам сделать, чтобы получить шанс'? Но и в этом случае всем будет понятно, кто, какой клан стоит за таким выступлением и почему он так заинтересован в дестабилизации ситуации.
  
  - Вы хотите сказать, - прервала затянувшуюся дискуссию миз Дайм, - что движение 'Дайте нам шанс!' организовано каким-то кланом?
  
  - Это ясно и без столь длительных рассуждений, коллега, - высокомерно заявил Грауф.
  
  - Да, но без этих рассуждений неясно, где искать виновных, - спокойно ответил Ким. - А теперь глубокоуважаемой миз Дайм и всем зрителям будет понятен мой вывод: ни кланы 'Драгоценного наследия', ни кланы 'Истинного огня' за этими бунтами не стоят. Я бы поискал виновных в Круге - за бунты на территориях Астурии, и в Астурии - за неурядицы у Морриганов (одобрительный шум). Впрочем, эта технология создания трудностей конкурентами известна давным-давно!
  
  - Звучит как обвинение, вы не находите, профессор?
  
  - Что вы, что вы, Инга, - замахал рукой Анчжэн Ким, - это просто научные выводы. Чистая аналитика!
  
  - Мне кажется, - вмешался Ольгерд Грауф, - коллега несколько поспешил, чем нарушил научную этику. В нашей среде не принято публиковать результаты исследований без тщательной проверки и всестороннего обсуждения...
  
  - Вы сгущаете краски, коллега, - засмеялся его оппонент, - мои выводы, я уверен, уже проверяют компетентные лица из клановых служб безопасности. А что касается второго замечания, в этой студии как раз и проходит 'всестороннее обсуждение'. В этом и состоит цель дискуссионного медиаклуба, не правда ли, миз Дайм?
  
  - Согласна с вами, профессор Ким. Ваши разъяснения были весьма интересны и понравились зрителям. По-крайней мере, восемьдесят два процента участников и членов нашего клуба охарактеризовали позицию профессора Анчжэна Кима как искреннюю и ясную. Но, профессор, проясните мне напоследок, ещё один момент.
  
  - Конечно, Инга.
  
  - Ваша картина человечества фактически противопоставляет 'восточный путь' и 'западную культуру'. Но ведь помимо них есть другие общества, кланы, ...союзы кланов, ...так?
  
  - Да, миз Дайм. Если отвечать кратко, выведенные мной на первый план различия - это примерно две трети властных паёв. Оставшаяся треть - это 'Истинный Огонь', объединивший кланы исламской традиции, 'Дети Завета' и 'младшие', - те, кто не входит пока ни в один из великих кланов. Я говорю о многочисленных восточно-европейских, индийских, сибирских и среднеазиатских 'младших' кланах. Не имея собственной политики, они примыкают в Сенате к тем или иным союзам в соответствии с собственными сиюминутными желаниями. Поэтому картина, которую вы, Инга, назвали моей, даёт достаточно полное видение происходящего.
  
  - Я с вами не согласен, коллега, - возмутился Грауф, - 'младшие' кланы вполне могут иметь собственную политику, хотя, да, вынуждены примыкать к тем, кто больше предложит.
  
  - Или к тому, кто сильнее, - ухмыльнулся маленький профессор, - но это никак не влияет на сделанные выводы!
  
  - Господа, господа! Я вижу, что дискутировать вы можете бесконечно, однако наше время подошло к концу. Я благодарю вас за участие в интереснейшем обсуждении и надеюсь на новые встречи, - женщина ослепительно улыбнулась и скромно поклонилась в визор стереокамеры. - С вами была Инга Дайм, ваша любимая ведущая и медиа-канал 'Гэлакси-интермедиа'!
  
  
  
  
  ГЛАВА 9
  
  БЕСКОНЕЧНАЯ ЧЕРЕДА МИРОВ
  ЧАСТЬ 1
  
  1
  
  254, июнь 07-го, вечер,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Саутпол,
  Резиденция Президента Конфедерации.
  
  
  - Здесь результаты предварительного расследования, господин Президент, - подчёркнуто вежливо поклонился майордом-секретарь, протягивая своему повелителю защищённый инфор. - Данная информация проверена и подтверждена.
  
  - И в чём же проблема? - Ким жестом позволил роботу-секретарю забрать устройство из рук начальника С.Б. Конфедерации. - Кстати, кто вёл дело?
  
  - В нём-то как раз и проблема, мой господин, - ещё ниже поклонился Ынхэ Пак, - этот офицер чужак, ...хм-м, ...варвар, хотя и не обделён талантом, ...но данное расследование - дело клана. Можно ли допустить к такому постороннего?
  
  - Скажи, Ынхэ, покушение было?
  
  - Да, мой господин.
  
  - Есть ли у иной стороны, ...ты понимаешь, о ком я?
  
  Майордом-секретарь снова, не поднимая глаз, поклонился.
  
  - Да, об опекаемом по вашему повелению...
  
  - Да, Ынхэ, ...так вот, будет ли у него возможность выйти на подобный результат самостоятельно, без помощи Службы Безопасности Конфедерации?
  
  - Нет, мой господин. Но офицер, продолжая расследование, неизбежно добьётся успеха. Это значит, что клан должен будет его наградить. Но он чужак и не принадлежит Домам Корё, его награждение в соответствии с традициями невозможно. К тому же я обязан его уволить, мой господин. Сожалея о своём невежестве, прошу, мой господин, объяснить, как я могу сочетать обязанности военачальника Конфедерации и долг перед кланом?
  
  - Ты трудно воспринимаешь новое, Ынхэ. Конечно, мы уволим этого офицера, - кстати, как его звание и имя?
  
  - Корнер Маттео Алессио Сиддик, повелитель.
  
  - Сиддик? Его место без сомнения должен занять достойный кандидат из какого-нибудь Дома Корё! У нас много хороших офицеров, нуждающихся в получении опыта на службе Конфедерации, это не подлежит сомнению. Но...
  
  Пак впервые с начала разговора поднял взгляд на Президента и, увидев снисходительную улыбку на него лице, окончательно выпрямился.
  
  - ...Сиддик должен успешно завершить расследование, а затем ты ...снабдишь его нужными рекомендациями и вместе со всеми материалами дела передашь...
  
  - Я понял, мой господин!
  
  - ...нашему, полагаю, другу как будущему начальнику отставного корнера. Новый работодатель, без сомнения, - Ким Течжун холодно улыбнулся, - достойно его наградит.
  
  - А как же...?
  
  - Увы! Мелкий офик С.Б., отчаявшись сделать карьеру, сбежал с ценной информацией в ...г-хм, клан, которому давно симпатизировал. Естественно, ты, его бывший начальник, будешь разозлён до предела и уволишь беглеца без всякой пенсии. Официально. С запретом возвращаться на службу в силовые структуры Конфедерации.
  
  - Да, мой господин, а...
  
  - Неофициально объяснишь ему ситуацию, заранее переведёшь причитающиеся выходные и пенсионные под видом...
  
  - ...придумаю, господин Президент, - вытянулся по стойке смирно майордом-секретарь.
  
  - Я и не сомневаюсь, Ынхэ, - кивнул в ответ Течжун.
  
  
  2
  
  254, июнь 07-го, вечер,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Линкор В.Ф.К. "Ханган"
  
  
  Вице-адмирал Роланд Пак, командующий третьей тактической группой кораблей Военного Флота, состоящей из трёх линкоров и тяжёлого унитранса, уныло смотрел в главное обзорное окно на командном мостике линкора "Ханган". Хандра адмирала была скорее всего связана с приближающимся семидесятилетием и неизбежной отставкой, чем с недостатками в совместной работе его группы кораблей. Конечно, пора на покой, надо дать дорогу молодым, бла-бла-бла...!
  
  Всё верно. Просто обидно, что жизнь уходит, а ничего по-настоящему важного так и не сделано. Конечно, подготовлено много неплохих офицеров для клана, одержано несколько побед над наглыми пиратами, флот Корё силён, как никогда ранее. И звание вице-адмирала - это неплохо, весьма неплохо! Уходя в отставку, он вполне заслуженно получит и эгиду "полного" адмирала, но... всё равно ему не сравниться с легендарным флотоводцем древности Ли Сунсином! Просто не хватит ни здоровья, ни жизни. Годы берут своё, и сам Роланд явственно ощущал, что две недели в Бездне дались ему очень тяжело.
  
  Этот поход - итог карьеры. Так есть ли что-нибудь в сём Богом забытом Атолле интересное, важное, что заставило бы помнить его следующим поколениям Корё, что позволило бы его потомкам гордиться своим почитаемым прародителем?
  
  Нет! Унылое место на самой границе Сферы Провинции, единственное достоинство которого - надёжный пич энивэя. В остальном, Санфолл - ничем не выделяющаяся звёздная система. Красная звезда. Таких, без преувеличения, в Сфере Провинции сотни, в Сфере Периферии - тысячи, а дальше, в Сфере Глуши, - миллионы. Даже просто облететь все никакой человеческой жизни не хватит.
  
  Так что в этом Атолле особенного?
  На первый взгляд - ничего. Две каменных планеты, а одна из них, размером с Марс, расположена на внешнем крае "зелёной" зоны. Правда, и климат на ней марсианский. Точнее, какой был на Марсе до начала терраформинга. Пара газовых гигантов, да. Правильнее сказать, гигантов по местным меркам, а так они поменьше Урана или Нептуна.
  
  Уникальных ресурсов в системе нет, редких - немного. Их добыча? Пусть об этом болит голова у флаг-капитана Ю, командующего соединением "Лисунсин" из одноимённого фрегата, двух корветов и крафтера Пограничного Флота Корё, которое и должно организовать добычу ценных руд и производство топлива для эноров.
  
  И это всё!? Никаких тайн? Просто охрана пича, чтобы никто не помешал челенжеру "Одиссей", выполняющему подряд Военного Флота? Ха-ха. Пусть в это верят наивные энсины, а он, без пяти минут адмирал, старый хитрый волк Бездны...
  
  - Сэр, - размышления пожилого адмирала дерзко прервала флаг-капитан Виола Ким, командир флагманского линкора "Ханган", - все корабли нашего и союзного соединений всплыли согласно установленному для них ордеру. Скорость кораблей четыре десятитысячных старва, согласованная, соответствует системной. Сообщений о неполадках или иных замечаний нет. Соединения ждут ваших приказаний!
  
  - Спасибо, Виола. Пусть флаг-капитан Ю действует самостоятельно по согласованному плану.
  
  - Сообщение для командующего соединением Пограничного Флота передано, господин вице-адмирал, - отчиталась флаг-капитан Ким, - ...и подтверждение получено.
  
  Роланд всё также уныло кивнул в ответ.
  
  - Виола, приказ по третьей тактической группе: объявить учебную "жёлтую" тревогу. Задача: боевое слаживание соединения. Линкорам провести сброс трёх залпов вблизи Устья и передать управление ими дежурному корвету из соединения флаг-капитана Ю. Отправьте командиру этого корабля пакет с заготовленными приказами. Далее линкорам строем "стена" следовать к Устью надира. Там провести торможение, оставить ещё три залпа и второй корвет. По пути выставить буи джи-связи. Далее выполнить разгон на парковочную орбиту второй планеты. Унитрансу "Сунъок" следовать сразу к ней с целью начать организацию временной базы на тысячу человек. Возведение базы и выход линкоров на парковочную орбиту выполнить в течение трёх суток с настоящего момента. По исполнению - доложить!
  
  
  3
  
  254, июнь 09-го, день,
  Сфера Провинции, Мир Джонатан, Лэндинг.
  
  
  Лэндинг - обычное название столичного города на множестве планет, до которых дотянул загребущие руки "десант" первопроходцев и авантюристов первой волны. До Мира Джонатан они дотянулись через полвека после начала Звёздной Эры, и основанный ими город был далеко не первым поселением человечества за пределами Колыбели. Но до сих пор жители столицы Джонатана гордо произносили повсюду название своего города, будто их Лэндинг был первым и единственным, и очень обижались, когда собеседники из других Миров просили уточнить, о каком Лэндинге идёт речь. О Лэндинге-на-Проксиме? На Ангелике? На Приюте? На... ах, о Лэндинге-на-Джонатане, вау!!
  
  Архипелаг Джонатан - небольшое звёздное скопление в Сфере Провинции, состоящее из двух десятков звёздных систем с красными и оранжевыми звёздами с линейным размером около десяти листов. Единственный среди них мир с жёлтой звездой носит название Джонатан, в честь "главного" из трёх первопроходцев Вселенной, Рауля. Естественно, богатая фантазия первопоселенцев проявилась и в названии единственной планеты, оказавшейся в зелёной зоне звезды Джонатан. И поэтому, когда инопланетники именовали Лэндинг "Джонатаном", жители лучшего в Галактике города не обижались и воспринимали эту оговорку как свидетельство отсутствия фантазии у собеседников.
  
  Джонатаны - "старший" клан в Конфедерации Колыбели, созданный семьёй первопроходца Рауля Джонатана в пространстве открытого им Архипелага. Хотя клан владеет опорной массой в Мире Колыбели (остров Эри на Колыбели, около пяти сотен квадратных километров территории вокруг города Марс-23, сотня квадратных километров на Хаумеа-Секундо), главная его собственность - Архипелаг Джонатан. Два десятка звёзд, сотня крупных и больше тысячи планет малых. Они богаты минеральными ресурсами, а вот жизнь в Архипелаге до появления поселенцев отсутствовала. На момент организации последних выборов в Собрание население Архипелага насчитывало почти сто миллионов, и примерно пятая часть относила себя к клану Джонатан, а остальные именовали себя "подданными Королевства Джонатан". Подавляющая часть населения - около девяноста процентов - проживают на планете Джонатан, остальные работают на многочисленных промышленных объектах, разнесённых по всему Архипелагу.
  
  Клан имеет сильный флот, прочно связывающий торговыми маршрутами миры Джонатана между собой, и жадный до новых территориальных приобретений аппетит. Неудивительно, что экспедиция Ратникова и возможность себе чего-нибудь по этому поводу захапать привлекло пристальное внимание короля, ...ах, извините, номинеса, ...да, конечно, номинеса Леона Второго Карлоса Джонатана.
  
  Да и сам Атолл Санфолл, бесполезная пустошь с точки зрения напыщенных владык Колыбели, виделся Леону Второму или как потенциальная угроза, или как форпост, обеспечивающий безопасность. Чужие корабли, обосновавшись на Санфолле, могут представлять серьёзную угрозу для разбросанных по всему Архипелагу промышленных объектов. Всего шесть-семь суток, и пиратские рейдеры могут оказаться на торговых маршрутах Джонатана! Но Атолл может стать и удобной базой для Пограничного Флота Джонатана, с которой боевые корабли эффективно обеспечат спокойствие границ Архипелага в шестой части небесной сферы.
  
  До сих пор Королевство лишь мечтало об аннексии Санфолла, ибо претензии Леона Второго не имели серьёзных перспектив в Собрании Конфедерации. Но альянс с "великим" кланом в корне менял ситуацию.
  
  Как только номинат Раймундо известил о поддержке, которую обеспечит Астурия будущим "родственникам" в Санфолле, юристы Джонатана начали готовить заявку, а Леон - формировать тактическую группу для аннексии Атолла. Неудивительно, что прибытие фрегата "Малагас" с будущим родственником Энрике де Трастамара, несмотря на всю сложность политической обстановки, было принято с воодушевлением. Теперь соединение кораблей Пограничного Флота Джонатана готово принять в свой состав фрегат Астурии и отправиться в Бездну ради исполнения народной мечты!
  
  
  4
  
  
  Сутки - разгон, сутки - торможение, остальное - сам переход. Четыре дня, которые требовались на дорогу от Колыбели до главного космопорта Джонатана, Порт-Лэндинга, Энрике провёл в тяжёлых размышлениях. Фактически, вне зависимости от того, кто виновен в гибели Фелипе Седьмого, вся власть в Астурии перешла к Дому Ореасперы, как наиболее влиятельному из трёх "старших" Домов, два из которых - Астурия и Трастамара - быстро утрачивали своё первоначальное влияние.
  
  Без малого тысячу лет назад "старший", но не играющий особой роли в Собрании клан Астурия, значимость которого колебалась вокруг трёх-четырёх кресел в Сенате и десятка парламентариев, нашёл изящный выход по сохранению собственной независимости и увеличению влияния. В то время Великий герцог Хуан Первый предложил многочисленным Домам Латинского мира объединится вокруг Астурии, создав свой собственный договор по примеру Кланового Соглашения. Тогда долгие переговоры завершились ошеломляющим успехом, и Астурия, в одночасье превратившаяся из малозначимого "старшего" клана во влиятельный "великий", получила в следующей номинации больше тридцати сенаторских кресел и восемнадцать процентов мест в Парламенте. С тех пор Астурия медленно, но упрямо увеличивала и своё влияние, и площадь контролируемой опорной массы в Колыбели и Проксиме, вбирая в себя все мало-мальски значимые семьи - Дома - Латинского мира, Галлии, Этрурии. И всегда во главе клана стояли Великие герцоги Астурийские, Дом Трастамара и Дом Ореаспера. Всегда, и это, вместе с безоговорочным католицизмом и тотальным контролем со стороны Ордена, придавало особую устойчивость Астурии.
  
  А что теперь? Наступает эра единоличного правления Дома Ореаспера? Судя по полной поддержке, которую оказали младшие Дома перевороту, организованному Гарсией, так и будет. А какую роль новый номинес отводит для Энрике? Гарсия хитрый и умный, так почему же он считает, что Энрике смирится с уготованной ему ролью "козла отпущения"?
  
  Или Гарсия уже принял меры, подготовил ловушку, ...но где? Когда? Как? Фрегат, хоть и несёт золотой на синем поле герб Пограничного Флота Астурии, принадлежит Дому Трастамара. Вся команда набрана внутри Дома...
  
  Если бы Ореаспера готовил бы ловушку, проще было бы задержать соперника на Колыбели, провести орденское или клановое судилище, ...как он и "намекал"! Так нет, Гарсия фактически выпихнул Энрике прочь, и не просто так, а для выполнения плана, намеченного ещё Фелипе Седьмым?
  
  И теперь его фрегат в составе соединения кораблей Пограничного Флота Джонатана отправится в Санфолл, ...подальше от коварного Ореасперы. Так может быть "засада" где-то здесь? Чёрт возьми, что может быть опасного для соединения из десятка кораблей: трёх фрегатов, трёх корветов, пары рейдеров, по мощи приближающихся к линкорам, унитранса и крафтера? Джонатаны отнеслись очень серьёзно к возможности получить контроль над Санфоллом, и отправляли туда значительные силы. Небольшое беспокойство у Энрике вызывал возраст этих кораблей, все боевые корабли принадлежали к пятому поколению, а унитранс вообще к четвёртому. Единственным более-менее современным кораблём мог считаться лишь крафтер, да и тот был на поколение старше современного фрегата "Малагас". Однако пушки - это пушки, а разница в поколениях играет роль в основном в динамичном сражении с большим числом неожиданных манёвров. В этой кампании маневренной схватки не предполагалось. И собранных сил, очевидно, достаточно, чтобы никаких сомнений в правах Джонатанов на Атолл, по сию пору никому не нужный, не возникло. Ни у кого!
  
  Тем более у одинокого челенжера, который и "боевым" кораблём-то можно назвать лишь с большой натяжкой! Так что Джонатанам - Атолл, Трастамаре - информацию с "Одиссея".
  
  Всё справедливо, не правда ли?
  
  
  5
  
  254, июнь 11-го,
  Бездна,
  Челенжер 'Одиссей', первый пост.
  
  
  Корабль в Бездне - маленький самостоятельный Мир. Единственное, что связывает экипаж с Большой Вселенной - это хрупкое и искажённое изображение звёзд на поверхности трёхмерного пузыря, формируемого формгравами. Дюжина дней в пустоте и полнейшей оторванности от остального мира. Только непостижимая Бездна и сто девяносто человек, отделённых от неё ненадёжной скорлупкой корабля. Из этих почти двух сотен, - собственно экипаж и офицеры пехоты и десанта, - лишь с полусотней есть о чём поговорить. Да и они постоянно заняты работой на своих постах.
  
  Нет, Селена не мучилась от вынужденного безделья. Хотя работы в Бездне для исследователя планетарных систем не было, она даже с определённым удовольствием 'стояла' вахты на первом, навигационном, посту, тем более, что компанию ей обычно составлял Тедрик. Любимый мужчина, возможно вынужденно, стал уделять ей куда больше внимания, чем дома. Это хорошо! Но там она привыкла к постоянному круговороту светских раутов, деловых встреч, пиар-конференций, ...здесь ей, привыкшей к постоянному вниманию окружающих, не хватало общения с посторонними незнакомыми людьми. Именно оно постоянно заставляло поддерживать необходимый тонус.
  
  А здесь и сейчас всё пусто, бессмысленно. Железная скорлупа в Бездне, защищённая тонкой оболочкой. Разуму просто не за что зацепиться в своём пытливом любопытстве. Даже зыбкие миражи далёких звёзд кажутся чем-то необыкновенно важным и красивым, так что она, по примеру Солвейг, теперь всегда дополняет унылую картинку маршрутного коридора зрелищем звёзд - дубликатом изображения на три-эм 'коконе' вокруг корабля. Да, иллюзия, но прекрасная, дающая мающейся душе ощущение вольного простора. Живых картин в кают-компании и апартаментах капитана хватило на неделю. Нет, даже сейчас они давали так необходимый ещё один глоток свежести, но ощущение Бездны вокруг давило тяжёлым грузом на хрупкие женские плечи.
  
  Теперь Селена ещё больше уважала экипажи маленьких корабликов, постоянно снующих из мира в мир, доставляя всё необходимое их жителям. Не зря на переходы длиннее недели отваживаются лишь шкиперы крупных кораблей, но, всё равно, любые космопроходцы - немножечко сумасшедшие!
  
  Чтобы сохранить рассудок под растущим пристальным вниманием Бездны, нужно постоянно на что-то отвлекаться.
  
  Многочисленные игры, которые с готовностью предоставляли иусы, от шахмат до интерактивных командных фантазий на различные темы, всегда вызывали у Селены лишь скуку. Так что из всех развлечений, помимо - ура! - ежедневного общения с Тедриком, ей оставались лишь вирт-книги... и работа. Конечно, если Аваи Мгона позволит вернуть пиры на место. Без них работа начнётся лишь при всплытии в какой-либо звёздной системе, не раньше.
  
  А сейчас, пока присутствие в кресле-пульте вахтенного навигатора, остаётся простой формальностью, Селена активировала ай-скрин с очередным томом медиа-книги 'Покорение звёзд' и, краешками глаз наблюдая сквозь потемневшие 'стёкла' за однообразной картиной маршрутного гиперкоридора, с удовольствием погрузилась в чащобу сине-фиолетового леса под высоким пурпурным небом, наполненную странными звуками соперничества неведомых чудовищ...
  
  
  6
  
  В это же время,
  Там же, второй пост.
  
  
  - Таким образом, сэр, каждый из известного вам списка потрудился лично прийти на второй пост, чтобы заявить неудовольствие и высказать претензии 'за снятие совершенно необходимых для успешного хода экспедиции' пиров. Напоследок практически каждый счёл своим долгом посетовать на 'чрезмерную бдительность сторожевых псов' из С.Б.!
  
  - Забавно, но, ...как говорит древняя поговорка, 'если у вас паранойя, это не означает, что за вами не следят'!! - Тедрик невесело улыбнулся.
  
  - Вот-вот.
  
  - Опознание пиров произведено?
  
  - Да, сэр. Опознаны все, кроме двух. Именно они и представляют наибольший интерес для второго поста. Но пока зацепок, позволяющих сократить длину списка, нет.
  
  - Твои рекомендации?
  
  - Считаю, возвращение пиров, установленных миз Селеной, никак не повредит нашей безопасности, сэр. Все они собраны в лабораториях 'Виржин' и не имеют скрытых 'особенностей'. Что касается прочих фигурантов из списка, я считаю, что присутствие их устройств является чрезмерным.
  
  - А что с пирами фрегат-капитана Мальцоу? - Ратников хмуро посмотрел на Мгону. Его беспокоило самоуправство приятеля. Формально, он поступил в соответствии с Уставом В.Ф., согласовав установку пиров с дирекцией верфи, послав уведомление С.Б. 'Виржин' и чиф-интенданту 'Одиссея' с визой конструктора корабля. Но ведь он знал о суете и круговерти дел на корабле перед уходом в Бездну, что же помешало представителю Военного Флота лично уведомить о расставленных им пирах командира и чиф-офицера? Это, кстати, вполне в традициях Флота. Как определить, это небрежность, лень, или что-то другое?
  
  - Их присутствие нецелесообразно. Военный Флот не нуждается в дополнительной информации. Достаточно и той, которую предоставит базовый иус корабля, сэр. Договор Военного Флота с 'Виржин' специально оговаривает, что использование дополнительных контролирующих приборов возможно лишь с согласия командира 'Одиссея'. Считаю, сэр, в данной ситуации подобное разрешение было бы неуместно.
  
  - Неуместно, говоришь?
  
  - Я так считаю, сэр! Перед выходом в Светлый Мир рекомендую разрешить возвращение пиров третьему, инженерному посту. Если позволите, я заранее извещу о такой возможности оф-мичмана Талгатина.
  
  - Конечно, Аваи, моё разрешение у тебя есть. Ну а я обрадую супругу прямо сейчас, а то её увлечение всякой медиа-мурой о космических скитальцах и покорениях звёзд начинает меня всерьёз беспокоить!
  
  - Удачи, сэр, - ухмыльнулся Мгона. - Искренне желаю удачи!!
  
  
  7
  
  Чуть позже,
  Там же, первый пост.
  
  
  - Селена!
  
  На командном мостике корабля было тихо и пусто. В стандартных окнах ярко светились маршевые коридоры, обрамлённые сверкающими драгоценностями звёзд. Супруга Тедрика, расположившись в кресле-пульте вахтенного офицера, смотрела какую-ту книгу. Что, конечно, совсем не мешало контролировать однообразную обстановку на переходе, уже изрядное время остающуюся без изменений. Да и ближайшие прогнозы никаких открытий не сулили.
  
  - Вахт-навигатор мичман Ратникова, сэр! - Женщина вскочила, небрежным движением снимая ай-скрин. - Происшествий нет, навигационные системы работают в порядке, переход выполняется в автоматическом режиме!
  
  - Селли, - Тедрик был ошарашен такой реакцией супруги, - Светлячок, ты чего...?
  
  - Ты мне не доверяешь, Тедди... - Селена мрачно посмотрела куда-то мимо мужа.
  
  - Милая, не надо, ... - Боже, как не вовремя! Сейчас обсуждать проблемы, возникшие на корабле, Тедрик не собирался. Возможно, просто боялся, - ...или чувствовал свою вину за те сомнения, которые посмели возникнуть у него относительно собственной жены? Или было стыдно за то, что она смогла увидеть эти сомнения... грош ему цена как лидеру, что он так и не научился 'держать лицо'!
  
  - Я знаю, - Селена отвела взгляд от створа за спиной Тедрика и теперь рассматривала пол под ногами, - я чувствую: ты мне не доверяешь! Почему?
  
  Почему?! Проклятье! Тедрик не знал, почему, ...ему не хотелось даже задумываться об этом! Почему? Потому, что ответственность перед доверившимися ему людьми каким-то странным образом пришла в противоречие с его чувствами по отношению к самым близким людям? Так?
  
  - Светлячок, давай поговорим об этом ...потом, ...в наших апартаментах...
  
  Селена подняла на него глаза, в которых засверкали слезинки. О, только не это!
  
  - Сегодня же!
  
  - Хорошо, - не стал возражать Тедрик. Он плавно шагнул вперёд, сблизившись вплотную с то ли рассерженной, то ли обиженной Селеной.
  
  Жена несмело обняла его и прижалась к груди.
  
  - Ну ладно тебе, ладно, - Тедрик погладил её по голове как ребёнка, - ты, всё-таки, несёшь вахту...
  
  - Извини, - Селена отстранилась и утёрла слёзы платочком, - я дура?
  
  - Гм. - Тедрик поперхнулся от неожиданности, но быстро поправился. - То есть, нет! Конечно, нет!!
  
  Женщина удовлетворённо кивнула, и тускло улыбнулась.
  
  - Успокоилась?
  
  - Да, ...да, господин фрегат-капитан.
  
  - Отлично, мичман! Доложите о текущей обстановке!
  
  - Горизонт наблюдения чист по всем координатным пространствам, преследователи не обнаружены.
  
  - Какова дальность горизонта?
  
  - С установленной базовой системой детектирования - почти лайд. В Бездне, естественно, - мгновенно ответила Селена, - с моими пирами горизонт наблюдения расширится ещё раза в полтора, - мимолётная усмешка промелькнула в её словах, - но Аваи, - не по твоему ли приказу, милый? - все пиры снял!
  
  - О моих приказах и их причинах поговорим после твоей вахты в наших апартаментах! - Ратников принял решение: Селене надо рассказать всё. - Но сначала зайди к Мгоне, забери свои пиры и верни их на место. Лейтенант уже получил приказ, и даст тебе несколько сотрудников, чтобы их установка и интеграция прошла быстрее ...и без эксцессов, которые никому не нужны.
  
  - Спасибо, - с небольшим запозданием отреагировала женщина и как-то странно посмотрела на Тедрика. - Спасибо...
  
  
  8
  
  254, середина июня,
  Неизвестная звёздная система,
  Корабль Т.Ф. 'Альгамбра'
  
  
  Всплытие корабля было ужасным. Слава Аллаху, что 'Альгамбра' не развалилась от этой страшной тряски, а несколько последних ударов едва не выбили дух из почти отчаявшихся людей.
  
  - Аллах милостив, мы в Светлом Мире, раис, - простонал навигатор, перебирая чётки, - стоило ли так спешить, о Великолепный?
  
  Когг 'Альгамбра' Торгового Флота, а точнее компании 'Османие стартранс', хоть и числился в реестре Адмиралтейства как грузопассажирский, но являлся скорее прогулочным комфортабельным круизным кораблём с роскошными многокомнатными каютами, бассейном и даже маленьким парком. Естественно, подобное средоточие ценностей вызывало пристальный интерес любителей прихватить чего-нибудь чужое. И в данном рейсе эти любители попробовали исполнить свою мечту. Почти месяц лайнер на всех парусах удирал от пиратского рейдера, настырно преследовавшего 'Альгамбру'.
  
  Её экипаж составлял всего дюжину человек, и кроме них на борту было ещё восемнадцать пассажиров. При таком соотношении сил абордаж оказался бы катастрофой. Не потому, что подобная 'неприятность' могла угрожать жизням экипажа и гостей, нет, конечно. Выкуп решил бы 'проблему', но солары в данной ситуации - не главное. Возникшие при этом 'сложности' имели бы политический характер. 'Альгамбра' только числилась как лайнер 'Османие стартранс', а на самом деле полностью принадлежала правящей семье клана Осман-Кайы. А сейчас на ней, помимо вице-номината клана, присутствовала и его гостья, вице-номината клана Нихон Нумико Номура. Приспичило же этой одержимой дэвами принцессе посетить далёкий Атолл Аль-Бакра, чтобы 'полюбоваться', о Аллах милостивый, милосердный, чёрными пирамидальными горами!
  
  Поэтому, несмотря на подходящие к концу ресурсы, когг продолжал удирать на всех парусах, выжимая всю скорость, которую способны были удержать системы корабля.
  
  Был бы рейдер поновее, или когг постарее, всё быть может уже и закончилось. А так не особенно быстрый корабль седьмого поколения понемногу уходил всё дальше от преследователя, барка двумя поколениями старше. К настоящему моменту преимущество было уже, по крайней мере, в лайд. Но гиперкоридор закончился, и когг вылетел в незнакомую систему, и при этом весьма 'жёстко'...
  
  - Зато дети шайтана отстали от нас, Азиз. Хотя только Аллах знает, насовсем ли? Иус, определить текущее местоположение...
  
  - Местоположение ...не определено, - немного растеряно отозвался иус, - ...данных для позиционирования относительно Колыбели недостаточно. Данная звёздная система неизвестна и отсутствует в базе данных пичей и энивеев...
  
  - Шайтан и шакалы! - Азиз ибн Селим Кереси всплеснул руками, - Аллах милостивый, милосердный, мы заблудились?
  
  - Муаллим здесь - ты, а не Аллах, - насмешливо протянул раис 'Альгамбры' вице-номинат Фахр ибн Ихтияр Осман-Кайы аль Рашиди. В кланах общества 'Истинного Огня' шкипера по традиции именовали 'раисом'. - Но твоя хвала Аллаху милостивому, милосердному вполне уместна. Мои доблестные предки уже распорядились бы посадить тебя на кол, мой добрый Азиз!
  
  - И лишились бы муаллима? - чиф-навигатор Кереси заёрзал в своём кресле, - вряд ли среди твоих предков могли появиться такие иди... хм, в смысле, неосторожные люди! Они бы просто не выжили!
  
  Шкипер, то есть, раис, пропустил мимо ушей грубоватую шутку Азиза. Ужас последнего часа требовал какой-то разрядки. Надо сбросить стресс и помочь пассажирам! Но перепалку командира и чиф-навигатора прервал шелест разворачивающегося трёхмерного тактического окна. Наконец-то! Правда, пока окно оставалось тёмным и пустым.
  
  - Иус! - переглянувшись, рявкнули одновременно шкипер и чиф-навигатор.
  
  - Для более точного позиционирования необходимо собрать больше данных. Ориентировочно уточнённые данные позиционирования относительно Мира Колыбели будут доступны через пятьдесят один час. Текущее местоположение установлено относительно ближайшей звезды, - радостно сообщил иус, и внизу окна засиял золотой шарик, - корабль находится в половине лайма от склона альфа-Устья. Ближайшая звезда - оранжевая, мэйнстрим, дальность - шестнадцать лиг. Скорость корабля соответствует системной...
  
  - Да чтоб тебя...!
  
  - Иус, быстрый отчёт о состоянии корабля и его гипер-статусе, - Фахр ибн Ихтияр встретил сообщение иуса более спокойно. В конце-то концов, если рангоут и такелаж в норме, можно попытаться вернуться в гиперпоток.
  
  - Синхронизаторы изношены на восемьдесят девять процентов, износ основной мачты - восемьдесят два процента, рулевых - семьдесят шесть процентов...
  
  - Стоп, - спохватился шкипер, - всю информацию - мне на ибр, срочно! Внимание по вахтам, доложить статус.
  
  - Вахта-один, 'жёлтый', системы навигации не могут установить координаты корабля в Море Локуса.
  
  - Вахта-два, 'зелёный'. Проблем и происшествий нет.
  
  - Вахта-три, 'красный'. Сильный износ базовых устройств управления гравитацией. Требуется восстановление и ремонт...
  
  - Вахта-три, хашаб, твои рекомендации?
  
  - Отойти к опорным массам, раис, и провести ремонт. Прогноз обещает восстановление работоспособности с нынешних двенадцати-пятнадцати до шестидесяти двух процентов.
  
  - Третий, принято.
  
  - Вахта-четыре, жёлтый. Продукты для гостей на исходе. Напитки для бара отсутствуют. В наличии стандартные пайки, при нынешнем уровне потребления, раис, их хватит на шесть декад. Начат ремонт пострадавшего при нештатном всплытии оборудования, ориентировочный срок окончания работ - декада.
  
  - Возблагодарим Аллаха милостивого, милосердного, что сохранил наши жизни, - прошептал Фахр ибн Ихтияр, - иус, общая информация о системе?
  
  - Звёздная система не изолирована, находится в составе Архипелага. Ориентировочный поперечник планетарного диска до Пояса - двести семьдесят лайм или четыре с половиной лиги, до Облака - около десяти лайд...
  
  - Иус, достаточно. Готов ли прогноз по планетарным объектам?
  
  - Да, шкипер. Прогнозируется семь планет, из которых три - газовые гиганты...
  
  - Рассчитать текущее местоположение внешнего гиганта...
  
  - ...восемнадцать с половиной лиг, раис.
  
  - Отлично, разгоняемся к нему для выхода на стационарную парковку...
  
  - Выполняем, раис...
  
  
  9
  
  254, июнь 16-го,
  Бездна, вспомогательный
  корвет П.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  - Внимание! Обнаружены новые сигнатуры. Внимание...
  
  Громкое уведомление иуса вырвало Леблана из дремотного состояния, в котором он пребывал, комфортно расслабившись в кресле шкипера, ...то есть, командира корабля, раз уж 'Абигайль' внезапно превратилась в корвет Пограничного Флота. А появление новых сигнатур, скорее всего, означало, что основная тактическая группа соединения Пограничного Флота Морриганов наконец-то добралась до дрейфующего в Бездне уже почти сутки корабля.
  
  - Иус, опознание сигнатур!
  
  - Девяносто шесть процентов совпадения с сигнатурой корабля 'Эдисон', девяносто восемь процентов совпадения с сигнатурой корабля 'Плимут'...
  
  - Стоп! Достаточно. Есть ли джи-связь с 'Плимутом'?
  
  - Джи-связь реального времени в объёме до килобайта в сообщении доступна через одиннадцать минут.
  
  - Отлично. Берсэ!
  
  - Да, милый? - Женщина со вкусом потянулась в соседнем кресле вахт-навигатора - как кошка! - и широко распахнула глаза. - Пора просыпаться?
  
  - Извини.
  
  - Нормально, мон шерри, дело - прежде всего.
  
  - Отправь на 'Плимут' подготовленное сообщение об уходе с основного альфа-коридора в младшую ветвь и добавь извещение, что, в соответствии с имеющимся приказом, 'Абигайль' уходит вдогонку за такт-группой корветов. Конечно, если у флаг-капитана не будет иных распоряжений...
  
  - Этьен, - Берсэ скривила капризную рожицу, - неужели ты собираешься их дожидаться?
  
  - Естественно, нет, мон ами! Но все политесы должны быть выполнены правильно и в срок. Иус!
  
  - Господин корвет-капитан?
  
  - Подготовить корабль к 'зелёному' виражу в младшую ветвь гиперпотока. Выйти из дрейфа на выполнение манёвра через двенадцать минут, по окончанию начать безопасный для синхронизаторов разгон.
  
  - Прогнозируемая скорость - шестьдесят три процента от максимальной. Время сохранения надёжной джи-связи с флагманом соединения - двадцать одна минута...
  
  - Во, Берсэ, этого вполне достаточно, чтобы наше расторопное хитроза... м-да, - Леблан задорно подмигнул спутнице, - начальство успело изменить предыдущий приказ, так?
  
  - У нас очень изношена аппаратура джи-связи, Этьен, - Берсэ задорно подмигнула ему в ответ. - Мы же не думали, что она понадобится? Её ресурс необходимо сберечь. Поэтому, после передачи сообщения необходимо снизить мощность приёма до разумного минимума.
  
  - Рекомендация вахт-навигатора принята к исполнению. Мощность приёма будет снижена, - отозвался иус, - время надёжного получения сообщения сократится до трёх минут...
  
  Этьен с Берсэ переглянулись и весело рассмеялись. Действующий приказ пока их устраивал, - лучше уж так, если службы не избежать, - и они вовсе не собирались давать самозваному начальству дополнительные возможности его скорректировать.
  
  
  10
  
  254, июнь 20-го,
  Бездна,
  челенжер 'Одиссей'
  
  
  Скорость! Вот что хотят люди от любого транспортного средства. Не считая, конечно, комфорта, безопасности, ...именно скорость - то, на что обращают внимание звездопроходцы и путешественники между мирами. И это естественно, если посмотреть на колоссальные расстояния между Атоллами и Архипелагами, причудливо разбросанными в Море Локуса. Твой корабль на десять процентов быстрее? Отлично, там, где конкурент затратит на дорогу десять дней, твои сотрудники управятся за девять. Быстрее - значит, больше оборот, больше выручка.
  
  Но странности Бездны диктуют и свои законы. Движение с постоянной скоростью в гиперпространстве требует постоянного приложения усилий, а разгон - ещё и дополнительной мощности. Каждой тяге двигателя в Тёмном Мире соответствует своя скорость, величина которой тем меньше, чем больше масса корабля и трёхмерный пузырь, надутый вокруг него формгравами. Величина максимальной скорости зависит и от метрики пространства вокруг, и от форм-фактора корабля. Поэтому во внимание проектировщика новой модели, помимо всего перечисленного, должна быть принята любая мелочь. Так что инженерный расчёт конструкции - колоссальная 'головная боль' не только для конструкторов, но, наверное, и для иусов, которыми они пользуются.
  
  Конечно, больше площадь парусов - больше скорость. Более длинный корпус - больше мачт, больше парусов. Но каждый дополнительный грас мощности увеличивает нагрузку на синхронизаторы устройств управляемой гравитации, и каждый лишний метр линейного размера корабля снижает их эффективность и надёжность.
  
  Да, скорость - это важно. Но никому не нужен скоростной грузовоз для перевозки руды или большинства иных товаров. Для этих целей важна не скорость, а своевременность доставки!
  
  Конечно, можно сделать линкор таким же скоростным, как корвет, но стоимость такого корабля окажется запредельной. Да и куда спешить бронированному монстру? Для его спешки в Сфере Человечества просто нет оправданий...
  
  Поэтому 'технологический предел' в тысячу грас тяги, выше которого существующие устройства не способны надёжно обеспечивать целостность конструкций, означает для кораблей определённых рангов примерно одинаковую скорость, отличающуюся процентов на пять-десять для близких 'поколений'.
  
  По результатам последней регаты, которую Адмиралтейство проводило три года назад, скоростные бриги младшего ранга, предназначенные для выполнения курьерских обязанностей, проходят замкнутый маршрут протяжённостью в десять листов в среднем за десять суток. Естественно, в отсутствии гиперпотоков, в 'спокойной' Бездне, и с нагрузкой на синхронизаторы не выше шестидесяти семи процентов.
  
  Барк первого ранга мегатонного класса затратит при тех же условиях на такой же маршрут суток двадцать, а когг или неф - тридцать.
  
  При использовании 'благоприятного ветра' время путешествия существенно сократится. В 'обычном' гамма-потоке курьер справится со стандартным маршрутом за сутки, линкор - за два-три, грузовоз -за три-четыре дня. В альфа-потоке курьер способен пройти десять листов за несколько часов, линкор, не напрягая синхронизаторы, - за сутки.
  
  
  11
  
  
  'Одиссей', как челенжер восьмого поколения, будет, пожалуй, побыстрее курьера седьмого. Но из-за многочисленных манёвров, торможений и разгонов, он только теперь 'накрутил' на приборах сотню листов пути, хотя и достигал на маршруте отличной скорости в десяток листов в сутки. В гиперпотоке, естественно. Правда, сейчас скорость ветра упала почти до значений бета-потока. Видимо, приближается гиперсклон...
  
  Сворачивая с основного рукава потока, Тедрик пытался запутать погоню, сбросить её 'с хвоста'. Но ветвлений оказалось значительно меньше, чем он ожидал. И существенное опережение противника, - по расчётам, почти на десяток лайд, - это единственное, чего добился летящий на всех парусах 'Одиссей'. Но и этим преимуществом можно неплохо воспользоваться, если проскочить через приближающуюся звёздную систему и 'нырнуть' в Устье надира, ...или затаиться в системе, замаскироваться и подождать пока противник уйдёт, хотя этот вариант значительно хуже.
  
  Может быть, протащить соединение Морриганов по нескольким звёздным системам, чтобы они окончательно исчерпали собственную автономность? Это было бы лучше всего, но в составе соединения есть 'Эдисон', способный дозаправить остальных. И у кого ресурсы закончатся раньше, это ещё вопрос...
  
  Так что же делать?
  
  Думай, Тедрик, думай!
  
  
  12
  
  254, июнь 20-го,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Фрегат П.Ф. клана Джонатан 'Шеннон'
  
  
  'Доковыляли, наконец!' - Франц Джонатан, контр-адмирал Пограничного Флота, командующий соединением 'Санфолл' и наместник, назначенный номинесом в пространство одноимённого Атолла, вздохнул с облегчением, получив сообщение о благополучном всплытии. - 'А теперь - самое главное! То, ради чего мы сюда ползли'.
  
  Контр-адмирал распахнул створ командной рубки, величественно вошёл - нет, вплыл! - внутрь и уселся в кресло флагмана. С удовольствием откинувшись на мягкую анатомическую спинку, он закрыл глаза. Да! Пора!!
  
  - Патрик, начинай трансляцию подготовленного сообщения и выстави буй джи-связи для обозначения границы владений Королевства Джонатан...
  
  - Сэр, со всем уважением, - командир 'Шеннона' фрегат-капитан Патрик Оконнели растерянно развёл руками, - но вы не можете прямо сейчас объявить Атолл Санфолл суверенным пространством Джонатана!
  
  - Это ещё почему? - Искренне удивился Франц, - у меня есть все полномочия от брата...
  
  - Боюсь, сэр, меряться полномочиями пока не выйдет, - фрегат-капитан хмуро указал на тактическое окно, в котором одна за другой, по мере обнаружения новых объектов, загорались этикетки кораблей Военного Флота и клана Ким. - Сотня лояльных граждан и ресурсы для их жизни у вас, господин контр-адмирал, есть, как и боевые корабли для их защиты...
  
  - М-да...
  
  - ...но в пространстве Атолла присутствуют корабли Корё и... - командир 'Шеннона' поперхнулся, вглядываясь в тактический экран.
  
  - ...вижу, - уныло подтвердил контр-адмирал.
  
  - ...такт-группа линкоров Военного Флота. Даже пытаться не стоит, - на всякий случай тихо добавил фрегат-капитан.
  
  - Пока не стоит, - кивнул Франц Джонатан, - думаю, в ближайшее время с нами выйдут на связь, а пока, Патрик, начинайте разгон к планете в зелёной зоне.
  
  - Да, сэр.
  
  - И известите 'Малагас' о временной незначительной корректировке наших планов.
  
  
  
  
  ГЛАВА 10
  
  БЕСКОНЕЧНАЯ ЧЕРЕДА МИРОВ
  ЧАСТЬ 2
  
  1
  
  254, июнь 20-го,
  Гиперсклон вблизи неизвестной звёздной системы,
  челенжер "Одиссей"
  
  
  Корабль "подкрадывался" к выявленному джи-сенсорами Устью гиперкоридора на рулевых парусах, да и те были подняты процентов на сорок. Да, выигранное в гонке преимущество медленно таяло, но по-прежнему было достаточным для реализации любого из подготовленных планов. Тедрик не собирался допускать сокращения дистанции с преследователями больше, чем до одного лайда. Судя по показаниям интегрированных пиров Селены, даже в этих непростых условиях формирующих скан-информацию на четверть сотни лиг, погоня пока ещё значительно отстаёт. Такого преимущества вполне достаточно, чтобы провести астрографию системы и соотнести данные с теми, что указаны в завещании предка.
  
  Снижение скорости хода до едва превышающей силу ветра позволит, с одной стороны, сберечь ресурс синхронизаторов, когравов и формгравов. Это крайне важно для сохранения автономности экспедиции и выносливости корабля в условиях длительной погони.
  
  С другой стороны, неспешное прохождение Устья позволяет на всю мощь задействовать гравитационные детекторы и сенсоры шестого поста и получить значительный объём информации о системе ещё до всплытия "Одиссея".
  
  В-третьих, через любое Альфа Устье можно проникнуть в Лагуну зенита. Движение по ней позволяет не только пройти на парусах, экономя дорогое топливо для мирдов, но и проникнуть поближе к планетарному диску, серьёзно ускорив переход к противолежащей Лагуне надира, и собрать ценные данные для будущих навигаторов. Хотя расстояние между Устьями для всех жёлтых звёзд примерно одинаково и составляет в среднем полтора лайда, форма Лагун может отличаться значительно. В некоторых случаях гиперсклон подходит к планетарному диску звезды достаточно близко, чтобы шкиперы могли на этом сэкономить и топливо, и время. Ценная информация для Торгового Флота!
  
  А вновь открытая система весьма интересна и даёт неплохую перспективу будущей колонизации. Итак, что понятно уже сейчас?
  
  Жёлтая звезда по массе близкая к Солнцу, три планеты земного типа, причём вторая - почти в самом центре, а третья - на самом краю зелёной зоны. Пять газовых гигантов отделены от внутренней части системы каменным Внутренним Поясом, во Внешнем Поясе, навскидку, детектируются ещё десятка два планет размером с Плутон, Зену или Хаумеа. Облако имеет два Устья, а это значит, что система ...надо бы вспомнить, какое название хотел за ней закрепить Иван Великий?
  
  - Киммерия!
  
  - Простите, сэр? - Солвейг, "стоящая" вахту, с недоумением посмотрела на своего командира. - Что вы сказали?
  
  - Новой звёздной системе необходимо дать имя, вахт-навигатор. Шестой пост!
  
  - Мичман Ратникова, сэр!
  
  - Селена, напряги-ка астрографический иус. Нужна срочная справка о регистрации данной системы в каталоге Адмиралтейства...
  
  - Минуточку, Тедрик... - пауза до ответа была недолгой. Несколько секунд, не более, - нет, ни данный Архипелаг, ни, естественно, звёздная система в каталоге не обозначены.
  
  - Вот, Солвейг, - обернулся к вахт-навигатору Тедрик, - благодаря полномочиям Адмиралтейства наша экспедиция имеет право дать имя вновь открытым Архипелагам и звёздным системам! Вновь открытые земли нарекаю: "Киммерия"!
  
  - Командир, по-моему, вы поторопились, - улыбнулась Солвейг.
  
  - Почему?
  
  - Название зарегистрировано в заявке и внесено в журнал экспедиции, - отметил иус.
  
  - Тедрик, будь внимательнее, - звонко рассмеялась на своём посту Селена, - ты не уточнил, что именно должно получить это наименование.
  
  - Архипелаг, ...звёздная система?
  
  - Пожелание командира корабля "Одиссей" фрегат-капитана Ратникова принято в качестве приоритетного, - удовлетворённо подвёл итог иус, - с момента поступления всей необходимой астрографической информации название "Киммерия" будет закреплено за Архипелагом и звёздной системой.
  
  - Почему Киммерия? - Солвейг разбирало любопытство, - нет, командир, это ваше право, но всё же...?
  
  - В память о доме, - пожал плечами Тедрик, - я считаю, в этом есть некий сакральный смысл, - назвать первые наши открытия в честь малой родины, ...это должно принести удачу, не так ли?
  
  - Может быть, - задумчиво протянула вахт-навигатор. - Но разве вы родились не в Боспоре?
  
  В ответ раздался весёлый смех Селены.
  
  - Солвейг, Киммерия - древнее название земель, прилегающих к современному Боспору. То есть, всего северо-восточного побережья Синего моря, включая остров Крым. Но тебе не кажется, Тедрик, что мой отец может принять это как твои претензии на его земли, нет? Да и брат мой будет недоволен...
  
  - Претензии? Ха! Сергей воспримет этот шаг с пониманием, - пожал плечами Тедрик. И, правда, чего здесь такого? - А если нет, я объясню, не беспокойся. Кстати, где он?
  
  - Господин фрегат-капитан отдыхает в своей каюте, - отозвался иус.
  
  - Хм-м... разбуди его и пригласи на пост наблюдателя ...через двадцать минут. Пусть как представитель Военного Флота зафиксирует всплытие корабля.
  
  
  2
  
  254, июнь 20-го,
  Неизвестная звёздная система,
  Корабль Т.Ф. "Альгамбра".
  
  
  - Третий пост! Третий...
  
  - Здесь, раис!
  
  - Как проходит ремонт, хашаб?
  
  Во Флоте некоторых кланов традиционные названия должностей сохранялись параллельно с официальными, но, как правило, во внутренних переговорах использовались именно они. "Хашаб" - чиф-инженер, "раис" - командир или шкипер...
  
  - Хвала Аллаху, ещё часов шесть, и мы закончим!
  
  - Поторопитесь, ленивцы!! За нами погоня.
  
  - А где та погоня, о, Великолепный? Эти неверные давно махнули на нас рукой, ...или потеряли, по милости милосердного Аллаха!
  
  - Лучше поспеши с ремонтом, сын собаки! Твои...
  
  - Не гневайтесь, Блистательный! Я и мои дроиды и так трудимся двадцать пять часов в сутки!
  
  - Баран! В сутках только двадцать четыре часа...
  
  - О, милостивый раис! Всё зависит от скорости...
  
  - Воистину, у тебя, хашаб, язык без костей! Пожалуй, я дойду сейчас до третьего поста и помогу тебе набрать, наконец, всю необходимую скорость, сын ишака!
  
  - О, господин! Вы уж определитесь, кто я - сын собаки, или сын ишака?
  
  - Ты - баран, сын ишака и собаки!! Прекрати болтать и вернись к работе!
  
  - Конечно, мой господин!
  
  
  3
  
  254, июнь 20-го,
  Бездна, вспомогательный
  корвет П.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  Ну вот, опять ветвление гиперпотока!
  
  Для разнообразия, теперь - множественное, около десятка русел. С резким снижением скорости ветра в точке ветвления...
  
  'О, бедные синхронизаторы 'Абигайль'!! Нет, надо решать, что делать с участием шхуны в этой экспедиции.' - Леблан размышлял, тихо сидя в кресле шкипера, чтобы не будить прикорнувшую рядом Берсэ. - 'Какие аргументы можно привести флаг-капитану Стивенсону, чтобы 'Абигайль' отпустили? Его корабль не рассчитан на такое длительное путешествие, это первое. Оборудование, и, прежде всего, синхронизаторы, крайне изношены! Да, пожалуй. Это, во-вторых. Экипаж устал! На шхуне лишь половина минимального состава, четверо вместо восьми, - ведь он не рассчитывал на длительное путешествие, а чтобы довести корабль до Проксимы вполне хватает и четверых...'
  
  'О, нет! Уж об этом Стивенсону знать не надо. Иначе решит помочь вымотавшемуся экипажу шхуны, разместив на ней своих людей.'
  
  И зачем они Леблану?
  
  - Внимание! Обнаружена новая сигнатура! Внимание... - сообщение иуса послужило будильником для Берсэ, широко открывшей покрасневшие глаза.
  
  - ...что случилось, мон шер ами?
  
  - Спи, любимая. С этим я разберусь сам...
  
  Действительно, вот и опознание сигнатуры. 'Фридом', конечно. 'Коронадо' отправился по следу челенжера, оставив в месте ветвления гиперпотока 'коллегу' для встречи с основной частью соединения. Сейчас дежурный корвет передаст свой пост 'Абигайль' и отправится вдогонку за постоянно ускользающим челенжером.
  
  Этьену пришла мысль, которая заставила мимолётно улыбнуться: корветы - гончие, а он сам - будто егерь, загоняющий челенжер, как матёрого лиса для богатых охотничков. Да, похоже. Вот только этому лису и гончие, и егерь по отдельности - на один зуб.
  
  А странные коридоры гиперпространства очень напоминали звериные тропы в лесу, ...хотя нет, здесь, в точке ветвления, их было бы правильнее сравнить с кистью винограда. Ага, а роль ягод исполняют звёздные системы! ...Боже, какая хрень лезет в голову после трёх недель в Бездне!
  
  Но такой тип ветвления означает, что погоня - точнее, этот этап, - подходит к концу, и скоро, - быть может, уже завтра, - они всплывут в Светлом Мире!
  
  - Иус, передай кораблю Пограничного Флота 'Фридом': 'Леблан пост принял!' Корабль сориентировать в коридоре, который сейчас занимает корвет, и перевести в дрейф до появления новых сигнатур. Выполнять!
  
  А вот теперь можно и поспать...
  
  
  4
  
  254, июнь 20-го,
  Архипелаг Киммерия, Киммерия,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  Огоньки планет и опорных масс затейливо рассыпались по тактическому экрану, в самом центре которого сияла золотым светом Киммерия. Медленное 'бархатное' всплытие из Тёмного Мира позволило 'Одиссею' собрать все данные о гиперсклоне, Устье Лагуны, и характеристики самой Лагуны, необходимые для регистрации системы в реестре. Теперь предстояла рутинная работа в Светлом Мире по аккуратному сбору информации о звезде, планетах и опорных массах. Единственно, что беспокоило Тедрика, это погоня. Впрочем, резерв времени достаточен, чтобы завершить астрографию и 'свалить' через гамма-Устье.
  
  - Шестому посту подготовить стандартное извещение для кораблей и выставить сигнальный буй.
  
  - Принято, - бодро ответила Селена. - Буй с информацией об открытии Архипелага и звёздной системы Киммерия выставлен и активирован. Система джи-связи работает нормально.
  
  Астрография была не просто её работой, но и, в некотором роде, увлечением. Ей нравилась метафизика космоса и те безграничные просторы, которые открывались добросовестному исследователю Вселенной. Тедрик не сомневался, что всё необходимое для выполнения приказа уже давно приготовлено, и супруга с нетерпением ждала именно его, чтобы с упоением начать изучение нового мира.
  
  Подумать только, новый мир! Ещё неизвестный, таящий загадки и тайны. В нём - до них - никогда не было людей, ...хотя нет, один раз были, ...четверть тысячелетия назад...
  
  - Иус, сравнить данные, собранные о Киммерии, - Тедрик вложил подготовленный кристалл в приёмник кресла-пульта, - с информацией, считанной с загруженного пича. - Выполнено. Соответствие - девяносто два процента. Установлено уточнённое расстояние до Мира Колыбели. С вероятностью восемьдесят девять процентов до стартовой точки не более девяноста четырёх листов. Сформировать энивэй по доступным пичам?
  
  - Нет. - Тедрик поспешно изъял пич, стараясь сделать это незаметно. - Селена, сколько времени тебе необходимо для сбора достаточного для реестра объёма данных?
  
  - Около суток, Тедрик, если работать плотно.
  
  - Добро. Постарайся уложиться в этот срок. И... - Тедрик на мгновение замешкался: 'Нет, если уж Селене не доверять!' - ...даю тебе разрешение на самостоятельный запуск всех зондов, необходимых для работы. Приступай!
  
  - Разрешение зафиксировано, - подтвердил иус, - миз Селена Ратникова может самостоятельно запускать астрографические дроиды, зонды и буи в Светлом пространстве Киммерии.
  
  - Ой, Тедди, спасибо, спасибо!
  
  Тедрик улыбнулся и краем глаза увидел такую же улыбку у занявшего своё кресло дядюшки Олафа: 'Нет, пиры не его, ...он не может быть предателем! Кто?! Я разберусь, ...обязательно разберусь! А пока надо отойти подальше от зоны всплытия...'
  
  - Иус, начать экономичный разгон до достижения половины старва к Устью надира Киммерии.
  
  - Успеем? - со своего места поинтересовался Олаф, - всё-таки, погоня...
  
  - Погоня? - Тедрик саркастически ухмыльнулся. - Отстала пока, у нас более полутора суток в запасе. Когда они всплывут, 'Одиссей' будет уже вблизи противоположного Устья. Пусть попыжатся!
  
  - Ха! Пока они только это и делают, - с улыбкой заметил Олаф. - Когда уж им надоест?
  
  
  5
  
  Там же, десятком часов позже.
  
  
  - Тедди, есть первая информация по системе, - Селена порывисто обняла мужа, зашедшего на шестой пост. - Посмотри!
  
  А посмотреть было на что: сейчас астрографические дроны добрались до наиболее перспективных планет системы Киммерия-два и Киммерия-три и начали передавать не только голые данные о планетах, но и картинки с них. Если Киммерия-три с её разреженной атмосферой и холодным - по меркам обитаемых планет - сухим климатом вряд ли покажется привлекательной, то вторая планета - настоящий драгоценный камень! Синий, в отличие от голубой Колыбели, скорее индиголит или танзанит, чем аквамарин. И предварительные данные давали ещё больше поводов для оптимизма! Гравитация - девять десятых стандарта, атмосфера близка к стандарту и пригодна для свободного обитания, давление... температура... о! Более восьмидесяти трёх процентов поверхности занимает вода, но солёность океана существенно ниже земной... единственный материк, похожий на огромную жирную запятую... три маленьких спутника, самый крупный из которых не более пяти сотен километров в поперечнике!
  
  - Великолепная картина, дорогая! Пусть дроиды войдут в атмосферу и попробуют записать виды материка с небольшой высоты. Да, ещё не забудь взять пробы на биологическую активность...
  
  - Конечно, милый! Но анализ состава атмосферы показывает, что жизнь на Киммерии-два есть, и не только в океане.
  
  - Всё - в отчёт, с подробной, по возможности, стереокартинкой. На всё про всё у тебя часа три-четыре, не больше, а потом возвращай все дроиды на 'Одиссей'. Если какие-то не успеют, переведи их в автономный режим на паролях 'Виржин'. Сделаешь?
  
  - Конечно. Но так жаль, что мало времени.
  
  - Погоня! Сбросим её, и будем чувствовать себя свободнее. У нас впереди ещё много миров...
  
  - ...много миров? Скажи, ведь в завещании была информация об этой системе?
  
  - Хм-м, - смутился Тедрик, - ...можно сказать, да.
  
  - И сколько ещё таких 'открытий' в наших планах? Может ты, наконец, дашь мне доступ к полной информации, чтобы я смогла лучше подготовиться? Мне казалось, что все проблемы с твоим доверием мы уже прояснили?!
  
  - Селена, не дави на меня!
  
  Женщина обиженно отвернулась: 'Какой же Тедрик, всё-таки, тупой! Упрямый! Подозрительный!! Параноик!!!'
  
  - Сель, я буду давать информацию своевременно, чтобы ты могла рассчитать маршруты астрографических дроидов без напряжения. Но сейчас подобные сведения тебе не нужны, даже, я бы сказал, опасны. На корабле действует, по крайней мере, один шпион, а безопасность твоих иусов, просто из-за специфики их работы, сомнительна. Моё недоверие относится лишь к надёжности их защиты, а не к тебе...
  
  - Ладно, оправдания принимаю, - кивнула Селена.
  
  
  6
  
  254, июнь 21-го,
  Неизвестная звёздная система,
  Корабль Т.Ф. 'Альгамбра'.
  
  
  - Ремонт завершён, раис. Работоспособность систем восстановлена на шестьдесят четыре процента. Гиперстатус - 'зелёный'.
  
  - Слава Аллаху, наконец-то и хорошая новость! Вернёмся домой, и я с вами ещё поговорю об этом, о дети шакалов и ишаков! - Фахр ибн Ихтияр старался быть терпелив, как и положено воину 'Истинного Огня', потомку Османов и Рашидов, но на этих баранов никакого терпения не хватит. Шесть часов, ха! Целых десять, о, святые пророки! - Внимание, всем постам - доклад о текущем статусе.
  
  - Вахта-один, 'жёлтый', навигаторы пока не смогли сориентировать корабль на Колыбель, раис.
  
  - Вахта-два, 'зелёный'.
  
  - Вахта-три, 'зелёный'.
  
  - Вахта-четыре, 'жёлтый'. Продолжается ремонт внутрикорабельного оборудования...
  
  - Ждать больше нельзя! Кысмет, - прошептал Фахр, перебирая янтарные чётки. Раньше это помогало отогнать прочь ощущение тревоги и липкий страх перед неизбежным. Раньше - да! - Иус, мирды разогреть, кораблю начать разгон к Устью надира с использованием тэграва. После достижения системной скорости тэграв отключить, дальнейший разгон выполнять мирдом в экстренном режиме!
  
  
  7
  
  254, июнь 21-го,
  Архипелаг Киммерия, Киммерия,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  Астрографические работы в Светлом мире подходили к концу, дроиды собраны, сигнальные буи выставлены, а до Устья ещё пара лиг. Больше трёх часов хода на экономном режиме. Снова нырять в эти бесконечные коридоры, ...хорошо, что экипаж хоть немного сбросил постоянно ощущаемый 'взор Бездны', который, понемногу нарастая, стал почти невыносим! И это всего после трёх недель похода... Причины странной болезни, охватывающей космопроходцев при длительном пребывании в Тёмном Мире, до сих пор не смогли выяснить ни врачи-психологи, ни специалисты по социальной динамике.
  
  - Седьмой пост, - перед уходом в Бездну Тедрик решил поинтересоваться состоянием нескольких пациентов медицинского отсека, - сообщите текущий статус больных.
  
  - Всё в норме, господин фрегат-капитан, - бодро отозвалась чиф-медик 'Одиссея' мичман Тариба Мария Киквете, и в её голосе Тедрик послышалось довольное урчание большой чёрной пантеры, - последние покинули блок два часа назад. Статус 'зелёный', сэр, психологическое состояние по всем суггестивным группам нормализовалось.
  
  - Командир, - Олаф бесцеремонно прервал неторопливые размышления Тедрика, - джи-сенсоры сообщили, что вблизи альфа-Устья только что всплыл корабль. К сожалению, на такой дистанции объём передаваемой информации весьма ограничен...
  
  - Дядюшка, и так понятно, что это - авангард наших преследователей, Морриганов. Через систему им идти ещё более полутора суток. Не думаю, что в этих условиях они продолжат погоню. Даже за сутки Одиссей может уйти очень далеко.
  
  - Да уж, Тедрик, при таком 'раскладе' шансов я бы точно не стал гнаться. Но, - чиф-навигатор многозначительно подмигнул, - на всякий случай расслабляться не стоит.
  
  - Верно. - Согласился Ратников, вставая с кресла командира. Иус, мирд - на полную, экстренный разгон к гамма-Устью.
  
  - Выполняю. Выход мирда на полную мощность - через семь минут. Переход в Тёмный Мир - ориентировочно через двести минут...
  
  - Сообщить за пятнадцать минут до погружения, - знаком руки Тедрик отменил голосовой ответ иуса и направился к открывающемуся по мере его приближения створу. - Мостик за тобой, дядюшка. Я - к Селене, надо кое-чего обсудить.
  
  - Успеха, племянник, - усмехнулся Олаф Норд вслед уходящему командиру и прошептал скорее себе, чем кому-то ещё, - что-то мне кажется, всё только начинается...
  
  
  8
  
  
  - Как успехи, Селли? - Тедрик застал супругу за просмотром стерео, полученного дроидами с Киммерии-два.
  
  - О! Это потрясающе! - Селена, не оборачиваясь к мужу, махнула рукой на работающий фельд, - присоединяйся! Удалось собрать материалов почти на дюжину часов просмотра, а этот маршрут прохода оказался самым удачным!
  
  Дроид плавно скользил над побережьем вдоль столбообразных голубовато-зелёных скал, вздымающихся на высоту до полукилометра наподобие башен какого-нибудь современного города. Вершины скал в свете сияющей почти в зените звезды казались голубыми, а их подошвы, утопающие в белоснежном песке - бархатно-зелёными. Вместе с пронзительно-синими волнами моря, накатывающимися на них и затейливо разбивающимися белой пеной, они образовывали невероятную картину, на которую можно было смотреть бесконечно...
  
  - Формы жизни на Киммерии-два примитивны, - пояснила Селена, - всё обнаруженное при столь поверхностном осмотре имеет - или имело ранее - аналоги на Колыбели. Водоросли, лишайники, грибы, псилофиты и каламиты плотно заселяют все подходящие местообитания. В океане дроиды обнаружили коралловые рифы. Наверняка и на суше, и в море присутствует и микро, и мезофауна, но для её выявления и изучения нужно больше времени. А ещё лучше - специальная длительная экспедиция. Если кратко, ничего нового. В основном, все организмы на уровне нуклеиновых кислот, белков, углеводов хирально совместимы с земными формами. В этом плане, никаких неожиданностей не выявлено. Но ты их и не ждал, правда? Это ведь не 'странный' мир, Тедди?
  
  - Селли, не надо не меня давить! Я тебе уже это говорил, - Тедрик повернулся к жене, и выражение её глаз ему совсем не понравилось. - Не обижайся! Просто эта информация для тебя будет излишней, а требования безопасности экипажа придуманы не нами. Ты проверяла шестой пост на наличие шпионских устройств?
  
  - Пф-ф-ф, - фырканьем выразила своё отношение к вопросу супруга, - ну у тебя и паранойя, дорогой!
  
  - Пусть паранойя, - покладисто кивнул Тедрик, - но наличие подобных устройств надо проверять регулярно. Как давно ты это делала последний раз?
  
  - Ты всерьёз? - Селено изумлённо посмотрела на мужа, - ну, с неделю назад, наверное. Да ты что, - женщина с нарастающим удивлением смотрела, как Тедрик несколькими жестами отдал беззвучную команду корабельному иусу. - Дорогой, доступ к этой каюте есть только у меня!
  
  - И у меня, - вскользь заметил Ратников, забирая у въехавшего в помещение робота-серва похожий на пистолет прибор. - А ещё у Мгоны, так?
  
  - Естественно. Он же чиф-офицер!
  
  - Всё-таки, давай убедимся, что здесь всё в порядке, - усмехнулся Тедрик, включая детакт, детектор незарегистрированной активности.
  
  - Не знала, Тедди, что на корабле есть настолько специфические приборы, попыталась пошутить Селена.
  
  - Что... - выражение лица мужа быстро менялось с виноватого на растерянное. Даже, скорее, потерянное.
  
  - Что там?
  
  - Посмотри, - повёл плечами Тедрик, приглашая супругу заглянуть в стерео окно прибора, в котором в дальнем углу каюты была обозначена 'жирная' ярко-красная точка.
  
  - Фф-ф-ф, - резко выдохнула Селена, - ого! Мне кажется, милый, - добавила она после недолгой паузы, - сюда нужно пригласить Аваи. Ему это будет интересно...
  
  Тедрик теперь по-другому, даже с некоторой долей зависти, взглянул на жену: сделанное неприятное открытие её не только не выбило из колеи, а, наоборот, заставило сильнее собраться. Её глаза сверкали, а исходящее от неё ощущение опасности навевало ассоциации с волчицей, готовящейся выйти на охоту. Такой Селеной нельзя не любоваться! И она права, это дело для Мгоны.
  
  - Иус, передать чиф-офицеру: срочно прибыть на шестой пост!
  
  - Чиф-офицер в настоящее время недоступен, - скромно отметил иус. - Обязанности временно исполняет корнер Кирилл Людов.
  
  - Недоступен, значит, - прорычал командир 'Одиссея', - второй пост!
  
  - Вахт-офицер Людов, сэр!
  
  - Мне нужен Мгона, корнер.
  
  - Видите ли, сэр, ...он, ...хм-м, ...просил его не беспокоить...
  
  - Что?!! Не беспокоить! - Ратникова душила злость. - Вот что, корнер. Доставай его, где хочешь, но через десять минут он должен быть на шестом посту. Ясно?
  
  - Да, господин фрегат-капитан, сэр!
  
  - Выполняй! Распоясались, бл...
  
  - Дорогой, - аккуратно обняла мужа Селена, 'нечаянно' двинув острым локотком под рёбра, - расскажи-ка мне, ...что кормит твою подозрительность, ...откуда здесь чужие пиры? Ты знал о них?! И чьи это игры, Мгоны?!! Я жду, милый...
  
  
  9
  
  
  - ...И почему я узнаю об этом только сейчас?
  
  Тедрик промолчал. Не говорить же Селене, что она сама была - остаётся? - под подозрением?! Нет, уж, увольте. А ещё лучше - уволить Аваи, провалившего работу С.Б. на 'Одиссее'. Ага, за сто листов от Колыбели! Как поступали в древности? Недельный паёк сухарей - и на необитаемый остров? Ха! Так здесь целый необитаемый Архипелаг под рукой!
  
  - Вызывали, сэр? - Мгона бодро вбежал в едва успевший распахнуться створ и сразу посерел, увидев взбешённую Селену.
  
  - Здравствуй, дружочек, - вкрадчиво промурлыкала женщина, - рассказывай-ка, кто их поставил, с какой целью, и почему я об этом узнаю только сейчас? Ну?
  
  - О чём, мэм? - Мгона недоумённо развёл руками.
  
  - Селена спрашивает об этом, Аваи, - Тедрик сунул активированный детакт в руки чиф-офицеру. - Смотри, - он ткнул в алеющую точку, высвеченную прибором в дальнем углу каюты. - Это не результат твоего усердия по поиску врага?
  
  - Нет, сэр, мэм, - чиф-офицер уже не посерел, а побелел, - моя служба не имеет к этому отношения. Разрешите?
  
  Тедрик и Селена почти синхронно кивнули.
  
  Мгона активировал суггесторы и нанёс мощный удар в область, которую обозначил детакт, и после недолгих поисков вытащил на свет деактивированный пир.
  
  - М-да, никаких маркеров, - хмуро покачал головой Мгона, - как и на тех, что обнаружены ранее. Извините, мэм. Я понимаю, что вы готовы меня порвать на десяток негритят, но, возможно, вы сначала ответите на пару моих вопросов?
  
  - Вопросов! Ах ты... ты... - Селена пыталась подобрать подходящее к случаю ругательство, и вся злость куда-то медленно уходила.
  
  - Ну, ты и жулик, Аваи, - ухмыльнулся Тедрик, - хитрован, твою мать!
  
  - Пф-ф-ф, - фыркнула Селена и, не выдержав, рассмеялась, - и правда, хитрован, ха-ха-ха! Ладно, уж, жулик, задавай свои вопросы.
  
  - Кто заходил на шестой пост с момента последней проверки безопасности? Со всем уважением, мэм!
  
  - К счастью, паранойя мужа стимулировала и мои опасения. Уже больше недели все посетители фиксируются иусом поста, и информация о них передаётся мне на ибр. Так что на этот вопрос я могу ответить точно, ...минуточку, - Селена включила фильтр сообщений и показала недлинный список. - Здесь все: я, Тедрик, - естественно, ты, Аваи, - ещё дядюшка Олаф и Сергей.
  
  - Вот как, - удивился Тедрик, - ну Сергей, ладно...
  
  - ...забегал поболтать по-братски, - улыбнулась Селена. Ты же весь в работе, вот братик и пытается хоть как-то скрашивать моё одиночество. Иногда.
  
  - ...а дядюшка Олаф?
  
  - Не знаю. Мне показалось, тоже просто поболтать.
  
  - Это и был мой второй вопрос, мэм. Сэр?
  
  - Да, Аваи?
  
  - Пир я снял. Разрешите удалиться, сэр, на втором посту есть специальное оборудование, и анализ пира, пока он не набрал энергию в унипрэн и не способен 'сопротивляться', может указать на что-либо интересное...
  
  - Иди, лейтенант. Но впредь всегда оставайся на связи.
  
  - Я понял свою ошибку, ещё раз извините, сэр.
  
  - Иди уж, хитрован, - прыснула Селена, и Тедрик недоумённо на неё посмотрел. То обида, то злость, то раздражение, то веселье и ...редко, наедине, нежность, ...в чём причина таких перепадов? Постоянные смены настроения у супруги стали его немного беспокоить. Вот и сейчас такая весёлость после вспышки гнева ...показалась немного наигранной.
  
  - Что, - обернулась к нему жена, проводив взглядом закрывающийся за Мгоной створ, - удивлён? Не понял, над чем я смеюсь?
  
  - Хм-м... - задумчиво протянул Тедрик, пытаясь скрыть растерянность за шуткой, - о, ты научилась читать мысли?
  
  - Дурак, - фыркнула жена, - все твои мысли нетрудно угадать по постоянно меняющемуся выражению лица. Которое ты, кстати, совсем не умеешь 'держать'. Недостаток воспитания, дорогой!
  
  - Знаешь, - попытался обидеться Тедрик, - иногда лучше уж такой 'недостаток', чем некоторая ...хм-м ...бесчувственность!
  
  - Это - попытка 'наезда'? Бесчувственность и умение 'держать лицо' - совсем разные вещи, знаешь ли, - усмехнулась Селена.
  
  - Всё-таки, с чем связан приступ твоего веселья?
  
  - А ты не понял, где был наш бравый лейтенант, и почему его ибр оказался вне зоны доступа?
  
  - Такое впечатление, что его кто-то жевал, - растерянно отметил Тедрик, - и мой приказ выдернул его из пасти опасного хищника!
  
  - Ты угадал, милый, - рассмеялась Селена, - хи-хи, и спас ценного сотрудника из когтей страшного, опаснейшего хищника! Хи-хи! Никого опаснее учёным до сих пор - хи-хи-хи! - обнаружить так и не удалось...
  
  Тедрик с удивлением смотрел на веселящуюся супругу.
  
  - Что за хищник, Селли? О чём ты говоришь?
  
  - Ты такой ...наивный, дорогой! И - знаешь? - мне это нравится! Самый опасный хищник, Тедди - 'голодная' женщина! Ты 'спас' лейтенанта из цепких ручек - и ножек, хи-хи! - нашего чиф-медика, ведь впервые за две недели все пациенты покинули медотсек, и пока новых не ожидается.
  
  - Бедный-бедный Мгона, - протянул Тедрик и усмехнулся. - Он просто неудачно выбрал время...
  
  - Ты так считаешь? Ему просто не повезло. Давай 'проверим' наше везение?
  
  - Селли, но до ухода в Бездну осталось чуть больше часа...
  
  - Мр-р-р!
  
  - ...а я хотел ещё ознакомить с информацией о предстоящем переходе...
  
  - Ты такой серьёзный, Тедди! Это очаровательно. Просто положи кристалл, ...скажем, ...сюда...
  
  - Селена!
  
  - Да, милый...
  
  
  10
  
  254, июнь 22-го, вечер,
  Неизвестная звёздная система,
  Корабль Т.Ф. 'Альгамбра'.
  
  
  - Это - рейдер, раис!
  
  - Шайтан и все джинны! Сколько ещё до гиперсклона, муаллим?
  
  - Почти двадцать часов, раис, если 'Альгамбра' сохранит текущий режим ускорения, но...
  
  - Когда неверные смогут нас атаковать?
  
  - Тоже часов через двадцать. Извините, мой господин, точнее сказать невозможно. Наши джи-детекторы слишком слабы для этого.
  
  - А кяфир нас точно заметил?
  
  - Без сомнения, Великолепный. Он, конечно, сделает всё, чтобы перехватить 'Альгамбру' до ухода в Тёмный Мир! Но, даже если...
  
  - Иншаллах! Продолжай разгон, муаллим. Хашаб!
  
  - Да, Блистательный! Третий пост ждёт твои распоряжения!
  
  - Следи за синхронизаторами, хашаб, и выжми всё, что можно, из мирда.
  
  - Будет исполнено, раис.
  
  Фахр ибн Ихтияр взял в руки янтарные чётки, наполненные солнечным теплом, и устало прикрыл глаза.
  
  - 'Ибо только Аллах даёт нам силы свершать свой путь через Бездну. Мы радуемся, когда ветра благоприятны, а когда они буйны, когда со всех сторон буря настигает нас, и представляется нам, что поглощены будем, мы призываем Аллаха, обещая искренне исполнять дела благочестия...'
  
  Молитву раиса подхватил сидящий в соседнем кресле-пульте Азиз ибн Селим. Воистину, в такой ситуации можно надеяться лишь на милость Аллаха!
  
  - 'Хвала Аллаху, Владыке миров,
  милостивому, милосердному, Единственному,
  Властелину Судного дня! Тебе поклоняемся. Пошли помощь нам с вершин Твоих, веди нас прямой дорогой среди коварных теснин и Тьмы, блаженным путём праведных, а не заблудших...'
  
  
  11
  
  254, июнь 23-го,
  Архипелаг Киммерия, Киммерия, вспомогательный
  корвет П.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  'Абигайль' всплыла в Светлом Мире самой последней из кораблей соединения 'Плимут', и сразу получила уведомления от буя, выставленного челенжером.
  
  Нет, ну представьте себе, вы, в поте лица гонитесь за кем-либо, а он, убегая неспешно, ещё и успевает проводить научные исследования в окружающем мире! Хотя, скорее всего, челенжер и не беглец, а просто идёт по своим делам. Так какой смысл в этой погоне, а?
  
  Леблан лишь невесело хмыкнул, изучая поступившую информацию. Итак, эта система, Киммерия, находится в девяноста двух листах прямого пути от Колыбели. В системе обнаружена планета земного типа, Киммерия-два, параметры орбиты..., суточное вращение..., состав и свойства атмосферы..., несколько газовых гигантов..., поперечник по эклиптике..., высота до Устья зенита..., надира..., - чёрт возьми, да сколько времени провёл здесь этот челенжер, пока они всей толпой пытались его догнать?! Неделю?!!
  
  - Милый, - без своего обычного задора Берсэ стала походить на серую прозрачную тень, которая появляется в пасмурный день. Вроде, вот она - а, может, нет? - Кажется, пришло время вежливо попрощаться с нашими 'друзьями', дальнейшая гонка явно не для нас. Синхронизаторы мачт изношены до предела, и соваться в Бездну нам пока не стоит...
  
  Всё это Этьен знал и без подсказки. Впахивающий без перерывов уже третью неделю Визич, несмотря на помощь шкипера, уже не справлялся с текущим ремонтом, да и запасы подходили к концу. Вот только Леблан сомневался, что флаг-капитан Стивенсон просто так выпустит из рук свидетеля всей этой неуклюжей ...хм-м, ...'попытки'. По-другому трёхнедельное недоразумение и не назвать!
  
  Поэтому Этьен просто проигнорировал слова супруги. Тем более, что сейчас все корабли соединения, включая корветы, собрались весьма плотно, и расстояние между ними вполне подходило для стереоконференции. Отличный момент, чтобы, в присутствии других командиров, затребовать всё, что положено 'Абигайль' в соответствии с предписанием о мобилизации - материалы для текущего ремонта, узлы синхронизаторов и другое оборудование.
  
  
  12
  
  В это же время,
  Там же,
  корабль П.Ф. клана Морриган 'Плимут'.
  
  
  - Как давно ушёл челенжер? - Недоверчиво переспросил Стивенсон. Нет, что затея дурная, он заявил ещё при первом знакомстве с МакДи, но что она дурная настолько...!
  
  - Почти половину суток назад, через Устье надира, господин флаг-капитан, - повторил резюме своего доклада командир 'Коронадо'.
  
  - Факен шит! - не сдержался Роуди. Как же его достала эта бессмысленная и безнадёжная погоня! - Факен шит эсхолл!
  
  - Что ты имеешь в виду, Роуди? - Вежливо переспросила Дебора, незаметно вошедшая на командный мостик.
  
  - Наше положение, разумеется, - проворчал ничуть не смутившийся Стивенсон. А чего стесняться? Сама МакДи при случае могла выдать конструкцию и покруче. А сейчас именно такая ситуация. - Факен шит!
  
  - Верно, Роуди, но очень однообразно. А что скажете вы, мальчики? - Дебора с интересом посмотрела на командиров кораблей соединения в стерео окне конференции. - Какие идеи, предложения?
  
  - Дальнейшая погоня бессмысленна и впустую растрачивает ресурс кораблей, - хмуро заявил Абрахам Басим, командир 'Глостера'. - Предлагаю вернуться на базу, мэм.
  
  - Как я понимаю, все с этим согласны? Кроме Леблана, я вижу. А что думаете вы, Этьен?
  
  - Со всем уважением, мэм, но 'Абигайль' не в состоянии уйти из Киммерии без серьёзного ремонта. В связи с этим я попросил бы вас и командующего Стивенсона выделить необходимые ресурсы и мощности 'Эдисона' для скорейшего возвращения моего корвета в строй...
  
  - Сколько времени вам нужно на ремонт, Леблан? - Стивенсон недовольно прищурился. - День, два?
  
  - Неделю как минимум, сэр! Шхуна не предназначена для столь длительных переходов. Но, раз уж соединение всё равно собирается уходить на базу, я не вижу здесь серьёзной проблемы, господин флаг-капитан!
  
  - Три дня, Леблан, и не часом больше, - жёстко отрезал Стивенсон. - Сейчас 'Эдисон' направит вам катер со всем необходимым, разгрузите его побыстрее и незамедлительно приступайте к ремонту. Соединение идёт на Санфолл, господа командиры! Челенжер никак не сможет его миновать, это - ключевой пич между исследуемой областью и домом. Подождём ублюдка на Санфолле!
  
  - Это неплохая идея, Роуди, - кивнула МакДи. - Мальчики, как начальник экспедиции я поддерживаю решение командующего соединением.
  
  - Итак, всем кроме Леблана, - сутки на ремонт, - подвёл итог Стивенсон. - Через двадцать четыре часа соединение уходит на Санфолл. А ты, Леблан, не затягивай с ремонтом, и догоняй. Приказ ясен?
  
  - Да, господин флаг-капитан, - кивнул Этьен, отключаясь от конференции.
  
  - Чего вы ждёте, господа? Приступайте к работе, все свободны!
  
  Окна конференции закрылись, оставив командира 'Плимута' наедине с высоким начальством. Конечно, он тоже не одобрял решение Стивенсона, но '...приказы не обсуждают, их выполняют'. Это с одной стороны. А с другой - фрегат-капитан Перри уже не наивный энсин, а опытный офицер, и должен понимать, чего ожидать ему и его подчинённым. Хотя бы для того, чтобы правильно исполнить приказ.
  
  - Скажите, сэр, мэм, - после тягостной паузы спросил Перри, - я понимаю, погоня, азарт, но что делать 'Плимуту' и другим кораблям соединения, если мы всё-таки догоним челенжер?
  
  - Это элементарно, Оливер, - мурлыкнула МакДи, - он будет остановлен, досмотрен, и интересующая номинеса информация будет изъята из корабельного иуса.
  
  - А если 'Одиссей' откажется останавливаться и, тем более, передавать эту информацию?
  
  - То есть как откажется, - изумилась МакДи, - нас же больше, и мы сильнее...
  
  - То есть, мэм, вы хотите применить силу, то есть атаковать корабль под эгидой Военного Флота?
  
  Дебора удивлённо распахнула глаза, а Стивенсон поднял ладони к вискам, пытаясь убедиться, что голова пока на своём законном месте. На котором ей и положено быть по природе.
  
  - Вы представляете реакцию Сената и Палаты Представителей на подобное событие? Мне кажется, в тот момент, когда сведения о подобном пиратстве станут известны, клан Морриганов прекратит своё существование. Да и весь Круг окажется в такой заднице, ха! Скрыть подобное нападение невозможно, поскольку, помимо четырёх сотен человек - специалистов и офицеров - на кораблях соединения есть, по крайней мере, полсотни иусов, ведущих самостоятельное протоколирование событий в логах. Собираетесь подчистить все эти логи? Так в Адмиралтействе клана, если вы забыли, присутствуют инспекторы от Военного Флота! Извините меня, сэр, мэм, мне кажется, это...
  
  Перри махнул рукой и бессильно рухнул на своё кресло, а МакДи с изумлением переглянулась со Стивенсоном.
  
  Кажется, об этой-то проблеме они и не подумали...!
  
  
  13
  
  254, июнь 23-го,
  Неизвестная звёздная система,
  Корабль Т.Ф. 'Альгамбра'.
  
  
  К сожалению пассажиров и экипажа, доковылять до гиперсклона когг не успел. Пусть на полтора десятка лайм он и опережал рейдер, и на десяток-другой минут раньше него мог успеть нырнуть в Бездну, - это так, - но пират, по-видимому, заранее обдумал такую возможность. Всё равно, при данной диспозиции рейдер неизбежно настиг бы свою жертву в Тёмном Мире.
  
  Итак, бой неизбежен. И, увы, безнадёжен. Четыре средних пушки когга против шестнадцати рейдера оставляли лишь призрачные шансы на успешную защиту от пирата. Да, каждая пушка содержала в кластере три пусковых установки лёгких ракет, два луора и кинор. Да, она была способна одновременно атаковать до трёх быстрых малоразмерных целей. Корабль, ведя огонь на оба борта, мог одновременно уничтожить их не менее дюжины. Неплохо?
  
  Да, но не достаточно. Чтобы уверенно уничтожить активно ставящую помехи, маневрирующую атакующую среднюю ракету, нужно не менее трёх лёгких, усилия которых страхуют орудия кластера обороны.
  
  Небольшой шанс есть, если пират неопытен, не привык к активному сопротивлению и жаден. Тогда, пытаясь сэкономить, он не будет использовать сложные схемы атаки, стараясь взять противника 'на испуг'...
  
  - ...Ракеты, раис, ...в тридцати секундах от нас!
  
  - Вижу, муаллим, - хладнокровно ответил Фахр, - всему экипажу и пассажирам загерметизировать комбинезоны, приготовиться к удару. Амир, огонь по готовности!
  
  - Выполняю, мой господин, - отозвался чиф-офицер. На 'Альгамбре' он заодно исполнял обязанности ган-офицера, или амира-топанчи, как звучало название этой должности в Пограничном Флоте общества 'Истинный Огонь'. - Ракеты ушли, кластеры обороны в полной готовности, ...цели, - пауза затянулась на несколько секунд, - ...цель поражена, раис. В залпе была только одна ракета, оснащённая адибом, раис. Это предупреждение!
  
  - Я понял, амир, - хрипло отозвался Фахр ибн Ихтияр. - Иншаллах! Мы не склонимся перед презренными кяфирами!
  
  - Я поддерживаю ваше решение, господин Осман-Кайы аль Рашиди, - заметила вошедшая на командный мостик вице-номината Нихон миз Нумико Номура.
  
  Вообще-то, пассажирам корабля нечего делать в его 'святая святых', да ещё в бою, но остановить принцессу, дорогую гостью клана просто никто не посмел. Даже если бы было кому.
  
  - Примете ли вы помощь от вашей гостьи?
  
  - Буду рад любой поддержке, моя госпожа, - вежливо отозвался Фахр, - но чем вы можете помочь...?
  
  - Проклятые гайдзины всё равно пойдут на абордаж, и я сомневаюсь, что они посмеют пустить свои катера внутри собственного залпа ракет...
  
  - Трусливые шакалы не осмелятся на это, даже если бы и смогли. Скорее всего, катера пойдут вслед за ракетами. Кяфиры, видимо, прекрасно осведомлены о том, что на 'Альгамбре' нет контрабордажного отряда, и всего шесть воинов...
  
  - Дюжина, господин, если считать вместе с моими...
  
  - ...дюжина, - согласился Фахр, - но на рейдере их, как минимум, цента!
  
  - Да, господин ибн Ихтияр, положение кажется безнадёжным, но его можно слегка исправить...
  
  - ...Повторная волна ракет, раис! Двадцать четыре отметки малоразмерных целей!
  
  - Уничтожьте их все, амир, - спокойно отозвался Фахр. Негоже ему показывать свой страх и сомнения перед подчинёнными. Тем более, перед высокой гостьей! - Наши жизни в ваших руках, достойнейший!
  
  - ...противоракеты ушли, ...попадание, ...есть поражение двадцати целей, ...среди ракет опять одна оснащена адибом, ...четыре прорвались...
  
  Фахр ибн Ихтияр кивнул принцессе, которая сразу зафиксировалась в свободном кресле вахт-навигатора и закрыла личину тактического шлема.
  
  - ...киноры, ...луоры, - есть попадания, три цели уничтожены! Внима...
  
  Корабль вздрогнул и застонал, и Фахр с силой сжал подлокотники кресла.
  
  - Иус, отчёт о повреждениях!
  
  - Рулевая мачта на корме повреждена, частичное разрушение внешней обшивки иико - два процента...
  
  - ...Извините, моя госпожа, наш разговор прервали. Прошу вас, продолжайте!
  
  - Мой пилот просит вашего разрешения взять один из катеров, чтобы с достоинством отдать свою жизнь. Он собирается таранить абордажный катер подлых гайдзинов!
  
  - Мужественное решение, госпожа Номура, - да, у корабля практически не было шансов устоять в бою, - но если есть хотя бы мизерный, крохотный, ничтожный шанс, им надо воспользоваться. - Пусть забирает, ...да, ...тот, который под номером два. И да будет с вашим воином милость Аллаха!
  
  - Аматэрасу омиками не оставит его, - согласилась Нумико. - Гэндзи-сан, командир корабля благословляет вашу миссию!
  
  - Нижайше прошу вашего разрешения, Номуро-сама, занять место в кабине катера! - Иус передал даже ощущение глубокого поклона, которым воин Нихон сопроводил эти слова.
  
  - Приступайте, Гэндзи-сан, - ответила Нумико, отстёгиваясь и вставая из кресла. - С вашего разрешения, мой господин, я пойду проводить своего воина!
  
  - Конечно, - поклонился в ответ Фахр, вставая из своего кресла. - Вежливость и вера в Аллаха - всё, что остаётся с мухаджиром до самого момента смерти!
  
  - ...Третья волна, раис! Сорок восемь, ...нет, сорок девять отметок целей! О, Аллах!
  
  - Спокойнее, амир. У них в залпе всего шестнадцать ракет, и они вряд ли додумаются до того, чтобы их сдвоить! Так что 'настоящих' там всего лишь десяток ...и ещё три, остальные - ложные цели. Уничтожь верную дюжину, а волну мы переживём...
  
  - ...Да, раис, ...пуск, ...есть! Двадцать уничтожено...
  
  - Отлично, амир, ты подбил восемь настоящих из тринадцати, - значит, прорвалось пять...
  
  - ...киноры, ...луоры, вни...!
  
  Корабль встряхнуло, от резкого скачка гравитационного поля спутались верх и низ, внезапно закружилась голова, потемнело в глазах, ...когравы устояли, раз он ещё жив!
  
  - Иус, отчёт!
  
  - Рулевая мачта на корме уничтожена полностью, активный мирд выведен из строя, повреждение обшивки - восемь процентов, ячеек иико - два с половиной процента. Гиперстатус - 'красный', повторяю, гиперстатус - 'красный'!
  
  - Шайтан и все дэвы! Экстренное торможение!! - С такими повреждениями выход в Бездну - самоубийство, да ещё в Тёмном Мире! Нет, уж лучше встретить судьбу как положено воину, сражаясь за свой род, за свою свободу! - Выполнить поворот от противника, вычислить безопасный курс на Внешний Пояс!
  
  - Носовой мирд разогревается на полную мощность, - отозвался иус. - Расчёты выполнены, выход на новый курс через два с третью часа. Ожидаемое время достижения ближайшей опорной массы на данном курсе через тридцать один час.
  
  'Если мы ещё будем живы,' - подумал Фахр, перебирая чётки. - 'Рейдер достиг своей промежуточной цели, не допустив нашего ухода в Бездну, и теперь будет надеяться на успех абордажа...'
  
  
  14
  
  254, июнь 23-го,
  Вблизи гиперсклона неизвестной звёздной системы,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  - Пятнадцать минут до гиперсклона Лагуны, - предупредил иус, - скорость корабля - одна целая и одна десятая силы гамма-ветра.
  
  - Активировать мирды, - отозвался Ратников, - приготовиться к полному сворачиванию парусов. Шестой пост!
  
  - Да, Тедрик?
  
  - Удалось собрать предварительную информацию о новой системе?
  
  - Только предварительную. Но могу сказать сразу, система перспективна для колонизации. Оранжевая звезда, семь планет, из которых три - газовые гиганты, ещё три - просто большие булыжники, чуть побольше Луны. Одна планета земного типа почти в центре зелёной зоны. Внутренний Пояс незначителен, во Внешнем Поясе детектируется с десяток малых планет.
  
  - Размеры установлены?
  
  От Устья надира до звезды - пятнадцать с четвертью лиг. Поперечник планетарного диска до Пояса - более четырёх лиг, до Облака - почти десять лайд. Размеры и форму Лагуны можно узнать у иуса, - ответила с шестого поста Селена.
  
  - И какое название ты подготовил на этот раз, племянник? - Олаф хитро прищурился. - Ну же, мы ждём!
  
  - Исходя из имени Архипелага, нарекаю эту систему и её звезду 'Таврия'!
  
  - Название зарегистрировано и внесено в журнал экспедиции, - подвёл итог иус.
  
  - Тедрик, - в голосе жены командир услышал нотки тревоги, - возможно, я ошибаюсь, но вблизи Устья надира зафиксировано два корабля...
  
  - Кто-то из наших преследователей? - Тедрик постарался не подать вида, что это сообщение чуть было не ввергло его в шок.
  
  - Нет, не похожи. По данным джи-сканеров можно достоверно судить только об измещении, барьер гиперпорога искажает сигнатуры. Так вот, измещение одного около мегатонны, другого - на четверть меньше, и, судя по динамике манёвров, между ними либо идёт бой, либо меньший корабль преследует тот, что побольше!
  
  - Вот как, - Тедрик едва смог сдержать выдох облегчения, - пират и, наверное, купец. Только что они делают здесь, на задворках Сферы человечества? В нескольких лаймах от гиперсклона?!
  
  - Гуляют, - безразлично пожал плечами Олаф, хотя в его глазах промелькнула искорка интереса.
  
  - Иус, боевая тревога! Красный код. Всем занять места по боевому расписанию!
  
  - Абордаж? - Норд хищно усмехнулся, изображая кровожадную радость древнего викинга перед грядущим боем.
  
  - Возможно, всё прояснится через несколько минут, в Светлом Мире у нас будет больше информации...
  
  
  15
  
  254, июнь 23-го,
  Архипелаг Киммерия, Мир Таврия,
  Корабль Т.Ф. 'Альгамбра'.
  
  
  Тяжёлый бой уже с четверть часа шёл в технических коридорах корабля, но Фахру казалось, что прошло уже много часов. Около полусотни пиратов, проникших вместе с сотней лёгких боевых платформ в технические коридоры 'Альгамбры', встретили ожесточённое сопротивление малочисленной команды, поддержанной пятью десятками примерно таких же по своим возможностям дроидов охраны. Коридоры, обшитые прочным комео, вполне допускали применение всего набора ручного оружия, от киноров, суггесторов, шокеров до острых клинков из специальных материалов, которыми были вооружены и охранники госпожи Номура, и воины 'Истинного Огня'.
  
  Кстати, именно клинки - правильнее сказать, короткие мечи длиной в локоть, оказались наиболее эффективным оружием абордажного боя. Всё прочее либо пасовало перед прочным комео, либо быстро растрачивало боекомплект в попытке принести противнику наибольший ущерб.
  
  Ибн Ихтияр чувствовал, что они проигрывают бой ворвавшимся на корабль пиратам, и не мог в точности сказать, сколько ещё они продержатся. Наверное, до подхода рейдера, но корабельный иус он отключил сразу же после получения сообщения о проникновении противника в технические коридоры. Зачем рисковать? Ведь среди пиратов вполне могли оказаться и опытные хакеры-'альфы'. И, судя по гибели нескольких членов экипажа от мощных суггестивных ударов, командиры пиратов неплохо владели своими сверхспособностями.
  
  Сейчас Фахру и защитникам когга была доступна лишь личная тактическая связь. Именно благодаря поступающей от всех, кто встал на оборону 'Альгамбры', информации раис знал, что враг уже претерпел немалый урон.
  
  Конечно, всё началось не так, как планировали Фахр и его гостья Нумико. На абордаж пришли два тяжёлых боевых катера пиратов, которые сопровождали более сотни засветок от лёгких ракет, так что сбить медлительные по сравнению с противоракетами аппараты оказалось невозможным. Но они попытались, истратив против нападающих всё до последней ракеты, имеющейся в кластерах обороны. Несколькими попаданиями противник серьёзно повредил формграв второго мирда, и командир Альгамбры даже не имел возможности привести когг в сложное вращение вокруг продольной и поперечной осей, чтобы затруднить стыковку с кувыркающимся в пространстве корпусом.
  
  И вот здесь сработала ловушка, подготовленная Гэндзи. Его катер, прятавшийся от приближающихся пиратов за корпусом когга, внезапно 'вынырнул' из засады и протаранил абордажник пиратов, собиравшийся вскрывать створы посадочной палубы 'Альгамбры'. Взрыва не произошло, но теперь оба потерявших управление катера кувыркались где-то вдалеке, ожидая исхода боя. Так что доблестный Гэндзи выключил из сражения, по крайней мере, половину нападающих.
  
  
  16
  
  В это же время,
  Архипелаг Киммерия, Мир Таврия,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  - На рейдере, похоже, остался лишь технический персонал, - отметил Сергей, расположившийся в кресле наблюдателя на командном мостике. - Все боеспособные вместе с командирами отправились на абордаж.
  
  - Ага, а на когге кипит бой, - кивнул Тедрик. -Сначала нужно разобраться с рейдером. Дистанция?
  
  - Прошли рубеж в тридцать лаймов, сэр, - мгновенно ответила Солвейг. - Признаков, что рейдер собирается открыть огонь, незаметно. Правда, - виновато добавила она, - это информация с джи-сенсоров, а она в таких мелочах неточна. Реальная картинка 'опаздывает' на тридцать минут.
  
  - Открыть порты, активировать орудия. Подойдём поближе, задействуем оба катера, - принял решение Тедрик и перевёл взгляд на Сергея. - Господин фрегат-капитан!
  
  - Командир?
  
  - Я прошу вас сопровождать группу космопехоты, направляемую к коггу. Сигнатура корабля на восемьдесят один процент соответствует грузопассажирскому кораблю 'Альгамбра'. Хоть 'Одиссей' и несёт эгиду Военного Флота, он не входит в его состав. По этой причине, если удастся спасти кого-нибудь из экипажа или пассажиров, присутствие действующего офицера В.Ф. будет для них успокаивающим. Отправляйтесь на палубу катеров в распоряжение флай-капитана Торвальда Вайса. Он получит предупреждение о вас.
  
  - Приказ понял, командир, исполняю, - вскочил со своего кресла Сергей.
  
  - Господин фрегат-капитан Норд!
  
  - Да, командир.
  
  - Вам надлежит взять отряд космодесанта под командованием второго чиф-офицера энсина Хорхе Джамо и, захватив рейдер противника, обеспечить над ним полный контроль. В вашем распоряжении катер номер два. Приступайте...
  
  
  17
  
  254, июнь 23-го,
  Архипелаг Киммерия, Мир Таврия,
  Корабль Т.Ф. 'Альгамбра'.
  
  
  'Впрочем, подвиг Гэндзи нам не помог, хотя и позволил продержаться подольше', - думал шкипер 'Альгамбры', отступая под огнём противника за тяжёлые створы командного мостика вместе с Нумико, её подругой-фрейлиной Масако Сайто и муаллимом ибн Селимом. Схватка подходила к концу. Из всего экипажа и восемнадцати пассажиров осталось в строю только четверо, хотя, может быть, выжил кто-то ещё, ...если пираты не стали добивать раненых. За прочными створами командного мостика защитники смогут продержаться ещё час, или даже больше, ...если у врага нет тяжёлого инженерного оборудования для вскрытия заблокированного створа.
  
  К тому же последние несколько минут боя ни Фахр, ни Нумико больше не ощущали суггестивных ударов, а натиск бандитов стал хаотичнее и каким-то более отчаянным. Видимо, всё-таки командиров удалось 'вывести из игры'. Но силы по-прежнему не равны. Их всего четверо, причём две женщины, а по другую сторону створа собрались две дюжины головорезов при поддержке такого же количества боевых платформ.
  
  - Нельзя сомневаться, господин Осман-Кайы аль Рашиди, - Нумико открыла личину тактического шлема, и Фахр увидел её усталую улыбку. Принцесса присела на кресло, продолжая опираться на короткую нагинату. - Кто сомневается, проигрывает жизнь. Кто уверен в себе, кто не страшится смерти, тот всегда побеждает!
  
  - От рождения мы идём по пути смерти, и её нельзя избежать. Поэтому воин, следуя естественному, всегда выбирает тот путь, который ведёт к смерти, - поклонилась Масако своей госпоже, и ответ Нумико прозвучал как эхо.
  
  - Именно эта дорога называется жизнью...
  
  - Аллах создал человека смертным, но лишь воин имеет возможность самостоятельно выбрать свою смерть, - кивнул Фахр, - так учат нас святые имамы!
  
  - Вижу, что между нашими народами гораздо больше общего, чем я полагала ранее, - вежливо отметила Нумико. - Это хорошо...
  
  - Давайте вернёмся к обсуждению общности путей, по которым шло развитие наших народов, немного позже, после боя, моя прекрасная госпожа, - поклонился в ответ Фахр, - сначала добьём противника!
  
  Нумико благодарно кивнула, и даже, как показалось Фахру, слегка улыбнулась, но мимолётный оттенок улыбки исчез. Все четверо переглянулись и внимательно прислушались.
  
  - Мне кажется, или за створом действительно началось какое-то шевеление, - взволнованно заметила Масако.
  
  - Нет, миз, совсем наоборот, - немного напряжённо ответил ибн Селим. - Хотя поначалу и был какой-то топот, но сейчас всё стихло.
  
  - Может быть, кто-то уцелел, а сейчас вмешался?
  
  - Вся команды 'Альгамбры' имела лишь гражданские скафы, и импульсы луоров пережгли всю связь между ними ещё в самом начале...
  
  
  18
  
  
  - ...очень тихо, - почему-то шепотом сказала Нумико, - и так уже полчаса. Странно.
  
  - Возможно, - робко отметила Масако, - враг хочет предложить переговоры? Может быть, есть какая-нибудь связь по тактическим линиям, господин ибн Ихтияр?
  
  - Сейчас, - кивнул Фахр, активируя внутреннюю связь, - что...?! Азиз, срочно включаем иус корабля, - возбуждённо воскликнул раис, вставляя личную карточку активации в приёмник кресла пульта.
  
  - Вы уверены, мой господин?
  
  - Действуй, - ещё раз подтвердил Фахр, и узники мостика отчётливо услышали: 'Говорит фрегат-капитан Сергей Мальцоу, Военный Флот. Вызываю экипаж грузопассажирского корабля 'Альгамбра'! Есть кто живой?'
  
  
  
  
  ГЛАВА 11
  
  ПРОСТО БИЗНЕС
  
  
  1
  
  254, июнь 24-го, утро,
  Мир Колыбели, Колыбель, Боспор
  
  
  Пока флаер завершал широкий поворот, корнер Маттео Сиддик с удовольствием любовался величественной панорамой. Голубые башни города стыдливо таяли в сияющей глубине неба, невысокие холмы, пока бархатно-зелёные, уже кое-где на южных склонах, - там, где особенно рьяно потрудилось жаркое крымское солнце, - подёрнулись слабой желтизной, будто нарочно подчёркнутой ослепительной синевой моря. Просто рай...
  
  Иус флаера ещё в полёте автоматически связался с "коллегой" в штаб-квартире "Виржин", и теперь, снижая скорость, мягко шёл по посадочному коридору на выделенное парковочное место. Но этот манёвр не помешал Маттео ещё раз тщательно осмотреть место покушения, которое до этого он видел лишь на стерео и в виртуальной реконструкции.
  
  Площадка-парк, яркое солнце, длинные тени от деревьев, ...да, человека в адаптивном камуфляже разглядеть в таких условиях невозможно, визоры охранных камер в здании клана Мальцоу бессильны, да и их записи уже тщательно затёрты. У охраны нет информации о посетителях комплекса. Естественно, всё контролируется в реальном времени, и раз сигнал тревоги не поступил, никто лишнюю информацию хранить не будет. Верно?
  
  Но покушение - наглое, дерзкое, тщательно спланированное - готовили не профессионалы, поскольку только любители могли "проколоться" так глупо. Долбаные любители! Неужели до них никак не дойдёт, что преступление, совершённое в современном городе, скрыть невозможно? Сколько их погорело на незнании простейших криминальных истин? В коротком послужном списке Сиддика набёрется с дюжину подобных расследований!
  
  Да, визуальной информации нет. Охрана комплекса молчит, как партизаны на допросе. Служба безопасности Мальцоу разводит руками, корнера из "Избы" практически "посылают" открытым текстом. Зря. В Роксайде такого не любят и не прощают! Согласно Клановому Соглашению, все следственные действия выполняет С.Б.К., судебные - Сенат, а защиту обвиняемых осуществляет Парламент. Ну, а сенаторы и парламентарии относятся с пристальным вниманием к любым покушениям на жизнь граждан Конфедерации. От этого зависит их имидж и возможность сохранить своё тёплоё уютно кресло во Дворце Звёзд. Следователю всегда обеспечена любая поддержка на самом высоком уровне. Ещё бы! Если какой-либо клан препятствует выявлению истины, прочие, с радостью потирая потные ладошки, стараются уязвить соперника по максимуму. По этой причине никто, будучи в здравом уме, если не пытается скрыть что-то серьёзное, не станет "вставлять палки в колёса" следователю "Избы".
  
  Часто демонстративного нежелания сотрудничать со следственными органами Конфедерации бывает достаточно, чтобы получить первые зацепки. Как, например, в этом деле. Правда, пришлось провозиться почти три недели!
  
  Пф-ф-ф! Эти идиоты, по-видимому, даже не догадываются, что в каждом доме-башне иус фиксирует всё происходящее в подробнейших логах. Как на звёздных кораблях. Эта информация, если есть допуск, удалённо доступна специалистам С.Б.К. А такой допуск следователю получить несложно, если в качестве обоснования привести то самое нежелание сотрудничать. Подкреплённое надёжными свидетельствами, конечно. Ну да, кому в эпоху социальной лени и обилия стерео информации придёт в голову копаться в двоичных логах? "Избе", конечно. На этом и "горят" все преступники...
  
  В логах есть всё. Мало кто знает, что перемещение всякой массы внутри или по поверхности сооружения, использующего для своей стабилизации искусственную гравитацию, тщательно отслеживается иусом. Ещё бы! Надо компенсировать любое искажение, причём до того, как оно приведёт к последствиям, нежелательным для устойчивости и целостности объекта.
  
  Да, логи не позволяют узнать цвет волос человека, проходившего в то утро по площадке-парку, чего-то продолжительное время ждущего у самого ограждения, а затем внезапно бесследно пропавшего из "поля зрения" иуса. Это так, но зато в логах точно зафиксирована его масса, изменение этой массы за некоторое время до покушения, и многое другое, столь же интересное для следователя.
  Например, в вечер, предшествующий покушению, некий человек приходил на площадку, некоторое время провёл на ней, после чего его масса изменилась на величину, кх-м, некоего чемоданчика, а затем ушёл. М-да, и даже несложно определить, куда...
  
  Дилетанты! Естественно, в штаб-квартире "Виржин" есть свои логи, и даже не затёрты записи стереокамер. И главное, присутствует ярко выраженное желание сотрудничать!
  Нет, ну что за преступники пошли! Никакой интриги!! То ли дело, убийство Фелипе Седьмого. Там, да, работали профессионалы. Слава Богу, что этот "висяк" мучает какого-то другого офицера "Избы"!
  
  
  2
  
  254, июнь 24-го,
  Архипелаг Киммерия, Мир Таврия,
  челенжер "Одиссей".
  
  
  - Милорд, - Ратников встал и, сделав шаг навстречу невольным гостям, поклонился, - миледи, несмотря на обстоятельства, рад видеть вас живыми и здоровыми на борту "Одиссея".
  
  Мужчина и стоящая чуть позади него девушка почти синхронно полонились в ответ. После небольшой паузы Фахр ибн Ихтияр подошёл к Тедрику и протянул руку, которую тот вежливо пожал.
  
  - Для меня будет честью считать вас, господин фрегат-капитан, своим другом, - уголком губ едва улыбнулся Фахр, - настоящие друзья - это те, кого Аллах присылает на помощь в самые трудные минуты.
  
  - Буду счастлива видеть в вас своего друга, сэр, - вежливо поклонилась Нумико, - "друзья познаются в беде", так, кажется, звучит пословица вашего народа? А вы спасли нас, господин фрегат-капитан, от участи пострашнее, чем смерть. Благодарю вас от имени Дома Номура. Прошу вас позаботиться обо мне.
  
  - Это моя обязанность - помогать попавшим в беду вдали от Колыбели. Не стану скрывать, мой корабль оказался здесь случайно...
  
  - Иншаллах, - спокойно возразил ибн Ихтияр, - по воле Его в мире нет случайностей, есть лишь наше непонимание. Ваше своевременное появление, господин фрегат-капитан, это милость Аллаха.
  
  - Как вам будет угодно, милорд.
  
  - Госпожа Номура и я, - слегка склонил голову Осман-Кайы аль Рашиди, - выпутавшись из одной неприятности, почти сразу попали в другую. Мы остались без корабля.
  
  - Простите, милорд, но "Альгамбра"...
  
  - Требует длительного ремонта и по всем воинским законам вместе с рейдером принадлежит вам, сэр. У меня, как бывшего владельца этого металлолома, по данному поводу нет ни малейшего сомнения, что я готов подтвердить официально и зафиксировать в соответствующих документах. Но, как попавший в беду, я вынужден просить доставить госпожу Номура и меня с нашими людьми в ближайший мир Сферы человечества. Нам необходимо как можно быстрее вернуться домой...
  
  - Извините, милорд, но здесь есть небольшая проблема. "Одиссей" - частный корабль, хотя, выполняя задание Военного Флота, имеет право использовать эгиду. К сожалению, задание Адмиралтейства сформулировано довольно жёстко. По этой причине челенжер не имеет в своих планах возвращение в центральные миры Сферы человечества в ближайшие полгода. К тому же допрос уцелевших пиратов выявил несколько важных моментов. Прошу вас, - Ратников жестом пригласил своих гостей присаживаться. - Наверно, вам показалось удивительным то, насколько настырно пиратский рейдер преследует "Альгамбру", да и встреча с корсаром в коридоре, по которому она шла, явление невероятное. Что ловить бандиту в подобном месте? Если только корсаров не направил...
  
  - Прошу вас, продолжайте, - Фахр непроизвольно зажевал пересохшие губы. Подобные переживания способны выбить из колеи кого угодно!
  
  - ...тот, кто знал и о предполагаемом маршруте, и о присутствии прекрасной госпожи на борту, из-за которого вы не могли произвольно поменять согласованный коридор. Прошу вас, - Тедрик передал скрин в руки взволнованного Фахра ибн Ихтияра, - здесь протоколы допросов выживших бандитов, заверенные официальным наблюдателем Военного Флота, а также акт об обследовании корпуса "Альгамбры" и изъятии целого набора шпионских устройств - пиров, облегчающих слежение за "Альгамброй", милорд.
  
  - Вот как? Вам удалось выяснить, кто стоит за этой акцией?
  Тедрик утвердительно кивнул, глазами показав на Нумико, сидящую в соседнем кресле.
  
  - Госпожа Номура не только мой - а теперь и ваш - дорогой гость, она моя невеста и имеет право знать все обстоятельства происшедшего.
  
  - Как вам угодно, милорд. Имеющиеся здесь факты и свидетельства, - Ратников кивнул на скрин в руках гостя, - однозначно указывают на Фейсала ибн Ихтияра, второго вице-номината и вашего сводного брата...
  
  - Это серьёзное обвинение, сэр!
  
  - К сожалению, это не всё. Косвенные улики и некоторые логи иуса рейдера позволяют утверждать, что он действовал не по своей инициативе, а с подачи, другого вашего брата, вице-номината Али...
  
  - ...О, Аллах! Но это означает...
  
  - Ни слова больше, милорд. Это означает, что я вынужден изменить ближайшие планы под действием обстоятельств непреодолимой силы. "Одиссей" как можно быстрее отправится к Атоллу Санфолл. Там довольно часто бывают патрули Адмиралтейства. Для госпожи Номура и вас наилучший выход - вернуться на Колыбель не на борту челенжера, а на корабле Военного Флота. Вместе с пленными пиратами и всеми документами, которые, конечно же, вызовут серьёзные вопросы у ваших союзников - Тедрик вежливо поклонился Нумико - из "Драгоценного наследия". Клан Президента, а это Адмиралтейство и командование "Избы", - один из краеугольных камней этого союза. Их помощь не будет лишней, когда вы захотите восстановить справедливость и защитить вашего уважаемого отца-номинеса от чрезмерной, кх-м, инициативы его наследника...
  
  
  3
  
  254, июнь 24-го,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Фрегат П.Ф. клана Джонатан 'Шеннон'
  
  
  - ...Зафиксировано всплытие, - контр-адмирал Джонатан лениво слушал сообщение командира 'Шеннона' фрегат-капитана Патрика Оконнели, - джи-сканеры определили измещение корабля в мегатонну. Похоже на транспортный когг. Пока нельзя утверждать с уверенностью, сэр, но один транспортник в два дня - это очень много!
  
  - Скажите, Оконнели, а где предыдущий транспорт?
  
  - Военный Флот не подпускает наши катера, но полученная информация...
  
  - ...оставьте словоблудие, Патрик, - поморщился контр-адмирал, - скажите просто: 'Мерзавцы воруют наши ресурсы!' И вряд ли уйдут раньше, чем вытянут всё.
  
  - Всё самое ценное, милорд, - кивнул Оконнели. - Мы бессильны. Даже попытка послать рейдер на патрулирование заканчивается злобным ворчанием ...хм-м, вице-адмирала!
  
  - Старой жёлтомордой обезьяны, хотел ты сказать? Если бы только ворчанием! Корветы Корё блокируют любую попытку, нагло объявляя, что действуют под эгидой Военного Флота. Идти на обострение? Ха, да линкоры вице-адмирала Пака за несколько часов разнесут соединение в пыль! Эта обезьяна крепко держит нас за яйца, Патрик, и единственное, что мы можем сделать, это сообщить всю информацию Владыке и попросить дополнительные силы. А пока не придёт ответ, нам остаётся лишь тихо сидеть в уголке, который нам по душевной доброте выделил господин вице-адмирал.
  
  - Мне связаться за разрешением на выход с вице-адмиралом и готовить посыльный рейдер, сэр?
  
  - Нет, Патрик. Мы не можем ослабить и без того небольшое соединение 'Санфолл'. Но, к счастью, у нас есть 'союзник'...
  
  - Пф-ф, - не выдержав, фыркнул Патрик, - простите, сэр.
  
  - Зря смеёшься, Оконнели. Де Трастамара - глава влиятельного Дома, и его свидетельство весьма важно. Но в дальнейшем присутствие такого 'союзника' может помешать. Так что давай попросим уважаемого дона Энрике передать весточку нашему сюзерену.
  
  - А если...?
  
  - Ничего не будет, Патрик. Как ни печально признавать, клан Джонатан пока не относится к Высшей лиге! Одно дело разнести в пыль наш рейдер, другое... ни Флот, ни командующий Корё не осмелятся напасть на военный корабль Астурии с сенатором на борту, да ещё в присутствии свидетелей. Кроме того, на перехват уходящего фрегата они могут послать корветы, а они, сам понимаешь...
  
  - ...не соперники, сэр. Разрешите подготовить закрытую линию связи с фрегатом 'Малагас'?
  
  - Выполняй, - жестом руки Франц Джонатан отключил окно связи. Посмотрим, кто кого. Пока всё только начинается, и, если интуиция не обманывает, впереди будет ещё много сюрпризов.
  
  
  4
  
  254, июнь 24-го, день,
  Мир Колыбели, Колыбель, Боспор,
  Офис 'Виржин интерстеллар'.
  
  
  - Надеюсь, корнер, вы удовлетворены? Вы получили всю необходимую информацию? Невысокий крепко сбитый человек с усталым лицом выглядел на все почти шесть десятков лет прожитой жизни. Даже мимолётный взгляд позволял убедиться: он устал, очень устал. А опытный взгляд следователя отметил ещё сильное внутреннее разочарование и гложущий душу страх... страх? Нет, не перед офицером 'Избы', ...за родственника, ...сына? Да, верно.
  
  Сиддик мысленно кивнул самому себе и неспешно уселся в предложенное кресло. Директор 'Виржин' пытливо следил за действиями гостя, ожидая ответа. Хотя заданные вопросы относятся к риторическим, вежливость - это всегда вежливость.
  
  - Да, милорд. У вас очень аккуратный персонал, и вся информация вполне доступна.
  
  - Вы не ошиблись с титулом, корнер? Милорд находится в здании напротив, а я - простой гражданин Конфедерации, - грустно улыбнулся Ратников.
  
  - Да, - слегка склонил голову Сиддик, - пока простой. Если, конечно, не принимать во внимание, что вы владеете и руководите самой значительной компанией по производству и ремонту кораблей и судов. Но, полагаю, сэр, быть 'простым' гражданином вам осталось недолго.
  
  - Хм-м... не понимаю, корнер, смысл вашей фразы. То ли вы мне угрожаете, то ли сделали комплимент.
  
  - Конечно, комплимент, сэр! Возможно, немного неуклюжий...
  
  - Объяснитесь!
  
  - Вам, должно быть, известен заказчик покушения, в результате которого разбился ваш личный флаер и погиб пилот?
  
  - У меня есть обоснованные предположения, ...бездоказательные, увы.
  
  - По этой причине вы изолировали внука от Мальцоу и так сильно переживаете за сына?
  
  - А что мне ещё остаётся? Доверить внука ...этим ...после происшедшего я не могу, а призвать к ответу - за пределами моих возможностей. Это же просто 'семейное дело'. Номинес укрепляет свой клан. 'Старший' клан, к слову сказать, и никто из официальных властей не возьмётся...
  
  - Вы ошибаетесь, милорд. Конституция и статут центральной власти не позволяет следственным органам Конфедерации вмешиваться в 'разборки' внутри клана, но вы - пока! - обычный гражданин. Клановое Соглашение отдаёт судебным и следственным органам Конфедерации безусловный приоритет перед клановыми в двух случаях. Во-первых, при конфликтах между кланами, во-вторых, при защите прав гражданина Конфедерации, не относящегося к какому-либо клану. Это означает, что любое ущемление ваших прав, а тем более покушение на вашу жизнь и имущество, попадает под юрисдикцию Сената и Службы Безопасности Конфедерации. Я готов неофициально ознакомить вас с... некоторыми нюансами Конституции, обычно ...хм-м, ...ускользающими от внимания граждан, ...и предложить подписать ряд документов, сэр.
  
  Встав с кресла, Сиддик низко поклонился мужчине, сидящему напротив, - в конце-то концов, это его будущий номинес! - и протянул скрин с уведомлением. Присаживаясь обратно, он с удовлетворением отметил, что Ратников целиком погрузился в изучение предоставленных в его распоряжение актов, договоров, протоколов...
  
  
  5
  
  
  - Я правильно понял, корнер, что Комиссия Сената, которая будет выступать в моём деле как суд, - в случае, если я подпишу данный договор, конечно, - и положительного исхода дела передаст в мою собственность всю опорную массу, а также иное движимое и недвижимое имущество, принадлежащее Мальцоу на Колыбели и за её пределами?
  
  - Не совсем так, милорд, - поспешил поправить собеседника Сиддик, - опорные массы Мальцоу вне орбиты Луны вы, конечно, получите в собственность, но, согласно договору о поддержке и защите интересов, передадите клану Ким за помощь, продвижение жалобы в Сенате и рекомендацию к номинации. Кроме того, номинес Ким обязуется предоставить вам все необходимые услуги для оформления и официальной регистрации нового клана Ратниковых, если вам будет угодно. Доля собственности, отчуждаемая от владений Мальцоу в пользу Кима, не превысит, в этом случае, пятнадцати процентов. Весьма скромно, вы не находите, сэр?
  
  Ратников кивнул, не отрываясь от чтения скрина.
  
  - А Мальцоу, утратив статус клана, будут вполне достаточно наказаны за свои, ...хм-м, ...противоправные действия. Первый Сенатор, Президент, Руководство Службы Безопасности Конфедерации и Сенат поддерживают именно такое разрешение данной ситуации, и с неодобрением отнесутся к любым самостоятельным попыткам 'обычного' гражданина отомстить или наказать обидчика, особенно если он - номинес. Самосуд может плохо повлиять на стабильность общественной жизни на Колыбели, ...милорд, - Сиддик многозначительно перевёл взгляд на сейф, где, как ему было известно, хранились наработки по плану возмездия.
  
  - Это официальная позиция вашего номинеса, корнер?
  
  - Я не вхожу ни в один клан, ...милорд, ...и после данного расследования мне, скорее всего, предложат покинуть Службу, ведь официально я не имел право предъявлять вам эти документы. Так что я неизбежно попаду под внутреннее расследование, о результате которого меня известили заранее.
  
  - И вы всё равно согласились на эту миссию? - Ратников удивлённо поднял бровь. - С чего вдруг такая самоотверженность, корнер?
  
  - Надеюсь, ...милорд, ...что в будущем клане Ратниковых найдётся место и работа для отставного офицера 'Избы'. На всех постах в настоящее время остаются лишь представители 'Драгоценного Наследия', а я, увы, не подхожу ни по происхождению, ни по...
  
  - Я понял вас, офицер. Рад с вами познакомиться...
  
  - Сиддик. Маттео Сиддик, милорд! 'Альфа', - вскочил со своего кресла корнер, - для меня это честь, сэр!
  
  - Скажите, Маттео, - Михаил жестом предложил садиться, - почему же в случае беспорядков, организованных движением... - как его?
  
  - '...дайте нам шанс', сэр!
  
  - Точно! Так почему не вмешались ни Сенат, ни Служба Безопасности?
  
  - Это просто, сэр. Не было юридического основания! Права граждан никто не нарушал. Они сами, наоборот, требовали к себе особенного, исключительного отношения, явно выходящего за границы Конституции. В таких случая Президент и Собрание всегда поддерживают действия номинесов...
  
  
  6
  
  254, июнь 26-го,
  Архипелаг Киммерия, Мир Киммерия, вспомогательный
  корвет П.Ф. клана Морриган 'Абигайль'.
  
  
  - Мне страшно, ма шерри, - прошептала Берсэ, отвернувшись от тактического окна, - почему у него открыты пушечные порты?
  
  - Чтобы мы знали своё место, мон солей. Не бойся, это лишь демонстрация, они не станут стрелять.
  
  - Внимание, сторонний вызов, - внезапно заверещал иус так, что Берсэ вздрогнула, - с приближающегося корабля. Внимание! Подошедший корабль активировал системы прицеливания...
  
  - Так близко... километров сто, не более. Они точно не станут стрелять? - Берсэ подняла на Этьена огромные испуганные глаза. - О, мон дьё, зачем тогда нас пугать?
  
  - Маленькая месть, только месть, милая, и ничего больше, - уверенно произнёс Леблан. - 'Абигайль' тоже попортила нервы нашим визави. Иус, открыть окно связи...
  
  - Выполнено, - в развернувшемся дополнительном окне Леблан увидел своего ровесника в форме фрегат-капитана Военного Флота и мысленно перекрестился. Чтобы уничтожить шхуну, совсем не нужно выдавать себя за офицера Конфедерации. Значит, будем разговаривать.
  
  - Фрегат-капитан Ратников, командир 'Одиссея', исследовательского корабля под эгидой Военного Флота. Представьтесь!
  
  - Хм-м, - откашлялся Леблан. Чёрт возьми, как же себя отрекомендовать? Если вспомогательным корветом, могут быть неприятности. Ведь любой офицер В.Ф. старше его по званию вполне может отменить предыдущий приказ, выданный Пограничным Флотом, и выдать новый, более 'правильный'. И тогда куда пошлют несчастную шхуну? - Шкипер Этьен Леблан, корабль Торгового Флота 'Абигайль'...
  
  - Да? Это странно, господин Леблан, но иус моего корабля утверждает совсем другое, - насмешливо поднял бровь офицер и жестом вывел на экран опознавательную этикетку собственного иуса, на которой значилось: 'Абигайль', вспомогательный корвет Пограничного Флота клана Морриган.
  
  - Я должен был попытаться, - кисло улыбнулся Этьен, - но почему-то мне кажется, даже поступи я иначе, результат был бы таким же!
  
  - Вы правы, Леблан, - кивнул Ратников, прищурившись, - как говорится, на каждого хитреца всегда найдётся своя мера простоты. Откройте створы швартовочной палубы, сейчас к вам подойдёт катер с досмотровой командой. И смотрите, без глупостей!
  
  - Конечно, сэр. Иус, принять катер с 'Одиссея'!
  
  
  7
  
  
  Две деки космопехоты с катера сноровисто разбежались по всему кораблю, заняв ключевые посты, а сам фрегат-капитан в сопровождении двух капралов в абордажных скафах неспешно зашёл на командный мостик.
  
  - Леблан? - Ратников, сморщившись, посмотрел на вытянувшегося перед ним командира корабля. - Где вся ваша команда?
  
  - Все здесь, сэр, - Этьен жестом показал на стоящих по стойке 'смирно' Берсэ и Визича с супругой. - Больше никого нет. Да, господин фрегат-капитан, - он смело взглянул в глаза офицеру, - отправляться в Бездну с таким экипажем - сумасшествие, но, увы, так сложились обстоятельства! Мой экипаж просто перегонял шхуну на Проксиму...
  
  - Просто дайте полный доступ к иусу шхуны, Леблан, - поморщился Ратников, видя колебания командира 'Абигайль', - мне не нужны ни вы, ни ваш корабль. Было бы иначе, все системы безопасности вскрыли бы мои специалисты-абордажники.
  
  - Иус, предоставить полный доступ высшего приоритета фрегат-капитану Ратникову, - с видом мученика заявил Леблан. - Все его распоряжения неукоснительно исполнять.
  
  - Принято, - флегматично отметил иус.
  
  - Благодарю вас. Конечно, я ничего не обещаю. - Тедрик многозначительно посмотрел на побледневшего Этьена. - Всё будет зависеть от результатов анализа логов. В любом случае, ближайшие недели две-три вы проведёте на собственном корабле взаперти, а дальше... - дальше возможны варианты. Скажите, Леблан, как давно соединение клана Морриган оставило Киммерию? И куда?
  
  - Чуть больше двух суток назад. На Санфолл. Командующий Стивенсон полагал, что путь займёт не менее двух недель, - быстро добавил Этьен, стремясь продемонстрировать готовность к сотрудничеству, - то есть где-то восьмого-десятого июля.
  
  - А почему задержались вы?
  
  - Необходимый ремонт, сэр. Я не предполагал, что 'Абигайль' ожидает столь длительный переход, а весь экипаж ждёт меня на Проксиме. Уже несколько недель...
  
  - Ну что ж, мои люди проведут ремонт шхуны. Будем считать это компенсацией за мелкие неудобства. А к Морриганам вам лучше не возвращаться, - Ратников на минуту затих, слушая отчёт корабельного иуса, - ...да и до Проксимы даже на залатанном корабле вы вряд ли доберётесь, ...увы, текущие повреждения требуют ремонта в доке, без них шхуна вряд ли способна к переходу дальше, чем на полсотни лиг. Развалится, - вежливо и с некоторым сарказмом пояснил Тедрик.
  
  - И что же нам делать, - воскликнула со слезами в голосе Берсэ, - комме этр?
  
  - Экскузе ма, бель даме, кажется, мне есть, что вам предложить, - Ратников перевёл взгляд на Этьена. - Вы владелец и навигатор корабля?
  
  - Да, сэр, - криво усмехнулся Леблан, - если вам будет угодно оставить его мне.
  
  - По этому поводу можете быть спокойны, такое ...чудо мне совершенно не нужно, - хищно улыбнулся в ответ Тедрик. - Знаете, Леблан, мне - а значит и вам, - повезло: в соседней звёздной системе 'Одиссей' успешно захватил 'пирата'. От него удалось получить пич дикой колонии, расположенной относительно недалеко от Киммерии, всего-то в сорока листах. Там есть подходящие верфи. Вы - после небольшого ремонта, конечно, без особого риска туда доберётесь. Но я вам дам этот пич, если экипаж 'Абигайль' учтёт два момента.
  
  - Я весь внимание, сэр!
  
  - А вы, дамы и господа?
  
  Берсэ молча прижалась к Этьену, а Визич с супругой просто кивнули.
  
  - Во-первых, вы все подпишите лично со мной обязывающий вассальный контракт сроком на двадцать лет, и все это время я хочу получать полную информацию и о миссиях шхуны, и об обстановке в этой колонии...
  
  - Хорошо, сэр, мы согласны, - ответил за всех Леблан после недолгой паузы. Действительно, деваться-то некуда. Не думали же они всерьёз, что их отпустят просто так? Ха-ха-ха, и это ещё наиболее приемлемый вариант, остальные могли выглядеть и похуже! - С первым пунктом всё ясно.
  
  - А что касается второго, вам, прежде чем принять окончательное решение, нужно знать название этого 'форпоста' человечества. Оно само по себе многое объясняет.
  
  - Не томите уж нас, господин фрегат-капитан, - как-то обреченно и жалобно отозвался Визич, - чего уж теперь?
  
  - Колония носит название 'Тортуга'. Она расположена на Атолле Малагасия, более чем в ста тридцати лигах от Колыбели. Далековато, но мне почему-то кажется, мез ами, что вам там понравится!
  
  
  8
  
  254, июнь 29-го, день,
  Мир Колыбели, Колыбель, Боспор.
  
  
  - ...Что? Что ты сказал?!
  
  - Не смей кричать на нашего мужа, дрянь, - зашипела из своего кресла София Мальцоу, - знай своё место!
  
  - Я сказал, Елена, что так было нужно! Ради блага нашего клана. Ничуть не раскаиваюсь в этом, - напыщенно произнёс Петер Мальцоу, - клану необходима 'Виржин', а Михаил отказывался допускать до управления кого-нибудь из нас. У меня не оставалось иного выхода, ...а так, став регентом Ингвара, - хотя бы до возвращения его родителей, - я бы...
  
  - Ха-ха-ха, ты, - зло засмеялась Елена, - регентом?! Ингвара Ратникова?!! Сдурел? Да Тордоттер и Норды тебя бы близко не подпустили!
  
  - Ты ошибаешься, паршивка, - вмешалась Софья, - мой клан готов оказать и окажет любую юридическую поддержку.
  
  - Кто, Майеры? Сонька, ты сошла с ума? - Елена сорвалась на крик. - У Майеров паёв даже меньше, чем у нас. Какая поддержка, ты о чём?
  
  - Майеры входят в 'Редшильд групп', а также в... впрочем, это неважно, - сухо заметил Петер. - Поддержка была обещана от имени 'великого' клана. Всё могло получиться, если бы...
  
  - Как ты мог! Как тебе вообще могло прийти в голову подобное...?! Сонька, небось, ты всё подстроила, тварь?! - Женщина заплакала, закрыв лицо руками. - Зачем, Пётр, зачем...
  
  - Ради блага клана, - заорал на неё номинес, - другой момент мог и не представиться! Или ты всерьёз считаешь, что зять не найдёт там, - мужчина обвёл на потолке рукой что-то видимое лишь ему, - подходящую опорную массу, чтобы зарегистрировать свой клан? И какие шансы у нас были бы после?!
  
  - Пока ты забавлялась с внуком, я с мужем старалась поправить дела клана. Они удручающие, и год от года становятся всё хуже. Нас вытеснили с рынка внутрисистемных перевозок, поприжали с планетарными перевозками. Мальцоу пока ещё самодостаточны, но профицит весьма, весьма невелик. ...Все наши доходы связаны, в основном, с работой биофов. ...Да и то, - загляни-ка в магазины Боспора, - там уже товары Нордов, Кимов, Рашиди и Оммейядов! Здесь, в вотчине Мальцоу!! Успешно конкурируют с нашими, ...ты понимаешь, что это значит?.. - Софья говорила отрывисто и зло, будто пытаясь каждым своим словом забить гвоздь, причинить боль, - ...без захвата 'Виржин' клану не выстоять, знаешь ли!
  
  - Вы оба сошли с ума, - слёзы ярко блестели на глазах Елены, и в них застыла боль. - К счастью, это не заразно. Я нынче же сообщу своему брату, всему клану Борок, и Ратниковым, Михаилу с Ингой, что подаю на развод. Не желаю иметь с вами и Мальцоу ничего общего! Так у вас не останется даже маленькой возможности повлиять на Ратниковых.
  
  - Ты не сможешь, - рассерженным василиском зашипела Софья, - не позволит клановая присяга. Нарушишь - она тебя убьёт, пусть и не сразу. Но ты и года не проживёшь!
  
  - Врёшь, змеюка, - рассмеялась со слезами на глазах Елена, - ты плохо учила законы суггестии в Академии. Поди, твой папочка просто заплатил за экзамены, да?
  
  - Дрянь! Подлая дрянь!!
  
  - Я - дрянь? А ты тогда кто? Вот это, - Елена кивнула на уведомление Службы Безопасности Конфедерации о предъявлении обвинения клану Мальцоу от имени Сената и народа Конфедерации, - полностью освобождает меня от любых клятв в отношении этого клана, так что суггестивная отдача совсем мне не грозит.
  
  - Лена, - постарался смягчить свою позицию её муж, - своим уходом ты ничего не добьёшься. Вернувшись в клан своего отца, ты не лишишь меня рычага воздействия на Ратниковых, - ведь Ингвар и мой внук тоже, - а просто отдашь его Борокам. Ты же не хочешь ничего подобного? Или думаешь, что твой брат-номинес не догадается воспользоваться таким шансом? 'Виржин' сейчас - лакомый кусочек! Который готов проглотить кто угодно. Если представится возможность, конечно.
  
  - Как это мерзко, мерзко...
  
  - Дура, - заметила со своего кресла Софья, - как ты вырасти-то ухитрилась, с такой-то наивностью! Ты хоть понимаешь, почему никто из кланеров не пытается договариваться с простецами?
  
  - Ты говоришь о суггестивной группе 'эпсилон'?
  
  - А ещё о 'дельте' и 'гамме'!
  
  - Ну, на 'эпсилонах' клятвы не держатся совсем, а на двух других - совсем недолго.
  
  - Вот, - расхохоталась Софья, - так о чём с ними можно договориться, если нет никаких гарантий выполнения обязательств?! А для нас всех клятвы - не пустой звук, за их нарушение придётся расплачиваться здоровьем, разумом, жизнью. А ещё каждая 'альфа' или 'бета' всегда вооружена. Независимо от того, носим мы суггесторы, или нет. Ведь возможность отдать приказ, который будет исполнен простецом на уровне инстинкта - разве это не оружие?
  
  - Все 'альфы' и 'беты' объединены в кланы, кроме случайных одиночек, - добавил Мальцоу. - Да и за ними кланеры ведут настоящую охоту. А тут - целая компания, по какому-то странному недоразумению не принадлежащая кланам. Скажи, Лена, ты ещё много знаешь таких?
  
  - Мне кажется, ни в Евразии, ни в обеих Америках, ни в Северной Африке их нет, - неуверенно заметила младшая жена, - но ведь Ратниковы всегда были 'альфами'?
  
  - Это ты сейчас так говоришь, - фыркнула Софья, - а вспомни, как ты поначалу среагировала на сердечное увлечение дочки?
  
  - Отрицательно, - задумчиво сказала Елена, - потому, что на мой вопрос, к какому клану относится этот молодой человек, Селена рассмеялась: 'Ни к какому!' Я приняла его за простеца, и не могла допустить... постой, ты хочешь сказать, что Ратниковых все принимают за простецов?
  
  - А раз так, и они, и их компания - законная добыча любого клана, который вовремя сориентируется, конечно, - усмехнулась старшая супруга Петера. - Как говорится, 'просто бизнес'.
  
  - Это означает, что 'Виржин' долгое время рассматривали как законную добычу Нордов, потом - Мальцоу. А теперь терпение 'великих' истекло, и нас просто вынудили на ...этот ...хм-м, ...шаг, - подытожил пространный анализ муж.
  
  - Эту подлость, ты хочешь сказать? Вынудили! А почему нельзя было 'просто' прийти к Михаилу с Ингой и всё объяснить?
  
  - Ты точно дура, - фыркнула Софья, тряхнув шикарными чёрными волосами, - блондинка, одним словом. Ты всерьёз думаешь, такой 'зубр', как Михаил, ничего не понимает? Или что 'Тордоттер', подлинная дочь Нордов, - наивная простушка?
  
  - Лена, - примиряюще заметил Петер, - ну что я должен был, по-твоему, сказать Михаилу? 'Забирай себе клан Мальцоу?' Да меня уже через час вытолкали бы взашей и из клана, и из Боспора наши 'младшие' семьи. Отобрав власть у нас, они бы тоже попытались бы, ...не отказались бы ...попробовать. Так?
  
  Младшая жена неуверенно кивнула.
  
  - Так! Искушение слишком велико. Или, может быть, я должен был бы сказать: 'Отдай 'Виржин' мне, возьму тебя в клан Мальцоу?' Ты понимаешь, каков был бы ответ? Да, в стиле старой русской традиции, ...из трёх букв, ...и комбинации из трёх пальцев?
  
  - Но убийство... суд...
  
  - Это просто бизнес, сестра, - отрезала Софья. - Если бы покушение удалось, никто бы и не пошевелился, а наш клан получил бы 'Виржин'. Компания досталась бы твоему внуку на правах младшей ветви Мальцоу. А с учётом её успешности, скорее всего именно Мальцоу стали бы младшей ветвью клана. А так...
  
  - Но что же теперь делать...
  
  - Я уже попросил приёма у Михаила, - ответил ей муж, - он победил, и я предложу ему закрыть дело тем единственным способом, который ещё доступен. Передам клан ему, а мы, Мальцоу, войдём в клан Ратниковых в качестве младшей ветви. Кысмет, как сказал бы мой прадедушка. Перестану быть номинесом, зато сохраню семью, ведь так, девочки? А бизнесом пусть занимается Михаил, у него это получается лучше.
  
  
  9
  
  254, июль 06-го, утро,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Фрегат П.Ф. клана Джонатан 'Шеннон'
  
  
  - Очередное всплытие, командир, - вахт-офицер 'Шеннона' тщательно следовал инструкции, разбудив фрегат-капитана Оконнели. Конечно, тот был недоволен, что его вырвали из объятий крепкого сна, но ...служба есть служба, - мне сообщить адмиралу?
  
  Пока Патрик раздумывал над ответом, ему хотелось кого-нибудь прибить. Наверное, вахт-офицера. Стервец издевается! Да за такую побудку адмирал его ... - кстати, а что он сделает? Спросонья пошлёт на Санфолл?! О! Может и правда, пусть разбудит?'
  
  За десяток дней, вымученных в этой дыре, - то, что Санфолл - самая задница Вселенной, стало понятно почти сразу, - Патрик успел привыкнуть, что транспорты Корё приходят и уходят каждые два дня, строго придерживаясь расписания. Ещё бы, Кимы здесь развернули добычу каких-то ресурсов, а подобный бизнес не терпит простоев. Джи-сканеры позволяли убедиться, что корабли уходят отсюда гружёными 'под завязку'. Конечно, любопытно узнать, что конкретно привозят и вывозят, но корветы Корё с молчаливой отдалённой поддержкой трёх линкоров отбивали всякую любознательность. Вот и сейчас, вроде бы, очередной когг, ...так, минуточку... - Патрик бросил взгляд на индикатор времени на экране - ...неужели утро? Транспорт настолько сильно отклонился от расписания, или... стоп! А почему он решил, что это когг?
  
  - Первый пост!
  
  - Господин фрегат-капитан?
  
  - Сигнатуру 'гостя' сверяли с базой?
  
  - Нет, сэр. А зачем? Ведь и так...
  
  - Отставить 'бла-бла-бла', вахтенный!! Срочно получить джи-сигнатуру всплывшего корабля и сверить с базой данных!
  
  - Виноват, сэр. Минуточку! Нет, сэр, это не когг!
  
  - Чёрт тебя побери, вахта! Если не когг, то что? - 'Что за пеньки оказались на первом посту? Боже! Ну почему всё дерьмо должен разгребать я лично?' - Иус! Срочно информацию о вновь появившемся корабле!
  
  - Принято, ...идёт анализ, ...совпадений с ранее наблюдаемыми кораблями нет, ...корабль опознан! С вероятностью девяносто четыре процента сигнатура совпадает с данными челенжера 'Одиссей'.
  
  - Готов ли прогноз движения корабля?
  
  - Да, господин фрегат-капитан! Челенжер движется к тактической группе линкоров Военного Флота. Ориентировочное время прибытия - шесть часов...
  
  - То есть, к нам? На соседнее стояночное место?
  
  'Ну и зачем было меня будить?! Теперь сна ни в одном глазу, а вахт-офицер, знай себе, посмеивается! Гадёныш!! Объявить, что ли, тревогу? А смысл?! Ещё сутки как минимум челенжер будет крутиться в системе, так что торопиться некуда. Ха, зато повод разбудить милорда имеется, так что не только командиру придётся страдать от недосыпа. Точно! 'Завести' Злого Франца Джонатана - отличная идея, пусть и остальные помучаются. Ничего личного, господа офицеры и специалисты, просто работа такая!'
  
  - Вахт-офицер! Срочно сообщить всю полученную информацию командующему соединением и добавить: 'Цель обнаружена!'
  
  - Да, сэр, исполняю!
  
  На душе у Патрика Оконнели сразу стало хорошо, тепло, и он, сунув ноги в мягкие шлёпанцы, что-то напевая, отправился в душ.
  
  10
  
  254, июля 06-го, вечер,
  Мир Колыбели,
  Новости 'Гэлакси-интермедиа'.
  
  
  ...Внутри флуоресцирующего круга, по периметру которого сияли многочисленные символы, находились только два человека. Стены Ритуального зала Дворца Звёзд таяли в темноте, непроглядная тьма окутывала потолок, создавая иллюзию, что яркие звёзды, бросающие вниз слабый свет, висят в пустоте. И слабо подсвеченный круг, и светящееся в его центре Клановое Соглашение, раскрытое наподобие огромной книги, и оба участника древней церемонии сейчас олицетворяли всю Сферу человечества, за пределами которой царили Глушь и Дикость.
  
  - Нам повезло, сограждане, - проникновенным голосом комментировала происходящее из-за пределов фельдов стерео Инга Дайм, - увидеть своими глазами, ...ах, нет, стать свидетелями события, подобного которому уже не было более двух сотен лет! Да, мои дорогие, сегодня Михаил Ратников принёс Конфедерации присягу в качестве Владыки нового клана. Владения нового клана в основном расположены на Колыбели, это около ста тысяч квадратных километров опоры, около двадцати тысяч квадратных километров на Луне и почти пятьдесят тысяч - на Зене. За пределами Мира Колыбели новый клан опорной массы пока не имеет. Столицей и штаб-квартирой Ратниковых является город Боспор, расположенный почти в геометрическом центре их владений.
  
  - Всю опорную массу Михаил Ратников получил от Петера Мальцоу, который передал ему полномочия номинеса и почти все активы своего клана, который тем самым утратил свой статус. За ним пока остаётся пост сенатора. Окончательно новый клан и его представители в Сенате будут представлены Президентом Кимом на Осенней сессии Собрания Конфедерации...
  
  
  11
  
  254, июль 06-го, вечер,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Временная база Военного Флота.
  
  
  - Чувствуйте себя свободно, фрегат-капитан, - вице-адмирал Пак жестом предложил офицеру садиться, - и объясните, наконец, зачем вам понадобилось тревожить старика, кхе-кхе! Поскольку отчёт об испытаниях прототипа нового корвета завизирован представителем Военного Флота, можно было бы воспользоваться стандартной процедурой передачи отчёта?
   Престарелый вице-адмирал не счёл нужным придавать этому визиту сколь-нибудь официальный статус, однако согласился принять молодого офицера. Видимо, старику было смертельно скучно, а тут - новое лицо, новые впечатления! И всё равно, ханец даже не потрудился переодеться, а встретил своего визави, как был, в длинном синем халате, расшитом красными драконами, и тёплых мягких тапочках. Естественно, вице-адмирал и не подумал вставать из глубокого удобного кресла. Хорошо, хоть голову повернул!
  
  - Обстоятельства моего путешествия заставили искать личной встречи, ваше превосходительство, - сдержано поклонился Тедрик.
  
  - Превосходительство, о-о! Мне нравится такое титулование, молодой человек, да и участника событий послушать всегда неплохо! Итак?
  
  - Просить вашего внимания мне пришлось в силу затруднительных обстоятельств, напрямую затрагивающих интересы 'Драгоценного Наследия', и входящих в компетенцию Военного Флота. Одним словом, пираты, ваше превосходительство!
  
  - Пираты? - В глазах Роланда Пака зажёгся хищный огонёк, а он сам сразу встрепенулся и весь подобрался. - Любопытно, очень любопытно. Но причём здесь интересы общества, в которое входит мой клан?
  
  - Готов представить полный отчёт о первом месяце экспедиции, ваше превосходительство. - Ратников поклонился собеседнику. - Но если говорить кратко, сейчас на борту моего корабля находится вице-номината Нихон...
  
  - Что? - Роланд Пак чуть не подпрыгнул в своём кресле.
  
  - ...и вице-номинат клана Осман-Кайы аль Рашиди. В качестве уважаемых гостей и пассажиров. К сожалению, условия челенжера не позволяют предоставить им все полагающиеся удобства, что крайне печалит меня как командира корабля. Кроме того, и принцесса Нумико, и принц Фахр желали бы как можно скорее вернуться на Колыбель, ваше превосходительство. И, по возможности, конфиденциально.
  
  - Конфиденциально, молодой человек?
  
  - Из-за тех же обстоятельств, которые привели моих драгоценных гостей на борт 'Одиссея', ваше превосходительство.
  
  Вице-адмирал в возбуждении выскочил из кресла и жестом остановил попытавшегося встать Тедрика. И куда исчез дряхлый старик? Сейчас на его месте был опытный полный сил придворный и военачальник.
  
  - Да, ...я понимаю, зачем вы настойчиво просили о встрече, господин Ратников, и я рад, что предоставил такую возможность. Полагаю, все проблемы наших драгоценных гостей закончились, а завтра они смогут продолжить путь на Колыбель в более подходящих им комфортабельных условиях. Конечно, раз им это угодно, конфиденциально, - улыбнулся Пак. - А теперь расскажите-ка мне всё поподробнее...
  
  
  
  
  ГЛАВА 12
  
  ОСНОВНОЙ ИНСТИНКТ
  
  
  1
  
  254, июль 08-го, день,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл,
  Челенжер "Одиссей".
  
  
  - Наверное, это инстинкт, дорогой, - Селена сладко потянулась в кресле вахт-навигатора, которое занимала уже часов шесть. Одиссей больше суток висел на парковочной орбите в сорока тысячах километров от планеты, и Тедрик дал отдохнуть всему экипажу. Его самого никак не отпускала деловая текучка, а супруга вызвалась составить компанию. Почему бы и нет? Имеет диплом навигатора, это раз. Кому-то всё равно надо нести вахту на первом посту, это два. Накручиваются часы стажа навигатора, это три. А поскольку мужу необходимо быть на мостике... уж лучше пусть с ним вместе несёт вахту она, чем какая-нибудь лахудра, да!
  
  - Инстинкт? - Тедрик немного повернулся к жене, - что ты имеешь в виду?
  
  - Хищники, - Селена жестом показала на этикетки двух кораблей клана Джонатан, стартовавших к склону Лагуны, - не могут утерпеть, когда им кажется что кто-то от них убегает. А сейчас, увидев, что очередной транспорт Кимов разгоняется на уход к Бездне, они стартовали на перехват. Зачем?
  
  - Это не инстинкт, по крайней мере, не основной, - ухмыльнулся Тедрик. - Просто Злой Франц решил таким образом замаскировать размещение своего патруля у самой Лагуны. Глядишь - и нам какую-нибудь пакость устроит исподтишка!
  
  Поначалу, едва челенжер пришёл на орбиту, к нему поближе сразу переместился "Шур", один из фрегатов Джонатанов, а рейдер "Лиффи" вместе с одним из корветов неторопливо отправились к Лагуне. Первые несколько часов им никто и не мешал, но вот потом, когда Тедрик вернулся от вице-адмирала Пака...
  
  - Хорошо, что тебе удалось договориться со стариком, - с пониманием кивнула Селена, иначе у нас могли бы появиться затруднения.
  
  Тедрик рассмеялся.
  
  - Ха, послушав захватывающий рассказ о наших приключениях, Пак весьма проникся ...ха-ха ...происходящим. Естественно, честь общества "Драгоценное Наследие", жизни двух вице-номинатов оказались под угрозой. И в этой ситуации, зачем ему посторонние корабли вблизи места погружения? Нет-нет! Больше никаких "приключений"! - Тедрик хихикнул. - Сегодня больше никаких приключений!!
  
  Селена прыснула.
  
  - Ага, и оба корабля Джонатанов поплелись обратно как шавки после окрика хозяина.
  
  - Просто у них хорошо развит инстинкт самосохранения. При встрече с линкорами именно он становится основным, - Тедрик подмигнул супруге, - хотя, конечно, в обычных условиях...
  
  - Пусть знают своё место, - Селена сделала вид, что не поняла намёка, но появившийся румянец её выдал, - и свою конуру.
  
  - На парковочной орбите, и подальше от нас. - После приказа вице-адмирала Пака не только "Лиффи" с корветом, но и "Шур" вернулись на свои законные места, а команда "Одиссея" вздохнула свободнее. Но, увы, отдых пора заканчивать. - Иус, экипажу занять места по ходовому расписанию. Через тридцать минут начнём разгон, сначала полчаса на тэгравах, потом - на мирдах.
  
  - Принято, - отозвался иус, - личный состав извещён, ожидаемая готовность постов - пятнадцать минут.
  
  - О готовности доложить.
  
  - Да, сэр.
  
  - Ты полагаешь, что нас выпустят?
  
  - Ха! Спорим, что сейчас последует грозная команда, и эти две дворняги поплетутся обратно?
  
  - Ты и об этом договорился с Паком?
  
  - Милая, ему просто ужас как хочется поскорее избавиться и от принцессы Номура, и от принца аль Рашиди, и, заодно, от "Одиссея". А то с нашим появлением на Санфолле резко выросло общее напряжение. Да, ты уже разметила местный пич?
  
  - Сразу же, дорогой, - фыркнула Селена, - собранных за эти дни данных вполне достаточно, и нам нет необходимости возвращаться сюда в дальнейшем.
  - Третий пост, - диалог супругов прервал первый рапорт, - статус "зелёный". Доложил оф-мичман Талгатин!
  
  - Ха, Шамир всех опередил, - рассмеялся Тедрик. - Теперь Мгона должен ему проставу...
  
  - Мужики, - фыркнула Селена, - вам лишь бы играться!
  
  
  2
  
  254, июль 08-го, часом позже,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Фрегат П.Ф. клана Джонатан "Шеннон".
  
  
  
  - Да что б тебя...! - Франц Джонатан злобно швырнул подушку в открытое перед ним окно иуса с извещением вице-адмирала Пака. Как и следовало ожидать, подушка бесполезно пролетела сквозь окно, лишь слегка размазав картинку, и бессильно стукнулась о стену каюты. Впрочем, чёткость картинки восстановилась ещё до того, как выпущенный контр-адмиралом снаряд пролетел свободное пространство.
  
  - ...впредь, вам, господин контр-адмирал Пограничного Флота, следует обращаться в штаб временной Базы заблаговременно за получением разрешения на любое перемещение кораблей и судов измещением свыше пятидесяти килотонн в Светлом Пространстве данного Атолла. Любое нарушение приказа будет рассматриваться мною как измена народу Конфедерации со всеми вытекающими последствиями. Данный приказ также передан командирам всех кораблей и подразделений вашего соединения. Я, Роланд Пак, вице-адмирал Военного Флота, командующий всеми военными соединениями в пространстве Атолла Санфолл, сказал.
  
  - ...что б тебе, - хрипло прошипел Злой Франц, но, видимо не придумав, что, гаркнул, - серв, виски! В тактическом окне перед ним этикетки рейдера и корвета медленно ползли обратно на стояночную орбиту, будто побитые щенки, а челенжер "Одиссей" уверенно продолжал свой разгон.
  
  
  3
  
  254, июль 08-го, поздний вечер, Сфера Провинции, Атолл Санфолл. Фрегат П.Ф. клана Морриган 'Плимут'.
  
  
  - Всплытие штатное, по всем постам статус 'зелёный', системы фрегата в норме, сэр, - бодро отрапортовала Роуз Ши, - рассеяние соединения по фронту не более трёх лайс, по глубине - лайс. Все корабли в строю, повреждений не наблюдается. По рапортам... - на мгновение замялась Роуз, - командиры подтверждают 'зелёное', сэр. Ой!..
  
  - Что там, миз Ши! - Перри вздрогнул от возгласа вахт-навигатора. - Корвет-капитан, доложите, как полагается!
  
  - Конечно,.. ой! То есть, да, сэр! Экстренное уведомление высшего приоритета, господин фрегат-капитан!
  
  - От кого? - Глаза Оливера непроизвольно распахнулись, послужив отличной иллюстрацией жаргонного 'полезли на лоб'. - Кто в этой дыре может отдавать приказания нам, забери его Бездна?!
  
  - Вице-адмирал Военного Флота Роланд Пак, командующий всеми силами Конфедерации в пространстве Атолла Санфолл, сэр. Помимо него, здесь - ой! - тактический экран расцвёл многочисленными этикетками - тактическая группа линкоров, несколько фрегатов и до хрена всякой мелочи! Сэр, приказ адмирала недвусмысленен...
  
  - Вижу, Роуз, - хмуро отозвался Оливер Перри, - Старый Упырь Пак не любит, когда... впрочем, неважно, подтвердите выполнение приказа всем командирам кораблей и начинайте разгон к выделенному нам месту.
  
  - Известить начальника экспедиции миз МакДи и командующего соединением флаг-капитана Стивенсона?
  
  - Смысл? Даже если они потребуют что-то другое, не думаю, что кто-то согласится нарушить прямое распоряжение Пака. Самоубийц среди нас, кажется, нет?
  
  
  4
  
  Часом позже.
  
  
  - Встречный курс пятнадцать лайм, сэр! Расхождение десять лайс по левому флангу соединения, превышение два лайса.
  
  - Сигнатуры, Роуз.
  
  - Три... нет, четыре сигнатуры... строй - призма, с уступом в половину лайса, сэр. Надёжно опознаётся только авангард, сэр. Грузопассажирский когг-мегатонник, клан Корё, а с понижением перед ним корвет под эгидой Военного Флота. Оставшиеся две сигнатуры сходны с лидирующим корветом. Включить приветственные огни, сэр?
  
  - Невелики птицы, небось, перебьются, - угрюмо проворчал Оливер, - продолжать опознание, по завершению - доложи.
  
  - Да, сэр, конечно, ...ой!
  
  - Что опять у тебя, - досадливо поморщился Перри, - о!.. Вот дерьмо!
  
  Ответ от миз Ши уже не требовался, иус на тактическом экране показал все четыре этикетки с указанием курса, скорости и ускорения. А удивление миз Ши вызвали выявленные детали: два корвета Военного Флота начали торможение, а когг и... челенжер 'Одиссей' продолжили разгон.
  
  - Кажется, наша миссия окончательно провалилась, - скромно потупилась миз Ши, - даже, если мы начнём торможение, всё равно отставание от поганца будет в несколько часов, причём за эти часы в Тёмном Мире цель уйдёт за пределы обнаружения.
  
  - Скорее всего, миз Ши, - чему-то неуверенно улыбнулся командир Перри. - К тому же, корветы явно тормозят не просто так. Наверняка собираются проследить за исполнением приказа вице-адмирала. Иус, начальника экспедиции и командующего соединением - срочно на мостик!
  
  - Госпожа оф-полковник и господин флаг-капитан извещены, сэр! Они прибудут в течение десяти минут.
  
  - Вот я их и порадую, - мечтательно заулыбался Оливер, - о!.. А как будет ругаться Стивенсон!
  
  
  5
  
  254, июль 09-го, утро,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Фрегат П.Ф. клана Морриган 'Плимут'.
  
  
  - Наше путешествие завершено, Дебора, - Стивенсон протянул скрин с официальным приказом вице-адмирала Пака, - Старый Упырь с ехидной ухмылкой - представляешь, как она выглядит на его морде?
  
  Дебора прыснула.
  
  - Да! Так вот, с такой-то ухмылочкой он мне и заявил, что 'долг платежом красен' и что-то добавил на тему 'не рыть яму другому'.
  
  - Ратников перехватил и выпотрошил Леблана, - уверенно сделала вывод МакДи.
  
  - И нажаловался на нас Упырю, ага, - кивнул Стивенсон. - А тот преспокойно призвал нас на службу, 'обеспечивать безопасность временной базы Военного Флота', знаешь ли! При этом, гнусно хихикая, заметил...
  
  - Что?
  
  - Цитирую: 'на корыто Леблана приказ не распространяется, поэтому он может убираться, куда ему будет угодно'.
  
  - Нас обдурили, - засмеялась Дебора.
  
  - Тебя это совсем не расстраивает? Вот нисколечко? Кстати, Упырь добавил, что гражданским лицам не место на военной базе, поэтому миз МакДи следует первым же кораблём отправиться прочь.
  
  - О! Наконец-то я смогу заняться своими делами! А почему ты называешь Пака Упырём?
  
  - Ха, это почти официальное прозвище, и он этим гордится. Полтора десятка лет назад он ещё командовал стареньким фрегатом, который конвоировал транспорт с ценным грузом. Естественно, им захотели поживиться пираты. Пак вступил в бой с двумя рейдерами, которые превосходили его по числу пушек почти в два раза, причём один из них уничтожил, дав транспорту сбежать. Второй пират взял повреждённый фрегат на абордаж...
  
  - И?..
  
  - Когда через неделю тактическая группа Флота обнаружила фрегат, он был всё ещё сцеплен с рейдером. Большая часть команды погибла, но всех пиратов перебили. Самого Роланда нашли в куче врагов перед створом мостика, на который он их так и не пустил. Представь, порванный скаф из сверхпрочного комео, разбитый вдребезги шлем - чем по нему молотили? А внутри шлема - залитая кровью жёлтая плоская физиономия. Думали, что он мёртв, но когда спасатели склонились над ним, Роланд открыл глаза, да так внезапно, что некоторые с воплем - 'упырь!' - отшатнулись. Так к нему кличка и прилипла. Кстати, имя 'Роланд' он тоже получил именно тогда, от адмирала-секретаря, впечатлённого данной историей. Вроде бы, в честь какого-то легендарного рыцаря и в связи с предстоящим награждением. Настоящее имя адмирала Пака трудно произносимо. Ну, с точки зрения цивилизованных людей, да. Карьера Роланда Пака пошла в гору, а репутация взлетела до небес. Лет через пять он уже получил контр-адмирала...
  
  - Интересно. Кстати, господин вице-адмирал не сообщил, когда ожидается борт до Колыбели? Не хотелось бы собираться в спешке...
  
  - Кажется, завтра. Но, Дебора, разве тебя совсем не волнует... провал... нашей миссии?
  
  - Провал? - МакДи изумлённо распахнула глаза. - Почему же провал?! Миссия полностью успешна. Моя миссия!
  
  - Как, - выпучил глаза Роуди, - такое может быть?
  
  - Ну, дорогой, сам подумай, зачем Рокфолдам успех Морриганов? А так одни на ступеньку поднимутся, другие спустятся. Всё, как и должно быть, - с точки зрения Кеннетов, конечно.
  
  - Ты не боишься говорить мне об этом?
  
  - Ничуть! Спорим, Морриганы выставят именно тебя виновником этого провала?
  
  - Скорее всего...
  
  - Уходи в отставку, отправляйся на Калифорнию. - МакДи подошла близко-близко и положила руки ему на плечи. - Полагаю, Стивенсон, место контр-адмирала Пограничного Флота Калифорнии тебя интересует?
  
  - Это, - Роуди неуверенно положил руки на тонкую талию женщины, - официальное предложение?
  
  - Подтвердить для протокола?! Я, знаешь ли, по просьбе родственников ещё и кадры перспективные подбираю. У тебя, я помню, всегда прекрасный виски, - Дебора закрыла глаза, потянувшись губами к его губам, - ...так чего боятся-то? М-мм, - она слегка отстранилась, разорвав поцелуй, - знаешь... выходи-ка в отставку... прямо сейчас, поедем на Калифорнию вместе...
  
  
  6
  
  254, июля 14-го, вечер.
  Мир Колыбели, Колыбель, Боспор,
  Резиденция клана Ратниковых.
  
  
  - Милорд, - Фахр ибн Ихтияр Осман-Кайы аль Рашиди вежливо поклонился Владыке нового клана, продолжая незаметно - как он надеялся - рассматривать этого незаурядного человека. Уникального, без сомнения, ибо за последние два столетия никому не удалось свершить ничего подобного.
  
  - Что привело вас ко мне, принц? - Ратников пригласил гостя присесть в широкое кресло-трансформер.
  
  - Если честно, удивлён. Отношения между нашими семьями до сих пор отсутствовали... Михаил Ратников выглядел усталым даже безотносительно времени суток. Очевидно, несколько недель усиленной работы над созданием нового клана взяли своё. Фахр немного представлял, сколько неожиданных проблем ежедневно приходилось решать номинесу, а уж в такой ситуации! ...Да, Ратников - настоящий боец, воин, которого нельзя не уважать. А ведь он ещё нашёл время, чтобы встретиться с ним после окончания рабочего дня!
  
  Впрочем, визит вице-номината соседнего Предела - не то событие, которое можно проигнорировать, даже если это случилось внезапно. Представив, как среагировал бы на подобное его отец, Фахр с трудом сдержал улыбку, сохранив вежливо-безразличную маску на лице.
  
  - ...зная о неприязненном отношении глубокоуважаемых аль Рашиди к тем, кто обитает западнее и севернее... - Ратников, произнося положенные при встрече такого уровня слова высокого стиля, тщетно пытался угадать, что же привело к нему нежданного гостя, - ...о нежелании иметь контакты с кем-либо из них, я просто теряюсь в догадках. Чем я и мой новорождённый клан можем служить благородным Османам и Рашиди?
  
  - Простите мою настойчивость, милорд, - грустно улыбнулся Фахр. - Спешу рассеять ваше недоумение: мой визит исключительно частный, остальные Османы и аль Рашиди по-прежнему больны высокомерием. Я пришёл выразить вам своё уважение и частично вернуть долг...
  
  Михаил посмотрел прямо в глаза гостю, и в его взоре сквозь усталость отчётливо проглядывало удивление. 'Неудобно получилось', - отметил про себя Фахр, - 'придётся и дальше упражняться в 'высокой' речи, иначе можно случайно и обидеть'.
  
  - Простите, господин Осман-Кайы аль Рашиди...
  
  - Просто ибн Ихтияр, если вас это не затруднит!
  
  - Как вам будет угодно, принц, - едва заметно поклонился Ратников, - но я не помню ни о каких-либо долгах предков уважаемого гостя или самого гостя передо мной или моими предками. Разъясните, будьте любезны.
  
  - Вы просто не в курсе, милорд. Долг появился не более месяца назад. Я прошу со всем терпением отнестись к рассказу о моей встрече с вашим достойным сыном...
  
  - Вы видели Тедрика?! С ним всё в порядке?
  
  - Да, милорд номинес, на оба ваши вопроса. По крайней мере, он был здоров и благополучен, когда мы расстались, - поклонился аль Рашиди, передавая на ладонях двух рук пластину инфора, - он просил вручить это вам лично, и я не мог отказать в таком пустяке своему другу...
  
  
  7
  
  254, июль 17-го,
  Архипелаг Киммерия, Мир Таврия,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  Возвращение на Таврию прошло без приключений. Как и предсказал вице-адмирал Пак, после Санфолла никто 'Одиссей' не преследовал, поэтому Тедрик направил челенжер к его цели сразу, используя альфа-ветер. Конечно, переход занял десять суток, - далековато! - зато у 'Альгамбры' появилось достаточно времени на ремонт. Пока 'Одиссей' неторопливо направлялся к месту встречи с двумя другими кораблями группы, официально зарегистрированной представителем Адмиралтейства, Селена завершала программу исследования Мира Таврии.
  
  Теперь под началом Ратникова находилась целая тактическая группа, в которой, правда, лишь один корабль мог бы претендовать на титул боевого, а ещё один - лишь наполовину, - рейдер, получивший от своего нового хозяина имя 'Подарок', был переделан из грузопассажирского барка, и имел гражданский рангоут. Но, поскольку Тедрик ныне официально командовал тремя кораблями, он получал флагманский стаж, который позволял в будущем претендовать на звание флаг-капитана. Правда, только в Пограничном Флоте, и только когда появится на свет клан Ратниковых.
  
  Ремонт 'Альгамбры' выявил серьёзную деформацию рангоута, что лишало возможности длительно эксплуатировать корабль по его прямому назначению. Формгравы, работая со всей натугой, могли бы обеспечить ещё один недолгий переход, листов на десять, однако в Светлом Мире восстановленный корабль чувствовал себя достаточно комфортно. Поэтому мегатонник Тедрик решил использовать как стационер или мобильную базу для временной защиты пространства Атолла, который получит имя 'Торга'.
  
  Да, пришла пора направиться к цели всего путешествия. Взять то, что завещано предком. Найти ответы на множество вопросов.
  
  Почему человек, открывший дорогу к звёздам, на долгие четверть тысячелетия запретил потомкам даже притрагиваться к своему секрету? И что это за секрет, потребовавший такой странной меры - двухсот пятидесяти лет забвения? Почему прапрадед Иван был настолько уверен, что кто-нибудь не раскроет его тайну раньше? За столь длительный срок на Атолл мог наткнуться кто угодно. Случайный шкипер, например. Сколько авантюристов, диких исследователей, путешественников появилось уже при жизни Ивана Великого? Ведь человечество вступило в эпоху процветания и стабильности, колонизируя сразу десяток планет за пределами Мира Колыбели, и путешествия по межзвёздным дорогам стали делом обычным.
  
  Это странно. Появление новой странности во Вселенной, которая, как утверждали учёные, уже изучена, настораживает, заставляет задуматься. А так ли правы современные учёные? Даже Море Локуса ещё не изучено вдоль и поперёк, его размер, ничтожный по масштабам Вселенной, немыслимо огромен даже для кропотливого труда нескольких поколений метафизиков. Но они нагло полагают, что знают достаточно, чтобы ясно представлять строение Архипелагов, ...Галактики, ...Метагалактики, ...ха! Никаких странностей, правда?! Глубоко в душе всякий осознаёт, что все странности мира исчерпать, систематизировать, прояснить невозможно даже пытливому человеческому разуму!
  
  Тем более, это понимал Тедрик Ратников, и потому сейчас, когда вся тактическая группа начала разгон к истинной цели всего похода, к 'странному' миру, открытому предком, его душа трепетала и смущалась в ожидании прикосновения к удивительной тайне Вселенной, к одной из странностей Мира...
  
  
  8
  
  254, июль 23-го, утро,
  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.
  Линкор В.Ф. 'Ханган'.
  
  
  - Сэр! Флаг-капитан Стивенсон...
  
  - ...Оф-полковник МакДи, сэр!
  
  - Присаживайтесь, - вице-адмирал Пак небрежным кивком указал на гостевые кресла флагманской каюты линкора 'Ханган'. Одно из них уже занимал полный человек с маленькими глазками, круглым лицом и остриженными 'под ёжик' короткими волосами. 'Ха, - вылитый поросёнок', - едва не ухмыльнулась Дебора и, переглянувшись с Роуди, поняла, что ему пришла на ум та же мысль.
  
  - Разрешите представить вам контр-адмирала Пограничного Флота клана Рокфолд Майкла Рафаэля Гринбора. Он возглавляет эскадру 'Невод' и прибыл на Санфолл по поручению Круга Просвещения, чтобы возглавить операцию против пиратов, создавших крупную базу с развитой инфраструктурой вот здесь...
  
  Перед участниками встречи развернулась трёхмерная карта пространства в округе Санфолла, на которой пульсирующей красной сферой сияла одна из жёлтых звёздочек. Стивенсон, даже напрягая память, не смог бы сразу сказать её название.
  
  - Не утруждайтесь зря, - усмехнулся Пак, видя сходные выражения 'кажется, я что-то забыл' на лицах офицеров, - Архипелаг Колтия и Скита, как и система Скита, были открыты ещё Иваном Великим. Но из-за удалённости от Колыбели - да, почти девяносто листов, как не крутись, - и отсутствия значимых объёмов уникальных ресурсов до сих пор не вызывала интереса у кланов. Чем и воспользовались пираты, контрабандисты и всякое отребье.
  
  - Простите, сэр, - воспользовался паузой Роуди, - как удалось узнать об этой базе, и насколько можно доверять данной информации?
  
  - Пленные пираты, флаг-капитан, - ухмыльнулся Пак, - любезно переданные представителям Военного Флота командиром челенжера "Одиссей". Надо заметить, фрегат-капитан весьма ловко расправился с пиратским рейдером, да! Так вот, они, после общения со специалистами 'Избы', стали весьма откровенны. И, естественно, данной информации можно доверять. Да!
  
  - Но, сэр, - с сомнением в голосе заявила МакДи, - вы сказали, что пиратское гнездо имеет развитую инфраструктуру. Как это вообще возможно? Термин 'развитая инфраструктура' предполагает наличие внутрисистемного транспорта, майнинга, биофов, ...или вы имели в виду что-то другое?
  
  - Отнюдь, вы всё поняли правильно, оф-полковник. Именно допросы пиратов выявили наличие шахт, нескольких контейнов и даже примитивной верфи для создания кораблей младшего ранга измещением до трёх сотен килотонн. В результате данной системой весьма заинтересовался Круг Просвещения, который, ...кх-м, ...скажем, выиграл тендер Адмиралтейства по возвращению Скиты в Сферу человечества. В смысле, под влияние кланов...
  
  
  9
  
  
  - Простите, сэр, - не выдержала Дебора, - но, чтобы создать подобную инфраструктуру, требуется нечто большее, чем совместные усилия нескольких пиратов!
  
  - Вы правы, миз МакДи, - впервые подал голос контр-адмирал Гринбор. - Адмиралтейство получило информацию о наличии достаточно развитой 'дикой' колонии отщепенцев, промышляющих контрабандой и пиратством. Их колонию организовали в самые первые десятилетия Экспансии, то есть, более двух столетий назад, и всё это время она охотно давала приют недовольным нашими, ...гм, порядками, да и жизнью в Сфере человечества вообще. Мерзавцы также укрывают преступников разных мастей. Скита - это дальний форпост пиратского гнезда, позволяющий сделать набеги на торговые пути Конфедерации эффективнее.
  
  - Пираты ведут себя крайне осторожно, - кивнул вице-адмирал, - поэтому нет никакой информации о местонахождении Малагасии, - так они называют свой Мир, - информации поразительно мало! Кроме примерного расстояния в сто сорок листов, ничего узнать не удалось, да! - Роланд Пак сморщился, показывая, как ему это неприятно.
  
  'О! Даже, если бы узнали, кто же полезет в такую даль?' - Стивенсон чуть было не хихикнул вслух, - 'Никакой клан не станет тратить свои ресурсы на такое. Убыток очевиден, выгоды сомнительны. Ха, и, возможно, пичи Малагасии уже известны. Просто выгоднее притвориться, что этой информации нет. 'Местоположение неизвестно', ага! А как же контрабандисты, наркоторговцы? Уж в их среде координаты и энивэи до столь 'сладкого' местечка точно не являются тайной! Было бы желание - всю 'цепочку' быстро 'раскрутили', а так... среди обычных людей неуловимы именно те, кого никто не хочет ловить. Видимо, и с 'неизвестностью' колоний дело обстоит также'.
  
  Стивенсон переглянулся с МакДи и увидел в её глазах такое же понимание ситуации. Да, с будущей женой ему повезло, и повезло необычайно!
  
  - В связи с намеченной операцией соединение 'Плимут' распущено, а его корабли войдут в состав эскадры 'Невод', сформированной Кругом. - Гринбор перевёл взгляд на Дебору. - Корабли, участвующие в данной операции, начнут прибывать на Санфолл уже в ближайшее время. Ваши полномочия, миз МакДи, аннулированы. - Гринбор попытался отыскать на лице МакДи хотя бы тень досады или огорчения. Нет, женщина, кажется, даже довольно происходящим. - Круг благодарит вас за проделанную работу. Вам рекомендовано вернуться на Колыбель первым же попутным бортом.
  
  - Спасибо, сэр, - ослепительно улыбнулась МакДи в стиле 'высокопоставленная стерва', - это очень кстати! Жизнь в глуши так утомительна! Да и мой гардероб явно нуждается в обновлении...
  
  Вице-адмирал Пак улыбнулся, посмотрев на Дебору.
  
  - Чудненько, - нервно застучал пальцами по подлокотнику кресла Гринбор, - что же касается вас, флаг-капитан, предлагаю вам командование одной из формируемых с участием 'Плимута' и 'Глостера' тактических групп...
  
  - Сожалею, господа, но я по-прежнему настаиваю на своей отставке. Надеюсь, мой рапорт рассмотрен в Адмиралтействе?
  
  - Печально, конечно, - разочарованно кивнул Гринбор, - но, поскольку это ваше желание, мне поручено вручить... да-да, - контр-адмирал ещё раз взглянул в уведомления ибра. - Все дела вы уже сдали своему флагману, а потому... - Робот-серв, подъехавший к флаг-капитану, протянул на подносе официальный скрин, - честь имею уведомить вас, что просьба об отставке удовлетворена. Безусловно, кланы Круга надеются, что, если возникнет нужда, вы согласитесь вернуться на службу!
  
  - Конечно, сэр!
  
  - Что же, раз проблемы экспедиции на Скиту оказались вне вашей компетенции, вы свободны, - встал вице-адмирал, и все остальные поднялись вслед за ним. - Дебора, Роуди, приятно было познакомиться с вами. И, - Роланд Пак по прозвищу Старый Упырь неожиданно подмигнул Стивенсону, - счастья вам!
  
  'Упырь! Пожелал!! Нам счастья!!?' - Роуди был настолько ошарашен, что даже не заметил, как Дебора, взяв его под руку, повела прочь, коротким поклоном поблагодарив вице-адмирала.
  
  
  10
  
  254, июль 26-го,
  Бездна,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  Вообще-то, исходя из расстояния, дойти до цели можно было бы и быстрее, но... возникшая проблема носила название 'трудности навигации'. Трудности - это если говорить осторожно и аккуратно, сдерживая собственные эмоции. Если же их не сдерживать, ...нет, такого ущерба для своей репутации Тедрик не имел права допустить. И, да, ...о, да! Теперь он понимал, почему без энивэя предка добраться до Атолла немыслимо, а 'случайно' его открыть - невозможно! Дело не только в том, что лишь один узкий и почти незаметный альфа-поток вёл к Торге, - незаметный, ага, если не знать, где искать! И не в том, что этот альфа-ветер больше напоминал страшный водоворот, в нём путались все устройства астроориентации, - конечно, если иусы не получали заранее 'прививку' с необходимыми корректирующими поправками. Нет!
  
  Главная опасность, ждущая путника при походе на Торгу - Мели! Да, Бездна побери, именно Мели.
  
  До этого момента Тедрик о них лишь слышал. Но даже в самых страшных кошмарах представить себе не мог, какой ужас они могут внушать столкнувшимся с ними навигаторам. Мели - области Светлого Мира, не имеющие внутри себя звёзд. Огромные 'мешки', достигающие размеров нескольких листов, наполненные межзвёздной пылью и газами. Распределённая по всему объёму 'мешка' масса формирует очень крутой гиперсклон. Если же рядом с Мелью проходит гиперпоток, его русло становится узким и извилистым. Неаккуратный навигатор даже не успеет узнать о том, что его путешествие подошло к концу, потому как 'потерять ветер' и 'влететь на Мель' здесь смертельно опасно. От перегрузок внезапного всплытия откажут когравы, превращая экипаж корабля и хрупкие системы в месиво. К числу таких систем относятся и формгравы, поэтому несколькими мгновениями позже к пыли, заполняющей Мель, добавится бесформенные и безжизненные обломки несчастливого парусника. Да, пространство Мелей недоступно для большинства кораблей, ...если, конечно, это не челенжер, способный выдержать более десяти минут на технологическом пределе ускорения. Впрочем, этому большинству там и делать-то нечего: отсутствие звёзд превращает Мели в космические пустыни, безынтересные для всех, кроме любопытных учёных.
  
  О подобных Мелях Тедрик даже и не слышал. Любому навигатору раздражающе неуютно двигаться по гиперкоридору, если его стенки - не Бездна, имеющая такую же мерность как пространство внутри потока, а полноценный Светлый Мир. Но в отличие от Лагун и гамма-потоков, сходным образом 'ограниченных' трёхмерным пространством, сила ветра здесь велика. Она достигает нескольких сотен, и существует реальная опасность разбиться о стенки коридора, не вписавшись в очередной затейливый поворот.
  
  С самого начала маршрута Тедрик, тщательно изучив логи с 'Колумба', корабля Ивана Великого, настоял на медленном осторожном движении по опасному участку. Только рулевые паруса, только строй кильватера! Впереди, естественно челенжер, за ним в паре лиг - когг, командование которым временно получил Олаф Норд, и ещё в паре лиг далее - 'Подарок' под управлением флай-капитана Торвальда Вайса, командира центы космопехоты. В составе центы, которую так настойчиво 'сватала' Тордоттер, оказалось достаточное число специалистов, чтобы заполнить штатное расписание рейдера. Как и много раз до этого, мудрая вёльва оказалась удивительно прозорлива, и Тедрик уже не раз мысленно от всей души её благодарил.
  
  Корабли осторожно без малого сутки пробирались по час от часу слабеющему потоку, и Тедрик ужасно вымотался. Хорошо, что сейчас его начала подстраховывать заступившая на вахту Солвейг, без её помощи и свежего взгляда было гораздо сложнее. Конечно, и Олафу, и Торвальду, идущим следом, тоже не просто, но в таких случаях самая тяжёлая доля всегда выпадает авангарду...
  
  
  11
  
  
  - Земля!.. Ей Богу, земля, - Возбуждённый голос Селены оторвал Тедрика от бессмысленного наблюдения за коридором движения. - Тедрик, впереди в двадцати лигах - Устье гиперпотока!
  
  - Ты уверена? Солвейг, - он окликнул вахт-навигатора, - есть какие-нибудь подтверждающие признаки?
  
  - Минуточку, ...пожалуй, да. Последний час сила ветра неуклонно падает. Если так будет дальше, через десяток лиг она спадёт до уровня гамма-ветра.
  
  - Отлично! Второй пост, отчёт.
  
  - Здесь второй, сэр. Статус - 'зелёный', - бодро отчитался Мгона.
  
  Что ж, вот они и добрались до цели путешествия. И не за полгода, - столько времени затратил на свой путь предок, - а за пару месяцев. Неожиданно от осознания приближающегося чуда по коже побежали мурашки, и Тедрик зябко дёрнул плечами. Невероятно странное ощущение, предвкушение невиданных открытий, судьбы, - всё смешалось в немыслимом коктейле чувств так, что закружилась голова, и Тедрику пришлось сильнее сжать подлокотники командного кресла. Вот оно - наследие Ивана Великого. На расстоянии вытянутой руки!
  
  Нет, конечно, чуть дальше.
  
  - Селена!
  
  - Да, дорогой?
  
  - Запускай все свои приборы по максимуму. Впереди - 'странный мир', будь особенно внимательна, фиксируй любые, даже на первый взгляд малозначимые отличия. Это твой ...наш шанс!
  
  - 'Странный' мир?! - Селена отозвалась немного хрипло, будто у неё пересохло в горле. - Мы шли именно сюда?
  
  - Это так, командир? - Эхом спросила со своего места Солвейг. - Здесь ваше наследие?
  
  - И я пришёл, чтобы мой род вступил во владение этим Атоллом. 'Торга' - пусть так отныне звучит его имя! И, Селена, подготовь, пожалуйста, сигнальный буй!
  
  
  12
  
  254, июль 27-го,
  Атолл Торга,
  челенжер 'Одиссей'.
  
  
  - Всплытие штатное, скорость корабля совпадает с системной, движение направлено на внешний край планетарного диска, - отрапортовал иус.
  
  - Солвейг, есть данные по 'Подарку' и 'Альгамбре'?
  
  - Оба корабля всплыли нормально, сообщения о повреждениях отсутствуют. Иусы кораблей подтверждают 'зелёный' статус.
  
  - Отлично! Шестой пост, что уже удалось выяснить?
  
  - Тедрик, - голос Селены выдавал сильное волнение, - ничего подобного ранее не наблюдалось. Это удивительно! Вот, гляди!
  
  Иус немного опоздал с открытием нового окна, но уже через несколько секунд перед командиром 'Одиссея' появились подробные результаты предварительной дистанционной разведки Атолла. Данные джи-сенсоров, конечно.
  
  ...Оранжевая звезда, ближняя граница зелёной зоны чуть меньше двух, дальняя - почти пять лайм. В эту зону полностью попадает орбита второй планеты. Помимо неё, в системе ещё две каменных планеты, и два газовых гиганта, у каждого есть спутники...
  
  - Хм-м, пока всё обычно, ...так, а это что?
  
  ...Опорные массы во Внешнем Поясе и дальше отсутствуют. Внутренний пояс отсутствует...
  
  - Действительно, странно.
  
  ...Гиперсклон не превышает две минуты на стандарте...
  
  - Это вблизи нормы, дальше, ...вот, - Устье Лагуны, единственное, как и положено Атоллу, - в зените в восемнадцати лигах! Почему так далеко? Ведь обычно у оранжевых звёзд Устье находится не далее шестнадцати лиг?!
  
  ...Лагуна в области Устья сужена, имеет колоколообразную форму гиперсклона. У орбиты Торги-два расстояние от него до плоскости планетарного диска - десять лиг, а у Торги-пять - менее восьми лиг. Диаметр Атолла в плоскости планетарных орбит - половина листа...
  
  - Странная форма, сэр, - задумчиво пробормотала Солвейг, - не припомню подобной ни у одного из известных Миров... - Хм-м...
  
  ...Устье вытянуто по оси зенит-надир, имеет вид коридора. Ближайший к планетарному диску край расположен всего в одиннадцати с половиной лигах, а общая длина коридора шесть с половиной лиг. Ветер в этом Горле отсутствует, и поэтому оно весьма подходит для неспешного торможения кораблей. Лагуна надира закрытая, Устья не имеет, её гиперсклон пологий, всего полминуты на стандарте торможения. Расположен близко, всего в семи лигах от планетарного диска, а его толщина не менее четырёх десятков лайм.
  
  - По-моему, сэр, - не выдержала Солвейг, - внутреннее гиперпространство Атолла очень напоминает сковородку с выпуклой крышкой, роль ручки на которой выполняет Горло Лагуны...
  
  - Действительно, похоже. Селена, я понимаю твоё восхищение выявленными аномалиями, но ничего удивительного я пока не увидел. Если не считать того, что мы попали внутрь гигантской сковородки, и меня это настораживает...
  
  - Что ты понимаешь в посуде, дорогой! Хорошая сковородка - большая редкость, - фыркнула Селена. - Но, если без шуток, после всплытия появились какие-то странные ощущения, ...хотя, ...возможно, это просто результат длительного пребывания в Бездне...
  
  - Не знаю, у меня-то, как раз, никаких неприятных ощущений, наоборот, будто вернулся в какое-то знакомое, очень знакомое место, ...просто не могу вспомнить в какое.
  
  - Вот, Тедди, у меня точно такое же чувство.
  
  - И у меня, - скромно отозвалась Солвейг.
  
  - Н-да, кажется, у миз Киквете прибавится хлопот. Ищи странности, Сель!
  
  - Мало данных, Тедрик. Когда подойдём ближе, вышлю зонды, тогда что-нибудь и прояснится.
  
  - Хорошо. Выставить сигнальный буй с имеющимися астрографическими данными и заявкой на владение. Курс к Торге-четыре. Вахт-навигатор, рассчитать выход на парковочную орбиту для кораблей соединения и передать всем вахт-навигаторам.
  
  
  13
  
  Несколько часов спустя,
  Там же.
  
  
  - Первый пост, примите дополнительные данные!
  
  - Спасибо, шестой, - отозвалась Солвейг. Разрешите вывести, сэр?
  
  - В отдельное окно, - кивнул Тедрик. - Что там? Ага, подробности о газовых гигантах! Иус, Торге-пять присвоить имя Имир, Торге-четыре - Мимир.
  
  - Выполнено, господин фрегат-капитан.
  
  - Так, вижу. Неплохие перспективы для создания рудников, ...где? Первый спутник Имира? Пусть будет Фиона, да, ...второй спутник Мимира - Фрея. Очень удобно, что и на Фрее, и на Фионе есть атмосфера. Селена!
  
  - Да, Тедди?
  
  - Запускай план подготовки к развёртыванию временной базы на Фрее. На всё - сутки. Управишься?
  
  - Помощники найдутся, - Селена улыбнулась в фельде интерактивного окна. - А вот изучать аномалии придётся именно мне...
  
  - Аномалии? Есть новые данные?
  
  - И весьма тревожные. Возможно, внутренние планеты системы крайне опасны для жизни.
  
  - Хм-м, а у меня чувство, ...ощущения, - Тедрик попытался расслабиться и вслушаться в то, что каждая клеточка пыталась ему сказать на уровне основных инстинктов, генов, - ...самые приятные. Спокойствие, умиротворённость, будто бы вернулся домой после невообразимо долгого отсутствия.
  
  - У меня тоже... - отозвалась Солвейг, - будто я снова маленькая девчонка, и меня встречает мама с тёплым стаканом молока...
  
  Странное совпадение! Тедрик переглянулся с вахт-навигатором.
  
  - И у меня, - отметила Селена. - Но инстинкты способны обманывать. Вдруг это какая-нибудь природная ловушка для неосторожных исследователей? Песни сирен тоже казались чарующими древним мореходам, только вот никто не выжил. Почти никто. Съели.
  
  - Ну, Одиссей-то выжил!
  
  - Ага, велев привязать себя к мачте и залить уши воском всем своим спутникам, чтобы они не слышали одурманивающего пения... бр-р-р! Я не поленилась спросить у Тарибы, - она же медик! - так вот, нечто подобное ощущает каждый на всех трёх наших кораблях.
  
  - И сама миз Киквете?
  
  Селена молча кивнула и, слегка замешкавшись, вывела в дополнительное окно данные, вызвавшие у неё столь пристальный интерес.
  
  - Поясни. Самому долго искать, в чём дело.
  
  - О! Правда, как же я забыла! Лень - основной инстинкт человеков, - хихикнула Селена, - Смотри! Вот стандартное распределение воды и её относительная распространённость в произвольной звёздной системе...
  
  - Ну да, чего удивляться? Водород, гелий и кислород - самые, пожалуй, распространённые элементы в известной Вселенной, поэтому вода, молекула которой состоит из кислорода и двух атомов водорода, закономерно стоит в самом верху списка наиболее часто встречающихся веществ.
  
  - Верно, но не для Торги, - Селена высветила рядом ещё один информационный набор. - Это данные об Атолле. Обрати внимание, везде относительное количество кислорода, водорода и остальных элементов соответствует ожидаемому соотношению для системы оранжевой звезды. Элементный состав совпадает с типичным, а вещественный - нет. Воды аномально мало, а внутри орбит каменных планет её нет. Совсем. В следовых количествах она начинает появляться лишь за орбитой Мимира, но даже в Облаке количество воды очень низко.
  
  - Ты опасаешься, что человек не сможет выжить в этой системе?
  
  - Да.
  
  Тедрик нахмурился, поддавшись на миг чувству разочарования. Столько усилий и всё зря? Но инстинкт самосохранения молчал, убаюкивая, а странная эйфория быстро размывала остатки разочарования, опасений, обиды, заменяя их успокоенностью, уверенностью...
  
  - Пока это утверждать нельзя, дорогая. В конце концов, мы - исследователи, а значит...
  
  - ...обязаны изучить аномалию, - согласилась Селена, - хотя бы для того, чтобы определить степень её опасности. Высылать зонды и дроны?
  
  - Да. Только озаботься, чтобы на них были ёмкости с водой. Разные, с разной степенью изоляции от окружающей среды. И, - Тедрик, вспомнив записи из корабельного журнала 'Колумба', добавил, - для планеты Торга выбери режим прохода, чтобы зонды, зайдя в атмосферу и приблизившись к поверхности, возвращались к парковочной орбите, как только будет потеряна связь. На поверхности планеты и вблизи неё условия, хм-м, несколько необычные.
  
  - Ты что-то знаешь?
  
  - Скорее, подозреваю, - отозвался Тедрик.
  
  
  14
  
  254, июль 29-го,
  Атолл Торга, вблизи Фреи, спутника планеты Мимир,
  Челенжер 'Одиссей'.
  
  
  Синий Мимир плавно поднимался над Фреей, ярко освещая каменные 'джунгли' и равнины, покрытые затейливым рисунком трещин. Из них странными сказочными джиннами поднимались сужающиеся кверху столбы дыма, и со стороны могло бы показаться, что вся долина 'усеяна' пожарищами. Конечно, это лишь выбросы газа, под влиянием планеты-гиганта выдавливаемого из недр Фреи. Выше эти столбы расползались по атмосфере спутника причудливыми цветными облаками, чтобы выпасть на тёмной стороне хлопьями пепельного снега. Он засыпал многочисленные глубокие разломы, которые, то смыкались подобно голодным ртам, то снова открывали хищные пасти, будто подтверждая готовность вернуть очередную партию пепла вглубь раскалённых недр маленькой планеты.
  
  Для временной базы Селена при помощи планетологического иуса выбрала относительно спокойную долину вблизи экватора Фреи, и сейчас Тедрик с тоской смотрел на развёрнутый роботами и готовый принять свою сотню поселенцев стандартный малый лагерь. Ничего особенного, центральная округлая юрта из комео, вместившая в себя все жилые и общественные помещения, протянутые в стороны руки ангаров и лабораторий, длинный высокий полуцилиндр оранжерии-биофа, служащего заодно и рекреационной зоной, и лабораторией астробиологии. Но, глядя в тактическое окно иуса на это маленькое людское поселение, Тедрик особенно ярко почувствовал, насколько оторваны они от Колыбели. Будто лопнула какая-то пуповина, до этого постоянно незримо связывавшая его с родным миром. И теперь и Тедрик, и Селена, и экипажи всех кораблей станут чужими на Колыбели, а неумолимый инстинкт взросления выкинет их прочь ради поисков нового дома.
  
  И они все уже нашли свой дом. Этот странный мир ощущался всеми именно так, он приглашал к себе, обещая... о, кто знает? Сейчас, наблюдая через визоры стереокамер за светлыми синими сумерками, обнявшими прозрачный цилиндр рекреационной зоны, Тедрику казалось, что он вернулся домой. Не просто домой, а в детство, когда мама укладывала его спать, а комнату окутывали такие же синие сумерки...
  
  'Да, теперь можно ожидать и сказку на ночь', - невесело улыбнулся Тедрик, заметив чиф-офицера, входящего на мостик 'Одиссея'. Аваи был деловит, подтянут и чем-то озабочен. Немного напряжён, но по внешнему виду не похоже, что его съедало то же странное чувство: 'Я вернулся домой!'
  
  - Сэр, есть новости по нашему делу. Мне удалось выявить источник проблем, необходимо ваше решение, - с этими словами Мгона протянул скрин.
  
  Ратников, жестом пригласив офицера присаживаться, с некоторым равнодушием глянул на итоговый рапорт начальника С.Б. и его глаза от удивления широко распахнулись.
  
  - Это невозможно!
  
  - Сэр, ещё в древности говорили, что, когда все возможные варианты отброшены, и остался лишь один, последний, ...пусть он и кажется невероятным, немыслимым, ...но именно он и есть истина...
  
  Ратников зарылся в представленные доказательства - протоколы опросов, акты об изъятии пиров, схемы размещения...
  
  - ...Это всё косвенные доказательства, лейтенант, и здесь нет ни одной прямой улики. Вы не могли где-то ошибиться?
  
  - Исключено, сэр. Это - единственная кандидатура.
  
  - И всё же, я не верю...
  
  Мелодичная трель вызова прервала Тедрика, не дав закончить фразу. Жестом руки командир позволил иусу открыть окно связи.
  
  - Что случилось, Селена?
  
  - Исследования проведены, Тедди. Потери воды из герметичных сосудов не зарегистрированы, в закрытых помещениях незначительны. Полагаю, переход на орбиту любой из каменных планет, в том числе и Торги, будет безопасен для экипажа. Высадку на поверхность лучше проводить в защитном скафе.
  
  - Спасибо, дорогая. Иус, для экипажа 'Одиссея' - готовность четыре часа. Навигаторам подготовить маршрут перехода на парковочную орбиту планеты Торга.
  
  - Принято, командир. Экипаж уведомления получил.
  
  
  15
  
  254, июль 31-го,
  Атолл Торга, орбита планеты Торга,
  Челенжер 'Одиссей'.
  
  
  
  С орбиты Торга, вторая планета Атолла, больше всего напоминала каплю мёда, плывущую в невесомости. Её размеры были побольше, чем у Колыбели, и располагалась она значительно ближе к звезде, но с учётом слабого, по сравнению с Солнцем, потока энергии, климат на Торге должен был быть приемлемым для человека. В экваториальной зоне - комфортные двадцать пять днём, пятнадцать ночью, на полюсах - чуть выше нуля в полдень. Кислород, азот, углекислота - всё, как и на других пригодных к заселению мирах. А вот паров воды, и самой воды нет совсем. Ноль.
  
  Тедрик тяжело вздохнул. К сожалению, капля мёда сейчас была мутной: над поверхностью бушевали пылевые бури, видимость не превышала нескольких сотен метров. В таких условиях зонды и дроны почти бесполезны, необходим человек. И не любой, а обязательно с высоким суггестивным уровнем. 'Альфа', не меньше...
  
  Может быть, подождать месяц, пока, согласно прогнозам, бури не стихнут? А если прогнозы ошибаются? Нет, ждать нельзя...
  
  Подходящий уровень среди участников экспедиции 'Одиссея', помимо Тедрика, лишь у четырёх человек. Селены, Сергея, Олафа и Аваи. Олаф далеко, на Фрее. У Аваи другое образование, он может просто пройти мимо...
  
  Селена? Нет уж, она - самая главная ценность на борту корабля. Любимая, ...жена, ...мать его сына, ...а ещё, великолепный учёный! Её потрясающая методика использования джи-сканеров должна быть доведена до конца, до технологии производства. Такое конкурентное преимущество нельзя потерять!
  
  Тедрик скривился. Что за хрень лезет в голову? Зачем придумывать какие-то идиотские оправдания? Он просто не готов рисковать Селеной!
  
  Остаются Сергей и он. Идти на разведку в одиночестве - самоубийство, но и брать в напарники Мальцоу... ах, Мгона, Мгона! Ещё пару месяцев назад Тедрик бы ни мгновения не колебался, доверив Сергею свою спину. Но за эти два месяца..., а если принять во внимание предостережение Аваи!
  
  С другой-то стороны, если предатель - Сергей, а именно это утверждает Мгона, ему невыгодно что-то предпринимать сейчас. Лучше, получив все необходимые данные, начать действовать на Колыбели, в Сенате и в Палате, чтобы получить Торгу в собственность. Шансы есть, ведь 'вес' и влияние клана несоизмеримы с возможностями 'бесхозной', с точки зрения сенаторов, компании 'Виржин'.
  
  То есть, взять Сергея в напарники практически безопасно, ...если, конечно, Тедрик нигде не ошибся ни с психологическим портретом, ни с социальными приоритетами своего 'друга'. Решено!
  
  - Иус, подготовить первый челнок к спуску на планету. Звену флай-капитана Хорхе Джамо - часовая готовность. Передать фрегат-капитану Мальцоу приглашение принять участие в разведке.
  
  - Сэр, вы делаете ошибку, - мгновенно отреагировал по закрытой линии Мгона. - Возьмите лучше меня!
  
  - Нельзя, Аваи. На тебе - безопасность и подстраховка. Не беспокойся, всерьёз мне ничего не угрожает...
  
  - Вынужден подчиниться, но, по-моему, вы не учли в своих расчётах длительное пребывание в Бездне. 'Взгляд' уже изменил всех нас, и психопрофиль...
  
  - Всё будет хорошо, Аваи, я это чувствую.
  
  
  16
  
  254, июль 31-го,
  Атолл Торга, планета Торга,
  
  
  
  Сейчас, с тысячекилометровой высоты, из обзорного окна челнока уже было заметно, насколько заполнена пылью атмосфера планеты. Мутной взвесью она присутствовала буквально везде, а местами сбивалась в крупные комки-тучи, которые в свете вплывающего с другой стороны планеты светила отбрасывали длинные тени в окружающую муть. Место посадки выбрали так, чтобы и оставить максимум светового дня для исследований, и оказаться в самом тихом и спокойном месте, раз уж время прилёта оказалось столь неудачным.
  
  По всей планете бушевали пыльные бури, но, если со стороны планета просто выглядела помутневшей каплей мёда, то при дальнейшем снижении всё приобретало совсем иной цвет. Непосредственно над слоем туч в нескольких километрах над поверхностью картина стала напоминать апокалиптические фантазии древних художников, с удовольствием расписывавших храмы сюжетами Ада. Чтобы грешники, состоявшиеся или будущие, заранее готовились к ожидающему их пеклу.
  
  Да, всё вокруг оказалось красным, и даже широкий каньон, вырезанный в тучах быстрым движением челнока, отбрасывал в клубящуюся пыль зловещую тёмно-красную тень. Похожую на застывшую кровь.
  
  Повернув, челнок заскользил вперёд, к полярной области планеты. В окружающих тучах за ним оставался 'настоящий' кильватерный след, и сверкали многочисленные электрические разряды, когда отброшенные в стороны быстрым движением машины клубы пыли сталкивались с пылью окружающих туч. Постепенно насыщенно красное выцветало, сменяясь рыжим и жёлтым. Светлело, тучи становились более рыхлыми и проседали вниз, позволяя снижаться и челноку. Ещё немного, и машина выскочила на залитое золотым светом свободное от пыли пространство, периметр которого плотно обступили бурые пылевые стены, не имеющие сил переступить этот странный 'магический круг'. Точнее, не один, а несколько, если смотреть с высокой орбиты. Именно сюда стремился челнок. Вся остальная территория планеты спряталась от разведчиков под одеялом бури.
  
  Аппарат мягко опустился на грунт и всё равно поднял облака пыли, вспорхнувшие, как стая птиц. Пыль медленно оседала и уносилась прочь порывами несильного ветра. Уже через несколько минут в обзорном окне проступила равнина, усеянная странными кочками. Никакой растительности, просто красно-бурый грунт - и всё. Впрочем, видимость не превышает полутора сотен метров, а что ожидает там, за пределами просматриваемой области?.. Неизвестно, ...но не зря же Иван Великий велел четверть тысячелетия хранить в тайне координаты этого Мира? Там, за непроницаемой для сканеров пылевой взвесью, что-то есть, ...должно, обязано быть! Что-то - или кто-то - четверть тысячелетия терпеливо ожидает появления наследника...
  
  И Тедрик пришёл, ...он найдёт то, что завещано предком! Ведь его что-то зовёт, притягивает, тащит туда, в Вельд, раскинувшийся за бортом челнока. Да... рациональная часть сознания шепчет, что маловероятно так сразу, сходу, обнаружить искомое, но... ждать ещё неделю... выше всяческих сил.
  
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 3
  
  МИР КОЛЫБЕЛИ, ИЮЛЬ 254
  ОБЫЧНЫЙ ДЕНЬ, ОБЫЧНАЯ НОЧЬ
  
  1
  
  254, июль 31-го,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Саутпол.
  Дворец Звёзд.
  
  
  - Здравствуйте, господин Президент! - Александра протянула боссу скрин с распорядком дня. - На девять пятнадцать назначен приём номинеса Джонатана, с десяти до полудня - заседание Комиссии Сената по подготовке Осенней сессии Собрания...
  
  - Погоди, не части. Что за вопрос у Джонатана?
  
  - Он отказался сообщить прямо, и, как номинес, имеет право на одну личную встречу...
  
  - Я знаю, - поморщился Ким, - твой анализ?
  
  - Ситуация на Санфолле, господин Президент. Полагаю, именно она станет основной темой беседы.
  
  - Да? Что там?
  
  - Вкратце - недоволен действиями ваших кораблей и Военного Флота, подробнее - по ссылке, она есть на скрине. Собирается просить компенсации.
  
  - Ну-ну, - скептически отозвался Президент, усаживаясь на своё рабочее кресло. - Ладно, время есть, посмотрю. Что там дальше?
  
  - В час зарезервировано время для номината аль Рашиди, но если вы считаете...
  
  - Нет-нет, оставь. Представители "Истинного огня" редко обращаются к Президенту напрямую. Мне самому интересно, что его "допекло".
  
  - Официальная причина, по которой Аль-Рашиди обратились в ваш Секретариат - информация о происшедших изменениях в клане. Кстати, сам номинат недавно вернулся с Санфолла...
  
  - Я думал, он здесь, на Колыбели!
  
  - Здесь оставались два его брата. Они несколькими днями ранее скоропостижно скончались: несчастный случай, господин Президент!
  
  - М-да? Почему-то мне кажется, что соболезнования здесь окажутся неуместными?
  
  - Это так. Подробная справка Службы Безопасности по ситуации в клане Аль-Рашиди доступна по соответствующей ссылке. Обычные внутриклановые "разборки", господин Президент. К двум вас ждут в Сенатской комиссии по ассигнованиям. Это в связи с подготовкой проекта бюджета на следующий год.
  
  - Ясно.
  
  - Далее, в четыре, доклад аналитической группы по социальному мониторингу, затем начальник С.Б. клана Ким...
  
  - Ежедневная обязательная программа, - буркнул Течжун Ким, - а есть ещё что-то?
  
  - Да, господин Президент. Сегодня ваш рабочий день продлён ориентировочно до девяти вечера...
  Ким тяжело вздохнул. Ни разу за годы, которые он провёл на этом посту, ему не удалось освободиться от текущей работы раньше двадцати двух - двадцати трёх часов. Вряд ли сегодняшний день станет исключением...
  
  
  2
  
  
  - Здравствуйте, господин Президент!
  
  - Господин сенатор, - Течжун Ким небрежно кивнул и указал на кресло напротив.
  
  Такой небрежный обмен оскорблениями: Джонатан обратился к главе исполнительной власти Конфедерации, а не к Владыке клана, давая понять, что пришёл что-то требовать, как номинес, как представитель кланов у чиновника, обязанного выполнять их общие решения, ...а в ответ получил указание на своё место. Одно из пятиста, и только.
  
  - У меня весьма напряжённый график, переходите сразу к делу, прошу вас, - добавил Президент после растянувшейся паузы, в течение которой Джонатан пытался устроиться в неудобном кресле. Оно отказывалось слушаться команд ибра!
  
  - О, не беспокойтесь, сенатор, - добренько усмехнулся Ким, - это самое обычное кресло, без всякой роботизации. Требования безопасности, знаете ли! И традиции, да. Итак...?
  
  - Как вам будет угодно, - Джонатан изо всех сил пытался удержать на лице бесстрастную маску. Но как же ему хотелось удавить эту желтомордую мартышку, посмевшую так издеваться над ним! Ну да ничего, будет и на его улице праздник! - Более двух месяцев назад мой клан подал заявку-уведомление на объявление суверенитета над Атоллом Санфолл...
  
  - Ваш клан? Хм-м, не припомню, ...минуточку! А, от вашего имени заявку подавал сенатор Ореаспера, предъявив доверенность, естественно, так...?
  
  Номинес Джонатан непроизвольно поморщился. Эта макака просто издевается над ним! И к чему этот цирк?
  
  - Так, - сам себе ответил Президент, - и прямо тогда сенатор Ореаспера получил все необходимые заверения, что дело о Санфолле будет своевременно рассмотрено, и положительное решение - да, конечно, положительное! - безусловно, будет!
  
  - Положительное решение... - едва сдержал прорывающееся рычание Джонатан, - чёрт возьми, для кого положительное?
  
  - Вы дурно воспитаны, сенатор, - без тени чувств отметил Течжун, лишь едва сузив глаза, - для одного из участников дела, естественно. Хотите, чтобы им стал клан Джонатан, да? А мне кажется, что "Великая Стена" имеет на это больше шансов. Согласно документам и логам, представленным и его Владыкой, и номинесом Ратниковым, "право первооткрывателя" в этом случае за командиром Цао. Единственно, почему "Великая Стена" по сию пору не заявила о нём...
  
  - Что вы хотите? - Джонатан уже не мог сдерживать выплескивающуюся злобу. - За этот жалкий набор камней и газа?
  
  - Почему же жалкий? Всё имеет свою цену, и эта цена увеличивается одновременно с ростом интереса, не так ли? Почему бы вам не подать заявку на любой другой Атолл, которые во множестве встречаются в Море Локуса? Конечно, сначала вам придётся провести астрографические исследования, или оплатить уже готовые, проведённые кем-то ещё...
  
  - Что вы хотите? - Джонатан повторил вопрос, изо всех сил стараясь успокоиться. Трудно. Эти обезьяньи ужимки выведут из себя кого угодно.
  
  - Я? Лично для себя? Ничего, - впервые улыбнулся Ким, - но вам не кажется несправедливым, что Санфолл, совместно открытый тремя великими путешественниками...
  
  - Его открыл мой предок!
  
  - Да, да. Совместно с командиром Цао и Иваном Ратниковым, я знаю!
  
  - Один!
  
  - У Службы Новых Земель совсем другие сведения. Получив заявку от сенатора Ореасперы, офики Службы сразу же связались с прямыми наследниками Цао и номинесом Ратниковым...
  
  - Они хотят отступные?!
  
  Течжун внутри улыбался. Этот варвар, так похожий на дикого кабана, - свирепого, но глупого, - сделает всё, что нужно клану Корё. И даже не заметит, как им манипулируют. Нет, Ореаспера, как противник, намного опаснее, и хорошо, что Джонатан решил явиться лично!
  
  - Что вы, господин сенатор, отступные - это незаконно. Просто маленькая услуга с вашей стороны - в обмен на услугу со стороны "Великой Стены" и номинеса Ратникова.
  
  - Когда это владелец "Виржин" успел стать номинесом? - Джонатан наконец-то соизволил обратить внимание на неоднократные оговорки Течжуна. - Принесённая на Клановом Соглашении присяга ещё не делает его одним из нас, пусть подаёт заявку на номинацию, как обычно.
  
  - Ну, дорогой друг, - открыто улыбнулся Ким, - этого так долго ждать! Ещё года полтора, не меньше. Вы действительно настолько не спешите получить Санфолл в собственность? Иногда, в особых случаях, для признания главы клана номинесом бывает достаточно и решения Сената, ведь так?
  
  - Если вы вынесете подобное предложение на голосование, мой клан поддержит его, - хмуро кивнул Джонатан.
  
  - Подобная поддержка полностью снимет и все претензии на Санфолл со стороны наследников командира Цао, сенатор, - а господину Ратникову обязательно захочется оказать вам ответную услугу...
  
  
  3
  
  
  - Ваше высокопревосходительство, милорд номинес, - Фахр ибн Ихтияр вежливо "поклонился старшему", прижимая обе руки крест-накрест к груди, - счастлив видеть вас в добром здравии.
  
  - О, принц Фахр! Превосходно, что вы нашли время посетить меня, - Президент, радушно улыбаясь, встал из-за стола-пульта, чтобы проводить гостя к удобному креслу. - Что привело вас сюда, дорогой друг?
  
  - Желание представиться Владыке союзного клана, Президенту и Первому Сенатору по случаю принятия на себя обязанностей номината клана Аль Рашиди, милорд.
  
  - Поздравляю вас, милорд номинат, - усадив гостя и вернувшись на своё законное место, ответил Течжун Ким. - Я слышал, что столь приятные вам изменения оказались, к всеобщему сожалению, связаны с неприятным инцидентом...
  
  - Это так, милорд... два моих старших брата и целая группа их советников погибли при катастрофе яхты недалеко от рудников Хаумеа, которые они собирались посетить. Для нашего клана и всего "Истинного Огня" это большая трагедия. Отец безутешен, и, пока он не найдёт сил вернуться к активной деятельности, я буду исполнять обязанности номинеса. Вот доверенности и все прочие документы, подтверждающие мои полномочия, милорд. - Фахр передал скрин роботу-серву.
  
  "Любопытный разворот событий", - размышлял Ким, бегло просматривая предоставленные документы, - "впрочем, номинес Ихтияр ибн Рашид явно запустил дела клана, и подобные изменения скорее выгодны "Драгоценному Наследию". В последнее время старик уж слишком явно взял ориентацию на Круг. Глупец! Там доверяют только своим."
  
  - Скажите, милорд номинат, - Течжун поднял взгляд на гостя, - насколько быстро вы хотите утвердить себя в новом статусе перед Собранием Конфедерации?
  
  - О, я совершенно не тороплюсь, ваше высокопревосходительство! Наоборот, пока не стоит широко афишировать имеющиеся у меня полномочия. Не стоит привлекать излишнее внимание к перестановкам в клане Аль Рашиди... гм... хотя бы до моей свадьбы, милорд!
  
  - Принцесса подтвердила своё согласие?
  
  - После пережитых совместных приключений никого ближе неё у меня нет, - тихо заметил Фахр, - я приложил все усилия, чтобы добиться благосклонности миледи. Свадьба намечена на конец года, и мы надеемся на ваше присутствие, ваше высокопревосходительство, милорд номинес.
  
  - Благодарю вас за это приглашение. Надеюсь, больше проблем не будет, принц Фахр.
  
  - Я тоже, милорд.
  
  
  4
  
  
  Обычно, когда в спальне гаснет свет, и закрываешь уставшие за день глаза, перед взором остаётся лишь тьма, и больше ничего. Лишь позже, неторопливо и осторожно, приходят сны. Сны бывают разные. Сны-сожаления о том, что можно было успеть, но не получилось. Сны-обещания, в которых понемногу формируются контуры будущего. А ещё Инга Тордоттер видела вещие сны, но все они всегда начинались одинаково - с тьмы перед глазами, скрытыми за опущенными веками. Но не в этот раз.
  
  В этот раз, лишь женщина закрыла глаза, перед ними оказался ослепительный свет. Яркий, жгучий, немного болезненный. Инга инстинктивно попыталась зажмуриться, но куда там! Глаза-то уже закрыты! Превозмогая боль и жжение в них, вёльва постаралась вглядеться, чтобы рассмотреть происходящее там, в ослепительно ярком свете.
  
  Повезло: сквозь сияние ей удалось разглядеть две фигуры, и в одной можно было бы угадать человека, опустившегося на колени и низко склонившего голову. Точнее, эту позу принял бы человек, но эта фигура не была человеческой...
  
  - Владыка, Господин мой, припадаю к свету Твоему...
  
  Ледяное оцепенение охватило Тордоттер, ужас подступил к её сердцу и прочно схватил его стальными клыками. Женщина осознавала, что спит, очень хотела проснуться, но странные фигуры, яркий свет, несущий за собой лютый холод, и звуки... слова, которые все инстинкты умоляли не слушать, ...не слышать!
  
  - ...от света ясного! Молю о воле Твоей, о Слове истинном!
  
  Свет, заполняющий всё вокруг, будто расступился, сияющая фигура повернулась к нарушителю покоя, и тяжёлый взгляд будто придавил дерзкого непосильным грузом. Каждое слово ответа норовило раздавить нахальную вёльву, и хотя в разговоре не было звуков, отличных для человеческого уха от болезненного гула, смысл произнесённого отзывался болью внутри, грозя разорвать слабое смертное тело.
  
  - Значит ли твоё появление, Вестник, что пришла пора?
  
  - Да, Господин мой! Время на исходе, как и было указано Видящей.
  
  - Есть ли подходящая кандидатура, Вестник?
  
  - Жду лишь Вашего Повеления.
  
  - Повелеваю тебе, Вестник, приступай. А ищущему Возвышения подтверди: он получит желаемое после тысячи лет Испытания... его тысячи лет, конечно.
  
  - Вы милостивы, Господин мой!
  
  - Не разочаруй меня, Вестник! Да будет так, и передай это... - сияющий шарик перетёк к тому, кого назвали Вестником, - тому, кто приготовился к Испытанию.
  
  - Благодарю Вас, Господин мой, я вас не разочарую!
  
  Жестом отпустив Вестника, сияющая фигура вернулась в свет, ласково сомкнувшийся вокруг неё.
  
  
  5
  
  
  Свет утратил своё ослепительное сияние, и теперь Тордоттер увидела клубящиеся клочья белёсого тумана, наплывающие на неё со всех сторон, и сверху, и снизу. Женщина повернулась, будто что-то разыскивая в окружившей её непроницаемой пелене, и заметила, что в одном месте клочья тумана буквально прыгнули ей в лицо. Она не отпрянула, сдержав свой порыв, и мгновение спустя поняла по ускоряющемуся навстречу потоку тумана, что движется, и движется всё быстрее, быстрее...
  
  Вот уже клочья тумана слились в единую плотную стену вокруг коридора или русла, в котором скользила женщина. Свет стихал, теряя свою яркость, и стена вокруг становилась темнее, плотнее, с каждым мигом погружаясь всё больше и больше в серые безнадёжные сумерки.
  
  Но вот впереди зажглась и разгорелась оранжевая искорка, движение замедлилось, стены вокруг распались, возвращаясь к виду невзрачной серой мглы. А ближе к неровно светящей искорке клубы тумана вставали высоченными пирамидальными башнями, тянущими пышные тёмно-зелёные еловые лапы к горящему костру. Костру?..
  
  В нём весело трещали сухие ветви, выбрасывая высоко вверх к странному бурому беззвездному небу фейерверки искр в те моменты, когда сидящий у огня человечек тыкал палкой в костёр, что-то в нём подправляя. Лицо незнакомца не скрывало солидный возраст и восточное происхождение хозяина костра. Ханец! Подвинувшись ближе, Инга рассмотрела лучики длинных морщин, делавших глаза этого ханьца уже, а лицо - круглее. Неожиданно старик поднял взгляд, будто увидел Ингу, и доброжелательно ей кивнул, здороваясь. Непроизвольно Инга отшатнулась и переместилась за спину чему-то улыбнувшегося ханьца, и тут, внезапно, разглядела второго человека, лежащего с другой стороны от костра на подстилке из лапника.
  
  Он показался женщине смутно знакомым, так что, приложив волевое усилие, Тордоттер переместилась поближе, стараясь рассмотреть, заглянуть в лицо, черты которого прятались в размывающей все детали тени. И, будто в поддержку её усилий, старый ханец подбросил в костёр хворост, сразу ярко вспыхнувший от раскалённого жара и осветивший спокойно лежащего человека. Спящего... - или бессознательного?..
  
  Тедрик!?..
  
  
  6
  
  254, август 1-го,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Боспор.
  
  
  Тордоттер резко открыла глаза, и чуткий иус без промедления включил в спальне приглушённый свет. Женщина полежала немного, вслушиваясь в ровное дыхание спящего мужа, и решительно встала, набрасывая на себя длинный мягкий халат. Неслышно ступая по толстому ковру, Инга подошла к трельяжу и жестом открыла один из ящичков. Достав из него странное чёрное зеркало, бурые восковые свечи, подсвечники из тёмного камня и идеально круглый белый матовый шар, она уверенно устроилась в кресле, поставив перед собой чёрное зеркало. Свечи в подсвечниках слева и справа от него будто вспыхнули сами, без усилий со стороны вёлвы. Всё внимание Инги было направлено на шар. Женщина напряжённо вглядывалась в него, повторяя монотонно: 'Тор... Тор... Тор...'
  
  Поверхность белого шарика расплылась в странной дымке, а в клубочке тумана, ставшим его отражением в чёрном зеркале, внезапно вспыхнула оранжевая искорка, и Тордоттер услышала лёгкий шёпот, едва отличный от дуновения ветра: 'Всё будет хорошо...'
  
  
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 4
  
  МИР КОЛТИЯ-И-СКИТА, АВГУСТ 254,
  ЗАКОН И ПОРЯДОК
  
  
  1
  
  254, август 01-го,
  Архипелаг Колтия-и-Скита.
  
  
  Эскадра "Невод" в составе шести фрегатов, десятка корветов, двух унитрансов и крафтера медленно подбиралась - почти подкрадывалась - к звёздной системе Скита, где по данным разведки находился крупный пиратский форпост. До цели оставалось ещё две лиги и, судя по всему, их пока не обнаружили, что подтверждала информация, поступающая от ушедших вперёд двух корветов. Они сейчас находились у самого гиперсклона Скиты, проводя тщательную рекогносцировку "альфа" и "гамма" Устьев.
  
  Контр-адмирал Пограничного Флота клана Рокфолд, командующий эскадры "Невод" Майкл Рафаэль Гринбор - полный человек с маленькими глазками, круглым лицом и остриженными "под ёжик" короткими рыжеватыми волосами - страдал от неправильности сложившейся ситуации, хотя и осознавал, что отчасти и сам в ней виновен. Правда, его вина была лишь в чрезмерной активности, приведшей к недопустимому, с точки зрения сюзерена, росту авторитета семьи Гринборов. Многие вассалы Рокфолдов начали потихоньку ворчать, что Майклу намеренно не дают "возвыситься", создав свой собственный "младший" клан, хотя вклад Гринборов в совокупный пай клана Рокфолд уже превысил две десятых процента, определяющих порог номинации.
  
  И номинес, похоже, нашёл изящное решение: назначить неудобного вассала командующим эскадры, которая должна усмирить пиратов и поставить под контроль Конфедерации новый Архипелаг. Если Майкл проиграет грядущее сражение или "не покажет" себя, клан Рокфолд "отожмёт" активы Гринборов себе - например, как компенсацию потерь. Если победит - ещё лучше! Сенат с подачи Рокфолда предоставит в собственность победителю законную добычу - огромный Архипелаг Колтия и Скита, и Гринбор будет вынужден сам отдать все свои активы на Колыбели для того, чтобы получить необходимые для освоения Архипелага средства. А отказ от подобной "чести" резко снизит авторитет Майкла в Круге и, фактически, заставит попрощаться с претензиями на номинацию. Куда ни кинь - всюду клин...
  
  Более-менее благоприятен лишь вариант захвата Скиты с минимальными потерями для "Невода", с одной стороны, и инфраструктуры пиратской звёздной системы - с другой, но такое было бы возможно лишь при подавляющем перевесе сил атакующих. Его, увы, не было. Сидя в своей флагманской каюте перед фельдом тактического иуса, Майкл, наверное, в десятый раз прогонял схемы предстоящего сражения, и ни один из вариантов его не вдохновлял. Слегка меняя входные данные, он неуверенно ждал отклика иуса, уже заранее подозревая, что и на этот раз ничего хорошего не увидит. И, следовательно, не сможет принять решение о схеме входа эскадры в звёздную систему Скита. И нерешительность контр-адмирала лишь подпитывалась информацией, полученной от пленных пиратов, и данными, которые начали поступать на дальние тактические сенсоры от корветов разведки, как только ядро эскадры достигло рубежа в несколько лиг от гиперсклона Скиты.
  
  
  2
  
  
  Архипелаг Колтия и Скита был открыт ещё Иваном Великим, который лично дал названия двум наиболее перспективным для колонизации звёздным системам с жёлтыми звёздами, близкими по спектру к Солнцу, только на миллиард лет моложе. Как особую удачу первооткрыватель отметил наличие около каждой из звёзд практически в середине зелёной зоны по планете с примитивной биосферой и прекрасными условиями для жизни людей, мягким тёплым климатом, обилием пресной воды... Он охарактеризовал эти планеты как настоящий рай для будущих поселенцев.
  
  Но удалённость от Колыбели - девяносто листов, и это если брать кратчайший маршрут! - отсутствие значимых объёмов уникальных ресурсов и необходимость серьёзных вложений для колонизации оттолкнули большинство кланов, искавших в основном, месторождения ценных руд и неменделеевских веществ. Поэтому Колтию и Скиту забросили, и офики Конфедерации об Архипелаге практически забыли.
  
  Зато не забыли и удачно воспользовались прекрасными планетами наркоторговцы, контрабандисты и всякое отребье. Уж им-то и девяносто листов - не крюк! С такими-то доходами от торговли наркотиками, оружием и прочими земными радостями...
  
  Сфера Глуши и Дикие Земли - пространства, свободные от ига офиков - с самого начала Эпохи Звёзд на радость номинесам будто пылесосом вытягивали в себя всех, кого не устраивало происходящее в родном мире. Многие из тех, чья социальная адаптация не соответствовала стандартам Конфедерации - сектанты, бунтари, авантюристы - желали бы покинуть Колыбель, и с готовностью бросились осваивать новые горизонты. Четверть тысячелетия такой космической экспансии создали за границами Сферы Периферии, определяемыми экономическим радиусом в сто листов, множество человеческих колоний со своими законами и порядками. И в настоящее время в Сфере Глуши и в Диких Землях, как стали называть эти поселения, проживало, по осторожным оценкам социологов, до сотни миллионов человек. Численность большинства колоний фронтира не превышала нескольких тысяч человек, но самые крупные могли похвастаться и миллионным населением.
  
  Малагасия относилась к числу последних. Её власти даже предприняли шаги к развитию собственной программы колонизации, поскольку нуждались и в ресурсах, и в рынке для сбыта своей 'специфической' продукции, в качестве которого правителям Малагасии виделась Колыбель и развитые миры Сферы Провинции. Но большинство кораблей Малагасии, даже произведённые недавно, были построены по старым проектам и относились к третьему-четвёртому поколениям. Они не могли совершать длительные переходы в гиперпространстве, и восемьдесят-девяносто листов являлись для них техническим пределом дальности перехода. Малагасия нуждалась в промежуточной базе, на роль которой отлично подошли Колтия и Скита, где 'Республика Малагасия' построила ремонтные доки, мастерские, торговые лавки и увеселительные заведения. Есть даже примитивная верфь для создания кораблей младшего ранга измещением до трёх сотен килотонн, заводы для производства оборудования. Конечно, устаревшего на полторы-две сотни лет...
  
  Отличное место, где 'усталые' каперы и контрабандисты могут избавиться от 'товара', закупить необходимое и 'спустить пар'. Где можно содержать ценных заложников и пленников, пока идут переговоры о выкупе.
  
  Корсары явно устроились надолго, формируя даже некоторое подобие рабовладельческого государства: на шахтах и фермах трудятся пленные, захваченные при нападениях на мирных торговцев и не имеющие шансов на выкуп, несколько контейнов обеспечивают транспортировку грузов между планетами системы Скита. Такая 'малина' может существовать, конечно, лишь до тех пор, пока на неё не обратит внимания Конфедерация.
  
  Точнее, кланы.
  
  Главная проблема в существовании на Колтии и Ските форпостов 'Республики Малагасия' не в том, что этот рассадник заразы даёт приют недовольным порядками на Колыбели и жизнью в Сфере человечества. Не в том, что мерзавцы укрывают преступников всех мастей. Бог с ними, скорее всего Собрание ещё приплатило бы правительствам Колтии и Скиты за подобную услугу! Нет-нет, всё это как раз не проблема! На торговлю наркотой и мелкую контрабанду сильные сего мира давно смотрели сквозь пальцы, считая подобное приемлемой платой за постоянный отток всяких мятежников, диссидентов и прочих потенциальных бандитов из контролируемого Колыбелью пространства, ...но нападение на корабль с детьми номинесов, только чудом не ставшее трагедией, переполнило чашу терпения истинных владык Конфедерации.
  
  
  3
  
  
  Теперь 'пылесос', вытягивавший ранее всякую шваль с Колыбели, стал неинтересен, а жёсткий ответ - неизбежен. В конце-то концов, желающие покинуть Конфедерацию всё равно изыщут такую возможность. Под давлением новых обстоятельств Сенат оперативно принял все необходимые решения. Быстрое - по меркам офиков, почти мгновенное - 'добро' номинесов на снаряжение данной экспедиции - результат беспокойства, вызванного известием о том, что Скита - дальний форпост ещё более развитого пиратского гнезда, с которого бандиты совершают быстрые и разорительные набеги на торговые пути Конфедерации. Терпеть угрозу торговым путям нельзя, ибо именно они обеспечивают целостность Конфедерации. Проблему нужно решать быстро и радикально. Как? Естественно, 'вернув' Архипелаг под юрисдикцию Конфедерации.
  
  Эту задачу и взвалили на Майкла Гринбора. Претендент на создание 'младшего' клана вынужденно, без всякого вдохновения, взялся за её решение, которое явно не ожидалось простым. Отщепенцы успели создать неплохие укрепления на подходе к базе, переоборудовав захваченные за прошедшие десятилетия когги-мегатонники первых поколений в примитивные боевые платформы-форты. И на них неплохие запасы ракет - почти тысяча штук! Пусть они все среднего класса, но любые ракеты - это смертельное оружие, и расслабляться не стоит. Всего таких фортов в системе Скита, если верить результатам допросов, три. Два из них оберегают зенит в полутора лигах от планетарного диска, ещё один - надир, в лиге под планетарным диском и в каждом почти пятьдесят пушек. Сто средних пушек, если 'Невод' войдёт через Устье зенита! А ведь там ещё и рейдеры четвёртого-пятого поколений, которых в совокупности около сорока. Правда, лишь полтора десятка из них являются сколь-нибудь серьёзными противниками, остальные - так, мелочь, торговцев пугать или контрабанду возить, но всё равно это ещё почти две с половиной сотни средних пушек...
  
  Если мерзавцам удастся консолидировать силы, то вполне можно ожидать три-четыре волны по триста ракет в каждой, ...или одну в тысячу-тысячу двести, в зависимости от возможностей систем наведения. Остаётся надеяться, что синхронизировать атаку у пиратов не получится, да.
  
  Конечно, можно пройти и через 'гамма' Устье, подходящее к надиру системы. Там эскадру встретят лишь пятьдесят пушек, ...решить сложно, а времени всё меньше. Ещё минут тридцать, и 'Невод' покинет бета-поток, позволяющий легко переместиться от 'альфа' входа, к которому корабли направляются сейчас, к Устью в надире звёздной системы. Там-то эскадра прорвёт оборону без проблем, но вот все пираты успеют удрать, ...а за это в Адмиралтействе точно по головке не погладят, ...да и Рокфолды будут недовольны, ...хм-м.
  
  Итак, что имеется в наличии?
  
  Шесть фрегатов седьмого поколения с двадцатью четырьмя пушками каждый - это сто сорок четыре пушки, и шестьдесят из них тяжёлые, то есть способные нести весь спектр современного вооружения. А ещё дюжина корветов - это ещё более полутора сотен пушек, правда, средних...
  
  Системы защиты у эскадры контр-адмирала Гринбора намного лучше, а потому любой специалист скажет, что преимущество на стороне атакующих. Иусы предсказывают, что эффективность огня противника не превысит пяти процентов против тридцати пяти процентной эффективности современных кораблей 'Невода'. Но пять процентов - это десятков пять или шесть прорвавшихся ракет, которыми придётся заняться кластерам обороны. Они, по предсказаниям иусов, уничтожат от половины до двух третей ракет, но полтора-два десятка нанесут удар по его кораблям! Если в корабли попадут не более двух-трёх ракет, ничего страшного, переживём! Но вот если все они изберут своей целью какой-нибудь один корабль, ему придётся плохо, ...а 'Плимут', как флагман, слишком очевидная цель. Гринбор зябко повёл плечами, стараясь отогнать неприятную перспективу. Тактическая группа линкоров 'Упыря' Пака сейчас точно не помешала бы, а без неё придётся выкручиваться, формируя настоящий строй из фрегатов, м-да...
  
  С другой стороны, если бы за дело взялся Пак, ...он и был бы командующим, ...и все 'сливки' достались бы именно ему, ...и захваченная в результате удара Скита могла бы отойти Кимам, ...или кому-то ещё из 'Драгоценного Наследия', а не 'Круга'. Ясно, что в этом лично Гринбору не светило бы ничего. Так что нет линкоров - и Бог с ними! А вот использовать подходящий строй, чтобы вместе с 'Плимутом' не попасть под консолидированный удар пиратского флота, необходимо. Жизненно необходимо.
  
  Осталось лишь определить, какой строй наиболее эффективен в данной тактической ситуации. И стоит ли разделять и без того небольшие силы. Ах, да, пора принять решение, через какое Устье войти в систему Скита...
  
  Через 'альфа' вход, естественно. Другой вариант - просто способ расстаться с мечтой о создании собственного клана и заодно с должностью в Пограничном Флоте вне зависимости от исхода сражения.
  
  Разделить корабли?
  
  Безусловно. Адмиралтейство не поймёт и не примет никаких объяснений или оправданий, если он даже не попытается перехватить удирающих пиратов. Но сильно ослаблять ядро эскадры нельзя, ...а от корветов в предстоящем бою не ожидается серьёзной пользы. Так что пара корветов вместе с теми двумя, что сейчас в дозоре, командование сочтёт достаточными силами, ...чтобы попугать пиратов, удирающих от основного ядра эскадры. Конечно, если пираты сразу согласованно отойдут, корветам придётся несладко. Но они - необходимая жертва, чтобы Майкл смог воплотить свою мечту, да. А раз так...
  
  
  4
  
  
  - Командир Перри!
  
  - Господин контр-адмирал, сэр? - Фрегат-капитан ответил почти мгновенно, лишь только иус показал в окне недовольную физиономию командующего.
  
  - Джи-связь с дозором активна?
  
  - Да, сэр. - О! Кажется, наш 'поросёнок' наконец-таки зашевелился! Гринбор уже успел где-то 'подцепить' себе кличку, которой - за глаза, конечно, - его называла вся эскадра. Автора никто не знал, да и особо не стремился узнать. Зачем? Прозвище само по себе подходит отлично, тем более что 'подкладывать свинью' подчинённым контр-адмирал не только умеет, но и любит.
  
  - Передайте мой приказ корветам дозора, а также кораблям 'Фридом' и 'Коронадо' перейти к 'гамма' Устью, всплыть там и не допустить, по возможности, бегства кораблей пиратов. Старший группы - командир корвета 'Фридом'!
  
  Не то чтобы у Гринбора был какой-то особый повод выделять этого командира из числа прочих, нет, но такое название у корабля-флагмана блокирующей группы окажется весьма символичным и подходящим для отчёта в Адмиралтействе и интервью репортёрам и медиа журналистам. Правильное освещение событий - это столь же важная часть операции, как и само сражение, и от него во многом будет зависеть, кому именно достанутся 'сливки', а кому - 'шишки'.
  
  А что 'шишек' будет вдоволь, понятно и без подсказок со стороны...
  
  - Сейчас будет исполнено, - Оливер кивнул Роуз, сидящей в кресле вахт-навигатора, и миз Ши, быстро подготовив приказ с копией распоряжения контр-адмирала, отправила его адресатам. 'Ну вот, подложена очередная 'свинья' от нашего 'хряка', - подумал Перри, с трудом удержавшись, чтобы не поморщиться. Он-то отлично представлял, каково придётся четырём корветам...
  
  - Приказ отправлен, сэр, ...подтверждения о получении от кораблей 'Коронадо', ...'Фридома', ...и корветов дозора ...есть.
  
  - Отлично, фрегат-капитан. Передайте остальным кораблям эскадры: строй - колонна из двух 'призм'. Авангард - все фрегаты, лидирует 'Глостер', пусть фрегат-капитан Басим будет повнимательнее! Арьергард - унитрансы и крафтер, дистанция - половина лайма. Два корвета, - Гринбор указал, какие, - прикрывают арьергард сверху и снизу в десяти лайсах, оставшиеся две тактические группы, третья и четвёртая, идут над и под 'призмой' фрегатов в тех же десяти лайсах. Всплытие синхронное, через 'альфа' Устье. Корветам - боевая готовность по 'красному' коду, остальным - по 'жёлтому'.
  
  Выполнять!
  
  Конечно, при такой схеме атаки эскадра могла понести серьёзные потери, особенно в лёгких кораблях. Это если противник догадается консолидировать все силы и сосредоточить огонь всех кораблей и боевых платформ - Гринбор даже в мыслях не называл переделанные мегатонники 'фортами' - именно на лёгких силах. Но подобный ход событий маловероятен. Это же просто пираты!..
  
  
  5
  
  254, август 01-го, несколькими часами позже,
  Звёздная система Скита.
  
  
  - Годдаммит!.. - Дежурный офицер службы астроконтроля Скиты искренне выразил свои чувства к происходящему. - Иус, связь с начальником службы, срочно! Полковник, как и следовало ожидать, ответил далеко не сразу, но настойчивость иуса сыграла свою роль, и минут через пять лейтенант узрел, наконец, слегка опухшую недовольную рожу начальника.
  
  - Нэд, сукин сын, если ты опять потревожил...
  
  - Сэр, серьёзная проблема, - дежурный офицер не стал ждать окончания очевидного монолога полковника, сразу переходя к делу, - только что джи-сенсоры засекли всплытие кораблей. Их не менее десятка, сэр...
  
  - Что значит 'не менее', лейтенант? Извольте доложить точно!
  
  - Это на пределе разрешения наших джи-сенсоров, сэр, в дюжине лиг над планетарным диском. Аналитики считают, что это либо два-три линкора с мелочью, либо десяток фрегатов с сопровождением из корветов, ...они двигаются строем, сэр, поэтому разделить эти случаи пока не представляется возможным...
  
  - ...Конфедераты?
  
  - Уверен, сэр. Наши корабли всплывают в иной манере и не ходят в составе таких соединений...
  
  - Чего тогда ждёшь, объявляй тревогу.
  
  - По уставу Службы, сначала я обязан уведомить вас и получить санкцию...
  
  - ...Шит! ...Ты уже это сделал! Выполняй!!
  
  - Да, сэр, - машинально ответил дежурный офицер в закрывшееся окно связи. - Иус, боевая тревога!.. Отправить на Скиту и форты обороны сообщение по джи-связи о вторжении враждебного флота...
  
  - Принято, исполняю...
  
  
  6
  
  254, август 01-го, ещё несколькими часами позже,
  Звёздная система Скита, офис губернатора.
  
  
  - Ваше превосходительство, вас срочно вызывает командир Службы астроконтроля!
  
  - Переведи на мой пульт, - кивнул губернатор.
  
  Колония Скита - нищий форпост бедного (зато свободного!) государства Малагасия - не имел возможности использовать повсеместно иусы, как, по слухам, делали богатеи Конфедерации. Поэтому везде, где можно было бы воспользоваться человеческим трудом, жители Сферы Глуши старались обойтись без дорогих устройств. Офис губернатора не был исключением из этого правила, и в нём, как тысячу лет назад на Колыбели, работало множество клерков, а деятельность губернатора обеспечивали делопроизводители и секретари.
  
  - Слушаю вас, полковник, - губернатор сухо поздоровался с чем-то взбудораженным офицером. - Что стряслось на этот раз? Опять командиры рейдеров не поделили добычу?
  
  Молодое государство могло добывать необходимое оборудование и ценные материалы лишь за счёт каперства и контрабанды, оно всячески привечало всех, кто мог взять на себя этот тяжёлый труд. А поскольку ...хм-м ...каперы обычно были людьми, не отягощёнными совестью или иными подобными пережитками прошлого, подобные стычки были не редки. Вот и на прошлой неделе сцепились два ...хм-м ...бандита, в результате пришлось вмешаться Флоту Малагасии. Виновника беспорядка прибила собственная команда, а его рейдер пополнил состав Флота. Губернатор полагал, что этот инцидент послужит уроком всем сорвиголовам, но, видно, урок не пошёл впрок...
  
  - Нет, ваше превосходительство, на этот раз всё гораздо серьёзнее...
  
  - Не томите, полковник, - губернатор раздражённо оборвал словоизлияния командира Службы, - доложите точно и по существу.
  
  - Я объявил тревогу, сэр. Вторжение флота Конфедерации, и, боюсь, систему мы не удержим...
  
  - Всё так плохо?
  
  - Четверть часа назад удалось установить приблизительный состав эскадры вторжения. Шесть новых фрегатов, с десяток корветов и то ли два, то ли три унитранса. Видимо, с десантом...
  
  - Всего-то шесть фрегатов! - Губернатор всплеснул руками. - Не понимаю вашего пессимизма, полковник! У нас под рукой тридцать восемь первоклассных рейдеров, из которых дюжина имеет по четырнадцать пушек, а это - сто шестьдесят восемь...
  
  - Ерунда это, прошу прощения, ваше превосходительство. Наши корабли для конфедератов - даже не позавчерашний день, и всё, что смогут сделать рейдеры перед тем, как превратиться в пыль - поцарапать обшивку одному-двум фрегатам!! Со всем уважением, господин губернатор, сэр!
  
  - Вы уверены, полковник?!
  
  - Ха! Уверен ли я? Безусловно!! Это не купеческие лоханки - большие, неуклюжие, неповоротливые, перед нами современные боевые корабли Конфедерации, имеющие боевой рангоут и вооружённые тяжёлыми пушками. Они вполне способны 'съесть' наши рейдеры и попросить добавки! Без шансов, сэр. Я обещаю.
  
  - Вот как? Это, и вправду, меняет дело. Что вы предлагаете, полковник?
  
  Губернатор, прищурившись, уставился на офицера. Возможно, его слова правдивы, и систему не удержать. Сам чиновник не очень-то хорошо разбирался в современных вооружениях, а рекомендация командира Службы - весомая причина, чтобы снять с себя вину за отступление из системы. Но, может быть, полковник просто боится за свою шкуру, а?
  
  - Эвакуацию, ваше превосходительство. Я предлагаю временно отступить и сохранить флот. Пусть рейдеры уступают по мощи боевым кораблям, но конфедераты будут нуждаться в снабжении, и вот здесь мы их неплохо 'пощиплем', сэр!
  
  - Хорошо. Я последую вашей рекомендации...
  
  - Минуточку, сэр. Эвакуацию следует объявить прямо сейчас, пусть все 'крысы' побегут к 'гамма'-Устью...
  
  - Но гражданские помешают эвакуации республиканских ценностей и отступлению основных сил, полковник!
  
  - Прошу прощения, ваше превосходительство, но до фазы прямого столкновения ещё часов семнадцать-восемнадцать. Напугайте это стадо, объявив введение особого режима боевых действий через двенадцать часов, и они все удерут за это время. Нам же останется на спокойный уход ещё часа четыре как минимум.
  
  - Ладно. Но зачем такие сложности, полковник?
  
  - Я более чем уверен: на выходе в гипер конфедераты поставили заслон. Пусть его потреплют 'крысы', ...флоту ...и вашему конвою будет легче уйти, сэр. А чтобы основные силы не занялись преследованием, форты и боевые платформы откроют заградительный огонь в автоматическом режиме. Конечно, ракеты стоят денег, но уж лучше их расстрелять, чем подарить противнику...
  
  - Хорошо, полковник, действуйте. И не забудьте подготовить к подрыву все значимые орбитальные объекты.
  
  
  
  
  ГЛАВА 13
  
  ОСНОВНОЙ ИНСТИНКТ. ЧАСТЬ II
  
  
  
  1
  
  254, август 01-го,
  Атолл Торга, планета Торга.
  
  
  Человек - как и все остальные двигающиеся, дышащие, чувствующие существа - подвержен инстинктам. Но при внешнем сходстве с "братьями меньшими" он имеет и существенное отличие: основной инстинкт. Точнее, форма, в которой он себя проявляет.
  
  Конечно, подобные инстинкты есть у всех живущих, но у прочих, "менее развитых" существ, они имеют исключительно положительный, жизнеутверждающий "аромат". К примеру, сохранение и развитие своего вида, - ...нет-нет, простите, - своей стаи или стада, добыча пропитания и самосохранение, ...да. Хотя сохранение собственной жизни для животных с точки зрения природы есть дело сугубо второстепенное. Как и все прочие инстинкты, в том числе и размножение. Они - лишь тактические решения, воплощение которых в реальность всегда лежит в русле самой главной стратегической задачи, поставленной природой как высшим начальством всякого хищника или травоядного.
  
  Естественно, живые существа даже не подозревают о наличии какой-либо отдалённой цели, как не знают и о фундаментальных проблемах, стоящих перед ними. Они просто ...живут, действуют, добывают пропитание, защищаются, размножаются, заботятся о потомстве... - метабиологи называют это "инстинктами", поскольку вся подобная деятельность является лишь отражением той самой главной задачи, которая поставлена Матерью-Природой. Это - естественно.
  
  Люди не столь просты. Им недостаточно жить, люди желают жизнью наслаждаться! И ради наслаждения они готовы махнуть рукой на свою семью, род, ...гори они все синим пламенем! А многие считают такое отношение к жизни абсолютно нормальным...
  Нет, некоторые, как и животные, автоматически и незаметно для себя воплощают всю ту же цель, доставшуюся по наследству от далёких-далёких предков. Они трудятся ради выживания семьи, рода, клана, ...нации, наконец.
  
  Но себя Сергей Мальцоу относил к совсем другой группе и всегда считал себя выше погони за удовлетворением обычных рутинных потребностей, выше любых инстинктов, и искренне полагал, что способен их игнорировать! Все прочие - животные, говорящие мартышки! Сергей открыто смеялся над попытками знакомых женщин "свить совместное с ним гнездо", с презрением смотрел на страсти, охватывающие приятелей и подружек, и неважно, что послужило причиной их проявления - секс, изысканная еда, роскошные безделушки, шикарные флаеры. Страсть - это слабость! Настоящий владыка жизни должен рассматривать всё это лишь как средства, инструменты, предназначенные для достижения собственных целей, а не как источник наслаждения или удобства.
  
  Вот такой он, Сергей Мальцоу!
  
  Возможно, в этом виновата семья, в которой он родился и вырос, давшая не только гордость и понимание собственной исключительности, но и суггестивные сверхспособности? Может быть, чуткая забота матери, внимательное отношение отца, всегда готового оказать помощь? Или лучшее клановое образование, на которое не поскупились родители? Кто знает...
  
  
  2
  
  
  Поэтому, когда несколько лет назад Сергей к собственному ужасу обнаружил, что и сам уязвим перед инстинктами, то испытал настоящий шок: неужели и он тоже - просто животное?! Этот удар судьбы подарил молодому номинату новое неожиданное и неизведанное чувство. Разочарование. Оно будто безжалостным вихрем обрушилось с небес и застыло глубоко в душе горькой коркой пепла. Оказывается, он не такой уж и совершенный! Рядом есть те, кто лучше.
  
  Разочарование породило в его душе страсть. Та самая, на следы проявления которой Сергей ранее поглядывал с презрением свысока! Но зато страсть у наследника клана Мальцоу оказалась особенной. Такой страстью можно гордиться.
  
  Он вожделел не женщин, не соларов, и даже путь обретения власти не привлёк номината. Его страсть носила имя 'Гордость'! Испытав разочарование в себе, Сергей жаждал избавиться от слабости и снова стать первым. Он сгорал от желания быть лучше. Лучше всех прочих, всей серой массы, заполняющей обыденность вокруг.
  
  И эта страсть познакомила номината с ещё одной стороной жизни. Завистью.
  
  Да, многие по наивности полагают, что самосохранение - основной инстинкт, движущий человеками. Он заставляет бороться за свою жизнь, добывать пищу, кров, достаток, удобства... ха! Так думают идиоты!
  
  Нет-нет, основной инстинкт всякого человеческого существа - зависть.
  
  К соседу, почему-то более богатому, к сопернику, получившему красавицу, на которую уже положил глаз, к победителю соревнований - ты же занял только второе место! Только второе!! Мир устроен так несправедливо...
  
  А персональным кошмаром и постоянным источником зависти для Сергея Мальцоу стал его сокурсник, Тедрик Ратников.
  
  'Простец', живущий вне условностей и обычаев кланов, - но 'альфа'! Не 'принц', не номинат, но наследник крупнейшей фирмы, которая способна поспорить с многими кланами!! Если честно, тут было чему позавидовать, ага. Поначалу подкупало то, что Тедрик жил вольно, свободно, будто совсем не подозревая о куче условностей и обязанностей, которыми по рукам и ногам связаны представители кланов. Юный Ратников не заморачивался тем, чтобы произвести впечатление, и создавалось ощущение, что к подобным играм наследник 'Виржин' не просто безразличен, а имеет к ним устойчивый иммунитет. Наконец, Тедрик жил легко, и это буквально притягивало к нему девушек. От юноши исходил какой-то внутренний свет, на который лица иного пола летели как мотыльки, вызывая острую зависть многочисленных сокурсников-приятелей и, в том числе, Сергея. Особенно сильно номината Мальцоу раздражало, как на этого 'телёнка' смотрели все женщины Академии. Они видели в нём не добычу, а что-то жизненно необходимое, и стремились быть поближе к нему, ...как растение тянется к Солнцу, ...как замёрзшие руки тянутся к теплу, ...о!
  
  Это прямо-таки мистическое превосходство Тедрика было совершенно невыносимо! Сергей - номинат, и уже по этой причине лучше простеца во всём - в учёбе, в состязаниях, в дуэлях. Его манеры аристократичнее, речь - изысканнее, взгляды на окружающий мир - взрослее. Сергей Мальцоу - выше по социальному статусу, совершеннее, ...должен быть. Но во всех компаниях, приятельских сборищах знакомые безоговорочно отдают главенство Тедрику. Почему? Сергей красив - да что там красив? Неотразим, элегантен, получил лучшее клановое воспитание, имеет прекрасные перспективы, а внимание и противоположного пола, и приятелей, и преподавателей - одним словом, всех - привлекает Тедрик. В чём причина?
  
  В чём же особенность этого 'простеца', что к нему тянутся другие люди? Почему они охотно идут за ним? ...Только вот не надо говорить о лидерстве, уж эту-то науку Сергей впитывал с молоком матери!
  
  
  3
  
  
  Загадка? Какого чёрта!
  
  Сергей специально сблизился с источником раздражения, буквально стал его 'тенью', пытаясь во всех затеях перехватывать командование и организацию дел на себя. Затмить соперника своими лидерскими качествами! Доказать всем окружающим собственное превосходство!! Ради этого не жалко ни усилий, ни средств...
  
  Ага, ...этот дурак даже не понял его намерений, охотно уступая Сергею 'главенствующую' позицию. Но это никак не изменило ситуацию, не произвело никакого эффекта! Все его труды и старания приятели и подруги Сергея в 'присутствии' Тедрика воспринимали как должное, и их отношение к Ратникову ничуть не поменялось. Усилия Сергея ...да, оценили, ...с благодарностью приняли. Всё. Да ...твою ж, ...годдэмм!! И Сергей всерьёз взялся за социальную динамику, пытаясь решить поставленную задачку. Вскоре он значительно обогнал сокурсников, ...старшекурсников, ...и даже строгие преподаватели стали смотреть на него с уважением. 'Вооружившись' социальной динамикой, Мальцоу ещё раз тщательно проанализировал свои действия и ...схватился за голову!
  
  Он - идиот! Это, факен шит, очевидно!!
  
  Пока нет прямого конфликта с тем, кого социум воспринимает как лидера, пока никто не бросает открытый вызов, позиции Ратникова будут непоколебимы. Разрушить подобное положение могли бы ошибки такого 'неформального' лидера, но, чтобы совершить ошибки, нужно что-то делать. А главное, что объединяет их компанию - совместный досуг. Может быть, некоторые услуги, немножко взаимопомощи, ...исключительно в рамках учёбного процесса. Иное могут не одобрить родители или спонсоры. Естественно, неотъемлемое право лидера подобного социума - распределять текущие хлопоты внутри собственного окружения и 'поручать' доверенным лицам решение разнообразных проблем. Суть именно в этом, пусть даже приказы и распоряжения замаскированы под обычные просьбы или пожелания. И в таких условиях, 'приняв' роль, которую охотно 'уступил' Тедрик, Сергей автоматически признал свою 'подчинённую' позицию.
  
  Чёрт возьми, как у 'простеца' это получилось?! Ведь Сергей был убеждён, что ни о чём подобном тот и не подумал! Тедрик не играл, он вёл себя естественно! И тогда Мальцоу решил присмотреться тщательней.
  
  Первый год знакомства с Ратниковым развил в Сергее из первоначального глухого раздражения чувство удушливой зависти. Он обнаружил, что Тедрик легко и непринуждённо делает то, что Сергей смог бы только после длительных размышлений и тщательного анализа. Будто бы молодому Ратникову и не нужно учиться! Может быть, это и вправду так, с его-то несомненным талантом и врождённым интуитивным пониманием социальной динамики?
  
  На вопрос, зачем он учится, почему с таким талантом не закончит Академию быстрее, Тедрик в искреннем удивлении широко открыл глаза.
  
  Слава Богу, 'простец' не понял, что Сергей искренне заинтересовался этим вопросом, и счёл это шуткой: 'Естественно, ради получения необходимой социальной адаптации, Серёга, как же иначе?'
  
  Вот так-так! В Академии учатся не ради знаний, а для получения нужных связей и знакомств!! Именно это и есть главное, а образование...
  
  Подумав, Мальцоу был вынужден согласиться, но его раздражение и зависть от этого лишь усилились. Как же он сам не допёр до сей простенькой мысли?
  
  
  4
  
  
  Ничем другим, кроме желания подразнить 'телёнка' - и, заодно, глупенькую сестричку - нельзя объяснить усилия Сергея по организации знакомства Селены и Тедрика. Какое впечатление производит 'телёнок' на юных девиц, номинат Мальцоу наблюдал неоднократно. Но и Селена не так проста, она - готовая 'ловушка' для мужчин. Сестрица-то хороша, смазлива, изящна, как древняя статуэтка из ханьского фарфора. В этом возрасте девки влюбчивы, и Сергей уже втайне похихикивал, предвкушая будущее разочарование влюблённых, когда его отец жёстко поставит на место увлёкшуюся 'простецом' доченьку. А что? Её судьба - другой клан. Сергей по просьбе отца уже не раз аккуратно вентилировал вопрос о возможной свадьбе Селены с наследником какого-либо из кланов Круга, с которыми у Мальцоу всегда были прекрасные деловые отношения. Подобный брак мог бы их ещё больше укрепить, но...
  
  ...Но судьба опять-таки злобно усмехнулась и повернулась к Сергею не лицом, а совсем другим местом. Отец неожиданно заинтересовался Тедриком как вероятной партией для Селены, '...раз уж дети понравились друг другу!'
  
  Проклятье, да что же это такое?!..
  
  После, перед свадьбой сводной сестры-дурочки отец раскрыл своему наследнику глаза на истинное положение дел в клане и объяснил, что этим браком хочет подключить ресурсы 'Виржин' к спасению дряхлеющего рода. Это откровение превратило зависть Сергея в устойчивую ненависть. Тем более, что владелец 'Виржин', как оказалось, вовсе не горел желанием спасать клан новых родственников 'за так'. Пришлось отдать часть собственности в Боспоре и кое-какие активы под управление 'простецов'. А когда родился Ингвар, стало понятно, что благополучию - не только личному, а всего клана - мешает всего один человек! Только один!! Нет человека - нет проблемы, так, кажется, говаривали в древности, да? Именно тогда Сергей принял окончательное решение: помеха должна быть устранена! И с той поры просто терпеливо ждал момента. Для достижения цели гибель 'телёнка' - нет, жертвенного барашка, ха-ха! - должна быть случайна и, по возможности, произойти где-нибудь в труднодоступном месте. Несколько долгих лет прошли безрезультатно, но вдруг ...такой подарок!
  
  Когда речь зашла об экспедиции, Сергей понял: это его шанс! Осторожно, чтобы не вызывать подозрения, аккуратно, тщательно, регулярно изо дня в день он начал готовить Тедрика к будущей роли 'погибшего по собственной неосторожности', ...понемногу, ...потихоньку ...при каждом удобном случае оказывая суггестивное воздействие на будущего 'жертвенного барашка'. Благо подобное организовать совсем не трудно - при столь откровенной любви Тедрика к тренировочным поединкам на полигоне!
  
  А когда с ним связались давние друзья из Круга и Ордена, испытывающие острую нужду в информации о челенжере 'Одиссей' и планах на путешествие, Сергей охотно согласился помочь. А что такого? В конце-то концов в этом мире каждый выживает как может, каждый пытается получить преимущество перед конкурентами. Так чем же он хуже? Преференции в торговой сделке в обмен на информацию - неплохой бизнес, так? Просто бизнес, ничего личного! Ну, разве что совсем чуть-чуть...
  
  
  5
  
  254, август 01-го,
  Атолл Торга, планета Торга,
  шлюзовой отсек челнока.
  
  
  ...Пиры, ...постоянное суггестивное давление, ...спешка, ...погоня - да Сергею помогает весь мир! Каждый новый эпизод всё сильнее заставлял Тедрика нервничать, делая его уязвимее для суггестивного воздействия со стороны. 'Зёрнышко' за 'зёрнышком', и как всё чудесно складывается: оказывается, чтобы получить наследство Ивана Великого, 'телёнку' просто позарез необходимо спуститься на Торгу - дурацкое название! - именно сейчас, во время бушующего урагана. Номинат Мальцоу вполне может гордиться изяществом своей работы! Восхитительно! Ещё немного, чуть-чуть усилить беспокойство, торопливость 'телёнка', обострить его желание срочно отправиться на Торгу, и Сергей всего лишь в шаге от исполнения мечты. Ещё одно суггестивное усилие, и вот уже Тедрик выбирает в напарники для вылазки именно его. Бинго!!!
  
  Если учесть, что в экспедиции для планетарной разведки кислородных планет выбраны именно лёгкие открытые скутеры, где пилот оказывается весьма уязвим перед внезапным нападением, задача сильно упрощается. Пока всё складывается неплохо, ещё чуть-чуть...
  
  ...Осматривая свой скутер в шлюзовом отсеке челнока, Сергей едва сдерживал дрожь нетерпения, а 'телёнок', ...наверное, он решил, что состояние напарника - естественный страх перед неизвестностью.
  
  ...Тедрик что-то сказал?
  
  ...Кажется, заметил волнение, дрожь и пытается успокоить 'брата'? Сергей предвкушающее улыбнулся 'напарнику', тщательно проверяя один из двух подготовленных к выходу в Вельд разведывательных скутеров. Не надо его успокаивать! Сегодня всё, наконец, решится, и благодаря его усилиям клан Мальцоу сможет, наконец, занять достойное место!
  
  Поймав ответную улыбку Тедрика, Сергей просто пожал плечами, копаясь в системе стерео наблюдения скутера. Какая разница, что пытается сказать ...покойник? Это уже совершенно не важно, да!
  
  Тем более, что устранение Тедрика, это не убийство, а просто жертва, принесённая ради процветания клана. Конечно, человеческое жертвоприношение - мерзость, пережиток прошлого, но разве на протяжении нескольких последних тысячелетий это кого-то останавливало? Сколько двуногих 'баранов' за это время пошли на алтарь 'общего блага', а? Так почему же он, Сергей, должен сомневаться, подготовив очередное жертвоприношение?! Неужели он не готов умертвить этого 'барана' ради счастья своих родных и близких? Готов, давно готов.
  
  ...Не отвлекаться! Что там дальше по регламенту?
  
  ...Снять крышку с контрольной панели скутера - дело привычное, готово. Запустить полный тест, ...кограв в порядке. Отлично! Ещё не хватало получить серьёзную травму при маневрах, ага! Что ни говори, а кограв - самый важный узел любого транспортного средства. Для его пассажиров, конечно. Теперь формграв, ...конфигурация поля искусственной гравитации, ...нет, так маловато, нужно увеличить высоту, иначе выпрямиться на сидении скутера будет опасно, да, ...вот так, теперь хорошо.
  
  ...Дальше, ...дальше!
  
  ...Не ради себя, не из зависти, а ...Господи, нет-нет, это не жертва, а добыча! Сергей - не какой-то там языческий жрец, Боже упаси! Он - охотник, и его задача тщательно и хладнокровно подготовить ловушку, пусть дичь сама идёт в заранее подготовленную западню, ...о! Верно! Не жертву он готовит. Конечно, нет! Скорее, его действия напоминают - ...верно, именно так! - ...длительное выслеживание и преследование добычи. Значит, Сергей - не убийца? Да! Охотник! Конечно, охотник. Как же он раньше-то не догадался? Никаких страданий, мук совести? Ведь индеец, выслеживая в лесу оленя, не терзал себя глупыми переживаниями, он просто добывал пропитание для собственной семьи. Сергей тоже пытается спасти свою семью, добыть самое необходимое для её выживания, ...и потому всё, что намечено...
  
  Это не подлость, это ...охота!
  
  В конце-то концов, охотничий инстинкт тоже может считаться основным. Не для барана, конечно...
  
  
  6
  
  
  Иус скутера пискнул, подтверждая прохождение очередного теста. Что там? Тэграв - норма. Ха! В его исправности Сергей и не сомневался, ...дальше...
  
  'Виржин' А.С.М. (атмосферный скутер малый) ноль двести пятьдесят три 'Спарроу сто шестнадцать' - маленький разведывательный скутер, предназначенный для исследования планет со стандартной атмосферой, подобной Колыбели, был выбран экспедицией не случайно. Новая модель показала отличные динамические характеристики, а её системы управления, тэграв и унипрэн были надёжно изолированы от любых агрессивных проявлений внешней среды. Разумеется, из тех, что могут встретиться в кислородных мирах.
  
  Крохотные - меньше двух метров длиной - аппараты без труда помещались в шлюзовой отсек любого челнока и не требовали для доставки на поверхность планеты какого-либо специального транспорта, что для экспедиции было очень важно. Единственным их недостатком можно было бы считать отсутствие кабины, но, во-первых, аппарат предназначен для эксплуатации на кислородных планетах, во-вторых, никто не мешает разведчику воспользоваться герметичной одеждой - от мощного скафа до лёгкого комбинезона. Малютки обладали грузоподъёмностью в полтонны, что позволяло рассчитывать на любой из этих вариантов.
  
  С другой стороны, благодаря отсутствию кабины на 'Спарроу' можно разместить любые наборы оборудования и не заботиться о его 'стыковке' с системами скутера, что тоже удобно для проведения быстрой разведки поверхности. Вот и сейчас Сергей и Тедрик аккуратно закрепляли на вторых местах своих аппаратов приборы-регистраторы, визоры стереокамер и прочее дополнительное оборудование. Сергей честно заявил, что вся эта научно-исследовательская хрень быстро выйдет из строя из-за огромного количества пыли, поднятой ураганом. Даже здесь, внутри его 'глаза', воздух был наполнен какой-то странной взвесью - мутью или маревом, Бог знает! - ограничивающей взгляд двумя сотнями метров и делающий бессильными сканирующие приборы челнока на расстояниях свыше полукилометра.
  
  Впрочем, когда его сомнения проигнорировали, Сергей не стал настаивать, продолжив подготовку к тому самому главному моменту, ради которого он прожил последние несколько лет - к запланированной охоте.
  
  ...А 'барашек'-то, сдерживая нетерпение, тщательно проверяет все системы своего скутера и функционирование подготовленных к разведывательной миссии приборов. Странно, что он копается так долго! Куда пропало тщательно внушаемое ему нетерпение? Неужели влияние дало сбой?..
  
  ...Но так даже лучше, меньше подозрений будет ...потом. Минутку, ...о, очередной тест завершён, унипрэн - о'кэй, заполнен на все сто, теперь интеллектуальный регистратор...
  
  ...Работает отлично. Это плохо и может создать помеху его планам. Но всё поправимо, тем более, что регистраторы в шлюзе челнока вроде бы не фиксируют происходящее, а Тедрик увлечённо занимается своим аппаратом и не на что внимания не обращает...
  
  ...Ещё бы! Нет, всё же странно, что 'телёнок' вообще способен сдерживать внушённую ему жажду сломя голову умчаться прочь! Ведь Сергей потратил прорву психической энергии, ...да, небольшими и незаметными со стороны порциями. Но суммарный суггестивный эффект должен быть к этому моменту значителен, и взбудораженный Тедрик, отбросив инстинкт самосохранения, должен бы опрометью кинуться... - как баран, хи-хи! - почему как? Баран и есть! - ...броситься на планету, не дожидаясь окончания сезона ураганов...
  
  ...Так что же не так, в чём причина 'неправильного' поведения его дичи? Сергей что-то не учёл, ...или истинный суггестивный уровень Тедрика выше, чем он открыто демонстрировал?.. Чёрт, надо быть ещё осторожнее, и бить лучше со спины, исподтишка...
  
  ...О, вот теперь регистратор сработает, как надо. В смысле, как надо его хозяину! Шлем? О, шлем настроен уже давно, вполне достаточно одного резкого рывка, чтобы...
  
  ...Что? 'Напарник' спрашивает, закончил ли он тест? Конечно. Можно начинать вылазку!
  
  
  7
  
  254, август 01-го,
  Атолл Торга, планета Торга,
  равнина вокруг места посадки челнока.
  
  
  Пустая плоская равнина, заполненная красновато-бурым песком. И пыль.
  
  Море - нет, целый океан пыли! Проклятая пыль! Над головою - низкое странно бурое небо, под днищем аппарата - такой же бурый песок. Чужой песок. Его враждебность била по всем инстинктам, будто прогоняя незваного пришельца прочь. Да, на Колыбели, на Проксиме, на Марсе пески поражают своим многоцветием, можно найти практически любые их варианты, от белых и голубых до всех оттенков жёлтого, розового и красного. Но на Торге у песка свой цвет, и взгляд Сергея не мог зацепиться за знакомые оттенки на этой странной равнине. Такой цвет песка он не встречал нигде ранее.
  
  Мёд. Вот на что более всего походила Торга! Сергею даже показалось, что сними он шлем, и в лицо ему бросится не запах сухого песка, а спелого мёда. ...Будто разведчики двигаются внутри огромной бочки с мёдом, ...это впечатление усиливал ураган, создавший из песка покатые бока, уходящие высоко вверх. Вдали, где бушевала буря, пыль застилала небеса, а отсюда, сквозь муть, висящую в атмосфере, бушующий кошмар действительно выглядел как измазанные мёдом внутренние стенки невероятного по размеру вместилища сладкого лакомства, ...но постоянно сверкающие в бунтующем песке белёсые молнии разрушали это впечатление. А ещё затейливо ветвящиеся электрические разряды надёжно 'забили' электромагнитную связь во всех доступных диапазонах, чему Сергей был откровенно рад.
  
  Благословенная пыль! Теперь надо просто удалиться от челнока на десяток километров, и команда потеряет возможность наблюдать за происходящим.
  
  Ах да, есть ещё и дрон-спутник...
  
  Сергей сверился с показаниями приборов. Хм-м, ...кажется, дроны ничего не увидят: помехи от бури слишком сильные. Тем лучше! Он нарочито неуклюже - будто не справился с управлением - цепанул далеко выдвинутым балансиром скутера грунт, и на контрольной панели загорелась лампочка, сигнализирующая об отказе интеллектуального регистратора. Вот! Главное знать, где у 'Спарроу' слабое место!
  
  Ему пришлось приложить все силы, чтобы сохранить управление аппаратом, из-за этого Сергей немного отстал от 'напарника', ...это выглядело бы со стороны совершенно естественно. Если кто-нибудь смог бы за ними наблюдать, конечно.
  
  Оба скутера двигались неторопливо, километров пятнадцать в час, не более, но уже успели удалиться от челнока, массивный корпус которого полностью скрылся за пыльной взвесью. Это хорошо. А вот то, что 'телёнок' ушёл уже метров на сто, пока Сергей восстанавливал управление скутером, это плохо, так дичь недолго и потерять! Недопустимо для настоящего охотника...
  
  Сергей прибавил ходу, и через минуту-другую настиг ни на что не обращающего внимания Тедрика. Его 'Спарроу' продолжал, как ни в чём не бывало, двигаться по выбранной ранее странной зигзагообразной траектории. Сам Тедрик словно находился в каком-то трансе. И так - минута за минутой, километр за километром. Создавалось впечатление, что он безрезультатно разыскивает одному ему заметные ориентиры и даже не заметил 'неприятность', происшедшую со скутером напарника... Ну какие здесь могут быть ориентиры, а? На абсолютно однообразной 'голой' равнине главными элементами ландшафта служат небольшие полушария странных кочек, каждая из которых в диаметре не превышает и двух десятков сантиметров.
  
  
  8
  
  
  ...Час! Или даже слегка больше прошло с момента выхода разведчиков с челнока, и всё это время их скутеры 'утюжили' территорию на малой высоте. Сначала они двигались длинными зигзагами, а затем, при приближении к поднятой ураганом стене пыли, аппарат Тедрика пошёл размашистой 'змейкой', стараясь охватить площадь побольше. Видимость упала до пяти-шести десятков метров, а Тедрик даже не собирался поворачивать обратно. Что он ищет - ведь явно не просто так выбран этот странный маршрут? Больно уверенно и продуманно двигался скутер командира. Интуиция 'альфы' - или 'наводка' из журнала Ивана Великого? Надо бы узнать...
  
  Жестом руки Сергей попросил Тедрика остановиться и подвёл свой 'Спарроу' практически вплотную. На коротком расстоянии связь пока работала устойчиво. Надолго ли? Пыль, висящая в воздухе и жадно садящаяся на открытые поверхности скафов и скутеров, судя по всему, несла сильный электрический заряд.
  
  - Проблемы? - Голос Тедрика звучал как-то неестественно сквозь шум и треск, но был вполне узнаваем.
  
  - Отказали регистраторы шлема и скутера, - Сергей старался выговаривать слова как можно чётче, чтобы иусу было легче отфильтровать шум - долго ли ещё ты собираешься купаться в пыли?
  
  - Отказали? Ха, - смешок, раздавшийся в ответ, больше напоминал кашель, - у меня тоже...
  
  Вот как? Выходит, Сергей зря 'принимал меры'?
  
  - ...но я не могу прервать поиск!
  
  - Что ищем? - Мальцоу счёл возможным аккуратно поинтересоваться целью данной вылазки. - Я полагал, мы отправились просто на короткую разведку, нет?
  
  - Видишь ли, друг, - в голосе Тедрика явно слышалось сомнение, но вот к чему его отнести, к слову 'друг', или?.. - Ты ведь никому не скажешь, надеюсь?
  
  - Конечно, - не удержался от кивка внутри шлема Сергей, - так в чём дело?
  
  - Эта планета - не то, что кажется...
  
  - Я уже понял, что Торга - 'странный мир'...
  
  - Самая очевидная простая версия, ...для всех, - хмыкнул Ратников, - на самом деле это не совсем 'странный мир'. Мой великий предок, обнаружив 'особенности' Торги, назвал её 'странностью мира'...
  
  - И что в этом такого? Четверть тысячелетия назад о 'странных мирах' ещё не знали, поэтому Иван Великий и выразился немного неточно. С нашей точки зрения...
  
  - ...Если бы! 'Странные миры' - естественные уголки Вселенной, на которых существует что-то иное, по сравнению с большинством других планет. Организмы, не вписывающиеся в представления метабиологов, новые вещества, неменделеевские элементы. Все миры развиваются по единым законам, поэтому везде мы встречаем сходные живые организмы, известные вещества и, в целом, знакомые явления. Любая звёздная система на данном этапе исследований - очередной вариант изученного ранее. Строчка к статистике.
  
  - Ты мне Америку не открыл, - усмехнулся Сергей.
  
  - Даже не пытался, - сразу открестился Тедрик. - Так вот, 'странные миры' отлично вписываются в эти представления о Вселенной, просто дополняя уже собранную статистику редкими и очень редкими случаями.
  
  - Ну да - условия, в среднем, везде сходны, но где-то всё-таки встречается уникальное сочетание природных факторов. Естественно, что в подобных условиях образуется нечто уникальное.
  
  
  9
  
  
  - Вот, ты сказал самое главное слово, - Тедрик поднял указательный палец кверху, словно апеллируя к низким бурым небесам, - 'естественно'!!
  
  - ...Уж не хочешь ли ты сказать...
  
  - Мой прапрадед считал, что Торга - реликт, артефакт, оставшийся от какой-то очень древней цивилизации, давно исчезнувшей расы, обогнавшей человечество в своём развитии на миллионы лет...
  
  - Ерунда! Такого не может быть. Если бы подобная цивилизация существовала, от неё должно было остаться множество артефактов, ...а не одна лишь Торга! К тому же учёные доказали, что нечеловеческих цивилизаций вблизи Колыбели нет и не было...
  
  - Доказали!? Очень самонадеянное заявление! - Тедрик даже не пытался скрыть усмешку. - Чтобы ответственно заявлять подобное, надо изучить все миры, доступные в настоящее время. Даже в пределах Сферы Человечества, которая - по оценкам подобных 'учёных' - составляет около двух сотен листов, известны десятки тысяч звёздных систем. И это только в пространстве Моря Локуса, которое считается практически пустым! Сколько звёзд из этого числа обследовано экспедициями? Дай Бог, один процент, так?
  
  - Наверное...
  
  - О! Ты ещё более удивишься, друг, если узнаешь, что все экспедиции интересуются, в основном, жёлтыми звёздами класса G и голубыми класса F, немного красными и почти не обращают внимания на оранжевые светила...
  
  - Ну почему же? - Сергей попытался возразить оппоненту, хотя немного неуверенно. - Кажется, Оукленд в Пространстве Калифорния - оранжевая звезда. Таврия, которую мы посетили...
  
  - Ты прав. Но эти оранжевые звёзды имеют возраст как у нашего Солнца - около пяти миллиардов лет. Они молодые, полный срок их жизни может быть и тридцать, и сорок миллиардов лет. Кстати, Торга заинтересовала Ивана Великого тем, что стандартные методы определения возраста звезды надёжно и с минимальной погрешностью дают Торге четырнадцать-пятнадцать миллиардов лет...
  
  - Это... ...это невозможно, Тедрик! Возраст нашей Вселенной, если прислушаться к космологам...
  
  - Оставь, друг! Большинство из них ещё продолжают верить в 'Большой Взрыв', 'инфляцию' и прочую подобную чепуху - в то, что устарело после открытия гиперпространства более трёх сотен лет назад. К тому же даже они ведут речь о видимой, то есть наблюдаемой приборами или нашими органами чувств, Вселенной. А о наличии другой, невидимой стороны, мы - до того, как обнаружили Бездну - могли только фантазировать и создавать самые разные теории, гадая по форме галактик, дисперсии туманностей и по последствиям взрывов звёзд об истинной картине мира. Забудь!
  
  ...Забыть?! О, как бы не так! Сергей запомнит каждую мелочь, если она позволит клану Мальцоу обрести истинное величие!
  
  
  10
  
  
  - Постой, пусть так, но ведь всё равно должны остаться следы. Даже от примитивных цивилизаций наших предков они остались, а здесь...
  
  - Может так статься, что следы есть, просто мы их пока не нашли, не видим, не замечаем, - терпеливо продолжал объяснения Тедрик. - Миллионы лет - большой срок, за который способны исчезнуть или измениться до неузнаваемости любые материальные свидетельства о деятельности 'чужих'.
  
  - Хм-м. Неубедительно.
  
  - Я сказал: '...не нашли'? Извини, неточно выразился. Лично для меня достаточно, что такие следы нашёл прапрадед!..
  
  - Неужели здесь, на Торге, - ахнул Сергей, - на этой пустой равнине?! Шутишь?
  
  - Без всяких шуток, брат! Это, - Тедрик указал вниз на песок под днищем скутера, - не планета, а огромная установка по контролю пространства на тысячи листов вокруг, построенная этими самыми 'чужими'...
  
  - Ты рехнулся?
  
  - Нет, Серый. Вполне здоров. Иван Великий побывал в центре управления установкой, и я верю тому, что записано в бортовом журнале 'Колумба'.
  
  - И как же выглядит ...этот центр, - Сергей даже не пытался скрыть скепсис и недоверие. Вдруг 'телёнок' по его вине сошёл с ума? Но интуиция - а, может быть, жадность или зависть? - заставляла внимательно относиться даже к подобному бреду, - небось, обилие различных экранов и странных замысловатых устройств?
  
  - Зря ты так... - обиженно протянул Тедрик, - ничего подобного на знакомое нам в центре нет. Это ...другое, очень чужое место...
  
  - Да? Ладно, пусть так, - примирительно поднял руки Сергей, - но в чём же предназначение установки? Контроль пространства - слишком расплывчатая характеристика, знаешь ли...
  
  - Иван Великий считал, что комплекс 'чужих' способен менять мерность и связность пространства, открывая 'врата' между мирами внутри всей контролируемой установкой сферы пространства. Благодаря подобным 'вратам' возможны практически мгновенные - по современным меркам - перемещения между Мирами. Не спрашивай, как - не знаю. Прапрадед полагал, что за четверть тысячелетия люди продвинутся гораздо дальше в развитии метафизики пространства и смогут разобраться в работе этой машины. Сам он каким-то образом смог воспользоваться установкой, чтобы значительно сократить путь домой. Поэтому он и отказался предоставлять всю информацию из бортового журнала 'Колумба' общественности и властям Конфедерации. Такой пробел в логах, создаваемых иусами, нельзя сфальсифицировать.
  
  - Это ...это невероятно! Если то, что ты рассказал, подтвердится, откроются потрясающие возможности! - Ещё бы! Для Сергея дальнейшее было очевидно: раз машина чужих способна связать между собой две области пространства напрямую, то и Киммерия, и Таврия, и Торга окажутся совсем рядом с Колыбелью. На расстоянии прыжка. Как и все звёзды в радиусе тысячи листов от Колыбели. Какие ...вкусные перспективы для экспансии, о! И много, очень много денег.
  
  
  11
  
  
  - Но одна вещь мне по-прежнему непонятна, Тедрик. Зачем отправляться на поиски - что бы ты ни искал на самом деле - во время подобного урагана? Почему бы не переждать бурю и вернуться, когда всё успокоится? - Сергей с напряжением ожидал ответа на свои провокационные вопросы, и был готов к немедленной атаке. - Тогда будет нетрудно прочесать здесь всё с помощью приборов 'Одиссея'...
  
  - Нет! Нельзя ждать! - Тедрик, если бы мог, отшатнулся от высказавшего столь крамольную мысль напарника. Интересно, с чем связана такая реакция? Не с его ли усилиями по ментальной обработке, а? - Я чувствую, что искать надо именно сейчас!
  
  - Успокойся! Ну что может поменяться за сутки-другие?
  
  - Всё! Буквально всё. ...Ты не понимаешь, Серый...
  
  - Честно? Не понимаю. Объясни...
  
  - Это не ураган. Иван Великий предупредил, что подобным образом выглядит действие системы защиты и маскировки установки, и вход внутрь легко найти лишь во время урагана, где-то на краю глаза бури. В остальное время попасть в центр управления крайне сложно. Может быть, нужен какой-нибудь специальный ключ. Кто знает, что придумали 'чужие'? И я сомневаюсь, что наши примитивные детекторы смогут обнаружить то, что пожелала спрятать цивилизация, на миллионы лет опередившая нашу...
  
  - Вот как? - Сергея больно укололо разочарование. Значит, не его постоянная работа по стимуляции авантюризма Тедрика привела сюда разведчиков! Он-то полагал, что заставил 'телёнка' сломя голову лететь на планету, кидаться в бушующий ураган, рискуя при этом жизнью и ...успехом экспедиции...
  
  - Не огорчайся, - Тедрик явно почувствовал изменение настроения собеседника, но сделал совсем иной вывод о его причинах, - я очень благодарен тебе, что ты последовал за мной безо всяких вопросов, без уговоров и предварительных объяснений, ...вот так - будто в воду с головой! Я очень не хотел давать какую-либо информацию посторонним...
  
  - И что, ...никто не знает ...об истинной природе Торги? - Сергей в ожидании ответа затаил дыхание: неужели судьба, наконец-то, соизволила ему улыбнуться?!
  
  - Отец, я, ...теперь - ты, - усмехнулся Тедрик, - не думаю, что такую информацию можно выпускать за пределы семьи...
  
  ...Да, да! Это ...джек-пот!!
  
  
  12
  
  
  Несколько часов спустя, когда скутеры удалились на пару десятков километров от места посадки челнока, Сергей решил, что пора действовать. Скутеры шли медленно и невысоко, метрах в двух, над грунтом. Тедрик продолжал искать вход в центр управления, постоянно притормаживал и подолгу то ли прислушивался, то ли всматривался в плотную пелену танцующей вокруг пыли. Он, не обращая внимания ни на что больше, шёл на какой-то слышимый лишь одному ему зов.
  
  Впрочем, Сергей тоже почувствовал ...нечто, ...чьё-то недоброе внимание? ...Чей-то пристальный взгляд, пробирающий до мурашек?
  
  ...Нет-нет, с него хватит, пора ставить точку. Последний штрих. О, ...кажется, ветер усилился? Так, где дичь? Ушла далеко вперёд, до неё - метров пятьдесят-шестьдесят? Отлично, теперь можно набрать скорость и догнать 'телёнка', не насторожив его. Момент самый удобный, самый благоприятный. Да...
  
  Аппарат Тедрика теперь двигался почти по прямой, прекратились рысканья и постоянные смены направления. ...Надо его запомнить: кажется, наследничек наконец-то обнаружил дверь, ведущую к его наследию. Чудненько, осталось позаботиться о скорейшем свидании милого братца с его великим предком, ...ага!
  
  'Спарроу' Сергея шёл сзади и с превышением метра на три. Мальцоу резко добавил ход скутеру и вытянул перед собой руки с активированными офицерскими 'браслетами'. Он собрал всю ненависть, зависть, всё накопившееся за несколько лет озлобление и резко ударил вытянувшимися метра на полтора вперёд и вниз суггестивными 'клинками' застигнутого врасплох Тедрика.
  
  ...Как орёл когтями бьёт зазевавшегося ягнёнка. О, эту сцену он не раз наблюдал в программах стерео, посвящённых богатой природе Тании, родине хищного танийского борова, дерева шоа-ву и модной у цветоводов клаудивии. Но его больше привлекал танийский орёл - огромная гордая птица с размахом крыльев, превышающим семь метров. ...Сейчас он напомнил себе такого орла, тянущего мощные полуметровые когти к уже обречённой добыче!
  
  ...Да! Вот так! ...Попал. Попал!!
  
  Жертва кулем кувырнулась со скутера и, звучно рухнув на твёрдый грунт, безжизненным комком откатилась прочь. От жёсткого удара шлем скафа отстегнулся и улетел далеко в сторону. Сергей даже рассмеялся от удовольствия. Первоначально он планировал добить 'подранка', но теперь не стоило тратить время: всё равно Тедрик обречён. Десять-пятнадцать минут, и безжалостная планета вытянет всю воду из потерявшего защиту тела, оставив лишь иссушённую мумию. Лучше продвинуться дальше по направлению, которое так вовремя выбрал - ха, ха! - покойник. Ведь главное - найти вход в центр управления!
  
  Скутер Тедрика, потеряв седока, ускорился, резко взмыл вверх и исчез в пылевых облаках. Но это уже не имело значения: отныне будущее клана Мальцоу обеспечено!
  
  
  
  
  ГЛАВА 14
  
  ДРУГАЯ СТОРОНА СМЕРТИ
  
  
  
  1
  
  254, август 1-го,
  ...неизвестно где.
  
  
  - Я умер? - Тедрик изумлённо покрутил головой, рассматривая тёмно-синее, какое-то совсем чужое небо над головой, огромные лапы елей, тянущие свои когти со всех сторон и маленького пожилого ханьца, задумчиво сидящего около жаркого костра. Видимо, эти слова Тедрик произнёс вслух, потому что ханец добродушно заулыбался, отчего его лицо покрылось лучиками морщин.
  
  Он пошевелил длинной кривой веткой в костре, и кверху взлетел целый сноп искр, пламя вспыхнуло ярче, и сумрак отступил за ближайшие стволы деревьев. Клочья тумана, затопившего весь этот лес, с испугом отшатнулись. Ханец перевёл свой взгляд на Ратникова и ехидно усмехнулся.
  
  - Воин очнулся в лесу, - старик показал веткой на Тедрика, ошарашенного происходящим, - ни меча, ни доспехов! Надо проверить, - хо-хо! - на месте ли яйца!!
  
  Его интонации, несмотря на явную насмешку, были столь искренними, что Тедрик невольно потянулся к указанным деталям организма и почувствовал явное облегчение, обнаружив их на положенном природой месте. И лишь мгновение спустя стало по-детски обидно и немного стыдно, что он "повёлся" на подобную подколку. Но именно благодаря обиде Тедрик осознал, что валяется у костра совсем голым!
  
  - Яйца воин нашёл, - захихикал старик, - но где ж остальное?..
  
  - Остальное? - Тедрик огляделся вокруг и заметил скаф и комбинезон, лежащие бесформенной оранжевой кучей на краю полянки, почти под самыми лапами елей. Он попытался встать, чтобы одеться, но бессильно рухнул на шерстяное одеяло, постеленное на заботливо сложенный в виде лежанки лапник. В руках была странная слабость - вряд ли они удержали бы что-то тяжелее воробьиного пёрышка, ногами можно было пошевелить, а вот опереться на них - увы, не получится. Что же случилось?
  
  - Я не имею в виду твою одежду или доспех, - снова ухмыльнулся старик, - я говорю о голове. Ноги и руки ты, кажется, нашёл без моей помощи!
  
  - О голове?! - Тедрик непроизвольно потянулся ладонями к вискам, будто хотел убедиться, что она на месте.
  
  Ханец хмыкнул, глядя на усилия своего гостя и, налив в простую кружку - деревянную?!! - что-то из закипевшего и пыхающего паром закопчённого до черноты чайника, протянул её Тедрику. Но, убедившись, что гость не в состоянии ни взять, ни удержать кружку, каким-то неуловимым движением сразу оказался рядом с ним.
  
  - ...Испей. Этот отвар трав вернёт тебе силу.
  
  Действительно, уже после первого глотка Тедрик почувствовал, как по онемевшему - замёрзшему? - телу разливается блаженное тепло. Он попробовал опереться на руки и сесть, ...о, чудо! Получилось!! Теперь Тедрик смог сам принять кружку из рук старика и допить немного горький с кислинкой напиток. Силы быстро возвращались.
  
  - Спасибо.
  
  - Вежливый? - Ханец хитро прищурился, отчего его глаза превратились в узкие щёлочки. - Это хорошо. Ну что, нашёл голову-то?
  
  - Да, - улыбнулся в ответ Тедрик и счёл возможным чуть-чуть пошутить, - я ею пил ваш чудесный отвар, господин, и убедился, что голова на месте.
  
  - Неужели? Странно, - захихикал "вредный" старик, - может быть, тебе пока просто повезло? С таким наивным отношением к собственной жизни голову потерять недолго, знаешь ли!
  
  - Наивным?! Почему?..
  
  Ханец пожал плечами и подбросил в костёр ещё немного хвороста. Теперь Тедрик почувствовал тепло, идущее к нему от огня. Ему показалось, что обнажённое тело жадно пьёт его, как истомлённый жаждой путник - воду. Он ощутил боль, миллиардом иголок пронизывающую всё его тело, и непроизвольно застонал.
  
  - Больно?
  
  Тедрик просто кивнул. Боль росла, теперь тело уже не кололи иголки, а раздирали на части острые когти. Судя по ощущениям, не меньше тигриных.
  
  - Это хорошо, - удовлетворённо кивнул ханец, - значит, ты и вправду живой. А то в лесу можно и на мертвяков нарваться, хм-м. А они не нуждаются ни в тепле костра, ни в травяном отваре, ...да и поговорить с ...такими ...не о чем. Ты же это понимаешь, да?
  
  Тедрик неуверенно улыбнулся в ответ, явно не желая причислять себя к каким-то там "мертвякам". Но и не мог подтвердить, что понимает происходящее.
  
  
  2
  
  
  И тут он вспомнил всё: ...путешествие на 'Одиссее', Киммерию, ...Торгу, ...вылазку во время искусственной бури на скутерах в поисках входа в центр управления машиной 'чужих', ...пыль, ...океан пыли, ...удар, ...темнота!
  
  - Что случилось со мной? - Тедрик недоумённо посмотрел на костёр, ...лес, ...сочувственно улыбающегося старичка...
  
  - Ты упал и сильно расшибся. Наверное, - хозяин лагеря задумчиво поворошил в костре. - Во всяком случае, это наиболее разумное объяснение.
  
  - Объяснение?.. - Тедрик отрицательно замотал головой и скривился от проснувшейся свирепой боли. - Пусть так, но почему я упал?!..
  
  - Проблемы с головой, возможно? - Ханец с сомнением посмотрел на сморщившегося от боли гостя и с явным осуждением зацокал языком. - Вот и сейчас с ней не всё в порядке, ведь так? Голова болела, да что там 'болела' - буквально раскалывалась! - это верно, но это сейчас, а во время ...гм-м ...похода на скутерах ничего подобного не было. Это совершенно точно!
  
  - Сейчас - да, - признался Тедрик, пытаясь заглянуть в глаза старика, - но тогда - перед тем, как я упал - моя голова была в полной норме!
  
  - Охо-хо-хо!.. - раскатисто рассмеялся ханец, - в норме! Ну, ты меня и рассмешил, хо-хо! Хороша 'норма', если довела тебя до нынешнего положения!! Побитый, замёрзший, всё потерявший, ...и ты ещё говоришь, что с твоей головой всё в порядке?.. ...Ох, давно я так не смеялся, - вытер широким рукавом куртки проступившие на глазах слёзы старик, - мне кажется, с этой головой ещё хуже, чем я думал...
  
  - Хуже? Почему?!..
  
  - Потому, что в ней копались все, кому не лень! Ты, вообще, учился когда-нибудь защищать собственные мозги? Или, думаешь, раз их так мало, они никого в качестве добычи не заинтересуют, а?
  
  - Простите, господин, но почему вы полагаете...
  
  - Ха! Да ты сам подумай - может, тебе понравится?..
  
  Ехидный старик снова занялся костром, готовя в котелке какое-то варево. Странный человек! Простая заношенная одежда из натуральной ткани, - такую уже тысячу лет никто не производит, - ...куртка и брюки свободного покроя, ...они когда-то были чёрными, но сейчас - видимо от времени и частых стирок - посерели...
  
  Тедрик попытался ухватить какую-то постоянно ускользающую от него мысль. Она почему-то казалась крайне важной, жизненно необходимой. Да, ...от времени выцвели...
  
  ...Времени!?..
  
  ...Стоп! Вот, ...ещё чуть-чуть, ...о!
  
  От нелепости происходящего Тедрика пошиб пот и полностью прошла вся головная боль. Пойманная, наконец, мысль высветила происходящее подобно ослепительно жгучему солнцу, и при всём безумии оказалась убийственно ясна.
  
  До 'падения' он был на Торге, в абсолютно сухой пустыне, на краю колоссального урагана, ...а где он сейчас?
  
  ...Потрескивают сухие ветки в костре, покачиваются густо-зелёные лапы вековых елей, пирамидами уходящие высоко в тёмно-синее зыбкое марево местного неба. Сумерки, какие-то серые, давящие, безысходные, ...за пределами освещённого костром круга, конечно. Там, за кольцом невиданных им ранее могучих елей, в липком мареве затаились зыбкие тени, ...они ждут своего часа, ...они придут, когда затухнет костёр. И, когда они появятся, обступая усталого путника со всех сторон, для него никогда больше ничего не будет, ...ни бархатной тьмы, ни света, - безразлично какого, тёплого оранжевого или холодного ослепительно голубого. Эти ...'тени' растворят в себе всё: и стволы елей, и их мохнатые лапы, ...и самого Тедрика. Пока же они трусливо прячутся от тёплого оранжево-красного света среди серых сумерек, ...в которых, судя по ощущениям, нет ничего, ...вообще ничего!.. Ни тьмы, ни света, ни леса, ни неба, ни...
  
  Там - пустота...
  
  И, ухватив ускользающую мысль за хвост возникших сомнений как жар-птицу, Тедрик привстал, глядя на старика, и сам удивился собственному хриплому, похожему на карканье, голосу.
  
  - Господин, подскажите, молю, где я нахожусь?!!..
  
  
  3
  
  254, август 2-го, Атолл Торга, планета Торга, челнок 'Одиссей-один'.
  
  
  - Сэр, ураган стих!
  
  - Как стих? - Мгона буквально выпрыгнул из кресла наблюдателя, в котором, к своему стыду, закемарил на часик-другой. Почти сутки до этого он напряжённо всматривался в многочисленные детекторы и сканеры челнока, пытаясь через них хотя бы мыслями дотянуться до командира и его напарника. Но они будто растаяли в мутной пелене пылевой бури. Если бы не прямой приказ, Аваи давно бы повёл челнок на поиски пропавших. Сразу, как только от разведчиков перестали поступать последние крохи информации. Но - увы! - запрет просто не даст ему увести челнок, иус не позволит, ...пока не прекратится буря. - Как давно?..
  
  - С четверть часа назад. По всей планете ураган внезапно стих, сэр! - Вахтенный устало отвёл взгляд, продолжая контролировать показания внешних датчиков в видимом лишь ему окне. - В настоящее время в приземном слое воздуха скорость ветра упала до шести-восьми метров в секунду. Наружное давление возвращается к норме. Песок быстро оседает, и уже через десяток минут атмосфера снова станет прозрачной...
  
  - ...Так быстро?! Невероятно...
  
  - Это - "странный мир", - пожал плечами вахтенный. - От него можно ждать чего угодно, сэр.
  
  - Хорошая новость, сержант! - Остатки сна как рукой смело, и Мгона подчёркнуто бодро выпрямился в своём кресле. - Когда ничего хорошего вообще не ждёшь, "что угодно" - звучит оптимистично. Срочно подготовить спасательную экспедицию!..
  
  - Со всем уважением, сэр, такая миссия возможна лишь при поддержке дронов и "Одиссея". У нас на борту нет лёгких аппаратов, а челнок слишком велик и, возможно, поднимет много пыли... - сержант на мгновение замолчал, будто ещё раз оценивая собственные слова. Мгона кивнул и, желая поторопить подчинённого, нетерпеливо махнул рукой.
  
  - ...Я взял на себя смелость сообщить о текущей ситуации фрегат-капитану Норду и госпоже Ратниковой, сэр. Челенжер опустится до десяти тысяч, чтобы лучше координировать поиски. Кроме того, в ближайший час над всем районом развернётся плотная сеть дронов, а второй челнок "Одиссея" и катера будут готовы приступить к поисково-спасательной миссии.
  
  - Вы приняли правильное решение, сержант, - скривился Мгона. Он предпочёл бы действовать самостоятельно, но ...дроны, безусловно, смогут осуществить поиск эффективнее. - Это наилучший вариант поисковых действий. Скутер - не иголка, и "потеряшек" быстро обнаружат...
  
  - Хм-м, простите, сэр, я в этом не уверен, - поморщился вахтенный, - ...проблема гораздо серьёзнее: один из скутеров с десяток минут назад обнаружен около челнока ...без пилота. Видимо, он вернулся обратно в автоматическом режиме. Это - аппарат командира, господин лейтенант. - Вахтенный опустил взгляд. Тедрика команда любила, экипаж челенжера связывал с благополучием командира и успехом экспедиции свои собственные надежды на счастливое и обеспеченное будущее. И никому не надо было объяснять, что может означать возвращение "коня без седока" во время подобной бури!.. - Пока не стих ветер, скутер было трудно обнаружить: на нём осел толстый слой песка, имеющий большой заряд статического электричества. Собственно, наши сканеры обнаружили не сам "Спарроу", а сильную электрическую аномалию.
  
  - Вот как? Заряд со скутера уже сняли?
  
  - В настоящее время аппарат заводят в шлюз челнока. Специалисты считают, что скоро можно будет получить маршрутные логи скутера. Ваше присутствие как начальника С.Б. экспедиции и участие в процессе выемки данных необходимо. По этой причине я вас и разбудил, сэр!
  
  - Спасибо, сержант. Тогда мне надо поторопиться...
  
  - Не стоит, сэр. Пока не счищена пыль, аппаратура скутера останется недоступной. Сейчас "Спарроу" укутан песком как шубой, и - никогда о таком не слышал, если честно, - эта "одёжка" весьма прочна. Видимо, отдельные пылинки благодаря электричеству прочно "спеклись" между собой. Сейчас свободный от вахты экипаж челнока осторожно скалывает образовавшийся панцирь. Роботам такую операцию лучше не доверять, сэр.
  
  - Хорошо, спешить не буду. - Аваи встал с кресла, в котором так неожиданно для себя задремал, и потянулся за кителем. - Но, надеюсь, наши люди помнят, что каждая минута промедления может стать роковой для командира?
  
  - Конечно, господин лейтенант, - с обидой в голосе произнёс вахтенный, - люди стараются изо всех сил, ...к сожалению, наша воля ограничена имеющимися физическими возможностями, ...простите, сэр!
  
  - Кажется, - поднял бровь Мгона, - у вас проснулся дар философа, сержант?
  
  - Эта чёртова планета ещё заставит нас всех и Богу молиться. Я в этом уверен, сэр!
  
  
  4
  
  Часом позже,
  там же.
  
  
  - Есть! - Мгона откинулся в кресле, облегчённо переведя дух. Напряжение, стальными лапами сковывающее грудь, наконец, исчезло. Последние десять минут лейтенант почти не дышал, въедливо оценивая каждую строчку лога. Во всяком случае, так казалось со стороны, и экипаж челнока уже с беспокойством посматривал на офицера: не задохнулся бы?!
  
  Копаться в логах - занятие не простое. Иное дело - стерео визуализация маршрута! Увы, из-за сбоя в работе интеллектуального регистратора подобное оказалось невозможно. Вообще, если разобраться, скутер добрался 'домой' каким-то чудом, буквально на грани от того, чтобы окончательно потеряться. Если бы пелена пыли поднялась чуть выше, то...
  
  А так "Спарроу", потеряв седока, взвился почти вертикально вверх - если судить по логам, конечно - на высоту в шесть километров, откуда уже сумел сориентироваться по дрону, висящему на низкой орбите над местом разведки. Дальше иус скутера просто зафиксировал собственное местоположение и направление на челнок. Вот и всё.
  
  ...Известно место, откуда установлена связь с орбитальным дроном. ...Примерно известна траектория подъёма, теперь вычислить точку старта - тривиальная математическая задача, ага! Возможная погрешность не превышает двух километров.
  
  - Иус, срочную связь с "Одиссеем"!
  
  Появившийся в окне интерактивной связи Олаф Норд выглядел именно так, как полагается человеку, проведшему в волнениях и постоянном стрессе почти целые сутки. Словом, как и сам Мгона. Сейчас и фрегат-капитан, и лейтенант были совсем непохожи на блестящих офицеров, скорее...
  
  М-да, видимо эти мысли пришли на ум этим двум мужчинам одновременно. ...Мимолетная улыбка, быстро исчезнувшая от гнёта тяжёлой действительности, ...обоюдное сочувствие, ...ощущение дружеской поддержки - в такой ситуации всё это крайне важно.
  
  - Новые данные, Олаф, - Мгона тепло кивнул временному командиру "Одиссея", - район, в котором предположительно исчез Тедрик, вычислен с точностью до пары километров. К сожалению, это "голые" данные логов, и о судьбе второго скутера по ним ничего сказать нельзя. Но для начала поисково-спасательной операции информации достаточно. Рекомендую послать катер, его динамика намного лучше.
  
  - Согласен. У нас - тоже новости. Селена почти пятнадцать часов просидела за изучением данных с орбитального дрона. На нём, как ты знаешь, есть модуль джи-сканера, усовершенствованный лично Селеной. Он способен засечь мельчайшие гравитационные аномалии на расстоянии в несколько тысяч километров. Нет, не каждую пылинку, конечно, но такой объект как "Спарроу"...
  
  - Неужели?..
  
  - Племянница подобрала фильтр, который надёжно выделил сигналы обоих скутеров, так что, объединив данные логов и дрона, мы способны точно определить участок, на котором произошла, - Олаф отвёл глаза от собеседника, - ...трагедия.
  
  - Есть какие-то намёки на причины, - Мгона сразу обратил внимание на недоговорённость в словах офицера - ...этого происшествия?
  
  - Только косвенные. В тот момент, когда скутер Тедрика потерял управление и лёг на курс возвращения, с ним резко сблизился аппарат Мальцоу, который затем - после столкновения, возможно? - продолжил дальнейшее движение. Как ни в чём не бывало!..
  
  - То есть... - задумчиво протянул Мгона.
  
  - Если пилоты потеряли бы контроль над своими аппаратами, скутеры автоматически вернулись бы к челноку, - потерянно пожал плечами Олаф Норд. - Если Мальцоу взял бы на свой аппарат Тедрика - предположим, по каким-то непонятным нам причинам, - джи-сканер дрона обнаружил бы увеличение массы второго скутера. Как утверждает Селена, ничего подобного не наблюдается.
  
  - Ты хочешь сказать, что Мальцоу сбил командира с аппарата, бросил его посреди песчаной бури и спокойно отправился по своим делам дальше, так?
  
  Олаф виновато отвёл глаза. Трудно открыто признаться, что офицера, родственника, с которым прожил бок о бок несколько лет, с которым прошёл весь этот непростой путь от Колыбели до Торги, подозреваешь ...в предательстве? ...В покушении на убийство?
  
  - Это возможно, - для Мгоны принять подобную мысль - в силу профессиональной социальной деформации - оказалось намного проще, - "крыса" на нашем корабле есть, совершенно точно, ...Мальцоу входил в мой список...
  
  
  5
  
  
  Норд кивнул. Наличие у эсбэшника списка потенциальных шпионов ни для кого из офицеров "Одиссея" секретом не было. Другое дело - персоналии, входящие в него.
  
  - ...Он вполне мог расставить пиры, да, - продолжил свои рассуждения Аваи, - да и о сроках начала экспедиции Мальцоу был извещён чуть ли не раньше всех, а, значит, мог сообщить "коллегам" из Круга или...
  
  - ...Но зачем ему?.. - Норд удивлённо посмотрел на Мгону. - Нужны мотивы, Аваи, а я их просто не вижу!
  
  - Потому, что не обладаешь необходимыми профессиональными навыками! Я тебе "навскидку" могу указать сразу несколько: деньги, власть над "Виржин", скрытая неприязнь, ...банальная зависть, наконец! Нет-нет, Олаф, мотив-то как раз не проблема.
  
  - И в чём, по-твоему, проблема?
  
  - В сроках, в месте, в форме исполнения, ... как-то всё это очень странно...
  
  - Этот мир полон странностей, - пожал плечами Олаф. - Одной больше, одной...
  
  - Ещё один философ на мою голову! Избавь, мне уже хватит собственного сержанта, рассуждающего о...
  
  - ...Хватит! - Селена, подобно порыву буйного предгрозового ветра, ворвалась на командный мостик "Одиссея" и сразу кинулась к интерактивному окну связи. - Всё подобное можно обсудить и обдумать позже. Олаф, для спасательной миссии нужно задействовать два катера. Первый - по координатам, где случилось это, - женщина болезненно сморщилась, - несчастье, второй...
  
  - Уж не хочешь ли ты сказать, что вычислила, где находится скутер с... - Олаф поперхнулся. Он чуть было не произнёс - "с твоим братом" - но в свете вскрывшихся фактов такое словосочетание выглядело весьма двусмысленно, - ...Мальцоу? Я же оставил тебя буквально полчаса назад, когда ты полностью отключилась от усталости над своим интеллектуальным вычислителем!
  
  - Некогда спать, - упрямо отрезала Селена, - я не успокоюсь, пока не верну Тедрика на корабль.
  
  - Вы знаете, где искать фрегат-капитана Мальцоу, миз? - Мгона постарался сформулировать вопрос поаккуратнее, чтобы не обидеть взвинченную до предела ...хозяйку. Если с командиром случится что-то ...непоправимое, значимость Селены в 'Виржин' сильно возрастёт. Если Ратников ...вернётся, лейтенанту всё рано понадобится любая поддержка ...после такого невероятного провала!
  
  - Да. Его "Спарроу" продолжает движение в том же направлении, удалившись от места ...столкновения ...почти на полтысячи километров. И вот что странно: вокруг скутера фрегат-капитана пыльная буря не закончилась, так что спасательной миссии предстоит на своей шкуре испытать, что это такое.
  
  - Вы уверены, миз? Может быть, аппарат фрегат-капитана просто поднял облако пыли?
  
  - Нет, Аваи, - покачала головой женщина, - вокруг скутера существует устойчивый вихрь высотой километра в полтора и диаметром не менее километра. Сергей двигается в наиболее пыльной зоне, которая смещается вместе с ним. Полагаю, он даже не подозревает, что буря в масштабе планеты уже закончилась...
  
  - ...Экипажам катеров - готовность десять минут, - Олаф среагировал на информацию Селены.
  
  - Спасибо, - кивнула женщина, - обязательно включи в экипаж первого катера, который пойдёт спасать командира, миз Киквете. Тедрику понадобится профессиональная помощь...
  
  - Миз Киквете, ответьте мостику, - Норд поторопился исполнить пожелания Селены.
  
  - Седьмой пост на связи.
  
  - Срочно подготовьте необходимое. Вы включены в экипаж первого катера, ваш командир на время миссии - энсин Хорхе Джамо.
  
  - Выполняю, сэр.
  
  - Извините, миз Селена, - тёмная кожа Мгоны будто посерела от душевного напряжения, - ...я знаю, мой вопрос звучит несколько глупо, но ...возможно, вы что-то знаете, ...или чувствуете. Скажите, командир жив?
  
  
  6
  
  254, август? Может быть...
  ...неизвестно где.
  
  
  - Странный вопрос, молодой человек, - старик отвлёкся от бурлящего котелка, чтобы насмешливо глянуть на своего гостя. - Мне кажется, это очевидно: ты сейчас в лесу, около костра, - он обвёл зажатой в руке веткой окружающее пространство.
  
  - ...Но ...как я сюда попал?..
  
  - ...Попал?.. А, ты имеешь в виду, как ты оказался здесь, на этой милой лежанке? - Ханец хитро прищурился. - Я нашёл тебя ...там ...и принёс сюда. Если честно, это оказалось непросто: перетащить тебя было для старика очень тяжёло, хи-хи-хи! Но я справился, да.
  
  - ... И давно вы ...принесли меня, господин?
  
  - Давно? С тех пор уже шесть раз подбрасывал хворост в костёр, ...а точнее - извини. Часы на ёлках не растут, только шишки.
  
  М-да, кажется, так ничего выяснить не удастся, увы.
  
  - Господин...
  
  - Что ты всё заладил - господин да господин?! Где здесь, в лесу можно встретить господина? Нет, они все сидят в сияющих дворцах, - старик неопределённо махнул веткой куда-то в сторону и вверх, - наслаждаются изысканными кушаньями, приготовленными лучшими мастерами, а не жрут простую похлёбку как я...
  
  - Но ...не могу же я обращаться к вам: "старик"! Или: "эй, вы"? Это будет с моей стороны невежливо, ...к тому же, мне хочется узнать имя своего спасителя... - Тедрик вспомнил о прячущихся за пределами тенях и зябко передёрнул плечами. - Без вашей бесценной помощи я просто бы погиб!
  
  Старик кивнул и неспешно снял с перекладины над костром котелок с варевом, перемешал его коротенькой палочкой и отставил чуть в сторону, бережно укутав толстым шерстяным одеялом. Но до Тедрика успел дойти пряный аппетитный аромат незнакомой пищи. Судя по запаху, "лучшие мастера" в "сияющих дворцах" передрались бы со своими "господами" за право попробовать стряпню этого странного ханьца.
  
  - "Эй, ты", - звучит очень невежливо, - задумчиво протянул хозяин очага. - "Старик" - грубовато, хотя, конечно, правдиво. Увы! Старость - неизбежный удел каждого, но мне не хотелось бы вспоминать о ней слишком часто. Пожалуй, обращаться по имени - наиболее естественно, ...в данном случае, да, ...но - вот вопрос: могу ли я доверить тебе своё имя, ...незнакомец?
  
  Тедрик покраснел. Действительно, нехорошо получилось. Он не только не поблагодарил старика за своё ...спасение, но даже и не представился, как должно.
  
  - Мой уважаемый спаситель! Я, Тедрик, сын Михаила из рода Ратниковых прошу вас помочь...
  
  - И как я, слабосильный старик, могу помочь ратнику Феодоро, ...то есть, Теодориху - о, вот память-то слабая стала! - так, да?! Какое было время! Строгое, жёсткое, безжалостное. Как-то раз...
  
  Тедрик кивнул, заворожено глядя на ханьца. А тот, как ни в чём не бывало, ударился в воспоминания.
  
  - ...Со старым князем-то Феодоро - твой дед, что ли? - помнится, славно кутили, ...а я ведь его предупреждал: злые мугалы не успокоятся, завоевав Восток, они придут и в Тавриду, ...нет-нет, постой, - ханец возбуждённо вскочил, - ты же, вроде другой Тедрик, ...не из Тавриды. Из Берна, может быть, а?..
  
  - Простите, что перебиваю вас, уважаемый, но вы меня с кем-то путаете. Я действительно из Боспора, но, уверяю, никакого отношения к упомянутым вами людям не имею. Я... - Тедрик почти поперхнулся, стараясь найти наилучшие слова, - вместе с напарником проводил разведку на планете, расположенной очень далеко от Колыбели - так теперь называется Земля. Кажется, была песчаная буря, ...я упал и видимо сильно ушибся ...хм-м ...головой, потерял сознание и очнулся уже здесь, у вашего костра. Я очень благодарен...
  
  - Вспомнил, значит, - обрадовано захлопал в ладоши старик. - Это хорошо! Твоя память восстанавливается быстрее, чем можно было бы надеяться. Только вот имя своё я тебе доверить пока не могу, и благодарность твоя какая-то странная. Она не в сердце, не в душе, - ханец мягко приложил ладонь к груди, - а только в словах. Да и слова у тебя какие-то пустые: другая далёкая от Колыбели планета, ...разведка во время песчаной бури, ...ошибся головой, ага. Ответь, что понадобилось тебе на диких задворках Сферы Человечества? Зачем ты ринулся в Вельд именно в бурю? В такое время все, у кого голова без ошибок, предпочитают сидеть в надёжном убежище. Ну же, сын Михаила Тедрик, что ещё ты забыл рассказать?
  
  С каждым словом хозяин костра всё сильнее преображался. Теперь это был уже не старик, а мужчина в полном расцвете сил, от которого веяло нечеловеческой мощью и странной леденящей жутью. Даже пламя потускнело и перестало давать живительное тепло, а из-за стволов елей протянули свои загребущие руки мрачные тени. Они, видимо, решили, что их час настал.
  
  
  7
  
  
  В какой-то момент "чужой" - а кем ещё могло быть существо, произвольно меняющее своё обличье? - без каких-либо дополнительных усилий оказался прямо перед своим гостем на расстоянии вытянутой руки. Он не прилагал для этого видимых усилий, не прыгал, не шагал - просто внезапно переместился, и Тедрик непроизвольно заглянул прямо в его странно белёсые глаза. Можно подумать, что в них клубился тот самый "голодный" туман, что своими кольцами охватил ели вокруг костра и сейчас нетерпеливо ждал, когда его хозяину надоест забавляться вкусной игрушкой. В глаза "чужого" можно было упасть как в бездонную пропасть. По-крайней мере, Тедрик почувствовал сильное головокружение, какое бывает на краю ждущей свою жертву бездны.
  
  Пытаясь устоять, избежать падения, Тедрик в поисках опоры потянулся к пеньку, стоящему у лежанки, но его рука бессильно прошла сквозь крепкую с виду древесину. Ратникова бросило в холодный пот, но он ещё какое-то время продолжал бороться. Когда же силы иссякли, Тедрик рассказал всё. В смысле, всё о своей дороге на Торгу, о причинах, по которым была затеяна экспедиция на "Одиссее", о завещании Ивана Великого с указанием путевых пичей в эту звёздную систему, ...о записях из дневника, по которым отец и он поняли, каким образом можно попасть в командный центр машины "чужих". Он говорил, говорил, а костёр разгорался ярче, и тени испуганно отпрянули прочь от затейливых языков тёплого оранжевого пламени...
  
  В какой-то момент Тедрик обнаружил, что добродушный старик-ханец накладывает своё варево в две простые деревянные миски, продолжая внимательно слушать исповедь и недовольно покачивать головой. Ещё чуть позже ароматное кушанье уже оказалось перед Ратниковым, а он с удивлением и даже облегчением обнаружил, что рассказал почти всю одиссею челенжера, включая и совместную с Мальцоу разведку ...или поиск базы "чужих"?
  
  Тедрик замолк, вопросительно глядя на старика. Тот уже расправился со своей порцией и, поймав взгляд своего гостя, огорчённо покачал головой.
  
  - Ешь, сын воина, - грустно усмехнулся пожилой ханец, - ну и глупостей ты наворотил! Даже не знаю теперь, как тебе помочь...
  
  - Сергей, ...мой напарник, ...что с ним?
  
  - Напарник, говоришь? - Старик хмыкнул, одним звуком передав Тедрику всю бездну сомнений в правомерности такого определения. - Ладно, глянь уж, каков на самом деле у тебя приятель, ...напарничек, хе-хе!
  
  Один небрежный жест руки, и перед командиром челенжера развернулось стерео окно, в котором он увидел себя и Сергея, двигающихся на скутерах над равниной Торги. Странным образом на изображении отсутствовала так досаждавшая им пыль, на неё даже не было намёка, зато теперь Тедрик мог со стороны наблюдать за действиями "приятеля" ...и слышать его мысли, как если бы Мальцоу проговаривал их вслух. И размышления Сергея...
  
  - ...Это он, ...он напал на меня ...и сбил со скутера!! - Ратников отставил миску в сторону, поскольку боялся не удержать её в дрожащих руках. - ...Как же так?!! Сергей - предатель? Не верю, не может быть...
  
  - Глупец! - Старик в одно движение оказался перед Тедриком и положил холодную ладонь на его раскалённый лоб. От этого простого жеста Ратникову сразу стало спокойно и по-домашнему тепло, дрожь в руках пропала, и на место горечи и разочарованию пришла немыслимая ранее ясность.
  
  Этот странный ханец - "чужой"? - прав. Сергей ...не враг - ...и не друг, конечно. Просто интересы Мальцоу - не то же самое, что и...
  
  - Ешь, тебе понадобятся силы, - возвращая миску в руки Тедрика, усмехнулся пожилой ...человек? - ...много сил, слабый неспособен преодолеть последствия своей наивности и глупости, а такой ...умник, как ты, должен очень много кушать! Ешь и слушай...
  
  Старик уселся на свой любимый пенёк у костра, задумчиво поворошил бледнеющие угли. Полянка с костром сразу стала намного шире, небо посветлело, утратив насыщенный синий цвет, а холодный туман куда-то исчез. С ним пропали и тени, теперь лес просматривался намного дальше, но и там вольно стояли такие же мощные - в несколько охватов толщиной - ели, их длинные и широкие лапы опускались почти до земли. А ещё в лесу запели птицы...
  
  
  8
  
  
  - ...Слушай и запоминай, сын Михаила Тедрик: всякое живое существо действует всегда исключительно в собственных интересах. Если же группа таких существ сотрудничает, то лишь по причине того, что их желания совпадают. Из этого правила исключений совсем не много. Первое из них - отношения между родителями и детьми. В данном случае и те, и другие способны поступать даже в ущерб собственным интересам. Второе - когда разумные существа пошли на временный компромисс ради достижения чего-то большего. Твои отношения с Мальцоу больше похожи на второй случай...
  
  Тедрик промолчал. Что здесь комментировать? Всё понятно и знакомо, и зачем ...старик ...открывает столь очевидные "истины"?
  
  Ханец хитро усмехнулся, будто услышал мысли гостя. О-о-о, верно! Его опять ввёл в заблуждение внешний вид этого существа. А ведь продемонстрированные ранее возможности должны были его, по крайней мере, насторожить. И кто знает, какие ещё технические ухищрения есть у "чужих"?
  
  - ...Я напоминаю о столь простых истинах, - старик насмешливо сузил глаза, - поскольку ты либо не относишь их к себе, к своему непосредственному окружению, либо по наивной "детской" привычке прячешься от "страшной" реальности в уютной "личной" тьме, накрывшись одеялом с головой в собственной кроватке. Мир не станет лучше, если ты будешь игнорировать его грязь.
  
  Ратников вспомнил вступительную лекцию по социальной динамике в университете: лектор объяснял, что недостаточно "чистить" окружающий мир. Любой "альфа" или "бета" обязан всё начинать с себя, иначе та сила, которой одарила его природа, обернётся против своего хозяина и его близких. Тогда эти слова казались обычными пафосными лозунгами, сейчас...
  
  Если то, что показала запись "чужих" - правда, то Мальцоу попал в ловушку собственной гордыни, почему-то решив, что достоин большего, чем дадено ему природой и правом рождения. Упаси Бог от подобного!
  
  - Ты можешь называть меня "учитель Цао", - кивнул в ответ на его мысли ханец. - Теперь ответь, зачем ты искал ...хм-м ...этот, как его, "центр управления"?
  
  - Но ведь центр даст человечеству такие возможности для экспансии! Раз в сфере радиусом в тысячу листов от Торги можно будет быстро перемещаться, люди смогут свободно расселиться по всему этому обширному пространству, не утратив связь с родиной. Колыбель останется буквально на расстоянии вытянутой руки, а миллионы удобных для колонизации планет позволят человечеству свободно и вольно жить. Нет перенаселённости, скученности, недостатка ресурсов - нет конфликтов, злобы, агрессии. Это же новый мир, мир без злобы, без войн...
  
  - Мечтатель! Мальчишка... - покачал головой Цао. - Думаешь, что возможность подобного "быстрого" перемещения принесёт свободную жизнь для всех? Ты и вправду стремишься к всеобщему благу, да?
  
  - Разве это плохо?
  
  - Благо не бывает "всеобщим", оно всегда личное, о Тедрик, наивный сын Михаила! Свобода неотделима от ответственности за поступки, иначе она становится произволом и жесточайшим закабалением. Не "дивный свободный мир" создаст подобная находка, а откроет новую эпоху войн и унижений для миллиардов людей...
  
  - Но почему?!..
  
  - Всякий человек действует в своих интересах, но не каждый может адекватно оценить все последствия собственных поступков. Уехав с Колыбели за лучшим и свободным будущим, колонист начнёт строить его для себя на отдалённых планетах. Один для этого будет трудиться с утра до ночи, возводя дом, биофы с биорами, запуская роботизированные индустриальные комплексы, второй же пожелает всё это отобрать. Зачем выбиваться из сил, если можно захватить готовое? Третий предложит защиту и посредничество в улаживании конфликтов "за малую мзду", которая со временем будет становиться больше и больше, четвёртый ...неважно, уже перечисленного достаточно, чтобы понять: не благоденствие, а страдания принесёт такая находка. А сколько крови прольётся за то, чтобы ею обладать! Ты, твои родные и близкие станут самыми первыми жертвами в этой гражданской войне, зажженной по неосторожности. "Приключение" с Мальцоу, - Цао почему-то грустно улыбнулся, - лишнее подтверждение моих слов. Тщательно подумай, о Тедрик, неосторожный сын Михаила, действительно ли ты хочешь именно такого будущего для себя, своих близких, своих ...детей? Твой предок Иван не решился взвалить на себя подобную ответственность!
  
  
  9
  
  
  - Это ведь и есть центр управления, - Тедрик неопределённо обвёл рукой поляну с костром, лес вокруг и немного замялся, безуспешно пытаясь подобрать правильное слово, - построенный ..."чужими"?
  
  - "Центр"?! Хи-хи! "Чужие"?!! "Построенный"? Аха-ха-ха!! - Цао захохотал, и на его глазах выступили слёзы. - Какое заблуждение! Ты всерьёз, о любопытный сын Михаила? Ну насмешил - так насмешил!
  
  - А ...как же всё ...это? - Тедрик ещё раз осмотрелся вокруг. Ветерок взъерошил волосы, высоко в кронах пели птицы. - Разве ...это не настоящее? Или я не на Торге? Тогда ...где сейчас я ...нахожусь? Деревья, птицы, костёр? Я что, брежу? Разве вы, учитель Цао, беседуете со мной ...не наяву?
  
  - Наяву?! Хо-хо! - Ханец продолжал смеяться. - И сколько вопросов! Конечно, это - явь, мой новый нетерпеливый ученик, а вот место, где ты жил до этого, трудно назвать таким словом. Скорее, именно то - неявь, ...да, явь-неявь, хо-хо! Нет, сын Михаила - и Торга, и Колыбель находятся по другую сторону ...смерти.
  
  - ...Я умер?!..
  
  - Вот-те опять здрасте! Ты же вроде всё нашёл - яйца, руки-ноги, голову. Что же касается головы, ты даже ею пил и ел, разве нет? Мёртвые, мой ученик, не нуждаются в пище, ведь так?
  
  - Наверное... - не очень уверенно ответил Тедрик. Сейчас он уже вообще ничего не понимал. - Значит, всё это мне только кажется. И костёр, и лес, и вы ...ай!
  
  Тяжёлая шишка больно стукнула в лоб и отскочила прямо в костёр, подняв в нём кучу золы.
  
  - Может, запустить в тебя чем-нибудь потяжелее? - Цао с интересом взглянул на лежащее неподалёку увесистое полено.
  
  - Не надо! Но я и вправду...
  
  - Запутался, заблудился? Естественно, в таком лесу потеряться совсем не сложно, да. Только вот "обычных" потеряшек могут и не найти, а тебе повезло, хе-хе.
  
  Почему-то Тедрику не захотелось выспрашивать, что происходит с теми, кого "не нашли". Он с дрожью вспомнил прятавшиеся во тьме жадные тени и зябко передёрнул плечами. Хорошо, что его отыскал Цао!
  
  - ..."Учитель Цао", о неразумный сын Михаила! Здесь, по эту сторону, не стоит ошибаться даже в мыслях.
  
  Учитель? А ведь верно, именно так он назвал ...старика-ханьца, тем самым подтвердив статус учителя Цао. Кстати, человек ли он? Или "чужой"?
  
  - Выглядит как лягушка, прыгает как лягушка, квакает как лягушка - значит, это и есть лягушка, - снова хихикнул старик. - Я не более человек, чем ты, а здесь, у костра, различия вообще не заметно. А "чужих" не бывает!
  
  - ...Но ведь...
  
  - Совсем не бывает. Так устроен мир.
  
  - ...Вселенная?..
  
  - Хм-м, ладно, твою безграмотность необходимо ликвидировать. Что ты знаешь о том, как возникла Вселенная? Я имею в виду мир по ту сторону.
  
  - Большинство учёных считали ранее, - а некоторые верят в это по сию пору, - что Вселенная возникла из экстремального состояния физического вакуума, пустоты, из-за непонятного явления которое называли "Большим Взрывом", квантовой флуктуацией, сингулярностью. Сначала не существовало ни времени, ни пространства, а все физические силы были слиты воедино. Позже они разделились и обрели самостоятельное бытие, первой - гравитация, а затем сильные и слабые взаимодействия. Последними возникли электромагнитные силы, и родился свет...
  
  
  10
  
  
  - Хм-м, помниться в одной из самых первых книг, созданных человечеством, написано так: "До начала не было ничего, ни тверди, ни света. Лишь пустота - и предвечная Сила. Сила, отягощённая одиночеством, сбросила тяготу из себя: так в Ничто появилось Нечто, которое распалось на Пространство и Время. Сила приняла их, вошла в них, и от этого возникли Сотворение и Разрушение. Сила охватила их, так появилась Твердь - и земли, и воды, и бездна, которая была безвидна. И Сила наполнила Твердь, породив свет..." Кажется, людские учёные не так уж далеко ушли от легенд и мифов, не так ли? Впрочем, это вопрос риторический. По-моему, противоречия между недостатком фантазии и боязнью быть обвинёнными в плагиате заставили ...учёных ...напридумывать множество забавных терминов. Вместо того, чтобы честно сказать: "В начале сотворил Бог небо и землю. Земля же была безвидна и пуста, и тьма над бездною; и Дух Божий носился над водою. И сказал Бог: да будет свет. И стал свет..."
  
  - Извините, учитель Цао, но...
  
  - ...Ага, тебя так учили. Как я понимаю, прочие теории отличаются лишь предположениями о причинах возникновения 'квантовой флуктуации' и спекуляциями на тему 'прошлого' и "будущего", которые отлично вписываются в наблюдаемую этими же 'учёными' картину мира, так?
  
  - Но ведь всё это подтверждено экспериментами...
  
  - Доверчивый сын Михаила Тедрик! Ещё треть тысячелетия назад профессора космологии убеждали всех в недостижимости звёзд, в изотропности и однородности пространства Вселенной. А до этого такие же "учёные" уверяли всех, что планета Земля - центр Мироздания, и в доказательства приводили кучу натурных наблюдений. А ещё раньше самые образованные из всех людей верили, что Земля плоская, стоит на трёх ...китах, кажется? Которые находятся на черепахе, плывущей по Мировому Океану. И приводили массу убедительных доводов в пользу своей точки зрения, ага?
  
  - Простите, учитель Цао, - теперь уже настала очередь Тедрика хитро усмехнуться. Как же, нельзя упустить такую возможность, - а разве вы не собираетесь мне поведать ещё одну версию перечисленных событий?
  
  - Кх-м-м, ...да ты озорник, парень! - Цао укоризненно покачал пальцем. - Но здесь ты опять поспешил. Хотя у меня и есть версия всего происшедшего от, ...скажем, ...очевидцев событий, я не буду тебя мучить всякой наукообразной заумью. Дитё ты ещё, хо-хо, а потому лучше расскажу-ка я тебе сказку, ...как раз по твоему возрасту, хе-хе!
  
  - Сказку?!.. - Разочарованно протянул Тедрик, охотно изображая капризное дитё. - О глубокоуважаемый учитель Цао, может быть, вы всё таки смилуетесь и расскажете ...ту самую версию, ...от очевидцев?..
  
  - Мал ты ещё, - насмешливо замотал головой Цао и поднял глаза вверх к белёсому небу, гладким куполом укрывающим и лес, и едва дымящийся очаг. - Языка ...хм-м ...немецкого не разумеешь. Да и отличий между мифом и былью пока не видишь.
  
  - Я, почитаемый учитель Цао, что не увижу - домыслю, ...наверное. Что не пойму, приму сердцем, ага. Сердце-то у меня доброе, отзывчивое, ...особенно теперь.
  
  - М-да? Мысли - существа живые, добрый человек Тедрик. Вернее, живущие. По крайней мере, некоторые мысли. - Цао о чём-то задумался, глядя в белёсое небо. Казалось, он всматривается в видимые ему одному письмена, бегущие по куполу небес. Надписи были, видимо, на ином языке, и ханец вынужден был сделать усилие, чтобы их переводить синхронно с появлением новой фразы. - Рождаясь слабыми, уязвимыми, мысли растут и набираются сил. Как все живущие, они питаются - правда, не материальной пищей - фактами, информацией о событиях, впечатлениями. А когда взрослеют, мысли обретают способность действовать и влиять на внешний мир, да-да. Через своих "хозяев". И - так бывает, увы, это правда - что некоторые мысли кто-то подкладывает со стороны. Как кукушка - яйцо в чужое гнездо. Такие мысли "растут" вместе с остальными, прикидываясь "родными", но постепенно вытесняют их, выбрасывая прочь, заполняют и подчиняют себе разум "хозяина"...
  
  Тедрик представил, как всё это происходит в его голове, и холодные морозные иголки побежали по коже. Хотя, если подумать, именно этим и занимаются родители, воспитатели, учителя и преподаватели колледжей, академий, университетов. Просто процесс, который столь красочно описал учитель Цао, в их изложении выглядит вполне безобидно и именуется красивым термином "социальная адаптация".
  
  - ...Иногда это неплохо, - так же вдумчиво и медленно продолжал Цао. - Например, если у "хозяина" и мыслей-то никаких нет, а их заменяют примитивные животные инстинкты. Так что варианты можно привести разные. На самом деле, процесс "вкладывания" подобных мыслей не плохой, не хороший, всё зависит от личности "родителя" мыслей-"кукушат" и его целей, ведь на дурном дереве хорошие плоды не вырастут. Именно здесь, в определении истинных целей, и кроется та мера, по которой посторонний может оценить незнакомого разумного, его поступки и, следовательно, мысли и чаяния. По-настоящему разумное существо не отождествляет свою жизнь с убогим удовлетворением собственных физиологических, душевных - даже духовных - интересов. Он стремится дальше, "за горизонт", за любые горизонты. И сразу встречается с первой проблемой...
  
  
  11
  
  
  Цао на мгновение прервался и мазнул взглядом по Тедрику, убеждаясь, что ученик слушает внимательно. Ратников его не разочаровал: полностью обнажённый молодой мужчина - какая ерунда! К чему же здесь озабочиваться подобным? - сидел, будто оцепенев, на брошенном на лежанку одеяле, выпученными глазами наблюдая за каждым движением ...учителя, ага. Ещё бы, после такого-то шока и стресса! Если бы подобную "лекцию" читали в академии или университете, слушатели, скорее всего, заснули бы. Но здесь, в этом странном месте по другую сторону смерти, каждое слово превращалось в фундамент иного мышления, которое Цао пытался создать.
  
  Тогда - четверть тысячелетия назад - его друг Иван сделал свой выбор, предпочтя вернуться к жизни и семье. Он же двинулся по другой дороге, - на той стороне командира Цао не держало ничего, - а здесь он обрёл ...даже не Вселенную - больше, много больше! Но заплатить за новые возможности, за новые знания и умения пришлось своим изменением и потерей смертной человеческой сущности.
  
  Жизнь - и смерть. Как банально! Товарища давно унесло потоком времени, а Цао всё продолжал быть и верить, что их пути вновь сойдутся. Потому, что иначе и быть не может: ведь цель-то у них одна. Общая цель...
  
  - ...Человек - существо социальное, он живёт в обществе подобных себе. Чем сильнее личность, чем сильнее её стремление постигать мир и 'раздвигать' его горизонты, тем больше новых мыслей-'кукушат' получают от него окружающие. Разве это плохо? Ничуть. Общество должно развиваться, вместе с ним должны совершенствоваться и люди.
  
  - Кто и как определит, что эта мысль - полезна, а другая - вредна?.. Ха, даже если найдётся тот, кто сможет оценить их объективно, за мыслями невозможно уследить, как и ограничить распространение идей...
  
  - В древности на Колыбели пытались. Безуспешно, конечно, - кивнул в ответ Цао. - Но бед и страданий подобные попытки принесли куда больше, чем те идеи, с которыми пытались бороться. А насчёт вреда и пользы объективные критерии есть. Это, во-первых, цель, которую данная мысль пытается воплотить в реальность, во-вторых - конечный результат произошедших из-за неё изменений. Как говорится, "по плодам их узнаешь".
  
  - Бред, ...полный бред! По плодам узнавать злую мысль поздно, она уже свершила своё чёрное дело. А по целям... декларировать-то можно что угодно, а потом, если результат иной, развести руками и сказать: "Упс! Я хотел совсем другого!"
  
  - Ответственность! - Назидательно поднял палец Цао. - Есть такое понятие - ответственность, о сомневающийся сын Михаила Тедрик. Без неё любое дело заранее обречено на провал. А чтобы никто не отговаривался незнанием, нужно изучать опыт прошлого, историю. "Нет ничего нового под солнцем. Бывает нечто, о чём говорят: "смотри, вот это новое"; но это уже было в веках, бывших прежде нас".
  
  - Екклесиаст? Ха-ха, если древний царь оказался бы в современном мире, о учитель Цао, он тыкал бы пальцами в каждый пустяк со словами: "Вот новое! И то, и это!!" Звёздные корабли, дома-города, биофы, иусы...
  
  - "Нет памяти о прежнем", - воздел руки к небесам Цао, - "да и о том, что будет, не останется памяти у тех, которые будут после". Когда-то, - я не могу сказать давным-давно, для этого нет никакой возможности - уже существовали могучие разумные существа...
  
  - Цивилизация древних? - Интерес Тедрика вспыхнул как порох.
  
  
  12
  
  
  - Нет, - поморщился Цао, - ...эти были ...хм-м ...позже ...в некотором роде. Народ, о котором я говорю, давно оставил не только города - поэтому его нельзя назвать "цивилизованным", хе-хе! - но и физическое обличье. Хотя, при желании, любой из них был способен его принять. Их было триллионы триллионов, и они освоили всю Вселенную, занимаясь созданием процветающей живой природы во всех подходящих мирах и преобразованием мёртвых миров в благоприятные для самой разнообразной жизни. Они были помешаны на красоте, получая от её создания, от ухода за ней и любования истинное наслаждение и блаженство. Разум любого из них охватывал всю Вселенную, а потому для них не имели значения расстояния. Войны и конкуренция, злоба и зависть - всё осталось для них в столь далёком прошлом, что давно перешло из сферы чувств и эмоций в разряд знаний и опыта, поскольку без всего подобного они процветали уже миллиарды лет...
  
  - Всю Вселенную? Я не могу себе этого представить, - то ли пискнул, то ли прохрипел Тедрик, - пусть так, ...а за её пределы выйти удалось? Что там?..
  
  - Вот! - Цао довольно улыбнулся. - Любопытство - признак здорового разума. Оно порождает любознательность и стремление к самосовершенствованию...
  
  - Проще, - сморщился Тедрик, - прошу вас, учитель Цао. Вы забыли - я же ударился головой!
  
  - Ах, да! Тогда - специально для 'ушибленного' - я постараюсь избегать лишних рассуждений...
  
  - Пожалуйста, учитель Цао! Им удалось выйти за пределы Вселенной? Доказать множественность миров?
  
  - Хм-м. Нет, о стукнутый сын Михаила Тедрик. Они обнаружили, что далее пути нет. По крайней мере, для них. За пределами Вселенной оказалось Ничто - нет, не пустота, - Цао оборвал робкую попытку вопроса, - твои далёкие предки назвали бы этот первородный хаос Навью. С твоей точки зрения это - вырожденное пространство, имеющее единственное измерение - глубину. Относительно Вселенной, конечно. И в каком бы 'месте' ты бы не решил выйти "за границу" мироздания, там окажется та же "точка" нави.
  
  - ...Чего?.. - замотал головой Ратников, стараясь выкинуть прочь этот доводящий до головной боли образ.
  
  - Ну, ты же просил "попроще"? - Цао неодобрительно взглянул на ученика. - Не мотай головой, последние мозги растеряешь!
  
  - Учитель! - Возмущённый вопль Тедрика отразился от верхушек елей, заставив птиц недоумённо замолчать. Однако, лишь затихло недолгое эхо, они возобновили старые песни.
  
  - Ладно, слушай. Попроще, хм-м! Сказка, может быть, а? Как для самых маленьких, да-да. Тогда не обессудь, и персонажи у неё тоже будут сказочные, из легенд твоего народа... - ханец пошевелил палкой угли, и вверх поднялись миллиарды маленьких огоньков, светящиеся всеми цветами. И ослепительно белым, ярким до боли в глазах, и голубым, более спокойным, каким-то мерцающим, и радостно сияющим жёлтым, оранжевым, и едва тлеющим красным. Повинуясь движению палки, огоньки, поднимаясь всё выше, составили множество хороводов и слегка светящихся облачков, а ещё выше вся эта мишура сформировала затейливо ветвящуюся конструкцию, похожую на округлую крону дерева.
  
  Сказка учителя Цао
  
  - Так выглядела бы Вселенная, которую ты столь любишь упоминать, если ты смог бы её увидеть со стороны. Смотри! - Цао поднял свою палку вверх. Это не ветви, а мощные гиперпотоки, в которых людские корабли оказались бы беспомощными скорлупками. Каждый такой поток заботливо обёрнут "корой" из атомарной материи. Галактики - листочки, укутывающие всю огромную крону, каждая из них питается собственным гипер ручейком. Человеческим корабликам не стоит лезть и туда, да! А вот сюда, - Цао ткнул куда-то веткой, и Тедрик внезапно увидел маленькие серенькие слабо пульсирующие паутинки, - в тоненькие ниточки, идущие к каждой звёздной системе-клёточке, люди уже научились осторожно заглядывать. Но Вселенная - Недоля - не всегда выглядела именно так...
  
  Тедрик очумело смотрел вверх на затейливо переплетающиеся струи дыма и искорки угольков, изо всех сил стараясь запомнить всю картину. Цао, улыбаясь, наблюдал за ним как дедушка за внезапно повзрослевшим внуком, неожиданно проявившим интерес не к играм, а к настоящей учёбе.
  
  - ...Ранее она бы выглядела иначе. Здесь, на этой стороне, ту эпоху называют Вторым Временем.
  
  - А ещё раньше было Первое, так?
  
  - Ты прав, о прекрасно образованный сын Михаила! Только родилось Первое Время совсем не в Большом Взрыве, и не так, как нафантазировали ваши - пф-ф! - учёные. Первое Время началось, когда истекло время предыдущей Вселенной, населённой величественным и невообразимо могущественным народом...
  
  - Разве время - я имею в виду физическое время - может закончиться, о многомудрый учитель Цао?
  
  - Ай-ай-ай, - погрозил пальцем Цао. - Нехорошо смеяться над старым человеком, ученик. А по поводу времени, ...всё, что имеет начало, имеет и конец. О нём я и расскажу тебе сказку, - ханец умостился на пеньке поудобнее и нараспев начал то ли рассказ, то ли песню.
  
  
  
  
  ГЛАВА 15
  
  ОБОРОТНАЯ СТОРОНА ЖИЗНИ
  
  
  
  1
  
  Сказка о Брошне и конце Времени.
  
  
  "На исходе времени взглянул Бог Горний на Мир Дольный, на его бытие и небытие. Ничто не отозвалось Воле Его. Омрачился Лик Вышня. Увидел Он, что исчезла Мера в Мире Дольнем, и в Недоле, и в Лубе и в Прави. Нет более ни Лестницы, ни Пути. Где нет Пути - там Предел.
  
  Вспыхнул Гнев Вышня. Бросил Бог Слова Гнева: "Хватит. Пусто бытие, раз нет цели. Взвешу Мир на Весах бытия Мерой истинной, увижу его Предел!"
  
  Слово было вначале, словом и конец пришёл.
  
  Брошено Слово в Мир Дольный из Мира Горнего посланником Гнева Его, и пришёл в мир посланник Брошна. Так зовут его, ибо вброшен он в Мир Словом, ибо бросит он всё в Мире, и каждую его часть, на чашу Весов. А ещё называют его Суд, потому что ему судить о Пределе.
  
  Окинул Суд взором своим и Долю, и Недолю, и Луб. Тяжёл взгляд Брошны. Холод пронизал Мир Дольный. Кто делал что, тот перестал, кто двигался - замер. Положил Суд Меру истинную на чашу Весов Суда, и кончилось время Мира. Стихли ветра, остановились потоки. Огни погасли, дела прекратились, звуки стихли. Тишина объяла Мир. Светила стали очами Суда, небеса - Ликом его. Ужас взошел на Престол Мира. Окинул Суд взглядом весь Мир, - и Долю, и Недолю, и Луб, и Правь, и Вирий, - помрачнел взор Брошны, и сказал он слово своё: "Время! Чьё слово громче Слова сего? Чей образ сотрёт Лик мой со свода небес? "
  
  Содрогнулся тогда Мир Доли, застонал Мир Недоли. И воскликнул тогда народ, весь народ, каждый из народа: "Кто Ты? Отчего ужасный Лик скрыл свод небес?" Ответил Брошна: "Я Гнев Божий, Суд ваш! Внимайте!" И сказал всему народу Недоли, каждому из народа: "Велико преступление ваше, вопиёт оно к Суду. Ныне взвешу все ваши деянья, вышло время бытия Мира. Всё потратили вы без остатка на гордыню и утоление жажды. Ради жажды вы позабыли предназначенье, тогда зачем вы живёте? Не утолить эту жажду, как не насытить ухо - звуками, глаз - образами. Чьё слово крепче слова моего? Чей образ сотрёт Лик мой со свода небес? Вот Весы, и Предел отмечен на них. Взвешу ныне слова, дела ваши, стремления, все надежды по истинной Мере. Опустится Мера к Пределу - окончится бытие ваше".
  
  Возопил народ Недоли, заплакал каждый в народе: "Не губи нас! Гляди! Вот дела наши! Против Меры своей возложи на чашу весов: цветущие земли, полные жизнью; пути небесные; чудеса рукотворные; красоты, созданные мыслями и фантазиями нашими. Взгляни же на всё достоянье это, - разве оно не безмерно? Пощади же, продли наше Время, ещё красоты, ещё блаженства добавим мы в Мир наш. Красота - вот образ Творенья, что сотрёт Лик твой с небесного свода! А счастье-блаженство - то слово, которое громче всех прочих!"
  
  Поместил народ Недоли Суд на чашу Весов против Меры. Коромысло Весов покачнулось, и упала к Пределу вниз Мера. Сразу народу Брошна ответил, каждому из народа: "Глядите, нет веса у слов и дел ваших. Не красота - образ творения, ведь прекрасным тогда оно было бы изначально! И смысл Творенья не в счастье-блаженстве. Ибо нет никого счастливее, чем дурак у бочки с мёдом! Отвратительна красота, созданная вами, но ещё ужасней волю вашу пьющая жажда. Лик мой с небес не сотрёте вы этим, и слово сие не спасёт вас. Ведь жажда - истинное ваше имя, а страсть - подлинный образ. Нет деяний у вас, только игры. Было время для игр, да кончилось ныне!" Простёр Брошна десницу свою над каждым народом, над каждым в народе. Исчез весь народ, - и сам, и дела рук его, и память о нём, раз не смог утишить Гнев Божий.
  
  Обратил тогда Лик свой Брошна ко всем тварям Недоли, к каждой твари: "Ныне буду судить вас! Ответьте, чьё слово громче Слова сего? Чей образ сотрет Лик мой с небесного свода?"
  
  Завыли, зашумели все твари: "Пощади! Не насытились мы благами жизни! Ведь жизнь - образ Творенья, а наслаждение жизнью - то слово!?.." Не стал возражать им Суд, положил их на чашу - к Пределу ушла и их Мера. Простёр Брошна десницу свою над всеми тварями, над каждой тварью. Смёл Гнев их бытие, как ветер срывает листву. Не стало более тварей. Всех тварей. Всякой твари.
  
  Оглядел Мир Брошна, и жарко пылал Гнев в нём. Обратился и к водам, и к суше, и к тверди небесной и Лубу: "Всё ваше время вышло! Чьё слово громче Слова сего? Чей образ сотрёт Лик мой с небесного свода?"
  
  Забурлили воды, вздыбилась суша. Вспыхнула твердь, запылал Луб. "Умерь Гнев! Прочь уходи! Безмерна наша общая сила! Мощны воды, незыблема суша, твердь бесконечна! Неисчерпаема ярость Луба! Вот ответ наш: Силой - на Слово! Мощь смоет Лик твой со свода. Отступи! И возврати нам Время!" Не ответил Суд, улыбнулся, простёр над ними десницу. Исчезли и воды, и суша, и твердь, растаял Луб. Не стало Недоли. Исчезла Правь, но по-прежнему пылал Гнев Божий над безвидным пространством - перед Хозяевами, Служителями и Стражами Доли: "Чье слово громче, чем Слово Суда? Чей образ сотрёт Лик мой с небесного свода?" Указал десницей своей на них Брошна и крикнул: "Виновны! Тяжки преступления ваши!" "Но в чём же они?" - вопросили и Хозяева Доли, и Служители её, и Стражи. Грозно Брошна ответил: "Ваша вина в растрате: зря вы потратили Время!" "Нет!" - застонали Хозяева Доли, Служители её и Стражи. - "Не может быть так! Ведь именно наше бытие - образ Творения, а наше слово - закон Творенья. Мы создали его, какая ж вина в том?" "Её вы сами назвали!" - Так Хозяевам Брошна ответил. И простёр десницу свою над всеми Хозяевами Доли, и Служителями её, и Стражами - над каждым из них. Исчезли они - те, кто мыслил себя Хозяевами, Служителями, Стражами. Но двое остались стоять перед Ликом Суда. Продолжал пылать Гнев Божий. Страшно воскликнул им Брошна: "Не смейте медлить пред Гневом Его! Ваше ли слово громче, чем слово моё? Ваш ли образ сотрёт Лик мой с небесного свода?"
  
  И услышал в ответ: "Прочь! Прочь уходи, слуга Вышни: вся твоя власть отныне иссякла. Ибо исполнил ты Гнев Божий! Тихо звучит слово наше, и нет образа, что мы лелеем! Не знаем, не ведаем истины - ищем, время - лишь конь наших исканий. Воля твоя: коня отберешь, так пойдём. И, замявшись, спросил их Брошна: "Как звучит ваше тихое слово? Нет образа - пусть, но цель у вас есть?" "Мы ищем, искание - слово наше. Путь - образ жизни, который ведём мы, взбираясь всё выше по трудным ступеням. Ведь Лестница - суть, смысл и цель любого Творения. Мы - Лестница, мы и путь к ней! Прочь, Слуга Господа! Нет Предела, пока есть Путь!" Опустил Суд десницу свою. Исчез Лик его. Утих Гнев, ибо ничего не осталось в Мире, не осталось более Мира...
  
  ...Направил Вышня взгляд свой на Нишню. Закипела навь Нишня под взором Его, вспучивались и лопались пузыри. Один же из них, подобный Златому Яйцу, прочнее был прочих. Треснула скорлупа его, осталась лишь половина. Поплыла она Лодью в бушующей Нишне, неся по бурным волнам тех ищущих. Так началось Первое Время..."
  
  
  2
  
  254, август? Может быть...
  ...неизвестно где.
  
  
  Цао замолчал, задумчиво шевеля палкой угли костра, и серый пепел падал серебряной пылью на землю вокруг очага.
  
  - А ты говоришь - 'Большой Взрыв, инфляция пространства', хе-хе...
  
  - Страшная сказка! - Зябко повёл плечами Тедрик. Кстати, а почему он до сих пор не удосужился одеться? Непорядок! Ратников, не вставая, под одобрительной улыбкой учителя Цао потянулся к аккуратно сложенному снаряжению, и оно будто прыгнуло ему в руки.
  
  - Вижу, из тебя выйдет толк, ученик, - радостно захихикал Цао, - ты быстро понял главное: чтобы что-то получить, сначала надо создать соответствующее намерение и уделить достаточно внимания, да-да!
  
  - Всё-таки, 'чужие' есть, - рассмеялся в ответ Тедрик. Ха, кажется он понял правила этой игры! - Ведь те двое, что выплыли в лодке из половины скорлупы...
  
  - Невежливо так называть своих прародителей. Твой народ их называл Родом и Ладою! И не в лодке, а в Лодье. Между прочим, то, что ты столь пафосно называешь 'Вселенная' - всего лишь борта этой лодки-Лодьи, да и то современный вид они приобрели значительно позже, с началом Третьего Времени.
  
  - А чем же окончились Первое и Второе?
  
  - Первое - победой в войне, во Втором победителей уже не было, ...но это совсем другие сказки. Ты, вижу, уже оделся? - Цао, прищурившись, оглядел ученика. - Не торопись, посиди пока.
  
  Тедрик кивнул, будто заново оглядывая это странное место - как его назвал учитель Цао? - 'по другую сторону смерти'. Что, интересно, он имел в виду?
  
  - Некоторые - у кого достаточно умения или везения - попадают сюда после смерти. Перед тем, как идти дальше, - глухо и бесцветно ответил Цао. - Очень редко, в силу особых причин или талантов, в это место могут проникнуть живые, правда, участь их не всегда столь же благоприятна. Тебе повезло. Талант имеется, везение - тоже, духом ты твёрд, душою - чист. К тому же, я был знаком с твоим предком и даже остался ему должен. Теперь этот долг я частично отдал. Сюда больше не пытайся попасть - до своего срока, конечно.
  
  - Но мне нужно ещё так много спросить, - умоляюще сложил руки Ратников, - научиться. Помогите мне подняться по Лестнице, учитель!
  
  - Да, - усмехнулся Цао, - аппетит приходит во время еды. Чего же ты хочешь, что искал на ...Торге?
  
  - ...Ключ к возможности быстрого перемещения в пространстве, учитель. Но, вы правы, это принесёт множество страданий. Человечество пока не готово. Может быть, позже, через несколько столетий. И пусть этот ключ лучше побудет у ...союзников, скажем.
  
  - Не боишься? Предательство, лицемерие, ложь - суть человеческой натуры, ведь людская природа требует постоянно искать выгоду во всём. А быстрее всего получить прибыток, достаток, власть - убить, отобрать, обмануть, это большое искушение...
  
  - Именно поэтому более всего сейчас я хочу найти то, что сделает невозможным ложь, лицемерие и предательство. По-крайней мере, для тех, у кого власть. Что-нибудь, что усилит суггестивные установки у 'альф' и 'бет' и сделает нарушение клятв и обещаний смертельно опасным, ...невыгодным, ...невозможным.
  
  - Отчасти мой друг Иван был прав, - задумчиво произнёс Цао, глядя в высокое синее небо над головой, - Торга не является планетой, она - особое творение. Ты назвал бы его специальным устройством, предназначенным для стабилизации пространства. Если говорить упрощённым языком рассказанной тебе сказки, борта Лодьи постоянно подтачивают проникающие из Нишни - Внешней Стороны Вселенной - частицы нави, негоды, и Торга преобразует их в ...хм-м ... материю и энергию. Именно так сформированы пылевые облака вокруг этого Атолла и русел ведущих к нему гиперпотоков. Конфигурация Мелей, созданных этой пылью, постоянно изменяется. То, что друг Иван смог проникнуть сюда - невообразимая удача. Или знак, ...да, ...неважно. Словом, Торга - добывающая и производящая фабрика, построенная теми, кто создал любимую тобой Вселенную. А я, с недавних пор, - её Смотритель, ...и, пожалуй, часть собираемых ресурсов вполне можно перенаправить на более полезное дело, да-да! Цао неторопливо разгрёб потухшие угли, вытаскивая из кострища маленькие тёмные шарики. Когда их набралось с горсть, он протянул свою добычу Тедрику.
  
  - Возьми это. Поставь, как ты собирался, базу. Лучше на том самом месте, где ты упал со скутера. Затем отправишься в Вельд и разбросаешь все эти шарики подальше один от другого. Не забудь с каждым щедро поделиться водой: горстями лей её вслед брошенному семечку. И через несколько дней...
  
  - Но, учитель, вы что, прогоняете меня?
  
  - Ещё встретимся, и не раз, но сейчас тебе уже пора. Не стоит слишком долго задерживаться здесь, ...по другую сторону смерти. - Цао жестом указал на краснеющие небеса и блекнущие на глазах, становящиеся прозрачными стволы елей. Он едва двинул рукой, будто что-то передавая, и у Тедрика в ладонях оказался вполне узнаваемый кристалл инфора. - Здесь запись, ты уже её посмотрел. Без 'лишнего', конечно. Бери, пригодится.
  
  - Что будет с моим ...напарником, - Тедрик изо всех сил торопился задать этот вопрос истаивающему костру и окружающим полянку деревьям, - Сергеем Мальцоу?
  
  - Мне он неинтересен. Хочешь - забирай, - ответил сухой шёпот ветра над медовым песком Вельда.
  
  
  3
  
  254, август 2-го,
  Атолл Торга.
  
  
  - ...Уверена в этом, я так чувствую, - Селена упрямо наклонила голову, - Тедрик жив! Норд - и Мгона по другую сторону окна связи - почти синхронно кивнули и переглянулись. Дай Бог, чтобы она оказалась права. Только сейчас Мгона понял, какого 'свалял дурака', спрашивая подобное у любящей женщины, верящей, что всё будет хорошо. Какие слова он хотел услышать в ответ?
  
  - Извините, миз Селена. - Мгона резко встал и вежливо поклонился хозяйке. - Спасательная операция начнётся немедленно, и ...мы спасём командира!
  
  Мысленно Мгона неутомимо - почище любого иуса! - сравнивал известных ему представителей клана Мальцоу. И результаты анализа весьма настораживали лейтенанта. Брат и сестра - да, но какие разные! Сергей - скрытный, заносчивый, горделивый. И Селена - добрая, отзывчивая, без намёка на спесь, характерную для клановой 'верхушки'. Казалось бы, дети воспитывались в одном доме у тех же родителей, почему же так вышло?
  
  Правда, мамы-то всё-таки разные.
  
  У Селены - тихая Елена Борок, воспитанная кланом с целью выгодной выдачи девочки замуж ради укрепления пошатнувшегося положения. Брат-номинес относился к ней как к дорогой коллекционной игрушке, не более, стараясь своей 'заботой ' повысить 'продажную' стоимость сестры. Несмотря на все его усилия, подходящих партий не было, и Борокам пришлось удовлетвориться для Елены лучшей из доступных ролей - второй жены номинеса Мальцоу.
  
  К счастью, Елену не учили высокому современному искусству интриги, чтобы своими действиями она не вызвала подозрений у семьи будущего мужа. Её чистое и наивное отношение к миру успокоило Софью, которая нуждалась во второй жене для мужа скорее как в доверенной служанке и няне для повседневного присмотра за детьми.
  
  Самой же Софье не хватало на всю эту ерунду времени: дела, дела клана! О, София Майер, выходила замуж именно как первая - главная - жена, которая должна принести номинесу наследника и ...усилить влияние 'Редшильд групп' на этот слабый евразийский клан. Только зачем могущественным Редшильдам понадобились бедные и слабые Мальцоу? Просто потому, что их штаб-квартира в Боспоре, как и у 'Виржин'? Кто теперь узнает, какую комбинацию задумывал 'Круг'! Кстати, может быть, не он, а 'Дети Завета'? ...Кх-м, в любом случае, Софья получила блестящее образование по части ведения интриг и тщательно готовилась к своей 'миссии'. При её напористом характере София Майер - ...ах, простите, Мальцоу, конечно, Мальцоу! - ни за что не отступит от намеченной цели. Интересно, возможно, что с самого начала ...цель её, ...неужели, ...контроль над 'Виржин'?
  
  Да, подобную долгосрочную масштабную интригу могут закрутить только 'Дети Завета'! Значит ли это, что циничная сука намеренно подставила собственного сына, чтобы клан Мальцоу мог предъявить права на внука номинеса - Ингвара Ратникова. А там, глядишь, и 'Виржин' перейдёт под контроль ...Майеров, то есть Редшильдов, конечно. Безумно? Едет крыша, лейтенант? Но этот вариант возможен, и Аваи, как ответственный за безопасность...
  
  Пристальный всё понимающий взгляд Олафа с другой стороны окна связи подсказал Мгоне, что не он один вдумчиво анализирует происходящее, и не одному ему приходят на ум ...хм-м ...нехорошие мысли.
  
  А ещё какое-то странное чувство скребёт внутри, что именно вариант с глубокой давней интригой 'Завета' - настоящий. Значит, и Сергея надо обязательно спасти! Может быть, его специально спровоцировали на всю глупую неуклюжую 'игру' с пирами, с... чёрт возьми, - Мгона почувствовал, как по спине побежала струйка пота, - да здесь все узлы оборотной стороны жизни - 'изнанки', как её называют в профессиональной среде, - не распутает и сама 'Изба'! Куда уж справиться простому лейтенанту...
  
  - Иус, известить экипаж о старте челнока через пять минут. Довести до всех приказ: занять места по полётному расписанию. Инженерной команде зафиксировать скутер в трюме судна. Мы спасём командира, госпожа!
  
  - Аваи, может быть, следует дождаться катера?
  
  - Катер пусть идёт, Олаф. Ему спускаться с орбиты не менее часа, а от меня по прямой - всего-то полторы сотни километров. Я успею раньше - да, на десяток-другой минут, но, может быть, именно они станут той самой гранью, что разделяет жизнь и смерть.
  
  - Челнок поднимет много пыли!
  
  - Я пойду на нескольких сотнях метров, никакой пыли не будет. А за несколько десятков километров до места ...происшествия спущусь до пятнадцати метров и снижу скорость. Никакой пыли не будет, Олаф.
  
  - Ладно, - проворчал фрегат-капитан, - удачи!
  
  
  4
  
  Получасом позже,
  Вельд.
  
  
  На медовой равнине оранжевый лёгкий скаф планетарного разведчика смотрелся кусочком пламени, вырвавшимся на свободу из песчаного плена. Мгона облегчённо откинулся в кресле, ему хотелось кричать и прыгать как ребёнку, выигравшему шоколадку. Но при мысли, в каких условиях Тедрик провёл эти сутки посреди пылевых туч, при абсолютном отсутствии воды - все запасы улетучились вместе со скутером - у лейтенанта случился внезапный приступ жажды, и произошла мгновенная потеря сил. Как?
  
  Как он сумел выжить, если автономность скафа...
  
  - Это - он, я вижу командира! - От вопля сержанта-"философа" Мгона вздрогнул, но у него даже мысли не возникло обругать подчинённого за чрезмерное проявление эмоций и неуставную форму доклада.
  
  Ведь там, внизу, посреди равнины песка медового цвета, как ни в чём не бывало, стояла фигурка в оранжевом комбинезоне и размахивала руками, то ли приветствуя экипаж челнока, то ли указывая место для посадки. Лишь острые коготки, царапающие сердце, несли сомнения и смутное беспокойство: человек пережил без ущерба почти сутки ужасной песчаной бури на планете, которая способна высосать жизнь и в более спокойное время. Чудо?! Отсюда, с высоты 'птичьего' полёта, Тедрик казался здоровым и бодрым. Именно таким его показывали все обзорные окна.
  
  - 'Одиссей', - хрипло через силу прокаркал враз пересохшим горлом Мгона, - срочно на связь!
  
  - Здесь, Аваи, - окно с встревоженным Олафом открылось почти мгновенно.
  
  - Жив он... - звуки будто когтями рвали горло лейтенанта. - Мы нашли командира! Тедрик с виду в порядке, но будет хорошо, если ты поторопишь Киквете. Пусть катер идёт прямо по координатам моей передачи.
  
  - Жив, - выдохнул Олаф, а Селена на заднем плане закрыла лицо руками и заплакала, - ладно, потом поговорим. Пусть его тщательно осмотрит миз Киквете, и поскорее возвращайтесь на 'Одиссей'. Тут его ждёт ...хм-м ...тёплая встреча!
  
  Мгона благодарно кивнул сержанту, протянувшему стакан с водой, и с наслаждением выпил самый вкусный из напитков, позволяя жидкости мягкой струйкой успокоить сухое горло. Кашлянув пару раз для порядка, он вопросительно посмотрел на Олафа.
  
  - До Мальцоу катер пока не добрался, - уловив невысказанный вопрос, пожал плечами Норд, - ему нужно ещё с полчаса. Однако тут поводов для беспокойства нет: второй 'Спарроу' продолжает двигаться по прямой, пылевой вихрь почти рассеялся, и с орбитального дрона идёт чёткая картинка. Похоже, фрегат-капитан в порядке. По крайней мере, никаких внешних повреждений дрон не отметил.
  
  - Меня беспокоит, что скутер продолжает удаляться от места посадки. Это очень странно. Автономность скафа Мальцоу на исходе или уже закончилась, даже с учётом дополнительных модулей на аппарате. На что же он надеется?
  
  Краем глаза Мгона продолжал в путевом навигационном окне следить за происходящим снаружи. Челнок медленно и осторожно - со скоростью падающей пушинки - опускался на песок, до поверхности оставалось ещё метров пять, и посадочные лыжи мягко тянулись к грунту. Тедрик терпеливо ждал и никакого беспокойства не проявлял. Значит, с ним и вправду всё в порядке.
  
  - Мальцоу необходимо вытащить аккуратно, Олаф. - Мгона доверительно склонился к окну, зная, что иус воспримет такое движение как заявку на 'приватное' общение. - Мне происшедшее показалось весьма подозрительным. Раз вихрь вокруг фрегат-капитана стихает, аппаратура слежения должна бы принимать сигналы регистраторов скафа и скутера.
  
  - Это вопрос, Аваи? Увы! Дрон не получает никаких данных.
  
  - Возможно, из-за пылевой бури и высокого уровня статического электричества все системы связи вышли из строя, а сам фрегат-капитан давно потерял сознание и просто удерживается 'в седле' по какой-то странной прихотливой случайности.
  
  - Слишком много странностей, - скривился Олаф, и осторожно покосился на начавшую успокаиваться Селену: прислушивается, нет? - По-видимому, злонамеренность происшедшей катастрофы будет невозможно доказать.
  
  - Подождём немного. Сейчас подберём командира и отдадим в цепкие ручки миз Киквете. Все расследования - позже. Так что извести, когда перехватите Мальцоу.
  
  - Естественно! Разбираться в происшедшем - это по твоей части, - кивнул Норд, гася окно интерактивной связи.
  
  
  5
  
  254, август 3-его, утро,
  челенжер 'Одиссей'
  
  
  - Как он? - Тедрик нервно постукивал пальцами по поверхности стола-пульта, глядя куда-то далеко сквозь чиф-медика. Женщина уже несколько раз замечала подобный взгляд командира, он внушал смутное беспокойство, хотя все медицинские тесты уверенно показывали 'норму'.
  
  - Либо бредит, либо находится в 'отключке'. Никакого прогресса, наоборот: налицо ярко выраженные симптомы суггестивной рецессии, - миз Тариба Мария Киквете сложила руки перед собой, будто желая показать: она сделала всё, что смогла. На округлом шоколадном личике тёмнокожей красавицы застыла гримаса неудовольствия, и Тедрик никак не мог разобрать, к чему именно оно относится. Возможно, к ощущению собственной профессиональной беспомощности, которое ненавидит любой медик, или к ситуации вообще. А, возможно, к причинам, очевидным для любого хоть чуть-чуть знающего суггестию. Откат от грубейшего нарушения взятых на себя обязательств - вот что могло привести Сергея Мальцоу в его нынешнее состояние. А это означает...
  
  Увы, шила в мешке не утаишь!
  
  - Спасибо за сообщение, миз Киквете. Не могу вас далее задерживать. Возвращайтесь в медотсек и постарайтесь, ...впрочем, в вашем профессионализме я не сомневаюсь.
  
  - Да, сэр. Разрешите идти?..
  
  - Конечно, Тариба. Мы все надеемся на вас! - Тедрик обвёл рукой собравшихся вокруг стола старших офицеров экспедиции: своего чиф-навигатора и первого помощника Олафа Норда, заместителя начальника экспедиции Селену Ратникову, чиф-офицера Аваи Мгону и вахт-офицера Второго поста Кирилла Людова. Последний, имея всего лишь звание корнера, не относился к командованию 'Одиссея', но играл роль радушного хозяина, принимая в рубке Второго поста всё своё начальство. Кроме того, являясь заместителем Мгоны, в интересах дела его тоже следует проинформировать о происходящем. А ещё именно эта рубка могла считаться самым защищённым от чужого внимания местом на корабле, поскольку имела собственный самостоятельный иус и изолированную систему внутреннего контроля.
  
  Подождав, пока за миз Киквете закроются створы дверей, и иус подтвердит информационную изоляцию помещения, Тедрик активировал подготовленный инфор.
  
  - Я предлагаю внимательно ознакомиться с данной записью, и не торопиться задавать какие либо вопросы. К сожалению, их всегда больше, чем хотелось бы, да, и не на все из них вы получите ответы. Прошу отнестись к этому с пониманием. Это не признак недоверия, а лишь следствия принятых обязательств...
  
  - Тедрик, - удивилась Селена, - я тебя не узнаю!..
  
  - Я и сам себя с трудом узнаю, - пожал плечами Ратников. - Тс-с-с, - он оборвал приготовившуюся возражать супругу, - сначала посмотри-ка этот материал...
  
  Он уже ознакомился с инфором, полученным от учителя Цао. Просто сторонняя съёмка происходящего.
  
  Иус подтвердил её - гм-м - подлинность, но никаких цифровых подписей, позволяющих опознать автора или, хотя бы, устройство, выполнившее данную запись, установить не удалось. Впрочем, цель и намерения Сергея Мальцоу были очевидными, и никаких дополнительных подтверждений уже и не требовалось. С учётом очевидных для любого медика симптомов суггестивной отдачи...
  
  А если кто-нибудь захочет найти дополнительные подтверждения данной информации, так к его услугам все маршрутные логи, а также история динамических воздействий на аппараты. Да, иусы скутеров всё это сохранили. Посекундно соотнести стерео запись инфора с логами ускорений и торможений обоих 'Спарроу' несложно, так что...
  
  
  6
  
  
  - Значит, 'крысятничал' именно господин Мальцоу, - подвёл итог увиденному лейтенант Мгона, - это бесспорно. И намеренное покушение на командира...
  
  - Намеренное?.. - Олаф поморщился. - Покушение на командира экспедиции, к тому же проходящей под эгидой Флота? Если у него - упаси Бог! - получилось бы, 'мозгоклювы' из 'Избы' нас всех вывернули бы наизнанку, чтобы докопаться до истины. И докопались бы. У них свои методы. Нет, Сергей не производил впечатления ...как бы выразиться поточнее? О! Неадекватно мыслящего субъекта, вот. Да, в последние дни он стал немного нервным, замкнутым, но... - Норд развёл руками, - ...большая часть экипажа демонстрировала сходные симптомы. У миз Киквете за прошедшую неделю было много работы!
  
  - Ты считаешь, Олаф, что покушения не было?
  
  - Было, Аваи. Без сомнения, было. Сергей виноват, и суггестивный 'откат' - доказательство, не требующее дополнительных комментариев. Но подобное покушение для любого, кто прошёл 'школу' клановых интриг, однозначно показывает, что и Мальцоу, в свою очередь, - только жертва изощрённого манипулирования. Ты, лейтенант, не работал внутри клана, иначе сразу бы заподозрил неладное...
  
  - Сергей начал сильно меняться где-то в середине первого года обучения в Академии, - Селена с трудом сдерживала слёзы. - Он стал каким-то раздражительным, высокомерным, чужим, и у меня возникло впечатление, что я ...теряю своего братика. Раньше Серёжа был внимательным и надёжным, а с той поры - не знаю, почему, - его взгляд демонстрировал равнодушие и ...какой-то 'потребительский' интерес, что ли...
  
  - И?.. - Мгона и Людов насторожились как охотничьи псы, почуявшие дичь, - вы что-нибудь предприняли, миз Селена?
  
  - Поделилась обидой с мамой ...своей, но она лишь отмахнулась, сказав, что у Сергея сейчас трудное время...
  
  - И всё?..
  
  - Потом, чуть позже, Сергей меня познакомил с Тедриком. Когда же стало понятно, что дело идёт к свадьбе, брат снова стал внимательным - почти как раньше.
  
  - Почти?..
  
  - Ну, в его чувствах я ощущала некоторую наигранность, искусственность. Раньше - тогда, вы понимаете? - такого не было.
  
  - А остальные - ваш отец, например, - так ничего и не заметили? - Мгона уверенно 'встал на след'.
  
  Селена отрицательно покачала головой.
  
  - Последние годы он был постоянно чем-то озабочен, и почти не уделял мне и брату внимания. С другой стороны, наш клановый специалист по социальной динамике говорил, что это нормально. Дети повзрослели, 'оперились', зажили своей жизнью...
  
  - Вы хотите сказать, госпожа, что всё-таки обращались со своими проблемами к профессионалу из тех, кто обязан следить за здоровьем семьи номинеса, а он всего лишь посоветовал 'не обращать на это внимания', ведь так?
  
  - Ну да. Постой-ка, Аваи, уж не хочешь ли ты сейчас сказать, что...
  
  - Кажется, у клана Мальцоу серьёзные проблемы с безопасностью, - тихо шепнул своему боссу Кирилл Людов.
  
  - Это у нас серьёзные проблемы, корнер, - шикнул на него Мгона. - Командир чудом остался жив.
  
  - ...А ещё ваш специалист посоветовал забыть об этом, 'мол, всё пройдёт само', - с грустной улыбкой и утвердительной интонацией отметил Норд, - девочка, ты столкнулась с оборотной стороной нашей - клановой - жизни. Её 'изнанкой'. Плохо, что ты сначала не достучалась до матери с отцом, а потом до мужа и тёщи. Инга 'Тордоттер' сразу бы всё прояснила.
  
  'Ага! И всех поставила бы на место!' - Тедрик едва сдержал неуместную улыбку.
  
  - Я не подумала, что это может быть важно, - расстроено захлопала ресницами Селена. - Ведь всякое бывает. Людям свойственно меняться.
  
  - Обычным людям? Да и Бог с ними, - вмешался Тедрик, - но, дорогая, если те, от кого зависят судьбы многих, резко меняют своё поведение и характер, это нельзя игнорировать.
  
  
  7
  
  
  - Данная рекомендация относится и к тебе? - Вспылила Селена и после наступившей паузы добавила. - Пожалуйста, извини.
  
  - Конечно, - устало усмехнулся Тедрик и поймал взглядом наполненные слезами глаза жены. - И ко мне тоже. Но моё здоровье и суггестивное состояние Тариба проверила сразу же после...
  
  - Сразу после?..
  
  - Моего возвращения из Вельда, разумеется.
  
  - Зачем нужно было так рисковать, - всхлипнула Селена. - Почему ты не дождался окончания пыльной бури? Мы здесь чуть не сошли с ума от беспокойства!
  
  - То, что я искал, доступно лишь во время подобной бури, в другое время мои усилия были бы бесполезны. А ждать неизвестно сколько следующего урагана, - Тедрик пожал плечами, - у экспедиции нет таких ресурсов.
  
  - И?.. - Олаф требовательно взглянул на племянника. - Ты нашёл то, что искал, так?
  
  - Ты даже не спросишь, откуда я взял инфор?
  
  - Я, племянник, с детства приучен не заглядывать за фасад. Оборотная сторона нашей жизни слишком опасна для человека, желающего избежать участия в интригах.
  
  - ...Бывает так, что они находят тебя сами, - тихо прошипел Мгона, - хочешь ты этого или нет...
  
  - Спасибо вам, - краешками губ улыбнулся Тедрик. - Да, я нашёл то, что искал, что завещал найти прапрадед Иван. Правда, это оказалось не совсем тем, что ожидали мой отец и я...
  
  - Так что же, всё было зря? - Селена изо всех сил старалась не расплакаться.
  
  - Наоборот. Я получил даже больше, чем рассчитывал. Теперь экспедиция займётся обустройством базы - пока временной - на Торге и... - Ратников улыбнулся шире, вспоминая костёр и 'учителя Цао', - ...созданием на ней подходящих условий для жизни. Поздравляю, клан Ратниковых - дело практически решённое, и мы все будем всегда стоять у его истоков. Вместе с Иваном Великим!
  
  - Ну, племянничек, - отмахнулся Олаф, - ты и загнул!
  
  - Серьёзно, дядюшка. Тебе не удастся теперь избежать участия в интригах: место сенатора как неизбежная ...хм-м ...награда ждёт тебя после возвращения нашей экспедиции и создания клана.
  
  - Мне лестно, что ты, Тедрик, столь высоко оцениваешь мою роль и доверяешь мне. Но обязан тебя разочаровать: ни я, ни моя сестра, ни в каком случае не сможем получить место в Собрании, Мы - Норды, пусть давно считаем себя Ратниковыми, и потому союзники и противники Нордов всегда будут рассматривать нас как представителей их интересов. Это повлечёт за собой много ...совсем ненужных Ратниковым интриг.
  
  - Прости, Олаф, - Мгона, привлекая внимание, аккуратно поднял палец, - в данном случае ты выступаешь как эксперт по оборотной стороне жизни ...кланов. Скажи, в чьих интересах может действовать супруга номинеса, которая приходится дочерью другому номинесу?..
  
  - ...Аваи! Ты на что намекаешь? - Разъярённой кошкой вскинулась Селена.
  
  - ...Надеюсь, ты не имеешь в виду мою маму, - холодно констатировал Тедрик. - Она...
  
  - Извините, сэр, мэм! - Мгона встал и вежливо поклонился. - У меня ничего подобного и в мыслях не было. История госпожи Инги - и твоя, Олаф, - хорошо известна в ...узких кругах и не вызывает сомнения у ...экспертов.
  
  - Вот как? - Норд поднял бровь, тяжёлым взглядом буравя лейтенанта.
  
  - Со всем уважением, сэр. Хоть 'Виржин' - простая торгово-производственная организация, но её служба безопасности, пусть и не дотягивает по своим возможностям до клановых, не даром ест свой хлеб!
  
  - А я, значит, постоянно была у тебя под подозрением, - возмущённо прошипела Селена, - да как...
  
  - Извините, мэм. Теперь все мои подозрения сняты, и, полагаю, что у С.Б. клана Ратниковых их тоже не будет. Но, мэм, моя задача - обеспечение безопасности, поэтому я был просто обязан рассматривать все возможности, в том числе и ...хм ...такую. Хочу отметить, что ваш муж всегда рьяно выступал в вашу защиту...
  
  - Сволочь ты...
  
  - Стоп, - вмешался в намечающуюся перепалку Тедрик, - скажи прямо, Аваи, кого ты имел в виду?
  
  - Мать Сергея, разумеется. Софию Мальцоу, до замужества - Майер.
  
  
  8
  
  254, август 3-его, утро,
  Мир Колыбели, планета Колыбель,
  Боспор, штаб-квартира 'Виржин'.
  
  
  - Господин директор, к вам посетители. - Марго по привычке продолжала именовать Михаила 'директором', хотя правильнее было бы титуловать его как номинеса, 'милордом', или 'вашей милостью'. Правда, титул ещё не утверждён Собранием, но решение Президента и Сената уже есть. И до рассмотрения дела на Сессии Собрания его вполне достаточно, чтобы почувствовать себя самым настоящим номинесом.
  
  - Уже?.. - за хлопотами совсем не трудно забыть о времени. А проблем с бывшим хозяйством Мальцоу оказалось столько, что невольно вспоминался миф об Авгиевых конюшнях - в них тоже дерьмо не убирали столетиями. Всё ждали, когда их очистка станет для Геракла настоящим подвигом!
  
  - Вы сами назначили встречу на это время, директор, - ехидно ухмыльнулась Марго. Уж она-то знала, что работы привалило немеряно. - Милорд Борок уже ждёт.
  
  - Тогда проси...
  
  За последние несколько дней целая вереница полномочных посланников мелких, но 'старших' кланов - ведь все они имели собственных представителей в Сенате! - посещали новоиспечённого номинеса, чтобы передать поздравления и, как говорится, 'понюхать воздух'. Михаил прямо-таки почувствовал себя львом, вокруг которого собирается стая гиен в надежде, если не отобрать всю добычу, так хотя бы урвать для себя 'вкусный кусочек'. Это ощущение было столь ярко и живо, что Ратников, к своему стыду, не выдержал, и спрятался за надёжной стеной. Её роль успешно играла Марго. Именно она взяла на себя полномочия представителя Владыки клана Ратниковых, а Михаил их с удовольствием делегировал. Разумеется, без права на заключение сделок и договоров. Это он привык решать сам, только сам!
  
  Но когда о встрече запросил номинес - лично! - и к тому же Владыка 'родственного' клана Борок, Михаил уже отказать не мог. Да, по сравнению с новорождённым кланом Ратниковых с его претензией на семь сенаторских кресел и одно в Палате Представителей, Борок с двумя сенаторами и тремя депутатами Собрания смотрелся бледно. Но его люди уже занимали места в Собрании, а вот Михаилу за свои 'законные' побороться ещё предстояло. И успех подобной борьбы во многом зависит как раз от таких как Светлив Борок. К тому же он - родственник. Не ему - Тедрику, но всё же не чужой человек, дядя его внука!
  
  - Добро пожаловать, милорд Борок, - Ратников встал и коротко поклонился, приветствуя вошедшего гостя.
  
  Владыка клана Борок был высокого роста и широк в кости. Крупный светлоглазый блондин смотрелся варягом, пришедшим из далёких эпох ожесточенных битв, ежечасной борьбы за власть, за влияние и достаток. Впрочем, с той поры почти ничего не изменилось.
  
  - Спасибо, что откликнулись на мою просьбу. И просто Светлив, милорд номинес. - Борок сдержано поклонился в ответ. - Ведь мы же отчасти родственники, не так ли?
  
  Родственники... ага! До сего момента интерес клана Борок к семье - скорее имуществу - Ратниковых был исключительно ...'гастрономическим', что ли? Как ещё его называть-то, ...хотя в этом они ничуть не отличались от всех прочих. До недавнего времени он всерьёз полагал, что Мальцоу - исключение. Жизнь расставила всё по местам и - слава Богу! - пока без серьёзных потерь. Даже наоборот. Статус, к которому стремились и предки, и он сам, 'упал' случайно, просто как результат чужих интриг. Теперь просто нужно его удержать, показать 'обществу' свою хватку.
  
  Родственник? Ратников по-акульи усмехнулся, рассматривая гостя холодным взглядом. Родственников у него немного - жена, спасшая от неминуемой смерти, сын, внук. А вот все остальные, сразу же внезапно воспылавшие непреодолимыми родственными чувствами...
  
  - Тогда и для вас, Светлив, я - просто Михаил! - Ратников намеренно проигнорировал прозвучавший вопрос. Он продолжал жёстко улыбаться, заранее прикидывая, как строить дальнейший разговор с этим ...'родственником', принимающим его за обычного 'простеца', что ли? Да, судя по началу встречи, гость настроен на длительный разговор. Видимо, помимо простого личного знакомства и стандартных уверений в дружбе, номинесу клана Борок требуется что-то ещё. Интересно, что?
  
  
  9
  
  
  - Рад поздравить вас, Михаил, с созданием собственного клана. Всем давно понятно, что 'Виржин', как один из главных разработчиков и строителей космических кораблей и оборудования для них, давно переросла уровень 'обычной' - пусть и очень крупной - фирмы.
  
  Ратников в ответ лишь вопросительно поднял бровь и жестом указал гостю на кресло по другую сторону своего рабочего стола. Действительно, поздравлять с тем, что как бы 'упало само' прямо в руки ...хм, грубовато. Одно дело, когда подобные поздравления идут формально и связаны исключительно с изменением статуса Ратникова, другое - когда подобное заявляет номинес при личной встрече. Кажется, Борок его не принимает всерьёз?
  
  - Рад вас видеть, Светлив! С креслом не трудитесь, мой друг... - Михаил, изо всех сил сдерживаясь от усмешки, подождал, пока гость пытается обустроиться в старинном кресле. Он специально завёл такое для 'неудобных' посетителей по примеру Владыки Кима, и с тех пор уже несколько раз тихо радовался, глядя на мучения вот такого незваного гостя. В отличие от обычных 'умных' кресел, быстро подстраивающихся под своего седока, это было воистину простым, сделанным по древней модели и, естественно, не обладало возможностями современных. Зато стоило не меньше 'умного', поскольку было выполнено из дерева шоа-ву, и отлично демонстрировало новый статус своего хозяина, - ...это кресло - подарок нашего Президента и почти точная копия с образца времён ранней Эпохи Государств. Владыка Ким, как вам должно быть известно, поклонник антиквариата и древних традиций.
  
  Упоминание о Президенте заставило Борока непроизвольно поёжиться, что вызвало едва заметную улыбку Михаила.
  
  - Да-да, ничего не поделаешь, - Ратников развёл руками и осклабился самой волчьей из своих улыбок, - приходится, так сказать, соответствовать!
  
  Борок помрачнел, беспомощно оглянулся по сторонам в поисках другого кресла и вынужденно с явно выраженным недовольством остановился на единственном доступном варианте.
  
  Да! Михаил не зря готовился к этой встрече!
  
  - Так что вас привело ко мне, мой друг? Ни за что не поверю, что вы прибыли лично лишь для того, чтобы поздравить меня с принятием статуса номинеса. Ну же, я прямо-таки сгораю от любопытства!
  
  - Ничего необычного, Михаил, - Борок сузил глаза и упёрся взглядом в 'гостеприимного' хозяина, будто пытался просверлить в нём дырку, - напротив, меня привели сюда обязанности номинеса, дела моего Рода и насущные потребности всего клана.
  
  - Вот как? Почему же новорождённый клан Ратниковых ни с того ни с сего оказался связан - ...как вы сказали, Светлив? - с '...делами Рода и клана Борок'? Кстати, отличная формулировка! Мне, как начинающему номинесу, просто необходимо поскорее запомнить и научиться применять к месту побольше таких модных фразеологизмов, да.
  
  Теперь взгляд Светлива демонстрировал лишь вежливое недоумение, хотя глубоко внутри у него разразилась настоящая буря. Этот лопух Ратников - просто дурак, или всерьёз пытается издеваться над ним? Неужели сей клоун всерьёз полагает, что, получив номинацию, стал равен ему, истинному номинесу по рождению, за плечами которого стоят многие поколения благородных предков? Да кто он такой? Выскочка, сохранивший своё дело исключительно благодаря умной жене, дочери славных Нордов! 'Стоп-стоп-стоп, чуть спокойнее, ...вот так'. - Борок несколько раз вдохнул и выдохнул, стараясь проделать дыхательную гимнастику понезаметнее. - 'Вдох... - выдох, ...это ведь не Ратников прибыл в древний Ярославль, нет. Наоборот, сейчас именно Светлив здесь в гостях - в ещё более древнем Боспоре'.
  
  - К делу - так к делу, раз вы настаиваете, Михаил, - гость изобразил не менее хищную улыбку. - Во-первых, клан Борок, как вам, вероятно, известно, специализируется на производстве и эксплуатации биофов и биоров. Как и бывший клан Мальцоу, с которым, после женитьбы Петера на моей сестре, Бороки тесно сотрудничали. Вам по случайности досталось неплохое хозяйство. Пусть оно и находилось в некотором упадке из-за, так сказать, неумелого управления Петера Мальцоу, но в руках профессионалов всё это быстро снова станет высоко прибыльным. Сомневаюсь, что 'Виржин' нуждается в непрофильных активах, а вот для клана Борок...
  
  - ...Поправка, уважаемый Светлив. Прошу не путать интересы 'Виржин' с нуждами клана Ратниковых. - Михаил упёрся ладонями в стол и слегка подался вперёд. - Если для компании по производству кораблей биоры и биофы - актив непрофильный, то для клана... полагаю, любой клан всегда заинтересован в наличии независимой ресурсной - в особенности продуктовой - базы, позволяющей населению стабильно...
  
  - ...И всё же, Михаил, - гость бесцеремонно перебил Ратникова, - передача мне этих активов избавит вас от ненужных проблем и хлопот. Для меня оказать подобную услугу родственному клану совсем несложно!
  
  - Вот как? Теперь это называется 'услугой'?
  
  Интересно, что скрывается за этим ...словесным оборотом? Скрытая угроза, распознать которую протокольный иус не в состоянии? Или этот фермер-галантерейщик - клан Борок помимо производства продуктов питания занимался изготовлением мелких, в том числе и 'умных' домашних устройств, утвари и средств ухода за телом, одеждой и домом - действительно настолько туп, что ...нет, такого не может быть.
  
  - В такой 'услуге' я не нуждаюсь, вы зря беспокоитесь. Все мои предприятия работают как часы. Персонал полученных мною производств никуда ни делся, все квалифицированные работники просто перешли в мой клан, а смены владельца предприятий никто даже не заметит. О каких трудностях вы говорите?
  
  - Понимаете ли, Михаил, - начал Светлив с интонацией старшего брата, скучающего от того, что вынужден объяснять элементарные истины младшему, - с Петером Мальцоу - как с мужем сестры - у меня была договорённость по разделу сфер влияния, и клан Борок не допускал, чтобы наша деятельность мешала бизнесу дорогих родственников...
  
  Оп-па! Всё-таки угроза. Ха-ха, внезапно всплывший родственник угрожает демпингом и обрушением цен, рассчитывая обанкротить доставшиеся от Мальцоу предприятия? Забавно.
  
  - ...ведь наши товары и продукты питания намного дешевле в производстве, и в реализации. Их появление на традиционном для Мальцоу рынке всё равно заставит вас продавать убыточные производства. Ваше упорство - достойное качество, конечно! - лишь приведёт к лишним убыткам. Так почему бы прямо сейчас, пока цена на них не упала, не уступить эти ненужные ни вам, ни вашему клану предприятия родственнику, дяде вашего внука?
  
  
  10
  
  
  Михаил открыто рассмеялся.
  
  - Дешевле? Это просто прекрасно, я готов обсудить с вами оптовую закупку продуктов питания у клана Борок! - Ратников искренне насладился появившимся на лице собеседника удивлением. Не удержал, стервец, маску, ха! - Вы всерьёз решили меня испугать подобным? Так пугали бы дальше, напомнили бы о Союзе потребителей, который жёстко контролирует всевозможные злоупотребления в торговле предметами личного пользования - в том числе и продуктами питания. Хотите обратиться в Союз с жалобой, попробуете надавить? Да на здоровье! Подобные товары 'со стороны' никто не пустит на рынки Боспора и Тавриды: здесь уже прочно обосновались ваши коллеги из кланов Осман-Кайы аль Рашиди, Норд, Майер. И другие тоже, помельче. И потом, с чего вы взяли, что я сколь-нибудь заинтересован в удержании продуктового рынка Боспора? Передо мной открыта вся Вселенная, корабли Ратниковых способны торговать на разных планетах, как в Мире Колыбели, так и за его пределами. Да на той же Проксиме, Ангелике, Джонатане. Не пугайте ежа голой ...хм-м, м-да.
  
  Получив такую отповедь, гость выглядел откровенно растерянно, и Ратников решил ему немного 'помочь', чуть откровеннее подтолкнув к 'правильному' решению. Конечно, номинес Борок отчасти прав: актив непрофильный и всерьёз заниматься им просто некому. Мальцоу доверять нельзя и подпускать его к бывшим предприятиям тоже не стоит. А вот воспользоваться услугами Борока для повышения эффективности собственных производств, а ещё лучше получить долю совместной эксплуатации биофов и биоров обоих кланов - о!.. Если контроль и решающее слово в управлении совместным бизнесом останется у Ратниковых, конечно.
  
  - Я сделаю вид, что ничего не слышал, и вы, Светлив, поищите-ка какие-либо интересные предложения для клана Ратниковых. Нет-нет-нет, - замахал руками Михаил, заметив, что гость собирается что-то сказать, - сразу говорю, что продажу данного актива я не рассматриваю. Вообще. Обмен? Возможно, если есть, на что. Итак, ваши предложения? Я, в свою очередь, честно попробую скорректировать позицию в благоприятном для дяди моего внука направлении.
  
  - Честно говоря, я нахожусь в некотором затруднении. Буду откровенен: данная доля имущества Мальцоу, говоря по совести, принадлежит клану Борок, и была передана клану Мальцоу в качестве приданого. А ведь Елена Борок никак не замешана в столь ужасных безрассудных действиях Петера. Поскольку ей при разводе полагается компенсация...
  
  'Оставить без внимания Елену - моя промашка', - мысленно отметил Ратников, - 'с нею нужно срочно что-то решать, поскольку через неё посторонние вполне способны дотянуться и до Селены, и до Ингвара. В нынешнем положении она крайне уязвима. Поэтому в опасности и внук, и все мы. Случись что, ...нет, об этом я даже думать не хочу'.
  
  
  11
  
  
  - Вы вконец обнаглели, Светлив, если надумали спрашивать компенсацию за действия Мальцоу с меня. Вы, наверное, забыли: именно Мальцоу устроил покушение на меня, не наоборот. - Ратников сжал кулаки и аккуратно выпустил наружу свою силу. - И потом, раз Елена - супруга бывшего номинеса Мальцоу, она, кстати, как и Софья, несёт полную ответственность за его действия. - Ратников кивнул на выполненный в архаичном стиле бумажный томик Кланового Соглашения, лежащий на краю стола, и добавил, заметив упавший на книгу взгляд своего гостя, - в полном соответствии с законами Конфедерации, между прочим. Ничего из кланового имущества, перешедшего ко мне по закону и праву, более не принадлежит никому из Мальцоу. Вне зависимости от того, какую фамилию они носили ранее. Её личное имущество - при ней, остальное - извините...
  
  - Боюсь, вы не понимаете. - Борок тоже попытался воспользоваться суггестией, но его 'альфа'-уровень был, очевидно, слабее. - Елена отказалась от этого замужества сразу, лишь только узнала о ...покушении на вас, Михаил. А раз так...
  
  - Не понимаете именно вы, Светлив, - Михаил был твёрд и отступать со своих позиций не собирался. - От чего там она отказывалась в ходе семейных разборок, личное дело семьи бывшего номинеса Мальцоу. Официально Елена - по-прежнему жена Петера, поэтому...
  
  - ...Возможно, ситуацию поможет исправить её официальный развод и последующая свадьба с вами, Михаил? Взамен вы мне вернёте хотя бы те активы, что были переданы Мальцоу в качестве приданого невесты?
  
  - Вы в своём уме, Светлив? Может быть, вам стоит обратиться к врачу? - Ратников более не пытался сдерживать собственную силу.
  
  - Михаил!!..
  
  - Вы, Светлив, пришли ко мне с какими-то странными надуманными претензиями, фантастическими требованиями, продемонстрировали какое-то воистину неадекватное восприятие мира, ...сейчас вы откровенно пытаетесь продать собственную сестру, не так ли? Ранее вы её уже один раз продали, нет? Выгодная сделка получилась, не так ли? Кстати, жена у меня уже есть...
  
  - И у Петера Мальцоу...
  
  Слушая 'аргументы' номинеса, Ратников откровенно расхохотался. К врачу, срочно к врачу! Борок явно нездоров, этот разговор нужно срочно завершать.
  
  - Зачем, Светлив, ну зачем мне ваша сестра? В чём, чёрт побери, мой интерес? Интерес клана Ратниковых? Никаких дивидендов Ратниковым подобный союз не принесёт.
  
  Борок не ответил, злобно зыркая сузившимися белёсыми глазёнками на собеседника. Отказа он явно не ожидал, и слышать его не желал.
  
  - Значит, мы не договоримся?..
  
  - Нет, дорогой ...гм ...'родственник', активы не продаются ни за деньги, ни - тем более - за вашу сестру. Тем более, что у вас, даже в случае её развода, никаких прав распоряжаться ею не будет. Ваш клан она уже покинула, а обратно... формально, по закону, все кланеры Мальцоу автоматически перешли в клан Ратниковых, и Елена Купаваовна Мальцоу - не исключение.
  
  - Может быть, вас заинтересует поддержка позиции Ратниковых в Собрании двумя сенаторами от клана Борок?
  
  - Постоянная? Пока существует клан Борок?! Я правильно понял, вы предлагаете принести вассальную присягу клану Ратниковых?
  
  - Нет.
  
  - Тогда зачем вы здесь?..
  
  - Я надеялся на вашу совесть...
  
  - На мою глупость, хотите сказать? Решили развести лопуха, да? Совесть моя совершенно чиста и никаких долгов перед вами лично и кланом Борок я не имею. Тем более, никаких долгов не имеет и клан Ратниковых.
  
  - Прощайте!..
  
  - Когда захотите принести вассальную присягу, я буду снова готов вас принять...
  
  
  12
  
  Часом позже, там же.
  
  
  - Если ты станешь таким, я придушу тебя лично!
  
  Тордоттер пылала от негодования, наблюдая запись беседы с этим - то ли фермером, то ли галантерейщиком, - номинесом клана Борок. - Какое ...животное!
  
  - Если я, возглавив клан, превращусь в такое, - задушу себя сам, - отшутился Михаил.
  
  - Я за этим прослежу, - как кошка, которой прищемили хвост, зашипела Тордоттер.
  
  - Инга, Мальцоу - действительно проблема. В особенности это касается Елены и Петера, поскольку именно они - родители нашей невестки.
  
  - Софья и Сергей - тоже часть этой проблемы.
  
  - Их хотя бы можно удалить, изолировать от нашей семьи, от Ингвара и Селены, дабы минимизировать связанный с ними риск. Селена девочка умненькая, поймёт. А вот Петера и, особенно, Елену, выслать или спрятать от постороннего влияния нельзя - без постоянного контроля их сразу превратят в объекты манипулирования. Держать их рядом...
  
  - Елену нельзя отдалять от внука, - кивнула Инга, - изгонять из семьи и клана. Она - серьёзный рычаг давления. Если найдётся кто-нибудь более хитрый, чем Светлив, то сможет его эффективно использовать. Обидим Елену - она уйдёт из клана, ведь надёжной суггестивной привязки пока нет. А там уже подсуетится её братец, ведь благодаря её влиянию на владельцев и наследника 'Виржин' её продажная цена резко возрастёт. Причём сама Елена, скорее всего, этого даже не понимает...
  
  - Нельзя отпускать или изгонять из клана ни Софью, ни Сергея. Они - крайне эффективный инструмент манипулирования самим Петером. А, через него, Селеной и нашим внуком. Сдаётся мне, покушение срежиссировано отнюдь не номинесом Мальцоу!
  
  - ...Действительно, не его стиль, - задумчиво протянула Инга.
  
  - Да и я бы неизбежно почувствовал такое 'особое' отношение со стороны тестя нашего сына. Всё-таки, мы регулярно встречались с ним по разным рабочим делам.
  
  - Но рыльце у него явно в пушку, - возразила Инга, - иначе бы он не согласился бы признать свою вину. Фактически, он принял всю вину на себя, сделав дальнейшее расследование 'Избы' бессмысленным. А это означает, что Петер пытался защитить очень близкого ему человека, обвинение которого неизбежно привело бы к ещё более тяжёлым последствиям для всех Мальцоу. Это, однозначно...
  
  - ...Софья, до замужества Майер!
  
  - Возможно, - Тордоттер подняла резко потемневшие глаза на мужа, - но, мне кажется, более правдоподобна другая кандидатура.
  
  - ...Сергей?! Но почему?
  
  - Даже если Петер любил бы свою первую жену без памяти, до безрассудства, его поступок ничего для Софии не изменил. Скорее, наоборот. Он мог бы откреститься от действий жены, заплатить огромную виру и сохранить клан. Одно дело - сбрендила от зависти взбалмошная баба, тут с клана взятки гладки, даже если баба - жена Владыки. Совсем другое, если виноват номинес лично. Это уже вина всего клана! Со всеми известными последствиями для него.
  
  - То есть, он защищал не Софью, а Сергея?
  
  Инга кивнула.
  
  - Только в этом случае его действия имеют смысл. Спасая своего наследника, он оставляет шанс на возрождения клана. Если же виноват номинат, по всему клану это бьёт точно так же, как если преступление совершил бы сам номинес. Сейчас он взял вину на себя, а сын 'остался чист'. Он, по-прежнему, потенциальный опекун Ингвара, ...если умрём мы и погибнут Тедрик с Селеной. В отличие от ситуации, где вина Сергея была бы доказана. Альтернатива - Петер действительно виноват и покушение готовил сам. Но я уже сказала, что...
  
  - ...А Сергей Мальцоу, сколько его помню, всегда был каким-то ...скользким, что ли. Знаешь, озадачу-ка я нашего доблестного Маттео Сиддика, пусть продолжит расследование инцидента с покушением уже как внутреннее дело клана Ратниковых. И заодно постарается собрать максимально подробные материалы о клане Майер.
  
  - А я пока плотно займусь Еленой. И ещё, следует попытаться известить Тедрика о наших подозрениях. У меня был ...странный сон, ...нет-нет, по ощущениям, всё будет в порядке, но...
  
  - ...Бережёного Бог бережёт, так? У нас есть зацепка - Санфолл, именно там появлялся 'Одиссей' и, полагаю, ещё зайдёт. Верфи 'Виржин' выпустили за месяц первые шесть новых корветов для Военного Флота, им необходимо пройти ходовые сдаточные испытания. А ещё Адмиралтейство желает переправить на Санфолл военные грузы для Флота, воющего с пиратами. Унитрансы нуждаются в эскорте корветов, так что, полагаю, с флотским командованием я договорюсь. Заодно и весточку передадим, да.
  
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 5
  
  КТО ОСЕДЛАЕТ ХАОС?
  
  
  1
  
  254, август 06-го,
  Звёздная система Скита.
  
  
  К счастью, корветы заслона уцелели. В том смысле, что по-прежнему существовали в качестве относительно целых объектов, а не развалились на куски. Менее всех пострадал "Коронадо", сохранивший даже полную тягу мирдов, а основной удар пиратов принял на себя "Фридом", в котором противник сразу опознал лидера группы и сосредоточил на столь заманчивой цели основную мощь своего ракетного огня.
  
  Правда, "сосредоточил" - сильно сказано. В основном, пираты лезли неорганизованной толпой и, если бы не пришлось перезаряжать пушки, расстрелявшие все лёгкие ракеты до одной, "Фридом" мог бы отбиться без потерь. Но, на беду, когда зарядные погреба оказались опустошены, и командир корвета запустил транспортёры, доставляющие ракеты из паудер-трюма, на заслон навалились противники посерьёзнее.
  
  Каждый из рейдеров, атакующих четвёрку корветов, был значительно слабее, но при таком количественном перевесе это уже не имело значения. Врагов оказалось чертовски много - десяток пришлось на лидера и по шесть-семь - на каждый из прочих корветов заслона.
  
  "Фридом" крутился как факир на углях, пытаясь парировать многочисленные угрозы. В его пользу сыграло плохая приспособленность пиратов к эскадренному бою, ведь даже в отсутствии кораблей строя преимуществом нужно умело распорядиться. Ракетное сражение происходит на дистанции в миллионы километров, а главное правило ракетной дуэли - перенасыщение обороны противника угрозами до такой степени, что со всеми справиться просто невозможно - требовало высокой синхронности действий. Её десяти атакующим рейдерам достичь не удалось.
  
  Во-первых, из-за обычной для дилетантов ошибки: пираты пытались "охватить", окружить "Фридом", - в плоскости, а не в три-эм пространстве!! - сближаясь с ним строем выгнутого фронта с выдвинутыми вперёд флангами, а корвет начал уходить перпендикулярно к направлению движения атакующих. Это ещё более нарушило синхронность ракетных ударов, но всё равно их оказалось чрезмерно много. Во-вторых, командир корвета придал кораблю быстрое вращение вокруг собственного киля, стараясь максимально использовать луоры и киноры для уничтожения подлетающих ракет.
  
  Но, несмотря на это, несколько ощутимых попаданий едва не поставили точку в его судьбе. Если бы не помощь, подоспевшая от "Коронадо", корвет враги добили бы.
  
  Впрочем, основную роль в спасении лидера группы сыграла даже не помощь другого корвета, а приближение к месту схватки четырёх фрегатов, которых "Поросёнок" расторопно послал на подмогу своему заслону так быстро, как смог. Пираты не стали ждать подхода кораблей, каждый из которых вполне мог и одиночку без напряжения справиться с пятёркой их рейдеров, и предпочли отступить через Гамма Устье, от которого в процессе боя удалось оттеснить корабли конфедератов.
  
  Это вмешательство спасло жизни почти всей команды корвета "Фридом", - погибли лишь несколько специалистов инженерной службы, контролировавшие процесс перезарядки пушек, - однако ущерб для корабля был значительным: он лишился всех мачт, кроме одной рулевой, формграв нуждался в ремонте или в замене. Разгонные блоки мирдов вышли из строя - хорошо, что в тэграв и кограв функционируют надёжно. Правда, при отказе последнего от всей команды осталось бы лишь одно воспоминание. Ещё одной серьёзной неприятностью стало разрушение до двадцати процентов всех иико: их отремонтировать в местных условиях возможности не было, и оставалось ждать прибытия новых с адмиралтейским транспортом снабжения.
  
  "Коронадо" полностью сохранил свой рангоут, однако получил серьёзные повреждения такелажа. Два других корвета заслона почти полностью потеряли такелаж, сохранив лишь по одной рулевой мачте, зато обошлись незначительными - не более пяти процентов - повреждениями иико.
  
  Так или иначе, но все четыре корабля лишились возможности выходить в гиперкосмос, причём "Фридом" - явно надолго. Ремонт остальных эскадра "Невод" могла провести собственными силами с использованием сохранившихся на Ските мощностей.
  
  Зато и врагов "наколотили" корветы заслона преизрядно: помимо дюжины рейдеров, так и не успевших удрать за пределы системы и получивших несовместимые с пребыванием в гиперкосмосе повреждения, вблизи места боя остались дрейфовать обломки не менее чем полусотни кораблей "первой волны" атаки и около двух десятков относительно целых, но потерявших управление. Из пространства Скиты смогли сбежать немногие корабли "первой", а вот из "второй волны" уцелели и ушли больше половины пиратов - четверть сотни или больше, причём, судя по сигнатурам, лучшие. Видимо, именно на них сбежала властная верхушка пиратского анклава...
  
  Гринбор официально поздравил экипажи кораблей "Невода" с победой в "Сражении при Ските". Формально он был прав: пространство боя осталось за ним, враг частично уничтожен, частично отступил.
  
  
  2
  
  
  Но себя-то он мог и не обманывать, лишь чудо и дилетантизм пиратов в военном деле спасли его эскадру от разгрома. По сути, победа оказалась пирровой: три корвета из двенадцати надолго - минимум на месяц - вышли из строя, погибли четыре члена экипажа корвета "Фридом" и одиннадцать космопехотинцев, бравших на абордаж корабли противника. Тяжело ранены - двадцать три, уничтожена вся орбитальная инфраструктура планеты, да и на её поверхности постарались не оставить ничего значимого для захватчиков.
  
  Нет, ударная часть эскадры в этом не виновата, по большому счёту фрегаты так и не сделали ни одного выстрела по противнику, зато лёгкие ракеты расстреляли полностью, отбиваясь от автоматических атак импровизированных платформ обороны. По счастью, уходящие пираты, опасаясь, что системы наведения могут потерять мелкие цели, установили автоматический режим стрельбы по крупным кораблям с приоритетом огня по лидеру. Благодаря этому иусы платформ вели огонь вразнобой, атакуя или 'Глостер', который приняли за лидера, или идущие позади унитрансы.
  
  Все залпы прошли впустую, - не считать же 'ущербом' опустошённые боевые погреба лёгких ракет? - зато дали хорошо потренироваться комендорам кластеров обороны. Когда же фрегаты достаточно приблизились к целям и попытались их активно сканировать с целью выявления оставшихся угроз, иусы платформ включили самоуничтожение. В результате незначительно - неделя ремонта усилиями эскадренного крафтера - пострадал 'Глостер'.
  
  Так что 'сухой' итог сражения - лишённая промышленного потенциала планета с несколькими миллионами нищего и голодного населения, в основном бывших рабов, с уничтоженными производствами, без добывающих предприятий, без ресурсов и с полностью разрушенной инфраструктурой. Если добавить к этому потерю - пусть и временную - четверти лёгких сил эскадры и выведенный из строя фрегат, то...
  
  Словом, себя с победой Гринбор поздравить не мог. Да и одно выигранное сражение ещё не означает завершение войны. По заданию Адмиралтейства ему ещё предстоит атаковать Колтию, оборона которой окажется, небось, значительно сильнее, а потом зачищать весь Архипелаг от кораблей пиратов...
  
  Нет, всё это не внушало оптимизма и не давало почувствовать себя победителем в полной мере. Да и откуда взяться-то, оптимизму этому, если на несколько миллионов населения захваченной планеты у него было всего две с половиной тысячи военнослужащих? К тому же полторы тысячи из них - экипажи кораблей. И как, позвольте сказать, с этими силами захватить Колтию и удержать при этом Скиту? Ведь уже первые допросы пленных показали: пираты, в основном, сохранили свой ударный потенциал и, возможно, усилят его за счёт рейдеров, базирующихся на Колтии.
  
  Конечно, даже их тяжёлый рейдер слабее корвета, но их - факеншит! - много, чертовски много! Вместе со сбежавшими из Скиты - тринадцать, а в дополнение к ним - полсотни вполне боеспособных - как показала прошедшая битва - обычных рейдеров и не менее двух сотен мелких кораблей - кнорров, шнек, шхун.
  
  Единственная возможность победы - собрать все силы и ударить 'одним кулаком'. Но как быть с корветами, с 'Глостером', с прочими, в том числе трофейными, кораблями? Оставить их здесь, на Ските - ослабить всю группировку. Да и где гарантии, что пираты, так же изящно ускользнув, по сути, от сражения, не нанесут тем временем ответный визит на Скиту? Сомнительно, что такую встречу переживут его 'подранки', а потеря военных кораблей плохо скажется на репутации и перспективах самого Гринбора. Нет-нет, лучше пока подождать!
  
  
  3
  
  
  А ещё совсем не хотелось гробить слегка поднявшийся во флотской среде собственный авторитет, ведь до момента, когда четыре фрегата бросились на помощь избиваемому заслону, его негласный личный рейтинг на эскадре был существенно ниже допустимого, да и полученная кличка - Гринбор догадывался, кто её автор - была до слёз обидна. И после этого снова давать повод говорить: 'Наш-то Поросёнок опять изрядную свинью подложил!' Ни за что!!
  
  Решено: обустраиваться на Ските и послать рапорт о происшедшей битве в Адмиралтейство ...и, заодно, часть материалов передать доверенным людям. Они в нужный момент сбросят эффектные записи сражения и его последствий медиаканалам. После этого Адмиралтейство не сможет ни замолчать его успех, - ведь для простого народа победа остаётся победой, чтобы не говорили флотские специалисты, - ни проигнорировать просьбу о помощи. И, хотя Президент Ким пообещал обеспечить надёжное снабжение эскадры на всё время проведения операции по очищению Сферы Периферии от пиратов, но, как говорят на Востоке Колыбели, 'на Кима надейся, а ишака привязывай!'
  
  О, в Адмиралтействе таким решением окажутся недовольны, и последствия ...факзем, до них ещё дожить надо, да! Оставаться на Ските, крепить оборону эскадры, ремонтировать корабли и формировать команды для трофеев, разбавив собственных специалистов местными жителями. Не может быть, чтобы среди нескольких миллионов туземцев не нашлось пары тысяч желающих круто изменить свою жизнь, а за их благонадёжностью найдётся, кому проследить. Планета же никуда не денется, крутилась миллиардов пять лет, и ещё покрутится - чего её защищать?! Не правда ли?
  
  Вот только неясно, одобрят ли подобные планы пираты. Скорее всего, нет. Перевод этой войны в позиционную стадию им крайне невыгоден, ведь они не имеют за плечами поддержки Колыбели, соответствующих ремонтных мощностей, почти бесконечных запасов ракет. Всего этого либо совсем нет, либо, если и есть, то крайне ограниченное количество. Раз ресурсов всерьёз противостоять Флоту Конфедерации они не имеют, ...значит что? Рейды, засады, партизанские действия - для этого кораблики пиратов приспособлены идеально. Атака путей снабжения, удары по всем уязвимостям, ...хаос. Ввергнув Архипелаг в хаос, они ничего существенного не потеряют, а вот что-нибудь приобрести смогут. Если же пиратам удастся подвинуть границы 'пространства хаоса' ближе к Сфере Провинции, поставить под угрозу основные торговые маршруты, у них появится возможность влиять на происходящее, управлять создаваемой ситуацией...
  
  ...Бред! Гринбор недовольно поморщился: не зря говорят, что 'на всякого мудреца довольно простоты!' Единственное, чего добьются такой тактикой пираты - это усиление ненависти номинесов и резкое увеличение средств на зачистку Архипелага. Пара тактических групп линкоров с сопровождением, и ...ага!
  
  Правда, он, Гринбор, однозначно окажется виноватым и с позором вылетит в отставку, что, в свою очередь, приведёт к падению престижа Гринборов в Круге и потерей любых перспектив в обозримом будущем стать кланом. Такой исход совершенно не нужен, и, значит, необходимо действовать активно, не слишком долго 'засиживаясь' на Ските. Единственное разумное оправдание для задержки - ремонт кораблей, но и эту паузу нужно заполнить для разведки и патрулирования Архипелага и, особенно, данной звёздной системы.
  
  Тогда зачем восстанавливать её инфраструктуру? Наоборот, тот хаос, что сейчас творится внизу, на планете, - лучшая гарантия от повторной попытки пиратов её захватить. И - да! - прямо сейчас отправить по паре корветов к Альфа и Гамма Устьям, наверняка не все пираты в курсе происшедшего и торопятся возвратиться домой с добычей или для ремонта. Хорошо, если найдётся, кому их встретить!
  
  
  4
  
  Четырьмя днями позже, там же.
  
  
  Решение организовать патрулирование Устий оказалось удачным, корветам удалось задержать и практически без ущерба для себя захватить за четыре дня дежурства целых три пиратских корабля. По правде, настоящих 'пиратов' было лишь два, и рейдеры всплыли через разные Устья. Просто один из них возвращался с добычей - большим мегатонным грузопассажирским коггом, принадлежавшим ранее Объединённой Компании Астроперевозок. Видимо, 'охотничий' успех вскружил голову пиратскому шкиперу, и он попытался дать отпор наглой попытке отобрать то, что уже считал своей собственностью. Так что корветам пришлось немного пострелять, да несколько космопехотинцев получили нетяжёлые ранения во время абордажа.
  
  Второй рейдер, всплывший у Гамма Устья, сдался без боя, едва поняв, с кем именно ему 'посчастливилось' встретиться. Видимо, сыграли свою роль и почти исчерпанная автономность корабля, и его неидеальное, мягко говоря, техническое состояние.
  
  В результате эскадра Гринбора пополнилась двумя вспомогательными корветами в неплохом состоянии, а его влияние обогатилось спасением имущества Ордена 'Дело Господа'. Это хорошо, поскольку астурийцы никогда не забывают ни 'плохого', ни 'хорошего', как и положено настоящим христианам. Писание контр-адмирал не читал ни разу, но слышал, что там изложены правильные вещи. Например, если тебе дали пощёчину, сделай вид, что смирился и вновь 'подставляешься', а когда враг решит повторить, ответь сторицей, да и добавь от души! Отличная рекомендация!! Гринбор всегда старался следовать добрым советам и искренне считал себя истинным христианином.
  
  А, значит, что? Правильно! Если в 'Круге' стало неуютно, да и номинесы Общества фактически 'подставили' его с этой миссией, не желая дать возможность Гринборам развиться в полноценный клан, то они тем самым сняли и с него все обязанности по отношению к себе. Как в таком случае должен поступить истинный христианин? Конечно, сделать вид, что смирился, ...и по-тихому проторить дорожку в Орден. Раньше-то его, пожалуй, и слушать бы не стали, а после услуги по вызволению когга из лап пиратов...
  
  Да, а ещё он добавит к этому подарок: пиратского шкипера и его экипаж. Не весь, естественно. Часть можно оставить и для себя. Например, тех, кто сообразит воспользоваться предложением о полном и взаимовыгодном сотрудничестве, хе-хе!
  
  Именно эти мысли не позволили контр-адмиралу отдать приказ о ликвидации шкиперов и 'офицеров' обеих пиратских посудин, хотя этого очень хотелось. Хотя бы тех, что с 'удачливого' рейдера. Увидев, как они обошлись с пленными, офицеры и специалисты Флота выразили почти единодушное желание 'отправить подонков в Бездну'.
  
  Вышвырнуть в космос?..
  
  Нет, это слишком просто: перепад давлений почти мгновенно выдавит из лёгких весь воздух, ещё через десяток секунд человек потеряет сознание, и через пару минут наступит смерть. От недостатка кислорода. Ха, даже утопление или виселица - казнь пострашнее. А этим ...тварям ...вообще хотелось бы придумать что-нибудь особенное. Сжечь луорами?
  
  Может, и вправду - в Бездну?..
  
  В области выхлопа мирдов катера или корабля формируется зона иной мерности. Если попытаться просунуть в это место металлический прут, можно понаблюдать, как он растворяется, истончаясь 'в ничто', ещё даже не добравшись до области четыре-эм.
  
  Но, видимо, удача ещё не покинула шкипера и его экипаж, раз Гринбор так вовремя вспомнил о более практичном использовании этих преступников. Передать их Астурии! Интересно, как с ними поступит инквизиция?
  
  Хорошо, что теперь есть повод связаться с Орденом и обратиться в Адмиралтейство. Да и его ...хм-м ...задержка с продолжением наступления на пиратов, засевших на Колтии, получает отличное оправдание: ведь, как ни крути, а сопровождение коггу дать необходимо. Как минимум, фрегат. А ещё лучше добавить к нему пару корветов, да. Это недопустимо ослабляет наступательные возможности эскадры, и даёт контр-адмиралу право взять небольшую паузу. До возвращения конвоя и прибытия кораблей снабжения.
  
  
  5
  
  254, август 10-го,
  Звёздная система Колтия,
  офис генерал-губернатора
  
  
  - Ваше превосходительство, - адъютант генерал-губернатора провинции Колтия сдержано поклонился, протягивая начальнику инфор, - одиннадцать часов назад вблизи Альфа Устья всплыли корабли нашего флота, сопровождающие гражданские транспорты со Скиты во главе с бывшим губернатором колонии...
  
  - Что?.. Что случилось, лейтенант?
  
  - Конфедераты внезапным ударом захватили Скиту, сэр, колония и её флот практически уничтожены. Подробности, переданные с флагмана, на данном инфоре, но, если позволите...
  
  - Конечно, Грэм, говорите.
  
  Лейтенант Линдси Грэм уже года полтора занимал должность первого адъютанта, по традиции одновременно выполняя обязанности личного секретаря, и делал свою работу великолепно, превосходно! Но в любой бочке мёда... говоря прямо, Грэм был немного занудлив и, порою, чрезмерно нагл. Генерал-губернатор уже давно избавился бы от него, да - вот беда! У лейтенанта среди обилия богатых и влиятельных родственников на Малагасии были и те, кто олицетворял собою власть, и те, кто этой властью обладал реально. Сориться с ними? Спасибо, нет, лучше он потерпит ещё с полгодика, пока лейтенант не получит своё повышение и не уйдёт дальше по карьерной лестнице флотской разведки. Или Управления Безопасности, хм-м?..
  
  - Конфедераты не остановятся на захвате Скиты, их следующая цель - Колтия, и мы вряд ли её удержим...
  
  - Линдси, как вам не стыдно? - Генерал-губернатор ехидно фыркнул. - Вы не верите в республиканские ценности? У нас сильная оборона и отличный флот!
  
  - Я глубоко уважаю и своих коллег-офицеров, и свою родину, но - обратите внимание, ваше превосходительство! - наш флот и вся техника, с ним связанная, фактически застряли на рубеже столетней давности. Я представлял вам аналитические справки, где специалисты откровенно признаются в собственной неспособности повторить в серии даже трофейную гражданскую технику конфедератов, современные военные образцы, несомненно, значительно её превосходят. Я кратко ознакомился с данным инфором...
  
  - ...И, лейтенант? Не тяните кота за хвост, я отлично знаю об имеющихся ...проблемах, ...вашими же стараниями, между прочим!
  
  - Конфедераты, приступив к штурму системы Скиты, выставили заслон на Гамма Устье...
  
  - Естественно, - генерал-губернатор недовольно сморщился, злобно сверкнув глазами. - Так поступил бы любой грамотный флотоводец, Грэм.
  
  - Контр-адмирал Гринбор, командующий эскадрой вторжения, отправил в заслон всего четыре корвета...
  
  - ...Он - идиот? - Удивлённо поднял бровь правитель системы. - Всего четыре?!..
  
  - Да, сэр. Этот заслон был воспринят как слабый, поэтому губернатор Скиты...
  
  - 'Его превосходительство губернатор Скиты', Грэм, не забывайтесь!
  
  - ...бывший губернатор Скиты, - Линдси едва не усмехнулся в ответ на отповедь начальника, - счёл возможным направить все свободные корабли с эвакуирующимися людьми на прорыв в сторону Гамма Устья, поскольку с противоположного направления наступали основные силы врага. Всего почти сто пятьдесят вооружённых кораблей типа шхуна или кнорр с суммарным атакующим потенциалом около семи сотен пушек...
  
  - А у корветов?..
  
  - По предварительным оценкам - запись ещё будут анализировать специалисты разведуправления - в сумме полсотни или слегка больше...
  
  - Один к десяти? Отличная возможность для атаки!
  
  - Бывший губернатор Скиты, по-видимому, решил также, и потому...
  
  - Погодите, Грэм, не хотите ли вы сказать, что четыре лёгких корабля конфедератов...
  
  - Из 'первой волны' атаки прорвалось меньше трети, да и то лишь те, кто воспользовался хаосом свалки и удрал, стараясь избежать прямого столкновения и пользуясь тем, что заслон, по-видимому, уже расстрелял все свои ракеты.
  
  - Была ещё и 'вторая волна атаки'? Зачем, неужели часть корветов заслона уцелела?..
  
  - Хуже, сэр! Совместными усилиями наши корабли не смогли даже поцарапать их обшивку! Но, как вам известно, на перезарядку пушек требуется некоторое время, и как раз в этот момент по заслону нанесли удар семь тяжёлых рейдеров и три десятка корветов Флота Малагасии, которые губернатор слегка 'придержал'...
  
  - Грамотное решение, - удовлетворённо отметил генерал-губернатор, - и каков результат этой атаки?..
  
  - Ну, повредить пару корветов заслона наш флот сумел, да, но при этом потерял дюжину собственных. Дальше бывший губернатор решил отступить, поскольку путь к Устью оказался свободен, а к месту схватки подходили четыре фрегата конфедератов...
  
  - Мм-да, - немного пошлёпав губами, ошарашено протянул гласный звук правитель Колтии. - Я не подозревал, что технологический разрыв настолько велик!
  
  - Уверяю вас, сэр, в прямом столкновении наши корабли выглядят беспомощными, и, если конфедераты придут сюда, данную звёздную систему мы тоже не удержим. В связи с этим предлагаю...
  
  
  6
  
  
  - Вы сошли с ума, лейтенант? - Генерал-губернатор выпучил глаза, будто пытался взглядом раздавить наглого адъютанта, - да за такое меня на Малагасии просто повесят без всякого суда!
  
  - Конфедераты, конечно же, проявят милосердие, - зло усмехнулся Грэм, ничуть не испугавшись гнева начальника. Да и гнев-то этот был большой частью артистической импровизацией, целью которой являлась банальная проверка уверенности лейтенанта в предложенном плане и в готовности ему следовать, - полагаю, они вас будут всячески оберегать, как самый хрупкий инфор, пока не выкачают все сведения о Малагасии. А вот потом и настанет торжественный - та-дам! - момент передачи военного преступника, ответственного за гибель и похищение многих граждан Колыбели, кланам. Но даже тогда вы умрёте далеко не сразу: официальная политика Конфедерации не одобряет казней и убийств. А потому, чтобы искупить причинённый вред хотя бы частично, вы сами - добровольно, обратите внимание! - попросите передать вас исследовательским лабораториям. Они, знаете ли, постоянно нуждаются в свежем материале для различных научных опытов. Например, по выживанию человека вблизи границы Светлого Мира и Бездны...
  
  - Хм-м, - генерал-губернатор откинулся на спинку кресла, задумчиво прикрыв глаза, - присаживайтесь, Линдси, не стойте, давайте поговорим серьёзно.
  
  - С удовольствием, сэр.
  
  - Вы - штатный сотрудник Разведки Флота? Хотя... нет, тогда бы вели себя иначе, ...безопасность? Конечно, я должен был сразу догадаться, ещё полтора года назад!
  
  - Это - служебная информация, ваше превосходительство, - миролюбиво пояснил Грэм. - Да и окончательное решение, всё равно, принимать вам.
  
  - Но ...я смогу рассчитывать на поддержку и содействия Управления Безопасности, если приму предложенный вами план?
  
  - Я могу обещать лишь собственную поддержку, сэр.
  
  - Возможно, она и станет тем камушком на чаше весов, что спасёт меня, лейтенант. Ваше содействие в разбирательствах, неизбежно последующих за оставлением Колтии и Скиты...
  
  - Сделаю, что смогу. Но, чтобы я смог помочь вам по максимуму, вам сейчас - до прибытия кораблей разбитого флота Скиты - нужно создать стратегический план будущей кампании и отослать его Совету Капитанов Малагасии. Разработанная стратегия определит и тактику действий Флота Малагасии, а после первых успехов...
  
  - Вы полагаете, Линдси, они будут?
  
  - Естественно, ваше превосходительство. Враг не сможет быть одинаково сильным везде, а захваченный форпост вдали от Колыбели нуждается в снабжении. Все силы нужно сосредоточить на перехвате конвоев. Их грузы для нашей родины намного ценнее, чем две нищих колонии, постоянно вытягивающие из Метрополии ресурсы и средства, крайне необходимые самой Малагасии. А если удастся захватить хотя бы один корвет, у наших инженеров появится шанс на адаптацию и внедрение самых передовых технологий...
  
  Прикрыв глаза, генерал-губернатор размышлял. Да, адъютант прав. И предложенный им план неплох: рассыпаться на несколько небольших соединений по всему Архипелагу и наносить удары по всем слабым местам конфедератов, атаковать торговые корабли, форпосты, удалённые от основных пунктов обороны предприятия по добыче руд, избегая схваток с фрегатами и соединениями боевых кораблей противника. Эта схема сулила неплохие ...барыши и, в случае неудачи, минимальные убытки.
  
  - Все материалы, полученные от бывшего губернатора Скиты, подготовить к отправке в Метрополию курьерами. Срочно! И, Линдси, передайте всем командирам кораблей и независимым шкиперам, что на Колтии вводится военное положение.
  
  - Сделаю, сэр.
  
  - Все ценности, все специалисты вместе с семьями должны быть готовы к эвакуации ...через двадцать четыре часа, а курьеры - через шестнадцать. И ...все материалы по предлагаемой вами стратегии перешлите мне. Срочно! Как, кстати, вы назвали свой план, лейтенант?
  
  - 'Оседлать хаос', сэр!
  
  - Подходяще, очень подходяще, - зло усмехнулся генерал-губернатор Колтии, - что ж, оседлаем и хаос, да поглотит Бездна наших врагов!
  
  
  
  
  ГЛАВА 16
  
  ШАГ ЗА ШАГОМ, КАК ПО ТОНКОМУ ЛЬДУ
  
  
  
  1
  
  254, август 12-го,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Сан-Астурия.
  Резиденция номинеса.
  
  
  - Дон Энрике? Прошу тебя незамедлительно ознакомится с этими документами. - Тон Ореасперы не оставлял сомнений, что "просьба" - лишь форма приказа, и желания де Трастамары номинес в расчёт принимать не собирается. - Садись вон там и попытайся уложиться побыстрее... скажем, в полчаса!
  
  - Конечно, дон Гарсия, - Энрике с окаменевшим лицом взял скрин с подноса робота-секретаря.
  
  Ему пришлось приложить изрядные усилия, чтобы удержать лицо. С тех пор, как ненавистный Гарсия внезапно стал номинесом Астурии, дела бывшего начальника С.Б. пошли наперекосяк. Предприятия Дома де Трастамара внезапно стали убыточными, а на те, что ещё приносили доход, набросились проверяющие - инквизиторы - Ордена. Сколько же всего он упустил из виду! Оказалось, что и службы Ордена, и канцелярия давно обросли собственными специальными структурами, агенты которых заняли многие ключевые посты в Службе Безопасности клана и умело отсекали "лишнюю", с точки зрения Гарсии, информацию от Трастамары и верных ему людей. Естественно, в такой обстановке он откровенно прошляпил и покушение на своего брата и сюзерена. Нет, формально он не мог обвинить Гарсию в подготовке или участии в покушении, тот даже пытался удержать Фелипе Седьмого от роковой поездки. Но бывший номинес слишком доверял талантам двоюродного брата и недостаточно серьёзно относился к Гарсии.
  
  Нет, ну каков гадёныш! Так аккуратно пройти по тонкому льду присяги и обязательств перед кланом, чтобы не только избежать суггестивного "отката" после гибели своего сюзерена, но и занять - с одобрения большинства Домов и Капитула Ордена - его место! Талант, - безусловно, талант! - который просмотрел он, бывший руководитель С.Б. О! Если бы только, ...увы, в политике нет места проигравшим, и Энрике ни на мгновение не сомневался, что на скрине - его приговор, с которым торжествующий Гарсия решил сначала приватно ознакомить своего врага, чтобы полностью насладиться одержанной победой.
  
  Зимой в горах Астурии достаточно холодно, чтобы лужи и заводи покрывались тонким ледком, по которому они с Фелипе так любили кататься в детстве! Ему не хватало сноровки и, в отличие от Фелипе, он всегда возвращался домой с мокрой обувью. Конечно, бдительные охранники не допускали, чтобы наследник древнего Дома подвергался риску простуды, и всегда имели при себе сменные пары. А вот Фелипе справлялся с хождением по льду без проблем, всегда подшучивая по этому поводу над двоюродным братом, ...увы, Фелипе это не помогло.
  
  Проклятый Гарсия!
  
  Ничего, он тоже достаточно владеет искусством "хождения по тонкому льду", и просто так сдаваться не собирается, а уж после свадьбы Летиции, когда у него будет поддержка Джонатанов...
  
  Шаг за шагом, терпеливо и мягко "скользя" по собственным обязательствам, стараясь не опираться на зыбкую опору клановой присяги, ...да! Просто нужно проявить терпение и продержаться ещё месяц-другой, да случайно не придушить этого мерзавца!
  
  Конечно, у него нет ни таланта дона Гарсии, ни поддержки властных структур Ордена, но ведь и без них вполне можно обойтись и успешно преодолеть проблемы Дома де Трастамары? А там, глядишь, и у него получится аккуратно и изящно "подставить ножку" Ореаспере!
  
  Энрике перестало внутренне "колотить" от вида ненавистного врага, и он подчёркнуто неторопливо прошёл к указанному Гарсией месту. Он будет бороться, он научится идти к намеченной цели не хуже своего врага, терпеливо, шаг за шагом, как по тонкому льду...
  
  
  2
  
  
  Закончив читать, Энрике отложил скрин и поднял изумлённый взгляд на номинеса. Ловок, гадёныш, очень ловок, и скользкий, как угорь!
  
  - Я предлагаю сделку, Энрике, - Ореаспера заметил, что гость закончил изучение предоставленных ему документов, и сразу на это отреагировал. - Глупо интриговать друг против друга, когда есть общие враги, стремящиеся уничтожить и нас вслед за Фелипе. Полагаю, предоставленные мною доказательства убедили тебя, что я не имею отношения к смерти моего предшественника?
  
  - Ты - хитрый, ...дон Гарсия, ...очень хитрый.
  
  - Да, друг Энрике. Мой пост к этому обязывает. Наивные и излишне щепетильные не способны быть номинесами.
  
  - Что я получу взамен, если соглашусь на твоё исключительно 'щедрое' предложение?
  
  Ореаспера насмешливо хмыкнул, глядя на своего противника, и одобрительно, прищурившись, кивнул.
  
  - Ты не безнадёжен, дон Энрике!
  
  - Жду чего-нибудь конкретного, дон Гарсия!
  
  - Конкретного? - Ореаспера усмехнулся. - Хорошо, тогда по пунктам. Первое: ни Орден, ни службы клана не станут 'добивать' Дом Трастамара и союзные ему Дома Рус, Селайя, ...впрочем, список тебе известен. Надеюсь, ты понимаешь, что вы все - номинес показал оппоненту крепко сжатый кулак - вот здесь?
  
  Энрике изобразил вежливый поклон.
  
  - Второе: Дом Ореаспера и союзные ему обязуются впредь первыми не предпринимать никаких враждебных шагов против своих оппонентов...
  
  - Добавь: открыто и тайно...
  
  - Согласен. Третье: в течение ближайших месяцев все Дома клана Астурия - естественно, под моим началом, - выступят единым фронтом против врага, стоящего за убийством Фелипе Седьмого и будут продолжать действовать сообща до момента, пока возмездие не настигнет виновных...
  
  - Это слишком неопределённо, дон Гарсия.
  
  - Хорошо, тогда ограничимся сроком в два месяца. Этого должно хватить...
  
  - ...для того, чтобы ты прочно утвердился на посту номинеса, так? По-настоящему, тебе хватило бы и четырёх недель - до момента рассмотрения Дела об утверждении нового номинеса Астурии в Собрании, не правда ли? Нет, Гарсия, твои великодушные предложения не устроят ни меня, ни моих союзников. Почему бы тебе не добить наши Дома прямо сейчас? - Энрике торжествующе улыбнулся.
  
  Ответ на этот вопрос был известен обеим сторонам конфликта: чрезмерное давление на знатных граждан Астурии приведёт к серьёзному обострению борьбы за пост номинеса. И не факт, что Гарсия сохранит власть, если большинство Домов не поддержат его кандидатуру на ближайшей сессии Собрания. И ещё неизвестно, уцелеет ли в итоге такого противостояния Дом Ореаспера, ага! Продолжение 'чистки' оппонентов - путь к расколу Астурии, который не выгоден никому, ни Капитулу Ордена, ни Ореаспере, ни главам Домов.
  
  - Что ты предлагаешь?
  
  - Возмести наши убытки, верни то, что уже успел столь бессовестно 'отжать'...
  
  - Этого не будет, - прошипел Ореаспера, - к тому же я смогу избежать внутреннего конфликта, обнародовав все имеющиеся у меня документы. В этом случае ты потеряешь ещё больше, и, в первую очередь, всех оставшихся у Дома Трастамара союзников. Не факт, что после всего Джонатан оставит помолвку в силе.
  
  - Скажи откровенно, Гарсия, чего ты хочешь? Зная тебя, ни за что не поверю, что ты не подготовил решение, подходящее для нас обоих.
  
  - Ты прав, - зло оскалился номинес, - но эта 'прелюдия' была необходима, чтобы прояснить, нужно ли вообще с тобой договариваться...
  
  - Не держи меня за 'простеца'! - 'Доброй' улыбке де Трастамары позавидовала бы и крупная акула.
  
  Ореаспера ничего не ответил, жестом повелев роботу-секретарю передать гостю подготовленный скрин с предложениями для оппозиции.
  
  
  
  3
  
  
  - Значит, первые три пункта остаются в силе, - Трастамара отложил в сторону тщательно изученные предложения номинеса.
  
  - Естественно, поскольку я в них заинтересован, - насмешливо-покровительственный тон Гарсии бесил Энрике, и он сдерживался из последних сил.
  
  Видимо, Ореаспера намеренно пытается вывести его из себя, чтобы исключить из дальнейших переговоров. Пока он, Энрике де Трастамара, - единственный и бесспорный лидер всех недовольных, объединяющий их в единый кулак. Если же дискредитировать его авторитет, если отстранить от лидерства в оппозиции, то договориться с каждым Домом, недовольным происходящими изменениями будет намного проще.
  
  - Теперь попробуй заинтересовать и меня, иначе, милорд номинес, никакого соглашения достичь не удастся, - ледяной тон Трастамары мог бы вызвать выпадения инея на роскошную мозаику на стенах Зала Переговоров, но ни на мгновение не обманул Ореасперу. Тот отчётливо видел, как вспыхивает пламя ярости в душе оппонента.
  
  - Я не соглашусь оставить Дом Трастамара на Колыбели. Дома твоих союзников должны либо принять моё правление, либо покинуть Колыбель вместе с тобой. Любые разногласия внутри Астурии становятся слишком опасны. Здесь - и сейчас, дон.
  
  'Скрытая угроза? Вот гадёныш и раскрыл свою позицию', - Энрике с удовлетворением отметил, что Гарсия и сам не столь бесстрастен, как хочет казаться, - 'интересно, как он собирается от меня избавиться, если я сейчас встану и уйду? Ещё одно покушение, затем недружественное поглощение прочих противников внутри клана? Вряд ли такое сойдёт ему с рук, не сейчас, не сразу после трагической гибели Фелипе. Да и не может он быть силён везде. Значит, блеф? Просто надо выстоять ещё неделю-другую, пока недовольство действиями номинеса по подавлению своих противников не достигнет критической величины. Представители нейтральных Домов уже заинтересовались разворачивающейся травлей родственников и друзей Фелипе Седьмого, и в стороне они не останутся - особенно, если получат больше информации о происходящем'.
  
  Трастамара встал, забрал оба скрина и подчёркнуто изысканно поклонился Гарсии. О, от него не убудет!
  
  - Всего хорошего, милорд номинес! Искренне желаю тебе от души насладиться твоими последними неделями правления над астурийскими Домами!
  
  - Не спеши, дон Энрике, - Ореаспера мягкой обволакивающей интонацией остановил собравшегося уходить противника. - Свара внутри клана играет на руку врагам Астурии и Ордена. Если ты истинный христианин...
  
  - Оставь свои орденские замашки, дон Гарсия, и не пытайся выдать своё желание остаться у власти с нуждами верующих во Христа!
  
  - Если ты настоящий патриот Астурии...
  
  - Не держи меня за идиота, милорд номинес, и не путай собственные амбиции с интересами клана! Отзови своих псов, возмести ущерб, умерь собственную жадность. Ты же истинный христианин, дон Гарсия? А стяжание да гордыня - тяжкие грехи, знаешь ли! Впрочем, в одном ты меня убедил: греха убийства номинеса Фелипе на тебе нет, только поэтому я с тобой разговариваю!
  
  - Расколом Астурии сразу воспользуются Редшильды, а именно они стоят за убийством Фелипе! - Ореаспера почти перешёл на крик, - если ты любил его хотя бы чуть-чуть...
  
  - А вот этого не надо, дон Гарсия, не тебе говорить о братской любви, - 'гадёныш'- хотел добавить Энрике, но вовремя сдержал свой порыв, да и во внезапно проснувшуюся эмоциональность Ореасперы не верилось ни на грош. Оскорбление - безусловный повод к прекращению переговоров по вине Трастамары. Что ж, вот мы и вступили на тонкий лёд! - Да и улики против Редшильдов - косвенные. Единственно, что ты сможешь доказать этой 'подборкой' документов, - Энрике поднял вверх скрины с предоставленной информацией, - это невиновность Дома Ореаспера, и всё!
  
  - Тоже немало, - абсолютно спокойным тоном отметил Гарсия, - присаживайся, дон Энрике! Если бы ты хотел уйти, то не стоял бы здесь, передо мной, задумчиво помахивая этими скринами, ведь так?
  
  
  4
  
  
  'Всё-таки подловил, мерзавец!' - Трастамара с достоинством вернулся на своё место. Что ж, если здесь Гарсия непробиваем, нужно попробовать как-то иначе - немного любопытства, может быть?
  
  - Почему именно Редшильды, милорд номинес? Кажется, подобное могли организовать и Рокфолды, и Аль Рашиди, и Кимы, к примеру.
  
  - Аль Рашиди? Нет, у них недостаточно средств, чтобы провернуть подобное. Круг? Не столь уж значимым окажется их выигрыш от присоединения нескольких отпавших от Астурии Домов, чтобы рисковать разоблачением собственных неблаговидных действий. Это, знаешь ли, попахивает принудительной ликвидацией клана - как произошло недавно с Мальцоу. А ещё Рокфолдам и Кругу невыгодно неизбежное ослабление оппозиции 'Драгоценному наследию', в которой они составляют влиятельную фракцию, и, значит, потеряют значительную часть политического влияния. А что взамен? Сомнительные экономические - паевые - преимущества? Нет-нет, дон Энрике, за покушением явно стоит не Круг - кто-то другой. Кимы? Они заинтересованы в стабильности, поскольку находятся у власти, подобные эксцессы сильно подрывают их лидерство, а в 'Наследии' много акул, только и ждущих удобного случая сначала потеснить, а потом и заменить Корё на политической вершине. К тому же подобная операция - не их почерк, да и Астурия - не их сфера интересов. А ещё мне почему-то кажется, что те беспорядки - под лозунгом 'дайте нам шанс', помнишь? - как-то связаны с убийством Фелипе. Возможно, покушение на Ратникова - того же поля ягода, а? Если так, то получается несколько иная картина, и чтобы найти художника...
  
  Гарсия остановил задумчивый взгляд на оппоненте, словно оценивая, какое впечатление произвели его аргументы. И, кажется, его обрадовало увиденное.
  
  - Это не Круг, беспорядки серьёзно помешали и ему, не Орден, мы непричастны к данной трагедии. Надеюсь, с этим-то ты согласен? - Гарсия дождался утвердительного кивка собеседника. - Это не Северный Альянс: у них те же проблемы, что и у нас, и у Круга. Не 'Наследие' - узкоглазые играют в другие игры, так? Кто остаётся? Арийский союз? 'Истинный Огонь'? Смешно, да и ресурсов таких у этих фанатиков не имеется. Остаётся единственный вариант, не правда ли? Поначалу он представляется не менее абсурдным, чем прочие, но, если вспомнить о некоторых 'особенностях' 'Детей Завета', то мозаика начинает складываться.
  
  - 'Особенностях'? Что ты имеешь в виду, милорд номинес?
  
  - О! Всё просто: 'Дети Завета' выглядят неопасными, у них самая маленькая опорная масса на Колыбели...
  
  - Ершалем, Палестина, долина Иордана, часть Синая, Левант, знаю...
  
  - ...Отсутствуют опорные массы за пределом Колыбели, даже на Марсе, на Луне, не говоря уж о Провинции и Периферии, но при этом 'Дети Завета' стабильно входят в число 'великих' кланов. Кто-нибудь спросит: почему? Каков механизм?..
  
  - Да ладно, это-то известно всем: в активах Круга, Альянса, 'Наследия', Астурии, даже Арийского Союза некая доля производства принадлежит именно 'Детям Завета', и за использование этой доли они и получают свои паи!
  
  - Верно. При этом и Астурия, и Альянс, и Круг изо всех сил стараются уменьшить величину этой ...дани. За последние годы, как ты знаешь, Фелипе значительно сократил объём подобных отчислений за счёт принудительного выкупа долей. Подобная политика не могла понравиться коллегам, это естественно, хотя формально Астурия была в своём праве. Сходную политику проводил и Круг, и Альянс, поэтому некоторое время спустя и там стало неспокойно. Так и хочется сказать: мятежи начались именно в результате наших успехов по 'выдавливанию' ...этих. Подумай же, дон Энрике: сначала беспорядки, явно организованные со стороны, потом смерть номинеса и выдвижение на вершину власти не самой популярной - я отдаю себе в этом отчёт - фигуры, далее - раскол клана на несколько мелких, и ...мне, например, так и хочется спросить...
  
  - ...Ради чего? - Вопросы сорвались с губ Трастамары прежде, чем он сообразил, что говорит вслух. - Какую цель в действительности преследовали организаторы подобных действий?
  
  - Именно, - снисходительно улыбнулся номинес.
  
  
  5
  
  
  - Не понимаю, - жалобные нотки помимо собственного желания зазвучали в голосе Де Трастамары, - зачем подобное может быть кому-то нужно. - Ради увеличения прибыли, ...получения власти? Не верю, ...больше прибыли, больше власти - больше ответственности, больше тяжёлой работы, забирающей ещё больше сил, чтобы удержать завоеванное, не дать сбросить себя с занятых вершин. Это - беличье колесо, когда же жить самому, общаться с друзьями, родными, смотреть и постигать прекрасный мир вокруг? Нет, не понимаю...
  
  - Не понимаешь, - эхом подтвердил сомнения собеседника Гарсия, - ничего удивительного. У тебя нет Веры, нет смысла, одна лишь жажда. Для чего ты живёшь? Ради роста прибыли, ради власти? Или, может быть, для наслаждения и восхищения окружающей тебя красотой?
  
  - Разве это плохо?
  
  - Плохо, когда твой путь не ведёт к Храму, дон Энрике. Потому, что ты не обнаружишь даже очевидных ответов на подобные вопросы, они не вмещаются в прокрустово ложе твоего восприятия Вселенной. Я же знаю эти ответы, вижу Путь, а, значит, по праву занял место номинеса. Именно я способен вести дальше корабль Астурии. Ты и твои союзники, дон Энрике, слишком ...хм-м - Гарсия словно пробовал на вкус слово, которым хотел охарактеризовать оппонентов, - ...'мирские', да. Не обижайся за себя и за них, но вы - плохие христиане, и, волей-неволей, создаёте питательную среду для сохранения и развития влияния еретиков и язычников. Для Астурии это смертельно, ибо она жива, пока жив Орден и сохраняет влияние Святая Католическая церковь!
  
  - Ты забыл упомянуть его святейшество Папу...
  
  - Пф-ф, - Гарсия скривился, будто увидел таракана в своём сидре, - его святейшество - просто избранный руководитель Церкви, не более. Уже тысячу лет всеми делами очищения и укрепления Веры занимается не понтифик, а Капитул Ордена, и ты, дон Энрике, никак не мог это забыть. К чему же относится твой неуместный сарказм?
  
  Трастамара промолчал. Конечно же, его слова - нет, крик боли, - относились к текущему положению дел Дома, а на понтифика, на Орден было уже ...наплевать, да-да! Не сарказм - вопль души, осознавшей, что все ниточки - в лапах этого паука. Можно ещё бороться, дёргаться, пытаться разорвать паутину, ...только всё бессмысленно, а любые метания лишь ухудшат и без того безнадёжную позицию Дома. Утащить вслед за собой и Гарсию, и Дом Ореаспера? Зачем?! Просто из мести? Нет-нет, Гадёныш - как хорошо эта кличка подходит к Гарсии! - прав - безусловно, прав. Погибнув сам, погубив Дом Ореасперы, он уничтожит и Астурию ...на радость тем, кто затеял всю эту дьявольскую комбинацию...
  
  - Извини, милорд номинес, - встал и сдержанно поклонился Энрике, - я не должен был шутить о Святой Церкви. Ты прав, но и моя честь... - Трастамара выделил эти слова, чтобы показать противнику тот рубеж, с которого он не отступит, - ...требует защитить собственный и союзные Дома.
  
  - Понимаю, дон Энрике, - важно кивнул Ореаспера, - понимаю и считаю данную позицию весьма достойной. И потому предлагаю полностью профинансировать переезд тех, кто не слишком твёрд в соблюдении христианского образа жизни и моральных соответствующих принципов...
  
  'Сказал бы честно: тех, кто не готов по-собачьи следовать политике Ордена', - Трастамара едва сдержал грустную усмешку.
  
  - ...за пределы Мира Колыбели и обеспечить на новом месте привычные комфорт и удобства. Помимо этого, тебе и твоим союзникам останется небольшая опорная масса на Колыбели для организации собственного представительства. Естественно, если будут соблюдены первые пункты соглашения.
  
  - Это ...возможно, милорд номинес, - Трастамара невозмутимо вернулся на своё кресло, - если Новая Астурия возьмёт на себя не просто возрождение всего промышленного потенциала Домов...
  
  - ...Я предлагаю называть всех, кто ради сохранения мощи клана отважится на покорение нового мира, 'конкистадорами'. По-моему, отличное название, - сдержанно одними краешками губ улыбнулся Ореаспера, - и хорошо замаскирует наши договорённости.
  
  - ...Домов-Конкистадоров, - кивнул Энрике, продолжая, - но и обязательства по поставке высокотехнологичной бытовой и промышленной техники, а также скупке всей произведённой продукции на четверть тысячелетия вперёд...
  
  - Только на пятьдесят лет!
  
  
  6
  
  
  Собеседники перешли к торговле? Значит, в душе обе стороны уже готовы договориться! - Пятьдесят - слишком мало, чтобы восполнить весь ущерб, который конкистадоры понесут при переезде. Два столетия - это минимум! Ты же не захочешь, чтобы уже наши праправнуки забыли, что они - астурийцы?
  
  - Хм-м, ...сто пятьдесят лет, ни годом больше!
  
  - Сто семьдесят пять, и вся Астурия, как и раньше, выступит единым фронтом в грядущих событиях!
  
  - Ладно, - прищурился Гарсия, - я даже согласен на сто восемьдесят лет, если конкистадоры согласятся на освоение именно той планеты, что я укажу!
  
  - Она обязательно должна быть земного типа, с подходящим климатом, гравитацией...
  
  - Согласен! Но тогда - в Сфере Периферии!
  
  Хо! Интересно, как Гадёныш выпутается из этой ловушки? В Сфере Периферии - Энрике знал об этом совершенно точно из отчётов агентов клановой С.Б., которой руководил ещё месяц назад, - неизвестны миры Периферии с характеристиками, близкими к условиям на Колыбели. То есть, придётся снаряжать экспедиции, искать, согласовывать, ...тонкий лёд не удержит Гарсию! Поскольку сразу выполнить это условие не получится, Гадёныш останется 'сидеть в луже' до появления подходящего варианта. И Трастамара с союзниками получат время, так необходимое для консолидации всех недовольных новым номинесом!
  
  - Принимаю твои условия, милорд номинес, от имени Дома де Трастамара и всех, кто поручил мне представлять их интересы. Я Энрике Федериго де Трастамара, сказал.
  
  - Подтверждаю данную договорённость от имени Дома Ореаспера и всех, чьи интересы я представляю. Я, Гарсия Фернандо Ореаспера, номинес Астурии, сказал.
  
  - Договор о намерениях сторон зафиксирован, - среагировал иус, - скрины с точными статьями соглашения будут вам переданы незамедлительно.
  
  - Как называется мир, - насмешливо поднял бровь де Трастамара, - который ты впишешь в данный договор, милорд номинес?
  
  - Киммерия. - точно таким же жестом ответил ему Гарсия. - Это, мой друг, звёздная система с планетой земного типа, со всеми удобствами, можно сказать, открытая всего-то чуть больше месяца назад экипажем челенжера 'Одиссей'. И - представляешь? - как раз в Сфере Периферии! Тщательная астрография, выполненная научным коллективом экспедиции, подтверждает соответствие данного мира всем заявленным требованиям. Отчёт экспедиции передан в Сенат и Адмиралтейство чуть меньше месяца назад. Он проверен и утверждён всеми компетентными органами Конфедерации две недели назад. Мне повезло, - Гарсия хитро подмигнул собеседнику, - что информация о столь ценной находке поступила без задержки. Я, естественно, сразу же выкупил все права на подобную драгоценность.
  
  Ореаспера удовлетворённо улыбнулся, а робот-секретарь, повинуясь жесту номинеса, протянул де Трастамаре инфор.
  
  - О, как прекрасна твоя новая далёкая родина, дон Энрике!
  
  
  7
  
  254, август 14-го,
  вечерние новости 'Гэлакси-интермедиа'
  
  
  - Здравствуйте, мои дорогие, - всей своей аудитории женщина ослепительно улыбнулась, так что каждый поверил, что дорогой - именно он, ...а, возможно, и единственный, - я снова с вами после долгого летнего перерыва и готова делиться самыми свежими известиями и сплетнями в выпуске новостей любимого медиа-канала миллиардов - 'Гэлакси-интермедиа'!..
  
  
  
  'До чего же хороша, чертовка!' - Ольгерд Грауф шутливо отсалютовал бокалом великолепного красного вина 'Руби-Шен', - 'как изумительно она научилась владеть своим голосом! Эта небольшая хрипотца переходящая иногда в задорный звон колокольчика, всегда чуть приглушённое звучание слов, которым в результате так хочется верить, ...ах! Действительно, моя лучшая ученица!'
  
  
  
  - ...Новостей много, они захватывающе интересны. Это и политика: во многих кланах произошли серьёзные перестановки, и уже на Осенней сессии Собрания представителям народа Конфедерации предстоит утверждать не только новых номинесов, но, похоже, и новые кланы. Это и бизнес, и спортивные вести, и захватывающий рассказ о новых открытиях, сделанных экспедицией потомка великого путешественника Ивана Ратникова, идущей по его следам. Конечно, речь пойдёт и о тяжких, ужасных преступлениях, о поиске организаторов подлого убийства номинеса Фелипе Седьмого...
  
  
  
  Голос Инги Дайм звенел колокольчиками, шуршал осенними листьями в лесах, твёрдые согласные стучали капельками дождя, ...гениально, просто гениально! Президент Течжун Ким откинулся на спинку кресла и, прикрыв глаза, просто слушал музыку голоса, в которой играли между собой стихии - вода, ветер...
  
  
  
  - Поверьте, мне так много хочется вам рассказать, - доверительно и даже чуть интимно сообщила двум с половиной миллиардам зрителям лучшая медиа-ведущая Колыбели, - но - потерпите ещё немного, мои дорогие! - сейчас в студии Гэлакси-интермедиа, в прекрасной Бель-Женев, очень редкий гость. Он - участник удивительных событий и весьма компетентен и в политике, и в бизнесе, и в экономике. Я вся дрожу в предвкушении...
  
  
  
  ...В полутора десятках тысяч километров от студии принцесса Нумико тоже среагировала на голос миз Дайм, возмущённо сузив глаза и что-то тихо прошипев сквозь жёстко сжатые губы...
  
  
  
  - ...возможности побеседовать с этим несравненным героем. Вместе с вами, для вас! Напоминаю, список тем уже прямо сейчас доступен домашним иусам всех зрителей, а ваши наиболее популярные вопросы я непременно адресую драгоценному гостю. Итак, встречайте: номинат клана Осман-Кайы Аль Рашиди Фахр ибн Ихтияр, общество 'Истинный Огонь'!
  
  - Да пребудет с вами, мои сограждане, милость Аллаха! - Молодой холёный человек в длинных восточных одеждах встал и сдержано поклонился в визор камеры, после чего с достоинством сел на выделенное место. Он абсолютно невозмутимо смотрел на знаменитую медиа-ведущую, и даже пролёт стереовизора почти вплотную к нему не произвёл видимого впечатления.
  
  
  8
  
  
  - Вы верите в Бога, милорд номинат? - Инга уставилась широко распахнутыми синими глазами на своего гостя. - Это в наше время так удивительно!
  
  - Аллах, да святится имя Его, милостив и милосерд, - низкий бархатный голос принца будто заполнил всю студию и, наверное, заставил покраснеть многих женщин у фельдов стерео. - Он одарил меня безмерным счастьем Веры и бесценной возможностью твёрдо идти по Пути, указанному пророками, да будут благословенны их имена!
  
  - Чувствуется, что ваша вера искренняя и выстрадана личным опытом. Конечно, ваша культура, традиционное воспитание, ...однако, есть что ещё, иначе ваши слова не шли бы из самого сердца, ведь так?
  
  - Аллах, милостивый и милосердный, не оставил без внимания мои молитвы, и когда у меня уже ничего не осталось, кроме искренней веры, послал мне на выручку Джебраила с огненным мечом, чтобы покарать неверных, покусившихся на самое святое - честь! Инга посмотрела на Фахра с таким восхищением, что Нумико в полутора тысячах километров от Женевы сурово нахмурилась.
  
  - Ваша речь столь образна и красочна, милорд. Она звучит завораживающе и очень романтично, но наши зрители, извините, люди простые... - В голосе Инги появилась доверительная хрипотца. - Скажите, всё было: пираты, погоня, жестокая битва, неожиданное спасение - я ничего не забыла?
  
  - Вы прекрасно информированы, миз Дайм, - искренне рассмеялся Фахр ибн Ихтияр, - пираты безжалостно преследовали мою яхту, пока не загнали в невообразимую даль, где попытались взять на абордаж практически безоружный корабль. Мои воины - и самураи принцессы Нумико - приняли последний бой без надежды на победу с одним лишь намерением сохранить свою честь. И в тот момент и принцесса, и я поняли: неважно, кому мы молимся - Аллаху или Аматэрасу Омиками, неважно, что она воспитывалась в традиции Нихон, а я - воин Османов, в главном мы одинаковы: честь и вера для нас ценнее собственной жизни...
  
  
  9
  
  В это же время,
  примерно в 4500 километров к юго-востоку от Женевы
  
  
  - ...Это твоя ошибка, - хмуро процедил седой старик стоящему за его спиной мужчине, - надо было послать два рейдера. Теперь придётся потратить много средств, чтобы подорвать доверие между Нихон и 'Истинным Огнём'. Это не просто дополнительные расходы, а угроза всему Плану, дурак!
  
  - Да, господин, - смирение в голосе мужчины ни на йоту не оставляло сомнений в его искреннем раскаянии, - прошу простить эту досадную оплошность!
  
  Ритуал, просто так положено: всегда виноват подчинённый. Никакой угрозы Плану нет, просто развитие событий теперь пойдёт по другой "ветке". Конечно, и старик, и его немолодой помощник знали, что участие в акции ещё хотя бы одного пирата могло обрушить 'здание' всей стратегической операции по возвращению былого влияния. Один рейдер - случайность, два - уже запланированная акция, которая явно насторожит С.Б. А так данная неудача - просто досадная заминка, не более. Заодно представился случай слегка 'подставить' и Редшильдов: что-то они совсем распоясались за последнее время и забыли своё настоящее место, ай-вэй!
  
  Кто всегда виноват во всех бедах человечества? Таки да, правильно?!..
  
  
  10
  
  вечерние новости 'Гэлакси-интермедиа',
  продолжение интервью
  
  
  - ...Вас и принцессу Нумико можно поздравить, милорд номинат? Как я понимаю, - а мои зрители в этом уверены, - ваша свадьба - дело решённое?
  
  - Живу надеждой, Нумико-сама, - принц вежливо поклонился в сторону камеры, - но комментировать это не буду: извините, миз Дайм.
  
  - Просто Инга, милорд, - глаза женщины буквально сияли, - просто все переживают за отношения великолепного принца Аль Рашиди с восхитительной принцессой Нумико после того, как Джонатаны объявили о намерении расторгнуть помолвку между номинатом Раймундо и прекрасной Летицией де Трастамара! Да, дорогие мои, слухи о разрыве помолвки буквально потрясли всех нас. Сегодня об этом как о свершившемся факте, объявила пресс-служба номинеса Астурии и представительство клана Джонатан в Саутполе. Нам всем жаль, это была такая красивая пара! Подробности в аналитическом обзоре в шестом окне. Что вы скажите об этом известии, милорд?
  
  - Без комментариев, Инга...
  
  - Но вы же, милорд, не будете возражать против нескольких вопросов по текущей политической и экономической ситуации в Конфедерации?
  
  - Если уважаемые зрители примут во внимание, что я не профессионал в данных вопросах, и не могу составить конкуренцию признанным авторитетам в этих областях, то я с радостью поделюсь своим взглядом на происшедшие и ожидаемые события...
  
  - Вы слишком скромны, милорд номинат, - в глазах миз Дайм появилось какое-то хищное выражение, - общественность знает, что после трагедии, постигшей вашу семью, - я говорю о внезапной гибели двух ваших братьев и большой группы высокопоставленных офиков клана Аль Рашиди, - ваш отец практически отошёл от активной деятельности, фактически переложив на вас обязанности номинеса, ...вы уже приняли дела, да?
  
  - Конечно, Инга! Власть не терпит пустоты, и ради спокойствия кланеров и благополучия простых граждан Колыбели, проживающих на территории, контролируемой семьёй Осман-Кайы Аль Рашиди, мне пришлось взять на себя эту ответственность.
  
  - Вы считаете катастрофу несчастным случаем - или за гибелью ваших родственников стоят происки недругов?
  
  - Что вы, Инга! Какие недруги?! Мы живём в просвещённом обществе, в эпоху подлинного торжества общечеловеческих ценностей. Я почти уверен, что катастрофа - результат технической неисправности и небрежности обслуживающего персонала. Наша техника очень надёжна, а случаев, чтобы так внезапно вышел из строя кограв, я и не вспомню. Тем не менее, расследование продолжается, служба безопасности клана не отвергает ни одну из версий. Но уже сейчас мы пересматриваем контракты на закупку кораблей и судов у 'Барклайз шиппинг', 'Вангард Лэйн' и 'Роу Легаси' в пользу 'Крэйдл шиппинг', 'Виржин' и 'Номура Ренмэй' как более надёжных контрагентов.
  
  - Означает ли это, что вы пересматриваете сотрудничество с Редшильдами, Морриганами и кланом Альбион в пользу Астурии и 'Драгоценного Наследия'?
  
  - Именно так. Новый номинес Астурии милорд Гарсия Ореаспера и высокочтимый Течжун Ким предложили куда более выгодные условия сотрудничества.
  
  - Вас не настораживает, что за последние месяцы произошла гибель нескольких столь значимых в политической жизни людей, крах одного и создание другого клана?
  
  - По воле Аллаха, милостивого, милосердного жизнь идёт своим чередом, естественным образом заменяя тех, кто не успел за происходящими изменениями, на других, более приспособленных и по-деловому гибких. Мне искренне жаль столь блестящего и перспективного политика, каким был Фелипе Седьмой, но я не склонен считать его трагическую гибель частью 'мирового заговора врагов человечества и Конфедерации', о котором так любят говорить в медиасфере. Я принёс свои соболезнования и готов оказать любую посильную помощь в расследовании происшедшего. Мне кажется, что здесь надо внимательно и непредвзято поискать, кому подобные трагические случайности выгодны...
  
  - Означают ли ваши слова, милорд, что и в расследовании катастрофы вблизи Хаумеа, в которой погибли ваши старшие братья и значительное число офиков 'Истинного Огня', надо искать 'второе дно'? Не вы ли выиграли больше всех в результате этой трагедии?
  
  Теперь Дайм походила на большую кошку, долго таившуюся в засаде и азартно готовящую решительный прыжок на беспечную добычу.
  
  - Огромную ответственность и необходимость каторжной работы с раннего утра до поздней ночи трудно назвать выигрышем, Инга. Выгоду получили те, кто воспользовались временной нестабильностью общего рынка Конфедерации для получения преференций и дополнительного дохода. Надеюсь, Служба Безопасности...
  
  
  11
  
  В это же время,
  примерно в 4500 километров к юго-востоку от Женевы
  
  
  - Этому ...мальчишке надо бы поубавить рвения, - прошипел со своего кресла старик, - а ещё лучше от него совсем избавиться. Его братья были намного удобнее для нас. Хорошие вменяемые люди, ценящие деньги и наслаждение властью, их было так удобно вписывать в наши планы! А что нынче? Как прикажешь учитывать все эти абстракции? Честь, дружба, ...тьфу. Как теперь рассчитать ресурсы, необходимые для выправления ситуации, а? Ты полагаешь, мой дружочек, что там, у Хаумеа, действительно произошёл несчастный случай?
  
  - С этими варварами ни в чём нельзя быть уверенным, господин, а наши агенты среди офиков Аль Рашиди сильно уменьшились числом после произошедшей чистки. Их нужно бы приберечь. Что же касается инцидента у Хаумеа, ...какая разница, было это событие техногенной катастрофой или организованной диверсией? Всё рано необходимо действовать, исходя из последнего предположения, ведь так?
  
  - Мы понесли серьёзные финансовые потери из-за этого мерзавца, - старик махнул худой рукой в сторону фельда, в котором соловьём разливался Фахр ибн Ихтияр, - и совершенно не нужно, чтобы расследование и дальше шло в прежнем направлении. Ты понял, дружочек?
  
  - Да, господин. Немедленно распоряжусь принять самые решительные меры по исправлению ситуации. Нужно лишь ваше решение, господин, на использование резервных средств для ...устранения этой проблемы.
  
  - Вот и славненько. Кажется, этот мальчишка намеревается-таки посетить Порт Аль-Оммейю, правильно?
  
  - И верфи, которые там расположены.
  
  - Вот видишь! Вообрази-ка, у какого-нибудь контейна Арийского Союза - из тех, что регулярно доставляют грузы в Порт Ершалем - вполне могут отказать системы управления и астронавигации, расстояние между пунктом назначения и Портом Аль-Оммейя по космическим масштабам незначительно, а столь досадный промах...
  
  - Извините, господин, но ещё одна 'случайная' трагедия ...уже будет чрезмерным вмешательством, это может поставить под угрозу наши общие интересы...
  
  - Вот ты и постараешься, дружочек, чтобы всё выглядело естественно. Убытки, конечно, понесём и мы, но зато какова возможная прибыль! Ведь все транспортные потоки в Аль-Оммейю надолго пойдут через Порт Ершалем, а там, даже когда орбитальные структуры восстановят, далеко не все контрагенты захотят что-либо менять.
  
  - Вы как всегда правы, господин, - вежливо и бесстрастно поклонился своему боссу мужчина.
  
  Этот шлимазл решил-таки его 'слить'? Сейчас 'Изба' разве что землю не роет в поисках организаторов предыдущих покушений, а Ореаспера и Ратниковы уверенно ухватили едва заметный след. Увы! Идеальных 'устранений' не бывает, а считать идиотами своих противников может лишь сумасшедший.
  
  Старик окончательно свихнулся на увеличении прибыли клана, раз прибегает к таким методам. Жаль-жаль, как любит приговаривать один из преподавателей Академии, видимо разум старца окончательно размяк перед блеском Золотого Тельца. Пророк, спустившись с горы, безжалостно истребил многих погрязших в грехе, но не нашёл в сердце своём достаточной твёрдости, чтобы покарать всех! И его народ, избранный Богом, чтобы стать примером для остальных, сначала сорок лет бродил по пустыне, затем утратил милость его, пойдя под власть царей, а потом и вовсе был изгнан со своей земли! Из-за жалости и минутной слабости целый народ стал посмешищем для соседей! Неудивительно, что Бог в мудрости своей решил очистить его от скверны и вновь рассеял по всей земле через плен и гонения. Зато истинные люди в скитаниях и лишениях вновь обрели свой дух, своё право на древний Завет, своё упование на Бога. И что теперь, всё повторяется? Нужен новый плен, новые гонения. Боже! Люди твои ныне снова погрязли в неверии, роскоши и пороке, построили себе роскошные дворцы, облагая народ свой тяжелой данью, они вновь забыли о завете великого Пророка Моисея! Избранные вновь ослабели в сердце своим, и вновь Телец, приняв иное обличие, завладел их помыслами! Тонкий лёд уже трещит, а они торопятся нахапать себе больше и больше!
  
  Они даже не осознают, сколь многое поставлено на кон. Ныне, как и более чем три тысячи лет назад, истинные люди могут раствориться в толпе гоев, утратив самоё ценное, чем они обладают - чистую кровь, выделяющую их среди всех прочих. И ведь невозможно это предотвратить, запретить, любые искусственные барьеры будут неизбежно сметены непреодолимой силой окружающего порока.
  
  Если не обратить силу социума Конфедерации на выстраивание прочной стены. Вынудить номинесов вновь рассеять избранных, снова ввергнуть их в эпоху гонений и преследований. Увы, ни Сенат, ни Собрание сами на подобное ни за что не пойдут: как же, такое нарушение всех основ строительства современного общества. А ведь новые испытания, жестокие преследования и исключительное отношение - пусть и негативное! - напомнят людям, что они - особенные. Так почему бы не подсказать-таки глупым гоям, откуда растут их проблемы? К тому же гонения и всеобщая ненависть помогут избранному народу осознать своё истинное предназначение и вступить во владение тем, что даровал Бог, что завещали отцы и пророки - всей благословенной планетой! Обетованная Земля - только для избранных!
  
  
  12
  
  вечерние новости 'Гэлакси-интермедиа',
  продолжение интервью
  
  
  - Если я правильно поняла, вы не ожидаете проблем с утверждением кандидатур новых номинесов на Осенней сессии Собрания?
  
  - Никаких, Инга. По моим сведениям, все Дома Астурии выступят единым фронтом, и их выбор обязательно поддержат и 'Драгоценное Наследие', и 'Истинный Огонь'. Ореаспера - талантливый лидер, и под его управлением Астурия достигнет ещё больших высот.
  
  - Если с Ореасперой всё ясно, то с другим кандидатом всё не так очевидно. Я говорю о Михаиле Ратникове, формально 'отобравшем', пусть и в рамках закона, свой титул у Петера Мальцоу. Но ведь этого недостаточно: Мальцоу - древний Дом, существующий уже тысячу лет, это имя давно стало брендом, означающим прекрасное качество товаров. И вдруг - такой скандал! Полагаю, многие номинесы - особенно в 'Северном Альянсе' - недовольны происшедшим, так?
  
  - Закон есть закон, - искренне рассмеялся Фахр ибн Ихтияр, - и если Государство начнёт делать исключения хоть для кого-то или из соображений древности его рода, или, ещё того хуже, прислушавшись к доводам об исключительности вот именно этого конкретного случая, Конфедерация погибнет. Просто потому, что потеряет доверие своих граждан. К тому же здесь, Инга, вы неправы: Ратниковы - такой же древний и уважаемый род, как и любой другой, ибо все мы милостью и заботой Аллаха происходим от Адама...
  
  - Не думаю, - улыбнулась медиа-ведущая, - что этот аргумент примут всерьёз в геральдической комиссии Сената, милорд номинат.
  
  - Старцы из геральдической комиссии вынуждены будут признать неизбежное, - принц небрежно махнул рукой, будто прогонял надоедливое насекомое, - Ратниковы уже давно стали бы кланом, если бы не отсутствие в их собственности опорной массы, приносящей хоть какой паевой доход.
  
  - Так почему же им не приобрести какой-нибудь отдалённый мирок где-нибудь на Периферии? Там тысячи неисследованных звёздных систем, десятки тысяч планет...
  
  - Извините, что вас перебиваю, Инга, но я говорю о массе, приносящей доход, который учитывается в паях, а для этого недостаточно объявить своей собственностью планету, звёздную систему или целый Архипелаг.
  
  - Тогда, может быть, вы растолкуете и мне, - миз Дайм задорно встряхнула копной искрящихся в студийной подсветке светлых - почти белых - волос, - и нашим зрителям эту странную экономическую тонкость? Как-нибудь попроще, попонятнее?
  
  - Попробую, Инга, хотя профессора социальной динамики справились бы с этой задачей значительно лучше. Для начала - несколько цифр...
  
  - Их же всего десять? - Дайм широко распахнула глаза, из-за чего приобрела вид наивной простушки-куклы.
  
  - Иногда бывает и больше, - таинственно усмехнулся принц Фахр, - но нам хватит и десяти. В прошлом, двести пятьдесят третьем, году совокупный продукт Конфедерации составил чуть больше трёхсот пятидесяти триллионов соларов, которые обеспечивали произведёнными ценностями ровно триллион галактов, или сто процентов паёв. Данное соотношение должно было бы установить курс галакта к солару как один к трёмстам пятидесяти, но на самом деле истинный курс галакта на настоящий момент - восемьсот двадцать два солара, что намного выше ожидаемого. Почему? Всё просто: в паях не учитываются товары и услуги, которые приобретаются на солары, вне зависимости от их рыночной стоимости. Солары обеспечивают денежный оборот, а галакты - участие во власти. Простой пример: некий предприимчивый гражданин решил организовать салон красоты, купил лицензию за десять тысяч соларов на данную деятельность и принимает клиентов. Пусть за год работы его выручка составит сто двадцать тысяч соларов, то есть многократно превысит стоимость лицензии и иных отчислений, он всё равно не заработает ни галакта, поскольку услуги, оказываемые частным лицам, оплачиваются соларами. Естественно, он обращается в Банк Конфедерации, желая закупить галакты. И не он один, все желают приобрести 'кусочек' власти, поэтому курс галакта растёт. Даже если наш счастливый предприниматель потратит из этой выручки сто тысяч соларов на закупку властного пая, он сможет приобрести лишь чуть больше сотни галактов. А один властный пай - два миллиарда. Оказывается, ему ещё трудиться и трудиться! Да, получить нужное для номинации число галактов крайне непросто, никакому одиночке или даже группе энтузиастов это не под силу. Только семьи, на протяжении многих поколений обладающие крупными уникальными цепочками производств, способны достичь уровня номинации. Конечно, некоторые семьи - Дома - договариваются друг с другом и получают властный пай в совместное владение. Так возник клан Астурия, или Арийский Союз, сходным образом действуют и большинство других кланов. Недостаточно произвести что-либо, чтобы заработать галакты - нужно, чтобы твой товар был востребован кем-то ещё. А внутри клана царит если и не коммунизм, то развитый постиндустриальный социализм, как сказали бы профессора Астраунского университета. Добывай, производи, продавай - пока всё это внутри клана, подобная деятельность никак не повлияет на величину доступного тебе властного пая.
  
  - Спасибо за ваше разъяснение, хотя, по-моему, всё равно чуть-чуть сложновато, - подчёркнуто тяжело вздохнула ведущая, - так в чём же, если я правильно поняла, проявляется исключительность Дома Ратниковых?
  
  - Видите ли, Инга, даже если вы предъявите Собранию необходимые для участия в номинации два миллиарда галактов, никто на заявку и не посмотрит. К ним нужна ещё и опорная масса, которая приносит доход. И вот тогда, хотят ли остальные, или нет, вы своё место в Сенате получите. Дому Ратниковых на данный момент с учётом имущества, перешедшего от Мальцоу, гарантированы семь или восемь мест в Сенате, причём из-за ...гм-м ...скандала он приобрёл лишь два-три дополнительных. Главное - у Ратниковых появилась опорная масса, и теперь они - клан. Вне зависимости от желаний остальных! - Как-то это ...странно, что ли, - пожала плечами ведущая. - И что, враги Дома Ратниковых ничего не смогут сделать, чтобы помешать их возвышению?
  
  - Ну почему же, - от 'волчьей' улыбки Фахр ибн Ихтияра по спине миз Дайм пробежал холодок, - их можно убить, как поступили с Фелипе Седьмым и пытались с Михаилом Ратниковым. Можно разорить компанию 'Виржин', ...у вас же флаер их производства, да? Так покупайте флаеры и товары других производителей, игнорируйте то, что производится на предприятиях клана Ратникова. Слава Аллаху, выбор разнообразен!
  
  - Нет уж, - возмутилась Инга, - меня вполне устраивает продукция 'Виржин', и товары под брендом Мальцоу. Зачем мне что-то менять?
  
  - Вот, - наставительно поднял палец принц Фахр, - это и есть подлинно народное голосование. - Пока у вас и остальных граждан Конфедерации такой настрой, существованию клана Ратниковых ничто не угрожает!
  
  
  
  
  ГЛАВА 17
  
  СТОРОЖ БРАТУ СВОЕМУ
  
  
  
  1
  
  254, август 15-го, утро,
  челенжер "Одиссей"
  
  
  - Две новости, командир, - Киквете явно нервничала, теребя в руках скрин с какими-то медицинскими данными.
  
  - О твоём пациенте, полагаю? - Тедрик дождался подтверждающего кивка и напряжённо улыбнулся. - Плохая и хорошая?
  
  - Хм-м... - чиф-медик "Одиссея" неуверенно пожала плечами, - ...я не поручусь за правильность оценки, командир. Подобные новости всегда кому добрые - а кому не очень. Фрегат-капитан Мальцоу останется жив, и активность его мозга постепенно восстанавливается...
  
  - Это, как я понимаю, хорошая новость? - Тедрик недовольно прищурился, показывая на кресло. - Присаживайся, Тариба. Похоже, что предстоит долгий разговор, так?
  
  - Спасибо, командир, - Тариба нарочито неспешно устроилась в кресле, тщетно стараясь скрыть охватившее её волнение. - Прогресс в состоянии офицера Мальцоу - не новость. Уж точно не та, ради которой я осмелилась бы отвлечь тебя от дел по строительству базы. Вся стандартная информация о его здоровье есть во внутрикорабельной сети, так что... - женщина зябко передёрнула плечами и подняла напряжённый взгляд на начальника экспедиции. - Эти новости я не решилась доверить сети и распределённым носителям информации. Всё здесь, командир.
  
  Женщина как-то робко протянула скрин Тедрику и сразу съёжилась, стала как-то меньше размером. Её глаза засверкали лихорадочным блеском и будто бы потемнели. Хотя куда уж больше могли потемнеть её чёрные глаза?
  
  Тедрик узнаваемым для иуса жестом отключил систему фиксации происходящего, и ободряюще улыбнулся чиф-медику. Скрин, лежащий на столе-пульте, мощным магнитом притягивал всё внимание. Что же она "нарыла"?
  
  - Успокойся, Тариба. Можешь говорить смело: эта информация не попадёт в корабельную сеть и не выйдет за пределы ...гм-м ...моего клана. Скрин я, конечно, посмотрю, но сначала объясни мне, ...что тебя так впечатлило, Тариба?
  
  - Произошло невозможное, командир. Немыслимое ...с точки зрения современной медицины, опровергающее все теоретические построения и предыдущий почти тысячелетний практический опыт...
  
  - Вот как? - Глаза Тедрика непроизвольно распахнулись, и он едва удержался от смеха, настолько комично выглядела посеревшая и странно усохшая чиф-медик, - ты обнаружила, что у некоторых людей два сердца, три почки и совсем нет головы?
  
  - Оставь, - Тариба улыбнулась и сразу вернула себе привычный облик, - лишним сердцем, почкой, отсутствием мозгов современного врача не удивишь, а вот факт смены суггестивной группы способен вызвать шок у большинства светил современной медицины!
  
  - Этого не может быть, - Тедрик удивлённо откинулся на спинку кресла, - суггестивная группа определена генотипом, наследственностью. Человек может не знать, не раскрывать свой потенциал, не уметь применять собственные скрытые возможности, но группа-то от этого не изменится. "Альфа" останется "альфой", "бета" - "бетой", какие бы...
  Киквете отрицательно покачала головой.
  
  - ...Неужели? ...ты же не хочешь сказать, что обнаружила...
  
  
  2
  
  
  - ...механизм изменения суггестивной группы, - кивнула Тариба, от волнения особо старательно выговаривая каждое слово, - это сильнейший стресс плюс мощнейший суггестивный 'откат'. Обычно такое сочетание неизбежно приводит к летальному исходу. Но, оказывается, если присутствует жгучее, почти звериное, желание выжить любой ценой и наличие некоей более 'высокой' мотивации, человек способен остаться в живых за счёт снижения суггестивной группы. Фрегат-капитан Мальцоу теперь надёжно идентифицируется как 'бета', командир. Это - объективное заключение иуса, подтверждённое приборами...
  
  - голос Киквете звучал торжественно, но в звуках победных фанфар - ещё бы, такое открытие! - чуткое ухо Тедрика явственно уловило и траурные нотки.
  
  - Это - изменение 'вниз', - мгновенно уловил основную мысль Тедрик, - значит, теоретически возможно и обратное 'превращение', так?
  
  - Возможность 'подъёма' суггестивного уровня тоже практически доказана, командир, - почему-то шёпотом заявила Киквете, - теперь это - научный факт, да!
  
  Не то, чтобы Тедрик не верил своему чиф-медику, но в метабиологии и медицине он тоже немного разбирался, и сейчас все его знания, весь его жизненный опыт громко кричали: заявление Тарибы - антинаучный бред! Нет, не так, не так!.. лучше бы заявление Тарибы оказалось бредом переутомлённой свалившимися на неё проблемами начальницы седьмого поста, потому что в противном случае, если такая информация всплывёт...
  
  Нет-нет, об этом лучше даже не думать!!
  
  - И кто же продемонстрировал... - Тедрик изо всех сил старался удержать невозмутимое выражение лица, - ...столь удивительное и необычное превращение?
  
  - Вы, командир!
  
  Ратников облегчённо рассмеялся. Ну, вот, теперь уж точно ясно: женщина переутомилась на работе!
  
  - Это невозможно, Тариба. Я, если ты забыла, имею суггестивную группу 'альфа', так что дальше расти просто некуда. Ты просто устала и перенапряглась за последние недели, а полученные данные - Ратников кивнул на скрин, сиротливо пристроенный на краешке стола-пульта - требуют длительной и тщательной проверки и подтверждения. Возможно, произошёл какой-то сбой...
  
  - Всё уже неоднократно проверено, командир, - отрицательно вскинула руки Киквете, - и приборы, и результаты их показаний. Твои текущие суггестивные показатели, Тедрик, превышают уровень 'альфа' так же, как твои прежние превосходили группу 'бета'. Уж поверь, я в этом специалист.
  
  - Но тогда почему...
  
  - ...ты не ощутил ничего необычного? - Сейчас чиф-медик напоминала Тедрику сытую кошку, которая лениво играется с аккуратно изловленной мышью и довольно жмурится от осознания собственной состоятельности. - О, так ведь иметь силу недостаточно, нужно ещё уметь ею пользоваться. А вот научить, ...я даже не знаю, кто сможет тебе помочь. До сих пор никто и не подозревал о наличии ещё одной ступени суггестивной силы!
  
  
  3
  
  
  - Кто-нибудь ещё знает? - Холодная сталь зазвенела в голосе командира челенжера.
  
  - Нет, командир, - сразу стушевалась Тариба, - конечно, нет. Я же не дура громогласно заявлять о подобном открытии! - М-да... вот так все планы и летят кувырком! - Я понимаю, что такого Сергея Мальцоу нельзя никому показывать, это сразу поставит под удар всех нас, всю 'Виржин'. Механизм изменения суггестивного уровня - это сверхбомба под здание Кланового Соглашения и гражданского общества Конфедерации. Это - реальное наказание для офиков и возможность невиданного поощрения. Да нас просто убьют...
  
  - Насчёт поощрения ты, кажется, слишком торопишься. Механизм повышения пока неясен, зато возможность снижения налицо и её причины очевидны. - Тедрик неопределённо махнул рукой в сторону медицинского отсека. - Каково состояние твоего пациента?
  
  - Физическому здоровью фрегат-капитана Мальцоу ничего не угрожает. А вот его психика, память получили серьёзную травму. Если бы речь шла об иусе, я бы сказала, что некая часть памяти отформатирована и девственно чиста, ...он ничего не помнит из событий последних четырёх-пяти лет.
  
  - Амнезия? Или симуляция?..
  
  - Нет. Мальцоу искренен!
  
  - ...или способен ввести в заблуждение даже самые точные медицинские приборы!
  
  - Ага, и профессионала-'альфу' заодно, ха-ха-ха! Он реально не помнит, как здесь оказался, ничего не знает ни об 'Одиссее', ни об его миссии. Он не узнаёт никого из экипажа - кроме Селены, естественно. Но для него стало настоящим шоком, что она уже выросла, вышла замуж и родила ребёнка. Даже не знаю, стоит ли отпускать фрегат-капитана за пределы госпиталя после возвращения домой.
  
  - Невозможно спрятать Сергея от его семьи и широкой общественности. Не забывай, Тариба, он - номинат и лицо публичное, а ещё - брат моей супруги. Сколь бы он не был виноват, данное дело нельзя выносить за пределы клана. Всё происшедшее пусть остаётся внутренним делом Ратниковых...
  
  - ...И Мальцоу. - Киквете отрицательно мотнула головой. - Не факт, что они согласятся сохранить происшедшее в тайне.
  
  - Так мы и выдадим им секреты Дома Ратниковых, - усмехнулся Тедрик, - нет, госпожа чиф-медик, мы предоставим им информацию о нападении Сергея на своего командира и на начальника экспедиции, начальные данные о суггестивном откате и состоянии здоровья подследственного. Кстати, всерьёз внушающее беспокойство: пациент нетранспортабелен, невменяем, а потому недоступен ни для родных, ни для знакомых. Чего уж говорить о проведении следственных мероприятий со стороны сотрудников 'Избы'? Любой специалист-медик подтвердит, что это состояние естественно для того, кто сознательно нарушил присягу. А то, что при этом выжил, ...медицинские чудеса бывают и вызывают у профессионалов не удивление, а зависть - к тем, кто получил возможность исследовать подобный случай.
  
  
  4
  
  
  - Мальцоу обязательно потребуют независимого освидетельствования, и будут в своём праве.
  
  - Зачем им это? Измена - это такой позор! Официальное расследование в отношении единственного сына номинеса может привести к ликвидации клана. Нет-нет, Мальцоу на подобное не пойдут, а вот предоставленные им материалы дела изучат весьма тщательно и въедливо. И сделают выводы, которые их надёжно заткнут. А тут и у Сергея наступит временное улучшение, он сможет слегка пообщаться с родителями, это убедит старших Мальцоу сидеть тихо и не высовываться. По крайней мере, в течение ближайшего года. А там...
  
  - Думаю, здесь смогу помочь и я, - створы каюты открылись, пропуская Селену. - Тедрик включил прямую приватную трансляцию вашей беседы, так что я в курсе...
  
  - ...Командир?!!
  
  - У меня нет секретов от супруги, Тариба. Она - заместитель начальника экспедиции, самая близкая родственница, ...хм-м, обоих пострадавших. И ещё, Тариба, она - Ратникова, и давно не считает себя Мальцоу. Так же, как и моя мама давно уже не причисляет себя к Нордам.
  
  - Извините, миледи, но моя обязанность - донести всю имеющуюся информацию именно до Тедрика, и я не посчитала возможным сообщать столь опасные сведения кому-то ещё. Остальное - на усмотрение командира.
  
  - Я полностью доверяю Селене.
  
  - Спасибо, дорогой.
  
  - Ты права, Тариба. Информация о возможности смены суггестивной группы крайне опасна, и её не стоит афишировать. Достаточно, что об этом знаем мы трое.
  
  - Приватная трансляция неизбежно привлечёт внимание и лейтенанта Мгоны. Так что скоро об этом будут знать четверо. Со всем уважением, сэр, мэм!
  
  - Не думаю, что начальник моей С.Б. станет без специального разрешения просматривать семейные приватные файлы, - ухмыльнулся Тедрик, - к тому же, его всё равно придётся вводить в курс дела.
  
  - Согласна. Но четверых - до возвращения на Колыбель - достаточно. Не стоит дразнить Аваи: он, конечно, поймёт, ...смирится с наличием у тебя каких-то совместных с Тедриком секретов, - Селена насмешливо подмигнула потемневшей от смущения женщине, - но ...подозрительность, ревность, ...о!
  
  Тедрик фыркнул, едва сдерживая хохот, а Селена, изо всех сил стараясь сохранить невозмутимость, нанесла 'добивающий удар':
  
  - Вряд ли это позволит вам выстроить прочную семью. А, если я не ошибаюсь, ты именно этого и добиваешься, так?
  
  - Вы очень проницательны, миледи, - отвела глаза Тариба, - 'альфам' моей расы всегда трудно найти подходящую пару, но ...лейтенант Мгона пока несколько...нерешителен, да.
  
  - Мужчины такие нерешительные, когда речь заходит об их счастье, знаешь ли, - уже не сдерживаясь, рассмеялась Селена, - Совет вам да любовь! Мой муж и я полностью доверяем лейтенанту Мгоне. Я уверена, что в создаваемом клане Ратниковых вашу семью ожидает блестящее будущее. Ведь так, дорогой?
  
  - Уверен, - краешками губ улыбнулся уже успевший отсмеяться Тедрик, - возможно, Тариба, в этом деле именно тебе стоит проявить инициативу. А я поставлю лейтенанта в известность о появлении информации особой важности и необходимости проведения, ...хм-м, ...приватного специального инструктажа ...со столь неопытным ...секретоносителем. Не упусти свой шанс!
  
  - Спасибо-спасибо, сэр, мэм, - потупилась чиф-медик. - Но раз так, доступ к пациенту следует максимально ограничить, а я одна не справлюсь.
  
  - Я 'посторожу' Сергея, если понадобится. Мне кажется, что для отца будет важно, что я позаботилась о здоровье брата. Да и моё мнение о происшедшем его тоже заинтересует. Нужно убедиться, что брат действительно потерял память, и это - последствие отката. Тедрик кивнул супруге и перевёл взгляд на Киквете:
  
  - Пока просто изолируй пациента от излишнего внимания, Тариба. Если же кто-то попытается быть настойчивым, сразу извещай меня. Мгону я предупрежу, что для палаты фрегат-капитана необходимо организовать особый режим безопасности.
  
  
  5
  
  254, август 16-го, день,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Боспор
  
  
  Широко раскинулось Синее море, поглотив и Чёрное, и Каспий, и Арал, и Азов-Меотиду. Вода, щедро напитавшая океаны Колыбели после схода Антарктического и Гренландского Льда, безжалостно 'съела' прибрежные низины, но от этого торжества стихии Крым - благословенный край! - практически не пострадал, а просто окончательно превратился в остров-корабль, вольно плывущий среди ярко-синих волн.
  
  И, хотя жадная вода слизнула почти четверть крымских земель, по странной прихоти Бога она не посмела напасть на самую восточную оконечность Таврики, которую ранее называли Керченским полуостровом. Благодарные такому неожиданному подарку судьбы люди охотно отстроили на невысоких холмах прекрасный город, поначалу всего лишь из десятка домов-башен, а позже их число возросло и превысило полсотни. Это если не считать обитаемых зданий-платформ, расположившихся в мелководных лагунах у подножий высотных городских строений. Как феникс из пепла прекрасный Боспор - столица клана Мальцоу - возродился из забвения и вырос.
  
  Его жители по праву гордились древностью и долгой историей города, уходящей более чем на четыре тысячи лет в глубину веков. А главная их реликвия находилась внутри ступенчатой прямоугольной башни - Пантикапеи. Она надёжно обхватила бывшие развалины основанием без малого стометровой высоты. Да! Та самая столица античного Боспорского царства, возведённая на этом холме то ли киммерийцами, то ли таврийцами, то ли скифами, то ли эллинами. Дивный белый город с красными черепичными крышами, окружённый со всех сторон огромной уходящей ввысь стеной и закрытый куполом, над которым возвышалось ещё более трёх сотен этажей. Эта восстановленная полторы тысячи лет назад 'древность' могла бы показаться игрушечной - но всё было по-настоящему, и многочисленные туристы-паломники с наслаждением ходили целыми днями по узеньким улочкам, закупая на память сувениры и стерео-инфоры с удивительными видами ожившего прошлого. О! Теперь ветхой древности ничего не угрожало: над древней столицей Боспора вечно сияло чистое небо - конечно, купол, а огромные экраны вокруг демонстрировали живые картины синей морской глади залива и зелени лесов, раскинувшихся по другую сторону от городских 'стен'.
  
  Обзорная полупрозрачная галерея-эскалатор, спиралью охватывающая древний город по другую сторону живых картин, приводила любопытствующих прямо к подножию белой мраморной лестницы. Она начиналась прямо от торговой площади и вела наверх, к восстановленному храму Аполлона. ...Путь, по которому любой турист мечтал пройти, несмотря на отсутствие привычки к длительным пешим прогулкам. ...Триста шестьдесят пять ступеней, двенадцать площадок. ...Лестница Митридата, аккуратно воссозданная полторы тысячи лет назад.
  
  Да и сама Пантикапея привлекала к себе внимание. Огромная платформа, скрывающая внутри столицу Боспорского царства, служила лишь основанием для следующей стоящей на ней башни, высота которой уже приближалась к ста семидесяти метрам, а над ней возвышалась следующая, двухсотвосьмидесятиметровая. Венчала этот архитектурный шедевр последняя, четвёртая башня, высотой без малого в четыреста пятьдесят восемь метров, так что ступенчатый силуэт, знакомый всем жителям Колыбели не меньше, чем знаменитая 'Изба', поднимался в синее небо более чем на километр.
  
  Пантикапея - одно из самых узнаваемых чудес Колыбели! А над ним, на фасаде уходящей ввысь 'второй' башни ослепительно сиял символ 'Виржин групп', превратившийся теперь в герб нового клана, нового хозяина здешних мест и всего древнего Боспора. А ведь ещё месяц назад вместо золотого 'угла' на космическо-чёрном щите здесь горделиво поднимал свою голову могучий красный бык на зелёном травяном поле - герб бывшего клана Мальцоу. Ныне же он перекочевал на лавровые листья, венком охватывающие символ власти Ратниковых, и значительно уменьшился в своих размерах.
  
  Пантикапея. Бывшая резиденция клана Мальцоу.
  
  
  6
  
  
  Петер подождал, пока охранники - или агенты службы безопасности нового клана? - позволят ему и его супругам выйти из флаера. Нет, он не испытывал ни сожаления, ни обиды. Всё внутри сгорело, и остался лишь пепел - и равнодушие. Правда, сейчас поверх пожарища разрушенных надежд наивным лучиком солнца проглядывало любопытство: что же ещё хочет от него получить новый владыка Боспора? Петер Мальцоу, бывший номинес клана, а теперь гражданин без статуса и базовых гражданских прав, терялся в догадках и версиях. Что решил Михаил? Готовиться ли ему к изгнанию из Боспора - или, может быть, с Колыбели? На Марс или Макемаке? В дальние колонии, в Провинцию, в Миры Периферии? Что ещё захочет отобрать у бывшего номинеса ликвидированного клана торжествующий победитель?
  
  Сотрудники Службы Безопасности Ратниковых подчёркнуто вежливо открыли створы дверей тяжёлого представительского флаера, а корнер с едва сдерживаемой усмешкой жестом пригласил Петера и обеих его супруг следовать за ним.
  
  Следовать!
  
  За ним!!
  
  В бывшую резиденцию Мальцоу, где Петер за прошедшие десятилетия выучил каждый закоулок, каждую трещинку ...чёрт! Так вот почему!!..
  
  Ремонт. И совсем не косметический, если судить по бросающимся в глаза изменениям. Огромный вестибюль - не менее тысячи квадратных метров - потерял свои 'тёплые' цвета и яркие краски, их заменили чёрный, серый и золотой, настраивая посетителей резиденции Ратниковых на строгий и деловой лад. Ресепшн, пост С.Б., низкие столики и диванчики для переговоров 'на ходу', широкая лестница из серого мрамора, ведущая к скоростным лифтам, ...всё иное, холодное, новое, чужое. И Петер кривоватой усмешкой оценил такой тактический ход Михаила: ненавязчиво и одновременно удивительно ловко продемонстрировать предшественнику его место, да!
  
  Недооценил он Ратниковых! Увы, после драки кулаками не машут.
  
  Искоса глянув на Софью, Петер убедился, что и она правильно 'прочитала' происходящее - ведь хозяевам Пантикапея ничего не стоило подвести флаер прямо к шлюзу нужного этажа. Нет, его с супругами специально ознакомили с происшедшими 'изменениями': сначала с гербом на фасаде, теперь - с перестроенным вестибюлем. Эта политика 'сыграла': Софья подавлена, он растерян, а Елена - вот ей хот бы хны! Или она по своему обыкновению отмахнулась от всех знаков и намёков. Как простушка какая-нибудь, ей-богу!
  
  Или, возможно, она знает что-то, о чём не поставили в известность Петера?..
  
  Ещё одно унижение: его и Софью заставили пройти полное сканирование на предмет шпионских устройств, опасных веществ и предметов. А Елену сотрудники С.Б. подчёркнуто проигнорировали. Знак? Определённо. Вот только какой, н-да...
  
  
  7
  
  
  - Дамы, Петер, присаживайтесь, - Михаил Ратников, дежурно улыбаясь, указал на удобные диванчики, стоящие у стены переговорной комнаты.
  
  Он сам, Тордоттер и офицер в форме клановой Службы Безопасности удобно устроились почти в центре помещения за столами-пультами, и Петер сразу оценил непринуждённость этого жеста: просто забота о 'гостях', всё! Зато хозяева сразу оказываются выше посетителей, сидящих на низких диванчиках, и совершенно естественно будут смотреть на них сверху вниз - как судьи на преступников. Мягкость 'скамьи подсудимых' никак не маскировала данный не бросающийся в глаза нюанс. Скорее, наоборот, подчёркивала. Нет, Петер явно недооценил главу 'Виржин', но теперь-то уже все сожаления бесполезны, увы. И как он мог проглядеть?!..
  
  - Прежде, чем я начну собеседование, я хотел бы, Петер, чтобы ты и твои супруги внимательно ознакомились с одной записью. Прошу вас, лейтенант.
  
  Маттео Сиддик, перешедший из 'Избы' в клановую Службу Безопасности с повышением и прекрасными перспективами дальнейшего карьерного роста, не поленился лично положить на тонкую стойку стереопроектора кристалл инфора и активировать его. Перед Петером и его супругами появились сидящие друг напротив друга знакомые фигуры. В одной из них было несложно узнать хозяина кабинета, а вот другая вызвала неоднозначную реакцию.
  
  Петер удивился и брезгливо сморщил нос - будто клопа раздавил. Софья с каким-то торжеством и с неприкрытым злорадством приготовилась смотреть представление, а Елена... сказать, что она была растеряна, шокирована, возмущена можно, но эти слова даже на малую часть не отразили её чувств, которые она даже не пыталась скрывать. Как посмел Светлив cделать подобное предложение, мерзавец! Брат!? Серьёзно? Каин окаянный!!
  
  Нет, Елена всегда знала, что она для брата и прочих родственников - просто вещь. Ценная - даже драгоценная, - но всего лишь предмет обмена на связи, договора, обязательства, материальные блага, а, лучше всего, на властные паи. И Светлив ещё смеет...
  
  Софья от неожиданных поворотов мысли Светлива буквально потеряла дар речи. Борок - или, может быть, правильнее боров? - ухитрился походя отдавить все мыслимые и немыслимые мозоли у своего собеседника и его родственников. Да за меньшее между кланами разгорались настоящие войны, а эта запись снимет с Ратниковых все обвинения в неспровоцированном нападении. Разве так ведут дела? Светлив - просто дубина, балбес. Хотя ...если Ратников действительно был бы 'простецом', подобный подход, может быть, и 'прокатил'. Но заподозрить директора и владельца одной из крупнейших промышленных компаний в деловой наивности - совсем с головой 'не дружить'! О! Да и она ничуть не лучше, вопрос лишь в том, знают ли Ратников и Тордоттер, что...
  
  Софья украдкой посмотрела на внимательную и отрешённую от всего Ингу. Медитирует? Аккуратно, под прикрытыми ресницами женщина перевела взгляд на Михаила, снисходительно посматривающего на неё, - именно на неё, чёрт возьми! - и подвела итог: да, эта парочка совершенно точно знает всё!! Словно услышав её мысли, Ратников хищно ухмыльнулся во все тридцать два зуба, и Софья поспешила перевести взгляд на мужа.
  
  Петер пребывал в растерянности. Собственный мир, который тщательно и бережно выстраивали предки, рухнул в результате неудачных действий кланеров Мальцоу, и внезапно оказалось, что окружают бывшего номинеса лишь подлость, предательство и ...глупость. Да, глупость, а как ещё охарактеризовать действия собственной супруги, матери их ребёнка? Почему же она не задумалась об интересах клана?! Или... или она всё-таки действовала в интересах клана - просто другого, не Мальцоу?
  
  А что, собственно говоря, он знает о Софье Мальцоу, урождённой Майер? Почему Петер решил, что женщина, родившая ему сына и наследника, должна быть на стороне мужа и его клана - даже в ущерб тем, кто её воспитал и вырастил? Долг? Присяга? Не настолько уж Петер суггестивно превосходит Софью, чтобы подобная присяга держалась долго и прочно. А это значит...
  
  Чёрт-чёрт-чёрт, ну почему Тордоттер и Михаил живут душа в душу, а у Петера в семье сплошной разлад? Что не так? Или Майеры отдали Софью с какой-то ещё целью, помимо влияния на Мальцоу и создания прочных союзнических отношений? Вопросы, вопросы, ...их гораздо больше, чем ответов, но в любом случае вина за происшедшее лежит только на Петере как бывшем номинесе уже не существующего клана.
  
  
  8
  
  
  - Вижу, этот диалог вас впечатлил, - как выяснилось, Ратников всё это время с интересом наблюдал за всплесками чувств, прорывающимися через давно привычные маски. - Особой нужды в подобном просмотре, конечно, не было, я просто хотел обойтись без долгих вступлений и объяснений.
  
  - Что ты имеешь в виду, Михаил? - настороженно поинтересовалось Елена.
  
  - Всё просто, Елена. Семью Мальцоу не оставят в покое, надеясь через неё 'дотянуться' до Ратниковых, получить рычаги воздействия на новый клан. А уж насколько лакомый кусочек 'Виржин', мне не надо тебе объяснять, верно, Петер?
  
  Бывший номинес угрюмо промолчал, не желая подтверждать очевидное. Ведь и он сам попал в эту незатейливую ловушку всеобщих заблуждений. Теперь-то дураков, считающих, что смогут подчинить или 'подвинуть' простецов-Ратниковых, уже не осталось. Впрочем, если бы не вмешалась 'Изба', всё могло бы и получиться.
  
  - Можно от вас просто избавиться, - Михаил будто размышлял вслух, и от озвученных мыслей мороз пробежал по коже Елены. - Нет Мальцоу - нет и проблем, не так ли? Внук ещё маленький, и исчезновение второго дедушки, которого он и видел-то пару раз в год, и одной из бабушек, которая вообще не удосужилась поприсутствовать в жизни внука, пройдёт для него безболезненно. - Ратников в упор посмотрел на Софью, и под тяжёлым взглядом номинеса ей захотелось куда-нибудь спрятаться. Увы! Ни одного убежища поблизости не было.
  
  - Ты не посмеешь, - Петер постарался, чтобы фраза прозвучала уверенно, но она вызвала лишь усмешку лейтенанта Сиддика. Ратников её полностью проигнорировал, и от этого Петеру стало страшно: 'Мы, Мальцоу, лишь раздражающая заноза для Михаила, не более. Периферия, однозначно - Периферия, и не факт, что мы до неё доберёмся и не погибнем в первый же год. Сколько там 'исчезает' поселенцев?' - Петер попытался припомнить статистику смертности, и всплывшие в памяти числа его совсем не порадовали. Даже расследования никакого не будет. Кто они для официальной власти? Просто преступники, понёсшие заслуженное наказание.
  
  - Хотя вот так взять и выбросить 'на свалку' четыре полноценных 'альфы', которые составляют истинное богатство любого номинеса, - во время краткой, но многозначительной, паузы Михаил с удовлетворением отметил, как сразу насторожились его невольные 'гости', - мне, честно говоря, жаль. В новом клане столько работы, которую способны выполнить лишь сотрудники с высоким суггестивным уровнем. Вы - ценный ресурс...
  
  На этих словах глаза Софьи странно раскрылись, будто женщина что-то вспомнила. Это не укрылось от лейтенанта Сиддика, во взгляде которого сразу появилось хищное любопытство, подобное азарту рыбака, дождавшегося поклёвки.
  
  - Да, ресурс, и я хотел бы использовать вас, дорогие родственники моей невестки, наилучшим образом.
  
  - Понятно, - в голосе Софьи от волнения появилась хрипота, - как ты себе это представляешь? Не забывай, я не только Мальцоу, но и Майер, а они будут недовольны, ...хочешь, чтобы они воспользовались правом на усобицу?
  
  - Ты давно не Майер, Софья, - очнулась от своей медитации Тордоттер, - пора бы тебе подумать о собственных интересах и о благе сына!
  
  - Меня защитят от этого произвола! Я не буду...
  
  - Ты отлично всё понимаешь, Софья. Пытался защитить сына, Петер? - Инга перевела взгляд на Мальцоу.
  
  - Серьёзно? Это бесполезно. Сначала нужно избавить собственную жену от ментальных 'закладок', которыми в детстве её обеспечили любящие родители и родственники. Ради исполнения ...'Завета', я полагаю?
  
  - Дрянь! Стерва! - Софья порывисто вскочила со своего места и попыталась кинуться на Ингу, но вмешался лейтенант Сиддик. Короткое шипение суггесторов, и женщина обессилено упала обратно на мягкий диванчик и, судя по закатившимся глазам, потеряла сознание.
  
  - Что происходит? - растерянно поинтересовался Мальцоу. - Михаил?..
  
  Бывший номинес жалобно посмотрел на вторую супругу, но та ничем не показала, что удивлена. Её лицо скорее выражало удовлетворение, чем удивление или недоумение, лишь широко раскрывшиеся глаза демонстрировали, что происшедшее было отчасти неожиданно и для неё.
  
  - Минуточку, Петер.
  
  Ратников сделал знак, понятный иусу, и в помещение мгновение спустя ворвались мастер-сержант и два специалиста в чёрной форме Службы Безопасности в сопровождении стандартного роботизированного медицинского стола. Они споро уложили Софью на ложе, прочно зафиксировали её конечности и куда-то увезли, не обращая на пытающегося возмущаться Петера никакого внимания. Впрочем, его возражения сразу прервала Елена, положившая руку на плечо мужа и шепнувшая на ухо: 'Потерпи! Так надо...'
  
  
  9
  
  
  - Теперь можно спокойно поговорить, - облегчённо кивнул Ратников вслед ушедшим безопасникам. - Извини, но пришлось действовать резко и быстро, чтобы не произошло что-нибудь непоправимое. -
  
   Я не понимаю... - Петер чувствовал пустоту и какую-то апатию. Кружилась голова, стены комнаты будто подёрнулись дымкой, но Елена села ближе, обняла за плечи, и мир вокруг вновь обрёл плотность и краски.
  
  - Знаю, - Ратников сочувственно посмотрел на постепенно оживающего Мальцоу. - Прости, это было, увы, абсолютно необходимо...
  
  - Ты в своём праве, милорд номинес, - попытался принять позу обиженного Петер.
  
  - Верно. А тебя самого разве не удивляло происходящее вокруг? Зачем тебе нужно было покрывать заказчика преступления?
  
  - Я был обязан...
  
  - Защитить сына? Чушь! Наивная и убогая, подходящая лишь для мотивации действий затуманенного разума. Ты же лично не организовывал покушения на меня?
  
  - Лично? Конечно, нет. Я и подумать не мог...
  
  - А надо было. А ты... ни с того, ни с сего... согласился взять всю вину на себя. Очень логично, конечно!
  
  - Я был должен...
  
  - Не надоело?
  
  Тордоттер успокаивающе погладила по руке начавшего 'взводиться' мужа и жёстко посмотрела на Мальцоу. Беда с этими зомбированными! Отказываются видеть очевидное, будто его нет. Хотя в их 'обрезанном' мире просто не существует многое из числа явно заметного прочим, избавленным от сомнительного счастья иметь ментальные закладки. Ратников несколько раз вздохнул и выдохнул, прежде чем продолжить.
  
  - Очнись, Петер! Единственное, что ты был обязан сделать - тщательно разобраться с происходящим. С чего ты решил, что виноват именно твой сын?
  
  - Но...
  
  - Кто же ещё, ты хочешь сказать? Я уверен, что Сергей - такая же жертва, как я или ты, и конечной целью преступников является не просто получения контроля над 'Виржин', а приз куда более серьёзный. Уничтожение Конфедерации и обретение неограниченной власти над всей Сферой Человечества! Это прозвучало так неожиданно, так пафосно, что Петер не удержался: сначала захихикал, а потом захохотал до слёз, до полного физического бессилия. Его не остановило даже абсолютная серьёзность, с которой на него смотрели присутствующие. Хотя во взгляде Елены проглядывало, скорее, сочувствие, а прищуренные глаза лейтенанта Маттео Сиддика горели каким-то странным предвкушением. Как у рыбака, который прочно удерживает огромную рыбину на крючке, и теперь аккуратно подводит свою будущую добычу к заранее подготовленному подсачеку.
  
  - Вы... вы не шутите? - Михаил, отсмеявшись, наконец-то обратил внимание на невозмутимость окружающих. - Вы что, серьёзно?
  
  - Естественно, да, - отозвалась Тордоттер.
  
  От её холодного тона смеяться Мальцоу сразу расхотелось. Он перевёл взгляд на Ратникова, но тот жестом переключил внимание Петера на лейтенанта.
  
  - Полагаю, Маттео объяснит всё подробнее и лучше. Он вёл данное дело с самого начала.
  
  - С начала?!..
  
  - Я имею в виду ещё раньше, до происшедшего покушения на мою жизнь, до убийства номинеса Астурии, до мятежей и волнений, организованных движением 'Дайте нам шанс!' Прошу, лейтенант Сиддик!
  
  
  10
  
  
  - Спасибо, милорд. Мой рассказ будет долгим и не простым, но я прошу вас, Петер, отнестись к нему максимально серьёзно.
  
  - Постараюсь, лейтенант. Но не обещаю, что приму всё на веру. И, надеюсь, вы мне объясните, куда увезли мою супругу. Конечно, попытка нападения на номинеса - серьёзное преступление, но вы же должны понимать: Софья действовала в состоянии аффекта!
  
  - Следователь 'Избы' непременно учтёт данное обстоятельство, - сухо кивнул Маттео. - По крайней мере, я так полагаю.
  
  - 'Изба'? Но почему?!
  
  - Ты забыл, Петер, что расследование преступлений обывателей против кланов - или наоборот - является прерогативой Службы Безопасности Конфедерации. Так что... - Ратников нарочито беспомощно развёл руками. - ...Прошу, Маттео, продолжай.
  
  - Есть одна древняя легенда. У праотца всех человеков - Адама - было два сына, Авель и Каин. У одного всё получалось без усилий и хорошо, работа спорилась, дела неизменно приносили изрядный прибыток. Каин, наоборот, был неудачлив, но упорен в труде. То, что брат достигал легко и быстро, Каин обретал лишь через пот и изрядное напряжение всех сил. А однажды, когда дары Авеля оказались угодны Творцу, а подношения Каина - отвергнуты, сердце последнего заполнили зависть и досада на брата своего. 'Отчего опустил ты глаза свои, Каин', - спросил его Творец, - 'разве когда подношение от чистого сердца, твоё лицо поникает долу? Изгони зависть из сердца своего, обратись ликом прямо, и вернётся во всём удача к тебе!' Но тягота в душе Каина оказалась сильнее, и убил он Авеля, возжелав остаться единственным - и уже потому угодным Творцу человеков. А что такого? Он же не сторож брату своему, ага!
  
  - И зачем вы, лейтенант, это рассказываете?
  
  - Зависть, Петер, - холодно ухмыльнулся Маттео, - во множестве случаев является главной причиной и мотивом преступления. Это как 'бэкдор' в иусах, как чёрный вход в старых домах. Они открывают доступ внутрь любому злоумышленнику.
  
  Мальцоу сразу осунулся и ещё больше сcутулился, потеряв желание ершисто перебивать лейтенанта.
  
  - Кто-то же должен 'сторожить братьев своих', Петер, чтобы 'Каины' больше не появлялись! Нет, конечно зависть неистребима, но попытаться не допустить убийства - это благородная задача. Около года назад, приняв обязанности следователя Службы Безопасности Конфедерации, я получил своё первое задание. Президент Ким и руководство Службы обратили внимание на неадекватное поведение ряда людей, принимающих важные решения и играющих важную роль в социально-политической жизни Конфедерации. К их числу относились Фелипе Седьмой и де Трастамара из клана Астурия, номинес и номинат Аль Рашиди, близкие к номинесам офики Морриганов, Рокфолдов, и верхушка других кланов - да-да, и Мальцоу, и Борок. Все они демонстрировали излишние ребячество и агрессивность, предпочтение к внешне 'простым' решениям, а также примитивную прямолинейность суждений с отсутствием здравого понимания последствий собственных действий. Такое поведение абсолютно не характерно для представителей суггестивной группы 'альфа' и более всего подходит каким-нибудь 'гаммам' или 'дельтам'.
  
  Морозные лапки страха пробежали вдоль спины Петера: если откровенно сообщают такую информацию - значит, его уже приговорили, и совсем не к ссылке?
  
  - Сопоставив социальные профили этих людей и данные, полученные при расследовании инцидентов, привлёкших внимание 'Избы', я с помощью высококвалифицированных специалистов по социальной динамике сделал вывод, что такое изменение поведения связано с установкой в психике жертв ментальных 'закладок' - программ, заставляющих носителя при получении определённых команд или возникновении особых условий выполнять определённые действия. Именно стороннее вмешательство в психику приводит к некоей искусственности, неестественности в самом обычном, повседневном поведении жертв манипуляции. А в случае срабатывания 'закладок' и запуска соответствующей программы человек становится невменяем и ...ладно, долгие объяснения не заменят одной маленькой демонстрации. Лейтенант посмотрел на сообщение, появившееся по его запросу на приватном экране иуса и, выбрав что-то из видимого лишь ему списка, перевёл взгляд на Мальцоу. Его слова прозвучали странно жёстко:
  
  - Икс-йа-двадцать девять- семь четыреста девятнадцать прим одиннадцать!
  
  - Что?.. - едва успел удивлённо переспросить Петер, но вокруг резко потемнело, и бывшему номинесу показалось, что он стоит над бездонной пропастью. Резко закружилась голова, он попытался отшатнуться от жадно распахнувшего чёрную пасть провала, и ...обнаружил, что сидит на низеньком диванчике в присутствии Елены, Михаила, Инги ...и щёлкающего пальцами Маттео.
  
  - Как впечатление, Петер? Вам понравилось действие данной ментальной закладки? Если нет, могу продемонстрировать действие ещё двух-трёх. К сожалению, это далеко не все. Только те, которые удалось обнаружить при быстром предварительном осмотре, проводившимся специалистами Службы Безопасности Конфедерации - ну, тогда, после этого странного покушения на господина Ратникова, которое Мальцоу организовали для получения контроля над 'Виржин'.
  
  
  11
  
   - ...Знаю, не вы. Формально расследование установило, что в происшедшем виновата Софья Мальцоу, бывшая Майер. Именно она через выявленных и задержанных посредников наняла некоего гражданина Конфедерации Константина Полудевяткина, к кланам отношения не имеющего, двадцати двух лет, выпускника ...не важно, да-да. Личность убийцы установлена благодаря логам иусов и аппаратуры слежения за поверхностью Колыбели со стороны орбитального Порта Боспор и расположенных поблизости верфей 'Виржин'.
  
  - Убийцу задержали?
  
  - Нет. После по всем внешним признакам успешного покушения, - Полудевяткин не знал, что директор Ратников внезапно отменил свою поездку, - он воспользовался снаряжением для слайдинга и совершенной системой маскировки, чтобы покинуть башню по воздуху. Этот этап коварного плана он тоже выполнил без проблем и, казалось бы, мог преспокойно скрыться, но ...с большой высоты разогнался и разбился о поверхность воды. Орбитальные системы наблюдения и контроля зафиксировали связанные с использованием крыльев для слайдинга атмосферные возмущения и завершающий удар об воду, что позволило реконструировать всё течение событий и, в результате, распутать данное дело. Мне, как следователю С.Б., сразу показалось странным, что преступник, имеющий возможность скрыться, так ...неожиданно и неизобретательно ...кончает жизнь самоубийством. Нетипично, да-да, ...если только над ним не потрудились какие-то специалисты по социальной динамике и прикладной психологии. Или люди, имеющий суггестивный уровень 'альфа'. После дополнительного расследования я был вынужден остановиться именно на втором варианте, то есть преступнике-'альфе', поскольку суггестивный уровень Полудевяткина - 'гамма', и он не позволил бы введённой в его психику программе удержаться достаточно долго. Максимально возможный срок существования 'закладки' в психике 'гаммы' - от нескольких месяцев до полугода. Или год, если он принял программу добровольно. Установив данный факт, я выяснил список 'альф', с которыми пересекался Полудевяткин, - Маттео развёл руками, будто извиняясь за сделанное открытие, - и в нём оказалась единственная кандидатура - Софья Мальцоу.
  
  - Как!?.. - выдавил из себя поражённый Петер.
  
  - Ваша супруга занималась организацией соревнований по слайдингу, а Константин оказался их призёром. После вручения награды она встречалась с призёрами лично и приватно, причём во встрече принимал участие и специалист-психолог, любезно предоставленный кланом Майер. К сожалению, никаких сведений ни о самой встрече, ни о её причинах и итогах получить не удалось. Вся информация о ней либо засекречена, либо недоступна.
  
  - Но ведь можно спросить Софью, допросить ...этого ...долбаного психолога, наконец, - Петер покраснел от внезапно накатившего на него возмущения, - не понимаю, отчего... Присутствующие посмотрели на Мальцоу с сочувствием, а Елена просто прижалась к его плечу и успокаивающе погладила по руке.
  
  - Госпожа Софья ничего не помнит о данной встрече, будто её и не было, а специалист-психолог, увы, умер. Да-да, Люди, увы, смертны, - голос Маттео стал тих и печален, - падая с большой высоты на камни, трудно остаться в живых. Данный специалист, вернувшись домой, как-то раз прогуливался по общественному парку на восьмидесятом этаже здания-башни. Подошёл слишком близко к краю и, видимо, у него закружилась голова...
  
  Петер с ужасом вспомнил, как с десяток минут назад сам с трудом отшатнулся от померещившейся ему пропасти. Ужас, упаси Бог!
  
  - Он упал на глазах многих свидетелей. Бывает, знаете ли. Так что, увы, спросить не у кого. Но перечисленные странности убедили не только меня, но и руководство 'Избы' в том, что речь идёт именно о ментальных 'закладках'. Остальное - просто кропотливая работа по сбору весомых улик. Увы, Петер, клан Мальцоу обречён: следы стороннего ментального психопрограммирования обнаружены и у вас, и у Елены - её специалисты Службы Безопасности Конфедерации уже освободили от этого безобразия - у Софьи. Возможно, что и ваш сын Сергей...
  
  - И что теперь... - Мальцоу перевёл наполненный отчаяньем взгляд на номинеса.
  
  - Лечение - в смысле, снятие закладок - потом присяга клану Ратниковых. Возможно, - Михаил осторожно подбирал слова, - если и с Сергеем всё пройдёт благополучно, Мальцоу получат права младшего Дома внутри моего клана. В конце-то концов, у меня много дел, а биофы и производство бытовых мелочей всегда было сильной стороной твоего рода, Петер.
  
  
  12
  
  254, август 16-го, вечер,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Саутпол
  
  
  - Не ожидал вас увидеть, если честно, - Течжун Ким встретил пришедшего к нему на приём мужчину достаточно холодно, без малейшего намёка на восточную вежливость и, пусть даже наигранную, приветливость.
  
  - Зато мне не пришлось долго ждать аудиенции, господин Президент, - попытался подогреть климат встречи посетитель, но хозяин кабинета даже бровью не повёл, его лицо могло бы стать образцом для любой восковой маски.
  
  - Итак, чем обязан?..
  
  Гость подозревал, что хозяин знает об истинной цели визита, однако всё сказать прямо, без обязательных словесных кружев? Увольте. Именно из-за них ни один иус - без помощи опытного специалиста-человека - не выловит драгоценные крупицы информации из океана 'переговорной' речи, а это значит, что в случае 'утечки' составить обвинение будет весьма сложно.
  
  - Я ...обеспокоен и испуган, господин президент, - присесть ему не предложили, но мужчина предпочёл оставить сей факт без внимания. Он и сам не собирался чрезмерно здесь задерживаться. - Тревога не покидает меня, не даёт покоя, ...а такое состояние не позволяет мне полноценно заниматься своими делами. Не в силах бороться с этим неприятным чувством самостоятельно, я принял решение поделиться своими опасениями и сомнениями с единственным человеком, которому могу безусловно доверять...
  
  - Вот как? - Течжун высокомерно поднял бровь. - Неужели в мирах Сферы Человечества появилось столь удивительное создание?
  
  - Это вы, господин Президент, - вежливо склонил свою голову мужчина. - Являясь гарантом соблюдения...
  
  - ...Хм-м, - многозначительно кашлянул Ким.
  
  - ...Бдительно стоя на страже справедливости...
  
  - Эту часть можете опустить. Извините, но у меня много дел. Я польщён тем, что вызвал ваше доверие, но...
  
  - ...Простите, господин Президент, - позволил себе лёгкую многозначительную улыбку посетитель, - я не отниму у вас много времени, а моё беспокойство, боюсь, станет и вашим. Надеюсь на это...
  
  Течжун недовольно уставился на наглеца. Любой бы счёл этого человека мелким офиком, неприметной серой мышью. Любой, кроме Первого Сенатора, Президента и номинеса клана Ким. Триединого в одном лице! Не зря ортодоксы-христиане скрипят на него зубами, да. Ладно, почему бы не выслушать нежданного гостя?
  
  Терпеливо дождавшись едва заметного кивка, разрешающего продолжить монолог, гость направил свой взор прямо в глаза Президента.
  
  - Меня крайне беспокоит плохо организованный трафик грузов в окрестностях Порта Ершалем и Порта Аль-Оммейя. Две этих орбитальных станции находятся слишком близко друг от друга, а квалификация команд контейнов за последнее время сильно упала. Да и их техническое состояние, особенно если идёт речь о торговом флоте Арийского союза, оставляет желать лучшего. Эти обстоятельства вызывают у меня страх, господин Президент, ...ведь так и до катастрофы недалеко. И, хотя я не питаю дружеских чувств к народам 'Истинного огня', владеющим Портом Аль-Оммейя, я не могу смириться с возможной гибелью ни в чём не повинных людей, граждан Конфедерации, которую вы по праву возглавляете.
  
  - Вы правы, - после непродолжительной паузы Течжун Ким встал и слегка поклонился гостю, - боюсь, теперь ваше беспокойство и опасения стали и моими. Неужели это такая новая заразная болезнь?
  
  - Нет, - посетитель скопировал поклон Президента, - эти волнения быстро пройдут. В любом случае, всегда лучше подстраховаться и обратиться к опытному целителю. Надеюсь, что это поможет! Очень не хочется быть сторожем своему брату...
  
  
  
  
  
  ГЛАВА 18
  РАСПЛАТА ЗА ГРЕХИ
  
  
  
  1
  
  254, август 18-го, утро,
  Мир Колыбели, планета Колыбель, Сан Астурия
  
  
  - Мне не нравились странности в твоём поведении, дон Энрике, ...в стиле ведения дел Его высочеством Фелипе Седьмым. Нелогичность действий плохо отражается на репутации клана и вселяет неуверенность во всех, кто, так или иначе, оказывается зависим от прихотей подобного Владыки, даже если его самодурство маскируется под политическую целесообразность. Поэтому за эти дни всю бывшую "верхушку" клана негласно проверили на "закладки".
  
  - Медосмотр, - кивнул Трастамара, - ясно...
  
  - Картина оказалась даже хуже, чем я предполагал.
  
  - Куда уж хуже! - желчно усмехнулся Трастамара.
  
  - Ошибаешься. Оказывается, есть куда, дон Энрике. - Ореаспера небрежно бросил в рот душистую виноградинку из корзины, стоящей перед ними. - Знаешь, на самом востоке Европы в одно время была весьма популярна детская игрушка, матрёшка...
  
  - Тебя-то самого проверили на "закладки", Гарсия? - выпучил глаза Трастамара. - Мне кажется, твои мысли как-то непоследовательны, заешь ли!
  
  - Меня проверили в первую очередь, не сомневайся, Энрике. Консилиум подчинён Совету Домов Астурии, и, если бы... неважно. Со мной всё в порядке. А вот с тобой, с Летицией, со многими офиками всё обстоит не так радужно. Ваше подсознание просто нашпиговано "закладками", и я удивляюсь, как Фелипе Седьмой вообще мог вести дела, опираясь на подобную команду. Он-то был чист, номинесы Астурии регулярно участвуют в ритуалах, разработанных ещё во времена Игнацио Лойолы. Как оказалось, они отлично защищают подсознание и страхуют от попыток суггестивных манипуляций со стороны. Все, кто следовал традициям Ордена, сохранили ментальную чистоту, а вот "грешники" - вроде тебя, Энрике! - оказались загрязнены "закладками". Это правда, господин де Трастамара. Именно они мешали тебе полноценно выполнять обязанности майордома-секретаря, снижая психическую значимость одних событий и повышая её для других, совсем ерундовых. В результате, Энрике, Служба Безопасности клана "стреляла из пушек по воробьям" и совсем "не ловила мышей". А результат тебе известен.
  
  - Может быть, ты ещё назовёшь причину, по которой Джонатаны разорвали помолвку? - Трастамара постарался напустить в слова побольше яда.
  
  - Здесь, увы, отчасти и моя вина. Союзникам пришлось объяснять, что происходит в клане, и Джонатаны запросили проверку состояния своего номината и его невесты. Орден такую возможность предоставил, а по его результатам Летиция прошла традиционный ритуал очищения. Оказалось, её нежные чувства к номинату наведены со стороны, что открывало возможность манипуляций над нею и, следовательно, над номинатом. Весьма серьёзная угроза для Джонатанов, не так ли?
  
  Ореаспера умолчал, что и офики обновлённой Астурии, и Джонатанов очень заинтересовались возможностью "тонких" суггестивных манипуляций с подсознанием и методическим потенциалом, открытым в древних христианских - и, тем более, иезуитских - методиках. А уж от широких и воистину необъятных возможностей "психопрограммирования" номинесы обоих кланов были просто в восторге! А ещё больше им хотелось найти автора их современного варианта, ага.
  
  
  2
  
  
  - Причём здесь 'матрёшки', Гарсия? - Трастамара не стал утруждать себя ответом на риторический вопрос. Раз Летиция сама не желает этого брака, тогда ладно. К сожалению, за последние недели они ни разу не смогли нормально поговорить: девушка постоянно пряталась по орденским монастырям. Очищалась, значит?! - Они как-то связаны с автором 'закладок'?
  
  - Это преступление - я говорю не о психопрограммировании, а об убийстве Фелипе, друг Энрике, - похоже на 'матрёшку': открываешь большую - а в неё вложена другая, поменьше; открываешь её - там следующая, и так дальше, дальше. Спецслужбы Астурии проявили колоссальное терпение и добрались до той фигуры, что пряталась в самом 'нутре'...
  
  - Кто эта сволочь? Неужели мы не отомстим, Гарсия?
  
  - Если искать 'архитектора' последних событий по принципу 'кому выгодно', подозрение в подготовке покушения неизбежно падало на меня: и я сам, и управленческие структуры моего Дома уже были готовы, чтобы подобрать власть, выпавшую из рук несчастного Фелипе Седьмого. Очевидная для всех внешняя оболочка этой 'матрёшки', не более, но стоило мне чуть-чуть зазеваться, замешкаться с получением власти - все 'концы' преступления растаяли бы бесследно. Моя же оперативность и излишняя активность в 'подборе' власти чуть было не вызвали раскол Астурии...
  
  - Он всё равно произошёл, Гарсия, - Трастамара, нахмурясь ещё больше, отрицательно покачал головой. - Кто наш враг, ты же его нашёл?
  
  - Нет, дон Энрике, это не раскол, а лишь расплата за грехи. Очищение - болезненное, но необходимое.
  
  - Оставь эту орденскую хрень, милорд номинес. Ты хочешь, чтобы я попросил прощения за подозрения в отношении тебя? Что ж, извини меня, милорд номинес. Я был отчасти неправ. Дальше, говори дальше!
  
  - Пожалуйста, вот и первая вложенная фигурка: когда начался глупый мятеж под лозунгом 'Дайте нам шанс!' - ха! Да разве кто-то его отбирал? Трудись, работай над собой, а 'на халяву'...
  
  - Фелипе и я первым делом подумали о 'Круге Просвещения'. Ему было невыгодно усиление Астурии, а данные ...хм-м, ...эксцессы, могли очень помешать клану и подорвать солидарность Домов. Нам показалось логичным ответить противнику тем же, ведь бунтарей хватает везде.
  
  - Вот! А мне показалось странно, как быстро удалось организовать ответ и как организованно всё получилось. Будто кто-то ждал, что Фелипе поступит именно так: поспешно, не разобравшись до конца в происходящем.
  
  - Ты хочешь сказать, что Круг не виновен в формировании массовых беспорядков у нас? Следователи С.Б. 'нарыли' множество свидетельств об участии Круга, их в архивах с избытком!
  
  - Так же, как и у Круга имеется множество доказательств участия Астурии в организации мятежей на подконтрольной им территории. Причём улики, собранные твоими, Энрике, агентами, относятся не к самому началу волны бунтов, а, скорее, к реальным ответным действиям Круга. Я уже принёс извинения от имени Астурии, и предоставил в распоряжение 'Избы' все собранные по этому делу факты.
  
  - Зря. Извинения - ладно, но 'Избу' контролирует Корё, а Президент Ким может быть весьма заинтересован в развязывании усобицы между Астурией и Кругом. Ведь 'Драгоценное наследие' останется в этом случае в выигрыше, так? 'Сидя на горе, смотреть, как внизу дерутся два тигра!' - Трастамара зло усмехнулся, - это вполне в восточных традициях, не правда ли?
  
  - Нет! - Ореаспера неспешно отправил в рот ещё одну душистую виноградинку.
  
  - Что - 'нет!'?
  
  - Ты снова неправ, Энрике. Поздравляю с открытием следующей вложенной в 'матрёшку' фигурки! Казалось бы: Ким выиграет от усобицы между Астурией и Кругом больше всех, но это не верно. Дело в том, что 'Драгоценное наследие' ныне является правящим обществом и вынуждено рассматривать остальные кланы и клановые союзы как своих верных вассалов. По этой причине Президент Ким ни за что не станет действовать таким образом: беспорядки у вассалов роняют его авторитет внутри Наследия, а там весьма много желающих перехватить бразды правления. Так что данная фигурка - лишь очередная оболочка. Кстати, номинесы Круга согласились с моими выводами и благожелательно приняли извинения Астурии.
  
  
  3
  
  
  - Но ведь господин Ичоа, виновный в разжигании... - офик Морриганов, значит...
  
  - Закладки, Энрике! Их обнаружили почти сразу после появления соответствующей информации от 'Избы'. Хорошо, что Служба Безопасности Круга не торопилась расставаться с этим 'ловкачом'!
  
  - Тогда я просто не знаю...
  
  - Ну же, Энрике! Правило 'кому выгодно' никто не отменял. Просто 'выгода' бывает разная, и не обязательно исчисляется в денежном или даже материальном выражении. Кто ещё - помимо Кимов, естественно! - заинтересован в разжигании усобицы между кланами?
  
  - Тот, кто надеется остаться в стороне и 'снять сливки' со всего разбуженного собственными действиями хаоса. Кто на нашей усобице заработает ещё больше влияния - помимо обычных материальных благ, конечно?
  
  - 'Дети Завета'! - озарение внезапно посетило Трастамару, заставив его глаза широко раскрыться. - Теперь всё сходится: именно для них в сложившейся ситуации нет никаких убытков - одна прибыль! Они ведь всё время где-то в стороне, формально им просто принадлежит доля паёв, которая медленно сокращается за счёт успешной работы и Круга, и Ордена, и Альянса, и Наследия. А тут все их данники проигрывают, а они, к тому же, могут выступить добренькими посредниками между сторонами конфликта и заодно увеличить свою долю паёв. Да у них откроется прямой путь к обретению власти!
  
  - Вот. Это и есть та самая фигурка, которая находится внутри остальных. Только в этом знании больше печали, чем призыва к действию.
  
  - Почему? Раз в смерти Фелипе виноваты Редшильды, нужно отплатить им той же монетой. Разве у Астурии ...хм-м, с моим 'уходом' ...кончились специалисты нужного профиля?
  
  - Причём здесь Редшильды, Энрике? Они - просто вывеска 'для всех', отвлекающая внимание и многочисленные проклятия от истинного Владыки 'Детей Завета', который как паук незаметно и тайно плетёт свои паутины, охватившие уже большую часть миров Сферы Человечества. Не удивлюсь, если активность пиратов напрямую связана с деятельностью этого замечательного персонажа, будто пришедшего из старых легенд. Вот уж воистину настоящий 'Мистер Зло'!
  
  - Я думал, что во главе Завета стоят Редшильды...
  
  - Думал! Хм-м... - Ореаспера хотел было ехидно заметить, что должность Энрике требовала не одних лишь размышлений, но вовремя себя одёрнул. Боже упаси! Энрике больше не руководит Службой, теперь это забота нового майордома-секретаря. А ещё, конечно, Гарсии. Так зачем дразнить ...убогого ...по пустякам?! Сказать что-нибудь примиряющее? А почему бы и нет? - И не только ты был введён в заблуждение. Я тоже прибывал в подобном заблуждении, и даже начал готовить ответную акцию!..
  
  - Гарсия?! Что я слышу, неужели...
  
  - ...Но вовремя остановился. Президент Ким в ответ на мою информацию о расследовании убийства Фелипе Седьмого прислал некоторые документы, окончательно закрывшие все пробелы и неясности в этой истории. - Да, 'Изба' работает как часы! Безопасникам Астурии ещё учиться и учиться! - Надо признаться, без этих данных я не имел бы полной картины событий и, следовательно, ответный удар Астурии - как и Круга - пришёлся бы в пустоту. В лучшем случае, или пострадали бы невинные, что повлекло бы дальнейшее раскручивание спирали противостояния. Тебе не нужно объяснять, кто в итоге оказался бы в выигрыше, не так ли?
  
  - А эти данные, что предоставил нам Президент Ким, не могут быть сфальсифицированы, сфабрикованы?..
  
  - Я знал, дон Энрике, что в тебе обязательно проснётся необходимая каждому майордому-секретарю подозрительность. Жаль, что только сейчас. Но лучше поздно, чем никогда! - Ореаспера хищно усмехнулся и протянул собеседнику кристалл инфора. - Ознакомься, мой дорогой друг, здесь представлены важнейшие выводы по результатам расследования покушения на Ратникова, директора 'Виржин'. Вместе с подробной доказательной базой. Эти выводы вместе с информацией, полученной в процессе следствия по делу об убийстве Фелипе Седьмого, дают чёткий и однозначный след.
  
  
  4
  
  
  - Значит, покушение на Ратникова организовали Майеры. И так ловко, что пострадали Мальцоу.
  
  - Подозреваю, что, если покушение оказалось бы успешным, верхушку клана Мальцоу всё равно бы 'разоблачили', и тогда всё богатство и 'Виржин', и провинившегося клана отошли, в конце-то концов, именно Майерам. Уж слишком номинес Петер Мальцоу доверился своей супруге, целью которой были, видимо, не интересы мужа и не благо клана Мальцоу. Да, они - преступники. Но, если говорить честно и судить по справедливости, Мальцоу, Майеры и все прочие - лишь инструменты, которыми этот старый паук незаметно разворошил всю Колыбель.
  
  - Инструменты? Скорее, марионетки. Да и я, выходит, тоже попал в их число.
  
  - Твой 'альфа'-уровень довольно высок, Энрике. 'Закладкам' не удалось тебя подчинить, зато ты... Для Гарсии было откровением, ударом узнать, что, хотя с помощью 'закладок' и нельзя управлять 'альфами' напрямую, они становятся открытыми для манипуляции.
  
  - Сильно 'отупел', ты хочешь сказать? Это правда, зато теперь я стал осторожнее. За одного битого... ладно, Ратниковы - владельцы 'Виржин' - это лакомый кусочек! Но почему именно Астурия попала под удар, а?
  
  - Не только Астурия. В этой истории, если ты обратил внимание, замешаны и другие кланы Альянса, общества 'Истинный Огонь', Круга. Редшильды выглядят всего лишь спелой вишенкой на этом торте. Даже Наследие попытались подставить! Всё это отлично отвлекает внимание от истинного виновника и организатора событий, вечно остающегося в тени. Знакомься! - Гарсия жестом отдал приказ иусу, и посреди кабинета появилось изображение старика, сидящего в инвалидной коляске. - Это - Абрахам Коэн, сенатор от общества 'Дети Завета', видный деятель оппозиции.
  
  - Он разве ещё жив? Ему же за девяносто!
  
  - Жив, ты легко в этом убедишься, заглянув в список сенаторов. Их же всего пять сотен, и для политика твоего уровня знать всех обязательно!
  
  - Странно, я действительно всех знаю, но эта ...личность ...постоянно ускользала от моего внимания. Возможно, это следствие ментальной 'закладки'? Сейчас, когда ты назвал его по имени, я вспомнил...
  
  - На самом деле, старик - истинный Владыка 'Детей Завета' и подлинный владелец Ершалема и опорной массы вокруг него. А ещё ему принадлежат доли во владении опорной массой Африки и Сибири, так что господин Коэн через своих 'протеже' контролирует до двадцати процентов властных паёв. Желание Коэна получить контроль над 'Виржин' с помощью убийства и заговора с учётом весьма обоснованных подозрений в связях с пиратами вызвало у Президента Кима серьёзные опасения. А теперь нам, Астурии, а ещё Кругу, Наследию, Ратниковым и Аль Рашиди стало известно, что спецслужбы Коэна активно используют технику ментальных закладок, переработанную и видоизменённую так, что она стала эффективно действовать на суггестивные группы 'бета' и 'альфа'. Раньше-то все были уверены, что подобные суггестивные 'установки' прочно удерживаются лишь на индивидуумах группы 'эпсилон', и способны недолго держаться на представителях с уровнем 'гаммы' или 'дельты'. А теперь получается, что гарантировать ментальную безопасность офиков невозможно? Если это подтвердится, Конфедерация Кланов рухнет. По этой причине необходимо тщательно спланировать ответный удар и согласовать его с 'Избой'. Президент хочет придать данному делу официальный характер и устроить 'показательную порку'.
  
  - Это будет славная месть, - оскалился Энрике де Трастамара. - Если у нас всё получится, Фелипе сможет спать спокойно!
  
  - Без сомнений, всё получится, Энрике, - Гарсия поднял взор вверх. - Но не называй справедливое возмездие местью! Подобное деяние всегда противно воле Господа нашего, не одобряется Святой Католической Церковью и Орденом. Месть сжигает душу, мы же просто давим гадину, мерзкого упыря-паразита, который жадно присосался и пьёт кровь родной Матери-Колыбели. Не месть настигнет этих поганцев, друг мой, а расплата за совершённые ими преступления против человеческой природы. Да настигнет их расплата за грехи!
  
  
  5
  
  254, август 19-го,
  Мир Колыбели, Порт Аль-Оммейя
  
  
  Как и любой порт Колыбели, громадная сферическая пятнадцатимегатонная орбитальная структура располагалась на такой приличной 'высоте' над поверхностью планеты, что про неё уже говорят 'на удалении', 'на расстоянии', а слово 'высота' стараются не употреблять. Чтобы постоянно находиться над одной и той же географической точкой, порт непрерывно отрабатывал свою позицию тэгравами. Слава Аллаху, энергии для них в космосе всегда в достатке.
  
  Размер, безусловно, имеет значение, и в последние годы пятнадцати мегатонн измещения стало уже не хватать для поддержания нужной интенсивности космического трафика. Порт быстро терял логистическую достаточность, и уже не мог обеспечить нужды увеличившейся деловой активности Аль-Оммейи, столицы всех кланов 'Истинного Огня'.
  
  Чтобы на месте оценить сложившуюся ситуацию, номинат - пока ещё, но в недалёком будущем номинес! - волею Аллаха правящего 'Истинным Огнём' клана Аль Рашиди принц Фахр ибн Ихтияр прибыл в столичный порт.
  
  Едва челнок с сияюще-белым полумесяцем в красном круге, символом рода Осман-Кайы, прибыл на палубу для особо важных гостей, заглушил тэграв и открыл двери, выпуская наружу принца и сопровождающих его лиц, неприметный служащий порта в стандартном комбинезоне специалиста по обслуживанию судов что-то сказал в коммуникатор. Обычная сцена, рабочий момент. Служащий - мелкий офик, быть может? - кивнул видимому лишь ему собеседнику и куда-то заторопился. Похоже, что по срочным делам. Он целеустремлённо двигался к служебному сектору, незаметно контролируя пространство вокруг с помощью ибра. Мельком убедившись, что никому до него дела нет, скромный труженик поспешил на палубу малых транспортных судов, где уселся в заранее приготовленную шлюпку обслуживания.
  
  Шлюпок было много, стояночные места полукругом охватывали начало стартовой дорожки, некоторые отсутствовали, но его, заранее подготовленная к старту, имела однотипную соседку справа. В ней шла какая-то рутинная активность - возможно, мастер проводил регламентные работы. И, на опытный взгляд, они явно подошли к концу, так что сейчас шлюпка уже разогревала тэграв, собираясь стартовать. Главное, чтобы не помешала!
  
  Устроившись в кресле пилота поудобнее, он привычным жестом отдал иусу шлюпки команду на запуск тэграва и выход из ангара, однако вместо ожидаемого шелеста двигателя в кабине по-прежнему царила тишина. Поморщившись от необходимости оставить голосовой след в логах аппарата - и, возможно, порта - явно опаздывающий - по экстренному вызову, наверное? - специалист громко продублировал свой приказ иусу.
  
  Снова безуспешно! Как не вовремя!
  
  Придётся воспользоваться другой шлюпкой, сейчас некогда разбираться в причинах внезапной неисправности, а точно такой же аппарат стоит рядом, всего в десятке метрах. Кажется, даже тэграв уже запущен и разогрет. А пилот? 'Ерунда!' - ухмыльнулся своим мыслям 'скромный труженик' и вытащил из скрытой кобуры портативный армейский шокер. - 'У меня есть превосходный аргумент для этого неудачника, хе-хе!'
  
  
  6
  
  
  - Господин, срочное сообщение, - секретарь протянул принцу уже активированный коммуникатор.
  
  - Спасибо, Али.
  
  Фахр синхронизировал полученное устройство с персональным иусом, и визуализированный фельд информационного канала заставил мгновенно забыть обо всём прочем. Простые новости таким тоном не сообщают!
  
  - Дорогие сограждане!
  
  Знакомое всей Колыбели лицо Инги Дайм застыло и сейчас более походило на гипсовую маску.
  
  - Только что Служба новостей медиа-канала 'Гэлакси-интермедиа' получила от руководства ряда кланов уведомление следующего содержания:
  
  'Граждане Конфедерации! В соответствии с базовыми статьями Конституции нашего государства, подтверждающими права и обязанности традиционных родовых социально-экономических объединений, кланы Борок и Майер объявляют себя в состоянии усобицы по отношении к клану Ратниковых. В связи с этим руководство кланов обращает внимание всех граждан, что нахождение на территориях, подконтрольных клану Ратниковых, может оказаться опасным для вашего здоровья и жизни. Борок и Майер снимают с себя ответственность за тех, кто по истечению двадцати четырёх часов с момента оглашения данного заявления окажется на спорной территории. Борок и Майер объявляют также о намерении задержать и конфисковать все суда, корабли и космические структуры, принадлежащие Ратникову, или любым иным способом воспрепятствовать разрешению назначенных им задач. Борок и Майер призывают граждан Конфедерации не приобретать товары Ратниковых, не пользоваться транспортными услугами, предоставляемыми указанным кланом, и покинуть производственные и жилые здания и сооружения, принадлежащие Ратникову, если им дороги жизнь и здоровье. Номинесы кланов Борок и Майер сказали, и да будут их слова услышаны и поняты!'
  
  - Шайтан и тысяча джиннов! - желчно выругался принц Фахр. - Этим тварям всё мало! Али!..
  
  - Да, мой господин?
  
  Неподвижная маска, обесцветившая обычно очень живое лицо миз Дайм, снова обратилась к зрителям.
  
  - Служба новостей медиа-канала 'Гэлакси-интермедиа' только что получило меморандум из канцелярии Президента, что данное заявление зарегистрировано, и право на усобицу, вступающее в силу через стандартные сутки, подтверждено. Вместе с этим Президент заявляет, что считает данное право пережитком кровавого прошлого и будет настаивать перед Собранием Конфедерации на его полной отмене. Президент напоминает номинесам Борок и Майер, что угроза здоровью и жизни простых граждан Конфедерации, не относящимся к участвующим в усобице кланам, недопустима, и будет расцениваться следователями Службы Безопасности Конфедерации как тяжкое преступление. За угрозу имуществу простых граждан Конфедерации виновные неизбежно понесут наказание по всей строгости законов.
  
  - Али, срочно оповести от моего имени все кланы 'Истинного Огня', что Аль Рашиди в этой усобице принимают сторону Ратниковых, ибо так угодно Аллаху милостивому, милосердному! И быстро свяжись с Ратниковым, наши общие действия необходимо скоординировать...
  
  - Минуту назад стало известно, - продолжала миз Дайм, - что усобицу со стороны кланов Борок и Майер поддержали Мэйсоны, Сойферы, Дершовис, Вулси...
  
  - В одиночку отцу моего друга не устоять, - продолжал Фахр, - у него мало воинов и почти нет тяжёлого вооружения. Честь не позволяет остаться в стороне. Кланы Оммейядов, Хашими и Сауди могут отмежеваться от джихада, я не буду рассматривать их бездействие как недружелюбный поступок!
  
  - Прости, господин, означает ли уточнение о ...бездействии твоих вассалов, что подготовленный фирман должен ссылаться на адат, а не шариат?
  
  - Праведный Саид Кутб Аль-Муши открыл всем мухаджирам, что Аллах милостивый, милосердный дал два ориентира тем, кто не желает заблудиться: столп Веры, покоящийся основанием в сердце мусульманина, и братство по Вере всех, кто чтит слова Пророка, да будет благословенно имя его! Если сердце подсказывает мне заступиться за родственника своего адата, спасителя, ниспосланного мне самим Аллахом в ответ на молитву мою - не о жизни, о сохранении чести, Али! - без всяких сомнений, в своих действиях я буду опираться на веления столпа Веры. А будет ли Аллах столь же милостив и милосерд к тем, кто, отбросив второй ориентир и личные обязательства перед своим калифом по какой либо причине не сможет, узнав о джихаде, присоединиться к нему? ...Что ж, каждому, если нет личных праведных дел, - воздастся по грехам его! Отрази это в фирмане, Али!
  
  
  7
  
  В это же время,
  примерно в 10000 км от Порта Аль-Оммейя,
  неизвестное судно (контейн)
  
  
  Ничем не приметный контейн с опознавательными знаками Арийского Союза уже сбросил скорость до десятка километров в секунду и явно готовился прибыть по расписанию именно туда, куда и был должен - в Порт Ершалем. Небольшое отставание от графика, возникшее на первой половине пути, экипаж контейна успел нагнать на второй. За счёт дополнительного расхода топлива, конечно, но опоздание грозило более значимыми потерями, чем плата за потраченную реактивную массу.
  
  Снаружи контейн более всего походил на длинную тощую рыбу, к хребту которой прикреплялись многочисленные контейнеры с грузом. По документам судно перевозило груз сжиженных газов и металлические зёрна - основные расходные материалы для промышленности Ершалема, и ровные ряды контейнеров со стороны должны были бы походить на рыбью чешую, да. Но внимательный наблюдатель, если бы смог подойти на достаточно близкое расстояние к судну, обязательно углядел бы непорядок: с одного борта вместо ровных рядов 'чешуй'-контейнеров почти в две трети немаленькой длины транспорта располагалась их явная имитация. Но её можно было обнаружить лишь визуально, почти в упор.
  
  Там скрывалась маленькая яхта с одним косым парусом и мощными мирдами, способная к быстрому разгону в Светлом Мире и надёжному погружению в глубины Бездны. Но появлением подобного неучтённого в сопроводительных документах груза непорядок на контейне не ограничивался: места в экипаже занимали совсем не те люди, что были прописаны в судовой роли. Вместо смуглых с азиатским типом лица тамильцев на борту уверенно действовали представители иной расы: светлокожие, кудрявые, с виду - типичные европейцы средиземноморского типа. А солидный и властный вид шкипера никак не подходил для командира несчастного 'занюханного' контейна - такому человеку было бы самое место на мостике линкора, да-да! И, хотя эти люди явно занимали чужие места, они вели себя вполне уверенно. Молодой человек, занимающий кресло штурмана, встрепенулся, получив сигнал иуса, и повернулся к "солидному и властному" офицеру, находящемуся в кресле шкипера:
  
  - Сигнал агента есть, сэр, сканеры подтверждают, что шлюпка успешно ушла из порта!
  
  - Навигатор?..
  
  - Текущий курс и скорость соответствуют заданию, господин майор, минимальное сближение с Портом Ершалем через четверть часа. И... - юноша скосил глаза на мигающий сигнал, - ...нас вызывает диспетчер порта!
  
  - Не отвечать! Штурман! Инфор активации специальной программы - в приёмный слот иуса, быстро! - Мужчина, которого назвали майором, нетерпеливо махнул одетой в перчатку рукой, подгоняя волнующегося юношу и, убедившись, что слот иуса мигнул зелёным огоньком загрузки, вставил заранее приготовленный инфор-ключ. Удовлетворённо кивнув сработавшей сирене тревоги, он встал с кресла и широко улыбнулся. - Бегом, я сказал, бегом! Всем перейти на яхту, отчаливаем через две минуты!
  
  Они успели за минуту двадцать секунд. Пилот яхты - четвёртый участник их маленькой группы - уже держал разогретыми мирды, поэтому ещё через сорок секунд, яхта незаметно (как они надеялись) и ловко ушла в сторону от аварийного контейна и направилась по кратчайшей траектории к Лагуне. Часть контейнеров в результате произошедших на транспортном судне взрывов разлетелись в стороны, рассыпая содержимое и забивая сплошной засветкой сканеры всех служб не только Порта Ершалема, но и соседних с ним орбитальных структур. Конечно, подобная засветка не влияла на джи-сенсоры и сканеры, но ожидаемые события и связанная с ними паника должны были дать беглецам необходимую фору во времени. Ведь контейн, потеряв управление, с разгоном в сотню грас устремился в сторону Порта Аль-Оммейя, собираясь стать виновником величайшей за последнюю сотню лет космической катастрофы.
  
  За его разгоном внимательно наблюдал командир группы. Он самодовольно улыбался: пора, наконец, встряхнуть этот уснувший мир и вернуть его настоящим хозяевам! Земля - для избранных!
  
  
  8
  
  несколькими минутами ранее,
  Порт Аль-Оммейя.
  
  
  - 'Бета'! - корнер в чёрной форме Службы Безопасности Конфедерации мельком взглянул на показания суггестивного сканера и вежливо поклонился находящемуся рядом представителю клана-хозяина. - Вы были правы, амир, когда решили использовать армейский суггестор. Личный или полицейский не дали бы нужного эффекта, и мерзавец мог успеть передать какой-нибудь сигнал. Спасибо, вы избавили меня от неприятностей!
  
  - Служба, - пожал в ответ плечами руководитель охраны Порта, продолжая удерживать голову террориста под прицелом своего оружия. - Не получи я вашего предупреждения, бандит мог бы и ускользнуть...
  
  - Тварь собиралась применить тяжёлый шокер! На такой дистанции он бы просто сжёг нервную систему. И где этот гад его раздобыл? - офицер 'Избы', наступив тяжёлым ботинком на запястье террориста, тонкой тростью брезгливо разжимал пальцы, судорожно вцепившиеся в тёмную рифлёную рукоять. - Удачно вышло, что поддонок замешкался, иначе... да, ещё ничего не закончилось, амир.
  
  Корнер брезгливо носком ботинка откинул в сторону шокер военного образца и только потом ловким пинком ноги перевернул оглушённого лицом вниз и, для надёжности упёршись коленом в спину, наработанным движением нацепил на руки контролирующие браслеты.
  
  - Да? И какое ещё испытание нам посылает Аллах?
  
  Корнер вместо ответа коллеге крикнул в открытый створ шлюпки-приманки:
  
  - Мастер-сержант, твой выход! Выводи свою рыбку!
  
  - Есть, сэр, - глухо послышалось в ответ из недр маленького судна.
  
  - Ну, вот, - корнер взглядом проводил уходящую по стартовой дорожке шлюпку и повернулся к коллеге. - Теперь остаётся надеяться, что подмену не распознают. В противном случае...
  
  Непринуждённо болтая, офицер 'Избы' скупыми профессиональными движениями тщательно обыскал медленно приходящего в сознание 'липового' сотрудника порта и прыснул ему в лицо какую-то дрянь из небольшого чёрного баллончика.
  
  - Теперь эксцессов не будет, - корнер хитро подмигнул своему коллеге, - ведь мы же не хотим 'потерять' добычу до беседы, не так ли?
  
  - Остальные преступники уйдут?
  
  - Это фанатики, амир, они не откажутся от задуманного просто так. Наоборот, если они насторожатся и разоблачат подмену, нам придётся иметь дело со смертниками, желающими протаранить Порт и взорваться вместе с ним. И пусть это будет лишь яхта, а не тяжеленный контейн, разрушений и жертв не избежать, да. А так они попытаются подобрать своего подельника, уходящего на шлюпке, и потому не будут сильно разгоняться. Полагаю, они обрадуются ожидающему их сюрпризу. Сейчас от наших усилий, коллега, уже ничего не зависит, а потому предлагаю заняться отловленной дичью, - корнер с удовольствием пнул носком ботинка по рёбрам задержанного, - вдруг что-нибудь интересное да по горячим следам и обнаружим?!
  
  
  9
  
  
  - Мой господин, здесь становится небезопасно, - секретарь проявлял настойчивость, пытаясь увести Фахра подальше от ставшей небезопасной космической структуры. - У нас есть ещё семь минут на эвакуацию, а ваш челнок уже прогрел тэграв.
  
  - Пустяки, мой верный Али, - принц с интересом наблюдал за разворачивающимся спектаклем, подробности которого отражались на тактическом экране, и даже не счёл нужным повернуть голову, - сейчас самое безопасное место именно здесь!
  
  - Хотя бы наденьте скаф, господин, - не уступал секретарь номината, - прошу вас, это разумная мера предосторожности, которая прописана в Уставе Флота.
  
  - А вот здесь ты прав, - соизволил обернуться Фахр ибн Ихтияр, - распорядись, чтобы сюда доставили скафы не только лишь для меня, но и для всей моей свиты. Надеюсь, начальник порта уже отдал такое же распоряжение персоналу? Что с эвакуацией гражданских лиц и пассажиров наших рейсов? Секретарь на несколько секунд отключился, получая информацию от иуса, затем его глаза снова ожили, а взор сфокусировался на принце:
  
  - Персонал облачается в скафы, пассажиры остаются на борту своих рейсов, а вот с гражданскими лицами... - Али пожал плечами, будто извиняясь за нерасторопность здешних офиков.
  
  - Бардак, - кивнул Фахр, - напомни, чтобы я распорядился проверить работу всех служб клана в чрезвычайных условиях и...
  
  - Простите, господин, но сейчас вам лучше уйти, - не унимался секретарь.
  
  - И пропустить самое интересное? Ни за что! - Фахр без всякой суеты облачался в лёгкий скаф, продолжая внимательно наблюдать за развитием ситуации. - Тем более идти куда-то уже поздно: всё решится в ближайшие минуты. Видишь?
  
  На тактическом экране две ярких голубых точки с этикетками крафтеров Военного Флота почти слились с жирным красным символом аварийного контейна, который спустя ещё несколько мгновений поменял свой цвет на серый, демонстрируя контроль судна извне.
  
  - Видишь, Али? - принц Фахр с явным облегчением показал рукой на символ контейна. - Опасности нет, крафтеры успели вовремя.
  
  - Какая удача, что эти корабли оказались неподалёку! - позволил себе лёгкую усмешку секретарь.
  
  - Есть ли новости, что там с беглецами?
  
  - Их захватить не удалось, мой господин. Яхта не стала останавливаться, чтобы подобрать шлюпку: то ли своего подельника террористы списали заранее, то ли разгадали 'подставу'. Патрульный корвет был вынужден открыть огонь, лишив яхту разгонного мирда и повредив такелаж. Тем не менее, бандиты всё равно ушли в Бездну, где... может быть, лёгкая смерть для них и неплохой вариант, мой господин?
  
  Принц недовольно скривил рот: увы, мир так не совершенен! Вот и эти пираты (а как назвать тех, кто захватывает мирный контейн?) и бандиты ушли от возмездия туда, где их не достать. А ведь так о многом хотелось их расспросить, да, ...теперь же придётся удовлетвориться тщательным анализом перехваченного контейна и рассказом единственного оставшегося в живых пленника. Впрочем, о том, что выживших из его группы нет, говорить не надо. Зачем преждевременно расстраивать возможно хорошего человека?
  
  
  10
  
  
  - В дополнение к главной новости дня, - Инга Дайм холодно смотрела с виртуального фельда, - сегодня это, без сомнений, заявление ряда кланов о желании воспользоваться правом на усобицу. В Большом Эдо объявлено, что клан Нихон готов поддержать сторону Ратникова в намечающейся усобице всеми своими силами, в том числе кораблями и судами собственного флота и подразделениями Стражи. И ещё: только что номинесы 'Круга Просвещения' и Астурии обнародовали совместное заявление. В нём они целиком и без всяких оговорок поддержали позицию Президента Кима, призвав тех, кто готовит новую войну, отказаться от насилия и вернуться к нормальным деловым переговорам с кланом Ратникова, а на Осенней сессии Собрания согласиться с исключением данной статьи из Конституции Конфедерации. Отрадно, что в такое время 'великие' кланы выступают единым фронтом за наше мирное будущее против пережитка прошлого!..
  
  - Миз Дайм иногда допускает ...излишнюю патетику, Али, - Фахр от удивления даже забыл, что его секретарь, может быть, в данный момент и не следит за новостями 'Гэлакси-интермедиа', - прежде я за ней подобного не замечал...
  
  Его размышления вслух, посвященные медиа-ведущей, прервал подбежавший и низко склонившийся молоденький адъютант в форме Системной Стражи с эмблемой 'Истинного Огня':
  
  - Простите, что перебиваю ваши драгоценные мысли, мой господин, но начальник охраны порта просит вас срочно подойти в помещение для допросов. Кажется, он и следователь 'Избы' обнаружили нечто интересное! Задержанный просит встречи. Хочет гарантий ...в обмен на информацию, ...извините, ваше высочество!
  
  - Да? Надеюсь, он осознаёт, что подобная просьба должна быть подкреплена чем-то действительно ценным?
  
  - Без сомнений, ваше высочество!
  
  - Хорошо, сейчас подойду, ...минуточку!
  
  - ...Похоже, что день девятнадцатое августа надолго войдёт в нашу память как один из самых чёрных дней в новейшей истории Конфедерации, - знаменитая медиа-ведущая была сильно взволнована, и от этого её голос срывался, будто женщина задыхалась от долгого бега. - Только что пришло сообщение, что крупнейшая техногенная катастрофа угрожает существованию Порта Аль-Оммейя над Колыбелью. Мегатонный контейн потерял управление и сейчас идёт на опасное сближение с данной орбитальной структурой. Сейчас в Порту Аль-Оммейя, по самым скромным подсчётам, должны находиться более десяти тысяч человек. Подробности пока не известны, оставайтесь с нами, события стремительно развиваются...
  
  - Али!
  
  - Да, мой господин?
  
  - Срочно подготовь пресс-релиз по событиям и передай его майору Баккери-аль-Бадри. У него неплохо получается беседовать с прессой. Конечно, извести о пресс-конференции 'Гэлакси-интермедиа' и другие средства массовой информации. Натравим всю свору на врагов 'Истинного Огня'!
  
  
  11
  
  
  - Ты хотел гарантий, собака?
  
  - Да, господин. Информация стоит много, без неё вы не сможете разоблачить и 'прижать' настоящего врага...
  
  - Конечно, совершив подобное предательство, ты хочешь жизни и благоденствия?
  
  - Но вы же собираетесь воспользоваться плодами моего ...хм-м ...предательства - естественно, этого же хочу и я. Предатели - полезные люди!
  
  - "Я люблю пользу, приносимую мне предательством, но предателей ненавижу!"
  
  - Слова праведного Салах-ад-Дина Юсуфа ибн Айюба, которого запомнили как Саладина, известны всем, господин. Я знаю, что слово, данное предателю, ничего не значит ни для Владыки, ни для мухаджира.
  
  - Так каких гарантий ты, собака, просишь?
  
  - Гарантий того, что вы выслушаете меня до конца и не станете принимать окончательного решения в гневе или под влиянием иных чувств, а ваш приговор, господин, будет опираться исключительно на доводы разума. Я не буду ставить иных условий, господин, и расскажу всё, что мне известно, вы же сами решите, стоит ли информация, полученная от меня, снисхождения и милосердия.
  
  - Хм-м, ...ты не предатель. Возможно, тебя кто-то подослал, чтобы ввести меня в заблуждение? А что, похоже, ...иначе, зачем бы на дело, для которого достаточно обычной 'дельты', посылать целую 'бету'? М-да, а ты в курсе, что твои подельники-террористы не собирались тебя подбирать?.. - Фахр внимательно следил за глазами задержанного, но в них ничего не отразилось. - Действительно, если ты должен был попасть ...куда? В 'Избу'? В С.Б. 'Истинного огня'? Или к безопасникам Аль-Рашиди? Так-так, - хищно оскалился Фахр, продолжая суггестивно 'давить' на пленного и с удовлетворением отмечая в его глазах проступившую на миг растерянность.
  
  - Господин, выслушайте меня, а затем судите...
  
  - Вот даже как! Предатель не ты, а тот кто тебя послал... - вот теперь на лице пленника появилось выражение полной обречённости, и Фахр с удовлетворением кивнул. - Ты - верный слуга своего господина, это хорошо. Но ты же понимаешь, что он послал тебя на верную смерть: теракт должен был удаться, неудобный принц либо погиб бы, либо надолго потерял способность вмешиваться в ситуацию и уж в любом случае оказался бы исключён из политической 'игры'. Значит, ты должен был попасться моему отцу, пока ещё номинесу, и в благодарность за 'спасение' перейти на его сторону, передав всё то, что собираешься сейчас сказать мне?
  
  Пленник дёрнулся, но кресло для допросов надежно держало его, одновременно продолжая фиксировать все текущие показатели жизнедеятельности. Фахр ибн Ихтияр вопросительно глянул на специалиста, контролирующего состояние задержанного, и увидел долгожданный кивок.
  
  - О!.. 'Закладочки', значит. Мило, очень мило, - принц склонился над пленником и в упор посмотрел в его посеревшее лицо, - конечно, ты получишь все так нужные тебе гарантии... потом, ...когда мои специалисты удалят всё лишнее из твоих мозгов, чтобы для полной откровенности больше не было раздражающих помех. Не дёргайся, пёс, это не поможет, - Фахр убрал суггестивный пресс и отвернулся от бьющегося в кресле пленника к сотрудникам своей С.Б. и представителям 'Избы'. - Он ваш, господа! Надеюсь, у него окажется действительно интересные сведения. Вытащите их побыстрее!
  
  
  12
  
  254, август 19-го, поздний вечер,
  Мир Колыбели, Саутпол,
  резиденция Президента Конфедерации
  
  
  - Итак? - Течжун Ким нетерпеливо смотрел на майордома-секретаря. - Твоё мнение, Ынхэ?
  
  - Если информация следователей получит подтверждение... о, демоны холодного ада! Не так, нет, ...вне зависимости от того, когда данные сведения подтвердятся, ответные действия необходимо планировать уже сейчас. Предел Ершалем должен быть ликвидирован и передан 'Истинному Огню', все прочие активы сенатора Коэна заморожены до решения Сената. Полагаю, Сенат должен передать все эти активы пострадавшим - в долях, пропорциональных понесённому ущербу. Такое решение принять несложно: и Астурия, и Круг, и Огонь весьма заинтересованы в увеличении своих паёв...
  
  - Ага. Осталось понять, нужно ли это Наследию - или Корё?! - Течжун Ким прикрыл глаза, ненадолго уйдя в медитацию. Такое состояние помогало немолодому политику справляться с внутренним волнением и принимать верные решения.
  
  - Если позволите, господин Президент? - адмирал-секретарь Чжипэн Ву вежливо поклонился, едва Ким снова приоткрыл глаза. - Возможно, мои соображения окажутся полезны при выработке окончательной стратегии?
  
  - Слушаю вас, господин Ву.
  
  - Сомневаюсь, что коллеги в Сенате или союзники по обществу 'Драгоценное Наследие' спокойно воспримут дальнейшее усиление Корё. Это не нужно ни клану 'Великой Стены', ни Нихону, и уж точно нежелательно для Домов Астурии или 'Круга Просвещения'...
  
  - Это понятно, господин Ву, - досадливо сморщился Ким, - мне кажется, я что-то упускаю из внимания...
  
  - Осмелюсь обратить ваше внимание, что 'Истинный Огонь' не рассматривается великими кланами как соперник, и его усиление воспримут спокойно...
  
  - До определённой степени, коллега, - поспешил напомнить о себе майордом-секретарь, - но Президента не поймут, если он будет настаивать на передаче Огню опорной массы, на которой для него нет традиционных культурных и этнических корней!
  
  - Вы правы, Ынхэ. Вы говорите о Пределах в Сибири, Южном Урале и Средней Азии, верно?
  
  - Именно о них. Отдать Огню эти регионы и сопряжённую с ними опорную массу Венеры, Марса и других планет Мира Колыбели никак нельзя, Астурия там ни к чему, а Круг и так имеет весьма значимую долю. Конечно, очень хотелось, чтобы эти 'вкусные' кусочки получила Корё, но нашему клану их взять не позволят. А почему бы их не передать Ратниковым? К ним никто не относится всерьёз, а благодарность номинеса Михаила может компенсировать недополученную нами выгоду.
  
  - Боюсь, что Ратникова сейчас сильно прижмут, и даже помощь Огня не сильно изменит соотношение сил! Ни Корё, ни Наследие не могут открыто вмешаться в усобицу, это сразу расценят как превышение мною властных полномочий и нарушение Кланового Соглашения.
  
  - Усобица? Позвольте обратить ваше внимание, господин Президент, что 'Виржин' задействована в контракте на производство новых корветов, и любые нападения на верфи, пути их снабжения ресурсами и поддерживающую планетарную инфраструктуру приведут к срыву сроков сдаче кораблей, крайне необходимых на Периферии для борьбы с пиратской угрозой. Ни Военный Флот, ни Служба Безопасности не станут равнодушно смотреть, как отдельные предатели, подкупленные пиратской верхушкой...
  
  - Стоп, Чжипэн! Мысль, действительно, неплохая, но поступим мы всё-таки немного иначе...
  
  
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 6
  
  ХРУПКИЕ СВЯЗИ
  
  
  
  1
  
  254, август 21-го,
  Архипелаг Колтия-и-Скита, Мир Колтия
  
  
  Ужасно ощущать себя обманутым! Контр-адмирал Гринбор со странными - для очевидного победителя - чувствами отчаянья и обречённости смотрел на открывшуюся во всей ужасной правде картину Колтии. Пираты просто ушли. А перед этим разрушили всю космическую инфраструктуру Колтии, да и на планете постарались не оставить ничего лишнего. Ага, кроме террористов и партизан, которых ещё только предстоит отлавливать по лесам, джунглям и неудобьям. Миленькая перспектива! Да и боевая мощь пиратов вовсе не исчерпана, наверняка сейчас их корабли рассыпались по всему Архипелагу, рассчитывая перерезать пути снабжения эскадры "Невод". Эту угрозу игнорировать нельзя!
  Конечно, командир "Плимута" фрегат-капитан Перри, как и другие старшие офицеры, понимает затруднения своего командующего, хотя и вряд ли им сочувствует. Ему же нет дела до трудностей становления клана Гринбор, так? А вот как объяснить младшим офицерам и специалистам эскадры, что война не только не кончилась, а даже пока и не начиналась всерьёз? Не поймут, ...о, Бездна!
  
  Парковочные орбиты буквально завалены обломками, так что кораблям и встать некуда. Конечно, через несколько месяцев весь этот мусор либо сгорит в атмосфере, либо будет утилизирован "работягами" с крафтера "Эдисон". Но на это уйдёт время, за которое все грузы на поверхность и с планеты будут доставлять катера, расходуя ресурс мирдов и драгоценное топливо, так нужное кораблям эскадры, м-да...
  А, может, ну её, эту планету? По крайней мере, до очистки орбиты, а?
  
  Адмиралтейство ...будет недовольно. С точки зрения офиков, объявить о победе можно лишь тогда, когда десант и космопехота контролируют поверхность планеты, а им хочется и отрапортовать побыстрее, и поощрения заслужить, ...ещё бы! Какие они молодцы! Организовали столь победоносную экспедицию на Периферию, основательно "прижали" пиратов, ...ура, ура!
  
  Офики ждут очередного курьера с рапортом об успехах, а его всё нет и нет. Плохо, совсем не здорово, да. Так что же, послать курьера? Материал подготовить несложно, но ведь после победного рапорта просить о подкреплении как-то ...гм-м ...странно, что ли? Да и Адмиралтейство ожидает предметный отчёт, с подробным перечислением уничтоженных пиратов, захваченных площадей опорной массы, шахт, рудников, предприятий...
  
  Есть отчего впасть в уныние! Проклятые пираты! Нет чтобы принять бой, доблестно погибнуть и обеспечить Гринбору почётный выход в отставку в должности вице-адмирала, а будущий клан - ресурсами и рабочей силой целого Архипелага! Майкл в мечтах уже сравнивал себя с Кеннетами и Джонатанами, с которыми вынуждены считаться даже "великие" кланы, а эти бандиты, грабители, убийцы, ...ни совести у них, ни чести! Взяли всё самое ценное, включая специалистов и их семьи, и ...удрали!!!
  
  Всё уничтожили, взорвали, ...твари! Сколько средств потребуется вложить в восстановление? Из гражданских специалистов остались, в основном, фермеры и шахтёры. Да-да, фермеры! Боже, какое убожество! Здесь, поди, о биорах, биофах и других 'завоеваниях' цивилизации даже не слышали...
  
  А самые ценные специалисты отбыли, запуганные бандитами, и где их искать - неизвестно, ...понятно, конечно, что пираты будут активно мешать поискам и бить исподтишка.
  
  Пираты, бандиты, твари, ...шит!!!
  
  А синхронно с ними будут с непрошибаемым упрямством его долбать офики Рокфолдов, чиновники Адмиралтейства, медиа-пресса, ...а ещё и офицеры собственной "победоносной" эскадры!
  
  Вот они сидят, ..."соратнички". Ждут...
  
  Майклу привиделось, что здесь собрались не офицеры, а стая воронья. Нахохлившиеся, настороженные, они явно ждут, когда настанет их время, ...ждут добычи!
  
  ...Небось, думают: струсил Поросёнок, побоялся, мол, нанести удар сразу после захвата Скиты! А вы сдохнуть собирались, что ли, господа командиры кораблей эскадры? Так и сейчас не поздно. А Майкл не испугался, нет! Он, напротив, проявил разумную осторожность в условиях недостатка боевых ресурсов. Тьфу, уже и в мысли лезут "штампы", предназначенные для будущего отчёта!
  
  
  2
  
  
  - Господин контр-адмирал, - фрегат-капитан Басим, занявшийся помимо командования 'Глостером' и координацией всех действий по ремонту и техническому обслуживанию кораблей, едва сдержал довольную улыбку, - в настоящее время пространство Мира Колтия полностью контролируется силами 'Невода'. Эскадра поддерживает боевую готовность, вспомогательные корветы ведут постоянное патрулирование пространства, в том числе...
  
  Гринбор притащил за собой на Колтию весь свой небольшой флот. Глупо оставлять на Ските что-либо важное и полезное для будущего клана, поскольку для одновременной защиты двух систем у него просто нет сил. Но одну защитить можно. Колтия - ценнее, у неё лучше климат, больше население, изобильнее ресурсы...
  
  - Проведённые экспертные осмотры инженерных систем позволяют утверждать, что ваши опасения, сэр, не оправдались. Все четыре корвета, что были повреждены в Битве за Скиту и отремонтированы крафтером, успешно прошли Бездну. Их техническое состояние, как и 'Глостера', с учётом использования деталей от погибших и захваченных пиратских кораблей, удовлетворительное и нареканий не вызывает...
  
  'Поганец намекает, что я перестраховался. Интересно, это его природный авантюризм, или врождённое пренебрежение к нижестоящим? Экипажи корветов реально рисковали, уходя в Бездну на кораблях, укомплектованных нештатно. Он этого не понимает, или просто храбрится, или ...специально хочет подставить меня перед Адмиралтейством?'
  
  - ...Все двадцать трофейных кораблей, дополнивших эскадру, имеют неплохое техническое состояние и способны выполнять ограниченные боевые задачи по патрулированию и разведке. Четыре из них вооружены десятью средними пушками, остальные - шестью каждый. К сожалению, все они относятся к четвёртому-пятому поколениям и серьёзно устарели, хотя и могут привлекаться к патрулированию в Светлом Мире. С учётом того, что и наш противник имеет оборудование ничуть не лучше. Однако, сэр, я просто обязан обратить ваше внимание, что временные экипажи укомплектованы лишь на тридцать-сорок процентов, а флай-лейтенанты и флай-мичманы вынуждено заняли должности корвет-капитанов. Вы, как командующий...
  
  'То есть, в отчёт, который он мне хочет подсунуть, войдёт и то, что я, мягко говоря, перестраховщик, промедливший с ударом по Колтии (пираты успели сбежать), и заставляю работать младших офицеров на ответственных должностях, которые не соответствуют их уровню компетенции, ...Басим идиот? Он всерьёз полагает, что я подобное подпишу?'
  
  С другой-то стороны, не всё ли равно, какой отчёт пойдёт в Круг, если связь с ним так хрупка и ненадёжна?! Гораздо важнее, как отнесутся к Гринбору и его новорождённому клану в Ордене. Может быть, и Упырь замолвит словечко перед Кимом?! Не зря же он через командира 'Бостона', сопровождающего отбитый у пиратов когг Астурии, передал командующему Военным Флотом на Санфолле свой ситуативный рапорт, а?
  
  - Достаточно, фрегат-капитан! Главное я уже понял, но ваш отчёт в таком виде совершенно не годится! Передайте его в мой штаб для согласования формулировок, а итоговый вариант я обсужу с вами и начальником штаба в узком кругу. Теперь вы, Оливер? Сидите, сидите! Без всякого официоза, пожалуйста.
  
  
  3
  
  
  С командиром своего флагмана Поросёнок постарался установить хорошие отношения и, в принципе, добился успеха. Это было особенно важно, поскольку в соответствии с Уставом Флота командир флагмана прямо отвечает за реализацию тактических планов командующего и его штаба и осуществляет оперативный контроль действий эскадры. Быть командиром флагманского корабля - прямой путь к адмиральскому званию. Если, конечно, выживешь.
  
  Перри вовсе не хотел сложить голову 'на благо народа Конфедерации', и потому он молча одобрял осторожность контр-адмирала. Погоня за челенжером научила его думать не о числе пушек или мощности рангоута. Впервые Оливер задумался о реальных боевых характеристиках кораблей. Мало ли, что там пишут инженеры в своих файлах! Перри интересовали не формальные тактико-технические характеристики, а подлинные возможности корветов, фрегатов, линкоров в условиях Тёмного и Светлого Мира, вблизи опорных масс и в отдалении от них. Непредвзято рассмотрев сложившуюся картину, он избавился от высокомерного отношения к маленьким кораблям, рейдерам и пиратам. Фрегат, конечно сильнее, ...если догонит, если его не застанут врасплох, если...
  
  Стиль Поросёнка Оливеру начал нравится, поскольку командующий не требовал ни героизма, ни беззаветного служения, ...хм-м, ...клану? Конфедерации? Ему-то лично это надо, а? А контр-адмирал требовал только работу, 'въедливую' и тщательную службу с аккуратным исполнением обозначенных в контракте обязанностей - ничего больше! Да, иногда необходимо и жизнью рискнуть, в конце-то концов, он - боевой офицер, и в сражении может случиться многое! Но у экипажей кораблей Круга почти не было боевого опыта, Ким не подпускал кланы-соперники к серьёзным боевым операциям, потому Битва на Ските стала для личного состава эскадры - отдельные исключения не в счёт! - первым настоящим сражением в карьере. До этого - только схватки один на один, или один против двух, где противниками были пираты. Которых с сотню набили корветы заслона, м-да...
  
  Есть о чём задуматься, знаете ли!
  
  - В настоящее время периферия звёздной системы патрулируется четырьмя корветами, ...сэр Майкл, - Оливер учёл пожелание контр-адмирала докладывать 'без официоза', но ведь это не означает отсутствие вежливости, не правда ли? - они ходят по часовой стрелке, если смотреть с зенита, в половине лайда от светила Колтии. Их джи-сенсоры надёжно просматривают сферу пространства в дюжину лиг вокруг себя...
  
  - Это - штатные корветы 'Невода'?
  
  - Да, сэр. Трофейные неспособны осматривать столь значительное пространство. Возможности их оборудования простираются до пяти-шести лиг, не более. Хотя линкор или гражданский мегатонник 'засекут', пожалуй, и с десяти лиг.
  
  - Продолжайте, Оливер.
  
  - За это время во внешнем Поясе и Облаке системы корветы обнаружили пятьдесят четыре добывающих предприятия, ...майнинг, сэр Оливер. На них были перенацелены вспомогательные корветы, сейчас все обнаруженные шахты уверенно контролируются силами 'Невода'. Их персонал...
  
  - ...Там были рабы, господин контр-адмирал, - слова, которые почти шёпотом произнесла корвет-капитан Роуз Ши, прозвучали для собравшихся старших офицеров громом среди ясного неба, - они почти умирали от голода и жажды, когда прибыл космодесант.
  
  Конечно, формально миз Ши не относилась к старшим офицерам эскадры, но, поскольку она занимала пост вахт-навигатора и фактически исполняла обязанности чиф-навигатора флагмана, её присутствие на подобных совещаниях становилось обязательным. Роуз ещё робела в присутствии контр-адмирала и старших офицеров, но всё чаще пыталась показать собственную активность, осознавая появившиеся возможности для последующей флотской карьеры.
  
  - Рабы, миз Ши? Не понял, зачем нужны рабы на автоматических шахтах?
  
  - Обозначать богатые места для добывающих дронов и роботов, сэр. Руды залегают крайне неравномерно, а перерабатывать всё подряд слишком дорого, такой подход быстро съедает ресурс робота и сильно удорожает полученное сырьё. Использование обученного раба, ...работника, я хотела сказать, ...позволяет снизить стоимость добычи руды в несколько раз, поэтому...
  
  - Это весьма интересно, Роуз. И перспективно, да. Долго ли надо обучать таких ...работников?
  
  - Нет, сэр. Им выдают специальное электронное устройство, дополнение к ибру. Всё, что требуется от ...хм-м ...работника - приложить анализатор к подозрительному месту, и иус майнинговой платформы получит всю необходимую информацию.
  
  - Очень интересно, господа! Кажется, у нас появилось подходящее дело для пленных пиратов и их прихвостней. А то, признаться, мне совсем не нравится тот почти что курорт, который следователи С.Б. организовали для них. Вы, Абрахам, - Гринбор на этот раз вполне благосклонно посмотрел на фрегат-капитана, - обязательно добавьте все подробности - те, на которые обратила наше внимание миз Ши - в отчёт, да!
  
  
  4
  
  0254, август 21-го,
  Сфера Глуши, Атолл Малагасия.
  
  
  - Присаживайтесь, дорогой друг, - офицер доброжелательно кивнул, приветствуя гостя, - давайте знакомиться. Я - Линдси Грэм, комиссар верховной власти Республики Малагасия, ведущий ваше дело, а вам, господин Леблан, представляться совсем не обязательно.
  
  Этьен тяжело вздохнул. Конечно, интерес спецслужб пиратской республики следовало ожидать. Дурак-дураком, он надеялся смыться отсюда раньше, чем это произойдёт: лишь только ремонт 'Абигайль' закончится, сразу вперёд, в Бездну, - адьё, мез ами!
  
  - Чего же вы ждали, Леблан? - Линдси с удовольствием по-отечески ласково улыбнулся прямо в грустное лицо собеседника и подмигнул. - Здесь вам не там а, хе-хе, тут! Тортуга, знаете ли, драгоценный вы мой!
  
  - 'Абигайль' не отпустят?..
  
  - Скажу честно, - ещё раз подмигнул Грэм, - такую мысль высказывали ...некоторые горячие головы, это же естественно. Хотя по меркам Колыбели, я полагаю, ваша шхуна - типичное корыто, но здесь, в Сфере Глуши, она - лакомый кусочек и может считаться современным кораблём. У нас, между прочим, корабли пятого поколения считаются самыми современными, да. А если вспомнить, сколько технических новинок - для нас, конечно! - внутри вашей 'Абигайль', то у многих власть имущих аж слюнки начинают капать, о! Но мне удалось убедить начальство, - Линдси для убедительности ткнул пальцем куда-то вверх, - что для всех будет полезнее оставить 'Абигайль' прежнему хозяину. Нет-нет, не благодарите меня, - замахал руками Грэм, едва лишь покрасневший от волнения Леблан попытался что-то сбивчиво сказать, - это, во-первых, моя работа, ...защита справедливости, знаете ли...
  
  - А во-вторых?..
  
  - Во-вторых? Хм-м, ...ваше ...освобождение произойдёт, если будут согласованы несколько незначительных условий и команда 'Абигайль' примет на себя определённые обязательства.
  
  - Условий?.. Обязательств?..
  
  - О! Я, видимо, неточно выразился, да. Знаете ли, жизнь в Глуши, вдалеке от центров человеческой культуры всё-таки даёт о себе знать в самые неожиданные моменты. Некоторые слова могут иметь иные от привычных столичным жителям значения и смыслы, другие окажутся незнакомыми. Я даже не могу быть уверен, что вы правильно меня поняли. Поэтому спрашиваю прямо, Леблан, ...вы меня поняли?!! Последние слова Линдси проорал прямо в лицо растерянному шкиперу и с удовлетворением отметил, что тот от неожиданности 'поплыл'.
  
  - Ну же, Леблан, что вас привязывает к Колыбели? У вас там собственная вилла, яхта, ...дети, любовница?.. Единственное, что смог сделать шкипер шхуны - отрицательно покачать головой.
  
  - ...Нет? Ну надо же! Тогда, может быть, вашу супругу и друзей заинтересует возможность получения личных вилл и значительных земельных владений, хорошего заработка? Щедрая оплата? Вы же предприниматель, деловой человек, 'ом де'аффэа, эс'па, Этьен?! Я не ошибаюсь?
  
  - Что вы, месье Грэм, вы совершенно правы, я просто вынужден искать новый фрахт, после оплаты ремонта и заправки расходной массы у меня почти не останется денег...
  
  - О, месье Леблан, не сомневайтесь! Раз мы договорились, то доковые работы и прочие мелочи вы можете расценивать, как долгосрочный беспроцентный кредит. Я просто уверен, что через год нашей совместной работы вы и заморачиваться не станете такой ерундой, ун пюр'абсюрдите, дорогой друг!
  
  
  5
  
  
  - Извините, месье Грэм, но зачем вам понадобились мои услуги? Шхуна, видите ли, не имеет значительной грузоподъёмности, чтобы на таких расстояниях - сто тридцать листов, не меньше, ведь так? - оборот товара принёс значимую прибыль. По крайней мере, мне такой товар неизвестен, ...кроме, пожалуй, ...а наркотики, прошу меня извинить...
  
  - Наркотики? Пф-ф-ф!! - громко фыркнул Линдси. - Уж не думаете ли вы, что у Республики нет других кораблей, если подобное понадобится? Нет-нет, мой друг, - вы же позволите мне считать экипаж 'Абигайль' своими друзьями, так? - ценность вашей шхуны совсем в ином: в свежих идентификаторах Торгового Флота клана Морриган и её прекрасной "чистой" деловой истории, которая позволяет кораблю не вызывая подозрений путешествовать по всей Сфере Человечества и посещать Мир Колыбели. Мне и моему начальству такие возможности пришлись бы весьма кстати, а если ещё удастся легализовать ряд граждан Малагасии в Конфедерации, то вознаграждение экипажа 'Абигайль' вас просто изумит!
  
  - Это привлекательно, но...
  
  - Не беспокойтесь, мой друг. Вы можете доставлять на Малагасию с Колыбели современные лекарства. Уверяю вас, спрос на них очень велик, с номенклатурой я помогу, не прогадаете. А из Республики ...груз, скажем, нифрана, вас заинтересует?
  
  - Нифрана? Но ведь...
  
  - ...Этот металл невероятно ценный, вы хотите сказать? И денег на приобретение партии такого товара у вас, конечно, не хватит. Не беспокойтесь, это мой груз, я просто ...хм-м, ...арендую шхуну 'Абигайль' для доставки найденного на Периферии богатства на Колыбель. И конечно же, я отправляюсь с вами, даже не спорьте! Если данная торговая операция будет успешна, ...а она, без сомнений, принесёт огромную прибыль, деньгами Конфедерации нужно будет правильно распорядиться. На Малагасии, знаете ли, виртуальные деньги не в ходу, все по старинке предпочитают золото, да! Ну, или адамантин, митрин, ...тот же нифран, наконец. Я хорошо заплачу за рейс ...и подскажу, какой товар пользуется спросом на Малагасии. Один рейс - и у вас нет никаких долгов, зато появится прекрасная вилла, участок собственной земли с лесом и озером, о!
  
  - Простите, месье Грэм, ...вы что же, отпустите нас просто так, без всяких условий, и даже отправитесь с нами? Как вы можете быть уверены...
  
  - Что шкипер Леблан не сдаст непонятного пассажира в 'Избу', - так, кажется, вы называете эту организацию, да? - присвоив весь груз нифрана себе? Бросьте, Этьен, вы же разумный взрослый человек! Зачем вам куш, пусть даже большой, если в руки само прёт настоящее богатство. Всего лишь надо немного поработать, но дело того стоит.
  
  - Поработать?!..
  
  - Естественно, Этьен! Только торговля!! Ваша 'Абигайль' с экипажем - бесценная форточка в Конфедерацию, потому мне нужен и шкипер Леблан, и его команда. Появление нового человека с Периферии никого не удивит, просто вызовет рутинные проверки, а вот исчезновение Леблана или Визича - наоборот, насторожит и привлечёт лишнее внимание. Ещё более пристальный интерес гарантирован, если на Колыбель явится какой-нибудь непонятный корабль, построенный неизвестно где. И с экипажем, целиком состоящим из незафиксированных иусами Конфедерации людей. Опытные специалисты сразу сделают вывод: пираты! Дальше - извольте пожаловать! ...Сами знаете куда, да. Зато на вашей шхуне подобные операции совершенно безопасны, тем более, пираты в таком случае вам угрожать не будут, это я гарантирую, ...что, убедил?
  
  - Не знаю, как к этому отнесётся мой экипаж...
  
  - Пустое, не беспокойтесь! Конечно же, они не откажутся подзаработать. Скажите откровенно, ведь то прозябание, в котором вы существовали на Колыбели, нельзя назвать полноценной жизнью? Мне кажется, их выбор между счастливым обеспеченным будущим и непроглядной нищетой вполне очевиден, не так ли?
  
  
  6
  
  
  Этьен промолчал. Действительно, о чём здесь говорить? Да, его вербуют спецслужбы Малагасии, он же не дурак, и всё понимает. Но предложение столь заманчиво, и какой контраст с 'надутыми' от осознания собственной важности офиками! Насколько бесцеремонно его вырвали из привычной жизни МакДи и Стивенсон, ...а здесь! Вот только сумеет ли этот - как его, Грэм? - выполнить взятые на себя обязательства?
  
  - У меня нет принципиальных возражений, месье Грэм, это - отличное деловое предложение, и 'Абигайль' действительно нуждается во фрахте. Но, сами понимаете, ...гарантии, ...нет-нет, с грузом нифрана как раз всё понятно, он - гарантия сам по себе. Я говорю о долгосрочном сотрудничестве. Что-нибудь конкретное, а так ...всё это очень хрупко.
  
  - Гражданство Республики Малагасия, ...это само собой разумеется, ...вот, ознакомьтесь, этот домик уже практически ваш, - Линдси запустил заранее подготовленный стерео просмотр. О! Он точно убедит осторожного шкипера, ещё немного усилий... - госпожа Берсэ, я уверен, будет в восторге! Вот и все документы на данную собственность, они уже подготовлены, - он протянул ошарашенному собеседнику инфор, - ...а этот - для Визича, для него подготовлена аналогичная избушка по соседству.
  
  - Это всё ...очень дорого, месье Грэм, - Этьен прикрыл глаза, ещё раз прогоняя перед внутренним взором заманчивые картинки. - Вы что-то не договариваете. Наверное, в вашем предложении есть какой-то незаметный мне подвох?
  
  - Уверяю, мой друг, всё честно и прозрачно. И абсолютно вами заслужено. - Линдси, глядя на занятого сладкими грёзами Леблана, по-волчьи усмехнулся. - Вы просто не представляете, что на самом деле значит для всей Малагасии, для всего нашего народа восстановление пусть даже такой хрупкой и ограниченной связи с нашей прародиной-Колыбелью...
  
  
  
  
  ГЛАВА 19
  ПОСЛЕДНИЕ ДНИ ЛЕТА, ПЕРВЫЕ ДНИ ВЕСНЫ.
  
  
  
  1
  
  0254, август 21-го,
  Мир Колыбели, планета Колыбель,
  Боспор, офис "Виржин".
  
  
  - Без всяких сомнений, "Истинный Огонь" поддержит ваш клан, милорд. Однако, мои воины не смогут поспеть везде, поэтому я рекомендую временно принять на службу достаточное число наёмников...
  
  - Где же их взять, принц? - Ратников устало прикрыл глаза. Откровенной агрессии со стороны Борока, Майера и остальных он не ожидал: ничего не поделаешь, стереотипы директора компании ещё давали о себе знать! А теперь государство более не заботится о его безопасности, а самостоятельно... везде же успеть невозможно, правда? Если бы несколько "великих" кланов не выступили столь резко и однозначно ...фактически, в его поддержку, да, ...сейчас уже Боспор был бы оккупирован какими-нибудь Майерами, а у "Виржин" появился бы новый хозяин. - На Колыбели нет биржи наёмников, да и кланы не потерпят независимых вооружённых отрядов. Так что я и рад бы, но...
  
  - В этом вы совершенно правы, но есть и определённые ...я бы сказал, нюансы, да. Вы их не рассматриваете, поскольку лишь недавно приняли на себя обязанности номинеса. Именно они позволяют вам пригласить на временную службу подразделение Планетарной или Системной Стражи другого клана, или даже группу кораблей Пограничного Флота. Конечно, речь идёт о союзных вам кланах, а не о тех, кто заявил о своём нейтралитете. Про враждебные я вообще не говорю, здесь всё и так очевидно.
  
  - Вот как? - сразу встрепенулся Михаил, - вы можете мне что-то предложить, принц?
  
  - И предложить, и подсказать! Буквально на днях выяснилось, что "Истинный Огонь" вполне может временно - скажем, на год, - обойтись без двух своих воинских бригад, одной планетарной и одной системной, без всякого ущерба для собственной безопасности. В каждой - шестьсот воинов, почти пять тысяч боевых дроидов, вся необходимая для выполнения широкого спектра боевых задач амуниция и оборудование. Вам данное предложение интересно?
  
  - О! Спасибо, принц, - мгновенно отреагировал Михаил, ощущая, как в нём снова просыпается надежда, - как я могу нанять ...этих, я уверен, доблестных воинов?
  
  - Я уполномочен кланами "Истинного Огня" заключить подобное соглашение, - Фахр ибн Ихтияр протянул Ратникову скрин, - если условия предлагаемого контракта вас заинтересуют. И ещё...
  
  - Да, ваше высочество? - Михаил внимательно изучал пункты предлагаемого договора: условия были трудными, но приемлемыми. Жаль, что двух бригад слишком мало, чтобы обеспечить защиту всех объектов!
  
  - Аналогичное предложение меня уполномочил сделать и клан Нихон. В данном деле его Владыка предпочитает действовать независимо от общества "Драгоценное Наследие", преследуя собственные интересы, ...то есть, интересы своего клана, конечно.
  
  - Условия те же?
  
  - Да. - Фахр передал собеседнику ещё один скрин, - если вас всё устраивает, просто подпишите, ...спасибо, извещение о состоявшейся сделке уже пришло. Полагаю, вы уже придумали, где разместить поступившие в ваше распоряжение войска?
  
  - Пока в Боспоре, но объектов, требующих защиты, гораздо больше. Когда они прибудут?
  
  - Через полчаса, милорд номинес, - усмехнулся Фахр ибн Ихтияр, - я не сомневался, что моё предложение вас заинтересует, поэтому отдал все приказы заблаговременно. Старшие офицеры подразделений через час могут прибыть для согласования действий...
  
  - Хорошо, - облегчённо выдохнул Михаил, - жаль, но их недостаточно, чтобы обеспечить безопасность верфей "Виржин", предприятий майнинга, дальних производств и маршрутных контейнов.
  
  - О, чуть не забыл, - хитро улыбнулся принц Фахр и мягко выложил перед Ратниковым третий скрин. - Здесь Послание Президента Кима, строго конфиденциально, лично для вас. Активируется только при совпадении биометрических характеристик. Мне кажется, оно исчерпывающе ответит на целый ряд имеющихся у вас вопросов.
  
  
  2
  
  0254, август 24-го, Мир Колыбели, вблизи планеты Колыбель,
  
  
  Группа тяжёлых катеров спускалась 'вниз', к верфям компании 'Виржин', аккуратно подкрадываясь к своей цели на одних тэгравах. Не то чтобы подобная мера повышала скрытность, нет, диспетчеры находившегося 'сверху' Порта Боспор могли бы без усилий заметить эту группу. Могли бы, ...но их внимание, как и всегда, направлено либо 'вверх', в космос, охватывая пространство широким конусом сканирования, либо 'вниз', к поверхности планеты, узким, диаметром не более двадцати километров, цилиндром контролируя коридор движения рейсовых грузопассажирских паромов.
  
  Тяжёлый катер более всего напоминает слегка сплюснутый цилиндр длиной почти тридцать и диаметром около пяти метров с косо срезанными основаниями. В военном варианте - а именно такие суда сейчас шли единой группой - катер имеет лёгкую и прочную броню, способную выдержать залп ручных луоров или киноров, пару лучевых или кинетических орудий среднего класса и способен доставить до цели целую триаду космопехоты со штурмовыми дроидами или роботами. В дополнении к тэграву, катер оборудован и мирдами, позволяющими ему маневрировать в удалении от опорных масс, а источником энергии служат унипрэны. Конечно, радиус действия катера невелик, звёздную систему на нём не облетишь, но иногда эти аппараты очень удобны, поскольку обладают высокими - в отличии от всех видов челноков - динамическими характеристиками. Помимо разведки, доставки персонала и небольших объёмов грузов, катера не имеют применения, поскольку полностью уступают и судам Светлого Мира, и кораблям. Их размеры не позволяют устанавливать мощные когравы, и потому никакой катер - даже если выкинуть из него всё 'лишнее' - неспособен скомпенсировать перегрузки свыше пятидесяти грас. А любое судно или корабль способны двигаться с ускорением в пару сотен грас без всякого риска, а современные корветы без напряжения выдадут и пятьсот. А броню и сравнивать бесполезно!
  
  Так что катера предназначены в основном для специалистов немногих гражданских профессий. Например, шахтёров или исследователей. И, конечно, эти суда широко используются военными как разведчики, курьеры, ...уж в военной области для них - множество самых разных применений. Сейчас катера с опознавательными знаками Майеров, Сойферов, Вулси и других столь же отважных борцов за справедливость, решивших поучаствовать в грабеже ...хм-м, простите, в дележе - конечно же, именно в дележе! - столь 'вкусных' и практически беззащитных объектов, как космические верфи и доки, - торопились высадить на них подразделения космопехоты. Всё шло по плану, и никаких подвохов никто из командиров не ждал. Для начала непосредственной операции по захвату орбитальных объектов 'Виржин' нужно ещё полчаса, не больше. Да и то, если учитывать время на торможение и абордажный взлом. Командиры катеров, конечно, не расслаблялись, но отсюда, с десятка тысяч километров, ничего настораживающего не наблюдалось. Только обычная деятельность, типичная для любых верфей или доков рутинная активность...
  
  
  3
  
  то же время, несколько тысяч километров 'ниже',
  "Виржин-шиппинг", 26-я верфь.
  
  
  Между тем на самой верфи 'Виржин шиппинг двадцать шесть' - а именно она волею судьбы оказалась первой на пути атакующих - всё было не так уж безоблачно. Уже три дня, не останавливая работы над корветами, верфь готовилась к отражению неизбежной атаки. Нет, на огромный трёхкилометровый цилиндр не устанавливали торопливо пушки, не бегали по его палубам контрабордажные деки в сопровождении боевых дроидов - ничего подобного! Да и в полукилометровом корпусе орбитальной верфи нет места ни для пушек, ни для команд космопехоты, всё внутреннее пространство плотно занято оборудованием и инженерными системами, буквально выращивающими новый корабль внутри обширного внутреннего зала.
  
  Защитные мероприятия свелись, во-первых, к резкому ужесточению режима безопасности. С.Б. новорождённого клана заблокировала все переговоры с внешним миром, кроме служебных, да и те велись под строгим контролем безопасников. Все частные сообщения анализировались специализированными иусами и, если ничего криминального не обнаруживалось, архивировались и накапливались в очереди на отправку в ожидании последующего разрешения от Службы Безопасности клана.
  
  Во-вторых, верфь поменяла свою ориентацию в пространстве. Теперь грузы с поверхности планеты и с внешних орбит уже не поступали по оптимальным траекториям, зато громадная туша верфи надёжно скрыла от обнаружения монитор Военного Флота - не простой патрульный, а крупное судно второго ранга с тридцатью пушками, мощным массивом джи-сенсоров и отличной системой контроля пространства. Адмиралтейство оказалось всерьёз обеспокоено возникшей для постройки корветов угрозой, и прислало защитника, несущего на борту 'эгиду'. Производство новых корветов восьмого поколения, разработанных 'Виржин' и ускоренными темпами собираемых на её верфях, не должно пострадать ни при каких обстоятельствах. Их с нетерпением ожидают флоты Периферии, где от наглых пиратов просто не продохнуть.
  
  А в-третьих, ...немногочисленный персонал колоссального - размерами с ним могли сравниться лишь крепости и верфи первого ранга - орбитального сооружения и так постоянно не снимал скафов, так что для них ничего не изменилось. А теперь в скафы оделись и офики, и вспомогательные работники, чтобы ничто не помешало их труду на благо народа Конфедерации. И это правильно: сборка очередного корвета, столь необходимого Военному Флоту не должна прекращаться ни на минуту, ни на мгновение!
  
  И, наконец, дроиды и боевые роботы - ведь это традиционные виды продукции 'Виржин', так почему же не опробовать их эффективность на наглых вторженцах? На каждой верфи, в любом доке захватчиков поджидал сюрприз - не менее центы новейших устройств под контролем и управлением тех самых мастеров и испытателей, которые и отвечали за выпуск и 'обкатку' столь важного оборудования для боевых кораблей, мониторов, фортов и крепостей. Добро пожаловать!
  
  
  4
  
  
  Почти семь сотен метров длины, это много - или мало? Туша именно такого размера, принадлежащая монитору второго ранга, пряталась от обнаружения 'ниже' массивного цилиндра верфи. Судно несло 'эгиду', указывающую на принадлежность к Военному Флоту, и предназначалось для полного контроля сферы пространства диаметром в несколько миллионов километров. На столь дальней дистанции врага могли уничтожить ракеты, на сотнях тысячах километров - луоры, ещё ближе - киноры. Для особо наглых 'ценителей чужого' монитор оснастили абордажными катерами и центой настоящих профессионалов, способных при личной встрече остудить пыл любого такого 'оптимиста'.
  
  Всё это великолепие тщательно маскировалось от нескромных сторонних глаз и приборов наблюдения. Со стороны планеты на фоне верфи монитор трудно разглядеть визуально, а джи-сканерами - ещё сложнее: масс-сигнатура судна просто терялась в яркой 'засветке' от верфи. При этом чуткие электромагнитные и гравитационные сенсоры и сканеры монитора уверенно просматривали сферу в шесть-семь лиг, позволяя по искажениям этих физических полей надёжно отслеживать все космические объекты размером с десяток метров и бол