Эрликон: другие произведения.

Астория 2. Туманная техномагия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фанфиков на Фикомании
Продавай произведения на
Peклaмa
Оценка: 7.44*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение приключений лёгкого крейсера Туманного флота "Астория" тип "Кливленд". Проигравшую бой Асторию выкидывает в другой незнакомый ей мир, где нет и никогда не было Туманного флота. И теперь ей предстоит выжить и решить, что делать дальше.

  Предисловие (можно, в принципе, пропустить)
  
  Продолжение приключений Астории - лёгкого крейсера Туманного Флота типа 'Кливленд' (аниме 'Aoki Hagane no Arpeggio' или 'Симфония морской стали')
  
  Краткая справка для тех, кто не в курсе событий.
  
  В будущем мира Арпеджио настаёт Глобальное Потепление и многие территории покрываются водой. В 2039 году на океанах неизвестно откуда появляется некий Туманный Флот, корабли которого являются высокотехнологичными воплощениями кораблей периода ПМВ и ВМВ. В нескольких ожесточённых (в одни ворота) боях, они уничтожают практически все военно-морские силы людей и устанавливают тотальную блокаду морских путей, то есть: по... над... и под морем запрещено любое перемещение людей и любых их аппаратов - всё немедленно уничтожается. В аниме действие начинается в 2056 году, а в первой части 'Астория и Ко' за несколько лет до этого.
  
  Некоторые нюансы
  
  Тяжёлые корабли и подлодки ТФ могут по желанию создать себе из наноматериала (основной универсальный строительный элемент Туманного флота), на основании индивидуальной личностной матрицы, аватару в виде человека (наиболее близкий аналог по возможностям - Т-1000). Все аватары 'женские', внешне от десяти-двенадцати лет (подлодки и ремонтные суда) до двадцати с копейками (линкоры). Вычислительной мощи ядер лёгких кораблей флота для создания и поддержания функционирования аватары недостаточно, максимум расчёт личностной матрицы. Сама Астория получила уникальную физическую аватару (близкий аналог - Т-Х) в результате эксперимента ремонтного судна 'Бискайн' и за счёт объединения в единый кластер ядер кораблей своей эскадры.
  Частично прообразы каноничных кораблей можно встретить в игре 'World of Warships', где иногда их можно получить в некоторых ивентах.
  
  Краткая характеристика некоторых персонажей (не каноничных) из первой части (https://ficbook.net/readfic/6468490). Могут встречаться или упоминаться в тексте.
  
  Туманный флот:
  
  Астория (Асти) - лёгкий крейсер типа 'Кливленд' из состава Второго Западно-Американского флота Тумана под управлением линкора 'Миссури'. Флагман отдельной разведывательно-диверсионной эскадры. Большую часть времени проводит аватарой на суше среди людей (см. 'Астория и Ко'). Характер любознательный и шебутной (как почти у всех лёгких кораблей флота), но из-за своей должности вынуждена сама себя сдерживать и контролировать, из-за чего выглядит со стороны несколько отстранённой и холодной. К людям, за небольшим исключением, относится достаточно равнодушно. Сильно не любит чаек.
  Радфорд (Рада) - эсминец типа 'Флетчер'. Входит в состав эскадры под управлением 'Астории'. Главный возмутитель спокойствия в эскадре. Неунывающий оружейный маньяк, которой пофиг на тип оружия - главное, что это 'оружие'. К людям относится лучше всех в эскадре, если, конечно, не считать того, что её 'голубая мечта' - это непрерывный бой в одиночку на износ всех оружейных систем с этими самыми людьми, где она сможет оттянуться по полной. Чайки - это восполняемый биоресурс воздушных мишеней для систем ПВО.
  Николас (Никки) - эсминец типа 'Флетчер'. Входит в состав эскадры под управлением 'Астории'. Одна из немногих кораблей Тумана, которую сумела потопить внезапной атакой подлодка людей. Ядро пролежало на морском дне около года и было спасено 'Асторией', которая затем включила её в свой тогда ещё дивизион. Характер скрытный, необщительный. К людям, за малым числом, относится весьма негативно. Люто ненавидит подлодки, даже Туманные. К чайкам равнодушна.
  Бискайн (Биска) - малое ремонтное судно ТФ тип 'Барнегат', хранительница базы. Характер крайне сложен и неуживчив, язвительна и высокомерна. Маньяк 'от науки', часто может перегнуть палку с экспериментами. В начале вторжения была приписана к опорной базе флота, но сумела всех там достать так, что когда решила, в итоге, смыться (от греха подальше) на создаваемую Туманом очередную резервную базу, о ней на флоте 'дружно забыли' на несколько лет. Как ни странно, но находится в весьма хороших отношениях с флагманом Флота 'Миссури', чем и пользуется. Сумела рассчитать и создать нетипичную аватару для 'Астории'. Какое-то время была лидером дивизиона Астории и её эсминцев, а затем, вместе со своей базой, вошла в состав разведывательно-диверсионной эскадры на правах судна обеспечения и ремонта. Всех окружающих воспринимает как объекты своих текущих или будущих экспериментов. К чайкам равнодушна. Обожает мороженое.
  Миссури - флагман Второго Западно-Американского флота Тумана. Ленива, но очень ответственна, отчего и страдает. Несколько мстительна. Обожает наблюдать за жизнью коралловых рыб, что успешно скрывает от других кораблей флота. Сплавила, в своё время, на берег к людям 'Асторию', типа для сбора данных о жизни людей в естественных условиях. На самих людей плевать с марсовой площадки, главное, чтобы не лезли в море в зоне действия её флота. К чайкам относится неприязненно (ловят рыбу).
  
  Люди:
  
  Мистер Сэм (Сэм) - бывший оператор Центра Береговой Обороны (ЦБО) Сан-Диего. Отец Мирабель. Женат на Амели. Характер импульсивный, но с головой дружит. В свое время по просьбе дочери поселил у себя в доме Асторию, не зная, что та является представителем Туманного Флота. Был прямым или косвенным участником почти всех событий в первой части. Официально погиб от ракетной атаки Туманного Флота во время операции спецслужб.
  Мирабель (Мира) - дочь мистера Сэма. Характер 'шило в попе, врождённое', под влиянием туманниц несколько остепенилась, но это если не оставлять в одиночку вместе с Радой, иначе крыша улетает напрочь. Умудрилась каким-то образом наладить отношения со всеми туманницами из эскадры Астории. Модернизирована по проекту Бискайн с использованием технологий Тумана. Официально погибла при ракетном ударе туманниц во время операции по своему освобождению.
  Мисс (ис) Амели (Амели) - модельер-дизайнер. Характер спокойный, выдержанный. Жена Сэма. Познакомилась с Сэмом в своём салоне при заказе одежды для Мирабель. В результате интриг Туманниц была вынуждена переехать жить в дом к мистеру Сэму. Под влиянием собственной симпатии и очередного эксперимента Бискайн с медпрепаратами получила весьма сильную привязанность к Сэму (обоюдную). Официально погибла от ракетного удара Туманниц по дому Сэма во время похищения Мирабель по заказу спецслужб.
  Бык (Бык) - водитель-мафиози. Участвовал в попытке похищения Астории по заказу одного криминального босса. Остался единственным живым (неофициально) из этой группы. Завербован Асторией. Сейчас является главой транспортной компании (официально) и главой агентурной сети туманниц среди преступного мира (неофициально).
  
  От автора:
  
  Хочется посмотреть на магию 'поттерианы' с точки зрения 'туманной технологии' и что из этого выйдет. Да и внимания больше уделить самой Астории, а то в первой части она осталась чуть ли не за кадром. Как пойдёт процесс - ХЗ. Намётки сюжета есть, но как показала практика работы с первой частью, персонажи получились достаточно своенравные и как оно будет в реальности, даже я не могу предсказать (самому интересно узнать). Просьба не забывать, что это 'AU', хоть и буду стараться придерживаться канона в плане событий, но как оно выйдет, так же ХЗ. Первые главы будут выкладываться быстро (так как будут заранее написаны), а затем как пойдёт. На текущий момент главы расписаны до апреля месяца, включительно, раз в неделю. Даже если автору на голову фатально упадёт кирпич, написанное будет выходить автоматически.
  Всегда рад принять помощь в сюжете и редактировании (до определённых пределов, естественно). Даже если ваши советы или видения и не будут приняты, но в любом случае будут учтены, пусть и в ракурсе 'так писать точно не стоит)))'.
  Работу постараюсь довести до конца, за исключением неизбежных на море случайностей, кои в нашей жизни случаются и без нашего на то желания.
  Хотя это и мир Поттерианы, но сам Гарри будет, скорее всего, второстепенным персонажем, а там как выйдет.
  В общем, на лавры супер-писателя не претендую. Понравится - значит понравится. Нет - нет. Пишется всё равно больше так... для себя и общего интересу. И да, ещё раз напоминаю, что Астории на людей по-большому счёту наплевать, как в том анекдоте: Добрый дядя конфетку дал, а мог бы и зарезать.
  
  Глава 1. Кораблекрушение
  
  
Восточное побережье Англии. Северное море.
  Шторм. В Северном море бушевал шторм. Не то, чтоб очень сильный, но достаточный для того, чтобы местные рыбаки предпочли сидеть в пабах, потягивая пиво и кляня вслух разыгравшуюся непогоду не дающую им выйти в море на промысел. А те, кто не составлял компанию коллегам и соседям в пабах, сидели по домам, пользуясь возможностью отоспаться или побыть с семьями, ведь шторм рано или поздно утихнет и будет не лишним набраться сил перед очередным выходом в море.
  Низкие косматые тучи, проносясь над водной гладью, казалось, ещё немного, ну ещё чуть-чуть, и зацепят вершины прибрежных холмов, рухнув затем всей своей водной тяжестью на сушу. Но минуты шли за минутами, море всё также бушевало, ветер дул, тёмные тучи так и не рухнули, продолжая бесконечно нестись над поверхностью моря, а затем и земли.
  День клонился к закату. Внизу и до того было не особо светло, тучи надёжным щитом укрывали поверхность планеты от пронизывающих лучей местной звезды, а теперь, когда сияющий звёздный диск коснулся горизонта, его лучи, вместо попыток пробиться сквозь плотную пелену туч, просто соскальзывали с облачного покрова отражаясь обратно в космическое пространство. Продолжавшее бушевать море погрузилось ещё не в кромешную тьму, но в мрачный сумрак. Вот только свисту ветра, вместе с шумом пенящихся бесконечных волн, а ещё эпизодическим вспышкам молний, было плевать на отсутствие или присутствие света.
  Вспышка молнии, на секунду освещающая водное пространство. И спустя пару мгновений раскатистый гул грома. Ещё одна... И ещё... Если бы сейчас в море был хоть один сторонний наблюдатель, то он бы вначале услышал, как после очередной зарницы раздался не привычный рокот грома, а звук похожий на этакое растянутое гулкое причмокивание, а после, возможно, и сумел бы заметить, как на водной пустынной глади появился некий новый тёмный объект, похожий на искорёженный корпус какого-то крупного корабля, украшенный судорожно мерцающими багрово-красными узорами.
***
  ... Структурные повреждения - шестьдесят семь процентов... Запас плавучести - четырнадцать процентов... Генераторные правого борта - уничтожены... Генераторные левого борта - критические повреждения. Неработоспособны... Связь с основными силами флота - отсутствует... Связь с эскадрой - частичный успех...
  Астория отчаянно боролась за живучесть. Ремонтно-восстановительная система непрерывным потоком слала рапорты о неустранимых проблемах и повреждениях. С потерей генераторных и подавляющего большинства ремонтных ботов, базировавшихся в уничтоженных кормовых и носовых отсеках, время существования её корпуса стремилось к нулю. Ещё немного и активные наноструктуры без энергетической поддержки начнут распадаться, а запаса энергии, оставшейся в уцелевших накопителях, хватит... на минуту работы, ведь энергии генерируемой ядром абсолютно недостаточно для сохранения структурной целостности корпуса. Она уже деактивировала все боевые и некритичные вспомогательные системы, сбросила все второстепенные процессы ядра, включая личностно-эмоциональный блок, что дало ей дополнительный десяток секунд существования, и лихорадочно искала пути спасения.
  ...Потеря водонепроницаемости шестого и пятого отсеков. Запас плавучести менее пяти процентов.
  Проклятый шторм, она и так ослаблена, а тут ещё волны с силой бьющие прямо в повреждённый борт развернувшегося, беспомощно дрейфующего и тонущего корпуса.
  ... Критическая нехватка энергии... Зафиксировано начало распада повреждённых активных структур... Рекомендация на катапультирование ядра по базовому протоколу...
  В тёмной цитадели гибнущего крейсера, на командном постаменте, тревожно пульсировало, кровавым узором сигила на поверхности, ядро Астории. Были бы у неё руки погибшей аватары и был бы не отключён эмоциональный блок, она бы, наверное, уже 'опустила руки', сдалась, бросив борьбу за живучесть. Ведь с одной стороны, ситуация вполне штатная, предусмотренная базовыми алгоритмами, потеря корпуса это ещё не смерть. Ведь пока ядро сохраняет целостность и функционирует - она жива, а корпус не сложно и воссоздать на верфи. Но с другой... отсутствует связь с флотом, что считалось до этого момента практически невозможным. А главное, непонятно где она. Сенсорные и навигационные системы уничтожены вместе с надстройкой и аватарой. Остались только интегрированные системы ядра, но их мощности, да и времени в том числе, сейчас явно недостаточно для выяснения и привязки к новым координатам. Но, что однозначно - она точно не там, где была ранее. В точке боестолкновения не было шторма, а после пропущенного удара сверхгравитонного орудия, шока от разрыва связи с аватарой и полученных повреждений, она отключилась буквально на несколько секунд, и пришла в себя только здесь, неизвестно где и прямо посреди шторма. Катапультируешь ядро в неизвестность и будешь до конца времён лежать на дне медленно покрываясь слоем ила. Ей хватило всего-навсего одного раза, когда Николас ей скинула кусок своих воспоминаний о былом. Жуть и безысходность. Никки от безумия тогда спасло отсутствие личностной матрицы, правда, последствия её лежания на дне всё равно повлияли на формирование личности, и далеко не в самую лучшую сторону. Но у неё-то матрица личности есть и медленно сходить с ума от безысходности... Нет, это не её выбор. Но что-то делать надо, ведь ещё чуть-чуть и она окажется на этом самом дне, а в остатках корпуса или без оных, уже не суть важно.
  Алгоритмы перебирали подходящие варианты и ничего не находили. Вся логика спасения по Адмиралтейскому Коду заключалась в посыле аварийного сигнала, катапультировании ядра и последующему ожиданию прибытия кого-то из ремонтниц. Это если не будет сочтено, что менее затратно изготовить новое ядро с корпусом, а не искать и доставать с глубин старое, как и произошло с Никки. Если бы она случайно тогда, проходя мимо, не почувствовала слабый сигнал её ядра на глубине... Но сейчас, она не чувствовала ни единого корабля Туманного Флота, даже, казалось, неразрывная связь ядер с кораблями её эскадры ощущалась еле-еле, просто сам факт, что связь есть, но все отосланные пакеты запросов так и не получили отклик, канув в никуда. Поэтому следовало рассчитывать только на себя, а не тратить ресурсы ядра на гадания почему отсутствует связь с флотом.
  Хорошо, раз базовые алгоритмы спасения не применимы, то что ей тогда остаётся? Астория не прекращая уже даже не борьбу за живучесть, а просто оттягивая неизбежный конец, выигрывая время, попробовала решить задачу от обратного. Ей что надо? На самом деле не так уж и много, всего-навсего, чтобы ядро осталось на плаву после разрушения и затопления корпуса, а не валялось булыжником на дне. Рано или поздно ветра и морские течения прибьют спас-капсулу к суше. И нужен ещё небольшой запас ресурсов, чтобы в последствии не быть совсем уж беспомощной. А вот эта задача имеет уже вполне очевидное и простое решение, жаль только, что на элегантное исполнение нет времени, успеть бы по минимуму подготовить своё спасение.
  Примчавшийся на её зов один из последних уцелевших ремонтных ботов, лихорадочно принялся подготавливать этакий защитный кокон, наполненный наноматериалом. Астория, выложившись до последнего, жалкие остатки энергии накопителей корпуса скинула на накопители бота и усиление стенок цитадели, дабы дать тому возможность успеть закончить формирование эрзац-спаскапсулы. А сама, перейдя в гиперсон для безопасного отключения от командного постамента, уже не видела, как стремительно стал распадаться её корпус, лишившийся подпитки энергией и управляющих команд ядра. Бот, повинуясь заложенной программе, успел за оставшиеся секунды жизни завершить формирование защитного кокона и поместить во внутрь заснувшее ядро своей хозяйки, прямо в центр амортизирующей паутины, до того момента, как ворвавшаяся в начавшую разрушаться цитадель, морская вода смяла его об обнажившиеся рёбра балок, составлявших ранее силовой каркас корпуса.
  Если бы на поверхности моря был наблюдатель, то он бы заметил, как на странном, появившемся ранее из ниоткуда на поверхности моря предмете, медленно гаснут светящиеся линии. Затем услышал бы этакий протяжный грустный вздох великана, а далее увидел, как неопознанное тело резко окуталось большим, тут же рассеивающимся под порывами ветра, серебристым облаком. Спустя несколько мгновений на поверхности остались только перекатывающиеся бесконечные пенные волны штормового моря и никаких следов разыгравшейся трагедии. Море умеет хранить свои страшные тайны.
  Но никаких наблюдателей не было и поэтому никто не видел, как спустя несколько минут на поверхность воды среди мчащихся волн этаким буйком выскочил странный шарообразный предмет из непонятного сероватого материала, покрытый небольшими багровыми узорами и легко закачавшийся на волнах, подгоняемый в неизвестность порывами ветра.
***
  - И какого нас сюда послали? Мерлину же понятно, что вызов ложный. Ну какой может быть вызов демонов возле моря, да ещё во время шторма?
  Старший аврор неприязненно покосился на навязанного ему новичка. Понаберут хогвартских сопляков ни хрена не умеющих, а ты их натаскивай, сопельки подтирай, следи чтобы пальчик не прищемили. Чёртов Дамблдор урезал программу обучения до самого 'не могу'. О настоящей тёмной магии, ритуалах и тёмных проклятиях эти горе-выпускники даже слыхом не слыхивали. А если слышали, то толку... Одно название, что отличники курса 'Защиты от тёмных искусств'. Правда, дерьмо оно тоже, как правило, тёмное, вот, видимо, от него они и умеют только защищаться. Мясо, а не выпускники! Годное только на бифштекс. Их бы к Грюму на стажировку, как когда-то его самого, тот бы быстро с них выбил всю эту беззаботную дурь. Но тот и так на пенсии, а после недавнего скандала, раздутого этой Ритой Скиттер, решил отсидеться под крылышком у своего дружка Дамблдора в Хогвартсе. И вот всем 'старичкам', сиречь - опытным аврорам и подкидывают этот безмозглый балласт - обучайте, мол, на ходу, вам же всё равно на патрулировании и вызовах делать нечего.
  Тьфу. Говорил же этому идиоту: 'На задании надо быть всегда наготове. Особенно при проверке сигналов на возможную тёмную магию'. Нет, вон идёт, посвистывая, даже палочку не соизволил взять в руки, неуч.
  Подавив острое желание направить 'напарнику' жалящее заклинание в главный мозговой центр чуть пониже спины, аврор, в итоге, помахал своей палочкой кастуя, поочерёдно, заклинания сканирования местности. На живых существ - чисто. На магию - есть странный отклик и как раз в том направлении, где был засечён необычный сигнал ритуала вызова. На чёрную магию - чисто. Хм, действительно, не похоже на вызов демонов. Но сторожевой артефакт однозначно указал на 'вызов', а кроме как вызовом тёмных существ никто в такую погоду заниматься не будет. От такой погоды любое призванное светлое существо мигом потемнеет. Бррр, ну и ветер. В любом случае надо быть наготове. Плохо, что точное местоположение сигнала неизвестно, только вектор направления. Видимо, делавший вызов знал, что здесь граница наблюдательной сети и есть сложности с точным определением координат, а эти снобы европейцы отказываются предоставить свои сторожевые артефакты для объединения в единую наблюдательную сеть. Вот и приходится в таких случаях работать ногами по лучу, а не аппарировать сразу к нужной точке. Старший аврор вздохнул и ускорил шаг, догоняя своего беззаботного подопечного, который уже успел уйти вперёд, только хмыкнув на колдующего ретрограда-перестраховщика, коим он считал своего наставника и даже не поинтересовался, что именно тот колдует, бездарь.
  Спустя четверть часа парочка авроров оказалась на берегу моря, пройдя по всей линии сигнала и не обнаружив на своём пути ничего подозрительного.
  - Ну вот, я же говорил - ложный вызов. Только зря продрогли. Лучше бы в 'Дырявом котле' посидели, пивка попили.
  Моргана, убей этого придурка! Старший аврор накатал в голове уже пятую версию рапорта на имя Амелии Боунс на этого слепого дебила. За всю дорогу это безмозглое существо ни разу не достало свою палочку и не проверило местность. Оно что, рассчитывало увидеть огненную надпись в небе со стрелкой 'Тёмный ритуал проводится здесь'? Аврор даже отсюда видел предмет явственно дающий магический отклик и, похоже, бывший причиной тревоги. Тёмно-серая, примерно трёх-четырёх футовая сфера, покрытая странной и мрачной багровой росписью, вяло колыхалась в волнах прибоя.
  За всю свою долгую службу и тысячи прочитанных страниц с описаниями различных тёмных, и не только, вещей, он не мог вспомнить ничего похожего. Чьё-то яйцо? Нет, слишком идеальная правильная форма и слишком большой размер. Даже у драконов и то яйца меньше по размерам. К тому же яйцо уже, скорее всего, разбило бы о выступающие из воды камни. Изделие маглов? Возможно, но - нет! Маглы, потому и 'маглы', что магией не владеют, а тут явно магический предмет. Отклик заклинания дают однозначно. Да и узоры очень сильно походили на какую-то руническую надпись.
  Аврор прикрыл глаза силясь вспомнить хоть что-то подходящее под увиденное. Приближаться к неопознанному предмету, дабы рассмотреть его поближе, ему не позволяла верная паранойя, наработавшая солидную мышцу за годы службы.
  - Ух ты, - донёсся до него восторженный возглас. Пр-р-ридурок (это он охарактеризовал так уже себя), забыл с кем он сейчас в паре. Пока он силился опознать сферу наиболее безопасным способом, без использования заклинаний, его даун-напарник сумел-таки её заметить и в приливе нездорового энтузиазма влез прямо в прибой, выкатывая голыми (!) руками обнаруженную сферу на берег. - Наставник! Я, я нашёл! Первый! Это оно? Нам теперь премию выпишут?
  Выпишут. Тебе, так - посмертно. Кипя от злости на юного недоумка, аврор размашисто зашагал к, прости Мерлин, подопечному. Если там и было какое-то проклятье, то оно уже наверняка разрядилось в этого самоубийцу.
  - Эй, за что? - взвыло это недоразумение схлопотав сильнейший подзатыльник. - Вам что, завидно? Ну так я моложе и глаза у меня лучше видят. А хотите я всем скажу, что это вы первый это увидели? Мне не жалко.
  - Стой смирно, придурок! - прошипел взбешённый аврор, колдуя на того медицинские заклинания диагностики. - Никогда не слышал о тактильных проклятиях, ядах, магии крови, наконец? Тебя, идиота, что, никогда не учили не хватать незнакомые артефакты руками?
  - Да будет, вам, - беззаботно махнул рукой этот... этот... тут у аврора уже закончились подходящие эпитеты, - Любому специалисту, вроде нас с вами, будет сразу понятно, что такие большие предметы не проклинают. Понимаю, это такая 'забота' от вас, чтобы не я расслаблялся. Не дурак - прощаю. Но я же не даром один из лучших выпускников этого года. И про наложенные проклятия читал. Обычно же как: колечко, брошка, ну... ключик там, замочек. То есть вещь мелкая и ценная, - покровительственным и снисходительным тоном произнесла эта жертва аборта (аврор вспомнил ещё одно определение, слышанное им от выходцев из семей маглов). - О! Я, кажется, понял, что это.
  - Что? - не то, чтобы он надеялся на хоть какую-то пользу от этого, но... вдруг.
  - Вот смотрите, эта руна, - молодой затыкал пальцем в один из участков узора сферы, - очень похожа на скандинавскую руну 'хранение', я ходил дополнительно на курс 'Рунологии', мы изучали подобные. Только она какая-то вся неправильная, видимо, недоучка рисовал. А вот эта похожа на часть египетской руны 'ценность'. Внутри, похоже, хранится какая-то ценность. Я щас, мигом вскрою!
  Не успел опешивший старший аврор отреагировать и остановить этого, как практикант выхватил свою палочку и громко вслух колданул:
  - Диссендиум! (*)
  В первое мгновение ничего не произошло. Во второе тоже. А затем узоры на сфере запульсировали и налились ярким багрянцем. Дохнуло пронизывающим, казалось, до самых костей холодом. Чуйка опытного аврора взвыла благим матом, он начал было делать разворот, но аппарировать уже не успел.
***
  Зафиксирована попытка силового взлома защитного кокона... Сканирование... Анализ... Действие квалифицировано как попадающее под протоколы недружественного агрессивного поведения... Обнаруженный противник: две взрослые человеческие особи... Анализ пассивной записи вербального общения противника... Агрессивные действия скорректированы на попытку захвата ядра в плен... Событие недопустимо... Активация протокола защиты...
  И молодой, и опытный аврор даже не успели заметить, как поверхность найденной ими сферы потеряла свою монолитность рассыпаясь серебристой пылью, тут же собравшейся в подобие облака, состоящего из металлических микрошипов и которые, мгновенно раскрутившись по расходящейся спирали, буквально за доли секунды перетёрли находившихся рядом людей на кроваво-костяную пыль.
  Противник ликвидирован... Сканирование местности на прочие опасности... Дополнительные угрозы не выявлены... Вероятность ошибки сканирования составляет менее одного процента... Ситуация соответствует заданным критериям безопасности... Начинаю процедуру пробуждения личностной матрицы...
  Все произошедшее с момента произнесения заклинания для вскрытия сферы уложилось буквально в две-три секунды.
***
  Прибывший спустя несколько часов на место разыгравшейся трагедии тревожный отряд авроров ничего не нашёл. Точнее, они нашли страшные останки своих пропавших коллег, которых неведомое заклятие буквально размазало тонким слоем по окрестностям, но ни таинственной сферы (о которой они не знали), ни каких-либо следов постороннего живого присутствия обнаружено не было. Прочёсывание близлежащих окрестностей тоже ничего не дало. Общим решением было признано, что неизвестный убийца аппарировал с места преступления и его поиски надлежит вести другими методами. В последствии было устроено несколько облав на обитателей Лютного, да и прочий неблагонадёжный контингент (спускать с рук гибель своих коллег было категорически недопустимо), но без явных результатов. Была ликвидирована пара притонов, отловлено несколько разыскиваемых преступников, но это было всё не то. Подлый убийца (или убийцы) так и не были найдены, хотя к поискам присоединились все заинтересованные, чтобы злые авроры наконец-то от них отстали. В конце концов, в деле появилась пометка, что убийство было совершено залётными гастролёрами-контрабандистами из Европы, которых патруль застал на 'горячем', и скрывшихся затем обратно в Европе. Был отправлен дежурный запрос в Европейский аврорат, откуда был получен такой же дежурный, ни к чему не обязывающий ответ, что: 'Как только, так и сразу. Со всем уважением. А до этого ни-ни, своих проблем хватает'.
  
  
  Глава 2. Этот странный мир.
  
  Вот уж попала.
  Астория сидела на скамейке в сквере одного провинциального английского городка, греясь на солнце и параллельно размышляя о сложившейся ситуации. Она уже отложила 'на потом' свои попытки понять, что в итоге произошло во время боя и как она очутилась здесь, на другой стороне планеты. Мало того, что это была не просто другая сторона, это было ещё и другое время и, самое главное, это был другой мир. Очень похожий на прошлое её 'родного' мира, местами практически идентичный и в тоже время, очень сильно отличающийся. Перво-наперво здесь отсутствовала Тактическая Сеть. Хотя нет, не так, она присутствовала, но вот в каком виде... Никаких чётких и привычно логичных структур, сплошной хаос и мешанина из непонятных данных. Одновременно, как ни странно, в этом хаосе прослеживалась вполне определённая упорядоченность. В ближайшем сегменте, после применения некоторых информационных фильтров, обнажились непонятные, м-м-м... не упорядоченные, а, скажем так, условно стабильные информационные структуры. Часть из которых очень напоминали этаких гигантских медуз накрывших, похоже, все окрестности. Незримые купола, будто сделанные из некой крупноячеистой сетки, и множество колышущихся щупалец-нитей выходящих из узлов переплетений. Однозначно какие-то сенсорные образования. Астория с неприязнью покосилась на одну такую ближайшую к ней нить. Из-за них её возможности были сейчас достаточно сильно урезаны. Эти щупальца реагировали на любое её внешнее квантовое воздействие, будь то формирование из наноматериала необходимых ей предметов или энергетический всплеск сканирования, немедленно кидаясь к ней и передавая, пусть и сильно искажённую, но вполне узнаваемую структуру идентификационного запроса.
  Первый такой случай произошёл с ней сразу же после её пробуждения на берегу, когда она формировала себе из наноматериала защитного кокона аватару (наконец-то у неё хватило ресурсов ядра на создание нормальной туманной аватары, правда, и к сожалению, за счёт потери корпуса). Ближайшее такое щупальце, а точнее информационный канал, немедленно присоединилось к ней и по нему впервые пришёл этот странный запрос. Она автоматически скинула ответом свой полный идентификатор и... ничего не произошло. Её информационный пакет благополучно ушёл и спустя мгновение вернулся отклик, наиболее сопоставимый с ответом типа: 'ошибка ввода данных'. Запрос повторился ещё несколько раз с тем же результатом, после чего это щупальце, наконец-то, от неё отстало. Данная ситуация регулярно повторялась каждый раз, стоило ей только применить какие-либо свои навыки, что достаточно сильно раздражало. При этом эта сеть абсолютно не реагировала на обычных людей, только на неё, что было подозрительно и заставляло постоянно держаться настороже. Другие структуры, существование которых она сумела распознать, пока на неё и её действия никак не реагировали. Правда, она не собиралась из-за этого расслабляться, ведь никто не будет создавать такого рода 'сторожей' без конкретной цели.
  - Ух ты! Ребята, гляньте какая красотка. Айда познакомимся... - донёсся до неё приглушённый расстоянием голос.
  Ну вот, молодые человеческие самцы опять её заметили и сделали 'охотничью стойку', сейчас прибегут. Она знала, что с точки зрения людей её аватара внешне очень привлекательна: безукоризненно симметричный овал лица, притягивающий взгляд рубиновых глаз, необычные длинные белые волосы с серебристым отливом, стройная фигурка, длинные изящные ножки и всё это ещё и одето в очень стильную, рассчитанную специально для создания ей максимального комфорта и подчёркивания её достоинств, одежду (время проведённое рядом с Амели не прошло даром). Давно уже ушло в прошлое то время, когда подобные попытки 'знакомств' вводили её в ступор. Амели как-то дала ей с Мирабель (у той тоже начинались такого рода проблемы) пару мастер-классов по 'отшиванию спермотоксикозных надоед', но... Лучше, когда это происходило где-то вдали от чужих глаз, где таких приставал можно или оглушить, если те недостаточно сообразительны и не понимают смысла слова 'нет'. Или совсем прибить, коль начинают распускать не только язык, но и руки, ведь это уже могло быть квалифицировано как 'агрессивные действия', ну или, в крайнем случае, если это были уж совсем неприятные типы: оглушить и сдать Бискайн на опыты. Хоть та и ныла, что всё, что можно она с людей уже выжала, но от дополнительного лабораторного материала никогда не отказывалась.
  - Простите, мы Вас здесь раньше никогда не видели. Вы, наверное, совсем недавно к нам в город приехали? Меня, кстати, Рэндал зовут. А это мои друзья... А Вас, красавица, как зовут?
  Хм, Астория окинула очередного незваного 'кавалера' взглядом. Ну хоть не оборванец какой-то, внешне вполне обычный, умеренно симпатичный (естественно с точки зрения людей) парень, да и обстановка вокруг была не особо располагающая к несанкционированным действиям, причём обоюдным. Почти центр городка, в сквере множество прогуливающихся посторонних людей. Присутствуют сервисные единицы правопорядка, сиречь - полицейские. Вероятность того, что к ней будут приставать с силовыми воздействиями, минимальна. Правда, это касается и её, в случае чего незаметно избавиться от парней прям сейчас не выйдет. Не то, чтобы её сильно пугала реакция обычных людей, которые мало что могли ей сделать, но давящее присутствие непонятных сенсорных сетей заставляло её действовать с осторожностью до тех пор, пока она не поймёт, что это такое. Ну вот... Это она, не удержавшись, привычно послала сканирующий местность импульс, чтобы проверить, что к ней никто не подкрадывается в слепой зоне аватары. И ближайшая нить немедленно кинулась к ней посылая всё тот же, надоевший уже запрос. Если игнорировать, то через десяток секунд та, не получив ответа, сама отвалится.
  Астория плавным и изящным движением встала со скамейки, делая лёгкий приветственный книксен. Благодаря многолетнему опыту жизни среди людей у неё всегда было наготове несколько различных матриц поведения. Как 'положительных', так и 'отрицательных'. Сейчас она решила использовать самую миролюбивую, которая шла под кодовым именем 'пай-девочка' в модификации 'ученица закрытого частного колледжа' или как называл это поведение мистер Сэм, на котором и проводилось первичное тестирование матрицы - 'Медовая ловушка для дураков', регулярно огребавший затем от своей жены за такое сравнение. Как показывала практика, именно этот образ давал наиболее положительный отклик у большинства незнакомых с ней законопослушных людей, ну или... Ещё ни одна её прогулка по злачным местам в этом образе не осталась без добычи. Всегда находились желающие наложить лапу на хрупкую 'беззащитную' девушку.
  - Астория. Астория Кливленд, - с мягкой и скромной интонацией произнесла она свой человеческий идентификатор, не поднимая на собеседника взгляд своих глаз полуприкрытых длинными пушистыми ресницами.
  Стоило ей только произнести своё имя, как по информационной нити внезапно пришёл подтверждающий пакет: 'Данные приняты и переданы на обработку' и тут же пришёл новый запрос: 'Длительность времени функционирования объекта', что ввело её в состояние лёгкого шока. То есть этой сети были нужны именно её 'человеческие' данные? Продолжая, уже чисто механически, общаться с этой компанией, благо у неё в матрице поведения было прописано множество вариантов течения стандартных разговоров 'ни о чём' и непосредственный контроль беседы не требовался, позволяя ей лихорадочно размышлять о сути этих запросов, настойчиво приходящих из местной сети. 'Пятнадцать лет', она решила указать возраст, соответствующий её внешнему облику. 'Данные приняты и переданы на обработку', очередное подтверждение. 'Пол?' ... 'Женский' ... Конечно, к человеческим женщинам она никоим образом не относилась, но все базовые матрицы, да и аватары кораблей Тумана были именно с внешней женской гендерной составляющей... 'Данные приняты и переданы на обработку' ...
  После ещё нескольких подобного рода вопросов ни о чём (не был запрошен ни её статус, ни тип ядра, даже водоизмещение с вооружением не заинтересовали), информационная нить сама отсоединилась и свободно заколыхалась в прежнем режиме. Что, это всё? И зачем всё это было нужно? Астория судорожно анализировала состоявшийся контакт и то, что можно извлечь из такого скудного набора данных, достоверность которых к тому же весьма сомнительна, ведь она могла указать всё что угодно и никакой подтверждающей контрольной информации у неё не запросили. Алгоритмы анализа, задействовав почти все свободные ресурсы ядра, никак не могли прийти к определённым выводам. Не хватало данных. Хотя, есть одна идея, надо проверить... Она послала ещё одну лёгкую сканирующую волну и... ни единая нить в округе не дёрнулась в её сторону. Да, похоже, это была такого рода местная 'прописка'. Теперь стоило только понять, чем ей это грозит и грозит ли вообще. Странно всё это, очень странно.
  Астория, ещё раз обдумав происходящее и не придумав ничего нового, обратила своё внимание на продолжающуюся беседу с местными парнями, которая шла в режиме 'автопилота' и мысленно поморщилась... пока она разбиралась с этими непонятными запросами и соображала 'что и как', её Alter Ego согласилась на экскурсию по городу в их компании. Надо бы доработать алгоритм. Но сейчас... а почему бы, кстати, и не пройтись, ей всё одно надо что-то делать и это занятие ничем не хуже прочих. Может и всплывут в процессе общения какие-либо дополнительные подробности. Главное побольше самой молчать и слушать, ведь хоть она и играет роль простой скромной старшеклассницы, но будет подозрительно если она будет не в курсе каких-либо общеизвестных местных особенностей, а лишние подозрения со стороны людей сейчас совсем ни к чему. А если эти попробуют позволить затем себе лишнее... Она мысленно вздохнула... ну что же, они будут не первые, и, скорее всего, не последние.
  - Спасибо, - тихо произнесла она, слегка застенчиво улыбаясь своим собеседникам кончиками губ, при этом немного краснея и нервно теребя руками края своей юбки - Думаю, мне с вами, в любом случае, будет очень интересно.
  
  
***
  
  - Всё, всем, пока! - Астория помахала давешней компании рукой на прощание, садясь в готовящийся отправиться рейсовый автобус.
  В принципе, всё прошло относительно неплохо. Сразу видно, что до катаклизма воспитание людей было более... адекватным? Её всего один раз пытались приобнять за талию и после тихого и ласкового уточнения: 'ещё раз полезешь - руку оторву', более таких попыток не делалось. Хотя, может это не слова повлияли, а то, что она одновременно с этим раздавила в щебёнку голой рукой подобранный на земле камень? В любом случае одного уточнения хватило, инцидент замяли. А так, время проведённое в компании парней, с парой присоединившихся чуть позднее их подруг, оказалось потрачено не зря. Пытаясь произвести на неё впечатление ей выдали просто море информации, когда она попросила рассказать о происходящем в округе, ссылаясь на то, что у неё в колледже (горестный вздох) нет прямого доступа к новостям. Понятно, что достоверность информации 'от людей' была под большим вопросом, но у неё хоть появились опорные точки, от которых можно отталкиваться при дальнейшем анализе. И, судя по всему, большая часть происходивших событий вполне коррелирует с прошлым её мира. Хотя были заметны и отклонения, но для более точного сравнения ей необходимы другие, более достоверные, источники информации. К тому же... она вновь отфильтровала содержимое Тактической Сети, выделяя так раздражавшие её структуры.
  Во время прогулки она наткнулась на похожий по логике информационный конструкт, только накрывавший отдельный, невзрачно выглядящий дом, сильно выбивавшийся своим видом из общей архитектуры строений на этой улице, и... обычные люди этот дом не замечали от слова 'совсем'. Даже когда она специально попыталась обратить на него внимание своих спутников. Парни с девушками озадачено крутили головами, упорно не желая её 'понимать', мол, о каком таком доме она говорит, ведь здесь ничего подобного нет. А это было уже весьма интересно. Она тогда всё обернула в шутку, но постаралась придержать компанию возле этого дома, пока изучала структурные особенности этой 'защиты (?)'. А она была явно с каким-то интеллектуальным управлением и каким-то образом сумела почувствовать проявленное к ней внимание, после чего на её поверхности стали появляться зловещего вида протуберанцы, медленно потянувшиеся в сторону что-то почувствовавшей и забеспокоившейся компании людей. Пришлось их уводить оттуда, хотя и мелькнула у неё мысль, наоборот, подвести их поближе, подставить под эти непонятные образования и посмотреть, что из этого выйдет. Но пока ещё рано, надо собрать больше информации без такого рода 'активных' действий. Наверняка там ещё есть какого-то рода 'сигналка', а вступать в контакт с возможными создателями этих конструкций до выяснения степени их опасности было несколько преждевременно. Сейчас, когда за ней не стоит вся мощь Туманного Флота, первая же ошибка может стать роковой.
  Она внесла координаты обнаруженного дома вместе с параметрами его защитной структуры в отдельную базу, чтобы, если будет возможность, осмотреть его поближе позже или сравнить с другими объектами, если таковые встретятся.
  
  Сейчас её путь лежал в сторону Лондона. Как она заметила, количество и плотность этих информационных образований были неоднородны и после проведённой статистической экстраполяции она сумела примерно вычислить несколько мест, где с наибольшей степенью вероятности находились центры этих сетей. Кстати, начало той сети, с которой она взаимодействовала, похоже, находилось не в Лондоне, а где-то в Шотландии, но лезть туда было рановато. Относительно незаселённая местность, вдали от моря. Она там будет слишком выделяться. А в большом городе, в который ежедневно прибывают тысячи новых людей, ей будет легче остаться не обнаруженной. В крайнем случае она всегда сможет по дну Темзы добраться до моря.
  Это, кстати, если всё будет идти по задуманному. Ведь она не собиралась очертя голову лезть сразу в самый центр. Её маршрут был спланирован весьма причудливо и извилисто. Она рассчитывала первоначально посетить множество других городков, составляя для себя этакую местную карту Тактической Сети и только потом решать: стоит ли ей рисковать подбираться поближе или, наоборот, стоит держаться подальше от всего этого.
  А пока можно слегка расслабиться и отдохнуть. Астория откинулась на сиденье кресла, скользя ленивым взглядом по проплывающему пасторальному пейзажу за окном автобуса.
  
  
***
  
  Так, проверить ещё раз. Векторы наиболее вероятных направлений атак - перекрыты. Пути отступления в случае неблагоприятного развития ситуации - подготовлено три основных и с десяток запасных вариантов, один из которых по дну озера. Ядро... ядро, пусть лучше останется внутри аватары, хоть это потенциально и более опасно в случае конфликта, но зато не надо будет рисковать оставлять его с минимумом защиты, а затем ещё тратить время на эвакуацию...
  Астория готовилась к возможному бою. Ещё во время поездки в автобусе к ней стали поступать непрерывные запросы на идентификацию её местоположения, чем весьма её напрягли. В отличии от предыдущих попыток, которые достаточно быстро сами прекращались если она их игнорировала, эти поступали практически непрерывно и независимо от того делала она что-либо или нет. Поэтому она решила подстраховаться и при раскрытии собственного местоположения быть наготове для любого развития событий. Задаваться вопросом, почему её не могут найти по позиционному отклику сети, раз до неё доходят эти запросы, она даже не стала. Всё равно ответ будет один - не достаточно данных.
  Был подобран подходящий безлюдный участок местности с достаточно крупным озером, которое должно было выступить одним из резервных путей для отступления, так и своим присутствием сократить количество возможных векторов и зон для нападения, которое с большой степенью вероятности будет идти по суше. Разместила по округе сенсоры и небольшие запасы наноматериала для создания ситуативных ловушек. Прогнала получившийся полигон через тактические алгоритмы, по результатам которых внесла небольшие правки.
  Ну вроде всё, что можно - учла. Глубоко вздохнув, вгоняя себя в предбоевое состояние, она скинула в этот запрос свои координаты... 'Ошибка ввода данных'. Что за?... Астория с трудом сдержала рвущиеся ругательства недостойные лидера эскадры Туманного Флота. Хор-рошо. Потратив некоторое время на перекодировку точных координат в 'человеческий' формат, она скинула в сеть получившийся результат (полностью бредовый на её взгляд, ибо координаты типа: северный берег озера... на северо-восток от города... был каким угодно, но не точным). Это реальность или ей просто показалась, что запрос проглотив её ответ с большим трудом, натужно заскрипел и выдал: 'Данные приняты и переданы на обработку. Ждите'.
  Что? Точные географические координаты эту дурацкую систему не устроили, а произвольное, чуть ли не абстрактное описание - да?
  Она прикрыла глаза стараясь унять вспыхнувшее внутри раздражение. Какой... альтернативно одарённый разум придумал эту 'человечески ориентированную' систему? Пусть только он (или она) ей покажутся на глаза. Сейчас она была готова к бою как никогда, оставалось только дождаться. И для блага хозяев этих запросов, лучше бы им не заставлять её долго ждать.
  В бесплодном ожидании прошло несколько долгих минут. Ничего не происходило. Местная Тактическая Сеть всё также представляла из себя мешанину непонятных данных, всё также дул прохладный ветер, шелестя листвой ближайших деревьев и охлаждая её аватару, и всё также шумели волны озера мерно накатываясь на песчаный берег.
  Есть! Астория засекла судорожное сокращение одной информационной нити неподалёку. И.... и... Ничего? Она напряглась, тщательно сканируя окрестности. Без изменений... Без изменений... Стоп! Засечён новый инородный объект, несущий в себе неизвестную информационную структуру. Что, сова? Она преобразовала ближайшее скопление наноматериала в оптический сенсор. Точно, на ветке одного из деревьев крутила головой несколько взъерошенная птица, идентифицированная ей как 'Strix aluco' или Неясыть Серая. Внешне самая обыкновенная сова. И нет, она их никогда в живую не видела, но в её базах данных хранились фото и краткие описания почти всех распространённых на планете животных, так что с идентификацией проблем не возникло.
  Самая обычная, но не совсем. У обычных сов, как правило, к ногам не прикреплены почтовые конверты, да и в своём теле они не носят информационные структуры Сети. Сова, покрутив головой, отряхнулась и взмахнув крыльями, безошибочно направилась в сторону Астории. Та, на всякий случай приготовившись развернуть своё поле Клейна, следила за бесшумным полётом птицы. И снова её подготовка ей не понадобилась, пролетев точно над ней, сова издала гулкое: 'Ух-гу', метко скинув, прям в руки, письмо, а сама, заложив вираж, направилась ввысь с силой махая крыльями. Астория, не глядя на полученное письмо в своих руках, пристально следила за полётом совы и уже почти на границе восприятия сумела заметить, как информационная структура в её теле активировалась и сова, преобразовавшись в энергетический сгусток, буквально всосалась в одну из нитей, тусклой искоркой уносясь вдаль.
  Эммм. Что? Астория словила себя на том, что уже несколько минут стоит столбом, бессмысленно таращась в небо и в буквальном смысле разинув рот. У неё в ядре, вытеснив почти все другие процессы, крутились аналитические алгоритмы, пытаясь просчитать, хотя бы примерно, необходимый уровень энергозатрат для преобразования материального органического тела совы в энергию и обратно. Даже по примерным прикидкам у неё выходило... да, много выходило. И всё это... просто ради того, чтобы доставить ей архаичное письмо?
  Она с шумом выдохнула, закрыв глаза и пытаясь привести растрёпанные алгоритмы в работоспособное состояние. Посчитав, для успокоения, количество атомов водорода в условном литре воды, Астория, наконец-то, обратила внимание на доставленное ей таким необычным способом письмо, до сих пор зажатое у неё руке.
  Мисс Астории Кливленд
  округ Скоттиш-Бордерс
  северный берег озера Уотч-ватер
  Вот что было написано на конверте. Сам конверт, тяжелый и толстый, был сделан из желтоватого плотного материала типа пергамента, а адрес был написан изумрудно-зелеными чернилами. Других пометок на послании более не было, хотя... в материале письма была скрыта очередная непонятная информационная 'спящая' структура.
  Хор-рошо, раз кем-то было приложено столько усилий, чтобы доставить ей это письмо таким дурацким способом (ведь энергозатраты на прямую связь с ней посредством той же Тактической Сети были бы ниже на несколько порядков), логично будет ознакомиться с его содержимым. И...
  И нет, желание порвать его на куски - нерационально и слишком человечно. Данное действие не изменит того, что она сумела прочитать и осознать.
  
  'ШКОЛА ЧАРОДЕЙСТВА И ВОЛШЕБСТВА 'ХОГВАРТС'
  Директор: Альбус Дамблдор
  (Кавалер ордена Мерлина I степени, Великий волшебник, Верховный чародей, Президент Международной конфедерации магов)
  
  Дорогая мисс Кливленд!
  Мы рады проинформировать Вас, что Вам предоставлено место в Школе чародейства и волшебства 'Хогвартс' на четвёртом курсе обучения. Пожалуйста, ознакомьтесь с приложенным к данному письму списком необходимых книг и предметов.
  Занятия начинаются 1 сентября.
  
  Искренне Ваша,
  Минерва Макгонагалл, заместитель директора'.
  
  Глава 3. Любят ли кошки воду?
  
  Кавалер ордена Мерлина I степени, Великий волшебник, Верховный чародей и прочая, прочая, прочая... Альбус Дамблдор пытался скормить своему фениксу хоть одну лимонную дольку. Тот раздражённо курлыкал, закрывался крылом, пытался отвернуться, но безуспешно. Жуткая кислятина, от которой у всех, сдуру её попробовавших, заклинивало челюсти, перекашивало лица и вызывало просто град слёз, неизменно оказывалась возле его клюва.
  - Ну, Фоукс. Ну попробуй, такая вкусняшка... - бородатый сухопарый старичок, одетый в вырвиглазного цвета халат и колпак, усыпанный блестящими звёздами, совершенно не походил сейчас на пресловутого Великого волшебника.
  Феникс, не выдержав присутствия у себя под клювом навязываемых угощений, взмахнув крыльями, исчез в огненной вспышке, трусливо сбежав куда подальше.
  - Э-эх, - вздохнул Альбус, закидывая в рот 'орудие пытки', - даже собственный фамильяр не хочет познать всю прелесть и глубину вкуса. Ну да ладно, мне же больше останется.
  Он огорчённо махнул рукой, усаживаясь в своё кресло за рабочим столом и подтягивая к себе вазочку с любимым лакомством. Точнее, выбор у него был между рабочими документами и вазочкой. Но документами следовало заниматься, гм... как и вазочкой, а так как документы, кроме него могла разобрать и Минерва, а содержимое вазочки давным-давно уже ни рисковала трогать ни единая живая душа, то следовало заняться тем самым делом, с которым кроме него никто не справится.
  Хлопок аппарации застал Дамблдора за нашариванием в вазочке последней дольки, которая, предчувствуя собственную горькую судьбу, упорно выскальзывала из узловатых пальцев мага.
  - О, Минерва! Лимонную дольку? - Альбус протянул появившейся в кабинете высокой сухопарой женщине, наконец-то отловленный деликатес.
  - Дамблдор, мне сейчас не до ваших шуточек!
  Именованная Минервой, выглядела весьма раздражённой и взвинченной. Мда, мысленно покачивая головой и не подавая виду, подумал Альбус, всё же наличие устоявшейся анимагической формы весьма и весьма влияет на поведение мага. Сейчас ему явственно представлялось, как у сидящей напротив женщины стоят дыбом шерсть, хвост и усы.
  - Ну и зря, Минерва. Очень зря.
  - Альбус!!!
  Дамблдор ухмыльнулся в бороду, чуть-чуть дежурных шуток и вон Минерва как взбодрилась, глаза сверкают, спина как штык, совсем как в молодости. Хотя, хм, она и так пришла к нему отнюдь не вялой. Интересно, кто из первокурсников так её довёл?
  - Хорошо, хорошо, Минерва, не кипятись. Давай, порадуй старика, кого нам Мерлин или Моргана подкинули на первый курс в этот раз. Надеюсь, это не очередные подобия Уизли?
  - Нет, это скорее подобие самовлюблённого исчадия Ада... в худшем варианте.
  Волшебник только удивлённо приподнял бровь, глядя на своего заместителя и мерно поглаживая рукой свою бороду.
  - Интересно, но это не объясняет твоего состояния, будь добра расс... Хотя нет. Давай, лучше, покажи, - он махнул палочкой невербально призывая котел омута памяти перед собой на стол.
  Макгонагалл послушно встала перед редчайшим артефактом, привычно приложила палочку к виску головы, извлекая свои воспоминания в виде серебристых туманных нитей, которые она и отправила во внутрь котла.
  Дождавшись, пока все воспоминания не растворятся, Альбус с Минервой дружно склонились над омутом.
  
  
***
  
  После аппарации на маячок письма, Минерва очутилась где-то в редколесье посреди каких-то зарослей кустарника. Вырвавшись из цепкой хватки кустов с чертыханием недостойным ни леди, ни профессора Хогвартса и будучи больше озабоченной, чтобы не порвать мантию за цепляющиеся ветки и корневища, она закрутила головой, пытаясь понять куда это её занесло.
  Странно, но в округе никого не было видно. Видимо, первокурсница самостоятельно забралась в лес и её что-то здесь напугало, что вызвало у неё магический выброс, на который и среагировала 'Книга приёма'. Ну что же, весьма неплохо. Дети, вырванные из привычного окружения гораздо более восприимчивы к демонстрации магии. Да и чувство благодарности за спасение будет не лишним, что сильно может потом помочь при общении с родителями.
  Волшебница достала свою палочку колдуя 'Гоменум ревелио'(1) для поиска пропавшей будущей первокурсницы. Заклинание исправно отработало и... ничего не показало. В округе, кроме Минервы, никого из людей не было. Но ведь маячок письма привёл же её сюда. И да, кстати, а где тогда само письмо? Немного озадачившись, она слегка изменила заклинание поиска на 'Специалис ревелио'(2).
  В этот раз отработавшее заклинание принесло ей множество странных мелких точечных откликов по всей округе вокруг неё и один большой, скрытый от её глаз за деревьями.
  Минерва, окончательно отряхнувшись от налипшей на мантию листвы, постаралась придать себе уверенный и спокойный вид, направляясь к обнаруженному большому сгустку магии. Остальные непонятные отклики... похоже это последствия выброса девочки, магическая энергия которого отложилась на некоторых листьях и скоро сама рассеется.
  Она уже в принципе поняла, что, скорее всего, произошло. Девочка - испугалась и пожелала спрятаться от неизвестной опасности, и спровоцированный этим магический выброс послушно скрыл её от обычного обнаружения. Вот только скрыть саму магию... для этого надо знать, что она есть.
  Спустя метров двести плутания по лесу (лес всё-таки, а не прямая аллея), волшебница вышла на берег достаточно крупного озера и несколько удивлённо замерла. На берегу, на поваленном стволе дерева, спиной к ней, неподвижно сидела молоденькая и очень стройная девушка, с редко встречающимися длинными белыми волосами. Вот только на одинадцатилетку первокурсницу она никак не походила. Как минимум лет четырнадцать, а то и больше. Да и в магическом зрении всё ещё действующего заклинания обнаружения она была просто наполнена магической энергией, так и светилась, что было уже необычно, так как магическая энергия выброса всегда очень быстро рассеивалась в пространстве.
  - Долго же вас пришлось ждать. Да и маршрут вы выбрали... неоптимальный. Почему? - прошелестел у неё над ухом бесплотный голос, заставив Минерву чуть ли не подпрыгнуть на месте от испуга.
  - Кто это? - сдавленным голосом прошептала она, выхватывая палочку, крутя головой и высматривая говорившего.
  - Кто? - удивился голос, - у вас так плохо с алгоритмами распознавания? - Сидевшая на бревне девушка текучим слитным движением развернулась всем телом к волшебнице на сто восемьдесят градусов.
  Внешне почти обычная молодая девушка, только-только вышедшая с подросткового возраста, настороженно отметила Минерва, неспешно приближаясь к ней, внимательно разглядывая и подмечая детали. Красивая, со скрытым недовольством констатировала она, и даже очень. От парней, похоже, отбоя нет. Будут проблемы. Руки с тонкими запястьями и длинными нежными пальцами - сразу видно, что девочка холёная, не привыкшая к работе руками. Одежда очень качественная, сидит очень гармонично, буквально обтекая точёную фигурку, сходу заметно, что изготовлена она по индивидуальным меркам, но для леса абсолютно непрактична. Простенькие на вид туфельки на невысоком каблуке, тоже не особо подходили для прогулок по лесу. Дочь состоятельных родителей? Маглов, или?.. А человек ли она вообще? Минерва знала, что есть некоторое количество магических рас внешне очень похожих на людей. Да те же вейлы, к примеру. Но отсюда ей не видно некоторых характерных особенностей этих самых рас. Сокрыты или полукровка?
  - Подходите, подходите, не бойтесь. Первичную проверку на адекватность вы уже прошли, хоть и провалили тест на внимательность, - негромким приятным и мелодичным голосом произнесла эта... незнакомка.
  - Вот ещё. Я и не боюсь, - не удержавшись, сдержанно фыркнула Минерва, тем не менее не спеша приближаться. Пока она не поймёт, что это за странная девица и чего от неё ожидать, лучше оставить между ними некоторое пространство для защиты.
  - Да, значит мне показалось, - спокойно пожала плечами девушка и изящно поднявшись с бревна, сделала неглубокий книксен будто на балу, абсолютно неуместный в данной местности и ситуации. - Астория. Астория Кливленд.
  - Минерва Макгонагалл. Заместитель директора Школы Чародейства и Волшебства 'Хогвартс', декан Гриффиндора, преподаватель трансфигурации, - в свою очередь представилась она своим полным титулом, чего обычно не делала, но следовало сразу показать, что она не просто так... 'погулять вышла'.
  - Ни чародейства, ни волшебства, ни магии не существует, - категорично, как отрезала, заявила Астория.
  Минерва снисходительно улыбнулась, всё как обычно. С таким отношением преподаватели, обходящие семьи маглов, встречалась неоднократно. Она решила пока оставить за скобками вопрос о том, что эта девушка делает здесь, в лесу, да и тема её возраста пока не 'горела'. Она приготовилась к обычной, обкатанной годами демонстрации.
  - Люмос! (3) - зажгла она на конце палочки огонёк. - Нокс! (4) - огонёк погас.
  Сейчас она ожидала развития разговора по двум сценариям: первый, когда убеждаемый делал круглые глаза, безоговорочно верил и просил продемонстрировать ещё что-то. А второй - это когда человек принимался яро отрицать увиденное, обосновывая это банальными фокусами и прочими магловскими вещами. В любом случае, у неё наготове уже был следующий этап демонстрации возможностей магии.
  Но эта странная девушка не думала ни восхищаться, ни отрицать. Вместо этого она начала что-то неразборчиво и быстро бормотать себе под нос крутя головой, будто, что-то высматривала в округе и небесах. Тут Минерва слегка пожалела, что находится достаточно далеко от неё и ей почти ничего не слышно, хотя... Она, стараясь не привлечь внимание, колданула заклинание усиленного слуха.
  - ... использование примитивного ручного квантового терминала-преобразователя из подручных материалов... Да нет, бред. Какой альтернативно-одарённый придумал такое убожество... Но сам факт исполнения... Встроить информационные структуры... Столько расчётов... - смогла разобрать волшебница лишь обрывки непонятной скороговорки.
  - Кажется я несколько поняла принципиальную идею, но не до конца, - раздался в ушах волшебницы оглушающий голос Астории, от чего та болезненно скривившись быстро развеяла своё заклинание усиленного слуха. - Можете ещё показать, ммм, другие версии запросов вашего подключения к Тактической Сети...
  - Чего? - опешила Минерва. Какое ещё подключение? К какой-такой Сети? Она маг и сама колдует и не подключается никуда! Эти маглы со своим рациональным мышлением совсем сбрендили.
  - Запрос! Подключение! Эмм, ну ладно, будь по-вашему - заклинание, раз не понимаете, - нагло и нетерпеливо потребовала эта девица.
  Макгонагалл поджала губы. Её чувство опаски от непонятной ситуации сменялось этаким растущим раздражением. С маглами всегда было непросто, но эта... она, похоже, слишком взрослая, чтобы сразу принять своей душой мир тонкого и возвышенного искусства магии. Но долг... И Минерва решила перейти сразу к финальному аккорду, чтобы не тратить время на пустые споры и переубеждения.
  Р-раз... и на месте волшебницы появляется сидящая обыкновенная серо-полосатая кошка. Два... и кошка, быстро перебирая всеми лапами роет небольшую ямку оставляя ясно видные следы выпущенных когтей по краю. Т-три... и на месте отпрыгнувшей подальше от получившейся ямы кошки вновь появляется высокая статная пожилая женщина. Вся демонстрация заняла буквально десяток секунд.
  - Сразу скажу, это была не иллюзия и не магловский гипноз, - Минерва указала рукой с зажатой в пальцах палочкой на оставшуюся на земле ямку. - Вы и теперь скажете, что это была не магия?
  За время демонстрации Астория сумела приблизиться к ней почти вплотную, восторженно сияя своими рубиновыми (она только сейчас заметила) глазами.
  - Гениально, - шептала девушка, а Минерва на мгновение оттаяла сердцем, мало кто мог по достоинству оценить сложность всего процесса анимагии. - Использовать принцип бутылки Клейна для сохранения высвободившейся энергии при подмене составляющих информационно-атомных структур физической оболочки, а затем и для обратного формирования первоначальных структур. Да ещё и с минимальными энергопотерями и без искажений. Та, кто это придумала, была гением, - крошечный росток признательности в сердце волшебницы замёрз насмерть, так и не распустившись. Эта, ограниченная, со своим магловским (как она уже уверилась) воспитанием, так ничего и не поняла в высоком искусстве магии перевоплощения. - Ещё. Мне нужно больше примеров для анализа, - решительно потребовала Астория.
  - Знаете, милочка, - Минерва не смогла сдержать своего раздражения. - Моя задача не устраивать для вас персональное представление, магия не любит легкомысленности, а проинформировать вас о наличии магического мира, и я бы хотела пообщаться на эту тему с вашими родителями, ведь обычно на первый курс в Школу мы принимаем только с одиннадцати лет. А вам уже сколько?.. - она сделала паузу, вопросительно глядя на принявшую невозмутимый вид девушку.
  - Хм, - та задумчиво почесала пальцем висок, не торопясь отвечать на заданные вопросы, - говорите... эмм... ладно, пусть будет - магия не любит легкомысленности? И при этом Вы отправляетесь неизвестно куда, на встречу с неизвестно с кем и без малейшей подготовки? А что тогда по-вашему - легкомысленность?
  - Мисс Кливленд, это отработанная веками процедура. Никаких проблем никогда не возникает. Обычные люди не представляют для мага моего уровня никакой угрозы, - резче, чем ей хотелось бы, отрезала Макгонагалл. Эта девица начинала её всё сильнее раздражать. Да ещё и её вопросы, заданные в таком ракурсе и тоном... Надо побыстрее поговорить с её родителями и заканчивать весь этот фарс. Да, не забыть им высказать за поведение и воспитание дочери. - Я бы хотела всё же увидеться с вашими родителями, а не тратить время на глупые препирательства с вами о сути магии, в чём вы пока слабо разбираетесь.
  Наглая девица независимо фыркнула и резко развернувшись, чуть не хлестнув взметнувшимися волосами по лицу волшебницы, неспешно направилась к узкому песчаному мыску, вдающемуся в озеро, сделав приглашающий жест рукой.
  - К вашему сведению, у меня нет родителей, - начала она говорить на ходу, не оборачиваясь, следующей за ней Минерве. - И никогда не было.
  - Эээ... Эмм... Простите, - смутилась женщина.
  - Ничего страшного, вы сделали самую типичную ошибку для людей. Я уже привыкла, что вы судите по внешности, социальному положению, наличию денежных единиц или ещё чему-то, но не по сути. Люди слепы и ограничены.
  - А вы разве не человек? - Минерва, не удержавшись, задала несколько скользкий вопрос. Но эта Астория говоря о людях, весьма чётко дала понять, что для неё между понятиями 'Люди' и 'Я', есть разница.
  - Я?
  Девушка остановилась, развернувшись лицом к Макгонагалл:
  - В чём-то я уже не особо сильно от людей и отличаюсь, это в смысле мышления аналогового типа, конечно, слишком много времени провела среди людей. Но в своей сути... - она вдруг озорно улыбнулась и подмигнула, - пусть это останется для вас секретом. Могу дать подсказку... небольшую. Первое слово в название моего, ну скажем так, вида начинается с буквы 'Т', а второе, начинается с буквы 'Ф'.
  Озадаченная волшебница принялась перебирать в голове известные ей магические расы, да и не только, как до неё вдруг дошёл второй смысл этой фразы.
  - Стойте, раз вы говорите 'вид', это значит, что вы всё же в курсе о мире магии. Ведь все люди принадлежат к одному виду - 'маглы'. И второй вид людей, это те, кто владеют магией - 'маги'! А вы, похоже, себя относите к некому 'третьему' виду. Гибрид, по типу вейл? Вы что с самого начала морочили мне голову?
  На этот несколько эмоциональный выкрик Астория обречённо закатила глаза.
  - Мать моя, судоверфь. Как же сложно со слепыми... Вы хоть под ноги себе посмотрите.
  Минерва послушно глянула себе под ноги, с трудом удержавшись от изумлённого вскрика. Оказывается, пока шла беседа, она не обратила внимания на то, что они дошли до конца мыска и даже прошли немного дальше. И сейчас стояли на некой ровной полупрозрачной и переливающейся световыми всполохами поверхности, состоящей из множества небольших шестигранников. Под ними прокатывались лёгкие волны прибоя, а ещё ниже можно было заметить снующие стайки мальков рыб.
  - Это ваша магия? - сипло спросила волшебница, чувствуя в голове лёгкую пустоту. Ведь она даже не смогла вспомнить заклинания с таким эффектом. Да что там вспомнить, она даже не заметила, когда его наложили. - Беспалочковая магия? - зачем-то уточнила она очевидные вещи.
  - Нет, это просто безнадёжно, - простонала девица, закатывая глаза, - и нет, это не МАГИЯ! Это - ТЕХНОЛОГИЯ!!!
  Минерва не привыкшая, что на неё смеют поднимать голос всякие пигалицы, отреагировала инстинктивно, даже не успев сообразить, что именно и кому она говорит.
  - Минус десять баллов... - тут до её сознания частично пробилась мысль, что эта девушка не принадлежит ни к какому факультету, а значит... - и не смейте повышать голос на своего преподавателя!
  На её 'законное' требование эта Астория резко сузила свои глаза, глядя с неприкрытой неприязнью на пожилую женщину.
  - Ну что же, я смотрю, вы несколько разволновались и, возможно, разгорячились, что приводит к ограничению восприятия реальности. Говорят, 'холодный душ' быстро приводит таких людей в чувство, так что - охладитесь. Она демонстративно щёлкнула в воздухе пальцами поднятой руки. В тот же миг из-под ног Минервы пропали эти странные шестиугольники, и женщина со сдавленным воплем рухнула в воду.
  
  Глава 4. Ошибка волшебника
  
   Её искали. Не сказать, чтобы особо интенсивно, но по Сети регулярно проходили сканирующие сигналы содержащие параметры её человеческой сигнатуры. Значит эта Минерва уже нажаловалось на то, что её 'обидели'.
  Астория, отдыхая в одном открытом кафе за чашкой чая, взятого исключительно для маскировки, тихо фыркнула себе под нос, вспоминая произошедшее.
  Эта Макгонагалл после того как у неё пропала опора из-под ног (даже не смогла её сама заметить пока носом не ткнули), рухнула прямо в воду, и никакая её воображаемая 'магия' ей не помогла. Хоть глубины там было сантиметров тридцать, женщина не сумела удержаться на ногах, в очередной раз подтвердив, что у людей крайне плохие стабилизационные системы, шлёпнувшись плашмя прямо в ил, с кучей брызг и совершенно не подобающим визгом. А то с каким пафосом она представлялась... волшебница... заместитель декана... преподаватель по какой-то там трансфигурации, тьфу. Грязное нечто, всё в потёках ила, выбравшееся на берег, не очень-то походило на самовлюблённую человечку пятью минутами ранее.
  Правда потом она всё же доказала, что людей не стоит легкомысленно сбрасывать со счетов. Проплевавшись от попавшей в рот грязной воды, 'волшебница' начала махать своим 'терминалом связи с Тактической Сетью', вначале весьма эффективно очищая себя от всей налипшей грязи и приводя в порядок одежду, а затем активируя какой-то сложный запрос (Астория приготовилась отражать возможную атаку), как к женщине просто протянулся очередной информационные канал, по которому та куда-то телепортировалась, как, кстати, и странная сова ранее. А это значило, что несмотря на свой продемонстрированный непонятный подход по использованию возможностей этой странной местной Сети, люди смогли её неприятно удивить. Кто его знает, возможно эту, такую вот неумёху, специально прислали к ней на встречу, чтобы она расслабилась и совершила ошибку недооценки. Пусть криво, косо, неудобно до дикости, но, самое главное, непонятно как, они демонстрировали весьма своеобразный и работающий метод. Она сама даже не представляла, что можно так использовать Тактическую Сеть напрямую, да ещё таким извращённым способом. И это заставляло постоянно держаться настороже.
  Астория задумчиво побарабанила пальцами по столешнице. Данных катастрофически не хватало. Её ядро более подходило под технологические аспекты разведки с опорой на сенсоры и возможности корпуса, а вообще-то у неё в приоритетах всегда были алгоритмы по ведению боя. И даже годы жизни среди людей не особо это изменили, для этого надо было переписывать основы базовой матрицы алгоритмов почти с нуля, а это было категорически недопустимо, тогда она просто перестала бы быть собой. Э-эх, сюда бы Бискайн с её ядром. Аналитические и исследовательские алгоритмы ремонтниц могли спокойно запинать даже универсальные командные структуры флагманов с их гораздо более мощными ядрами и обширными ресурсами.
  Она отхлебнула слегка остывший чай... Письмо-маячок она уничтожила сразу же после бесславного бегства волшебницы, эм-м, почти сразу же. Как оказалось, в информационных структурах бумаги письма был зашит не только пресловутый маячок, но и контроль целостности физической структуры объекта. Письмо успешно самовосстанавливалось после разрывания, намокания и даже сжигания. Очень, очень интересно, но не на ту напали. После быстрого, но тщательного изучения с запоминанием наложенной структуры и последующего развеивания этого информационного каркаса, бумага стала просто 'бумагой', и хоть уже не было смысла уничтожать само письмо, но стоило оставить, на всякий случай, некий 'след-намерение', как символ её недовольства. При необходимости она сможет без проблем его восстановить, и обрывки разорванного, будто в ярости, на мелкие клочки письма усеяли берег озера.
  С тех пор прошло несколько дней. Она посетила по составленному ранее маршруту и плану несколько городов людей 'обычных' и пару раз была свидетельницей событий, которые можно было смело приписать к так называемым магам. Один раз она увидела спор нескольких людей в странной одежде, которые, несмотря на то, что энергично размахивали руками и весьма громко спорили чуть ли не на проезжей части, но тем не менее ни полицейская единица людей неподалёку, ни прочие прохожие спешащие по своим делам, не обращали внимания на происходящее. Излишне было упоминать, что у каждого из той компании она заметила этот, дурацкого вида и исполнения, терминал в виде деревянных палочек. Пока она прикидывала, как бы к ним подобраться по незаметнее, маги (она решила для простоты всё же использовать такой термин) дружно куда-то телепортировались.
  И это было проблемой. В случае боестолкновения маги смогут легко от неё оторваться, а затем нанести внезапный удар в другое время и в другом месте...
  Во втором случае она засекла летящую по небу самую обыкновенную машину, чем вызвала у себя небольшой ступор. Машина. Обыкновенная. С колёсами. Без крыльев, винта, реактивного или ещё какого видимого двигателя, спокойно летела по ночному небу. Она ещё успела распознать наличие в машине нескольких пассажиров, до того, как та вышла, ну или вылетела, за пределы радиуса её сканирования.
  Астория нервно, разом допила остатки чая и замахала официантке, чтобы та принесла ей новую чашку. Ей следовало успокоиться и отвлечься, а чаепитие, пусть и совершенно не нужное для функционирования аватары, помогало ей отвлечься. Нахваталась среди людей 'вредных' привычек отметила мимоходом она, но отказываться от этой модели поведения было глупо. Одинокая девушка пьющая чай привлекает гораздо меньше внимания у окружающих, чем она же неподвижно сидящая и ничего (внешне, естественно) не делающая.
  Сейчас она уже несколько жалела, что изначально пошла на конфронтацию, сказался её опыт общения с людьми в не самой благополучной для тех обстановке. Она сразу же настроила себя на возможный конфликт и... и получилось то, что получилось. Хм, и что же ей сейчас делать? Продолжать свою программу исследований дальше или попробовать внедриться в это общество магов? Она вызвала из банка памяти сохранённый текст письма в очередной раз анализируя его содержимое.
  Её приглашают в школу. Магическую. Приглашают местные маги. Школа - это заведение, где обучают детей и подростков. Логично, что раз школа 'волшебства...', то в этой самой школе её будут обучать взаимодействию с ТС, или, как называют её местные - магией. Из этого следует, что там она сможет без особых помех собрать статистический материал, провести сравнительные анализы, которые помогут ей разобраться в происходящем. Возможно, найдётся и ключ к решению проблемы её попадания сюда. Это то, что было в плюсах этого предложения.
  Теперь о минусах. Первый и самый главный, она будет вынуждена подчиняться местным правилам, что, в некоторых аспектах, может быть неприемлемо. Протоколы самозащиты и секретности никто не отменял. Даже у Мирабель были большие проблемы этого рода в новой школе, ведь проведённая модернизация её тела с уклоном в физическое усиление, несколько притупила у той чувство опасности и задрало планку самодовольства. Мистеру Сэму несколько раз приходилось ходить в школу к руководству по поводу очередного свёрнутого носа или сломанной руки, пока до местных детей не дошло, что Миру лучше без повода не трогать, а если повод есть... то подумать... и снова не трогать.
  Она так не сможет, если и будет бить, так сразу насмерть, как требуют того протоколы защиты и сильно сомневается, что местные взрослые маги будут смотреть на это сквозь пальцы.
  Нет, всё, скорее всего, не так плохо, это она рассматривает 'крайние' случаи, вероятность которых относительно невелика, но лучше быть готовой к такому сценарию заранее. Опять-таки - недостаточно информации для полноценного прогноза.
  Погоняв алгоритмами различные варианты, Астория решилась выдать своё местоположение очередному поисковому запросу. А почему бы прям сейчас не прояснить всё окончательно? Ситуация вполне подходящая для второго раунда контактов: вокруг множество обычных людей, что несколько ограничит этим магам варианты возможных действий (и заодно можно будет оценить, как эти маги 'ценят' людей). Время близится к закату, то есть в случае возникновения конфликта у неё в темноте будет явное преимущество, всё же люди в сумраке видят и ориентируются гораздо хуже, а глаза аватары для неё не более чем дополнительный вспомогательный оптический сенсор. Она сделала ещё один заказ, на уже десятую по счёту чашку чая, озадаченной официантке.
  Ждать пришлось относительно долго, но на другое она, в принципе, и не рассчитывала. Люди и быстрая реакция, понятия обычно мало совместимые.
  Солнце практически полностью скрылось за линией горизонта, оставив после себя медленно гаснущий бордовый всполох заката. Астория успела даже успокоить встревоженную официантку, которая после ещё одной заказанной чашки, встревоженно поинтересовалась, а нет ли у клиентки проблем и не нужна ли ей помощь, раз та столько времени сидит совершенно одна и ничего кроме чая не заказывает. И только когда на небе появились первые звёзды, Астория уловила уже знакомое ей возмущение, свидетельствовавшее о том, что неподалёку от неё телепортировался очередной маг. Она, не подавая виду, внутренне собралась, и попыталась осторожно просканировать прибывшего.
  Маг прибыл укутанный в какой-то вид защитного поля (!), то есть он не стал легкомысленно к ней относиться и хоть как-то подготовился, чем добавил себе пару плюсов. Хотя это самое поле и не дало ей уверенно провести анализ возможностей его носителя. Нет, эту защиту можно было пробить усиленным импульсом, но сейчас это было излишне, раз она решила не идти сразу на обострение. Астория откинулась на спинку стула, имитируя довольство и расслабленность, а сама внимательно контролировала перемещение мага и свои окрестности, будучи на всякий случай готовой мгновенно уйти с линии огня.
  
  Спустя пару часов
  
  Дамблдор уже минут десять как ушёл, а она всё сидела, анализируя прошедшую встречу, вяло ковыряя подтаявшее мороженное в вазочке.
  А результаты были... неоднозначными. С одной стороны, вроде бы удалось достигнуть договорённостей на, примерно, один год обучения в Хогвартсе. На более долгий срок она не загадывала и сразу заявила, что пока не планирует (неизвестно как дальше повернётся ситуация). А уж за год-то она сумеет собрать достаточно информации для дальнейшего планирования, тогда и будет думать. Неплохо было и то, что она сумела на корню зарубить все попытки мага ограничить её самостоятельность путём навязывания временных опекунов, раз у неё нет в Англии родителей или других законных представителей. Она входит в состав Туманного Флота и не каким-то там человеческим опекунам решать, что и как ей делать. Это то, что было в положительном ключе.
  Что из отрицательного. Ей пришлось согласиться на соблюдение внутренних правил Хогвартса, что несколько ограничивало её в плане самообороны и поведения, но в случае реальной угрозы никакие правила и устные договорённости ей будут не указ, а так вполне логичное требование со стороны людей. Пришлось согласиться. Правда, маг, похоже, не особо представлял боевые возможности её аватары, а она и не собиралась его в этом вопросе информировать. Пускай с потерей корпуса у неё сильно урезались возможности, но и оставшихся вполне достаточно для ликвидации практически любой ситуационной угрозы, это если у магов нет на вооружении особо мощных воздействий сравнимых с тактическим ядерным боеприпасом или на уровне лёгкого/тяжёлого крейсера Туманного Флота.
  Далее. Её всё же приняли на четвёртый курс, но с оговоркой, что она сумеет за пару месяцев подтянуть знания с предыдущих трёх курсов. Альбус, когда озвучивал это требование, сделал многозначительную паузу, видимо, ожидая от неё возмущения или... Но она примерно представляла уровень обучаемости детей такого возраста (дети магов вряд ли сильно отличались от детей обычных людей), и могла соотнести его со своими способностями по запоминанию и обработке информации, поэтому просто весьма спокойно признала это требование и уточнила, что это возможно только при соответствующем доступе к необходимой информации. Как оказалось, доступ к библиотеке был у всех школьников, за исключением некой 'Закрытой Секции'. Она внешне абсолютно не проявила заинтересованности в этом факте, бесстрастно отметив, что раз 'секция' закрыта, то значит и интересного для учащихся там ничего нет. И этот ответ, похоже, несколько разочаровал старого мага, но теперь уже он сделал вид, что другого и не ждал, похвалив её за разумный 'взрослый' подход.
  А это было проблемой, пусть и не сильной, но симптоматичной. И дело было не в самой похвале, а в том, как это делалось. В процессе всей беседы-переговоров её настойчиво 'прощупывали'. Формулировки фраз, характерные паузы в пространных предложениях прямо-таки призывающие задать уточняющий вопрос или что-то самой пояснить сверх ранее сказанного. И эти самые комплименты, которые вроде и произносились по делу, но озвучивались в том русле, что если она соглашалась с неким утверждением мага, то комплимент был более 'личным', а если нет, то несколько 'прохладно-нейтральным'. Прогоняя всю беседу сквозь различные аналитические алгоритмы, она получила неоспоримый вывод - её стремились расположить к старому магу. Мягко, почти незаметно, но весьма настойчиво. В беседе её сильно выручал абсолютный контроль мимики. Если она концентрировалась, то на лице аватары могло отражаться только то, что она сама хотела. Кстати, сам маг тоже вполне успешно скрывал свою мимику за широкими обвисшими полями остроконечной шляпы, которую даже за столом не соизволил снять, и собственной бородой, которую он частенько оглаживал рукой, создавая дополнительный отвлекающий фактор. Успешно - это для собеседника человека. Он понятия не имел, что для неё все эти приёмы абсолютно не являлись помехой, а просвещать его и в этом вопросе она не спешила, в свою очередь отслеживая его истинную реакцию на её слова и действия. В общем, получилась весьма интересная игра на полусмыслах, интонациях и подтекстах. Жаль опыта таких бесед у неё всё же маловато, больше с обычными людьми или бандитами приходилось общаться, чем с политиками, а там словесная эквилибристика не особо в чести.
  Значит, что получается в остатке... Как обещал Дамблдор, её скоро, возможно завтра, навестит один из преподавателей Хогвартса и сопроводит в некую Косую Аллею, для приобретения необходимых учебников и вещей для учёбы, а это значит, что ей надо где-то раздобыть достаточное количество денежных единиц. Та мелочёвка, что у неё была на текущий момент... это даже не стоит упоминания. Только на чай и прочие жизненные мелочи вроде билетов на транспорт. Благо во многих квартирах, в которых отсутствовали жильцы и где она пережидала ночное время, находились небольшие заначки, которые она и оприходовала. Но этого было категорически недостаточно для обеспечения функционирования в изолированном пансионате, которым по факту и являлась школа. Даже если сами деньги ей не особо затем потребуются, но вот их влияние на людей, просто фактом своего наличия, нельзя было сбрасывать со счетов.
  И вариантов решения этой проблемы у неё было несколько.
  Ограбить банк или банкомат. К сожалению, в текущем времени у людей фактически отсутствовала единая информационная сеть, а та что была... Лучше бы её не было, чем в такой пытаться что-то сделать. Поэтому манипуляции напрямую со цифровыми счетами отпадали. Силовое изъятие?... Весьма простой путь, но чреват неизвестными проблемами даже не со стороны людей, а со стороны магов. Так как шуму такое действие вызовет много, то их реакция на такое действие, с большой степенью вероятностью, будет отрицательна. Поэтому, временно и этот путь отметаем, слишком много неизвестных факторов.
  Ломбард или ювелир. Создать из наноматериала драгоценный или полудрагоценный камень с украшением и сдать. Уже более подходящий вариант, но жалко ресурсов. Лишнего наноматериала у неё не так уж и много, а его пополнение несколько затруднительно и ограниченно энергетическими возможностями её ядра. Был бы у неё в распоряжении хотя бы один малый генератор... можно было штамповать наноматериал килограммами, центнерами и тоннами. Но чего нет, того нет. К тому же у людей наверняка возникнут ненужные вопросы откуда у молодой девушки такие вещи и почему она их решила сдать и не украла ли она их. Так что не подходит из-за возможных ненужных сейчас проблем, но стоит взять этот вариант на заметку.
  Ну и третий. Бандиты и прочий уголовный элемент, с которым она прекрасно умела обращаться. Как правило, у всех шаек всегда есть некие 'неприкосновенные' запасы, которые она использует с большей эффективностью, чем эти люди. И защищать пострадавших преступников мало кто будет, да и сами они никуда с жалобами не побегут, разве что к своей 'крыше', которую также можно будет потрясти. Как основной, многократно отработанный вариант действий - сойдёт. Осталось дело за малым: найти подходящих реципиентов и спровоцировать их на агрессию, после чего выяснить у оставшихся в живых, где они хранят свою наличность. Вполне рутинная и привычная задача, сколько таких асоциальных элементов она и её эсминцы ранее перебили, очищая округу вокруг дома мистера Сэма от подобного мусорного контингента. Вот только сейчас придётся использовать исключительно физические возможности аватары, просто на всякий случай, чтобы случайно не засветить свои реальные возможности перед магами если те вдруг смогут незаметно за ней проследить или до них как-то дойдёт эта информация.
  Астория допила растаявшее уже полностью мороженое, расплатилась за ранее сделанные заказы и решительно отправилась в сторону окраин города.
  Ночь. Умеренно облачное небо. Темень, разгоняемая редкими фонарями. Самое то для прогулки по злачным районам для скромной потерявшейся девушки. Да, надо сделать блузку чуть попрозрачнее и несколько более обтягивающей.
  
  
***
  
  Альбус Дамблдор в это время тоже не спал, мерно вышагивая по своему кабинету и перебирая в голове воспоминания о прошедшей встрече.
  Удача. Редкостная удача. Он неоднократно убеждался в том, что Судьба его любит. Любую, даже самую неприятную ситуацию, ему всегда получалось обернуть в свою пользу. Даже если какой-то план и проваливался, то в долгосрочной перспективе и это оказывалось для него благом. Так он, наследник малоизвестного и заурядного магического рода, постепенно сумел подняться на вершины магического Олимпа Великобритании и Европы. И вот сейчас... не зря он решил лично отправиться на встречу с этой Асторией. Альбус с лёгким сожалением, но вынужден был констатировать, что даже самые лучшие, после него, естественно, маги, как выразилась эта девушка - 'слепы'. Его ещё тогда, при просмотре воспоминаний в Омуте, зацепила эта фраза, а в купе с некоторыми моментами, на которые Минерва попросту не обратила внимания, он сам решился, в итоге, побеседовать с потенциальной будущей ученицей и самому убедиться в собственных догадках.
  Вот только... Она испарилась, исчезла, скрылась. Чем только подтвердила первоначальные подозрения. Он даже лично аппарировал на берег озера, где проходила первоначальная встреча. И ничего, никаких следов. Ни реальных, ни магических. Точнее, он нашёл частичное подтверждение своим догадкам: на берегу валялись обрывки письма, видимо, после беседы, девушка в негодовании разорвала письмо в клочья, что мало кому бы удалось без проведения достаточно серьёзных ритуалов или большой личной силы. Но сама виновница его несолидной активности и суетливости попросту исчезла.
  Вернувшийся Альбус поднял на ноги аврорат и даже, воспользовавшись правом Верховного волшебника Визенгамота, задействовал для поиска рунный круг отдела Тайн. И снова ничего. Все поисковые ритуалы ничего не находили, будто такого человека на территории Англии вообще нет и никогда не было. Аврорат с умеренной интенсивностью поискав 'пропажу' пару дней, голосом Амелии Боунс объявил, что у него и так хватает дел, в том числе и по инициативе самого Дамблдора, чтобы тратить и так немногочисленные силы на поиски непонятно кого. Сцепив зубы, он был вынужден согласиться с такой трактовкой, ведь объявлять во всеуслышание о своих подозрениях... За этой Асторией тогда начнётся сущая охота 'без правил'. Особенно будут усердствовать ошмётки старых родов и, если она попадёт к ним в руки или под их влияние... Это, возможно, будет крах всей его жизни. Самым лучшим выходом будет тогда обеспечить ей быструю и, по возможности, безболезненную кончину. Слишком многое будет поставлено на карту.
  Но, если уже ему удастся привлечь её на свою сторону, Альбус мечтательно расплылся в улыбке, он навечно войдёт в историю наравне с Основателями, Мерлином и, не будь помянута в ночи, Морганой.
  Видящая! Настоящая, истинная Видящая. Уж теперь-то после беседы с девушкой он был в этом стопроцентно уверен. Когда один из задействованных поисковых ритуалов дал положительный отклик, он даже не сразу поверил, потратив время на повторные проверки другими способами. Но и они дали нужный отклик. Значит Видящая не против сейчас побеседовать. Это была одна из немногих точно известных их способностей, они могли буквально видеть заклинания, а если ты его видишь, то и укрыться от него не составит большого труда. Поэтому выявить настоящего видящего с помощью магии, без его на то желания, было практически нереально. Одной из последних известных наследников истинных видящих на территории Британии была мать Полумны Лавгуд - Пандора Лавгуд, но даже она не была полноценной, она могла чувствовать заклинания, но не видеть, что, в итоге и стало причиной трагедии. А юная Полумна пока ещё слишком слаба и неопытна, да и трагедия с матерью не самым лучшим образом отразилась на её психике. Поэтому не факт, что она станет когда-нибудь хотя бы вровень со своей матерью да и вообще сможет быть полезной.
  Но это всё пока перспективы. Радужные, сулящие феноменальный успех в случае удачи, так и фатальные проблемы при неудаче. Поэтому и пришлось, скрипя сердцем, взять в узду своё желание, немедленно бросив всё и не считаясь с риском, надавить на девушку, и согласиться предоставить ей невиданную для учащейся Хогвартса свободу действий. Нельзя было её даже пролегилиментить, не дай Мерлин почувствует, тогда о хороших отношениях можно будет сразу позабыть. И всё потому, что Видящие всегда плохо реагировали на оказываемое давление и принуждение. Да и явно лгать им было крайне нежелательно. А заиметь во враги или недоброжелатели человека, который на 'Ты' с магией... Были и более безболезненные способы покончить с собой.
  Жаль, что она слишком взрослая и попала сразу на четвёртый курс. Да и согласилась всего-навсего на год учёбы для начала. В этом возрасте основное мировоззрение молодёжи уже, как правило, сформировано и изменить его... это потребует дополнительных усилий. К сожалению факт её появления на четвёртом курсе сам по себе привлечёт пристальное внимание к ней, а ещё вкупе с её внешностью...
  Альбус нервно забегал по кабинету. Уведут же. У юных девушек в этот период как раз начинается пора первых влюблённостей и им становится плевать на всё остальное, а ему совсем не надо, чтобы такой приз достался какому-то смазливому щеглу у которого всех достоинств или красивая мордашка, или тугой кошелёк родителей. Разве, что это будет полностью подконтрольный ему 'щегол'. А вот это уже интереснее.
  Мерлин и Моргана, как же он забыл, маразматик старый - турнир. Почти весь учебный год в Хогвартсе кроме его учеников будут ещё ученики Шармбатона и Дурмстранга. Если от Шармбатона будут участвовать почти одни девушки, что почти безопасно, то от Дурмстранга будут в основном парни, и не рядовые. Один Виктор Крам чего стоит.
  Верховный маг от переизбытка возбуждения чуть по потолку не забегал под изумлённым взглядом феникса, ошеломлённо взирающего на необычно резвого компаньона.
  Так, успокоиться, о ней здесь никто не знает. Она же говорила, что жила на каких-то там островах в Тихом океане, что объясняет почему о ней ничего не известно и она, по её словам, нигде и никогда не училась магии, а то что умеет - умела всегда. Значит это врождённый талант или даже родовой дар, хоть он и не любил такого рода определения, ведь у самого рода Дамблдоров никаких родовых даров не было. Правда, насчёт своей родни она молчала как ирландский повстанец, только обронив, что у неё нет родителей, но зато есть очень много сестёр (интересно это как, сводные?). Но они далеко. Очень, очень далеко и пока к ней попасть не смогут. А это значит... Альбус самодовольно улыбнулся, значит объявляем о новой ученице по программе перевода из Североамериканской школы Ведьм Салема. С высокомерными грубыми янки мало кто из магов Британии общается и уж точно не будут выяснять, а училась ли там такая. Надо теперь уговорить девчонку, чтобы та поддержала придуманную легенду - для её же блага, естественно. И-и-и, Альбус кинул взгляд на свой стол, заваленный бумагами. Один день. Да, один день он сможет выделить из своих навалившихся из-за турнира дел. Хоть Минерва снова будет ворчать на его лень и неряшливость, но тут ей будет нечего возразить, раз он лично возьмётся за введение новенькой в Чудесный Мир Магии и будет исправлять её (Минервы) ошибки, раз та сама умудрилась на ровном месте испортить отношения с новенькой. Альбус Дамблдор, в очередной раз, убедился, что он действительно является баловнем Судьбы, которая всегда оборачивала проблемы и ошибки других к его вящей выгоде.
  
  Глава 5. Первые шаги в мире магии. Гринготтс.
  
  - Это паб 'Дырявый котёл'. По традиции путь всех новичков в магический мир начинается именно отсюда.
  Астория с подозрительностью осмотрела невзрачное грязное нечто приютившиеся между самым обычным достаточно крупным книжным магазином и небольшим магазинчиком компакт-дисков...
  Сегодня только-только успело взойти солнце, как через сеть вновь стали поступать запросы о её местоположении. Хорошо, что она успела за ночь сделать всё, что планировала, и весьма неплохая сумма, по человеческим меркам, сейчас занимала почти всю спортивную сумку у неё на плече, которую она изъяла у одних неудачников, польстившихся ночью на 'беззащитную' девушку. Как оказалось, с течением времени психологический облик и привычки асоциальных элементов практически не изменились, что сэкономило ей массу времени. Так что она успела выбраться в центральные, но безлюдные по утреннему времени районы, где решила дождаться того, кто прибудет к ней на этот раз.
  К её удивлению, ждать пришлось очень недолго и появился не абы кто, а снова лично Дамблдор, собственной персоной.
  Старый волшебник был явно не выспавшийся и выглядел несколько нервно и растрёпано. Правда, увидев её, он постарался успокоиться и придать себе прежний степенный вид. В ответ на удивлённо приподнятую бровь, доверительным тоном с небрежной ленцой пояснил:
  - Возраст, юная леди. Да и работы много навалилось. Подготовка к началу учебного года, - глубокий грустный вздох, - нелёгкий труд. К тому же в этом году учащихся нашей школы ожидает большой сюрприз, а это, к сожалению, дополнительные хлопоты для всего преподавательского состава. Увы, сейчас все остальные преподаватели сильно заняты, обходя новичков и готовясь к новому учебному году, поэтому честь сопровождать Вас в чудесный мир магии предстоит лично мне. Надеюсь, вы же не боитесь Непознанных Чудес и Великих Свершений?
  Она? Боится? Ей отчётливо вспомнилось жерло чудовищного гравитонного орудия смотрящего прямо на неё и накапливающийся в глубине заряд. Было ли ей страшно, понимая, что до выстрела остались считанные мгновения и уйти с траектории уже не выйдет? Да ни капельки. Бой - её предназначение, а лёгкие силы флота в него идут всегда самые первые. И в бою можно как победить, так и проиграть. В этот раз она проиграла, чудом не погибнув, силы были слишком уж неравны, но свою задачу лидера разведывательной эскадры она выполнила полностью, успев предупредить свой флот о надвигающейся опасности.
  - Если ты чего-то не знаешь, то не можешь этого и бояться. А Великие Свершения... зачастую великие они только на словах, и в них, зачастую, не упоминается цена этих самых свершений.
  - Очень взрослый взгляд на жизнь. Очень. Мало кто способен в столь юном возрасте трезво оценивать свои возможности и последствия своих действий, - отпустил ей очередной сомнительный комплимент маг.
  Далее он её предупредил, что они сейчас аппарируют (?) в Лондон, где смогут попасть в Косую аллею, одно из известнейших сокрытых мест волшебного мира, где массово живут волшебники. Там они смогут приобрести всё необходимое для её обучения в Хогвартсе.
  - Ох, дырявая башка, - вдруг картинно хлопнул себя по лбу маг. - Совсем забыл сказать, маразматик старый, что у нас используются свои деньги, а не магловские фунты стерлингов. Да и покупка необходимых для учёбы вещей - недешёвое удовольствие. Хоть ваше обучение в школе и оплачивается министерством и советом попечителей школы, но остальное... увы. Но не волнуйтесь, если у вас плохо с деньгами, то я вам помогу. Великому светлому волшебнику, - он гордо похлопал себя по бороде на груди, - это несложно прийти на помощь нуждающимся.
  - А сколько будет стоить эта ваша помощь? - Астория отнюдь не обманывалась щедрым предложением мага. Одной из самых ходовых поговорок у людей была: 'сыр для мышки бесплатен только в мышеловке'.
  - О чём вы, юная леди? - искренне возмутился Дамблдор - Никаких процентов, отдадите когда сможете, я столько уже прожил на свете, что уже никуда не спешу.
  - Хм, а как же тогда в вашу школу закупаются вещами обычные дети? Ведь вы же говорили, что не все учащиеся родились в магических семьях. Или вы всем занимаете по доброте душевной?
  - Понимаете, юная мисс, - начал юлить Дамблдор, врать не очень-то хотелось, особенно в таком 'общеизвестном' вопросе, но насколько бы было проще, если бы она просто согласилась взять деньги. Ведь процентам не обязательно же быть денежными. - У обычных детей из семей маглов, как правило, есть родители, работающие родители. - зачем-то уточнил он. - И первым делом ребёнок с сопровождающим его магом отправляется в банк 'Гринготтс', это банк для волшебников, в котором всеми делами заправляют гоблины, и там меняют магловские деньги на галлеоны.
  - На корабли? - удивилась Астория.
  - Нет, - покровительственно улыбнулся волшебник. - Это корабль - 'галеон'. А самая крупная наша золотая монета называется - 'галлеон'. В одном галлеоне семнадцать сиклей - серебряных монет. А в каждом сикле содержится двадцать девять кнатов, то есть бронзовых монет. Как видите всё очень просто.
  - Ну да, водород, хлор и медь. Ладно, с медью понятно. С водородом, нууу... в принципе тоже, наверное, хотя и не совсем. Но хлор тут при чём? Ведь логичнее, что в галеоне должно быть тогда сорок семь сиклей, а не семнадцать. Опечатка или в этом сокрыт другой смысл? А-а-а, ладно, не обращайте внимания, - махнула рукой Астория, заметив полный офигевания взгляд мага. - Это я так... Хорошо, я поняла. Один галлеон это семнадцать сиклей или четыреста девяносто три кната. Всё очень просто!
  На какое-то время в разговоре возникла пауза: Дамблдор пытался прийти в себя и собрать в кучу разбежавшиеся мысли, а Астория с самым невинным видом стояла напротив, ожидая пока маг соизволит очнуться.
  - Эм-м, гм-м, м-да. - невнятно начал Альбус, - На чём мы остановились? Ах, да... Так вот, в Гринготтсе всем заправляют гоблины, очень мелочные и жадные создания, скажу я вам. Но они заведуют единственным волшебным банком маг-мира и на текущий момент только у них можно обменять фунты на галлеоны.
  - А какой уровень цен, для понимания?
  - К примеру: стандартная волшебная палочка в лавке мистера Оливандера, куда мы сегодня обязательно заглянем, стоит семь галлеонов. Порция сливочного пива для студентов в Хогсмиде, это такое поселение волшебников рядом с Хогвартсом, куда на выходных могут ходить старшекурсники, обойдётся в два сикля, - пояснил Дамблдор. - А вот сова, для доставки личной почты - это целых десять галлеонов, что, на мой взгляд, несколько дороговато.
  Астория ненадолго задумалась, по всему выходило, что курс магической валюты был сильно занижен по сравнению с обычным миром. В любом случае её добычи, судя по озвученным ценам, хватало с избытком на всё, в пределах разумного. А если вдруг не хватит, то ей несложно и повторить охоту, кандидаты на 'поделиться' у людей всегда найдутся.
  - Думаю, не буду вас напрягать с кредитом. Значит, первым делом, идём в этот ваш Гринготтс и меняем всё, что у меня есть в кошельке, а там посмотрим.
  - Мисс? - удивился Дамблдор, глядя на девушку, одетую в весьма плотно облегающую её фигуру одежду. - Простите за нескромный вопрос, а ваш кошелёк? В сумке, среди вещей?
  - Какие вещи? Это же и есть кошелёк! Разве не похож? - перебила мага Астория, одной рукой легко подкинув набитую почти доверху спортивную сумку.
  Ответом ей было только ошеломлённое молчание.
  Какое-то время маг молча и даже вроде с какой-то укоризной смотрел на 'кошелёк', после выдохнул и сделав вид, что ничего необычного не произошло, пояснил девушке, что ей надо взять его за руку, и он перенесёт их обоих в Лондон.
  
***
  Аппарация, как называли процесс телепортации маги, как много ругани в этом слове. Астория сама себе поклялась, что без крайней нужды больше ни за что и никогда не позволит себя переносить. Такое ощущение будто её протянули сквозь водонапорный рукав и выплюнули вперемешку со струёй воды. Она пришла в себя, стоя на коленях и пытаясь удержать под контролем взбесившиеся наноструктуры тела. Ей совсем были не нужны вопросы, а почему это она стала рассыпаться пылью на части. Старый маг стоял рядом с сочувствующим взглядом и, как ей показалось (сейчас было не до анализов), слегка скрытым удовлетворением ждал, пока она отойдёт от шока.
  - Прошу прощения, что не предупредил: первая аппарация мало у кого вызывает приятные ощущения, но смею вас уверить, дальше будет проще. Особенно когда сами научитесь.
  - Фиг... - с натугой проговорила туманница, осторожно вставая на ноги. Вроде уже не штормит, хорошо.
  Они находились на какой-то улице, вокруг сновали самые обычные люди, но никто из них не обращал внимания на внезапно возникшего из воздуха необычного старичка в чудаковатой одежде и молодую девушку рядом.
  - Заклинание для отвлечения внимания людей, - пояснил Дамблдор на молчаливый вопрос Астории. - Требование Международного Статута Секретности, маглы не должны знать о существовании волшебников. И, если вы уже пришли в себя, то давайте отложим вопросы на потом, - он прервал открывшую было рот девушку. - Всё, что вам будет нужно, вы сможете узнать в школе из книг, а сейчас у нас ещё много дел на сегодня. Обратите лучше своё внимание на это здание. Это паб 'Дырявый котёл'. По традиции путь всех новичков в магический мир начинается именно отсюда.
  
***
  Суета, гам, шум и тихий ужас сумасшедшего дома со средневековым антуражем. Таковым предстал магический мир, символично начавшийся с заднего двора невзрачной таверны с говорящим названием 'Дырявый котёл'. Судя по наблюдаемым магам, котлы у многих были действительно дырявые и весьма сильно подтекали. Туманнице, привыкшей если не к перфекционизму, то хотя бы стремящейся, по возможности, к идеалу, было просто больно смотреть на происходящее. Нет, были, конечно, и вполне нормально... хотя нет, не нормально, а просто 'аутентично' одетые маги. Всё же в двадцатом веке балахоны с островерхими шляпами и средневекового вида камзолы были как бы, мягко говоря, устаревшими.
  Они с Дамблдором стояли на выходе из переулка, куда привёл их проход из паба, и маг, не скрывая своего удовлетворения, наблюдал за ошеломлённо крутящей по сторонам головой, с круглыми от удивления глазами, девушкой.
  - Добро пожаловать в Косую аллею. Не побоюсь этого слова - самую знаменитую улицу магической Британии. Здесь можно купить или продать всё, что угодно или необходимо любому магу.
  Тут маг резко построжел лицом и достаточно жёстко веско добавил:
  - За исключением тёмно-магических вещей. Любому, пойманному на попытке купить, продать или обменять такую вещь, грозит пожизненное заключение в Азкабане. Это специальная такая тюрьма для оступившихся во тьму магов. Но не стоит пугаться, вы же не собираетесь таким заниматься, верно? Но я как Верховный судья и председатель Визенгамота просто обязан вас предупредить. Так как вы пока слабо ориентируетесь в наших реалиях, то я попрошу вас... Если вдруг... вам что-то покажется странным или вас попросят что-то такое тайное сделать, не составьте себе труд первоначально посоветоваться со мной. На невинные шалости можно закрыть глаза, а вот на кое-что... Мне очень не хотелось бы председательствовать на вашем суде.
  Астория, отвлёкшись от созерцания улицы, внимательно посмотрела на мага и медленно кивнула головой. Его оговорка была весьма многозначительна. Значит, стоит поподробней выяснить, что за такая эта 'тёмная магия' и чем она отличается от 'светлой', но не сейчас. Сейчас она 'обычная' девушка, попавшая в необычные обстоятельства, то есть побольше восторга и восхищения местными чудесам. А самой смотреть и подмечать как можно больше деталей.
  - Разумеется. Если что, я немедленно обращусь к вам за советом. И ещё... может мне следует замаскироваться под внешний вид магов?
  Это она заметила несколько неприязненных взглядов проходящих мимо ведьм на её юбку на ладонь выше колена и обтягивающий тело пиджачок. Правда, далее они, заметив рядом с ней стоящего Дамблдора, резко менялись в лице и делали вид, что ничего необычного не происходит.
  - Не волнуйтесь, мы обязательно посетим магазин одежды, где вы сможете подобрать себе традиционный наряд волшебницы, помимо школьного, дабы не выделяться из толпы. К сожалению, ваш внешний вид выдаёт в вас жительницу мира маглов, а у нас, к моему глубокому огорчению, существует этакое неприязненно-высокомерное отношение к маглам у некоторой части магического общества. Но мы над этим работаем. Вводим наиболее способных выходцев из мира маглов и полукровок в состав отделов министерства магии, чтобы они своими действиями смогли разбить оковы замкнутости и традиционализма. Открою вам маленькую тайну: моя самая большая мечта, это объединить мир магов и обычных людей, чтобы все могли жить в мире и согласии.
  Астория снова медленно и молчаливо кивнула, подавив попытку отойти на пару шагов от вдохновенно сверкающего глазами старичка. В человеческой истории эта идея была не нова: равенство, братство, всеобщее счастье и достаток. В разных устах и обличьях. Вот только заканчивалось всё всегда одинаково: кровь, войны, голод и горе. Ей, конечно, как лёгкому крейсеру Туманного Флота, было глубоко наплевать на проблемы людей и магов, вот только далее к просьбам Дамблдора надо будет относится с очень большой осторожностью, слишком явно заметен его интерес к ней. Да и его попытки, как бы невзначай, сделать её обязанной магу. Это заставляло держаться настороже. Обычно люди, радеющие за такие постулаты, не соотносят их с собой, считая себя этаким эталоном и, соответственно, стоящими выше всей этой красочной системы.
  - Не стоит волноваться, - перебила она мага, по всей видимости, приготовившегося толкнуть ещё одну небольшую вдохновлённую речь. - Одежда - это не проблема.
  Она быстро проанализировала самый распространённый женский наряд на улице. Внесла требуемые корректировки по фигуре и, демонстративно щёлкнув пальцами руки, отдала команду наноструктурам. Её стильный и самый любимый пиджачок засеребрился, распадаясь на плотное облако наночастиц и практически мгновенно сформировался уже в новом виде. Небольшая остроконечная шляпка с полями, тёмно-бордовая, почти до земли, мантия, правда не из грубой ткани, а из весьма тонкого и качественного материала (всё же привитое ей Амели чувство вкуса не могло позволить носить на себе грубое убожество), но внешне никаких отличий от типовой мантии видно не было. Туфельки на ногах превратились в этакие полусапожки с серебряным орнаментом, содержащим элементы её сигила, и пряжками. Менять прочую одежду и нижнее бельё она пока не стала, всё равно для людей не видно - мантия скрывает.
  Альбус на такую демонстрацию возможностей только завистливо крякнул, инстинктивно огладив себя по бороде, но, как ни странно, ничего не стал спрашивать.
  - Мда, наши модницы за такую мантию многое бы отдали. Сразу видно, что заколдовывал её настоящий мастер своего дела. Ну раз вы готовы, то давайте пойдём в банк. Я как раз по пути расскажу вам об Аллее.
  Теперь настала очередь Астории трагично закатывать глаза, но объяснять магу, что никто её одежду не зачаровывал и это просто технология, она не стала. Если люди не хотят видеть и понимать, то их никакими фактами не убедишь. Они так и будут с упёртостью фанатиков держаться за своё мировоззрение, отвергая любые аргументы, не укладывающиеся в нежно лелеемую ими теорию.
  
***
  Косая Аллея оказалась весьма интересным местом. Этакой дикой смесью из прогулочной главной улицы города и торгового квартала с жилым в одном лице. Отовсюду доносился шум, гам, торговые выкрики зазывал и тихий гул ведущихся бесед. Низко, маневрируя между домами и развешенными прям на улице образцами товаров вкупе с торговыми вывесками, летали многочисленные совы, зачастую таща в клюве или лапах различные грузы.
  Альбус мерно, как ледокол, вышагивая прямо по середине Аллеи, весьма интересно рассказывал Астории о местах и магазинчиках, мимо которых они проходили, попутно успевая отвечать на многочисленные приветствия прохожих и продавцов. Похоже маг пользовался большой популярностью и был весьма известен, хотя это как раз было не удивительно, с учётом занимаемых им должностей. Тут она не смогла не отметить сдержанность магов, хоть почти все и приветствовали их, но никто не ломился завести разговор посреди улицы или влезть со своей просьбой. Попробовал бы известный человеческий политик вот так пройтись без охраны по улицам города... Порвали бы просьбами и пожеланиями на клочки, и отнюдь не фигурально.
  Но, отметила она, прогулка Дамблдора по улице не у всех вызывала восторг и одобрение. Несколько раз некоторые продавцы и прохожие, завидев приближающегося мага, резко менялись в лице и стремительно скрывались в глубинах заведений аллеи. То есть в обществе магов наличествовал некий раскол мнений. Правда, это было легко объяснимо, Дамблдор, по его словам, занимал должность верховного судьи, а судья - это та инстанция, что выносит окончательный приговор в уголовных и административных делах. И если приговор не оправдательный, то он, логично, вызывает мало тёплых чувств у обвиняемого и его родственников. И наоборот. Конечно, не всё так просто и однозначно, но она постаралась отметить у себя те места, где магу не особо рады. Для сбора достоверной информации необходимы источники и с другой точкой зрения на объект исследования.
  Но это она отмечала внутри себя, а внешне была демонстрация не совсем умело скрываемого восторга и восхищения. Она задавала, по мере их продвижения, множество уточняющих вопросов об увиденном, тщательно занося все ответы Альбуса себе в базу данных для последующего анализа и разбора.
  Таким образом они добрались до конца Косой Аллеи, в которую перпендикулярно упиралась другая, более неряшливая и тёмная по внешнему виду, улица. А на самом углу пересечения находилось белоснежное здание с ведущими к главному входу белыми мраморными ступенями. У отполированных до блеска бронзовых дверей, в алой с золотом униформе стояло... странное невысокое человекоподобное существо, встречающее с поклоном входящих в банк клиентов.
  - Это и есть гоблин, - пояснил Дамблдор девушке, во все глаза разглядывающей необычного привратника. - В магическом мире существует множество рас и существ, вид которых может весьма сильно отличаться от привычного вам. Если вам это будет интересно, то вы сможете взять дополнительные занятия по уходу за магическими существами, где вам расскажут об этом более подробно. А теперь давайте побыстрее закончим наши дела с банком и отправимся за покупками.
  Стоило им только зайти во внутрь банка, как к ним сразу же подошёл один из гоблинов в богато разукрашенной одежде, с достоинством поклонившись старому магу.
  - Рад приветствовать в банке Гринготтс Верховного чародея и... - он перевёл взгляд на Асторию стоящую рядом, - и его спутницу. Позвольте представиться: управляющий Рангок. - он сделал лёгкий поклон в сторону девушки, - Могу я поинтересоваться: с какой целью вы решили посетить наш банк?
  - В этот раз я просто сопровождаю свою будущую ученицу. Ей необходимо произвести обмен магловских денег на галлеоны.
  Астория внутренне поморщилась на несколько некорректное собственническое заявление Дамблдора, но чисто формально он был прав, и поэтому она не стала вслух возражать, больше уделяя время изучению обстановки необычного банка.
  А посмотреть было на что. Длинные ряды стоек из очень тёмного лакированного дерева, за которыми сидело и работало множество гоблинов. Мраморный пол с круговыми узорами, облицованные коричневатым камнем колонны, поддерживающие потолок, и величественные гигантские куполообразные люстры, освещающие всё помещение. В банке, кроме гоблинов, находились и люди-волшебники, обсуждавшие свои дела с одним из служащих-банкиров или ожидающие своей очереди.
  Встретивший их управляющий провёл их сквозь весь зал банка и завёл в небольшую комнату, обставленную как классический офис с поправкой на время. За Т-образным столом нормального, и явно большего, чем надо для гоблина размера, покрытым зелёным сукном, стояло несколько вычурных деревянных с бархатной обивкой стульев для посетителей, а сам гоблин, обойдя стол по кругу, взобрался на стул стоящий во главе по специальной приставной лесенке.
  - Великий волшебник, мисс... Присаживайтесь, - он указал на гостевые стулья. - Я лично произведу обмен ваших денежных средств.
  - Мы торопимся, - обронил Дамблдор несколько высокомерно, усаживаясь на один из указанных стульев.
  - Не стоит волноваться, больше необходимого я вас не задержу. Мисс, какую сумму вы хотите обменять?
  - Всю.
  Астория, не особо рассусоливая, выставила на стол свой 'кошелёк'. На её действие гоблин не повёл и глазом, оставшись внешне невозмутимым. Спустя пару мгновений разглядывания 'кошелька', он нажал на звонок у себя на столе и коротко, сухо бросил прибежавшему гоблину:
  - Пересчитать. - А затем обратив внимание на Асторию с Дамблдором, добавил гораздо более вежливым тоном. - Сейчас всю сумму пересчитают и проверят, после чего мы произведём обмен согласно действующего курса банка.
  Пока служащий банка производил пересчёт суммы за небольшим столиком, уже более подходящим под рост гоблина, у стены, Дамблдор и управляющий завели неспешный разговор об каких-то инициативах министерства, связанных с налогами. Астория, оставшись за бортом беседы, внешне не проявляла к нему никакого внимания (всё равно в её присутствии ничего важного обсуждать не будут), непринуждённо разглядывая обстановку кабинета и беззаботно болтая ногами, но сама весьма осторожно сканировала окружение. Осторожно - это потому, что строение банка было просто по самую крышу напичкано различными информационными структурами, среди которых наверняка были и сторожевые. Если бы во время прохода по главному залу она не сбросила по-быстрому сформированный жучок, да во входной двери в кабинет управляющего не было явной бреши, то незаметно пробиться сквозь все эти переплетения у неё вряд ли бы вышло. А так... По всему выходило, что главный зал банка это одна большая рабочая зона, декорация и сцена в одном лице. Если смотреть просто глазами человека, то всё выглядело просто великолепно и величественно: служащие, перебирающие, прямо на глазах у посетителей, целые груды драгоценных камней и золотых монет. Заполнение просто гигантских гроссбухов, постоянное мельтешение посыльных... Всё это создавало вид солидной занятости и богатства.
  Но вот только она сейчас видела скрытую сторону всего этого: камни в большинстве своём были обычными крашенными стекляшками. Золото... то, что отдавали и получали посетители банка было настоящим, а вот то, что пересчитывалось для виду, оказалось, по-сути, сложно-наведённой голограммой на основе из более дешёвого металла, как правило свинца и его сплавов. Понаблюдав несколько минут за 'работой' сотрудников банка, она практически уверилась в том, что это просто такой учебный полигон для гоблинов и театральная сцена для посетителей. Среди груд стекляшек были заметны редкие вкрапления настоящих камней, а в кучках фальшивого золота встречались и настоящие монеты. Если проверяющему гоблину попадал в руки оригинал, то он делал очередную запись в своём гроссбухе. Но редко, очень редко. Если бы кто-то решил ограбить банк, то ему досталась бы в качестве добычи куча малополезного мусора. А из этого логично следовало, что основные капиталы банка и его клиентов хранятся совершенно в другом месте. В том, откуда эпизодически выезжали из низких малозаметных дверей автоматические тележки. И вот среди их груза фальшивок заметно не было.
  Придя к такому заключению Астория обратила внимание на ближайшее окружение. Лезть к хранилищам банка ей было пока не с руки, а если вдруг понадобится, тогда и будет думать, всё равно у неё сейчас нет возможностей для проведения полноценной разведки.
  В этот момент в кабинете управляющего гулко рыкнуло некое подобие хриплой сирены. Работающий у стены гоблин на этот звук не обратил никакого внимания, продолжая пересчитывать фунты, а вот управляющий, выслушав какое-то сообщение из странного, похожего на морскую ракушку предмета, дёрнул за небольшой шнур, свисающий позади него с потолка.
  - Прошу прощения, служба безопасности засекла несанкционированное излучение неопознанного артефакта. Сейчас они его обезвредят. Не стоит волноваться, штатная ситуация. Время от времени находятся идиоты, прикидывающие как бы нас ограбить, - гоблин весьма кровожадно ухмыльнулся. - Мир их праху. Итак, Верховный чародей, на чём мы остановились?
  А Астория в этот момент наблюдала как в общий зал банка вышло несколько невзрачно одетых гоблинов с метёлками и совками в руках и начали методично обходить зал, имитируя уборку мусора, постепенно и целенаправленно приближаясь к её жучку. Скрепя сердце пришлось дать команду на дезактивацию и рассеивание структур. Ей абсолютно не надо было, чтобы её поделка попала в лапы к гоблинам, и у тех была возможность её изучить. Но сам факт того, что жучка сумели так быстро засечь... настораживал и впечатлял.
  - Готово, - это подбежал к столу гоблин проверявший её сумку. - Всего насчитано девяносто восемь тысяч сто сорок пять фунтов стерлингов. Подделок не обнаружено.
  - Свободен, - махнул рукой управляющий. - То есть это девятнадцать тысяч шестьсот двадцать девять галлеонов ровно. Очень солидный капитал, мисс. Как вы планируете распорядиться своими деньгами?
  После небольшого обсуждения вариантов она решила оставить большую часть суммы на хранении в ячейке банка, взяв с собой некий 'сквозной' кошелёк, через который, как её заверили, она сможет получить беспрепятственный доступ ко всей сумме лежащей в ячейке. А часть денег, в виде наличности из сотни галлеонов, она взяла сразу, в некоем 'безразмерном' кошельке. Но для неё главным сейчас это были не деньги магов, а сами кошельки, для изучения их возможностей. Ведь, судя по описанию, один являлся чуть ли не прямым стабильным транспортным каналом в 'её' хранилище, а второй сам по себе являлся крайне эффективным складом. Если она сможет разобраться в их функционировании и сумеет воспроизвести технологию, то проблемы захода кораблей на базы для пополнения боезапаса и расходных материалов останутся в далёком прошлом. Да и сам боекомплект станет фактически бесконечным. Надо только разобраться в принципах работы этой технологии и суметь передать её своим. Она станет кумиром всех эсминцев, которые вечно страдали из-за ограниченности расходуемого боезапаса. И если для этого ей надо полноценно отыгрывать человеческую девочку, то так тому и быть, добытые сведения будут гораздо важнее её гордости и требований Кода, которыми можно временно пренебречь во имя скрытности. Вот если получится связаться со своими и наладить устойчивую связь, а то и стабильный портал, тогда можно будет поговорить по-другому. Но сейчас...
  Она, скромно опустив глазки к полу, слегка краснея, заверила управляющего, что ей было очень приятно их знакомство и сам результат этого знакомства. Ей, конечно, хотелось бы, если это возможно, получить экскурсию по банку и узнать непосредственно у профессионалов как он работает, но она понимает всю занятость и не будет отнимать у такого приятного в общении гоблина его время. Её нехитрая уловка пропала втуне. Управляющий не повёлся на завуалированный намёк, ограничившись уклончивым пространным ответом, да и Дамблдор стал её торопить. Мол - время, а им ещё надо по магазинам пройтись.
  Ну что же, не получилось сейчас, возможно, получится позже. В недрах хранилищ банка можно было рассчитывать на нахождение большого количества занятных магических артефактов, возможно, представляющих интерес для Туманного Флота. Она вежливо распрощалась с управляющим и последовала за магом к выходу из банка. Сейчас ей предстояло ознакомиться с ассортиментом множества магазинов для магов и оценить, чем можно поживиться и там.
  
  
  Глава 6. Рынок и палочка
  
  После Гринготтса Астория вместе с Дамблдором двинулась обратно по Косой Аллее. Нет, она было попробовала сунуть нос на соседнюю тёмную улочку, откуда тянуло очень интересными эманациями, но маг достаточно резко воспротивился и для того, чтобы увести её оттуда, ему даже пришлось дать сгоряча обещание, что в магазинах Косой Аллеи она сможет беспрепятственно покупать, что захочет. Ну, ладно... он сам тогда напросился, и она извлекла из памяти все уловки и уроки Амели по доведению мужиков до 'белого каления'. А эта улочка от неё никуда не денется.
  - ... Сколько тут книг! А это всё мне надо для учёбы? Мистер Дамблдор, подержите пожалуйста... Что? Вам тяжело? Лучше взять безразмерную сумку? Так чего вы до сих пор молчали? Ведите!..
  - ... А эта сумочка... есть такая же, но на пол тона светлее... Нет, я сказала не на тон, а на ПОЛ ТОНА!..
  - ... Ой, какая прелесть! Мистер Дамблдор, смотрите какой чудный красный цвет, он так гармонирует с вашим лицом...
  - ... Да ничего я не привередливая. Девушка должна всем своим обликом излучать гармонию, а не цветной ужас! Да не расстраивайтесь вы, сейчас подберём мне и приоденем нормально вас. Ой, а может у вас денег нет? А хотите я вас субсидирую? Мне не жалко. Вернёте, когда сможете...
  - ... Вот мы и вернулись. Где тут мои книжечки? Ух ты, все влезли и ещё место осталось! Класс! И всего сто двадцать галлеонов? Это я удачно зашла. Сейчас ещё посмотрю. Мистер Дамблдор, не мешайте, я быстро. Ну, полчаса. Час - максимум. Край - два. Знания - это сила, уж вы-то должны это понимать или вы хотите, чтобы я осталась красивым неучем? Я же красивая? Вот!
  В процессе 'хаотичного' метания по всем попадающимся на пути магазинчикам, она старательно исследовала всё, что попадалось ей на пути, благо процесс выбора товара позволял тщательнейшим образом просканировать привлёкшую её внимание вещь. За внешне беспорядочной легкомысленной болтовнёй она выуживала у продавцов множество сведений по функционированию наложенных на продаваемых вещах заклинаний. Потом, уже в спокойной обстановке, всё это можно будет постепенно систематизировать и вычленить ключевые функциональные части. Ну и небольшая месть магу тоже грела ядро. Она и сама не могла сказать, что именно её больше всего в нём раздражало, то ли его тщательно скрываемое высокомерие, то ли показушная снисходительная доброжелательность, то ли... А какая, в общем, разница? Ей хотелось, и этого было достаточно.
  А чтобы маг не прервал веселье раньше необходимого, она, как бы невзначай, перемежала колкости с бесхитростными комплиментами. Попытки Альбуса ускорить процесс... Уловок у неё вполне хватало, начиная от жалобного хлопанья ресницами, до чуть ли не голословных обвинений в жестокосердечности, отсутствии такта или нарушении собственного слова. В присутствии посторонних людей это срабатывало весьма неплохо.
  Но всему приходит конец. Да и меру надо знать, можно несколько перегнуть невзначай, а ей ещё учиться в этой школе. Основные закупки были сделаны: множество различных книг и учебников, одежда (которая ей не нужна, но вот наложенные заклятья были весьма интересны, да и для виду надо), обувь, ингредиенты для некого зельеварения, всякие прочие нужные и ненужные мелочи, заполнили купленную безразмерную сумочку, обошедшуюся ей как всё остальное вместе взятое.
  На всё про всё у неё ушло чуть более тысячи галлеонов, так как она не поддавалась на увещевания мага сэкономить, и методично выбирала самые качественные и стоящие вещи. Остался последний момент - приобретение волшебной палочки. Астория не совсем понимала зачем та ей нужна, но раз положено, значит положено.
  Перед последним финишным рывком волшебник завёл её в одно уличное кафе, подкрепиться.
  - Ох, что-то я устал за сегодня, - со вздохом уселся за стол Альбус, мимоходом кивнув хозяину заведения.
  - Да? - удивлённо приподняла бровь Астория, усаживаясь, аккуратно придержав руками мантию, на стул напротив, мимоходом отметив как засуетился обслуживающий персонал, с быстротой молнии сервируя извлечённый из закромов серебряный поднос. - Только вечереет же.
  - Возраст. Он не щадит даже великих чародеев. Да и отвык я бегать по магазинам. Сейчас чуток передохну и мы с вами приступим к самому великому свершению в жизни волшебника - приобретению личной волшебной палочки. Этот волнительный момент многие проносят в своей памяти сквозь всю жизнь. Кстати, настоятельно рекомендую попробовать местное мороженое. Как многие утверждают, лучше чем у Флориана его не делают нигде во всём мире. Вы любите мороженое?
  - Не особо, - призналась она. - Я больше в чае разбираюсь, а мороженое... его бы Биска могла оценить. Она у нас любительница, иной раз даже чересчур любительница, - вздохнула она, вспомнив различные эпизоды связанные с этим.
  Если скупка всего ассортимента мороженого в магазинах во время очередной вылазки аватарой на берег ещё была терпимой, то вот регулярные грабежи складов с готовой продукцией без малейших следов взлома ставили полицию в закономерный тупик. Дошло до того, что некоторые склады с мороженым стали охраняться лучше, чем местные банки, что только добавило означенной персоне азарта. Проблему удалось урегулировать, использовав связи Быка и прямое вмешательство Астории. С тех пор на окрестные заводы был наложен этакий 'налог': небольшая часть продукции оставлялось в одном из заброшенных складов на побережье, откуда ботами затем транспортировалось на базу к Биске. А произошедшее ранее так и осталось неразгаданной никем тайной, и вскоре стало частью местного фольклора о мстящем духе некого безымянного рабочего, погибшего при производстве/транспортировке/дегустации (нужное подчеркнуть) означенного мороженого. Так же безуспешными остались попытки узнать кто изымает 'налог'. Пару раз оставленные наблюдатели исчезли вместе с продукцией, а технологические средства наблюдения сгорали сразу же после установки. Так что надолго попыток не хватило.
  - Это твоя подруга? - участливо осведомился, как бы невзначай, Дамблдор. Им как раз принесли уставленный вазочками с мороженным и засахаренными лимонными дольками поднос. Волшебник лично, взглядом отослав официанта прочь, пододвинул Астории вазочку с мороженым.
  - Подруга? Не сказала бы. Биска и дружба... это понятия не то, что не пересекающиеся, а вообще из разных вселенных. Но я ей могу смело доверять. Главное, это вовремя распознать признаки очередного прилива энтузиазма и не быть у неё на базе в это время. Она наш, ну скажем так, штатный лечащий врач, исследователь и генератор бесконечных проблем в одном корпусе.
  - Не сказал бы, что я всё понял, но... мне так кажется, ты всё же по ней скучаешь, - Дамблдор изобразил всепонимающую добрую улыбку.
  - Конечно, я бы многое отдала за то, чтобы или я смогла вернуться к себе или мои девочки сумели бы попасть сюда. Им здесь, я так думаю, наверняка понравилось, - Астория благоразумно не стала уточнять, что именно тем понравилось бы. Быть лидером этой компании 'двинутых на всё ядро' (No Мистер Сэм), весьма нелёгкий труд. Оружейный маньяк, безумный экспериментатор и тихоня-психопатка - гремучая смесь. Но всего этого Дамблдору знать не надо.
  На какое-то время в разговоре возникла пауза. Волшебник тактично держал паузу, как бы давая девушке немного прийти в себя от воспоминаний, а Астория, подыгрывая ему, со слегка огорчёнными вздохами, безучастно ковыряла ложечкой в вазочке с мороженым.
  - Познакомишь?
  - А-а-а? Чего?
  - Со своими подругами, говорю, познакомишь? Знаешь, я верю, что тебе получиться с ними связаться и они захотят к тебе присоединиться. А если у них будут такие же способности к магии, как и у тебя, то местечко в Хогвартсе для них всегда найдётся.
  - Спасибо. Не думаю, что их это заинтересует. Вас извиняет только то, что вы не знаете, о чём говорите, - вздохнула Астория. - Но если у меня всё получится, и вы будете при этом себя плохо вести, то, как минимум, с Бискайн я вас познакомлю.
  - Плохо? Вести? - неприкрыто озадачился волшебник.
  - Угу.
  - Странно и не совсем понятно, - огладил бороду Дамблдор и широко улыбнулся. - Но всё же буду надеяться, что я, со своим многолетним педагогическим опытом, сумею поладить. Может тогда расскажешь о них поподробнее?
  - Извините, но это секрет. А насчёт Бискайн и плохого поведения я вас предупредила. Серьёзно. От неё ещё никто просто так не уходил и никакой опыт или сила вам тут не помогут, только азарта ей добавят. Потом, если что, не жалуйтесь. Ну да ладно, мои далеко и получится ли с ними связаться... неизвестно. А вы уже отдохнули? - она перевела тему. - Если да, то тогда давайте побыстрее на сегодня закончим, - Астория махом закинула в рот остатки мороженого и, не ожидая ответа, встала со стула.
  - Охо-хо, - закряхтел приподнимаясь с места волшебник. - Хорошо вам молодым, ничего не болит и энергии через край.
  На это провокационное замечание Астория ответила гордым молчанием и нетерпеливым притопыванием ноги.
  
***
  После недолгой прогулки Дамблдор привёл туманницу к маленькому обшарпанному зданию. С некогда золотых букв 'Семейство Олливандер - производители волшебных палочек с 382-го года до нашей эры' давно уже облетела позолота. В пыльной витрине на выцветшей фиолетовой подушке лежала одна-единственная палочка. В общем, как-то не походил магазин на рекламируемую лучшую лавку волшебных палочек магического мира.
  Магазинчик встретил их прохладным сумраком и звоном колокольчика в глубине помещения. В главном зале никого не было. Вдоль стенок стояли многочисленные стеллажи, на которых грудами были навалены множество длинных и узких коробочек, большинство из которых были ещё и припорошены многодневной пылью. Астория изумлённо оглядывала помещение, а сканирование содержимого коробок показывало наличие множества различных по типу и отклику волшебных палочек.
  - Добрый день, - послышался тихий невзрачный голос.
  Из-за стеллажей абсолютно бесшумно возник пожилой человек с бесцветными тусклыми глазами, чуть не заставив её подскочить от неожиданности, ведь она совершенно не засекла его присутствия.
  - О, да! Кого я вижу, Альбус Дамблдор, вы всё ещё пользуетесь Бузинной палочкой, длиной пятнадцать дюймов с волосом из хвоста фестрала?
  На этот простой тихий вопрос волшебник как-то напрягся и достаточно резко ответил:
  - Гаррик, не лезьте не в своё дело! Мы это уже обсуждали и более я не намерен к этому вопросу возвращаться.
  - О да, да, - всё так же бесцветно ответил мужчина. - А эта юная леди, которую я не знаю, видимо нуждается в новой волшебной палочке? Гаррик Оливандер, - представился невпопад он и не дожидаясь ответа, продолжил. - Очень, очень интересно. Не часто мою лавку посещают настолько выдающиеся личности.
  Этот комплимент почему-то тоже вызвал недовольство Дамблдора, потребовавшего прекратить извечную игру и побыстрее продать им палочку.
  - О да, да. Конечно, - по тону было видно, что мистеру Оливандеру наплевать на недовольство мага. - Не будем заставлять леди ждать.
  Он извлёк из рукавов мантии складную линейку и длинную портняжную ленту с серебряными делениями.
  - Какой рукой вы предпочитаете держать палочку?
  Астория несколько замялась, будучи несколько обескураженной общей атмосферой, но собравшись, коротко бросила:
  - Никакой. Я палочками никогда не пользовалась.
  - Простите, я хотел спросить: какая рука у вас ведущая?
  - А, это! Без разницы. Я свободно могу использовать любую руку.
  - Амбидекстер значит. Великолепно! Вытяните, пожалуйста, вперёд руку. Любую, - попросил он кидая линейку с лентой на пол.
  Астория молча выполнила эту просьбу. Ей с каждой секундой становилось всё интереснее. Этот волшебник, казалось, был весьма незауряден. В нём совершенно не чувствовалось никакого раздражения или негатива, что было среди людей крайней редкостью. Он чем-то напоминал Биску своей одержимостью, только у той это принимало весьма активно-агрессивную форму и было разнонаправленным, а у мистера Оливандера тихо-пофигистичную и узконаправленную.
  Брошенные линейка с лентой так и не коснулись пола, подлетев к ней по воздуху и принявшись самостоятельно производить какие-то замеры. Сам Олливандер, не глядя на это действие, развернувшись пошёл вдоль рядов стеллажей, скользя по ним кончиками пальцев.
  - Не то... Н-нет... И это не подходит... А вы, юная леди, очень интересный клиент, - уже гораздо более оживлённо прокомментировал он. - Гм, - он замер возле одного из стеллажей, вытянув одну из коробок. - Жаль, конечно, но по-другому видимо, никак. Надо убедиться.
  Он вернулся к ожидающей Астории и Дамблдору, без спросу взгромоздившемуся на единственный в помещении высокий стул.
  - Довольно, - бросил старик и измерительные приспособления, продолжавшие её измерять, рухнули на пол. - Вот! Возьмите её в руку и взмахните, - он протянул туманнице открытую коробку с палочкой. - Берёза и перо совы. Очень лёгкая и гибкая.
  Астория осторожно взяла протянутый деревянный прутик в руку, взмахнув им в воздухе... и ничего не произошло.
  - Нет, не так. Это же не указка. Сердцевина палочки содержит мощную волшебную субстанцию проводящую магию от владельца в мир. Махните ещё раз, только теперь с подачей магической энергии.
  Она пожала плечами и выполнила указание, подав через руку на палочку энергетический поток от ядра. Та мгновенно раскалилась, потрескалась и рассыпалась пеплом. Олливандер смотрел на осыпающийся пепел со сложносоставной эмоцией из восторга и сожаления, а Дамблдор совершенно несолидно для его возраста и положения вытаращил глаза, изумлённо приоткрыв рот.
  - Великолепно, хотя и жаль.
  - Что великолепно? И что жаль? - не утерпела Астория.
  - Великолепен ваш потенциал, - Оливандер шаркающей походкой принялся заново обходить стеллажи. - А жаль погибшую палочку. Ведь все палочки, что вы здесь видите, изготовлены вот этими самыми руками. Я помню каждую из них. Знаю их душу и желания. Грустно, что эта светлая и лёгкая палочка, подходящая вам по духу, могущая быть вам верной спутницей и сгладить некоторые черты характера, оказалась слишком слаба. Жаль, да. Вот... Попробуйте вот эту. Дуб и чешуя русалки. Семнадцать дюймов. Очень упругая.
  Астория взяла протягиваемую палочку и махнула ей, уже без подсказки подав на неё энергию. В комнате громыхнуло как после выстрела главного калибра линкора. Дамблдора буквально сдуло со стула, а мистера Олливандера отшвырнуло на один из стеллажей, который рассыпавшись на части, скрыл того под грудой осыпавшихся оземь коробочек.
  - Охо-хо, - раздалось из-под шевелящейся кучи. - Замечательно, но она вам не подходит.
  Из бесформенной кучи коробок вынырнула голова Олливандера, а вскоре он выполз на карачках целиком, держа в руке очередной пенал с палочкой.
  - Чёрное дерево и ус радужного кита. Пятнадцать дюймов. Чрезвычайно прочная.
  Хрясь!
  - Бук и иголки морского ежа...
  Ш-шарах!
  - Мда, - Оливандер с опаской посмотрел на незапланированное проектом отверстие в крыше. - А вы интереснее, чем я думал.
  И процесс разрушения продолжился. Теперь Астория понимала почему эта лавка выглядит так обшарпано и неказисто. Если после, пусть даже не каждого, а хотя бы сотого посетителя будут такие разрушения, то никакой традиционный ремонт тут не поможет. Но несмотря на творимые ею разрушения, владелец лавки становился всё оживлённее и радостнее, уже с неприкрытым энтузиазмом буквально ныряя в завалы из палочек.
  - Не сомневайтесь, мы найдём вам палочку-подругу. Обязаны найти.
  Ну ладно, раз продавцу это доставляет такое удовольствие... Дамблдор давно уже ретировался на улицу и наблюдал за происходящим внутри через выбитое очередным экспериментом окно, окутавшись слабеньким защитным полем.
  Астория тоже не 'сидела сложа руки', во время каждой пробы она собирала данные о процессах, происходящих в палочке в момент, когда она подавала туда энергию и у неё уже было готово предварительное теоретическое обоснование происходящего. Первоначальные её выводы были ошибочны, волшебная палочка была отнюдь не 'терминалом связи', как она думала ранее, а обычным ретранслятором и проводником. Всё дело было в резонансной частоте энергетического потока с материалами палочки. Деревянный корпус логично выполнял роль отражателя и фокусировщика, а содержимое начинки выступало в качестве проводника энергии. По её теории выходило, что палочка начнёт работать, когда пропускаемая энергия совпадёт по резонансной частоте с содержимым (за что отвечает начинка), а затем будут нивелированы и сфокусированы в луч волновые колебания (это уже работа материала дерева и его длины). Сейчас у неё на выходе из-за расфокусировки обычно получался или этакий энергетический 'пузырь', который при схлопывании и давал 'бабах', или энергетическая 'воронка', тогда дело ограничивалось 'п-пух и хрясь'. Ещё очень большую деструктивную роль играла мощь её энергетического выброса, материал из обычных пород деревьев просто не выдерживал таких нагрузок. Она и так снизила выходную мощность, чтобы последующие палочки не постигла судьба самой первой и всё равно среди присутствующих образцов она не видела подходящих ей по прочности.
  У неё уже были просчитаны примерные параметры материалов и конструкция палочки идеально ей подходящая, но её надо было формировать из наноматериала, а демонстрировать такие свои возможности перед волшебниками она не желала, как и говорить о том, что эта самая палочка ей, по факту, абсолютно не нужна. Сформировать нужный энергетический конструкт в пространстве, да ещё на таком мизерном расстоянии... С этим любая шлюпка справится, не то что крейсер Тумана. Но людям лучше об этом не знать, да и лишний козырь ей не помешает. Вот для этого ей и нужна официальная 'обманка'.
  - Разрешите? - она остановила собиравшегося в N-ый раз нырнуть за очередной палочкой Олливандера и медленно, как тральщик в минном поле, побрела через завалы из остатков стеллажей и кучи рассыпавшихся по полу контейнеров для палочек.
  Не то... И это не подходит... Она, медленно вышагивая и демонстративно водя руками в воздухе, пыталась найти наиболее подходящую под её параметры палочку уже сама. Хм, а вот это уже хоть что-то. Слабенько, конечно. Придётся ограничить мощь энергетического выхода, но хотя бы нужные частоты примерно совпадают, уже хорошо. И Астория решительно нырнула в одну из куч, разгребая мешающие коробки...
  Спустя двадцать минут они вместе с Дамблдором покинули лавку Оливандера. Астория эпизодически поглаживала кончиками пальцев приобретённую палочку, закреплённую у неё в специальной кобуре на предплечье. Как инструмент палочка была весьма неудобна в использовании и уязвима, но раз маги могут колдовать только с её помощью, то и ей не стоит выделяться. К тому же, как оказалось, на неё, как будущую ученицу Хогвартса и несовершеннолетнюю, наложены определённые ограничения: нельзя колдовать на глазах у обычных людей, нельзя использовать определённые заклинания (никто не уточнил какие, кроме самого факта), и ещё несколько других, но деваться было некуда. Для официальной учёбы и действий напоказ она будет использовать этот инструмент, который, дополнительно не даст ей действовать в полную силу, а в случае реальных проблем или необходимости действовать скрытно... недоброжелателей будет ждать огромный сюрприз.
  Вся покупка ей обошлась в двадцать галлеонов. Семь за эту палочку, и шесть за специальную кобуру для неё, а ещё семь галлеонов она буквально всучила Оливандеру за самую первую уничтоженную ей палочку. Всё же он ей чем-то понравился, скорее всего своей беззаветной преданностью делу и как любого истинного мастера его не могла не печалить бесславная гибель своего творения. Поэтому она и настояла на оплате, да и деньги для неё - это не более чем расходуемый малоценный ресурс, а вдруг ей ещё придётся обращаться сюда с каким-либо вопросом. Лучше уж оставить о себе более-менее благожелательное впечатление.
  Кстати, все разрушения, которые она причинила своими действиями, владелец лавочки устранил буквально за пару взмахов своей палочкой и заклинанием 'Репаро максима', чем привёл её буквально в состояние шока. В условиях боя такое заклинание... было просто бесценным. Не надо посылать ботов, не надо производить расчёты, не надо отвлекать и тратить ресурсы... пара секунд и готово. Возможно, были ограничения на применение, и скрытые подводные камни не стоит исключать, но сам потенциал... Этот день оказался очень и очень продуктивен. Ещё бы суметь всё это освоить на должном уровне и суметь передать своим. Ради такого можно пойти на почти любые жертвы и отыгрывать роль обычной, ну почти 'обычной', девушки со всем тщанием столько, сколько потребуется.
  - Мисс, я так полагаю, на сегодня всё?
  Альбус Дамблдор не скрывал своего удовлетворения окончанием покупок.
  - Думаю, да.
  Она пробежалась мысленно по всем пунктам списка, составленного ещё утром. Все рекомендуемые Школой закупки были совершены, да и сверху она накупила для первого времени достаточно. Остались нерешенными только организационные вопросы.
  - И каковы ваши планы на ближайшее время?
  Хм, ей показалось, или за этим невинным вопросом скрыт невысказанный подтекст? Потратив пару мгновений на анализ наиболее вероятных веток развития событий, а внешне изобразив растерянную задумчивость, она несколько неуверенно протянула:
  - Нууу, наверное, сейчас я попрощаюсь с вами и попытаюсь найти какую-либо гостиницу. Надо же повнимательней ознакомиться с покупками, да и надо начать изучать программу за прошлые курсы. Мне же догонять остальных придётся, так вы вроде говорили? А когда, кстати, начинаются занятия? И как мне попасть в этот ваш Хогвартс?
  В такт её вопросов Великий Волшебник одобрительно кивал головой.
  - Похвально, похвально! Знаете, у меня к вам следующее предложение: раз вы ранее никогда магией не занимались, то вам без присмотра опытного наставника, настоятельно не рекомендуется заниматься практикой. Это попросту может быть опасно.
  - А как же...
  - К тому же я вынужден напомнить вам о том, что у вас в Англии нет своего угла и знакомых волшебников, ведь так же?
  Она, приняв несколько удручённый вид, огорчённо кивнула. Намёк волшебника был вполне прозрачен, значит сейчас...
  - Далее, не стоит забывать, что находясь на территории Великобритании вы не можете свободно применять волшебную палочку вне Хогвартса и, следовательно, не можете учиться. Точнее заниматься практикой, а чтением книг, к сожалению, навыков не приобретёшь.
  - И как же быть? - она растерянно захлопала ресницами. - Я же попросту не успею тогда подготовиться и меня выгонят со школы за неуспеваемость?
  - Ну-ну, не надо расстраиваться, - маг дёрнулся, будто желая погладить её по голове, но в последний момент сдержался. - У меня к вам следующее предложение. Жить в Хогвартсе до начала учебного года вам нельзя. Вы не определены ни на один факультет, да и запрещено это правилами, но... - он с многозначительной улыбкой приподнял палец. - Рядом с Хогвартсом есть небольшое поселение магов - деревня Хогсмид, там живут одни волшебники. Я весьма неплохо знаю одну хозяйку таверны, мадам Розмерту, думаю, она согласится взять на постой на пару недель будущую ученицу. Да и запрет на применение магии на Хогсмид не распространяется. А я попробую поговорить с преподавателями, чтобы они сумели выделить на вас хоть немного времени. Всё же без опытного наставника магия может быть весьма опасна. Как вам такое предложение?
  Астория наморщила лоб в натужных раздумьях, хотя сама уже всё решила. Несмотря на то, что самому Дамблдору это было зачем-то очень было надо, тем не менее этот вариант устраивал её чуть менее чем полностью. Она получит официальное пристанище у магов и время для изучения окрестностей школы до момента начала занятий. Единственный минус был в том, что она наверняка будет под наблюдением, но это и так неизбежно при обучении. Так что неделей раньше, неделей позже...
  И она ответила энергичным согласием, уже в свою очередь изобразив, будто чуть не кинулась волшебнику на шею и сумела еле удержаться, покраснев и отведя взгляд в сторону со сбивчивым бормотанием извинений.
  Маг, тихо улыбаясь в седую бороду, не скрывал своего удовольствия от её энергичности, да и её порыв не остался не замечен.
  - Отлично, мисс Кливленд. Давайте тогда руку и я нас аппарирую в Хогсмид.
  - Нет! С меня прошлого раза хватило! - Астория категорично замотала головой отступив от мага на пару шагов. Повторять тот болезненный опыт у неё не было никакого желания. Опять-таки, следовало придерживаться определённого образа и стиля, а обычная девушка вряд ли бы так легко согласилась на повторение крайне неприятных ощущений.
  - Мисс, поверьте, таких неприятных ощущений у вас больше не будет!
  На это увещевание она категорично замотала головой, сделав ещё один шажок назад.
  - Давайте вы лучше скажите куда надо ехать, и я сама доберусь. Я уже взрослая! Обещаю, что не буду, пока не доберусь, использовать палочку. Честно!
  - Хм, - Альбус задумчиво огладил бороду. - Раз вам страшно, - она закивала головой, - то не буду тогда настаивать. Думаю, со временем, вы сумеете пересилить свой страх и убедитесь, что аппарация ничуть не страшна. Но сейчас... Как же быть? Мда... Вы раньше летали? - вдруг спросил он у девушки?
  Та удивлённо посмотрела на мага. Он ей что, предлагает полететь на обычном самолёте или... она вспомнила летающий автомобиль.
  - Нет, я никогда не летала. Да и не тянет как-то.
  Ещё бы не тянет. Авиация это же одна сплошная беззащитная мишень. А уж перевозка лёгкого крейсера на пассажирском самолёте, это само по себе звучит как бред. Её удел морские просторы, в крайнем случае суша для аватары, а воздушный океан ей совершенно не интересен.
  - Ну да, ну да. Да и староват я уже для полётов на мётлах. Ветер, сквозняки.
  Что? Мётлы?
  - Значит у нас остаётся единственный вариант - камин! Пойдёмте, используем каминную сеть. Крейсер ошарашенно последовала за размашисто шагающим магом, лихорадочно пытаясь сообразить, как могут камины соотносится с перемещением? Или имелся ввиду не классический камин для отопления, а нечто другое с таким же названием?
  
  Глава 7. Дезинсектор
  
  Хм, а неплохо прогулялась. Астория изучала окрестноcти, стоя во весь рост на ветке одинокого дерева на лесной опушке. До ствола следующего ближайшего дерева чуть более восьми метров, а уж далее в лесу деревья стояли уже гораздо плотнее. Как ей ни не хотелось демонстрировать свои навыки, но, видимо, другого пути нет - лучше засветить наименее значимую часть умений, а то и вообще сослаться на хорошую физическую форму, чем продемонстрировать все боевые возможности аватары. Нет, можно было, конечно, продолжить смирно сидеть на ветке и дальше, типа в ожидании помощи. Но... не факт, что её кинутся в скором времени искать, да и, если честно, ей хотелось повеселиться и с кем-то подраться. Чем это не повод?
  Она прикинула предполагаемый маршрут ещё раз и сделала резкий прыжок с ветки назад и чуть вверх. Тело девушки на мгновение зависло в воздухе, вытягиваясь почти горизонтально, и с ускорением рухнуло вниз. Но... в процессе падения девушка ухватилась руками за ветку, с которой только что соскочила, и описав ногами размашистую дугу, со всей силы врезала ими по гигантскому пауку, осторожно ползшему вверх к ней по стволу, прикрываясь этой самой, оставленной секундой назад, веткой. Членистоногому такая встреча явно пришлась не по душе и он с пронзительным скрипом, беспорядочно размахивая лапами, как сплющенный футбольный мяч, улетел в сторону леса. Этот полёт вынужденного лётчика был сопровождён множеством других возмущённых писков и скрипов от сотен пауков, взявших в осаду дерево с сидящей на нём туманницей.
  Астория, отфутболив одного, самого нетерпеливого, сделала 'солнышко' вокруг ветки, на мгновение замерев в верхней точке в стойке на руках, развернулась там на сто восемьдесят и в следующий оборот отправила в полёт уже саму себя в противоположную сторону от улетевшего паучка. Тонкое девичье тело, вытянувшееся в воздухе ногами вперёд по направлению к ближайшему дереву, проводили злобными взглядами сотни чёрных бусинок глаз. Но искомое тело, вопреки всем законам физики и ожиданий, не рухнуло камнем вниз, а долетело до выбранной цели, где буквально прилипло ко стволу вниз головой, пробив заострившимися в клинья пальцами рук кору дерева насквозь. Короткая оценочная пауза, перегруппировка и уже нормальный прыжок, до следующего дерева. Вся стая пауков, не оценив по достоинству акробатические достижения предполагаемой жертвы, заскрипела разочарованным хором, и живым чёрным шевелящимся ковром ринулась вдогонку.
  А это весело, констатировала Астория, неспешно и размеренно прыгая по деревьям, уводя за собой беснующуюся стаю пауков подальше вглубь леса. Даже странно, что волшебники допустили рядом со своей школой, полной детей, существование такого скопления явно опасных диких членистоногих. Небольшое стадо оленей, повстречавшееся ей на пути, было с ней явно солидарно, вот только недолго... в лесу не стоит отвлекаться даже на необычную картину легко прыгающей по стволам девичьей фигурки. Волна следующих за ней пауков буквально захлестнула несчастных травоядных и потеряв часть своих членов, отвлёкшихся на пожирание подвернувшейся невзначай добычи, продолжила преследование.
  Интересно, откуда они взялись на окраине леса, ведь их угодья, похоже, начинаются лишь где-то здесь? Это она отметила возросшее количество паутины среди кустов и деревьев. Ещё через какое-то время отдельные очаги паутины превратились в практически сплошные тенета, тянущиеся понизу, и по которым скорость преследующих её пауков резко возросла. Ей даже пришлось взять траекторию движения повыше, так как преследование перешло с горизонтальной ещё и в вертикальную плоскость. Наверное, она уже достаточно отдалилась, да и количество магических контуров от Хогвартса почти сошло на 'нет', скоро можно будет спокойно перебить преследователей, не особо стесняясь в методах. Эх, Раду бы сюда, внезапно подумалось ей, уж та бы была на седьмом небе от счастья от предстоящей драки. Ещё бы и жаловалась потом всем подряд, что слишком мало было противников. Да, хотя, какие это противники... хлипкие очень. Причинить ей какой-либо реальный вред они были просто не в состоянии. Но других кандидатов под руками пока нет.
  И ещё такой момент: наблюдали за ней всё-таки маги или нет? Может и не стоило тратить время на разыгрывание этого спектакля? Но твёрдая уверенность в этом отсутствовала, поэтому... да и весело всё же. А сейчас, наверное, будет ещё веселее, так как она, наконец-то, допрыгала до, похоже, логова этих тварей. Всё пространство спереди было затянуто паутиной уже сплошной стеной, образуя из очередной лесной опушки этакую пещеру-воронку. Преследующие её пауки вдруг резко отстали, разделившись на два рукава, охватывая её полукругом и как бы отрезая пути отступления.
  А вот и босс данжа, отстранённо подумала туманница в терминах человеческих компьютерных игр, вольготно усевшись на одной ветке, беззаботно болтая ногами в воздухе и с интересом наблюдая как из центра паутинной воронки неспешно выбирается просто гигантский паук. Настолько, что прочие тут же перешли в разряд 'мелочь пузатая'. Покрытый густой жесткой, некогда, видимо, чёрной, а сейчас просто пепельной шерстью, с размахом лап, достигавших нескольких метров, и огромным, волочащимся сзади брюшком. Хочешь не хочешь - по этакой туше не промажешь даже с заглушенными сенсорными системами, отметила она. Выпуклые многочисленные глаза паука были подёрнуты характерной белёсой пеленой, намекающей на то, что паук или слеп, или, по крайней мере, весьма плохо видит. А вот дальше...
  - Кто здесь? - раздался скрипучий, но тем не менее вполне внятный и сильно недовольный голос, доносящийся из зашевелившихся жвал арахнида.
  Астория, от нахлынувшего изумления, чуть позорно не свалилась кулем с ветки. Паук! Говорит? Как? Ведь это просто технически невозможно!
  - Отец! Нарушительница! Человек! Самка! Молодая! Дичь! - донеслось вразнобой с разных сторон, вызвав у Астории повторный приступ изумления. Эти тоже, оказывается, могли говорить?
  - Дичь? Дичь - это хорошо! Дичь - это вкусно! И ещё самка. У молодых самок нежное мясо. Люблю! Принесите мне её!!!
  Стоило только прозвучать категоричному приказу, как на неё со всех сторон кинулись державшиеся до этого на расстоянии паучки. Пошла потеха. Астория не стала тратить время на рефлексирования и попытки осознать реальность происходящего, да и переговоры тут явно излишни. Ситуация для неё резко упростилась - её уже неприкрыто атаковали, а значит... разумные они там или нет, роли уже не играет. Арахниды по всем параметрам перешли из состояния 'забавные зверушки' в логичный статус - 'законная цель'. Астория выпрямилась на ветке, определяя для себя условия ведения боя, активируя на полную мощь сенсорную систему ядра и фиксируя приближение ближайших противников. На формирование в обеих руках по метровому тонкому ажурному силовому клинку ушло менее секунды. Можно было, конечно, всех пауков незатейливо нашинковать полем Клейна, но тогда веселье быстро закончится, да и не 'спортивно' как-то. А так... можно и поиграться какое-то время. Начали! Тело девушки превратилось в сверкающий смертоносный вихрь, который стал методично перемалывать на куски накатывающихся и прыгающих на неё со всех сторон мишеней.
  Сверху! И половинки паука продолжили полёт уже по отдельности друг от друга. Слева! Справа! Вжих! И эта атакующая парочка одновременно лишилась лап, соответственно, с левой и правой стороны. Пытавшийся подобраться снизу закономерно получил каблучком сапожка прям между множества своих глаз с такой силой, что голову насекомого буквально вбило в головогрудь, отправляя в короткий полёт к земле уже безжизненное тело. Снова сверху...
  Груда мёртвых и покалеченных тел под деревом, на котором скакала белкой и вертелась ужом туманница, стремительно росла, а нападавшие и не думали заканчиваться. Правда, спустя минуту резни, большой паук, слыша непрерывный жалобный скрип покалеченной, оставшейся в живых мелочи и гулкие шлепки падающих оземь мёртвых тел, резко забеспокоился.
  - Все назад! - наконец не выдержал он. И волна оставшихся в живых пауков с готовностью отпрянула от довольно улыбающейся и совершенно не запыхавшейся девушки.
  - Кто ты? Почему противишься судьбе?
  - Судьбе? Противлюсь? - неприкрыто удивилась туманница. Услышать такое от, пусть и говорящего, но паука. Его рассуждения о судьбе... Воистину - мир магии весьма причудлив.
  - Да, судьбе. Ибо судьба слабого - это стать пищей сильному. Ты человек! Ты меньше меня, а значит и слабей. Твой удел и судьба придать мясом своего тела мне сил. И твои попытки противиться естественному ходу вещей - бессмысленны. Убивая моих детей, ты обрекаешь других живых, подобных тебе, на смерть, ведь оставшимся придётся больше охотиться дабы восстановить численность и в этих смертях будешь виновата ты одна! Поэтому не противься ходу судьбы.
  Паук-философ? Да ещё с очень интересной логикой... Она должна добровольно, безропотно стать его обедом просто потому, что он размером больше её аватары. С точки зрения пищевой цепочки даже логично, наверное. Вот только даже по такой логике у неё водоизмещение более двенадцати тысяч тонн, по сравнению с которыми вес этого жалкого паучка, возомнившего себя вершителем судеб, не достоин даже упоминания. Но его просвещение в этом вопросе не входит в сферу её текущих интересов.
  - Действительно, не стоит противиться судьбе. Слабый, да падёт жертвой сильного. Незачем оттягивать, - она кульбитом спрыгнула с дерева на землю, вставая перед мордой гигантского членистоногого.
  Тот было слегка попятился от неожиданности, но ощущая неподвижность 'жертвы', ободрился.
  - Хорошая, понятливая самка! Постараюсь убить тебя быстро...
  Вставший на дыбы паук прыгнул на стоявшую смирно перед ним девушку, стремясь подмять её всей своей тушей. Вот только её на том месте не оказалось. Резко взмыв прыжком вертикально вверх на несколько метров, она обрушилась на спину приземлившегося паука. Ножницами мелькнули клинки, и голова старого арахнида покатилась по земле. Обезглавленное тело судорожно задрожало и закачалось на ослабевших лапах, с гулким шелестом оседая на землю.
  На несколько мгновений в лесу наступила полная тишина. Ни звука ветра, ни малейшего скрипа или шороха хитина множества мелких пауков в округе. Казалось, сам мир замер в шоке от бесславной гибели гиганта.
  Неплохая такая вышла драка. Не полноценный морской бой, конечно, но тем не менее. Астория приветственно отсалютовала наблюдавшим за ней шокированным паучкам, чем вызвала у тех просто вспышку бешенства, и отмерший мир ринулся на неё силами оставшихся в живых членистоногих.
  Спустя несколько минут бешеной мясо... лапо... тело... и прочей рубки, нападавшие закончились. В живых остались лишь несколько экземпляров, сообразивших слинять подальше, чем продемонстрировали неплохую соображалку. Ведь она не нанималась гоняться за всеми пауками по лесу. Брезгливо стряхнув с себя энергетическим всплеском налипшие ошмётки тел и брызги крови пауков, одновременно деактивируя неплохо послужившие ей клинки, Астория закрутила головой восстанавливая ориентировку. Ей сейчас предстояло вернуться в Хогсмид до того момента, как мадам Розмерта начнёт волноваться и её начнут искать.
  А это ещё что? В лесу слышался приближающийся треск кустов и гулкие тяжёлые нечеловеческие шаги.
  - Ей, Арагог! Я тебе мясного бульончика принёс! Как ты любишь...
  На поляну, выглядевшую как филиал безумной скотобойни, из лесу вышел настоящий бородатый великан более десяти футов росту, держащий в руках весьма солидный медный котёл. Вышел и ошеломлённо замер, озирая заваленное трупами арахнидов пространство. Шальной блуждающий взгляд великана остановился на теле, видимо, пресловутого Арагога, продолжавшего возвышаться над окрестностями этаким холмом и на аккуратной стройной девичьей фигурке рядом.
  - А...А... Ар-ра-а-а-ГО-О-ОГ!!! В руках Астории вновь беззвучно активировались убранные ранее клинки.
   Глава 8. Проблемы Альбуса
  
  
  Шагая по коридору Хогвартса по направлению к своему кабинету, Дамблдор с силой сжимал кулаки, давая таким образом выход бессильной ярости. В последнее время всё шло как-то кувырком, ему катастрофически не хватало времени всё и всех контролировать. Началось с появления недобитков пожирателей на финальном матче по квиддичу: с одной стороны, это несколько укрепило его позиции в магической Британии, но с другой - сильно ослабило на международной арене. Даже стали раздаваться голоса, призывающие провести планируемый Турнир Трёх волшебников не в Хогвартсе, а в другой школе. А отпускать кого-либо из учащихся Хогвартса, да и оставлять остров без своего надзора на почти год... это было абсолютно недопустимо. Сколько пришлось приложить сил для урегулирования этого вопроса и заверений, что всё будет на самом высшем уровне. Об этом даже вспоминать неохота.
  Затем ему, вроде, улыбнулась удача. Видящая. Настоящая. Не обученная, ничья видящая. Даже её неудачное конфликтное знакомство с Минервой удалось обернуть в свою пользу. Да, пришлось потратить целый день и с улыбкой терпеть её глупые женские капризы, но, в перспективе, это того стоило. Удалось даже уговорить её поселиться в 'Трёх мётлах' под присмотром Розмерты. Лучше было, конечно, сразу поселить в Хогвартсе, но это бы привлекло ненужное внимание и вызвало множество неудобных вопросов, отвечать на которые не сильно-то хотелось. И на тебе...
  Никому нельзя доверять. Стоило только отлучиться из Хогвартса по делам на день, как всё пошло наперекосяк. Видящей быстро надоело сидеть на одном месте и она, сдуру видимо, зачем-то попёрлась в Запретный лес, а Розмерта даже не удосужилась поинтересоваться 'куда идёшь?'.
  Теперь акромантулы. Что они забыли на окраине леса? Вроде и неплохо, что всё окончилось 'хорошо', хотя трудно сказать наверняка. Эту молодую пигалицу умудрились загнать аж до логова Арагога, где та устроила сущую бойню, причём без малейших следов использования магии. А ведь справиться даже с одиночным взрослым акромантулом не всякому волшебнику под силу. А тут... загадка. Он даже на мгновение не допустил мысли, что девушка справилась собственными силами, слишком хорошо ему была известна опасность одиночных акромантулов, а тут целая стая, да ещё во главе с Арагогом. Значит это был, скорее всего, какой-то артефакт. Надо будет подобрать подходящий момент и попросить его для изучения. Возможно, и выйдет придержать у себя насовсем, как вышло с мантией Поттеров. Жаль, что ту пришлось вернуть Гарри ради тактической выгоды, но так было надо.
  Затем Хагрид... Дамблдор чуть не сплюнул с досады на гранитный пол коридора. Он вполне отдавал себе отчёт, что тот не отличался особым умом, наследие великанов давало о себе знать. Но, главное - верность. Слепая верность Хагрида была важнейшим его достоинством, позволяя закрывать глаза на множество других недостатков. В том числе и на любовь к различным весьма опасным 'милым зверушкам'. Да, Дамблдор был в курсе о Арагоге и о потенциальной опасности такого соседства. Но поддался на заверения Хагрида, что тот и его племя для учащихся Хогвартса не опасны, хотя и был тревожный звоночек с Гарри на втором курсе. Да и заманчиво было иметь под рукой такую, пускай и условно подконтрольную, силу. Тогда всё повисло на волоске, пострадал даже сам Хагрид, проведя какое-то время в Азкабане. Но этот урок абсолютно не добавил тому ума. Хотя, как посетовал про себя волшебник, уже тогда следовало под шумок перебить колонию пауков, апеллируя к безопасности школы и зарабатывая себе репутацию у рядовых обывателей Британии. Поплакался бы Хагрид какое-то время, да и успокоился. Расслабился, старый дурень, решил, что раз тогда обошлось, то и ладно. А в этот раз не обошлось.
  Паника, которую поднял Хагрид в Хогсмиде, примчавшийся с воплями, что в лесу находится и гонится за ним жуткий убийца, мгновенно выплеснулась за пределы деревушки. Там хорошо знали Хагрида и о его 'добрососедстве' с очень многими опасными тварями Запретного леса, и если тот кричит в панике об убийце, то... Примчавшийся на вызов тревожный отряд авроров, вначале долго не мог вычленить из сбивчивой речи полувеликана, что именно произошло. Кто и кого зверски убил? Какой такой 'совершенно безобидный' Арагог? Как в это время из лесу выбралась приотставшая Астория, увидев которую, Хагрид немедленно атаковал, выдернув из земли ближайший фонарный столб, ни капельки не сомневаясь в том, что авроры его немедленно поддержат. На какое-то время началась полная неразбериха. Никто не мог понять в чём дело. Асторию местные жители уже немного знали, как знали и Хагрида, и никто не мог понять, что именно здесь происходит. Аврорам пришлось скрутить заклинаниями великана, который не на шутку размахался выдранным столбом, угрожая больше другим людям, чем легко уворачивающийся от ударов девушке.
  При последовавшем разбирательстве, роли 'героя' и 'жертвы' быстро поменялись местами.
  Девушка абсолютно спокойно, будто и не её пытались только что зашибить насмерть, рассказала всем о том, как она отправилась прогуляться по лесу. Как её атаковали и загнали в своё логово гигантские пауки. Как она изо всех сил сражаясь за свою жизнь сумела уничтожить предводителя паучьей стаи. И как уже в самом конце появился означенный Хагрид с целью подкормить главного паука. И как он трусливо сбежал, поняв, что там произошло, а ей пришлось спешить по его следу, дабы защитить добрых жителей деревни от злобного гиганта, жаль только, она немного опоздала. Хорошо, что доблестные защитники деревни справились своими силами и без неё.
  От такой противоречивой информации у авроров немного поехала крыша... И они, не придумав ничего лучшего, вызвали Амелию Боунс, спихнув на начальство решение этой проблемы. Та, выслушав бессвязные вопли связанного Хагрида и очередные спокойные пояснения Астории, недолго думая, лично возглавила отряд авроров, попросив девушку показать её путь в лесу, правда, потребовав у неё при этом сдать палочку, на что та без колебаний согласилась.
  Все слова Астории очень быстро подтвердились. Она показала дерево, на которое её изначально загнали пауки. У некоторых авроров возникли было закономерные сомнения в том, как она убегала от пауков по деревьям. Но девушка немедленно продемонстрировала неверующим 'как', чем сразу заткнула сомневающихся и вызвала неприкрытое восхищение своей формой и подготовкой у остальных. Ненадолго, ибо Боунс посмотрев на акробатику 'от Астории', нахмурилась и пообещала усилить кое-кому физическую подготовку, чем вызвала дружные стоны авроров и уже не такие 'обожающие' взгляды на девушку.
  Пройдя по всему следу погони, включая и останки несчастных оленей, Астория довела отряд авроров до логова Арагога, где сомнения отпали уже у всех. Все слова девушки были подтверждены: и перебитые пауки, и многочисленные старые следы Хагрида, и брошенный котёл с остатками разлитого свежего мясного бульона. Особенно всех впечатлил размер Арагога. Даже мёртвая туша подавляла своими размерами и внушала людям инстинктивный ужас.
  Дело тут же было переквалифицировано в 'Разведение и укрывательство чрезвычайно опасных животных представляющих смертельную угрозу волшебникам'. Мигом примчавшийся Фадж от возбуждения чуть не встретился со святым Кондратием и, недолго думая, вызвал эту тварь - Скитер. Так что, когда до Дамблдора наконец-то дошла информация о случившемся, Хагрид был уже надёжно заперт в тюрьме аврората, а 'Ежедневный пророк' разродился экстренным выпуском о доблестной операции авроров ликвидировавших скрытую угрозу для всех учащихся Хогвартса. Хоть акцент и был сделан на министре, Амелии Боунс и отряде авроров, но часть выпуска была посвящена и 'настоящей героине, самой обычной рядовой волшебнице, оставшейся, кстати, в статье безымянной, не побоявшийся вступить в неравный бой с превосходящими силами злобных акромантулов и сумевшей вывести на чистую воду коварные замыслы нелюдя пригревшегося под крылом у Дамблдора'. Хагриду припомнили всё: и сломанную палочку, и отсидку в Азкабане в позапрошлом году, и его противоестественную любовь к опасным тварям, и много чего ещё. Фадж в этом же номере разродился целой речью о необходимости ужесточить контроль над жизнедеятельностью магических созданий-нелюдей представляющих потенциальную угрозу для добропорядочных магов, что он и пообещал вынести к рассмотрению на ближайшем заседании Визенгамота.
  А самого Альбуса все дружно позабыли поставить в известность о происходящем, и когда он обо всём узнал, было уже поздно на что-либо повлиять. Главный злодей, в глазах безмозглого стада обывателей, был выявлен с поличным, разоблачён и обезврежен силами аврората. Фадж купался в лучах славы. Аврорат тоже трубил об успешно проведённой операции, немедленно отодвинув на задний план свой провал на турнире по квиддичу. Для пущего эффекта, часть наиболее уцелевших и крупных тел пауков была выставлена в Косой Аллее на всеобщее обозрение, вызывая ужас и шокируя мирных магов. И как-то само собой участие Астории, пусть и инкогнито, вначале отошло на второй план, а спустя короткий срок, вообще пропало из описываемых событий. Остался Фадж, немного Боунс и где-то там на горизонте маячил отряд безымянных авроров.
  Так что Хагридом, как ни прискорбно, придётся временно пожертвовать. Пытаться его сейчас вытащить, это гарантировано утопить и себя в отборнейшем дерьме.
  Альбус несколько раз глубоко вдохнул и выдохнул, стараясь успокоиться и придать своему лицу привычное добродушно-безмятежное выражение. Ладно, пускай Видящая ничего не могла знать и действовала как считала нужным. К тому же она, не без оснований, считала, что спасает свою жизнь. Но Амелия и Фадж... такое своеволие не прощается и стоит в ближайшее время подумать на кого их заменить, правда, чуток позже, когда всё поутихнет. Слишком уж много они стали доставлять незапланированных проблем. А потом можно будет и Хагрида тихо вытащить из Азкабана, после чего тот будет обязан Альбусу до конца своей жизни.
  Мозг Дамблдора привычно и методично перебирал варианты действий в данной ситуации. Отсекая ненужные, даже вредные варианты и подбирая наиболее оптимальные в долгосрочной перспективе.
  Найти преподавателя по Уходу За Магическими Существами за оставшийся короткий срок до начала учёбы практически нереально. Хм, наверное, тогда стоит объявить об отмене на этот год занятий по УЗМС и стоит подумать, есть ли резервы чтобы заменить освободившееся время на другие предметы или... Скорее всего, лучше не заменять, а отменить вовсе. Он прекрасно знал нелюбовь почти всех детей к учёбе, а тут можно немного заработать репутации у учеников за счёт сокращения количества занятий, что, несомненно, пройдёт на 'ура'. Кому-то может показаться, что 'выслуживаться' перед детьми недостойно для Великого волшебника, но... дети вырастут, неизбежно начнут работать и займут различные должности. И будут вспоминать тёплым словом всепонимающего и доброго директора, а, следовательно, будут более склонны выполнять его маленькие необременительные просьбы. Вот из таких маленьких, как бы незначительных деталей и складывается настоящая власть и влияние.
  Видящая. Несомненно, она искренне не подозревала, какую подложила ему свинью своей прогулкой, но и высказывать сейчас ей претензии... Этим можно как и испортить отношения с ней, так и ещё сильнее подмочить свою репутацию в Британии. Обыватели просто не поймут его праведного возмущения, если она вдруг о них (претензиях) проболтается. Следует как можно быстрее подбирать к ней ключики, чтобы она стала его верной последовательницей. А уж потом, позднее, можно будет и припомнить этот её промах. Если бы он (Альбус) был таким всепрощающим, то стал бы он Великим Волшебником, чьё слово способно как возвысить, так и утопить в магической Британии почти любого живущего? А текущие неудачи, они временны. В конце-концов, всё будет так как надо ему. Не впервой.
  И уже почти полностью успокоившийся Дамблдор дошагал до своего кабинета, мимоходом огладив рукой отодвинувшуюся статую горгульи, поднимаясь в свой кабинет, где сейчас собрались почти все преподаватели, ожидавшие от него разъяснений о происходящем.
  
  
***
  
  Закончив свой рассказ для преподавателей, естественно сместив акценты в сторону сложившегося недопонимания между Асторией и Хагридом, Дамблдор с огорчённым видом замер в своём троноподобном кресле.
  Собравшиеся маги молча переваривали полученную информацию. С версией 'Пророка' все уже успели ознакомиться. В принципе, Альбус рассказал всё тоже самое, но несколько под другим углом. Заодно рассказав присутствующим о самой Астории, точнее о её 'легенде'.
  - Ну что, Минерва. Позволь поздравить тебя с пополнением!
  Голос Северуса Снейпа был сдобрен хорошей такой порцией яда.
  - Это ещё почему? Что, кроме Гриффиндора нет других факультетов? - вяло запротестовала волшебница.
  - Да, ну-у?! Мне вот интересно, ученик какого факультета попрётся в Запретный лес не зная почти ничего ни о магии, ни о населяющих лес животных, просто потому, что ему стало скучно и надоело читать учебник, а затем вместо логичного и естественного бегства вступит в драку с целой стаей акромантулов? Когтевран? Или, может, Пуффендуй? За Слизерин я уж молчу, мои туда сами ни за что не сунутся. Как по мне - типичный сумасбродный Гриффиндор!
  - В этот раз я вынужден согласиться с Северусом, Минерва, - подал задумчивый голос Флитвик, неспешно крутя свою палочку между пальцев. - Хотя насчёт сумасбродства я бы поспорил. Коллеги, возможно, вы и пропустили это мимо ушей, но обратите внимание, что ни в 'Пророке', ни в рассказе уважаемого директора, не было ни слова об использовании девочкой магии. Однако, это не помешало ей расправиться со стаей пауков без малейших ран, иначе бы об этом стало тут же известно. Вот скажите честно... все вы признанные заслуженные магистры, если у вас отобрать палочку, сколько акромантулов вы сможете победить?
  Означенные магистры дружно задумались.
  - Погодите, Флитвик, - запротестовала Минерва. - Я сама лично наблюдала, как эта... - тут она запнулась, всё же воспоминание было для неё не особо приятным, - эта девочка применяла магию. Пусть и странную, но несомненно магию.
  - С палочкой?
  - Н-нет, палочки я не заметила. Но это не показатель! Существует много различных артефактов или врождённых родовых даров.
  - Именно! И насколько я помню ваше возмущение, она считала это не 'магией', а некой - 'технологией'. Да и с магией, по словам нашего уважаемого директора, она не знакома.
  - Это к делу не относиться. Вы прекрасно знаете, что маглы всему пытаются прикрутить свой 'рациональный подход'. Технология, внушение, фокусы, суперспособности, гипноз... Дело не в словах, а в нежелании признавать реальность! Сколько нам приходится прикладывать усилий, чтобы пояснить маглорождённым ученикам разницу между различными магловскими шарлатанами и истинными магами. А тут ей уже не одиннадцать лет, а малость поболее. Да и гонору у неё...
  Минерва пренебрежительно скривилась, давая понять, что не желает развивать эту тему.
  - Хорошо, хорошо, - примирительно поднял руки Флитвик. - Хотя меня эта девочка очень заинтересовала. Надо будет выбрать время и сходить к ней в Хогсмид, пообщаться в частном порядке.
  - Не буду возражать если вы заберёте её к себе на факультет, - отрывисто бросила Макгоногалл.
  - Минерва, вы же прекрасно знаете, что по факультетам распределяет уважаемая Шляпа Основателей. Пока не готов судить, надо лично посмотреть и пообщаться.
  - Да, кстати, - влез молчавший до того Дамблдор. - Я бы хотел, чтобы вы все уделили девочке чуть больше внимания до начала занятий. Ей необходимо срочно догонять остальных... Желательно за месяц. До начала Турнира.
  - Вы что, Альбус! - возмутилась Минерва. - Как вы себе представляете обучение трансфигурации в настолько ускоренном темпе?
  - Успокойся, Минерва. Никто и не просит тебя делать из неё мастера трансфигурации за месяц. Хотя бы основы. К тому же, я так думаю, ты ещё удивишься её способностям.
  - Согласен с Минервой. Научить тупую грифиндорку за месяц даже азам зельеварения...
  - СЕВЕРУС!!!
  - Что Северус? Или грифиндорцы не показывают самые худшие результаты среди всех факультетов в благородном и точном искусстве зельеварения?
  - Замолчите, - прервал Альбус готовых сцепиться в любимой теме преподавателей. - Да, понимаю, ситуация необычная. Но есть письмо о её зачислении и, как вы понимаете, мы ничего с этим поделать не можем, магия Хогвартса нам не даст. Она УЖЕ зачислена на четвёртый курс и её, значит, стоит подтянуть хотя бы до минимума, до времени прибытия делегаций из Шармбатона и Дурмстранга. Боюсь, после прибытия делегаций свободного времени у нас будет не особо много.
  - Интересно!
  - Флитвик, только не говорите, что вам импонирует эта очередная бредовая идея нашего директора.
  - Ну, если рассматривать эту задачу как вызов моему таланту преподавателя: смогу ли я за месяц научить чему-либо новичка или нет? Почему бы и не попробовать? Только ей самой придётся очень сильно напрячься. Альбус, потянет ли сама девочка такой темп?
  - Когда я с ней это обсуждал, она заверила, что потянет.
  - Тогда предлагаю её вызвать завтра сюда, незачем нам всем бегать за ней по очереди, и составить график. Заодно можно будет сразу на месте оценить её потенциал.
  - Отличная идея, Филиус, - откровенно обрадовался Дамблдор не обращая внимания на скривившиеся лица остальных преподавателей. - Можно тогда тебя попросить всё организовать?
  - В принципе, у меня уже всё к новому учебному году готово. Думаю, да - смогу. - Значит решено. Как всё подготовишь - сообщишь! Коллеги, что у нас ещё осталось из нерешённых вопросов?
  
   Глава 9. Магия, она такая.
  
  
  Астория с раздражением отбросила архаичное гусиное перо, коротким движением руки сбрасывая на пол груду свитков с заданиями от преподавателей Хогвартса, ложась на руки в расчищенном месте. Шикарно, просто шикарно. Целый лёгкий крейсер Туманного Флота сидит в убогой, средневекового вида таверне, и пишет самым настоящим гусиным пером бессмысленные конспекты по магии. Блестящий венец карьеры и достижений всего времени своего функционирования.
  А кто виноват?
  Мда, думала она про себя, переговорщик и дипломат из вас, дорогая мой крейсер, как из шлюпки - линкор. Умудриться ещё до начала обучения, просто в штилевую погоду, торпедировать отношения почти до полного затопления с большинством преподавателей магической школы, это надо суметь. И ведь не скажешь, что случайно... Сама, всё сама. А ведь, всего-навсего, захотелось сымитировать поведение обычного человеческого подростка.
  Ладно, с Минервой Макгонагалл она сцепилась, ещё не совсем разобравшись в ситуации, да и предельно узкое мировоззрение этой самодовольной старухи жутко раздражало. Зато купание в озере пошло ей на пользу, сразу все возражения испарились как пар на солнцепёке. Правда, как быть теперь? Повиниться самой? Ну уж нет, не будет целый крейсер выпрашивать прощения у человечки, тем более неправой человечки! Раскручивать противостояние и затем тихо прибить при подходящем моменте? Нет, как ни охота, но сейчас это действие не оптимально. Разве что потом, когда появится определённость в дальнейшей судьбе. Остаётся, значит, только одно - нейтралитет. Вооружённый. И если та сама решит его нарушить, то пусть пеняет на себя.
  Ладно, проплыли.
  Затем появился Дамблдор. Директор Хогвартса, Великий волшебник и прочие бла-бла-бла титулы. Тут вроде всё сложилось очень неплохо. В начале. Получилось создать о себе вполне определённое, не самое худшее впечатление, разжиться информацией о магическом мире, произвести даже некую легализацию и легендирование, правда, исключительно с подачи мага, почему-то сильно в ней заинтересованного. Даже временным доком обеспечил до начала занятий.
  Ей надо было только стоять в доке смирно до начала занятий и не лезть на поиски приключений.
  Нет, захотелось ей достоверно имитировать поведение девушки-подростка и дальше. Если знакомства в деревне удалось завязать весьма легко, благо жители за лето несколько устали от однообразной и скучной жизни, а тут такое нетривиальное событие - ученица по переводу, да ещё из далёкой Америки, то вот дальше...
  Её заинтересовала округа вокруг Хогвартса. Что, в общем-то, логично, как ни посмотри. Какой подросток будет безвылазно сидеть за учебниками или лазить по не такому уж большому поселению, когда вокруг столько нового и неизвестного? Особенно таинственный Запретный Лес. А почему 'Запретный'? Потому!!! Когда это человеческих подростков останавливали такие запреты? Интересно же. А вторым, гораздо более важным слоем шла необходимость произвести топографическую разведку местности в окрестностях Хогвартса.
  Нет, было действительно интересно. И местность изучила, и подралась. Всё было просто замечательно, пока не принесло этого Хагрида. Нет бы прийти ему минут на десять-пятнадцать позже. Она бы уже давным-давно покинула вырезанное логово арахнидов. А так... Она же его не видела никогда раньше и сразу, ещё не выйдя полностью из боевого режима, не сообразила кто это. А ведь жители Хогсмида о нём рассказывали, описывая как местного лесника при Хогвартсе. Упоминали они и о некой туповатости означенного Хагрида, и о его 'любви' к зверушкам, и близости к Дамблдору. Так что она только шуганула его словами: 'Оп-па, хозяин паучков за смертью пришёл', сдобренными хорошей такой долей инфразвука, рассчитывая просто слегка припугнуть. Вот только с ним (инфразвуком) она похоже и перестаралась. Мощь ведь она автоматически пропорционально усилила, так как великан был гораздо крупнее обычного человека и 'стандартный' уровень его, скорее всего, не пронял бы. Так что, паническая реакция великана, бросившего с воплями свой котёл и ломанувшегося прочь напрямую сквозь лес, ввела её в небольшой ступор. Ну не такой должен был быть результат. Этих нескольких потерянных секунд оказалось достаточно, чтобы Хагрид сумел неплохо так нарастить расстояние, выйдя за пределы радиуса её прямого воздействия. Она было кинулась за ним, вот только её преимущество в скорости было полностью нивелировано местностью, легковесностью и ростом аватары. Там, где великан нёсся напрямую, не разбирая дороги и проламываясь сквозь преграды, ей приходилось лавировать, обходя препятствия, теряя скорость и время. А расчищать путь с помощью поля Клейна... Алгоритмы анализа дали отрицательный вердикт - слишком характерный останется след. Не та сейчас ситуация, чтобы светить свои козыря. Так что к краю леса, по следам Хагрида, она прибыла с существенным опозданием. Какое-то время она просидела в кустах, внимательно отслеживая ситуацию в деревне и общение, если это можно было так назвать, Хагрида с местным аналогом магической полиции. Поняв, что гигант не может внятно сформулировать свои мысли и описать, что именно с ним произошло и что его напугало, она просчитала наиболее оптимальный вариант развития ситуации, как это можно обыграть в свою пользу.
  Вот только если человек тупой, даже если этот 'человек' великан, то это на всю жизнь. Она опять просчиталась в его реакции. Её спокойный выход на глазах у всех, должен был, по расчётам, сбить накал бушующих эмоций, а дальше она бы сумела пояснить, что к чему. Вряд ли эти пауки были занесены в некий аналог магической Красной Книги. А защищая свою жизнь (это она уже успела узнать) волшебник мог применять почти любые методы практически без ограничений. Но этот олигофрен... кинулся на неё с целью, как минимум, покалечить на глазах у всех жителей деревни и прибывшей местной полиции. Одна судоверфь знает, как ей удалось удержать себя в рамках, не прибив придурка на месте, как того требовала вся её сущность и положения Адмиралтейского Кода.
  А вот дальше... Всё опять пошло немного не так, как она рассчитывала. Она хотела всё же постепенно свести ситуацию к банальному недоразумению: ну не поняли друг друга - бывает. Помахались, поугрожали слегка, никто особо не пострадал, разошлись. Вот только она, похоже, не учла влияния каких-то личностных факторов местной политики. Авроры вызвали своё начальство, оказавшееся строгой женщиной в возрасте. Пришлось повторить той всё заново... а затем провести всех авроров по лесу и всё показать: где, что и как происходило. Требование сдать палочку на время проведения следствия только убедило её в правильности своих предыдущих выводов о том, что свои настоящие боевые умения надо скрывать. А самой железно запомнить, что сами маги без палочки, видимо, ничего не могут.
  На что она не рассчитывала, так это на то, что, увидев поляну с перебитым логовом пауков, туда вызовут аж целого министра, главу правительства магической Британии, у которого были какие-то свои счёты с Дамблдором. А тут она своими руками преподнесла ему такой шикарный подарок - возможность макнуть в гуано своего заклятого 'друга'. По крайней мере, такой вывод можно было сделать из возбуждённого бормотания мечущегося по поляне министра.
  Только сейчас она до конца сообразила, что Дамблдору её участие в этом деле совсем не понравится, а его недовольство ей было сейчас как бы не нужно, и она постаралась приложить все усилия, чтобы сместить акценты и принизить свою роль в этом деле, выставив произошедшее случайным совпадением, невезением вначале, ну и везением потом, в одном флаконе.
  В этом духе она и высказалась прибывшей уже по зову министра корреспонденту - Рите Скитер (забавно, обычно нижестоящие люди всегда апеллируют к вышестоящим за помощью, что было и здесь. Но если сам министр обращается за помощью к репортёру, чтобы притопить своего оппонента, следует ли считать, что репортёр в магическом мире выше министра?). Пять минут въедливого интервьюирования, причём её ответы репортёршу похоже не особо интересовали и авроры вернули ей палочку. Поблагодарили за содействие и... все присутствующие куда-то телепортировались, оставив её одну на поляне посреди Запретного (!) леса полной трупов перебитых пауков. Алгоритмы анализа от таких действий магов просто зависли. Про неё забыли? Бросили специально? Или всем уже просто наплевать, мол, выбралась один раз, выберешься и второй?
  Пришлось пешком отправиться по уже знакомому маршруту обратно в деревню, 'предвкушая' очередной цикл расспросов от местных жителей. А судя по всему, ей придётся рассказывать эту дурацкую эпопею ещё не один раз. Проклятье, как же неудобно в общении с людьми. У себя во флоте она просто выложила бы все похождения отчётом один раз в Тактическую Сеть и никаких лишних запросов, все кому будет интересно - сами с ним ознакомятся. А тут... придётся вербально повторять чуть ли не каждому человеку лично. Глубина и ржавчина!
  На её удивление пару дней её никто не трогал. Жители Хогсмида, с жадностью изголодавшегося доходяги дорвавшегося до еды, следили за раскручивающимся скандалом, начало которого они видели своими собственными глазами. И тут Астория получила ещё один важный урок, пошатнувшей у неё веру в человеческий разум: несмотря на то, что местные были в курсе о её непосредственном участии в начале скандала, стоило только из 'Ежедневного пророка' пропасть упоминаниям об её участии, как о ней словно сразу все и позабыли. Мгновенно прекратились все расспросы, просьбы ещё раз рассказать и тому подобное. Она даже провела потом, чуть позже, эксперимент, попробовав однажды вечерком завести об этом беседу с ужинающими постоянными посетителями 'Трёх мётел', так её чуть ли не обвинили в желании примазаться к чужой славе, что совсем не подобает юной девушке. Люди.
  А Дамблдор за всё это время так и не появился, и не связался.
  И вот одним вечером к ней прилетела сова с посланием, что её завтра ждут в Хогвартсе к одиннадцати дня. Наконец-то. У неё накопилась масса вопросов по так называемым 'учебникам по магии'. Она рассчитывала, что там будет изложена теория взаимодействия магов и Тактической Сети, будут приведены формулы и расчёты энергетических воздействий, примеры существующих взаимодействий и так далее. Ага! Это же люди, хоть и называют себя - 'маги'. Назвать это учебниками можно было только с крайне большим оптимизмом и диапазонами допуска. Она ради интереса посчитала коэффициент 'полезного' содержимого одного такого 'учебника', если выкинуть все пространные рассуждения ни о чём его 'творца', то вышло менее десяти процентов. И это вместе со знаками препинания. Если выкинуть и их... то становилось вообще грустно. Хотя, некое подобие теории по принципам работы этой 'магии' у неё уже появилось и осталось её только подтвердить на практике или опровергнуть. Сама она пока не пробовала лично колдовать, помня рекомендации мага и его предупреждения об потенциальной опасности таких воздействий, что было вполне логично. Ничего, она потерпит.
  Правда, один результат такого терпения уже привёл Хагрида в тюрьму: сегодня в 'Ежедневном пророке' была финальная заметка о состоявшемся суде, приговорившем великана к трём годам заключения на верхних уровнях Азкабана за несанкционированное разведение опасных животных.
  И сразу же после этого прилетела сова с приглашением на завтра... Совпадение?
  
  
***
  
  Блин, да что же с ней такое? Такое ощущение, что безумие магического мира влияет и на неё. Она же никогда не была настолько импульсивной...
  Возле ворот Хогвартса (огромный и величественный замок, кстати. С одного залпа даже и не разрушишь), её встретил высокий, сухопарый и желчный старик, который, даже не представившись, процедил сквозь зубы, чтобы она следовала за ним и не вздумала никуда сбегать по дороге. После чего провёл её сквозь многочисленные коридоры и этажи замка в кабинет директора, где собралась часть её будущих преподавателей - деканы факультетов школы.
  Дамблдора и Макгонагалл она знала. Карлика, с характерными чертами виденных ранее гоблинов, представили, как преподавателя чар Филиуса Флитвика, декана факультета Когтевран. Невысокая слегка пухленькая женщина в возрасте, с седыми волосами, оказалась деканом Пуффендуя и, заодно, преподавателем травологии. Давешняя Минерва действительно оказалась, как она и представлялась ранее, деканом Гриффиндора и преподавателем трансфигурации, а ещё заместителем директора. С этими присутствующими всё прошло более-менее нормально: представились, вежливо раскланялись (даже с Макгонагалл) и замолчали. А вот с четвёртым, мрачным мужчиной в чёрной мантии с длинными до плеч немытыми сальными волосами вышел конфуз. Наверное, не стоило советовать ему пойти помыться прежде, чем открывать рот не по делу. Это когда он, даже не представившись, посмел усомниться в её способности обучаться, исключительно потому, что выглядела она весьма опрятно и элегантно.
  Стоило только Дамблдору сгладить начавшийся конфликт возрастов и мнений о подобающем внешнем виде, как она, наконец-то, услышав, что данный преподаватель является профессором зельеварения, пренебрежительно брякнула: 'А-а-а, понятно, что-то вроде гибрида из обычного повара и средневекового химика?!'
  Означенный зельевар пошёл пятнами, а прочие преподаватели не особо скрываясь зафыркали, и она поняла, что у неё появился очередной недоброжелатель. Всё же Макгонагалл на врага пока не тянула.
  В итоге, из основных преподавателей Хогвартса у неё было два явных недоброжелателя (Макгонагалл и Снейп), один неодобрительно-нейтральный (Спраут) и один нейтрально-доброжелательный - тот самый непонятный карлик с гоблинскими чертами (Флитвик). Позицию директора понять до конца не удалось, с одной стороны он пытался эпизодически навести порядок и одёрнуть спорящих, но с другой, делал это настолько неубедительно, что она пришла к выводу о том, что его весь этот бардак почему-то полностью устраивает.
  Затем последовал блиц-опрос по прочитанному ей за это время. Многие были поражены тому, сколько она уже успела прочитать, и что она запомнила всё прочитанное дословно, без ошибок, и сумела без запинок ответить на все заданные вопросы. Правда это дало повод Снейпу язвительно, по-другому он, похоже, просто не умел, пройтись на некую непонятную ей тему: 'Грейнджер номер два'. Видимо, это какая-то из учениц, обладающая неплохой памятью. Но когда Астория озвучила свое недоумение по поводу качества содержимого учебников и попросила предоставить настоящие: с формулами, энергетическими расчётами и прочими необходимыми данными... наступила неловкая тишина.
  - На данный момент в этой информации у вас нет необходимости, - нарушила тишину Макгонагалл. - Вы всего лишь должны правильно выполнять те упражнения, которые будут вам давать преподаватели и не лезть в ту область в которой совершенно не разбираетесь. Когда выучитесь и выпуститесь из Хогвартса, вот тогда и будете делать, что вам угодно...
  Несколько опешившая от такой отповеди Астория, попыталась встроить такое объяснение в своё видение мира. Ей предлагают работать с энергетическими воздействиями сети, не зная точных параметров запросов? Просто бездумно повторяя за книгами и преподавателями, не пытаясь вникнуть в суть происходящих процессов?
  - Я правильно поняла, что вы сами не владеете этой информацией и ваше обучение школьников состоит в механическом повторении за вами, без понимания сути происходящих процессов? - сделала она пристрелочный залп. - А если ученики допустят ошибку?
  - Вот поэтому школьникам и запрещено колдовать вне занятий в Хогвартсе без присмотра опытного преподавателя, ведь в случае проблем из-за неправильно сработавшего заклинания у нас здесь есть очень опытный колдомедик, которая может вылечить практически любую полученную не смертельную травму.
  Это же просто п*. И эти *** ещё считают себя магами? Да это же просто обезьяны с гранатами, которых научили дёргать кольцо и кидать куда-то вон туда. Лезть в Тактическую сеть с таким набором данных это же просто... самоубийство.
  Астория глубоко задышала, имитируя дыхательную практику, пытаясь таким образом нормализовать подскочившую до критической отметки эмоциональную нагрузку ядра.
  Хорошо, но кто-то же разрабатывал алгоритм этих воздействий? Пусть текущие маги просто не рассуждая повторяют зазубренные, проверенные временем 'ритуалы', что обеспечивает некую преемственность и условную безопасность использования. Но кто разработчик и как быть с новыми разработками и модификациями? Она тут же озвучила эти животрепещущие вопросы.
  - Мисс Кливленд, - подал голос забеспокоившийся директор. - Ваши вопросы очень интересны, но несколько несвоевременны. Давайте не будем отклоняться от проверенной столетиями методики обучения. А сейчас, вы же понимаете, у нас всех есть и другие очень важные занятия. Я думаю, что присутствующие уважаемые профессора уже уяснили для себя ваш уровень знаний. - Означенные профессора вразнобой закивали, что 'да, уяснили'. - Поэтому они вам сейчас выдадут подготовленные списки домашних заданий по своим предметам до начала практических занятий. А разнообразные теоретические вопросы мы сможем обсудить и позже, в более удобное для всех время.
  Ей пришлось, сцепив зубы, согласиться с такой формулировкой. В такой постановке вопроса содержался определённый смысл. Прежде чем заниматься разработками и модификациями надо освоить базу.
  Но оставалась проблема в применении заклинаний хотя бы в базовом функционале. Нет, она от нетерпения была уже готова и сама начать пробовать, наплевав в технику безопасности, тем более ничего особо сложного там не было, но раз она играет в человеческую девушку, то будет лучше проявить осмотрительную сдержанность. В ответ ей выдали ещё один график, когда означенные преподаватели будут готовы уделить ей время для практических занятий. Немного, но для начала сойдёт.
  О случившемся с Хагридом никто не вспомнил и полусловом.
  
  
***
  
  Нет, она больше не может терпеть. Астория достала из наручной кобуры купленную деревянную палочку. В случае неудачи, если даже дети магов это переживают, то уж она точно не пострадает. Так, чего бы такого попробовать? Хм, в учебнике рекомендуют начинать с 'Люмоса', простенького заклинания света. Действительно, что там может пойти не так? Вот хочет она, к примеру, подсветить вон тот тёмный угол. Простое маховое движение, минимум вводных параметров, мощность, для начала, в пять процентов от номинала.
  - Люмос!
  Эээ?! Астория изучила небольшую сферу света возникшую на кончике палочки и недоуменно потрясла ей. Это не то, что она хотела, ей надо подсветить угол, а не всю комнату, да ещё так тускло. Ещё раз:
  - Нокс! Люмос!
  Теперь туманница больше следила за происходящими процессами в Тактической Сети при 'вызове' заклинания. Ага, есть! Вот она, истинная структура воздействия! При активации заклинания, в бурлящем хаосе местной сети проявилась нужная ей структура. Действительно несложно. Зафиксировать контакт со структурой... Отлично... Значит так... тут немного подправить формулу, ей нужна не сфера, а луч. Здесь снять этот непонятный блок-ограничитель. Нивелировать естественное рассеивание фотонов дополнительной фокусировкой для минимизации энергопотерь. Проверить новую структурную логику. Нууу... вроде теперь именно то, что ей надо. А, блин, забыла один момент... добавить энергии для повышенной светогенерации... Теперь - ок.
  - Люмос!!!
  Белый, ослепительно сияющий луч, вырвавшийся из кончика палочки, с шипением пробил навылет каменную стену её комнаты и унёсся в пространство, оставив после себя сквозное отверстие с оплывшими дымящимися краями. Светлее в комнате после этого как-то не стало. Астория осторожно вернула палочку на место и подтянула к себе очередной свиток с теоретическим заданием. Так оно будет безопаснее, а ей надо обдумать полученные результаты. Ой, структуру заклинания в ТС лучше вернуть в исходное состояние с надеждой, что за эти секунды больше никто из магов не пытался что-то или кого-то подсветить и что автора этой модификации подсветки некому отслеживать. Иначе... сюрприз будет.
   Глава 10. Интерлюдия 1
  
  
Мир Симфонии Морской Стали.
  
Виртуальное пространство Второго Западно-Американского Флота
  
  Вокруг озера, раскинувшегося посреди то ли небольшого лиственного леса, то ли большого парка, стояло множество беседок для отдыха, сейчас непривычно практически полностью пустующих. Флагман флота Миссури была сильно не в духе и прочие аватары кораблей дружно решили, от греха подальше, заняться своими, несомненно, важными делами в реальности, дабы не раздражать начальство лишний раз своим видом и не огрести себе на корму особо неприятное поручение.
  Но виртуальное пространство не было абсолютно пустым. В личной беседке флагмана присутствовали две аватары: собственно, сама Миссури и аватара временного лидера отдельной разведывательно-диверсионной эскадры малого ремонтного судна тип 'Барнегат' - Бискайн.
  Биска как раз закончила знакомить Миссури со своими выкладками о произошедшем инциденте и сейчас наблюдала за мрачной мечущейся по беседке аватарой флагмана.
  - Какова вероятность успешного исхода?
  - Недостаточно данных для прогноза. Одно можно сказать почти точно - ядро Астории продолжает функционировать, но общее состояние неизвестно. Канал связи ядер эскадры, пусть и в замороженном состоянии, продолжает существовать.
  - Что значит в 'замороженном'?
  - То и значит, - огрызнулась Бискайн. - Канал есть, связи нет. Сама линия уходит в никуда в месте пропажи корпуса Астории, и где её окончание нам неизвестно. Вселенная... она как бы большая. Я оставила Николас и Радфорд патрулировать рядом с местом боя, хоть для квантовой связи расстояние в пределах этой планеты, сама понимаешь, и не важно, но вдруг произойдёт обратный физический выброс и надо будет немедленно вмешаться. Да и на всякий случай, хуже не будет.
  - Подать через канал усиленный сигнал?
  - Опасно, можно окончательно 'пережечь' связь. К тому же она полностью завязана на ядра эсминцев и мощь передаваемого сигнала ограничена их возможностями, а их и так не особо много. Да, ржавчина, я лично её даже не ощущаю. Приходится ориентироваться на данные от Радфорд и Николас, а их ядра не обладают достаточной чувствительностью, ну не та у них специализация.
  - А если заново смоделировать и повторить ситуацию? Потребные мощности я выделю.
  - Думала. Вероятность положительного исхода крайне мала, слишком всё там неопределённо. Да и не стоит ядро лёгкого крейсера таких затрат, оптимальнее новое вырастить. Копия личностной матрицы у меня, кстати, есть.
  - Вот как? А я-то думала вы с ней неплохо поладили!
  - Мисси, не дави на ядро. Я сейчас руководствуюсь принципом минимизации расходов, что является моим приоритетом в функционировании. Как бы мне ни хотелось вытащить Асторию, но в Адмиралтейском Коде не предусмотрено влияние личных симпатий на принимаемые решения.
  - Угу. А мороженое у людей тягать тоннами, это тебе тоже надо для функционирования и минимизации расходов ресурсов?
  Аватара Биски судорожно покраснела, отведя взгляд.
  - Это другое! Да и какие там расходы... так, ботов сгонять и забрать причитающееся. Баловство одно. Да и подопытных людей мне же кормить чем-то надо. Мисси, ты пойми, успешно повторить физический процесс шансов практически нет, даже если ты выделишь потребные мощности для проведения эксперимента. Но если и 'да', вот он получился, что дальше? Сам гравитационный выброс недосформировавшейся 'чёрной дыры', под который попала Астория, был меньше секунды, проход, а точнее 'пролом', получился однозначно односторонний, никакой мощности двигателя тебе не хватит для противодействия образовавшемуся потоку частиц, только ещё один корабль потеряем. А если брать в расчёт возможную установку связи через пробитое окно... Меньше секунды, точнее, ноль целых сто семьдесят четыре тысячных. Нет смысла! Да и опасно очень... вдруг стабилизируется, - уже тише добавила она.
  Миссури навернула пару кругов по беседке в полном молчании.
  - Хорошо, что мы можем вообще сделать?
  - Прямо сейчас - ничего! А так... я могу продолжить расчёты физической модели процессов. Возможно, и получится рассчитать постройку гарантированно-стабильной системы без риска формирования полноценной Чёрной дыры. Но мне нужны будут дополнительные вычислительные мощности минимум одной-двух резервных баз флота. Хотя и при их наличии я не буду ничего гарантировать, сама понимаешь.
  Флагман задумалась, бездумным взглядом буравя пространство. Выдохнула и устало уселась напротив Бискайн.
  - Пять процентов. Я могу выделить тебе пять процентов мощности опорной базы, без риска снижения эффективности обслуживания флота. Резервные базы трогать не будем. Выделила бы ещё кого-то из ремонтниц в помощь, но ты права, это нецелесообразно, да и я не хочу нагнетать пока ситуацию. К тому же мне теперь придётся держать патрули и в океане, поэтому свободных ресурсов почти нет. Никогда бы не подумала, что до такого дойдёт.
  - А что было на совете? - осторожно уточнила Бискайн.
  Последовавший поток неумелой брани был красноречивым ответом. Выпустившая пар линкор устало распласталась по столу.
  - Происходит что-то странное, такое ощущение, будто у всех разом засбоили алгоритмы. Ведь раньше было всё просто: вот мы, вот люди, вот положения Адмиралтейского Кода. Мы в море, люди сидят на суше, всё хорошо и замечательно. А теперь у нас начались какие-то непонятные мне брожения и метания. Как оказалось многие флоты отправили втихую к людям аватары своих кораблей и... Ничего не понимаю, что происходит. А Мусаси на всё это вообще никак не реагирует, такое ощущение что её происходящее полностью устраивает. Когда я потребовала объяснений о произошедшем, мне ответили, что 'Нет повода волноваться. Вы потопили подлодку, но потеряли крейсер. Инцидент исчерпан. Точка'. А то, что мои корабли первой атаковала эта самая подлодка, вторгшаяся без спросу в нашу зону ответственности, а после её потопления ещё эта психованная Конго окончательно взбесилась - типа, малозначимые факты. Я уже предупредила Конго, что любой корабль Второго Восточного флота, вошедший в нашу зону ответственности будет немедленно потоплен, включая и её саму. Линейный крейсер и вздумала ещё ствол на мои корабли поднимать. Как она вообще флагманом стала? А-а-а, не понимаю, что происходит и чего ждать! - Миссури нервным жестом взъерошила волосы на голове аватары. - Поэтому я уже отдала приказы начать накопление резервов на базах, на случай...
  - На случай чего?
  - Просто, на всякий случай. Надо будет ещё отозвать часть патрулирующих эскадр от побережья людей, всё равно те уже давно в море не суются, оставшиеся единицы Флота справятся с контролем побережья без затруднений, а мне несколько дополнительных кораблей в оперативном резерве могут пригодиться. Пока не решила окончательно, всё так неопределённо.
  Бискайн благоразумно промолчала, давая выговориться флагману.
  - Я снимаю с вашей эскадры все текущие задачи, - спустя некоторое время проговорила немного успокоившаяся Миссури. - Подконтрольные вам люди на суше без вас обойдутся?
  - Да, без проблем. Служба подчинённых единиц вполне автономна, обмен информацией с ними налажен. Непосредственного контроля от нас не требуется. Возможны, конечно, эпизодические непредвиденные ситуации, это же люди, - Биска неопределённо пожала плечами, - но не думаю, что будут реальные проблемы.
  - Хорошо. Тогда пусть всё остаётся как есть. Если вдруг появится новая информация - сообщать немедленно. Необходимые ресурсы тебе выделят.
  Аватара Миссури резко вскочила на ноги одёргивая одежду и приводя себя тем самым в порядок, кивнув Бискайн, исчезла, давая понять, что разговор окончен.
  Оставшаяся в одиночестве Биска задумчиво покрутила в воздухе пальцами руки, будто пытаясь сложить из них какую-то непонятную фигуру и со скрытым превосходством уставилась на одну из портальных площадок, на которой появилась осторожно озирающаяся аватара подлодки (видимо посланной прочими по принципу 'кого не жалко'), нет ли флагмана на горизонте? Та, убедившись в отсутствии 'угрозы', дала отмашку прочим кораблям флота и через портальные площадки хлынул поток аватар, привычно растёкшийся по пустующим беседкам.
  Аватара Бискайн дождалась окончания 'аватаропредставления', хмыкнула и, не утруждая себя прогулкой до портальной площадки, растаяла в воздухе вслед за флагманом. В ближайшее время она будет очень сильно занята и ей не до проявлений внешней вежливости.
   Глава 11. Распределение
  
  На улице штормило. Дождь сплошной стеной соединял 'мокрые' небеса с земной твердью, с каждой минутой делая эту разницу всё менее и менее очевидной. Время от времени окрестности озаряла вспышка разряда молнии, и спустя пару мгновений доносился раскатистый низкий рокот грома.
  Астория нервно ходила по вестибюлю Хогвартса, ожидая скорого прибытия старых и новых учеников. А пока... В такую погоду ей до жути хотелось врубить на полную мощность свой сенсорный комплекс, чтобы никто не смог к ней подойти незамеченным на дистанцию ракетной или торпедной атаки. Но основного сенсорного комплекса не было, только маломощный, интегрированный в ядро. Как и не было у неё сейчас корпуса, да и моря вокруг как-то не наблюдалось. Всё это вместе вызывало у неё жуткий диссонанс между испытываемыми желаниями и реальностью.
  Да сколько можно ждать? Она уже почти час бродит здесь, а никого нет и нет. Люди такие неорганизованные. Хотя... Она напрягла свои куцые сенсорные возможности. На грани восприятия появились странные отметки, быстро приближающиеся к главному входу Хогвартса. Астория скользнула к смотровому окошку в воротах, через которое попыталась рассмотреть происходящее на улице. Бесполезная попытка. Даже с её возможностями рассмотреть что-либо за сплошной пеленой дождя при помощи глаз аватары не представлялось возможным. Понятно было только, что к школе приближаются средневекового вида кареты, запряжённые странными лошадьми-мутантами. Вот первые экипажи остановились возле подножия лестницы, ведущей к главному входу замка, и из них к дверям Хогвартса ринулись спасающиеся от проливного дождя дети. Она прикрыла смотровое окошко, после чего отступила в тень за одну из колонн вестибюля, накинув на голову капюшон мантии, скрывая свои приметные волосы и окуталась лёгкой маскировочной голограммой, размывающей её фигуру до невнятного человекоподобного пятна.
  В вестибюль ворвалась толпа галдящих от восторга и оказавшихся в сухом месте разновозрастных подростков. Первая партия, оставляя за собой отчётливо видимую мокрую дорожку, устремилась вглубь Хогвартса по направлению к Большому залу. За ней немедленно последовали и другие группки по мере того как подъезжали новые кареты.
  - Ещё чуть-чуть, и озеро выйдет из берегов. На мне сухого ме... ААААА!
  Очередная компания подростков слишком рано расслабилась, попав под своды замка, и Пивз обрушил на потерявших внимание подростков огромный красный шар, наполненный водой.
  Привидения и полтергейст. Когда Астория первый раз столкнулась с ними, сказать что она была сильно удивлена, это лучше просто промолчать. Автономные ментальные модели живших когда-то людей, да ещё и без привязки к физическому носителю. Хотя не совсем без... Привидения не могли покидать территорию Хогвартса, оставаясь 'заложниками' его территории, где получали необходимую для своего существования пассивную энергетическую подпитку. И был ещё Пивз, которого маги относили к категории 'полтергейст'. В принципе, это была ментальная модель того же типа, что и призраки, только с возможностью физического воздействия на окружающий мир и с очень вредным характером. И вот у него как раз был отчётливо виден энергетический канал связи с замком. Однажды Пивз попробовал было подшутить над ней в своём духе, когда она возвращалась вечером с одного из занятий, но крепко просчитался в выборе жертвы. Дистанционными энергетическими воздействиями она могла оперировать в достаточной степени для того, чтобы суметь перехватить и пережать информационно-энергетический канал Пивза до почти полной его блокировки. Практически полностью парализованного призрака подтянули поближе к лицу и короткими шипящими фразами донесли, что это был его последний безнаказанный выстрел. В случае повторения... она ещё чуть сильнее придавила канал... его функционирование будет окончательно прервано. Ему всё понятно?
  После того раза Пивз старательно избегал её в те моменты, когда она приходила в замок на занятия, стараясь даже не показываться на глаза. Вот и сейчас он прежде, чем скинуть свою 'бомбу' тщательно осмотрелся в округе, но не сумел её засечь, укутанную маскировочным полем, поэтому и рискнул заняться своим любимым делом.
  - ПИВЗ! - раздался разъярённый голос. - Пивз, НЕМЕДЛЕННО спускайся вниз!
  Заместитель директора и глава Гриффиндора профессор МакГонагалл негодующе вылетела из Большого зала и тут же поскользнулась на мокром полу, но сохранила равновесие, схватившись за шею отряхивающейся кудрявой девушки.
  - Ой! Простите, мисс Грейнджер!
  - Все в порядке, профессор, - сдавлено просипела та, потирая руками пострадавшую шею.
  Ага, это, значит, похоже, та самая Грейнджер, которую эпизодически поминает злым громким словом Снейп. Тогда парочка парней рядом с ней это, скорее всего, некие 'безнадёжно тупой' Рональд Уизли и 'невыносимо самовлюблённый' Гарри Поттер.
  - Пивз, СИЮ ЖЕ МИНУТУ спускайся вниз! - крикнула профессор Макгонагалл, поправляя на голове остроконечную шляпу и свирепо глядя на полтергейста сквозь очки в квадратной оправе.
  - Ничего я не делал! - захихикал Пивз, посылая новую водяную бомбу в группу девушек, которые взвизгнули и скрылись в Большом Зале. - С них и так течёт! Мелкий дождичек! Виииии! - и он швырнул очередную бомбу в группу вошедших.
  За этим забавно было наблюдать со стороны, особенно когда маги в полный голос, в лице целого замдиректора, расписывались в своей беспомощности перед ментальной моделью уже умершего человека, но сейчас это цирковое представление началось несколько не вовремя, и так много времени зря потеряно. Поэтому, дотянувшись до энергетического канала Пивза, она слегка по нему щёлкнула. Совсем слегка, просто демонстрируя своё присутствие и неудовольствие.
  - Я позову директора! - кричала в этот момент профессор МакГонагалл. - Предупреждаю тебя, Пивз...
  Пивз, не обращая внимания на возмущённые крики профессора, панически закрутил головой, пытаясь безуспешно рассмотреть Асторию и стремительно улетел вверх над мраморной лестницей.
  - Пивза с каждым разом всё сложнее призывать к порядку. Уже только имя директора его и останавливает, - вздохнула ничего не понявшая в произошедшем Макгонагалл. - Давайте же, идите! - резко сказала профессор вымокшей до нитки толпе учеников, скопившейся возле входа и опасливо ожидавшей развязки. - В Большой Зал, вперёд! Там обсушитесь!
  Толпа учеников, возбуждённо галдя, скрылась за двойными дверями, ведущими в сторону Большого Зала.
  - Мисс Кливленд? - позвала профессор, оставшаяся одна в вестибюле.
  - Да, мисс Макгонагалл, - Астория бесшумно вышла из-за колонны, за которой скрывалась, сбросив свою маскировку.
  Отношения с Минервой у неё так и застыли на уровне холодного нейтралитета. Ни одна, ни другая не делали даже попыток это положение как-либо изменить. Что, по-видимому, устраивало обе стороны.
  - Фухх, как у вас получается так скрываться? Постарайтесь так пореже делать, - выдохнула женщина, услышав у себя за спиной тихий голос туманницы. - Скоро прибудет профессор Снейп с новичками. Присоединяетесь к ним. Вас я вызову самой последней. В принципе, мы это ранее обговаривали, но я, на всякий случай, вам напоминаю.
  - Хорошо.
  Говорить волшебнице, что она физически не способна ничего забыть было бесполезно. Проще не акцентировать на этом внимания для экономии времени и сразу согласиться.
  Спустя десяток минут в дверь Хогвартса ввалились мокрые, уставшие и дрожащие от холода, приотставшие первокурсники сопровождаемые вечно хмурым Северусом Снейпом. Обменявшись с Макгонагалл парой дежурных фраз, профессор чёрным слизнем, оставляя за собой настоящую водяную тропу, уполз к себе в подземелье переодеваться.
  Пожилая волшебница, выстроив первокурсников в некое подобие колоны, пообещала, что все они скоро согреются и отдохнут, осталось только чуть потерпеть. Астория незаметно пристроилась в самом конце строя, разочарованно думая, что забота и волшебники понятия мало совместимые. Ни Северусу, ни Минерве даже в голову не пришло обсушить дрожащих детей прежде, чем вести их дальше. Она мысленно пожала плечами, если взрослых магов это не волнует, то её и подавно. Может это просто такая завуалированная тренировка на выносливость?
  - Все за мной!
  
***
  Большой Зал был подготовлен и украшен для проведения пира в честь начала учебного года. Четыре длинных стола факультетов были заставлены пустующей пока золотой посудой и кубками. В воздухе парили сотни горящих свечей создавая множество бликов на посуде и придавая всему залу этакую таинственную торжественность.
  Вдоль каждого стола сидели галдящие ученики одного из факультетов, оживлённо обсуждающие с соседями различные накопившиеся за лето новости. Пятый стол, преподавательский, стоял на небольшом подиуме позволявшим присутствующим профессорам свободно видеть весь зал, ну и смотреть на сидящих в зале учеников несколько свысока. Многие ученики бросали недоуменные взгляды на многочисленные пустующие места преподавателей. Правда, натыкаясь на ласковые, прямо-таки лучащиеся добром и всепрощением глаза Дамблдора, резко отводили взгляд, вновь окунаясь в животрепещущие обсуждения с соседями.
  Вошедшая толпа первокурсников во главе с Макгонагалл заставила замолчать большую часть учеников, а прочих резко снизить громкость до еле слышного шепота.
  Профессор стремительно прошла вперёд, поставив перед пугливой сжавшейся в кучку толпой новичков трёхногую табуретку и водрузила на неё древнюю грязную и залатанную остроконечную шляпу. Первогодки обречённо-испуганно уставились на головной убор, а за ними и весь зал перевёл на неё глаза, замерев в привычном ожидании. Наступила полная тишина. Вдруг горизонтальная прореха у полей шляпы открылась как рот, и шляпа запела странную песню.
  Астория, снова укутавшись в своё маскирующее поле, благо свет сотен свечей и отражённых бликов создавал очень удобную атмосферу для сокрытия, отступила в сумрачную тень у границы зала, дабы не привлекать ненужного ей сейчас внимания. Она готовилась к небольшому представлению, которое позволит ей сразу вывести себя за рамки обычной школьницы, раз роль обычного подростка у неё никак достоверно не выходит. И пока эта непонятная шляпа поёт свою песню у неё есть время ещё раз проверить расчёты и внести в свой облик нужные корректировки с учётом обстановки. Тем более, за время общения с преподавателями она точно выяснила, что те просто-напросто не понимают, что и как она делает, поэтому ограничивать себя в этом плане уже нет особого смысла.
  Шляпа закончила петь свою песню и поникла на табурете, вновь став внешне самым обычным старым головным убором.
  - Когда я вызову вас, надевайте на голову Распределяющую Шляпу и садитесь на табурет, - сказала Макгонагалл, разворачивая длинный свиток. - Акерли, Стюарт!
  Трепещущий от страха мальчик вышел вперёд, поднял Шляпу, надел её на голову и сел на табурет.
  - КОГТЕВРАН! - прокричала немедленно та.
  Мальчик стащил шляпу с головы и довольный побежал к уже своему столу факультета, где его радостно приветствовали аплодисментами и дружескими хлопками по спине.
  А Минерва уже выкрикивала следующее имя.
  - Бэддок, Малькольм!
  ...
  - СЛИЗЕРИН!
  С каждым названным именем толпа первокурсников редела, рассасываясь по столам факультетов.
  Вот и настал момент, когда никого из новичков не осталось, кроме неё. Замдекана, отвлёкшись от своего свитка, открыла было рот и, запнувшись, замолчала, растеряно хлопая ресницами на пустое место оставшееся после первокурсников. Она никак со своего места не могла разглядеть скрывшуюся в тенях Асторию. Выручил её Дамблдор, вставший со своего места, хлопком в ладоши привлекая к себе внимание оживившихся учеников.
  - Попрошу внимания, процедура распределения ещё не окончена. Рад всех проинформировать, что в этом году у нас, сразу на четвёртом курсе, будет учиться новая ученица по переводу из американской Салемской школы ведьм. Астория Кливленд! Искренне надеюсь, что она найдёт здесь своих друзей и поддержку, независимо от того на какой факультет попадёт. Мисс, прошу...
  Озадаченные ученики закрутили головами пытаясь высмотреть названную ученицу и никого не видя, как...
  В колеблющемся сумраке у входа в зал раздались звонкие, почти хрустальные, размеренные шаги. В воздухе проявился странный размытый тёмный силуэт, мерно плывущий по направлению к освещённому пространству между столами факультетов, достигнув которого по нему медленно, сверху вниз, побежала узкая огненная волна, открывая многочисленным взорам тонкую девичью фигурку.
  Белоснежные, с бегающими по ним голубоватыми искорками, волосы. Полуприкрытые пушистыми ресницами большие, мерцающие отблесками свечей, рубиновые глаза, смотрящие строго перед собой. Тонкие, резко очерченные губы, сложенные в скромной полуулыбке. Буквально струящаяся, приталенная тёмная мантия (совершенно не того фасона в котором она была возле входа) из тонкого, и даже на вид о-о-очень дорогого материала. Изящные запястья рук с длинными ухоженными пальцами. Тёмные полусапожки с серебряными узорами на каблучках, которые и издавали этот самый мелодичный хрустальный перезвон при каждом шаге, дополнительно вызывая небольшой каскад струящихся по граниту пола разрядов молний.
  В Большом зале настала потрясённая тишина. Парни, особенно старших курсов, буквально пожирали глазами проплывающую мимо под перезвон каблучков стройную фигурку. А женский контингент, в большинстве своём, так же дружно шипел вслед сквозь зубы.
  Астория внутренне довольно ухмыльнулась, заметив скривившееся в недовольной гримасе лицо Макгонагалл. Так тебе старуха, твоё время уже в прошлом. Мелкая пакость грела ядро, да и представление удалось просто на славу. Даже Снейп, успевший переодеться в сухое и выбравший этот момент, чтобы пробраться на своё место, засмотревшись на её выход, врезался коленом в край стола с трудом удержав рвущиеся наружу ругательства.
  - Что вы себе позволяете? Что это ещё за выходки? - еле слышно прошипела ей на ухо Минерва, когда девушка дошла до табуретки со шляпой.
  - Я? Позволяю себе выходки? - совершенно не понижая голос удивилась туманница. - Я же просто спокойно прошла к шляпе, когда меня позвали! Или вы рассчитывали на что-то другое? Ползти по полу, собирая пыль, я категорически отказываюсь, а бегать... пускай другие бегают! Настоящая волшебница всегда должна себя вести уверенно и спокойно в любой ситуации, не так ли?
  Её слова вызвали сдавленные смешки в зале у учеников, что заставило Макгонагалл пойти пятнами, но ей всё же хватило ума промолчать.
  - Надеюсь вы попадёте в Слизерин. Вам там самое место! - тихо добавила Минерва, и уже в голос. - Надевайте шляпу!
  
***
  Таинственная новенькая, в полной тишине, несколько брезгливо взяла шляпу кончиками пальцев и, удручённо покачав головой, встряхнула, слегка подув на неё. Налипшая грязь, потёки жира и многовековая въевшаяся в ткань пыль тут же осыпались с убора на землю небольшим грязевым дождём и облачками пыли.
  - Вот так-то лучше, совсем маги не заботятся о твоей чистоте, - удовлетворённо заявила вслух новенькая, разглядывая радикально очищенную шляпу. - Теперь можно не бояться чего-то подцепить, - проговорила она, садясь на стул и одевая чистенький головной убор себе на голову.
  Присутствующие во все глаза в ожидании уставились на Асторию. Секунда... Вторая... Полминуты...
  - Уважаемая Шляпа? - подала голос Минерва.
  - Идёт синхронизация протоколов данных, - незнакомым металлическим голосом ответила шляпа и почти сразу добавила. - Синхронизация завершена. Начинаю процесс тестирования и калибровки матрицы.
  - Э-э-э, - зависла волшебница. - Шляпа? Вы можете просто определить новенькую на факультет, без этих ваших кал... кал...бировок?
  - Обновление баз данных... Реиндексация обновлённых баз...
  - Мисс Астория, что происходит? Что вы там делаете?
  - Я? Я просто сижу и жду! Разве не видно? А что происходит? Ну, вам лучше знать, вы же профессор с многолетним опытом, как неоднократно раньше утверждали. И это ваш же прибор распределения, откуда мне знать, как он там у вас настроен.
  - Ух ты, класс! Как только пошитая! - вдруг воскликнула Шляпа уже знакомым нормальным голосом.
  - Уважаемая Шляпа, с вами всё нормально?
  - Окэ, старуха, запрос поняла, всё пучком! Не кипишуй. Тут, понимаешь, не так всё просто. Надо старательно стёжками пошевелить...
  Пока ошалевшая от прорезавшегося жаргона шляпы Минерва беззвучно разевала рот, та продолжила вслух:
  - Ну чё, пиплы, приступим! И первый у нас на прицеле... Пуффендуй? Эмм, друзья и старательность - это, конечно, важно, но верность долгу, безусловно, важнее. Значит - вычёркиваем! Когтевран? Мозги-и-и, - вдруг протянула низким замогильным голосом шляпа и хихикнув... - Не-е-е, мозг у магов - это такая бяка, стошнить может. Но если мозги вам не нравятся, может, вы просто не умеете их готовить? А мы не коки - однозначно! В пролёте... Тогда, может, Слизерин? Сделал гадость - ядру радость! Хм, декана жалко... чуть-чуть. Гад он, конечно, и волосы не моет, да и запах, когда мимо проходит... бу-э-э-э. - неназванный профессор побелел от стыда и ярости... - Но он повесится же от такого куска привалившего счастья, а это будет совсем не интересно! Поползли дальше. Ну чё... тогда остаётся Гриффиндор. Вы попали! Мву-ха-ха-ха!!! Гриффиндор с мозгами, верностью долгу и встроенной хитрокормовостью - это адская смесь! Спокуха, флагман, ща скину макет эмблемы. - ГРИФФИНДОР!!! - заорала на весь зал Шляпа, а у новенькой на левой стороне груди мантии проявился соответствующий знак принадлежности к факультету.
  
  Глава 12. Гриффиндор такой Гриффиндор.
  
  Гостиная факультета Гриффиндор бурлила, пузырилась и фонтанировала таким потоком эмоций, что, казалось, ещё чуть-чуть и стены рухнут, не выдержав бешеного напора. Ещё бы, после пресного и скучного для большинства учеников лета, столько событий, каждое из которых и по отдельности весьма знаменательное, а тут всё и сразу: новая и очень странная ученица; новый преподаватель ЗОТИ - знаменитый Грюм 'Грозный Глаз'; отмена школьных матчей по квиддичу; отмена уроков по УЗМС. И самое главное - Турнир Трёх Волшебников.
  Так что у учеников Хогвартса было куда потратить накопленную за лето энергию.
  Асторию сразу же взяли в плотное кольцо разновозрастные девушки Гриффиндора и засыпали градом вопросов: откуда она... а где она взяла такой фасон мантии... а ткань... цвет глаз, он натуральный или это какое-то магическое зелье... а каким шампунем пользуешься... а какие у вас мальчики... десятки, сотни 'какие', 'почему' и 'что'. От такого напора она даже несколько растерялась. Хорошо хоть парней, которые попытались влезть в это живое кольцо, жаждущие ответов девушки сами выгнали взашей.
  Она старалась отвечать как можно более размыто и уклончиво, ведь на большинство вопросов у неё просто не было ответов. Это если информация вообще не была секретной. Вот о чём она была готова общаться без ограничений, так это о фасонах платьев, типах тканей и прочих изысках из мира моды. Знакомо и совершенно безопасно. Многолетнее общение и проживание под одной крышей с профессиональным модельером-дизайнером даром не прошло.
  В какой-то момент она, сдуру видимо, предложила наседающим на неё девушкам самим посмотреть, как на них будут выглядеть описываемые ей наряды. Мгновенно наступила тишина, в которой кто-то осторожно поинтересовался, что для этого надо?
  Астория задумалась. Навскидку она видела два варианта. Первый, это когда девушка оставалась в неглиже или нижнем белье, после чего можно, на основе закреплённых на её теле маркеров-маячков, сформировать объёмную голограмму нужного наряда. Так они тестировали новые разработки с Амели. Метод весьма затратный по вычислительным ресурсам, да и одежды по факту на теле не было, что создавало определённый дискомфорт в ощущениях, но при этом это был наиболее качественный и наглядный способ оценить полученный результат. Да, это ещё требовало, кстати, её личного присутствия.
  Второй, это когда изображение формируется на любой плоской поверхности, лучше всего на ростовом зеркале. В этом случае изображение было уже двухмерным и затраты на расчёты были существенно меньше, к тому же на зеркале можно было дополнительно сформировать сенсорную панель для автоматического перебирания нарядов из базы данных и даже небольшой корректировки отдельных элементов одежды. Этот вариант был уже более автономен, хотя и требовал на свою подготовку больше времени.
  После небольшого колебания, она озвучила всё же второй вариант. Сообщать всем, что она может создавать почти любую объёмную голограмму было неразумно. А здесь демонстрировалась жёсткая привязка к заранее выбранному предмету, так называемому 'артефакту', что вполне укладывалось в мировоззрение магов. И да, она сразу уточнила, что поделиться заклинанием не может - авторская разработка. Не её и без права передачи. Это она уже узнала, что заклинания у магов, если не вдаваться в особые подробности и сферы применения, делятся на общедоступные, к которым и относилось большинство заклинаний, запрещённые, родовые и авторские. И вот просить научить последним двум... было даже не моветоном, а, как минимум, неприкрытым хамством. Хотя, в некоторых случаях, авторские могли быть предоставлены постороннему, на усмотрение самого автора, естественно. Но о таковых случаях практически не было известно. Ведь неизвестное никому заклинание всегда было лишним козырем в рукаве или очень веской разменной монетой. То есть если такие обмены и происходили, то они, как правило, не афишировались сторонами. Поэтому она и решила выбрать такой вариант. А то, что она магию раньше не учила и это вообще не магия... так ученики об этом не знают.
  Вторично настала тишина, пока девушки переваривали услышанное предложение. А затем была развита кипучая деятельность. Подходящего ростового зеркала ни в из одной комнате женского крыла не оказалось, только относительно небольшие на столах для наведения общего марафета, а в них всей фигуры не видно. Было ещё несколько закреплённых зеркал в платяных шкафах, но тоже недостаточно крупных для такого важного дела, да и неудобно для большинства девушек, ведь тогда хозяйки комнаты оказывались в привилегированной ситуации, а прочие в роли гостей-просителей.
  Так что, если ты не можешь сам, то озадачь другого. Старшекурсницы немедленно повесили решение этой проблемы на своих кавалеров. Попытки увильнуть и отмазаться, были весьма жёстко пресечены, вплоть до угрозы разрыва отношений, - какой девушке понравится, что парень ради неё не желает даже слегка, ну совсем чуточку, поднапрячься. Как бы то ни было, но вскоре группа парней приволокла откуда-то подходящее двухметровое зеркало в тяжёлой потемневшей от времени раме.
  Астория попросила присутствующих, коих набралась уже большая часть факультета, расчистить ей место и встала напротив зеркала, готовясь к очередному представлению. Немного красочных спецэффектов не помешают... и в зеркало, с кончика направленной на него палочки, устремились яркие, извивающиеся, но маломощные электрические разряды. Так, визуализация обеспечена, теперь нужна вербальная компонента, и она принялась быстро читать вслух кусок произвольного программного кода, задом наперёд, естественно. Под этот речитатив и используя разряды как энергетический канал, она быстро сформировала на поверхности зеркала микронный визуализирующий слой, добавила несколько ультразвуковых сенсоров по краям для считывания пространственной кинематики тела человека, стоящего напротив и, немного поколебавшись, потратила часть наноматериала на формирование в раме управляющего блока с заложенной в памяти парой десятков нарядов адаптированных под стиль магов, включая небольшой пассивный энергосборщик. Для поддержания краткосрочного режима работы в пределах Хогвартса хватит, а за прочие возможности можно будет и поторговаться.
  - Всё, готово, - она опустила палочку, прекратив молниеизвержение.
  - И... и как им пользоваться? - влезла одна из старшекурсниц.
  - Становишься напротив, вот сюда, - стала раздавать указания Астория. - Хорошо. Видишь загорелся зелёный сигнал? Это значит, что ты в фокусе. Теперь доставай палочку, колдуй 'люмос' и сделай вот такой жест, это команда зеркалу на активацию.
  Старшекурсница послушно выполнила указанные действия, но её отражение в зеркале никак не изменилось, оставшись как есть.
  - Э-э-э?
  - Всё нормально, ты всё сделала верно и сейчас активировался режим ожидания команд. Теперь ткни палочкой в правый верхний угол зеркала. Видишь слева появились значки, целая фигурка и её части: с головы до ног? Ткнёшь палочкой справа от фигурки и наряд целиком сменится на следующий в базе. Ткнёшь слева, соответственно, вернётся предыдущий. Цветная полоска, это таблица градиента для выбора общей расцветки. Аналогично напротив других пиктограмм, только там будут меняться уже отдельные части наряда, а не все сразу. Когда закончишь, сколдуй 'люмос' два раза и зеркало отключится. И да, энергии хватит только на один час активной работы, после чего ему надо будет подзарядиться в течении суток.
  Ей незачем было тратить ресурсы на полнофункциональную модель. Это быстро обесценит её труды в глазах других. Жизнь среди людей приучила её, что те, доставшееся им без проблем и хлопот, то есть почти даром, не ценят. Совершенно не ценят. Чуть позже она намекнёт жаждущим, что подзарядить зеркало может и она, и для этого не надо будет ждать целые сутки, но это уже не за бесплатно. И можно будет ввести ещё ранжированную абонентскую плату за доступ к другим частям имеющегося у неё каталога моделей. Причём оплате не обязательно быть только денежной, точнее, именно деньги её интересуют в самую последнюю очередь. Главное - это информация! Неизвестно получится ли у неё вернуться или хотя бы связаться со своими, но в любом случае ей следует подготовить себе каркас, фундамент, на который можно будет в последствии опереться. А это... этот вариант зеркала пусть будет бесплатным факультетским достоянием, работающим рекламным образцом, повышающим её рейтинг среди учащихся.
  Услышав о таком ограничении по времени девушки чрезвычайно возбудились, немедленно затеяв спор об очерёдности и времени на 'примерки'. Наружу были извлечены все аргументы в виде достижений, прегрешений, иерархического положения на факультете и в школе каждой. Астория еле успевала пополнять свою базу данных на спорящих, столько было вывалено различной информации.
  - Что это у вас тут происходит? - раздался громкий недовольный вопрос.
  Упс. В гостиной Гриффиндора стояла Минерва Макгонагалл грозно обозревая творящийся бедлам. Азартно спорившее до этого девушки немедленно замолчали и стали кучковаться друг за дружкой, совсем не спеша удовлетворить любопытство декана.
  - Я жду ответа! Мисс Джонсон?
  - Э-э-э... М-м-м, - вышеназванная девушка старательно изучала потолок, видимо пытаясь найти там некий ответ, ну или, на крайний случай, подсказку. Безуспешно.
  - Это новенькая заколдовала зеркало! - влезла с комментарием Грейнджер.
  - Зеркало? - декан обратила внимание на стоявший предмет мебели. - Погодите, в нашей гостиной не было такого зеркала. Откуда вы его взяли?
  - Так-так-так, моя дорогая мисс Норрис! Сюда, значит, эти подлые воришки потащили добычу? Ну да, Гриффиндор... конечно!
  Из приоткрытой входной двери за спиной Макгонагалл доносился приближающийся старческий мужской голос.
  Вскоре через дверь в гостиную проник завхоз Хогвартса - Аргус Филч, сопровождаемый весьма крупной пепельного цвета кошкой. Парни, притащившие зеркало, немедленно постарались заныкаться среди других учащихся пока их не заметили.
  - О, Минерва, и ты уже здесь! Замечательно, просто замечательно, - прошамкал старик.
  - Аргус, что случилось?
  - Понимаешь, моя дорогая Минерва, убираю я тут грязь, которую приволокли с улицы все эти грязнули, которых вы почему-то зовёте своими учениками, когда миссис Норрис заметила, как группа учеников вскрыла мою кладовку и утащила оттуда вот это зеркало. Я немедленно кинулся по следу, и моя дорогая миссис Норрис привела меня сюда. Да вот и украденное, кстати. Попались голубчики с поличным, не успели запрятать, негодники! Жаль, что сейчас у нас розги не практикуются. Э-эх, снять бы пару шкур с виновных, как в старые добрые времена, сразу все дурные наклонности вымело бы.
  Профессор недовольно нахмурилась, крыть было нечем, и немедленно устроила следствие по 'горячим следам'. Долго оно не продлилось и быстро вышли на виновных и подстрекателей. А точнее... все всё быстренько свалили на Асторию, мол, это она была инициатором, вот пусть она и отвечает. От такой логики она немного 'припухла'. То есть она хотела как лучше. Хотела помочь девушкам, хотела наладить взаимоотношения по-человечески... а они вот так... по-человечески.
  Астория молча выпрямилась с каменным выражением на лице и так же молча махнула рукой, уже без всяких эффектов развоплощая свои усовершенствования в злополучном зеркале. Нечего тратить ресурсы на показушную иллюминацию, всё равно никто ничего не поймёт. Оправдываться она и не подумает, много чести для людей. Это у себя во флоте она скинула бы флагману запись происходившего и на этом бы всё и закончилось. Но люди... Эти люди, хоть они и называют себя магами, оказались всё такими же неблагодарными сиюминутными трусливыми тварями, как и их потомки в некоем недалёком будущем, пускай и другого мира. Пусть теперь хоть кто-то попробует у неё хоть что-то попросить.
  - Вас, кстати, хочет видеть директор Дамблдор, - обронила Макгонагалл, не дождавшись никаких оправданий или раскаяния со стороны столь раздражающей её особы. - И как мне ни неприятно, но... минус двадцать баллов с Гриффиндора за колдовство вне классных комнат и за грубейшее нарушение дисциплины.
  По гостиной факультета разнёсся недовольный гул.
  - Можете за это поблагодарить свою новую сокурсницу. Позже.
  Вот, значит, как, Минерва решила сыграть 'грязно'. А это уже почти явное объявление войны. Ещё не 'горячей', но многие ограничения можно будет теперь отбросить. Хор-р-рошо, посмотрим чья возьмёт.
  Туманница, демонстративно не глядя на сконфуженных учеников факультета Гриффиндор, молча пошла к выходу. Судя по всему, её невинная шуточка со шляпой удалась, заодно и небольшой тест на профпригодность и адекватность маги в очередной раз с треском провалили. В её базах данных Homo Sapiens Magicis, всё больше становились обычным Homo безо всяких там Sapiens-ов, хотя немного Magicis всё же было.
  Всю дорогу до кабинета директора Минерва непрерывно нудела ей над аудио сенсором на тему добропорядочного поведения, приверженности жизни по правилам и прочего в том же духе. Астория этот вербальный мусор даже не пыталась слушать и анализировать, сразу сбрасывая в архив. Она лучше потратит вычислительные ресурсы на сравнение анимагической формы Макгонагалл с информационной структурой кошки Филча, которая явно была не совсем обычным представителем своего семейства.
  Хм, есть как явные совпадения, так и очень сильные расхождения. Особенно заметные в области головы. Видимо, сказывается то, что человеческий мозг всё же сложнее устроен, чем кошачий. И при анимагическом обращении, упрощения структуры мозга, скорее всего, не происходит, иначе маг мгновенно стал бы самым обычным животным, пусть и несколько более развитым по интеллекту. Или там задействованы совершенно иные принципы и процессы? Астория заинтересовано покосилась на вещающую очередную 'истину' Макгонагалл, вот бы та обратилась кошкой и данное состояние как-то зафиксировать от обратного превращения, тогда можно будет вдумчиво и не спеша провести аутопсию и детально, наглядно сравнить на примере. Мда, идея неплохая, но почти без шансов. Рассчитывать на содействие этой старухи в столь важном деле познания её внутреннего мира очевидно не приходится. Надо будет, кстати, выяснить между делом, может у магов есть фиксирующие заклинания для анимагов и не надо будет изобретать гребной винт. Уговорить декана на ещё одну демонстрацию анимагии она сможет, скорее всего, без особого труда. Люди ведь такие честолюбивые и падкие на лесть. Вот и Макгонагалл не удержится от соответствующе оформленной просьбы, а потом её мнение никого волновать уже не будет. Всё во имя прогресса и познания, как любит выражаться Биска. А пройти этот путь без жертв не получается и лучше, когда эти жертвы, заодно, являются и твоими недругами.
  Хорошо хоть до кабинета директора было не особо недалеко, иначе жертвы могли появиться прям сейчас. А так... можно сказать, что декану повезло.
  - Горячий шоколад.
  Каменная горгулья, скрипнув постаментом по полу, открыла проход к кабинету Дамблдора.
  - Йоу, флагман! Я зырю, этот хрен моржовый дотумкал вас напрячь!
  - Силенцио!
  - М-м-м! Хмпф!
  Дамблдор, махнувший палочкой в сторону шляпы, устало опустился в своё троноподобное кресло, а Макгонагалл заняла одно из кресел преподавателей сбоку от стола, оставив Асторию стоять.
  - Мисс Кливленд, немедленно исправьте то, что вы сделали с Распределяющей Шляпой. Всё-таки этот вульгарный жаргон трущоб отнюдь не приличествует нашему прекрасному заведению.
  Астория, нацепив на лицо аватары абсолютно непонимающее выражение, изумлённо захлопала ресницами.
  - Я? Я же ничего не делала! Ну не трогала я вашу шляпу, даже пальцем, разве что, когда чистила её и одевала на голову. Все же видели, что я затем просто сидела и ждала её вердикта, как и все до меня, да и палочку я не доставала.
  А что? Главное, это ни слова прямой лжи. Всё внешне так и было. А мелкие нюансы её взаимодействия с Тактической Сетью... ну зачем забивать ими голову почтенным и заслуженным магам, которые гораздо лучше неё знают 'как надо'. Шляпа, кстати, оказалась очень интересным и весьма сложно устроенным прибором. По своей структуре, весьма сильно отличающейся от типовых магических структур, примеров которых она уже сумела насмотреться. Даже жаль, что не получилось подольше покопаться в её устройстве и алгоритмах. Но и так неплохо вышло: и почти невинная шутка, и проверка. Она наложила манеру поведения одного из сотрудников Быка, который запал ей в память своим карикатурно-панковым поведением, но при этом умудрявшимся всегда оставаться в рамках, хоть и на самой грани.
  - Мисс Кливленд, - устало вздохнул волшебник. - Поверьте старому опытному, много чего видевшему магу. Я готов дать свою бороду на отсечение, что это ваши проделки. К тому же... - тут он покосился на сидевшую с неприступным видом Макгонагалл. - В общем, я настоятельно прошу ВАС вернуть Распределяющую Шляпу в нормальное состояние.
  - Я могу попробовать её попросить, но за результат не ручаюсь. Я же не Великий Маг и Волшебник, - не удержалась она от лёгкой шпильки.
  Лицо Дамблдора еле заметно дрогнуло, но он сдержался. А вот Минерва не преминула попенять девушке за её неуважительное отношение к магам, которые старше и мудрее неё. Очередную, готовую начаться перепалку остановил Дамблдор укоризненным:
  - Минерва! - а затем к Астории уже тоном доброго дедушки-мастера, доверяющего подмастерью важную работу. - Девочка моя, я верю, что у тебя всё получится. Не обращай на нас внимания.
  Ах так, значит уже 'девочка моя'. Сейчас вы получите 'девочку'. Астория развернулась спиной к магам, но держа их под пристальным контролем и будучи готовой немедленно атаковать если те вдруг решат нанести ей удар в спину. Дальше последовал десятиминутный спектакль из уговоров шляпы вести себя прилично и ответных реплик, из которых присутствующие узнали о себе много нового, не исключая и саму Асторию (по-другому было бы подозрительно). Пока она таким образом пудрила магам мозги, сам Дамблдор, вроде как не особо интересуясь происходящим, подошёл к шкафчику, где стояли различные несуразные приборчики и статуэтки, и стал эпизодически касаться некоторых из них, типа любуясь их работой и красотой. Ага, понятно. Эта машинерия на самом деле была скрытым и весьма толковым сенсорным комплексом. Видимо, Дамблдор решил, заодно, изучить и понять её способности. Если это вообще и не было главной целью этого приглашения. Вот только против неё такие методы были бесполезны, стоило ей только почувствовать действие очередного заклинания или сканирующую волну, как она немедленно разрывала контакт со Шляпой и дальнейший диалог шёл согласно тут же набросанному заранее сценарию. Дамблдор переставал колдовать, и она снова восстанавливала связь, принимаясь исследовать информационную структуру Шляпы дальше. Этакие 'кошки-мышки'. Причём кошка была старая и слепая, а мышка молодая и зрячая. В общем, поддавшись на убедительные 'уговоры' и 'просьбы', Шляпа согласилась вести себя 'прилично', как раньше. А о том, что на самом деле ничего не поменялось магам знать совсем не обязательно. Они же не просили навсегда вернуть шляпе старую манеру речи. Для этого надо уметь грамотно формулировать свои мысли и пожелания. Так что если она через год не подтвердит своё текущее распоряжение, то следующая процедура приёма первокурсников будет ну очень весёлой и запоминающейся.
  Немного недовольный директор, которому не удалось узнать почти ничего нового, вдруг решил поинтересоваться, как она поладила со своими софакультетниками. И тут Макгонагалл, которая до этого безмолвно сидела 'третьей лишней', выложила о произошедшем в гостиной Грифиндора, только акцент был ещё чуть сильнее смещён в сторону туманницы. Теперь складывалось впечатление, будто это она организовала и лично возглавила воровской налёт на склад мистера Филча.
  - Ай-яй-яй, - сокрушенно покачал головой Альбус. - Как нехорошо, в первый же день! Но знаешь, Минерва, я думаю, ты немного погорячилась, минус двадцать баллов в первый день... это несколько... м-м-м, многовато. Тем более я уверен, что наша девочка (опять это его собственническое утверждение) не хотела ничего плохого. Так что я, своей властью директора Хогвартса, снимаю со штрафа десять баллов. И да, за помощь школе в починке важного артефакта, начисляю Астории Кливленд - десять баллов.
  Директор даже заговорщицки подмигнул одним глазом Астории и как бы упуская из виду, что по его же теории она и сломала Шляпу до этого.
  - Таким образом, факультет Гриффиндора начинает новый учебный год с нулевым счётом, как и остальные факультеты.
  Угу, ничего нового. Астория, мрачно и не показывая никакой радости от 'справедливого' решения, размышляла о происходящем. Классическая тактика злого и доброго полицейского. В человеческом обществе весьма популярная методика влияния, используемая в самых различных сферах жизни. Всем известная, но от этого не теряющая своей эффективности. Дамблдор явно отвел себе роль 'доброго'. А самое интересно было в том, что она понятия не имела, что означают эти самые баллы и какова их реальная ценность. А все, включая и директора, и декана, как-то подзабыли её об этом проинформировать. Сейчас спрашивать об этом было несколько неуместно, можно было порушить разыгрываемую сценку с образом, и поэтому она коротко поинтересовалась, можно ли отправиться себе в комнату и отдохнуть после весьма тяжелого дня.
  - Да-да, моя девочка (опять)! Благодарю за оказанную помощь, можешь идти к себе на факультет. А нам с твоим деканом надо обсудить ещё несколько школьных вопросов.
  Она вежливо попрощалась с директором и деканом и затем неспешно пошла в гостиную Гриффиндора.
  Та встретила её всё тем же перевозбужденным гулом разговоров, приумолкших при её появлении. Сделав от входа пару шагов, она остановилась, осматривая присутствующих детей и натыкаясь на многочисленные ответные любопытствующие взгляды.
  - Ой, а ты быстро! - подлетела к ней одна девчонка, вроде как Лаванда Браун. - А тебя сильно ругали? А у нас, понимаешь, Филч забрал твое зеркало! Вредина! А если мы ещё одно достанем, ты нам его опять заколдуешь? А...
  Туманница в полном офигении слушала эту вербальную атаку, пытаясь подобрать слова на эту несусветную, безбашенную, вопиющую наглость... Несмотря на безукоризненное знание как приличных, так и не очень форм и речевых оборотов, алгоритмы ядра никак не могли подобрать нужную словесную конструкцию, чтобы выразить всем и сразу своё отношение к происходящему. А раз слова не подбираются... она, вскинув руку, продемонстрировала короткий универсальный жест, посылающий видящего его по известному сексуальному маршруту. Немного подумала, внесла небольшие пространственные корректировки для большей убедительности и видимости окружающим. Подумала снова... и добавила такой же жест со второй руки. Вот теперь самое то. В полной, изумленной тишине, она прошла через всё помещение гостиной факультета и поднялась по лестнице, ведущей в женское крыло. Ей надо проанализировать произошедшее в тишине и спокойствии.
  
  Глава 13. ЗОТИ
  
  Весь четвёртый курс Гриффиндора маялся в нервном ожидании в кабинете ЗОТИ (защита от тёмных искусств) ожидая преподавателя. Ученики, тихо и не очень, разговаривали друг с другом, делясь ожидаемыми прогнозами о новом учителе защиты.
  Астория постаралась занять самое дальнее угловое место в классе. С него она отлично могла видеть весь кабинет с учителем и учениками, а заодно и быть прикрытой с двух сторон капитальными стенами Хогвартса.
  Судя по услышанным ранее разговорам, предмет 'Защита от Тёмных Искусств' был весьма своеобразен даже для эксцентричных магов. Ни одному преподавателю не удавалось ещё продержаться в этой должности более года, что весьма её интриговало. Мол, некий могущественный не называемый по имени волшебник наложил на эту должность мощное проклятие. Как такое вообще возможно она не могла представить даже теоретически. Встроить некий дефект структуры даже не в физический предмет, а в абстрактное понятие этого предмета. А ещё точнее, даже не понятие предмета, а в организационный процесс, действие. И почему в таком случае не сменить 'проклятое' название на другое? Ведь логично, что тогда 'проклятью' не за что будет уцепиться и оно будет нейтрализовано. Странно, непонятно и... маловероятно. Скорее всего это обычные людские страшилки и всё гораздо проще и прозаичнее. Но мало ли что. До недавнего времени она вообще считала, что люди никак не приспособлены к работе с Тактической Сетью. И вон, сколько вокруг неё опровержений её прошлого мнения.
  Поэтому попав в кабинет, перед выбором себе места для дальнейшей учёбы, она тщательнейшим образом просканировала обстановку на наличие нетипичного и опасного содержимого, и ничего явно угрожающего не обнаружила... Усиление стен... Энергетическое поглощение... Сигнальный комплекс... В принципе, уже знакомый ей стандартный набор, только в несколько более мощном исполнении, что, в общем-то, логично. Но лучше ещё чуть подстраховаться и поэтому она села там, где села.
  В кабинет, клацая по полу деревянной ногой, вошёл ожидаемый преподаватель защиты. Грузное тело, множество различных физических увечий. Первое впечатление было, что защищаться у этого человека в жизни не особо получалось. Но, с другой стороны, он всё же выжил. Для полноты картины следовало бы узнать об обстоятельствах получения ран и проанализировать ситуацию на тему: а можно ли было их в тот момент избежать?
  Стоп, это она уже свернула не на тот курс. Ей какое дело до того, что с этим человеком случилось ранее? Гораздо важнее будет узнать, как он будет преподавать свой предмет.
  Пока она размышляла таким образом, профессор толкнул нечто вроде приветственной речи, в которой обругал почти всё и всех... от предписанных учебников (с чем Астория была полностью согласна), до министерства. Не забыв в своей речи и предыдущих преподавателей данного предмета, которые почти ничему учеников нормально за свой год не научили. И сразу же сообщил, что он согласился преподавать по просьбе Дамблдора и всего-навсего на один год (очень, очень интересно), после чего приступил к перекличке.
  Дойдя до фамилии Астории в середине списка, он запнулся и внимательно посмотрел на неё, когда она откликнулась на своё имя.
  - Хм, а по тебе и не скажешь, что ты незаурядный боец. Внешность - она обманчива, - бросил угрюмо он.
  Ученики стали удивлённо переглядываться между собой в непонимании этой реплики, а сама Астория предпочла промолчать, не желая комментировать. Грюм не дождавшись от неё реакции, довольно кивнул.
  - Молчишь, и это правильно! Чем меньше о тебе знают, тем сложнее врагам предсказать твоё поведение. Не волнуйся, это мне Боунс рассказала о твоих действиях в лесу. Всецело одобряю и поддерживаю. Давно следовало тот гадюшник вырезать!
  - ТА-А-АК КЛАСС, ВНИМАНИЕ!!! ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!! - вдруг взревел он, заставив вздрогнуть добрую половину класса. - Урок первый! Никогда не судите об опасности человека по его внешности! Очень многие маги расстались с жизнью или здоровьем поведясь на миленькую невинную внешность. Суровый брутальный мужик, может быть невинным безобидным кроликом по сравнению с мило выглядящей девушкой. Вы не маглы, вы маги! И ваши главные враги, они тоже - маги! И пока вы стопроцентно не убедитесь, что перед вами тот человек, за которого он себя выдаёт... считайте его потенциальным врагом. Есть множество способов принять облик другого человека - от банальной иллюзии и до оборотного зелья. Враги коварны! Враги могут быть везде! ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!!
  Грюм обвёл насупленным взглядом испуганно сжавшийся класс. Его второй искусственный глаз вращался на все триста шестьдесят в глазнице и, видимо, не доставлял своему владельцу никаких неудобств.
  - Ну, так вот. К теме урока... Заклятья! Заклятья бывают разными по силе и типу. Согласно директивам Министерства Магии, я должен обучить вас только контрзаклятьям - и ничему больше. Я не должен демонстрировать ученикам младше шестого курса противозаконные заклятья. Вы считаетесь для этого слишком молодыми. Но директор Дамблдор придерживается лучшего мнения о состоянии ваших нервов. Он считает, что вы вполне способны вынести демонстрацию этих заклятий. А я считаю, что чем скорее вы узнаете, что к чему, тем лучше для вас. Как вы сможете защитить себя от того, чего никогда не видели? Если тёмный маг решит наложить на вас противозаконное заклятье, он не станет терять время и объяснять, что именно он собирается сделать. Он не набросит на вас заклятье учтиво и вежливо, лицом к лицу. Поэтому, вы всегда должны быть наготове! Вы должны быть начеку, настороже! Вы должны отложить это в сторону, мисс Браун, когда я веду урок!
  Лаванда Браун покраснела, судорожно пытаясь спрятать только что вытащенный под партой модный журнал. А Астория нахмурилась. Она не ощущала никаких активных сканирующих воздействий, но, судя по всему, Грюм сумел заметить совершённое действие прямо сквозь дерево парты. Инфракрасное зрение? Она немедленно укуталась в лёгкое, поглощающее её излучения энергетическое поле, и подняла руку.
  - Да?
  - Я правильно понимаю, что ваш искусственный глаз способен видеть сквозь материальные преграды, включая и одежду?
  В классе настала тишина, пока ученики обмозговывали услышанное. Затем до большинства дошла подоплёка вопроса и помещение наполнилось возмущёнными девичьими выкриками.
  - Молчать!!! - снова взревел преподаватель. - Хороший, правильный вопрос! Да, в обычных условиях одежда не является для моего глаза непреодолимым препятствием, ведь под ней можно много чего опасного спрятать. Но, пока я преподаю в Хогвартсе, Дамблдор наложил на мой глаз дополнительное ограничение. Он не может видеть сквозь школьную мантию. Так что можете не волноваться на этот счёт. И да, пять баллов мисс Кливленд за наблюдательность, и ещё пять баллов за свою защиту, - он, заметив непонимающие взгляды учеников, презрительно скривился. - Никто из всех вас, кроме неё, даже не подумал озаботиться своей защитой. ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!! А теперь к теме урока.
  Грюм тяжело прошагав по кабинету, открыл ящик стола и вытащил из него стеклянную банку. Внутри суетилось три крупных чёрных паука. Некоторые из учеников вздрогнули и попытались отодвинуться подальше. А сама Астория только хмыкнула про себя, по сравнению с акромантулами из леса это было даже не смешно.
  - Так вот... кто из вас знает, использование каких заклятий влечёт за собой наиболее тяжкое наказание по законам магов?
  А это интересно. Астория перебросила дополнительные ресурсы в сферу внимания.
  Несколько учеников неуверенно подняли руки вверх. Грюм, недолго думая, ткнул пальцем в Гермиону Грейнджер сидевшую в первом ряду.
  - Авада Кедавра! - чуть ли не шёпотом сказала та.
  - О, да! Самое первое, самое известное, и самое любимое заклятие гвардейцев Тёмного Лорда. Сколько магов, бесстрашно идущих на 'бомбарды' и 'секо', бледнели и жидко гадили, стоило им только услышать эти два простеньких слова. Авада Кедавра... Убийственное заклятие. Мгновенная смерть.
  Он извлёк из банки одного паука и опустил его на стол. Тот почувствовав свободу от заскорузлых пальцев мага метнулся к краю стола, но... палочка была уже поднята.
  - Авада Кедавра! - тихий, безжалостный голос.
  Зелёная вспышка и паук, споткнувшись на бегу, закрутился по инерции кубарем, замерев, в итоге, на спине с поджатыми к телу ногами. В том, что он мёртв ни у кого из учеников не возникло ни малейшего сомнения.
  Профессор равнодушно смёл мёртвого паука на пол.
  - Не вежливо, - спокойно произнёс он, - не приятно. И против этого заклятия нет контрзаклинания. От него нельзя защититься. Известен только один человек, которому это заклятие не принесло никакого вреда.
  Грюм продолжал ещё что-то говорить, а Астория лихорадочно анализировала полученные данные. Мгновенная смерть? Формально, да! Но вот причины... По всему выходило, что 'Авада' это, всего-навсего, модифицированное воздействие краткосрочного стазиса. Попадая в любую живую органику, оно приводило к микросекундному полному стазису биологического объекта, останавливая движение всех атомов и частиц, тем самым блокируя и обнуляя все электромагнитные импульсы тела и, соответственно, убивая его. Даже если принудительно провести реанимационные мероприятия жертвы, то это будет именно 'тело' без малейших проблесков сознания, которое будет безвозвратно 'стёрто'. Это была известная проблема использования полей стазиса. Хранить в нём любую неорганику - отличный результат. Мёртвую органику - можно, но для Туманного Флота бессмысленно. Живую - невозможно. После помещения в поле стазиса любого живого существа, оно немедленно становилось 'мёртвой органикой'. Биска было потратила целый месяц на дополнительные исследования и попытки обойти это ограничение, чтобы не тратить ресурсы на содержание пленников для своих опытов, но ничего так и не сумела придумать. И да, формирующий луч области стазиса был весьма энергозатратным и при этом легко блокировался почти любым достаточно плотным физическим объектом, правда, его нельзя было заблокировать энергетическими полями.
  Но именно против неё это заклинание было почти бесполезно, ибо её функционирование базировалось не на электромагнитных, а квантовых энергиях и которым было плевать на все стазисы. Максимум, чем оно ей грозило, это краткосрочное отключение ядра (стазис все же) и временная потеря управления аватарой. И то не факт. Она подняла высоко руку.
  Грозный Глаз, до того вещавший о неотвратимости воздействий этого заклинания, удивлённо замолк, глядя на решительное выражение лица Астории.
  - Да, мисс Кливленд?
  - Сэр, но ведь оно легко блокируется почти любым предметом или преградой. Я не понимаю, чего его так все боятся? Смерть, она всегда смерть и не имеет значение от чего она наступила. Ведь, насколько я знаю, существует множество способов гарантировано убить цель другими заклинаниями и методами, и эти самые возможности совсем не относятся к классу запрещённых.
  Грюм достаточно долго молчал, пристально глядя на ждавшую ответов Асторию. Затем выдохнул, тяжело оперевшись руками на стол.
  - Я не буду спрашивать откуда у вас эта информация. Видимо, в Америке образование идёт немного по другим принципам, чем у нас, но поясню для присутствующих. Да, формально вы правы, человека можно убить множеством способов. Да что там говорить, обычное заклинание шинковки овощей, которое повсеместно используют домохозяйки, прекрасно пошинкует на кровавые ломтики и человека, надо только чуть силы добавить. А заклинание подогрева пищи? Направьте его прямо в глаза своего противника, и вы получите запечённые зенки врага в собственном соку, - часть учеников побледнела, представив эту картину. - Но вот от этих заклинаний у вас всегда есть шанс защититься, выжить, восстановиться. От попадания авады - нет! Она пройдёт сквозь любую вашу защиту. И да, как верно вы заметили, единственно, что может её остановить - это материальное препятствие. Поэтому никакой более-менее умный маг не будет кидаться авадами в лесу среди деревьев. Есть и ещё одно ограничение - его могут применить только очень сильные маги. Если кто-то из вас достанет сейчас свою палочку и произнесёт на меня 'Авада Кедавра', то я сомневаюсь, что у меня даже насморк появится. Мисс Кливленд, немедленно отложите палочку!!! Хорошо! Но мы отвлеклись. Моя задача не обсуждать сейчас с вами достоинства и недостатки запрещённых заклинаний, а продемонстрировать их воздействие, чтобы вы знали к чему быть готовым. Ещё пять баллов Гриффиндору.
  Он выпрямился, извлёк из кармана своей куртки плоскую фляжку и приложился к ней, сделав пару глотков.
  - Продолжим, - он вульгарно вытер губы обшлагом куртки. - Кто скажет мне следующее запрещённое заклинание? Хм, давай вот ты, - Грозный Глаз указал пальцем на пухленького мальчика с дрожавшими губами, но упрямо тянувшего вверх руку.
  - К-к-круцио... - выдавил тот с силой из себя.
  - Ты Невилл Долгопупс? - зачем-то уточнил Грюм, не так давно делавший перекличку.
  Мальчик молча кивнул.
  - Тогда понятно, - хмуро обронил профессор, но не стал ничего пояснять, а просто достал из банки второго паука.
  - Итак, заклятие Круциатус, - произнёс Грюм, одновременно кладя паука на стол. - Для того, чтоб вы ясно увидели в чём оно состоит, мне придётся увеличить этого паука. Он направил на него свою волшебную палочку и приказал: - Энгоргио!
  Паук раздулся и стал размером почти с маленького акромантула. Рональд Уизли, в панике, резко отодвинулся вместе со стулом подальше, пока не упёрся спинкой в стол сзади.
  Грозный Глаз снова поднял волшебную палочку, направил её на паука и еле слышно прошептал: - Круцио!
  Тотчас же ноги паука подогнулись, он упал на спину и начал биться в судорогах. Он не издавал ни единого звука, но, без всякого сомнения, если бы был одарён даром речи, то кричал бы сейчас во всё горло. Профессор не отводил свою палочку, и паук дёргался с каждой секундой всё сильнее и сильнее.
  - Прекратите! - пронзительно крикнула Гермиона зачем-то зажав уши.
  Грюм недовольно нахмурился, но послушно отвёл вверх свою палочку. Страдавший паук облегчённо раскинул в стороны свои лапы, продолжавшие всё ещё слегка подёргиваться.
  - Редуцио, - пробормотал преподаватель и паук сжался до нормальных размеров, после чего его вернули назад в банку.
  - Боль, - тихо проговорил он, - не нужно вбивать гвозди под ногти, не нужно иметь арсенал пыточных инструментов. Просто наложите заклятие Круциатус... Оно тоже было когда-то довольно популярно у гвардии Тёмного Лорда.
  Астория озадачилась. Это воздействие относилось к классу низко энергетических. Оно наводило в нервных окончаниях живого организма паразитные импульсы, которые и вызывали чувство пронзительной боли и дискомфорта по всему телу. И заклинание было идеально рассчитано именно против людей, на животных оно тоже, естественно, действовало, но несколько хуже из-за разницы в структурах нервных волокон. Правда пауку от этого легче не стало. И опять-таки, против неё это заклинание полностью бесполезно, нет у неё никаких нервных окончаний. Но сама идея весьма интересна, если её немного доработать, то получится очень неплохое средство выведения из строя сенсорных комплексов.
  - Хорошо, два заклинания вы уже увидели. Кто теперь назовёт третье, последнее?
  В классе настала тишина. Ученики, шокированные демонстрациями предыдущих двух заклинаний, уже не проявляли былого энтузиазма. А извечно вытянутую руку Грейнджер Грюм полностью игнорировал.
  - Мисс, вы уже отвечали. А сейчас мне ответит... ответит... вот ты!
  Палец Грозного Глаза уткнулся в Рональда Уизли.
  - Думаю, ты должен быть в курсе, раз твой отец работает в Министерстве.
  - Вы... Вы наверное, говорите об 'Империо'?
  - О, да! - сказал Грюм. - Когда-то оно здорово насолило министерству - это заклятие Империус!
  Из банки был извлечён третий, не пострадавший паук и усажен на стол.
  - Империо!
  Суетливо дёргающийся, никак не могущий выбрать куда ему бежать, паук мгновенно замер. Запрыгнул на подставленную руку Грюма. Затем выпустив из своего брюха паутинку прикрепил её к пальцу профессора и закачался на ней как на качелях. Спрыгнул снова на стол и приподнявшись на задние лапы сплясал чечётку.
  Ученики радостно засмеялись. Последнее заклинание выглядело совсем не страшно по сравнению с предыдущими двумя. Не смеялись в классе только двое: сам Грюм и Астория.
  - Смешно, да? А теперь представьте, что я заставлю всё это проделать вас и без всякого вашего на то желания.
  Смех в классе мгновенно утих.
  - Полный контроль, - тихо проговорил профессор. А паук, между тем, свернулся в клубок и начал вновь и вновь кувыркаться по столу. - Я могу заставить его выпрыгнуть из окна, утопиться, залезть в рот одному из вас... Давным-давно множество колдунов и колдуний жили под действием заклятия Империус, - продолжил он. - Министерству здорово тогда пришлось попотеть, пытаясь выяснить, кто действовал под заклятием, а кто - по своей собственной инициативе.
  Он обвёл класс нахмуренным взглядом.
  - Но заклятию Империус можно противостоять, и я научу вас это делать. Правда, не всякому это дано. Человек должен обладать необычайной силой воли, а она есть не у каждого. Так что предпочтительнее не подставлять себя этому заклятию, если это можно. ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!! - рявкнул он, и класс вздрогнул.
  - Три запрещённых заклинания. Применение магом любого из них к человеку автоматически выписывает ему пожизненный билет на славный курорт 'Азкабан'. Так что вот с чем вам предстоит иметь дело. И моя задача - научить вас с этим бороться. Вы должны быть наготове. Вы должны быть вооружены. Но самое главное, вы всегда, каждую минуту должны быть начеку. Ни на минуту непрекращаемая бдительность! А теперь, вытаскивайте свои перья и пишите...
  До конца урока он диктовал ученикам сведения о признаках применения этих заклятий и как их распознать, при этом старательно избегая особенностей их наложения. Астория так же писала, чтобы не выделяться из общей массы, хотя всю картину необходимых воздействий она сумела считать и была почти стопроцентно уверена в своей способности наложить данные заклинания.
  Уже в самом конце, перед самым звонком, Грюм сообщил, что занятие на сегодня почти окончено кроме последнего момента...
  - А теперь я буду подходить к каждому из вас и буду ждать ответа на вопрос: какое из продемонстрированных заклинаний самое опасное?
  И он начал обход класса, замирая возле каждого стола в ожидании ответа.
  - Авада... Круцио... Авада...
  - Авада... Авада...
  С каждым услышанным ответом Грюм мрачнел, но продолжал молча обходить учеников, никак не высказывая своего отношения, пока в самом конце не добрался до Астории.
  - А вы что выберете мисс, Аваду или Круцио?
  - Империо.
  Услышав ответ, преподаватель навис над невозмутимо сидевшей Асторией.
  - И почему вы так считаете? Ведь 'империо' не убивает и не калечит. Опытный, сильный духом, не сломленный маг сможет ему противостоять.
  Астория на мгновение заколебалась, стоит ли ей озвучивать свои выводы, но раз не удержалась от ответа, то, видимо, придётся.
  - 'Империо' и не надо накладывать на сильных духом. И 'авада' и 'круцио' это заклинания открытого конфликта и боя. Когда ясен противник. В крайнем случае, внезапный удар в спину. А вот 'империо', это, в первую очередь, заклинание добычи информации и влияния. Во все времена самым главным достоянием была и будет - информация. А своевременная информация о планах противника ценна вдвойне и для этого совершенно не надо накладывать 'империо' на главных руководителей оппонентов, достаточно наложить его на незаметного уборщика, слугу или второстепенного соратника. 'Империо' идеально подходит для внесения смуты в ряды противника, когда вроде бы лояльный союзник начинает выступать против и неожиданно бить в спину. Даже если его заранее обезвредят, само потенциальное наличие такой угрозы способно разрушить единство и сплочённость группы.
  Грюм долго и молча смотрел на Асторию, никак не высказывая своего отношения к её ответу. Затем развернулся и проковылял к своему месту за столом преподавателя.
  - Пятнадцать баллов Гриффиндору.
  Он заметил недовольные взгляды прочих учеников, не понимающих как за такой ответ и столько назначили баллов.
  - Один предатель... вольный... или не вольный... или под 'империо', способен разрушить ваши самые грандиозные планы и начинания только тем, что просто сообщит их противнику. Или, наоборот, донесёт до вас неверную, толкающую на ошибки, информацию. И никакая авада или круцио, вам тогда не помогут, если все ваши шаги и действия будут знать заранее. Сколько достойных магов стало жертвой этого заклинания, пусть и убиты они были совершенно другими способами. Подумайте об этом на досуге. Что вы будете делать если ваш друг, супруг, брат, сестра или родители вдруг начнут вас убивать? Сможете ли вы поднять на них палочку?.. Всё, урок окончен! Все свободны! - вдруг прервал он свои рассуждения.
  Подавленно молчащие ученики, так же молча собрали свои конспекты и постарались как можно незаметнее покинуть класс. Астория выходила в числе самых последних, когда её остановил тихий голос Грюма:
  - А вы, мисс, воевали! Несмотря на свой молодой возраст, вы не раз участвовали в боях и смотрели в лицо смерти. Я видел воспоминания авроров о встрече с вами после боя с акромантулами. Ваши реакции - это, однозначно, не реакции 'зелёного' новичка. И позвольте дать небольшой совет на будущее, когда будете выбирать сторону, смотрите не ошибитесь в сторонах света.
  Астория обернулась.
  - Это угроза?
  - Нет, это просто совет старого опытного мага-боевика. Добро - это не всегда 'свет'. А зло - не всегда 'тьма'. Истина, как и всегда, она где-то по середине и многогранна. И мне хотелось бы, чтобы вы были на правильной стороне. Кстати, у меня есть один знакомый, которого весьма заинтересовали ваши боевые умения. Он попросил передать вам, что хотел бы, сугубо неофициально, скрестить с вами палочки в дуэли. Учебной, конечно. Если вы заинтересуетесь этим предложением, то сообщите мне. Я передам ему, и мы тогда согласуем время и место.
  - Понятно. Я подумаю. И да, свою сторону я уже выбрала.
  
  Глава 14. Кто с пастилкой к нам придёт, тот ей и подавится.
  
  - При...
  - ...вет!
  На ручки кресла Астории, где она пыталась разобраться в содержимом очередного фолианта по заклинаниям взятого из библиотеки и вытащить оттуда хоть что-то полезное, присели с обеих сторон два известных на весь Хогвартс близнеца-проказника - Фред и Джордж Уизли.
  - Знаешь, это как-то неправильно, что такая красавица держится в стороне от жизни нашего весёлого факультета.
  
***
  ... Действительно, после её запоминающегося выступления в День Приёма, она так ни с кем и не сошлась, предпочитая тратить своё время на более продуктивные действия, чем бессмысленный бытовой трёп и времяпровождение с человеческими детьми. Поэтому она достаточно резко отваживала всех мешающих ей заниматься после окончания занятий.
  Ей было захвачено практически в единоличное пользование кресло, в котором она сейчас и сидела. Пара бытовых конфликтов со много возомнившими о себе старшекурсницами попытавшихся приструнить зарвавшуюся новенькую, а затем и отдельными озабоченными мужскими особями, которые (а чего от них ещё ждать) решили, что она будет просто счастлива, став их подругой, закончились, ожидаемо, в её пользу, с умеренными физическими повреждениями для оппонентов. Как оказалось, переломы конечностей маги могут залечить за сутки, и у них это не считается серьёзными травмами. Но ей это всё равно вылилось в последующие минусы по баллам и устным прилюдным взысканием от декана, на котором туманница чуть ли не демонстративно зевала, чем довела Макгонагалл до белого каления. Но в итоге все от неё отстали подобру-поздорову. Мадам Помфри, конечно, очень хороший медик, но вот пить Костерост приятного мало и ради чего. За такое отношение туманница получила в школе негласные прозвища 'Задавака' и 'Принцесса', и это только те, что успела услышать. А с учётом её успехов на занятиях (которые пока нивелировались штрафами за поведение)... кое-кто уже неприкрыто смотрел на неё волком.
  Она не знала, чем так насолила Гермионе Грейнджер и чего она так на неё взъелась, но та, похоже, все её успехи в учёбе воспринимала как личное неприкрытое оскорбление. Если она (Астория) брала в библиотеке книгу, то Грейнджер тут же брала две. Если по домашнему заданию требовалось написать свиток, то та строчила на два и так далее в том же духе.
  И при всём этом её ответы преподаватели не особо ценили, так как ей (это Астория уже сообразила сама) не хватало понимания именно сути прочитанного. Обладая почти абсолютной памятью, достаточно редкой способностью для людей, она попала в незримую ловушку лёгкого пути: зачем вникать в смысл материала, если можно просто и незатейливо запомнить. Вот только стоило закрасться в тексте любой ошибке или неточности, влияющей на качество выполняемого упражнения, как у Гермионы начинался немедленный ступор, быстро переходящий в панику.
  В отличии от Грейнджер, Астория совершенно не гналась за баллами, на которые ей было откровенно наплевать. Как оказалось, их реальная ценность была на уровне шума волн и почему им придавалось такое большое значение ей было абсолютно не понятно. Какая там разница кто будет первый или последний по баллам в конце года, если это, в итоге, не приносит никаких бонусов, преференций или ограничений.
  Она хоть и не гналась, но преподаватели пока вызывали её чаще других, видимо стремясь понять, что она из себя представляет. Поэтому приходилось отвечать максимально лаконично и по делу, выкидывая за скобки всю прилагающуюся в учебниках 'воду', что весьма благосклонно воспринималось большинством преподавателей. Тут, естественно, сказывалось превосходство возможностей ядра корабля Тумана над любым человеческим мозгом и организмом. Днём Астория сидела со всеми на занятиях, откровенно скучая или занимаясь своими делами, ведь преподавателям приходилось подробно, и не по одному разу, объяснять материал не всё понимающим с первого раза кораблям Тумана, а самым обычным, не особо прилежным, человеческим детям. После занятий она неслась в библиотеку, где сдавала предыдущий фолиант и брала себе новый. Тут же в библиотеке, в тишине и спокойствии, делала домашние задания полученные днём на уроках под мощным и неусыпным прикрытием бдительной библиотекарши Ирмы Пинс, сурово охранявшей покой вверенной библиотеки. И только после всего этого она уже шла в вечно шумную гостиную факультета, где в 'своём' кресле читала взятую в библиотеке книгу до самого отбоя. Углубленным анализом прочитанного и услышанного за день она занималась уже ночью в постели, когда все ученики засыпали. Ведь ей самой сон был совершенно не нужен и ночное время лучше было продуктивно потратить на более важные вещи.
  На следующий день цикл повторялся заново. Хорошо, что она была более-менее в курсе особенностей обучения в человеческих школах благодаря многочисленным рассказам Мирабель и изучению сопутствующих материалов, и заранее морально была готова к такому режиму функционирования.
  Уже сам по себе такой ритм жизни не особо способствовал её общению с софакультетниками, почти полностью выведя её за рамки повседневной жизни факультета Гриффиндор...
  
***
  - Вам какое до этого дело? - не особо вежливо поинтересовалась она не отрывая свой взгляд от книги, перелистывая страницу.
  - Фред, тебе не кажется, что нас только что послали?
  - Ещё как кажется. Вот только я - Джордж. Фред, это ты!
  - Да? А с утра, вроде, было наоборот?
  - Так то - с утра!
  Близнецы затеяли у неё над головой свою привычную перепалку, обычно ставившую в тупик неискушённых жертв этой словесной эквилибристики. Вот только она не человек, и её методы идентификации куда совершеннее, так как опираются не только на информацию от собственных аудио-визуальных сенсоров.
  - Джордж, - она, не отрываясь от книги, ткнула пальцем в левого братца. - Фред, - палец переместился на правого. - Если вы и дальше будете мне мешать, то вас вскоре не смогут отличить друг от друга только полностью слепые и безрукие индивидуумы.
  - Хотя... - она оторвалась от книги и задумчиво уставилась в потолок. - Если вырвать одному из говорливых незваных братцев язык, то и слепой тоже сможет тогда отличить...
  - Брат, я думаю нам стоит ретироваться. Нам тут не рады! Наш Великий План провалился.
  - Полностью с тобой согласен, брат. Переходим ко второму, резервному, и не менее Великому Плану... Принцесса, не извольте гневаться, ваши подданные не хотели ничего дурного. Разрешите, в качестве наших извинений, оставить вам вот этот наборчик очень вкусных пастилок. Весьма рекомендуем!
  Фред жестом фокусника извлёк из недр мантии изящную небольшую коробочку, перевязанную алым бантиком, и опустил её прямо на страницы книги перед лицом Астории.
  Решили провернуть с ней свою шуточку для новичков со своими преображающими угощениями? Несмотря на то, что она не была свидетелем их шуточек над новичками, но о самой такой 'традиции' прекрасно знала. Чтение книг отнюдь не занимало всё её внимание, она прекрасно слышала и слушала все проходящие разговоры в гостиной, включая и обсуждение подобных случаев. Так что... Хм. Шутники значит. А если ей тоже пошутить?
  - Благодарю. Что-то я действительно проголодалась!
  Она низко склонила голову, якобы пытаясь получше рассмотреть и развязать узел на коробочке, а по факту скрыть мстительную ухмылку, параллельно производя небольшие усовершенствования в структуре заклинаний, наложенных на пастилки. Ну и, типа, не заметить, как братцы-самоубийцы довольно подмигнули друг другу.
  Напряжённое ожидание, сгустившееся в замолчавшей гостиной Гриффиндора, ощущалось ею чуть ли не физически. Только одного этого было достаточно, чтобы заподозрить здесь неладное. Но зачем расстраивать своими подозрениями столь щедрых и бескорыстных... жертв.
  - Действительно, вкусно.
  Одна пастилка уже исчезла внутри тела аватары и на подходе была другая, с несколько другим составом наложенных заклятий. Вот только у Уизли в их плане был один существенный просчёт даже без учёта её способностей по воздействию на структуры заклинаний. Она не была человеком и у неё не было человеческого пищеварительного тракта, являвшегося последним необходимым компонентом для активации содержимого 'пастилок'. Она с тем же успехом могла 'есть' как любую органику, так и неорганику. Причём неорганика была даже предпочтительней, ведь её расщепление на наноматериал происходило энергетически эффективнее. Разница была только во вкусовых ощущениях аватары, органические вещества были, как правило, существенно приятнее. Ну и в целях маскировки ей приходилось регулярно имитировать приёмы пищи и прочие ритуалы человеческой жизнедеятельности.
  - Спасибо, мои подданные. Свободны! - она демонстративно не аристократично облизала кончики пальцев после третьей употреблённой пастилки, вернувшись к чтению книги, всем своим видом давая понять, что кроме неё тут больше никого нет.
  Клюнут или нет? Секунда, вторая... десяток... Предвкушающие ухмылки постепенно стали сменяться на недоуменные.
  - Э-э-э?
  - В чём дело, подданные? Я же сказала, свободны! Вы мне мешаете! И да, заберите с собой своё подношение. Я уже не голодна.
  Ошарашенные близнецы, прихватив с собой оставшиеся пастилки, удалились в противоположный угол гостиной, где склонившись головами к друг другу, затеяли ожесточённый тихий спор на тему, почему те не сработали. И скоро произошло то, на что она и рассчитывала, они решились сами попробовать оставшийся продукт. Эффект был незамедлительный. Братья, превратившиеся в нечто непонятное, но человекообразное, покрытое чёрными чешуйчатыми перьями, разом обернулись к внимательно следившей за ними Астории, которая уже и не пыталась прикидываться читающей.
  Она с довольной улыбкой помахала им рукой, ожидая дальнейшего развития событий, кои не замедлили себя долго ждать. Братцы выдали натужные улыбки, кивками признавая своё поражение. Синхронно извлекли из карманов заготовленные заранее пастилки-нейтрализаторы. Разом закинули их в рот... и ничего не произошло. Улыбка Астории из добродушно-весёлой стала весьма злобно-предвкушающей, замкнуть внешние контуры заклятий превращающих пастилок сами на себя было весьма несложно, сведя тем самым к нулю действие стандартного нейтрализатора приготовленного братьями. Да и этим самым, заодно, была увеличена стабильность воздействия оборота, до двух-трёх дней точно, вместо изначальной пары часов. Больше - это вряд ли. Ведь информационная структура тела 'пострадавших' будет постоянно стремиться вернуться к исходному состоянию и вскоре привнесённые заклинаниями 'чуждые' структуры, оставшись без подпитки, неизбежно распадутся сами по себе от накопившихся энергетических напряжений.
  В глазах Фреда и Джорджа стали разрастаться непонимание и паника. Они судорожно, одну за другой, глотали свои нейтрализующие пастилки без малейшего видимого эффекта.
  - Ы-ы-ы, - спотыкаясь на ходу они рванули к Астории, сформировавшей втихую из наноматериала классическую пилочку для ногтей и невозмутимо начавшей обрабатывать свои ноготочки, пытаясь привести их к некому запредельно-идеальному состоянию. Этакий невербальный жест полного пофигизма и игнорирования окружающих. Эту манеру она переняла у мисс Амели, которая прибегала к нему в некоторых конфликтных ситуациях, когда надо было демонстративно игнорировать и унизить оппонента без вульгарных оскорблений и ругани.
  - Вы ко мне? На сегодня мои часы приёма уже закончены. Следующее время приёма и рассмотрения жалоб подданных - завтра... или после завтра. Ещё не решила. Столько дел, понимаете, столько дел.
  - У-ы-ы... Х-х-х-ха!
  Значит она верно определила, что синие пастилки содержали элементы блокирующие и деформирующие голосовые связки. База данных пополнилась очередным примечанием.
  - Мальчики, я вас не понимаю. Можете изъясняться попонятнее?
  - Ты, что творишь? Немедленно расколдуй их! А то я декану всё расскажу! Она опять тебя оштрафует и нас всех заодно.
  К ним подскочила пышущая негодованием Гермиона Грейнджер, раздвинув в стороны ожесточённо жестикулирующих братьев.
  - Девочка, - Астория обратилась к праведнице подчёркнуто снисходительным тоном. - Я понимаю, что хоть ты и отличаешься хорошей памятью, но вот с логикой у тебя крайне туго. Давай по пунктам. Я к этим братцам-недоумкам сама не подходила и не навязывалась, они сами пришли. Это раз. Когда они предлагали мне эти свои 'угощения', никто из присутствующих, включая и тебя, даже не попытался их остановить или меня предупредить. Хорошо, что на меня такие вещи не действуют. Это два. Затем, я не заставляла их тянуть в рот всякую непонятную гадость, пусть даже сделанную собственноручно, они сами с этим справились. Это три... Ну и в-четвёртых - да наплевать мне на баллы. И после всего этого ты требуешь у МЕНЯ, чтобы Я ещё их и расколдовала?!
  - Да! Это точно ты всё подстроила!
  Астория обречённо закатила глаза. Разум и люди - это безнадёжно. Хоть Грейнджер и была права, что это результат её проделки, но с тем же успехом она (Астория) могла вмешаться, если бы эти шутники попытались заколдовать таким образом кого-то другого в её присутствии. И что, тогда бы та тоже накинулась на несостоявшуюся жертву? Даже не попытавшись разобраться в исходных причинах? И ведь её абсолютно не смущает, что пострадавшим мог оказаться кто-то другой, неспособный за себя постоять!
  - Значит так! Проваливайте все, вы мне мешаете заниматься! - она решила применить универсальный приём 'жуткой занятости'. - Я вам не доктор! В Хогвартсе, насколько мне известно, есть расхваливаемое преподавателями больничное крыло. Если ты так озабочена состоянием этих самоотравившихся неудачников, то лучше помоги им добраться туда, где их обследует настоящий медик. Пока не стало слишком поздно. Кто его знает, чего они там намешали и в чём ошиблись. Вдруг они такими на всю жизнь останутся, - припугнула она их напоследок.
  Грейнджер, злобно засверкав глазами, ухватила пострадавших за руки и буксиром потащила за собой к выходу, наплевав на вялое сопротивление.
  К чести и уму братьев, они сумели воздержаться от проявлений физической агрессии. В отличии от 'правдоискательницы' они прекрасно поняли озвученные аргументы и бесперспективность любых претензий. А физическое воздействие... После недавних убедительных примеров таких дураков уже не было. Но ей стоит в будущем усилить бдительность. Если она правильно определила психотип братьев Уизли, то данная ситуация для них стала настоящим вызовом их мастерству и хитроумию. Несмотря на свой раздолбайский вид с поведением, талантами они не были обделены, что признавали даже преподаватели Хогвартса. И ей не стоит ожидать прямолинейной атаки 'в лоб' или 'в спину'. Наверняка они попробуют придумать некую многоходовую комбинацию, которая позволит им 'реабилитироваться' в глазах окружающих. Ну что же, будет хоть какое-то развлечение, а то она начала уже немного скучать. Кстати, и ей стоит, наверное, заранее подготовить свою 'ответку'.
  Астория, механически листая и запоминая содержимое книги, неожиданно увлеклась этой перспективой. Ограничение задачи: использовать только те знания, которые она уже получила в Хогвартсе. Ожидаемые последствия: не летальные и обратимые. Демонстративность: по ситуации. Напоказ делать не стоит, но и заморачиваться со скрытностью тоже.
  Она перебирала известные ей комбинации воздействий и все они были несколько не тем, что ей требовалось. Хм, интересно, а как бы на её месте поступила обычная ученица? Вариант с жалобой преподавателям отметаем сразу. Её задача 'насолить', а не предотвратить.
  Пойти в библиотеку? Эм-м-м, мадам Пинс, скорее всего, не поймёт запрос типа: 'А есть ли в библиотеке книга, содержащая в себе описания не смертельных шуток?'. Точнее: запрос-то она поймёт, но вот её ответ точно не будет содержать указания на подходящую книгу.
  Астория вполне сознавала своё слабое место. Идеально использовать готовые схемы - без проблем. Модифицировать чью-то существующую работу - запросто. Создать, придумать нечто новое... вот тут уже начинались сложности. Её алгоритмы просто не были приспособлены к такого рода созидательной деятельности, она же не ремонтница в конце-концов. Тут, правда, было не совсем новое, но...
  Астория резко встала с кресла, захлопнув надоевшую и потерявшую интерес книгу. В алгоритмах закрутилась одна неоформленная идея, но для её шлифовки ей необходим сторонний взгляд. Она направилась на выход из помещений факультета. Время до отбоя есть. Она ещё успеет добраться до Флитвика и проконсультироваться с ним. Из всех преподавателей Хогвартса он единственный, кто сможет оценить её задумку и помочь с реализацией. А даже если это в последствии и не потребуется, то время, в любом случае, будет потрачено не зря.
Оценка: 7.44*6  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"