Эрликон: другие произведения.

Астория 2. Туманная техномагия

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
Оценка: 8.46*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение приключений лёгкого крейсера Туманного флота "Астория" тип "Кливленд". Проигравшую бой Асторию выкидывает в другой незнакомый ей мир, где нет и никогда не было Туманного флота. И теперь ей предстоит выжить и решить, что делать дальше.

  Предисловие (можно, в принципе, пропустить)
  
  Продолжение приключений Астории - лёгкого крейсера Туманного Флота типа 'Кливленд' (аниме 'Aoki Hagane no Arpeggio' или 'Симфония морской стали')
  
  Краткая справка для тех, кто не в курсе событий.
  
  В будущем мира Арпеджио настаёт Глобальное Потепление и многие территории покрываются водой. В 2039 году на океанах неизвестно откуда появляется некий Туманный Флот, корабли которого являются высокотехнологичными воплощениями кораблей периода ПМВ и ВМВ. В нескольких ожесточённых (в одни ворота) боях, они уничтожают практически все военно-морские силы людей и устанавливают тотальную блокаду морских путей, то есть: по... над... и под морем запрещено любое перемещение людей и любых их аппаратов - всё немедленно уничтожается. В аниме действие начинается в 2056 году, а в первой части 'Астория и Ко' за несколько лет до этого.
  
  Некоторые нюансы
  
  Тяжёлые корабли и подлодки ТФ могут по желанию создать себе из наноматериала (основной универсальный строительный элемент Туманного флота), на основании индивидуальной личностной матрицы, аватару в виде человека (наиболее близкий аналог по возможностям - Т-1000). Все аватары 'женские', внешне от десяти-двенадцати лет (подлодки и ремонтные суда) до двадцати с копейками (линкоры). Вычислительной мощи ядер лёгких кораблей флота для создания и поддержания функционирования аватары недостаточно, максимум расчёт личностной матрицы. Сама Астория получила уникальную физическую аватару (близкий аналог - Т-Х) в результате эксперимента ремонтного судна 'Бискайн' и за счёт объединения в единый кластер ядер кораблей своей эскадры.
  Частично прообразы каноничных кораблей можно встретить в игре 'World of Warships', где иногда их можно получить в некоторых ивентах.
  
  Краткая характеристика некоторых персонажей (не каноничных) из первой части (https://ficbook.net/readfic/6468490). Могут встречаться или упоминаться в тексте.
  
  Туманный флот:
  
  Астория (Асти) - лёгкий крейсер типа 'Кливленд' из состава Второго Западно-Американского флота Тумана под управлением линкора 'Миссури'. Флагман отдельной разведывательно-диверсионной эскадры. Большую часть времени проводит аватарой на суше среди людей (см. 'Астория и Ко'). Характер любознательный и шебутной (как почти у всех лёгких кораблей флота), но из-за своей должности вынуждена сама себя сдерживать и контролировать, из-за чего выглядит со стороны несколько отстранённой и холодной. К людям, за небольшим исключением, относится достаточно равнодушно. Сильно не любит чаек.
  Радфорд (Рада) - эсминец типа 'Флетчер'. Входит в состав эскадры под управлением 'Астории'. Главный возмутитель спокойствия в эскадре. Неунывающий оружейный маньяк, которой пофиг на тип оружия - главное, что это 'оружие'. К людям относится лучше всех в эскадре, если, конечно, не считать того, что её 'голубая мечта' - это непрерывный бой в одиночку на износ всех оружейных систем с этими самыми людьми, где она сможет оттянуться по полной. Чайки - это восполняемый биоресурс воздушных мишеней для систем ПВО.
  Николас (Никки) - эсминец типа 'Флетчер'. Входит в состав эскадры под управлением 'Астории'. Одна из немногих кораблей Тумана, которую сумела потопить внезапной атакой подлодка людей. Ядро пролежало на морском дне около года и было спасено 'Асторией', которая затем включила её в свой тогда ещё дивизион. Характер скрытный, необщительный. К людям, за малым числом, относится весьма негативно. Люто ненавидит подлодки, даже Туманные. К чайкам равнодушна.
  Бискайн (Биска) - малое ремонтное судно ТФ тип 'Барнегат', хранительница базы. Характер крайне сложен и неуживчив, язвительна и высокомерна. Маньяк 'от науки', часто может перегнуть палку с экспериментами. В начале вторжения была приписана к опорной базе флота, но сумела всех там достать так, что когда решила, в итоге, смыться (от греха подальше) на создаваемую Туманом очередную резервную базу, о ней на флоте 'дружно забыли' на несколько лет. Как ни странно, но находится в весьма хороших отношениях с флагманом Флота 'Миссури', чем и пользуется. Сумела рассчитать и создать нетипичную аватару для 'Астории'. Какое-то время была лидером дивизиона Астории и её эсминцев, а затем, вместе со своей базой, вошла в состав разведывательно-диверсионной эскадры на правах судна обеспечения и ремонта. Всех окружающих воспринимает как объекты своих текущих или будущих экспериментов. К чайкам равнодушна. Обожает мороженое.
  Миссури - флагман Второго Западно-Американского флота Тумана. Ленива, но очень ответственна, отчего и страдает. Несколько мстительна. Обожает наблюдать за жизнью коралловых рыб, что успешно скрывает от других кораблей флота. Сплавила, в своё время, на берег к людям 'Асторию', типа для сбора данных о жизни людей в естественных условиях. На самих людей плевать с марсовой площадки, главное, чтобы не лезли в море в зоне действия её флота. К чайкам относится неприязненно (ловят рыбу).
  
  Люди:
  
  Мистер Сэм (Сэм) - бывший оператор Центра Береговой Обороны (ЦБО) Сан-Диего. Отец Мирабель. Женат на Амели. Характер импульсивный, но с головой дружит. В свое время по просьбе дочери поселил у себя в доме Асторию, не зная, что та является представителем Туманного Флота. Был прямым или косвенным участником почти всех событий в первой части. Официально погиб от ракетной атаки Туманного Флота во время операции спецслужб.
  Мирабель (Мира) - дочь мистера Сэма. Характер 'шило в попе, врождённое', под влиянием туманниц несколько остепенилась, но это если не оставлять в одиночку вместе с Радой, иначе крыша улетает напрочь. Умудрилась каким-то образом наладить отношения со всеми туманницами из эскадры Астории. Модернизирована по проекту Бискайн с использованием технологий Тумана. Официально погибла при ракетном ударе туманниц во время операции по своему освобождению.
  Мисс (ис) Амели (Амели) - модельер-дизайнер. Характер спокойный, выдержанный. Жена Сэма. Познакомилась с Сэмом в своём салоне при заказе одежды для Мирабель. В результате интриг Туманниц была вынуждена переехать жить в дом к мистеру Сэму. Под влиянием собственной симпатии и очередного эксперимента Бискайн с медпрепаратами получила весьма сильную привязанность к Сэму (обоюдную). Официально погибла от ракетного удара Туманниц по дому Сэма во время похищения Мирабель по заказу спецслужб.
  Бык (Бык) - водитель-мафиози. Участвовал в попытке похищения Астории по заказу одного криминального босса. Остался единственным живым (неофициально) из этой группы. Завербован Асторией. Сейчас является главой транспортной компании (официально) и главой агентурной сети туманниц среди преступного мира (неофициально).
  
  От автора:
  
  Хочется посмотреть на магию 'поттерианы' с точки зрения 'туманной технологии' и что из этого выйдет. Да и внимания больше уделить самой Астории, а то в первой части она осталась чуть ли не за кадром. Как пойдёт процесс - ХЗ. Намётки сюжета есть, но как показала практика работы с первой частью, персонажи получились достаточно своенравные и как оно будет в реальности, даже я не могу предсказать (самому интересно узнать). Просьба не забывать, что это 'AU', хоть и буду стараться придерживаться канона в плане событий, но как оно выйдет, так же ХЗ. Первые главы будут выкладываться быстро (так как будут заранее написаны), а затем как пойдёт. На текущий момент главы расписаны до апреля месяца, включительно, раз в неделю. Даже если автору на голову фатально упадёт кирпич, написанное будет выходить автоматически.
  Всегда рад принять помощь в сюжете и редактировании (до определённых пределов, естественно). Даже если ваши советы или видения и не будут приняты, но в любом случае будут учтены, пусть и в ракурсе 'так писать точно не стоит)))'.
  Работу постараюсь довести до конца, за исключением неизбежных на море случайностей, кои в нашей жизни случаются и без нашего на то желания.
  Хотя это и мир Поттерианы, но сам Гарри будет, скорее всего, второстепенным персонажем, а там как выйдет.
  В общем, на лавры супер-писателя не претендую. Понравится - значит понравится. Нет - нет. Пишется всё равно больше так... для себя и общего интересу. И да, ещё раз напоминаю, что Астории на людей по-большому счёту наплевать, как в том анекдоте: Добрый дядя конфетку дал, а мог бы и зарезать.
  
  Глава 1. Кораблекрушение
  
  
Восточное побережье Англии. Северное море.
  Шторм. В Северном море бушевал шторм. Не то, чтоб очень сильный, но достаточный для того, чтобы местные рыбаки предпочли сидеть в пабах, потягивая пиво и кляня вслух разыгравшуюся непогоду не дающую им выйти в море на промысел. А те, кто не составлял компанию коллегам и соседям в пабах, сидели по домам, пользуясь возможностью отоспаться или побыть с семьями, ведь шторм рано или поздно утихнет и будет не лишним набраться сил перед очередным выходом в море.
  Низкие косматые тучи, проносясь над водной гладью, казалось, ещё немного, ну ещё чуть-чуть, и зацепят вершины прибрежных холмов, рухнув затем всей своей водной тяжестью на сушу. Но минуты шли за минутами, море всё также бушевало, ветер дул, тёмные тучи так и не рухнули, продолжая бесконечно нестись над поверхностью моря, а затем и земли.
  День клонился к закату. Внизу и до того было не особо светло, тучи надёжным щитом укрывали поверхность планеты от пронизывающих лучей местной звезды, а теперь, когда сияющий звёздный диск коснулся горизонта, его лучи, вместо попыток пробиться сквозь плотную пелену туч, просто соскальзывали с облачного покрова отражаясь обратно в космическое пространство. Продолжавшее бушевать море погрузилось ещё не в кромешную тьму, но в мрачный сумрак. Вот только свисту ветра, вместе с шумом пенящихся бесконечных волн, а ещё эпизодическим вспышкам молний, было плевать на отсутствие или присутствие света.
  Вспышка молнии, на секунду освещающая водное пространство. И спустя пару мгновений раскатистый гул грома. Ещё одна... И ещё... Если бы сейчас в море был хоть один сторонний наблюдатель, то он бы вначале услышал, как после очередной зарницы раздался не привычный рокот грома, а звук похожий на этакое растянутое гулкое причмокивание, а после, возможно, и сумел бы заметить, как на водной пустынной глади появился некий новый тёмный объект, похожий на искорёженный корпус какого-то крупного корабля, украшенный судорожно мерцающими багрово-красными узорами.
***
  ... Структурные повреждения - шестьдесят семь процентов... Запас плавучести - четырнадцать процентов... Генераторные правого борта - уничтожены... Генераторные левого борта - критические повреждения. Неработоспособны... Связь с основными силами флота - отсутствует... Связь с эскадрой - частичный успех...
  Астория отчаянно боролась за живучесть. Ремонтно-восстановительная система непрерывным потоком слала рапорты о неустранимых проблемах и повреждениях. С потерей генераторных и подавляющего большинства ремонтных ботов, базировавшихся в уничтоженных кормовых и носовых отсеках, время существования её корпуса стремилось к нулю. Ещё немного и активные наноструктуры без энергетической поддержки начнут распадаться, а запаса энергии, оставшейся в уцелевших накопителях, хватит... на минуту работы, ведь энергии генерируемой ядром абсолютно недостаточно для сохранения структурной целостности корпуса. Она уже деактивировала все боевые и некритичные вспомогательные системы, сбросила все второстепенные процессы ядра, включая личностно-эмоциональный блок, что дало ей дополнительный десяток секунд существования, и лихорадочно искала пути спасения.
  ...Потеря водонепроницаемости шестого и пятого отсеков. Запас плавучести менее пяти процентов.
  Проклятый шторм, она и так ослаблена, а тут ещё волны с силой бьющие прямо в повреждённый борт развернувшегося, беспомощно дрейфующего и тонущего корпуса.
  ... Критическая нехватка энергии... Зафиксировано начало распада повреждённых активных структур... Рекомендация на катапультирование ядра по базовому протоколу...
  В тёмной цитадели гибнущего крейсера, на командном постаменте, тревожно пульсировало, кровавым узором сигила на поверхности, ядро Астории. Были бы у неё руки погибшей аватары и был бы не отключён эмоциональный блок, она бы, наверное, уже 'опустила руки', сдалась, бросив борьбу за живучесть. Ведь с одной стороны, ситуация вполне штатная, предусмотренная базовыми алгоритмами, потеря корпуса это ещё не смерть. Ведь пока ядро сохраняет целостность и функционирует - она жива, а корпус не сложно и воссоздать на верфи. Но с другой... отсутствует связь с флотом, что считалось до этого момента практически невозможным. А главное, непонятно где она. Сенсорные и навигационные системы уничтожены вместе с надстройкой и аватарой. Остались только интегрированные системы ядра, но их мощности, да и времени в том числе, сейчас явно недостаточно для выяснения и привязки к новым координатам. Но, что однозначно - она точно не там, где была ранее. В точке боестолкновения не было шторма, а после пропущенного удара сверхгравитонного орудия, шока от разрыва связи с аватарой и полученных повреждений, она отключилась буквально на несколько секунд, и пришла в себя только здесь, неизвестно где и прямо посреди шторма. Катапультируешь ядро в неизвестность и будешь до конца времён лежать на дне медленно покрываясь слоем ила. Ей хватило всего-навсего одного раза, когда Николас ей скинула кусок своих воспоминаний о былом. Жуть и безысходность. Никки от безумия тогда спасло отсутствие личностной матрицы, правда, последствия её лежания на дне всё равно повлияли на формирование личности, и далеко не в самую лучшую сторону. Но у неё-то матрица личности есть и медленно сходить с ума от безысходности... Нет, это не её выбор. Но что-то делать надо, ведь ещё чуть-чуть и она окажется на этом самом дне, а в остатках корпуса или без оных, уже не суть важно.
  Алгоритмы перебирали подходящие варианты и ничего не находили. Вся логика спасения по Адмиралтейскому Коду заключалась в посыле аварийного сигнала, катапультировании ядра и последующему ожиданию прибытия кого-то из ремонтниц. Это если не будет сочтено, что менее затратно изготовить новое ядро с корпусом, а не искать и доставать с глубин старое, как и произошло с Никки. Если бы она случайно тогда, проходя мимо, не почувствовала слабый сигнал её ядра на глубине... Но сейчас, она не чувствовала ни единого корабля Туманного Флота, даже, казалось, неразрывная связь ядер с кораблями её эскадры ощущалась еле-еле, просто сам факт, что связь есть, но все отосланные пакеты запросов так и не получили отклик, канув в никуда. Поэтому следовало рассчитывать только на себя, а не тратить ресурсы ядра на гадания почему отсутствует связь с флотом.
  Хорошо, раз базовые алгоритмы спасения не применимы, то что ей тогда остаётся? Астория не прекращая уже даже не борьбу за живучесть, а просто оттягивая неизбежный конец, выигрывая время, попробовала решить задачу от обратного. Ей что надо? На самом деле не так уж и много, всего-навсего, чтобы ядро осталось на плаву после разрушения и затопления корпуса, а не валялось булыжником на дне. Рано или поздно ветра и морские течения прибьют спас-капсулу к суше. И нужен ещё небольшой запас ресурсов, чтобы в последствии не быть совсем уж беспомощной. А вот эта задача имеет уже вполне очевидное и простое решение, жаль только, что на элегантное исполнение нет времени, успеть бы по минимуму подготовить своё спасение.
  Примчавшийся на её зов один из последних уцелевших ремонтных ботов, лихорадочно принялся подготавливать этакий защитный кокон, наполненный наноматериалом. Астория, выложившись до последнего, жалкие остатки энергии накопителей корпуса скинула на накопители бота и усиление стенок цитадели, дабы дать тому возможность успеть закончить формирование эрзац-спаскапсулы. А сама, перейдя в гиперсон для безопасного отключения от командного постамента, уже не видела, как стремительно стал распадаться её корпус, лишившийся подпитки энергией и управляющих команд ядра. Бот, повинуясь заложенной программе, успел за оставшиеся секунды жизни завершить формирование защитного кокона и поместить во внутрь заснувшее ядро своей хозяйки, прямо в центр амортизирующей паутины, до того момента, как ворвавшаяся в начавшую разрушаться цитадель, морская вода смяла его об обнажившиеся рёбра балок, составлявших ранее силовой каркас корпуса.
  Если бы на поверхности моря был наблюдатель, то он бы заметил, как на странном, появившемся ранее из ниоткуда на поверхности моря предмете, медленно гаснут светящиеся линии. Затем услышал бы этакий протяжный грустный вздох великана, а далее увидел, как неопознанное тело резко окуталось большим, тут же рассеивающимся под порывами ветра, серебристым облаком. Спустя несколько мгновений на поверхности остались только перекатывающиеся бесконечные пенные волны штормового моря и никаких следов разыгравшейся трагедии. Море умеет хранить свои страшные тайны.
  Но никаких наблюдателей не было и поэтому никто не видел, как спустя несколько минут на поверхность воды среди мчащихся волн этаким буйком выскочил странный шарообразный предмет из непонятного сероватого материала, покрытый небольшими багровыми узорами и легко закачавшийся на волнах, подгоняемый в неизвестность порывами ветра.
***
  - И какого нас сюда послали? Мерлину же понятно, что вызов ложный. Ну какой может быть вызов демонов возле моря, да ещё во время шторма?
  Старший аврор неприязненно покосился на навязанного ему новичка. Понаберут хогвартских сопляков ни хрена не умеющих, а ты их натаскивай, сопельки подтирай, следи чтобы пальчик не прищемили. Чёртов Дамблдор урезал программу обучения до самого 'не могу'. О настоящей тёмной магии, ритуалах и тёмных проклятиях эти горе-выпускники даже слыхом не слыхивали. А если слышали, то толку... Одно название, что отличники курса 'Защиты от тёмных искусств'. Правда, дерьмо оно тоже, как правило, тёмное, вот, видимо, от него они и умеют только защищаться. Мясо, а не выпускники! Годное только на бифштекс. Их бы к Грюму на стажировку, как когда-то его самого, тот бы быстро с них выбил всю эту беззаботную дурь. Но тот и так на пенсии, а после недавнего скандала, раздутого этой Ритой Скиттер, решил отсидеться под крылышком у своего дружка Дамблдора в Хогвартсе. И вот всем 'старичкам', сиречь - опытным аврорам и подкидывают этот безмозглый балласт - обучайте, мол, на ходу, вам же всё равно на патрулировании и вызовах делать нечего.
  Тьфу. Говорил же этому идиоту: 'На задании надо быть всегда наготове. Особенно при проверке сигналов на возможную тёмную магию'. Нет, вон идёт, посвистывая, даже палочку не соизволил взять в руки, неуч.
  Подавив острое желание направить 'напарнику' жалящее заклинание в главный мозговой центр чуть пониже спины, аврор, в итоге, помахал своей палочкой кастуя, поочерёдно, заклинания сканирования местности. На живых существ - чисто. На магию - есть странный отклик и как раз в том направлении, где был засечён необычный сигнал ритуала вызова. На чёрную магию - чисто. Хм, действительно, не похоже на вызов демонов. Но сторожевой артефакт однозначно указал на 'вызов', а кроме как вызовом тёмных существ никто в такую погоду заниматься не будет. От такой погоды любое призванное светлое существо мигом потемнеет. Бррр, ну и ветер. В любом случае надо быть наготове. Плохо, что точное местоположение сигнала неизвестно, только вектор направления. Видимо, делавший вызов знал, что здесь граница наблюдательной сети и есть сложности с точным определением координат, а эти снобы европейцы отказываются предоставить свои сторожевые артефакты для объединения в единую наблюдательную сеть. Вот и приходится в таких случаях работать ногами по лучу, а не аппарировать сразу к нужной точке. Старший аврор вздохнул и ускорил шаг, догоняя своего беззаботного подопечного, который уже успел уйти вперёд, только хмыкнув на колдующего ретрограда-перестраховщика, коим он считал своего наставника и даже не поинтересовался, что именно тот колдует, бездарь.
  Спустя четверть часа парочка авроров оказалась на берегу моря, пройдя по всей линии сигнала и не обнаружив на своём пути ничего подозрительного.
  - Ну вот, я же говорил - ложный вызов. Только зря продрогли. Лучше бы в 'Дырявом котле' посидели, пивка попили.
  Моргана, убей этого придурка! Старший аврор накатал в голове уже пятую версию рапорта на имя Амелии Боунс на этого слепого дебила. За всю дорогу это безмозглое существо ни разу не достало свою палочку и не проверило местность. Оно что, рассчитывало увидеть огненную надпись в небе со стрелкой 'Тёмный ритуал проводится здесь'? Аврор даже отсюда видел предмет явственно дающий магический отклик и, похоже, бывший причиной тревоги. Тёмно-серая, примерно трёх-четырёх футовая сфера, покрытая странной и мрачной багровой росписью, вяло колыхалась в волнах прибоя.
  За всю свою долгую службу и тысячи прочитанных страниц с описаниями различных тёмных, и не только, вещей, он не мог вспомнить ничего похожего. Чьё-то яйцо? Нет, слишком идеальная правильная форма и слишком большой размер. Даже у драконов и то яйца меньше по размерам. К тому же яйцо уже, скорее всего, разбило бы о выступающие из воды камни. Изделие маглов? Возможно, но - нет! Маглы, потому и 'маглы', что магией не владеют, а тут явно магический предмет. Отклик заклинания дают однозначно. Да и узоры очень сильно походили на какую-то руническую надпись.
  Аврор прикрыл глаза силясь вспомнить хоть что-то подходящее под увиденное. Приближаться к неопознанному предмету, дабы рассмотреть его поближе, ему не позволяла верная паранойя, наработавшая солидную мышцу за годы службы.
  - Ух ты, - донёсся до него восторженный возглас. Пр-р-ридурок (это он охарактеризовал так уже себя), забыл с кем он сейчас в паре. Пока он силился опознать сферу наиболее безопасным способом, без использования заклинаний, его даун-напарник сумел-таки её заметить и в приливе нездорового энтузиазма влез прямо в прибой, выкатывая голыми (!) руками обнаруженную сферу на берег. - Наставник! Я, я нашёл! Первый! Это оно? Нам теперь премию выпишут?
  Выпишут. Тебе, так - посмертно. Кипя от злости на юного недоумка, аврор размашисто зашагал к, прости Мерлин, подопечному. Если там и было какое-то проклятье, то оно уже наверняка разрядилось в этого самоубийцу.
  - Эй, за что? - взвыло это недоразумение схлопотав сильнейший подзатыльник. - Вам что, завидно? Ну так я моложе и глаза у меня лучше видят. А хотите я всем скажу, что это вы первый это увидели? Мне не жалко.
  - Стой смирно, придурок! - прошипел взбешённый аврор, колдуя на того медицинские заклинания диагностики. - Никогда не слышал о тактильных проклятиях, ядах, магии крови, наконец? Тебя, идиота, что, никогда не учили не хватать незнакомые артефакты руками?
  - Да будет, вам, - беззаботно махнул рукой этот... этот... тут у аврора уже закончились подходящие эпитеты, - Любому специалисту, вроде нас с вами, будет сразу понятно, что такие большие предметы не проклинают. Понимаю, это такая 'забота' от вас, чтобы не я расслаблялся. Не дурак - прощаю. Но я же не даром один из лучших выпускников этого года. И про наложенные проклятия читал. Обычно же как: колечко, брошка, ну... ключик там, замочек. То есть вещь мелкая и ценная, - покровительственным и снисходительным тоном произнесла эта жертва аборта (аврор вспомнил ещё одно определение, слышанное им от выходцев из семей маглов). - О! Я, кажется, понял, что это.
  - Что? - не то, чтобы он надеялся на хоть какую-то пользу от этого, но... вдруг.
  - Вот смотрите, эта руна, - молодой затыкал пальцем в один из участков узора сферы, - очень похожа на скандинавскую руну 'хранение', я ходил дополнительно на курс 'Рунологии', мы изучали подобные. Только она какая-то вся неправильная, видимо, недоучка рисовал. А вот эта похожа на часть египетской руны 'ценность'. Внутри, похоже, хранится какая-то ценность. Я щас, мигом вскрою!
  Не успел опешивший старший аврор отреагировать и остановить этого, как практикант выхватил свою палочку и громко вслух колданул:
  - Диссендиум! (*)
  В первое мгновение ничего не произошло. Во второе тоже. А затем узоры на сфере запульсировали и налились ярким багрянцем. Дохнуло пронизывающим, казалось, до самых костей холодом. Чуйка опытного аврора взвыла благим матом, он начал было делать разворот, но аппарировать уже не успел.
***
  Зафиксирована попытка силового взлома защитного кокона... Сканирование... Анализ... Действие квалифицировано как попадающее под протоколы недружественного агрессивного поведения... Обнаруженный противник: две взрослые человеческие особи... Анализ пассивной записи вербального общения противника... Агрессивные действия скорректированы на попытку захвата ядра в плен... Событие недопустимо... Активация протокола защиты...
  И молодой, и опытный аврор даже не успели заметить, как поверхность найденной ими сферы потеряла свою монолитность рассыпаясь серебристой пылью, тут же собравшейся в подобие облака, состоящего из металлических микрошипов и которые, мгновенно раскрутившись по расходящейся спирали, буквально за доли секунды перетёрли находившихся рядом людей на кроваво-костяную пыль.
  Противник ликвидирован... Сканирование местности на прочие опасности... Дополнительные угрозы не выявлены... Вероятность ошибки сканирования составляет менее одного процента... Ситуация соответствует заданным критериям безопасности... Начинаю процедуру пробуждения личностной матрицы...
  Все произошедшее с момента произнесения заклинания для вскрытия сферы уложилось буквально в две-три секунды.
***
  Прибывший спустя несколько часов на место разыгравшейся трагедии тревожный отряд авроров ничего не нашёл. Точнее, они нашли страшные останки своих пропавших коллег, которых неведомое заклятие буквально размазало тонким слоем по окрестностям, но ни таинственной сферы (о которой они не знали), ни каких-либо следов постороннего живого присутствия обнаружено не было. Прочёсывание близлежащих окрестностей тоже ничего не дало. Общим решением было признано, что неизвестный убийца аппарировал с места преступления и его поиски надлежит вести другими методами. В последствии было устроено несколько облав на обитателей Лютного, да и прочий неблагонадёжный контингент (спускать с рук гибель своих коллег было категорически недопустимо), но без явных результатов. Была ликвидирована пара притонов, отловлено несколько разыскиваемых преступников, но это было всё не то. Подлый убийца (или убийцы) так и не были найдены, хотя к поискам присоединились все заинтересованные, чтобы злые авроры наконец-то от них отстали. В конце концов, в деле появилась пометка, что убийство было совершено залётными гастролёрами-контрабандистами из Европы, которых патруль застал на 'горячем', и скрывшихся затем обратно в Европе. Был отправлен дежурный запрос в Европейский аврорат, откуда был получен такой же дежурный, ни к чему не обязывающий ответ, что: 'Как только, так и сразу. Со всем уважением. А до этого ни-ни, своих проблем хватает'.
  
  
  Глава 2. Этот странный мир.
  
  Вот уж попала.
  Астория сидела на скамейке в сквере одного провинциального английского городка, греясь на солнце и параллельно размышляя о сложившейся ситуации. Она уже отложила 'на потом' свои попытки понять, что в итоге произошло во время боя и как она очутилась здесь, на другой стороне планеты. Мало того, что это была не просто другая сторона, это было ещё и другое время и, самое главное, это был другой мир. Очень похожий на прошлое её 'родного' мира, местами практически идентичный и в тоже время, очень сильно отличающийся. Перво-наперво здесь отсутствовала Тактическая Сеть. Хотя нет, не так, она присутствовала, но вот в каком виде... Никаких чётких и привычно логичных структур, сплошной хаос и мешанина из непонятных данных. Одновременно, как ни странно, в этом хаосе прослеживалась вполне определённая упорядоченность. В ближайшем сегменте, после применения некоторых информационных фильтров, обнажились непонятные, м-м-м... не упорядоченные, а, скажем так, условно стабильные информационные структуры. Часть из которых очень напоминали этаких гигантских медуз накрывших, похоже, все окрестности. Незримые купола, будто сделанные из некой крупноячеистой сетки, и множество колышущихся щупалец-нитей выходящих из узлов переплетений. Однозначно какие-то сенсорные образования. Астория с неприязнью покосилась на одну такую ближайшую к ней нить. Из-за них её возможности были сейчас достаточно сильно урезаны. Эти щупальца реагировали на любое её внешнее квантовое воздействие, будь то формирование из наноматериала необходимых ей предметов или энергетический всплеск сканирования, немедленно кидаясь к ней и передавая, пусть и сильно искажённую, но вполне узнаваемую структуру идентификационного запроса.
  Первый такой случай произошёл с ней сразу же после её пробуждения на берегу, когда она формировала себе из наноматериала защитного кокона аватару (наконец-то у неё хватило ресурсов ядра на создание нормальной туманной аватары, правда, и к сожалению, за счёт потери корпуса). Ближайшее такое щупальце, а точнее информационный канал, немедленно присоединилось к ней и по нему впервые пришёл этот странный запрос. Она автоматически скинула ответом свой полный идентификатор и... ничего не произошло. Её информационный пакет благополучно ушёл и спустя мгновение вернулся отклик, наиболее сопоставимый с ответом типа: 'ошибка ввода данных'. Запрос повторился ещё несколько раз с тем же результатом, после чего это щупальце, наконец-то, от неё отстало. Данная ситуация регулярно повторялась каждый раз, стоило ей только применить какие-либо свои навыки, что достаточно сильно раздражало. При этом эта сеть абсолютно не реагировала на обычных людей, только на неё, что было подозрительно и заставляло постоянно держаться настороже. Другие структуры, существование которых она сумела распознать, пока на неё и её действия никак не реагировали. Правда, она не собиралась из-за этого расслабляться, ведь никто не будет создавать такого рода 'сторожей' без конкретной цели.
  - Ух ты! Ребята, гляньте какая красотка. Айда познакомимся... - донёсся до неё приглушённый расстоянием голос.
  Ну вот, молодые человеческие самцы опять её заметили и сделали 'охотничью стойку', сейчас прибегут. Она знала, что с точки зрения людей её аватара внешне очень привлекательна: безукоризненно симметричный овал лица, притягивающий взгляд рубиновых глаз, необычные длинные белые волосы с серебристым отливом, стройная фигурка, длинные изящные ножки и всё это ещё и одето в очень стильную, рассчитанную специально для создания ей максимального комфорта и подчёркивания её достоинств, одежду (время проведённое рядом с Амели не прошло даром). Давно уже ушло в прошлое то время, когда подобные попытки 'знакомств' вводили её в ступор. Амели как-то дала ей с Мирабель (у той тоже начинались такого рода проблемы) пару мастер-классов по 'отшиванию спермотоксикозных надоед', но... Лучше, когда это происходило где-то вдали от чужих глаз, где таких приставал можно или оглушить, если те недостаточно сообразительны и не понимают смысла слова 'нет'. Или совсем прибить, коль начинают распускать не только язык, но и руки, ведь это уже могло быть квалифицировано как 'агрессивные действия', ну или, в крайнем случае, если это были уж совсем неприятные типы: оглушить и сдать Бискайн на опыты. Хоть та и ныла, что всё, что можно она с людей уже выжала, но от дополнительного лабораторного материала никогда не отказывалась.
  - Простите, мы Вас здесь раньше никогда не видели. Вы, наверное, совсем недавно к нам в город приехали? Меня, кстати, Рэндал зовут. А это мои друзья... А Вас, красавица, как зовут?
  Хм, Астория окинула очередного незваного 'кавалера' взглядом. Ну хоть не оборванец какой-то, внешне вполне обычный, умеренно симпатичный (естественно с точки зрения людей) парень, да и обстановка вокруг была не особо располагающая к несанкционированным действиям, причём обоюдным. Почти центр городка, в сквере множество прогуливающихся посторонних людей. Присутствуют сервисные единицы правопорядка, сиречь - полицейские. Вероятность того, что к ней будут приставать с силовыми воздействиями, минимальна. Правда, это касается и её, в случае чего незаметно избавиться от парней прям сейчас не выйдет. Не то, чтобы её сильно пугала реакция обычных людей, которые мало что могли ей сделать, но давящее присутствие непонятных сенсорных сетей заставляло её действовать с осторожностью до тех пор, пока она не поймёт, что это такое. Ну вот... Это она, не удержавшись, привычно послала сканирующий местность импульс, чтобы проверить, что к ней никто не подкрадывается в слепой зоне аватары. И ближайшая нить немедленно кинулась к ней посылая всё тот же, надоевший уже запрос. Если игнорировать, то через десяток секунд та, не получив ответа, сама отвалится.
  Астория плавным и изящным движением встала со скамейки, делая лёгкий приветственный книксен. Благодаря многолетнему опыту жизни среди людей у неё всегда было наготове несколько различных матриц поведения. Как 'положительных', так и 'отрицательных'. Сейчас она решила использовать самую миролюбивую, которая шла под кодовым именем 'пай-девочка' в модификации 'ученица закрытого частного колледжа' или как называл это поведение мистер Сэм, на котором и проводилось первичное тестирование матрицы - 'Медовая ловушка для дураков', регулярно огребавший затем от своей жены за такое сравнение. Как показывала практика, именно этот образ давал наиболее положительный отклик у большинства незнакомых с ней законопослушных людей, ну или... Ещё ни одна её прогулка по злачным местам в этом образе не осталась без добычи. Всегда находились желающие наложить лапу на хрупкую 'беззащитную' девушку.
  - Астория. Астория Кливленд, - с мягкой и скромной интонацией произнесла она свой человеческий идентификатор, не поднимая на собеседника взгляд своих глаз полуприкрытых длинными пушистыми ресницами.
  Стоило ей только произнести своё имя, как по информационной нити внезапно пришёл подтверждающий пакет: 'Данные приняты и переданы на обработку' и тут же пришёл новый запрос: 'Длительность времени функционирования объекта', что ввело её в состояние лёгкого шока. То есть этой сети были нужны именно её 'человеческие' данные? Продолжая, уже чисто механически, общаться с этой компанией, благо у неё в матрице поведения было прописано множество вариантов течения стандартных разговоров 'ни о чём' и непосредственный контроль беседы не требовался, позволяя ей лихорадочно размышлять о сути этих запросов, настойчиво приходящих из местной сети. 'Пятнадцать лет', она решила указать возраст, соответствующий её внешнему облику. 'Данные приняты и переданы на обработку', очередное подтверждение. 'Пол?' ... 'Женский' ... Конечно, к человеческим женщинам она никоим образом не относилась, но все базовые матрицы, да и аватары кораблей Тумана были именно с внешней женской гендерной составляющей... 'Данные приняты и переданы на обработку' ...
  После ещё нескольких подобного рода вопросов ни о чём (не был запрошен ни её статус, ни тип ядра, даже водоизмещение с вооружением не заинтересовали), информационная нить сама отсоединилась и свободно заколыхалась в прежнем режиме. Что, это всё? И зачем всё это было нужно? Астория судорожно анализировала состоявшийся контакт и то, что можно извлечь из такого скудного набора данных, достоверность которых к тому же весьма сомнительна, ведь она могла указать всё что угодно и никакой подтверждающей контрольной информации у неё не запросили. Алгоритмы анализа, задействовав почти все свободные ресурсы ядра, никак не могли прийти к определённым выводам. Не хватало данных. Хотя, есть одна идея, надо проверить... Она послала ещё одну лёгкую сканирующую волну и... ни единая нить в округе не дёрнулась в её сторону. Да, похоже, это была такого рода местная 'прописка'. Теперь стоило только понять, чем ей это грозит и грозит ли вообще. Странно всё это, очень странно.
  Астория, ещё раз обдумав происходящее и не придумав ничего нового, обратила своё внимание на продолжающуюся беседу с местными парнями, которая шла в режиме 'автопилота' и мысленно поморщилась... пока она разбиралась с этими непонятными запросами и соображала 'что и как', её Alter Ego согласилась на экскурсию по городу в их компании. Надо бы доработать алгоритм. Но сейчас... а почему бы, кстати, и не пройтись, ей всё одно надо что-то делать и это занятие ничем не хуже прочих. Может и всплывут в процессе общения какие-либо дополнительные подробности. Главное побольше самой молчать и слушать, ведь хоть она и играет роль простой скромной старшеклассницы, но будет подозрительно если она будет не в курсе каких-либо общеизвестных местных особенностей, а лишние подозрения со стороны людей сейчас совсем ни к чему. А если эти попробуют позволить затем себе лишнее... Она мысленно вздохнула... ну что же, они будут не первые, и, скорее всего, не последние.
  - Спасибо, - тихо произнесла она, слегка застенчиво улыбаясь своим собеседникам кончиками губ, при этом немного краснея и нервно теребя руками края своей юбки - Думаю, мне с вами, в любом случае, будет очень интересно.
  
  
***
  
  - Всё, всем, пока! - Астория помахала давешней компании рукой на прощание, садясь в готовящийся отправиться рейсовый автобус.
  В принципе, всё прошло относительно неплохо. Сразу видно, что до катаклизма воспитание людей было более... адекватным? Её всего один раз пытались приобнять за талию и после тихого и ласкового уточнения: 'ещё раз полезешь - руку оторву', более таких попыток не делалось. Хотя, может это не слова повлияли, а то, что она одновременно с этим раздавила в щебёнку голой рукой подобранный на земле камень? В любом случае одного уточнения хватило, инцидент замяли. А так, время проведённое в компании парней, с парой присоединившихся чуть позднее их подруг, оказалось потрачено не зря. Пытаясь произвести на неё впечатление ей выдали просто море информации, когда она попросила рассказать о происходящем в округе, ссылаясь на то, что у неё в колледже (горестный вздох) нет прямого доступа к новостям. Понятно, что достоверность информации 'от людей' была под большим вопросом, но у неё хоть появились опорные точки, от которых можно отталкиваться при дальнейшем анализе. И, судя по всему, большая часть происходивших событий вполне коррелирует с прошлым её мира. Хотя были заметны и отклонения, но для более точного сравнения ей необходимы другие, более достоверные, источники информации. К тому же... она вновь отфильтровала содержимое Тактической Сети, выделяя так раздражавшие её структуры.
  Во время прогулки она наткнулась на похожий по логике информационный конструкт, только накрывавший отдельный, невзрачно выглядящий дом, сильно выбивавшийся своим видом из общей архитектуры строений на этой улице, и... обычные люди этот дом не замечали от слова 'совсем'. Даже когда она специально попыталась обратить на него внимание своих спутников. Парни с девушками озадачено крутили головами, упорно не желая её 'понимать', мол, о каком таком доме она говорит, ведь здесь ничего подобного нет. А это было уже весьма интересно. Она тогда всё обернула в шутку, но постаралась придержать компанию возле этого дома, пока изучала структурные особенности этой 'защиты (?)'. А она была явно с каким-то интеллектуальным управлением и каким-то образом сумела почувствовать проявленное к ней внимание, после чего на её поверхности стали появляться зловещего вида протуберанцы, медленно потянувшиеся в сторону что-то почувствовавшей и забеспокоившейся компании людей. Пришлось их уводить оттуда, хотя и мелькнула у неё мысль, наоборот, подвести их поближе, подставить под эти непонятные образования и посмотреть, что из этого выйдет. Но пока ещё рано, надо собрать больше информации без такого рода 'активных' действий. Наверняка там ещё есть какого-то рода 'сигналка', а вступать в контакт с возможными создателями этих конструкций до выяснения степени их опасности было несколько преждевременно. Сейчас, когда за ней не стоит вся мощь Туманного Флота, первая же ошибка может стать роковой.
  Она внесла координаты обнаруженного дома вместе с параметрами его защитной структуры в отдельную базу, чтобы, если будет возможность, осмотреть его поближе позже или сравнить с другими объектами, если таковые встретятся.
  
  Сейчас её путь лежал в сторону Лондона. Как она заметила, количество и плотность этих информационных образований были неоднородны и после проведённой статистической экстраполяции она сумела примерно вычислить несколько мест, где с наибольшей степенью вероятности находились центры этих сетей. Кстати, начало той сети, с которой она взаимодействовала, похоже, находилось не в Лондоне, а где-то в Шотландии, но лезть туда было рановато. Относительно незаселённая местность, вдали от моря. Она там будет слишком выделяться. А в большом городе, в который ежедневно прибывают тысячи новых людей, ей будет легче остаться не обнаруженной. В крайнем случае она всегда сможет по дну Темзы добраться до моря.
  Это, кстати, если всё будет идти по задуманному. Ведь она не собиралась очертя голову лезть сразу в самый центр. Её маршрут был спланирован весьма причудливо и извилисто. Она рассчитывала первоначально посетить множество других городков, составляя для себя этакую местную карту Тактической Сети и только потом решать: стоит ли ей рисковать подбираться поближе или, наоборот, стоит держаться подальше от всего этого.
  А пока можно слегка расслабиться и отдохнуть. Астория откинулась на сиденье кресла, скользя ленивым взглядом по проплывающему пасторальному пейзажу за окном автобуса.
  
  
***
  
  Так, проверить ещё раз. Векторы наиболее вероятных направлений атак - перекрыты. Пути отступления в случае неблагоприятного развития ситуации - подготовлено три основных и с десяток запасных вариантов, один из которых по дну озера. Ядро... ядро, пусть лучше останется внутри аватары, хоть это потенциально и более опасно в случае конфликта, но зато не надо будет рисковать оставлять его с минимумом защиты, а затем ещё тратить время на эвакуацию...
  Астория готовилась к возможному бою. Ещё во время поездки в автобусе к ней стали поступать непрерывные запросы на идентификацию её местоположения, чем весьма её напрягли. В отличии от предыдущих попыток, которые достаточно быстро сами прекращались если она их игнорировала, эти поступали практически непрерывно и независимо от того делала она что-либо или нет. Поэтому она решила подстраховаться и при раскрытии собственного местоположения быть наготове для любого развития событий. Задаваться вопросом, почему её не могут найти по позиционному отклику сети, раз до неё доходят эти запросы, она даже не стала. Всё равно ответ будет один - не достаточно данных.
  Был подобран подходящий безлюдный участок местности с достаточно крупным озером, которое должно было выступить одним из резервных путей для отступления, так и своим присутствием сократить количество возможных векторов и зон для нападения, которое с большой степенью вероятности будет идти по суше. Разместила по округе сенсоры и небольшие запасы наноматериала для создания ситуативных ловушек. Прогнала получившийся полигон через тактические алгоритмы, по результатам которых внесла небольшие правки.
  Ну вроде всё, что можно - учла. Глубоко вздохнув, вгоняя себя в предбоевое состояние, она скинула в этот запрос свои координаты... 'Ошибка ввода данных'. Что за?... Астория с трудом сдержала рвущиеся ругательства недостойные лидера эскадры Туманного Флота. Хор-рошо. Потратив некоторое время на перекодировку точных координат в 'человеческий' формат, она скинула в сеть получившийся результат (полностью бредовый на её взгляд, ибо координаты типа: северный берег озера... на северо-восток от города... был каким угодно, но не точным). Это реальность или ей просто показалась, что запрос проглотив её ответ с большим трудом, натужно заскрипел и выдал: 'Данные приняты и переданы на обработку. Ждите'.
  Что? Точные географические координаты эту дурацкую систему не устроили, а произвольное, чуть ли не абстрактное описание - да?
  Она прикрыла глаза стараясь унять вспыхнувшее внутри раздражение. Какой... альтернативно одарённый разум придумал эту 'человечески ориентированную' систему? Пусть только он (или она) ей покажутся на глаза. Сейчас она была готова к бою как никогда, оставалось только дождаться. И для блага хозяев этих запросов, лучше бы им не заставлять её долго ждать.
  В бесплодном ожидании прошло несколько долгих минут. Ничего не происходило. Местная Тактическая Сеть всё также представляла из себя мешанину непонятных данных, всё также дул прохладный ветер, шелестя листвой ближайших деревьев и охлаждая её аватару, и всё также шумели волны озера мерно накатываясь на песчаный берег.
  Есть! Астория засекла судорожное сокращение одной информационной нити неподалёку. И.... и... Ничего? Она напряглась, тщательно сканируя окрестности. Без изменений... Без изменений... Стоп! Засечён новый инородный объект, несущий в себе неизвестную информационную структуру. Что, сова? Она преобразовала ближайшее скопление наноматериала в оптический сенсор. Точно, на ветке одного из деревьев крутила головой несколько взъерошенная птица, идентифицированная ей как 'Strix aluco' или Неясыть Серая. Внешне самая обыкновенная сова. И нет, она их никогда в живую не видела, но в её базах данных хранились фото и краткие описания почти всех распространённых на планете животных, так что с идентификацией проблем не возникло.
  Самая обычная, но не совсем. У обычных сов, как правило, к ногам не прикреплены почтовые конверты, да и в своём теле они не носят информационные структуры Сети. Сова, покрутив головой, отряхнулась и взмахнув крыльями, безошибочно направилась в сторону Астории. Та, на всякий случай приготовившись развернуть своё поле Клейна, следила за бесшумным полётом птицы. И снова её подготовка ей не понадобилась, пролетев точно над ней, сова издала гулкое: 'Ух-гу', метко скинув, прям в руки, письмо, а сама, заложив вираж, направилась ввысь с силой махая крыльями. Астория, не глядя на полученное письмо в своих руках, пристально следила за полётом совы и уже почти на границе восприятия сумела заметить, как информационная структура в её теле активировалась и сова, преобразовавшись в энергетический сгусток, буквально всосалась в одну из нитей, тусклой искоркой уносясь вдаль.
  Эммм. Что? Астория словила себя на том, что уже несколько минут стоит столбом, бессмысленно таращась в небо и в буквальном смысле разинув рот. У неё в ядре, вытеснив почти все другие процессы, крутились аналитические алгоритмы, пытаясь просчитать, хотя бы примерно, необходимый уровень энергозатрат для преобразования материального органического тела совы в энергию и обратно. Даже по примерным прикидкам у неё выходило... да, много выходило. И всё это... просто ради того, чтобы доставить ей архаичное письмо?
  Она с шумом выдохнула, закрыв глаза и пытаясь привести растрёпанные алгоритмы в работоспособное состояние. Посчитав, для успокоения, количество атомов водорода в условном литре воды, Астория, наконец-то, обратила внимание на доставленное ей таким необычным способом письмо, до сих пор зажатое у неё руке.
  Мисс Астории Кливленд
  округ Скоттиш-Бордерс
  северный берег озера Уотч-ватер
  Вот что было написано на конверте. Сам конверт, тяжелый и толстый, был сделан из желтоватого плотного материала типа пергамента, а адрес был написан изумрудно-зелеными чернилами. Других пометок на послании более не было, хотя... в материале письма была скрыта очередная непонятная информационная 'спящая' структура.
  Хор-рошо, раз кем-то было приложено столько усилий, чтобы доставить ей это письмо таким дурацким способом (ведь энергозатраты на прямую связь с ней посредством той же Тактической Сети были бы ниже на несколько порядков), логично будет ознакомиться с его содержимым. И...
  И нет, желание порвать его на куски - нерационально и слишком человечно. Данное действие не изменит того, что она сумела прочитать и осознать.
  
  'ШКОЛА ЧАРОДЕЙСТВА И ВОЛШЕБСТВА 'ХОГВАРТС'
  Директор: Альбус Дамблдор
  (Кавалер ордена Мерлина I степени, Великий волшебник, Верховный чародей, Президент Международной конфедерации магов)
  
  Дорогая мисс Кливленд!
  Мы рады проинформировать Вас, что Вам предоставлено место в Школе чародейства и волшебства 'Хогвартс' на четвёртом курсе обучения. Пожалуйста, ознакомьтесь с приложенным к данному письму списком необходимых книг и предметов.
  Занятия начинаются 1 сентября.
  
  Искренне Ваша,
  Минерва Макгонагалл, заместитель директора'.
  
  Глава 3. Любят ли кошки воду?
  
  Кавалер ордена Мерлина I степени, Великий волшебник, Верховный чародей и прочая, прочая, прочая... Альбус Дамблдор пытался скормить своему фениксу хоть одну лимонную дольку. Тот раздражённо курлыкал, закрывался крылом, пытался отвернуться, но безуспешно. Жуткая кислятина, от которой у всех, сдуру её попробовавших, заклинивало челюсти, перекашивало лица и вызывало просто град слёз, неизменно оказывалась возле его клюва.
  - Ну, Фоукс. Ну попробуй, такая вкусняшка... - бородатый сухопарый старичок, одетый в вырвиглазного цвета халат и колпак, усыпанный блестящими звёздами, совершенно не походил сейчас на пресловутого Великого волшебника.
  Феникс, не выдержав присутствия у себя под клювом навязываемых угощений, взмахнув крыльями, исчез в огненной вспышке, трусливо сбежав куда подальше.
  - Э-эх, - вздохнул Альбус, закидывая в рот 'орудие пытки', - даже собственный фамильяр не хочет познать всю прелесть и глубину вкуса. Ну да ладно, мне же больше останется.
  Он огорчённо махнул рукой, усаживаясь в своё кресло за рабочим столом и подтягивая к себе вазочку с любимым лакомством. Точнее, выбор у него был между рабочими документами и вазочкой. Но документами следовало заниматься, гм... как и вазочкой, а так как документы, кроме него могла разобрать и Минерва, а содержимое вазочки давным-давно уже ни рисковала трогать ни единая живая душа, то следовало заняться тем самым делом, с которым кроме него никто не справится.
  Хлопок аппарации застал Дамблдора за нашариванием в вазочке последней дольки, которая, предчувствуя собственную горькую судьбу, упорно выскальзывала из узловатых пальцев мага.
  - О, Минерва! Лимонную дольку? - Альбус протянул появившейся в кабинете высокой сухопарой женщине, наконец-то отловленный деликатес.
  - Дамблдор, мне сейчас не до ваших шуточек!
  Именованная Минервой, выглядела весьма раздражённой и взвинченной. Мда, мысленно покачивая головой и не подавая виду, подумал Альбус, всё же наличие устоявшейся анимагической формы весьма и весьма влияет на поведение мага. Сейчас ему явственно представлялось, как у сидящей напротив женщины стоят дыбом шерсть, хвост и усы.
  - Ну и зря, Минерва. Очень зря.
  - Альбус!!!
  Дамблдор ухмыльнулся в бороду, чуть-чуть дежурных шуток и вон Минерва как взбодрилась, глаза сверкают, спина как штык, совсем как в молодости. Хотя, хм, она и так пришла к нему отнюдь не вялой. Интересно, кто из первокурсников так её довёл?
  - Хорошо, хорошо, Минерва, не кипятись. Давай, порадуй старика, кого нам Мерлин или Моргана подкинули на первый курс в этот раз. Надеюсь, это не очередные подобия Уизли?
  - Нет, это скорее подобие самовлюблённого исчадия Ада... в худшем варианте.
  Волшебник только удивлённо приподнял бровь, глядя на своего заместителя и мерно поглаживая рукой свою бороду.
  - Интересно, но это не объясняет твоего состояния, будь добра расс... Хотя нет. Давай, лучше, покажи, - он махнул палочкой невербально призывая котел омута памяти перед собой на стол.
  Макгонагалл послушно встала перед редчайшим артефактом, привычно приложила палочку к виску головы, извлекая свои воспоминания в виде серебристых туманных нитей, которые она и отправила во внутрь котла.
  Дождавшись, пока все воспоминания не растворятся, Альбус с Минервой дружно склонились над омутом.
  
  
***
  
  После аппарации на маячок письма, Минерва очутилась где-то в редколесье посреди каких-то зарослей кустарника. Вырвавшись из цепкой хватки кустов с чертыханием недостойным ни леди, ни профессора Хогвартса и будучи больше озабоченной, чтобы не порвать мантию за цепляющиеся ветки и корневища, она закрутила головой, пытаясь понять куда это её занесло.
  Странно, но в округе никого не было видно. Видимо, первокурсница самостоятельно забралась в лес и её что-то здесь напугало, что вызвало у неё магический выброс, на который и среагировала 'Книга приёма'. Ну что же, весьма неплохо. Дети, вырванные из привычного окружения гораздо более восприимчивы к демонстрации магии. Да и чувство благодарности за спасение будет не лишним, что сильно может потом помочь при общении с родителями.
  Волшебница достала свою палочку колдуя 'Гоменум ревелио'(1) для поиска пропавшей будущей первокурсницы. Заклинание исправно отработало и... ничего не показало. В округе, кроме Минервы, никого из людей не было. Но ведь маячок письма привёл же её сюда. И да, кстати, а где тогда само письмо? Немного озадачившись, она слегка изменила заклинание поиска на 'Специалис ревелио'(2).
  В этот раз отработавшее заклинание принесло ей множество странных мелких точечных откликов по всей округе вокруг неё и один большой, скрытый от её глаз за деревьями.
  Минерва, окончательно отряхнувшись от налипшей на мантию листвы, постаралась придать себе уверенный и спокойный вид, направляясь к обнаруженному большому сгустку магии. Остальные непонятные отклики... похоже это последствия выброса девочки, магическая энергия которого отложилась на некоторых листьях и скоро сама рассеется.
  Она уже в принципе поняла, что, скорее всего, произошло. Девочка - испугалась и пожелала спрятаться от неизвестной опасности, и спровоцированный этим магический выброс послушно скрыл её от обычного обнаружения. Вот только скрыть саму магию... для этого надо знать, что она есть.
  Спустя метров двести плутания по лесу (лес всё-таки, а не прямая аллея), волшебница вышла на берег достаточно крупного озера и несколько удивлённо замерла. На берегу, на поваленном стволе дерева, спиной к ней, неподвижно сидела молоденькая и очень стройная девушка, с редко встречающимися длинными белыми волосами. Вот только на одинадцатилетку первокурсницу она никак не походила. Как минимум лет четырнадцать, а то и больше. Да и в магическом зрении всё ещё действующего заклинания обнаружения она была просто наполнена магической энергией, так и светилась, что было уже необычно, так как магическая энергия выброса всегда очень быстро рассеивалась в пространстве.
  - Долго же вас пришлось ждать. Да и маршрут вы выбрали... неоптимальный. Почему? - прошелестел у неё над ухом бесплотный голос, заставив Минерву чуть ли не подпрыгнуть на месте от испуга.
  - Кто это? - сдавленным голосом прошептала она, выхватывая палочку, крутя головой и высматривая говорившего.
  - Кто? - удивился голос, - у вас так плохо с алгоритмами распознавания? - Сидевшая на бревне девушка текучим слитным движением развернулась всем телом к волшебнице на сто восемьдесят градусов.
  Внешне почти обычная молодая девушка, только-только вышедшая с подросткового возраста, настороженно отметила Минерва, неспешно приближаясь к ней, внимательно разглядывая и подмечая детали. Красивая, со скрытым недовольством констатировала она, и даже очень. От парней, похоже, отбоя нет. Будут проблемы. Руки с тонкими запястьями и длинными нежными пальцами - сразу видно, что девочка холёная, не привыкшая к работе руками. Одежда очень качественная, сидит очень гармонично, буквально обтекая точёную фигурку, сходу заметно, что изготовлена она по индивидуальным меркам, но для леса абсолютно непрактична. Простенькие на вид туфельки на невысоком каблуке, тоже не особо подходили для прогулок по лесу. Дочь состоятельных родителей? Маглов, или?.. А человек ли она вообще? Минерва знала, что есть некоторое количество магических рас внешне очень похожих на людей. Да те же вейлы, к примеру. Но отсюда ей не видно некоторых характерных особенностей этих самых рас. Сокрыты или полукровка?
  - Подходите, подходите, не бойтесь. Первичную проверку на адекватность вы уже прошли, хоть и провалили тест на внимательность, - негромким приятным и мелодичным голосом произнесла эта... незнакомка.
  - Вот ещё. Я и не боюсь, - не удержавшись, сдержанно фыркнула Минерва, тем не менее не спеша приближаться. Пока она не поймёт, что это за странная девица и чего от неё ожидать, лучше оставить между ними некоторое пространство для защиты.
  - Да, значит мне показалось, - спокойно пожала плечами девушка и изящно поднявшись с бревна, сделала неглубокий книксен будто на балу, абсолютно неуместный в данной местности и ситуации. - Астория. Астория Кливленд.
  - Минерва Макгонагалл. Заместитель директора Школы Чародейства и Волшебства 'Хогвартс', декан Гриффиндора, преподаватель трансфигурации, - в свою очередь представилась она своим полным титулом, чего обычно не делала, но следовало сразу показать, что она не просто так... 'погулять вышла'.
  - Ни чародейства, ни волшебства, ни магии не существует, - категорично, как отрезала, заявила Астория.
  Минерва снисходительно улыбнулась, всё как обычно. С таким отношением преподаватели, обходящие семьи маглов, встречалась неоднократно. Она решила пока оставить за скобками вопрос о том, что эта девушка делает здесь, в лесу, да и тема её возраста пока не 'горела'. Она приготовилась к обычной, обкатанной годами демонстрации.
  - Люмос! (3) - зажгла она на конце палочки огонёк. - Нокс! (4) - огонёк погас.
  Сейчас она ожидала развития разговора по двум сценариям: первый, когда убеждаемый делал круглые глаза, безоговорочно верил и просил продемонстрировать ещё что-то. А второй - это когда человек принимался яро отрицать увиденное, обосновывая это банальными фокусами и прочими магловскими вещами. В любом случае, у неё наготове уже был следующий этап демонстрации возможностей магии.
  Но эта странная девушка не думала ни восхищаться, ни отрицать. Вместо этого она начала что-то неразборчиво и быстро бормотать себе под нос крутя головой, будто, что-то высматривала в округе и небесах. Тут Минерва слегка пожалела, что находится достаточно далеко от неё и ей почти ничего не слышно, хотя... Она, стараясь не привлечь внимание, колданула заклинание усиленного слуха.
  - ... использование примитивного ручного квантового терминала-преобразователя из подручных материалов... Да нет, бред. Какой альтернативно-одарённый придумал такое убожество... Но сам факт исполнения... Встроить информационные структуры... Столько расчётов... - смогла разобрать волшебница лишь обрывки непонятной скороговорки.
  - Кажется я несколько поняла принципиальную идею, но не до конца, - раздался в ушах волшебницы оглушающий голос Астории, от чего та болезненно скривившись быстро развеяла своё заклинание усиленного слуха. - Можете ещё показать, ммм, другие версии запросов вашего подключения к Тактической Сети...
  - Чего? - опешила Минерва. Какое ещё подключение? К какой-такой Сети? Она маг и сама колдует и не подключается никуда! Эти маглы со своим рациональным мышлением совсем сбрендили.
  - Запрос! Подключение! Эмм, ну ладно, будь по-вашему - заклинание, раз не понимаете, - нагло и нетерпеливо потребовала эта девица.
  Макгонагалл поджала губы. Её чувство опаски от непонятной ситуации сменялось этаким растущим раздражением. С маглами всегда было непросто, но эта... она, похоже, слишком взрослая, чтобы сразу принять своей душой мир тонкого и возвышенного искусства магии. Но долг... И Минерва решила перейти сразу к финальному аккорду, чтобы не тратить время на пустые споры и переубеждения.
  Р-раз... и на месте волшебницы появляется сидящая обыкновенная серо-полосатая кошка. Два... и кошка, быстро перебирая всеми лапами роет небольшую ямку оставляя ясно видные следы выпущенных когтей по краю. Т-три... и на месте отпрыгнувшей подальше от получившейся ямы кошки вновь появляется высокая статная пожилая женщина. Вся демонстрация заняла буквально десяток секунд.
  - Сразу скажу, это была не иллюзия и не магловский гипноз, - Минерва указала рукой с зажатой в пальцах палочкой на оставшуюся на земле ямку. - Вы и теперь скажете, что это была не магия?
  За время демонстрации Астория сумела приблизиться к ней почти вплотную, восторженно сияя своими рубиновыми (она только сейчас заметила) глазами.
  - Гениально, - шептала девушка, а Минерва на мгновение оттаяла сердцем, мало кто мог по достоинству оценить сложность всего процесса анимагии. - Использовать принцип бутылки Клейна для сохранения высвободившейся энергии при подмене составляющих информационно-атомных структур физической оболочки, а затем и для обратного формирования первоначальных структур. Да ещё и с минимальными энергопотерями и без искажений. Та, кто это придумала, была гением, - крошечный росток признательности в сердце волшебницы замёрз насмерть, так и не распустившись. Эта, ограниченная, со своим магловским (как она уже уверилась) воспитанием, так ничего и не поняла в высоком искусстве магии перевоплощения. - Ещё. Мне нужно больше примеров для анализа, - решительно потребовала Астория.
  - Знаете, милочка, - Минерва не смогла сдержать своего раздражения. - Моя задача не устраивать для вас персональное представление, магия не любит легкомысленности, а проинформировать вас о наличии магического мира, и я бы хотела пообщаться на эту тему с вашими родителями, ведь обычно на первый курс в Школу мы принимаем только с одиннадцати лет. А вам уже сколько?.. - она сделала паузу, вопросительно глядя на принявшую невозмутимый вид девушку.
  - Хм, - та задумчиво почесала пальцем висок, не торопясь отвечать на заданные вопросы, - говорите... эмм... ладно, пусть будет - магия не любит легкомысленности? И при этом Вы отправляетесь неизвестно куда, на встречу с неизвестно с кем и без малейшей подготовки? А что тогда по-вашему - легкомысленность?
  - Мисс Кливленд, это отработанная веками процедура. Никаких проблем никогда не возникает. Обычные люди не представляют для мага моего уровня никакой угрозы, - резче, чем ей хотелось бы, отрезала Макгонагалл. Эта девица начинала её всё сильнее раздражать. Да ещё и её вопросы, заданные в таком ракурсе и тоном... Надо побыстрее поговорить с её родителями и заканчивать весь этот фарс. Да, не забыть им высказать за поведение и воспитание дочери. - Я бы хотела всё же увидеться с вашими родителями, а не тратить время на глупые препирательства с вами о сути магии, в чём вы пока слабо разбираетесь.
  Наглая девица независимо фыркнула и резко развернувшись, чуть не хлестнув взметнувшимися волосами по лицу волшебницы, неспешно направилась к узкому песчаному мыску, вдающемуся в озеро, сделав приглашающий жест рукой.
  - К вашему сведению, у меня нет родителей, - начала она говорить на ходу, не оборачиваясь, следующей за ней Минерве. - И никогда не было.
  - Эээ... Эмм... Простите, - смутилась женщина.
  - Ничего страшного, вы сделали самую типичную ошибку для людей. Я уже привыкла, что вы судите по внешности, социальному положению, наличию денежных единиц или ещё чему-то, но не по сути. Люди слепы и ограничены.
  - А вы разве не человек? - Минерва, не удержавшись, задала несколько скользкий вопрос. Но эта Астория говоря о людях, весьма чётко дала понять, что для неё между понятиями 'Люди' и 'Я', есть разница.
  - Я?
  Девушка остановилась, развернувшись лицом к Макгонагалл:
  - В чём-то я уже не особо сильно от людей и отличаюсь, это в смысле мышления аналогового типа, конечно, слишком много времени провела среди людей. Но в своей сути... - она вдруг озорно улыбнулась и подмигнула, - пусть это останется для вас секретом. Могу дать подсказку... небольшую. Первое слово в название моего, ну скажем так, вида начинается с буквы 'Т', а второе, начинается с буквы 'Ф'.
  Озадаченная волшебница принялась перебирать в голове известные ей магические расы, да и не только, как до неё вдруг дошёл второй смысл этой фразы.
  - Стойте, раз вы говорите 'вид', это значит, что вы всё же в курсе о мире магии. Ведь все люди принадлежат к одному виду - 'маглы'. И второй вид людей, это те, кто владеют магией - 'маги'! А вы, похоже, себя относите к некому 'третьему' виду. Гибрид, по типу вейл? Вы что с самого начала морочили мне голову?
  На этот несколько эмоциональный выкрик Астория обречённо закатила глаза.
  - Мать моя, судоверфь. Как же сложно со слепыми... Вы хоть под ноги себе посмотрите.
  Минерва послушно глянула себе под ноги, с трудом удержавшись от изумлённого вскрика. Оказывается, пока шла беседа, она не обратила внимания на то, что они дошли до конца мыска и даже прошли немного дальше. И сейчас стояли на некой ровной полупрозрачной и переливающейся световыми всполохами поверхности, состоящей из множества небольших шестигранников. Под ними прокатывались лёгкие волны прибоя, а ещё ниже можно было заметить снующие стайки мальков рыб.
  - Это ваша магия? - сипло спросила волшебница, чувствуя в голове лёгкую пустоту. Ведь она даже не смогла вспомнить заклинания с таким эффектом. Да что там вспомнить, она даже не заметила, когда его наложили. - Беспалочковая магия? - зачем-то уточнила она очевидные вещи.
  - Нет, это просто безнадёжно, - простонала девица, закатывая глаза, - и нет, это не МАГИЯ! Это - ТЕХНОЛОГИЯ!!!
  Минерва не привыкшая, что на неё смеют поднимать голос всякие пигалицы, отреагировала инстинктивно, даже не успев сообразить, что именно и кому она говорит.
  - Минус десять баллов... - тут до её сознания частично пробилась мысль, что эта девушка не принадлежит ни к какому факультету, а значит... - и не смейте повышать голос на своего преподавателя!
  На её 'законное' требование эта Астория резко сузила свои глаза, глядя с неприкрытой неприязнью на пожилую женщину.
  - Ну что же, я смотрю, вы несколько разволновались и, возможно, разгорячились, что приводит к ограничению восприятия реальности. Говорят, 'холодный душ' быстро приводит таких людей в чувство, так что - охладитесь. Она демонстративно щёлкнула в воздухе пальцами поднятой руки. В тот же миг из-под ног Минервы пропали эти странные шестиугольники, и женщина со сдавленным воплем рухнула в воду.
  
  Глава 4. Ошибка волшебника
  
   Её искали. Не сказать, чтобы особо интенсивно, но по Сети регулярно проходили сканирующие сигналы содержащие параметры её человеческой сигнатуры. Значит эта Минерва уже нажаловалось на то, что её 'обидели'.
  Астория, отдыхая в одном открытом кафе за чашкой чая, взятого исключительно для маскировки, тихо фыркнула себе под нос, вспоминая произошедшее.
  Эта Макгонагалл после того как у неё пропала опора из-под ног (даже не смогла её сама заметить пока носом не ткнули), рухнула прямо в воду, и никакая её воображаемая 'магия' ей не помогла. Хоть глубины там было сантиметров тридцать, женщина не сумела удержаться на ногах, в очередной раз подтвердив, что у людей крайне плохие стабилизационные системы, шлёпнувшись плашмя прямо в ил, с кучей брызг и совершенно не подобающим визгом. А то с каким пафосом она представлялась... волшебница... заместитель декана... преподаватель по какой-то там трансфигурации, тьфу. Грязное нечто, всё в потёках ила, выбравшееся на берег, не очень-то походило на самовлюблённую человечку пятью минутами ранее.
  Правда потом она всё же доказала, что людей не стоит легкомысленно сбрасывать со счетов. Проплевавшись от попавшей в рот грязной воды, 'волшебница' начала махать своим 'терминалом связи с Тактической Сетью', вначале весьма эффективно очищая себя от всей налипшей грязи и приводя в порядок одежду, а затем активируя какой-то сложный запрос (Астория приготовилась отражать возможную атаку), как к женщине просто протянулся очередной информационные канал, по которому та куда-то телепортировалась, как, кстати, и странная сова ранее. А это значило, что несмотря на свой продемонстрированный непонятный подход по использованию возможностей этой странной местной Сети, люди смогли её неприятно удивить. Кто его знает, возможно эту, такую вот неумёху, специально прислали к ней на встречу, чтобы она расслабилась и совершила ошибку недооценки. Пусть криво, косо, неудобно до дикости, но, самое главное, непонятно как, они демонстрировали весьма своеобразный и работающий метод. Она сама даже не представляла, что можно так использовать Тактическую Сеть напрямую, да ещё таким извращённым способом. И это заставляло постоянно держаться настороже.
  Астория задумчиво побарабанила пальцами по столешнице. Данных катастрофически не хватало. Её ядро более подходило под технологические аспекты разведки с опорой на сенсоры и возможности корпуса, а вообще-то у неё в приоритетах всегда были алгоритмы по ведению боя. И даже годы жизни среди людей не особо это изменили, для этого надо было переписывать основы базовой матрицы алгоритмов почти с нуля, а это было категорически недопустимо, тогда она просто перестала бы быть собой. Э-эх, сюда бы Бискайн с её ядром. Аналитические и исследовательские алгоритмы ремонтниц могли спокойно запинать даже универсальные командные структуры флагманов с их гораздо более мощными ядрами и обширными ресурсами.
  Она отхлебнула слегка остывший чай... Письмо-маячок она уничтожила сразу же после бесславного бегства волшебницы, эм-м, почти сразу же. Как оказалось, в информационных структурах бумаги письма был зашит не только пресловутый маячок, но и контроль целостности физической структуры объекта. Письмо успешно самовосстанавливалось после разрывания, намокания и даже сжигания. Очень, очень интересно, но не на ту напали. После быстрого, но тщательного изучения с запоминанием наложенной структуры и последующего развеивания этого информационного каркаса, бумага стала просто 'бумагой', и хоть уже не было смысла уничтожать само письмо, но стоило оставить, на всякий случай, некий 'след-намерение', как символ её недовольства. При необходимости она сможет без проблем его восстановить, и обрывки разорванного, будто в ярости, на мелкие клочки письма усеяли берег озера.
  С тех пор прошло несколько дней. Она посетила по составленному ранее маршруту и плану несколько городов людей 'обычных' и пару раз была свидетельницей событий, которые можно было смело приписать к так называемым магам. Один раз она увидела спор нескольких людей в странной одежде, которые, несмотря на то, что энергично размахивали руками и весьма громко спорили чуть ли не на проезжей части, но тем не менее ни полицейская единица людей неподалёку, ни прочие прохожие спешащие по своим делам, не обращали внимания на происходящее. Излишне было упоминать, что у каждого из той компании она заметила этот, дурацкого вида и исполнения, терминал в виде деревянных палочек. Пока она прикидывала, как бы к ним подобраться по незаметнее, маги (она решила для простоты всё же использовать такой термин) дружно куда-то телепортировались.
  И это было проблемой. В случае боестолкновения маги смогут легко от неё оторваться, а затем нанести внезапный удар в другое время и в другом месте...
  Во втором случае она засекла летящую по небу самую обыкновенную машину, чем вызвала у себя небольшой ступор. Машина. Обыкновенная. С колёсами. Без крыльев, винта, реактивного или ещё какого видимого двигателя, спокойно летела по ночному небу. Она ещё успела распознать наличие в машине нескольких пассажиров, до того, как та вышла, ну или вылетела, за пределы радиуса её сканирования.
  Астория нервно, разом допила остатки чая и замахала официантке, чтобы та принесла ей новую чашку. Ей следовало успокоиться и отвлечься, а чаепитие, пусть и совершенно не нужное для функционирования аватары, помогало ей отвлечься. Нахваталась среди людей 'вредных' привычек отметила мимоходом она, но отказываться от этой модели поведения было глупо. Одинокая девушка пьющая чай привлекает гораздо меньше внимания у окружающих, чем она же неподвижно сидящая и ничего (внешне, естественно) не делающая.
  Сейчас она уже несколько жалела, что изначально пошла на конфронтацию, сказался её опыт общения с людьми в не самой благополучной для тех обстановке. Она сразу же настроила себя на возможный конфликт и... и получилось то, что получилось. Хм, и что же ей сейчас делать? Продолжать свою программу исследований дальше или попробовать внедриться в это общество магов? Она вызвала из банка памяти сохранённый текст письма в очередной раз анализируя его содержимое.
  Её приглашают в школу. Магическую. Приглашают местные маги. Школа - это заведение, где обучают детей и подростков. Логично, что раз школа 'волшебства...', то в этой самой школе её будут обучать взаимодействию с ТС, или, как называют её местные - магией. Из этого следует, что там она сможет без особых помех собрать статистический материал, провести сравнительные анализы, которые помогут ей разобраться в происходящем. Возможно, найдётся и ключ к решению проблемы её попадания сюда. Это то, что было в плюсах этого предложения.
  Теперь о минусах. Первый и самый главный, она будет вынуждена подчиняться местным правилам, что, в некоторых аспектах, может быть неприемлемо. Протоколы самозащиты и секретности никто не отменял. Даже у Мирабель были большие проблемы этого рода в новой школе, ведь проведённая модернизация её тела с уклоном в физическое усиление, несколько притупила у той чувство опасности и задрало планку самодовольства. Мистеру Сэму несколько раз приходилось ходить в школу к руководству по поводу очередного свёрнутого носа или сломанной руки, пока до местных детей не дошло, что Миру лучше без повода не трогать, а если повод есть... то подумать... и снова не трогать.
  Она так не сможет, если и будет бить, так сразу насмерть, как требуют того протоколы защиты и сильно сомневается, что местные взрослые маги будут смотреть на это сквозь пальцы.
  Нет, всё, скорее всего, не так плохо, это она рассматривает 'крайние' случаи, вероятность которых относительно невелика, но лучше быть готовой к такому сценарию заранее. Опять-таки - недостаточно информации для полноценного прогноза.
  Погоняв алгоритмами различные варианты, Астория решилась выдать своё местоположение очередному поисковому запросу. А почему бы прям сейчас не прояснить всё окончательно? Ситуация вполне подходящая для второго раунда контактов: вокруг множество обычных людей, что несколько ограничит этим магам варианты возможных действий (и заодно можно будет оценить, как эти маги 'ценят' людей). Время близится к закату, то есть в случае возникновения конфликта у неё в темноте будет явное преимущество, всё же люди в сумраке видят и ориентируются гораздо хуже, а глаза аватары для неё не более чем дополнительный вспомогательный оптический сенсор. Она сделала ещё один заказ, на уже десятую по счёту чашку чая, озадаченной официантке.
  Ждать пришлось относительно долго, но на другое она, в принципе, и не рассчитывала. Люди и быстрая реакция, понятия обычно мало совместимые.
  Солнце практически полностью скрылось за линией горизонта, оставив после себя медленно гаснущий бордовый всполох заката. Астория успела даже успокоить встревоженную официантку, которая после ещё одной заказанной чашки, встревоженно поинтересовалась, а нет ли у клиентки проблем и не нужна ли ей помощь, раз та столько времени сидит совершенно одна и ничего кроме чая не заказывает. И только когда на небе появились первые звёзды, Астория уловила уже знакомое ей возмущение, свидетельствовавшее о том, что неподалёку от неё телепортировался очередной маг. Она, не подавая виду, внутренне собралась, и попыталась осторожно просканировать прибывшего.
  Маг прибыл укутанный в какой-то вид защитного поля (!), то есть он не стал легкомысленно к ней относиться и хоть как-то подготовился, чем добавил себе пару плюсов. Хотя это самое поле и не дало ей уверенно провести анализ возможностей его носителя. Нет, эту защиту можно было пробить усиленным импульсом, но сейчас это было излишне, раз она решила не идти сразу на обострение. Астория откинулась на спинку стула, имитируя довольство и расслабленность, а сама внимательно контролировала перемещение мага и свои окрестности, будучи на всякий случай готовой мгновенно уйти с линии огня.
  
  Спустя пару часов
  
  Дамблдор уже минут десять как ушёл, а она всё сидела, анализируя прошедшую встречу, вяло ковыряя подтаявшее мороженное в вазочке.
  А результаты были... неоднозначными. С одной стороны, вроде бы удалось достигнуть договорённостей на, примерно, один год обучения в Хогвартсе. На более долгий срок она не загадывала и сразу заявила, что пока не планирует (неизвестно как дальше повернётся ситуация). А уж за год-то она сумеет собрать достаточно информации для дальнейшего планирования, тогда и будет думать. Неплохо было и то, что она сумела на корню зарубить все попытки мага ограничить её самостоятельность путём навязывания временных опекунов, раз у неё нет в Англии родителей или других законных представителей. Она входит в состав Туманного Флота и не каким-то там человеческим опекунам решать, что и как ей делать. Это то, что было в положительном ключе.
  Что из отрицательного. Ей пришлось согласиться на соблюдение внутренних правил Хогвартса, что несколько ограничивало её в плане самообороны и поведения, но в случае реальной угрозы никакие правила и устные договорённости ей будут не указ, а так вполне логичное требование со стороны людей. Пришлось согласиться. Правда, маг, похоже, не особо представлял боевые возможности её аватары, а она и не собиралась его в этом вопросе информировать. Пускай с потерей корпуса у неё сильно урезались возможности, но и оставшихся вполне достаточно для ликвидации практически любой ситуационной угрозы, это если у магов нет на вооружении особо мощных воздействий сравнимых с тактическим ядерным боеприпасом или на уровне лёгкого/тяжёлого крейсера Туманного Флота.
  Далее. Её всё же приняли на четвёртый курс, но с оговоркой, что она сумеет за пару месяцев подтянуть знания с предыдущих трёх курсов. Альбус, когда озвучивал это требование, сделал многозначительную паузу, видимо, ожидая от неё возмущения или... Но она примерно представляла уровень обучаемости детей такого возраста (дети магов вряд ли сильно отличались от детей обычных людей), и могла соотнести его со своими способностями по запоминанию и обработке информации, поэтому просто весьма спокойно признала это требование и уточнила, что это возможно только при соответствующем доступе к необходимой информации. Как оказалось, доступ к библиотеке был у всех школьников, за исключением некой 'Закрытой Секции'. Она внешне абсолютно не проявила заинтересованности в этом факте, бесстрастно отметив, что раз 'секция' закрыта, то значит и интересного для учащихся там ничего нет. И этот ответ, похоже, несколько разочаровал старого мага, но теперь уже он сделал вид, что другого и не ждал, похвалив её за разумный 'взрослый' подход.
  А это было проблемой, пусть и не сильной, но симптоматичной. И дело было не в самой похвале, а в том, как это делалось. В процессе всей беседы-переговоров её настойчиво 'прощупывали'. Формулировки фраз, характерные паузы в пространных предложениях прямо-таки призывающие задать уточняющий вопрос или что-то самой пояснить сверх ранее сказанного. И эти самые комплименты, которые вроде и произносились по делу, но озвучивались в том русле, что если она соглашалась с неким утверждением мага, то комплимент был более 'личным', а если нет, то несколько 'прохладно-нейтральным'. Прогоняя всю беседу сквозь различные аналитические алгоритмы, она получила неоспоримый вывод - её стремились расположить к старому магу. Мягко, почти незаметно, но весьма настойчиво. В беседе её сильно выручал абсолютный контроль мимики. Если она концентрировалась, то на лице аватары могло отражаться только то, что она сама хотела. Кстати, сам маг тоже вполне успешно скрывал свою мимику за широкими обвисшими полями остроконечной шляпы, которую даже за столом не соизволил снять, и собственной бородой, которую он частенько оглаживал рукой, создавая дополнительный отвлекающий фактор. Успешно - это для собеседника человека. Он понятия не имел, что для неё все эти приёмы абсолютно не являлись помехой, а просвещать его и в этом вопросе она не спешила, в свою очередь отслеживая его истинную реакцию на её слова и действия. В общем, получилась весьма интересная игра на полусмыслах, интонациях и подтекстах. Жаль опыта таких бесед у неё всё же маловато, больше с обычными людьми или бандитами приходилось общаться, чем с политиками, а там словесная эквилибристика не особо в чести.
  Значит, что получается в остатке... Как обещал Дамблдор, её скоро, возможно завтра, навестит один из преподавателей Хогвартса и сопроводит в некую Косую Аллею, для приобретения необходимых учебников и вещей для учёбы, а это значит, что ей надо где-то раздобыть достаточное количество денежных единиц. Та мелочёвка, что у неё была на текущий момент... это даже не стоит упоминания. Только на чай и прочие жизненные мелочи вроде билетов на транспорт. Благо во многих квартирах, в которых отсутствовали жильцы и где она пережидала ночное время, находились небольшие заначки, которые она и оприходовала. Но этого было категорически недостаточно для обеспечения функционирования в изолированном пансионате, которым по факту и являлась школа. Даже если сами деньги ей не особо затем потребуются, но вот их влияние на людей, просто фактом своего наличия, нельзя было сбрасывать со счетов.
  И вариантов решения этой проблемы у неё было несколько.
  Ограбить банк или банкомат. К сожалению, в текущем времени у людей фактически отсутствовала единая информационная сеть, а та что была... Лучше бы её не было, чем в такой пытаться что-то сделать. Поэтому манипуляции напрямую со цифровыми счетами отпадали. Силовое изъятие?... Весьма простой путь, но чреват неизвестными проблемами даже не со стороны людей, а со стороны магов. Так как шуму такое действие вызовет много, то их реакция на такое действие, с большой степенью вероятностью, будет отрицательна. Поэтому, временно и этот путь отметаем, слишком много неизвестных факторов.
  Ломбард или ювелир. Создать из наноматериала драгоценный или полудрагоценный камень с украшением и сдать. Уже более подходящий вариант, но жалко ресурсов. Лишнего наноматериала у неё не так уж и много, а его пополнение несколько затруднительно и ограниченно энергетическими возможностями её ядра. Был бы у неё в распоряжении хотя бы один малый генератор... можно было штамповать наноматериал килограммами, центнерами и тоннами. Но чего нет, того нет. К тому же у людей наверняка возникнут ненужные вопросы откуда у молодой девушки такие вещи и почему она их решила сдать и не украла ли она их. Так что не подходит из-за возможных ненужных сейчас проблем, но стоит взять этот вариант на заметку.
  Ну и третий. Бандиты и прочий уголовный элемент, с которым она прекрасно умела обращаться. Как правило, у всех шаек всегда есть некие 'неприкосновенные' запасы, которые она использует с большей эффективностью, чем эти люди. И защищать пострадавших преступников мало кто будет, да и сами они никуда с жалобами не побегут, разве что к своей 'крыше', которую также можно будет потрясти. Как основной, многократно отработанный вариант действий - сойдёт. Осталось дело за малым: найти подходящих реципиентов и спровоцировать их на агрессию, после чего выяснить у оставшихся в живых, где они хранят свою наличность. Вполне рутинная и привычная задача, сколько таких асоциальных элементов она и её эсминцы ранее перебили, очищая округу вокруг дома мистера Сэма от подобного мусорного контингента. Вот только сейчас придётся использовать исключительно физические возможности аватары, просто на всякий случай, чтобы случайно не засветить свои реальные возможности перед магами если те вдруг смогут незаметно за ней проследить или до них как-то дойдёт эта информация.
  Астория допила растаявшее уже полностью мороженое, расплатилась за ранее сделанные заказы и решительно отправилась в сторону окраин города.
  Ночь. Умеренно облачное небо. Темень, разгоняемая редкими фонарями. Самое то для прогулки по злачным районам для скромной потерявшейся девушки. Да, надо сделать блузку чуть попрозрачнее и несколько более обтягивающей.
  
  
***
  
  Альбус Дамблдор в это время тоже не спал, мерно вышагивая по своему кабинету и перебирая в голове воспоминания о прошедшей встрече.
  Удача. Редкостная удача. Он неоднократно убеждался в том, что Судьба его любит. Любую, даже самую неприятную ситуацию, ему всегда получалось обернуть в свою пользу. Даже если какой-то план и проваливался, то в долгосрочной перспективе и это оказывалось для него благом. Так он, наследник малоизвестного и заурядного магического рода, постепенно сумел подняться на вершины магического Олимпа Великобритании и Европы. И вот сейчас... не зря он решил лично отправиться на встречу с этой Асторией. Альбус с лёгким сожалением, но вынужден был констатировать, что даже самые лучшие, после него, естественно, маги, как выразилась эта девушка - 'слепы'. Его ещё тогда, при просмотре воспоминаний в Омуте, зацепила эта фраза, а в купе с некоторыми моментами, на которые Минерва попросту не обратила внимания, он сам решился, в итоге, побеседовать с потенциальной будущей ученицей и самому убедиться в собственных догадках.
  Вот только... Она испарилась, исчезла, скрылась. Чем только подтвердила первоначальные подозрения. Он даже лично аппарировал на берег озера, где проходила первоначальная встреча. И ничего, никаких следов. Ни реальных, ни магических. Точнее, он нашёл частичное подтверждение своим догадкам: на берегу валялись обрывки письма, видимо, после беседы, девушка в негодовании разорвала письмо в клочья, что мало кому бы удалось без проведения достаточно серьёзных ритуалов или большой личной силы. Но сама виновница его несолидной активности и суетливости попросту исчезла.
  Вернувшийся Альбус поднял на ноги аврорат и даже, воспользовавшись правом Верховного волшебника Визенгамота, задействовал для поиска рунный круг отдела Тайн. И снова ничего. Все поисковые ритуалы ничего не находили, будто такого человека на территории Англии вообще нет и никогда не было. Аврорат с умеренной интенсивностью поискав 'пропажу' пару дней, голосом Амелии Боунс объявил, что у него и так хватает дел, в том числе и по инициативе самого Дамблдора, чтобы тратить и так немногочисленные силы на поиски непонятно кого. Сцепив зубы, он был вынужден согласиться с такой трактовкой, ведь объявлять во всеуслышание о своих подозрениях... За этой Асторией тогда начнётся сущая охота 'без правил'. Особенно будут усердствовать ошмётки старых родов и, если она попадёт к ним в руки или под их влияние... Это, возможно, будет крах всей его жизни. Самым лучшим выходом будет тогда обеспечить ей быструю и, по возможности, безболезненную кончину. Слишком многое будет поставлено на карту.
  Но, если уже ему удастся привлечь её на свою сторону, Альбус мечтательно расплылся в улыбке, он навечно войдёт в историю наравне с Основателями, Мерлином и, не будь помянута в ночи, Морганой.
  Видящая! Настоящая, истинная Видящая. Уж теперь-то после беседы с девушкой он был в этом стопроцентно уверен. Когда один из задействованных поисковых ритуалов дал положительный отклик, он даже не сразу поверил, потратив время на повторные проверки другими способами. Но и они дали нужный отклик. Значит Видящая не против сейчас побеседовать. Это была одна из немногих точно известных их способностей, они могли буквально видеть заклинания, а если ты его видишь, то и укрыться от него не составит большого труда. Поэтому выявить настоящего видящего с помощью магии, без его на то желания, было практически нереально. Одной из последних известных наследников истинных видящих на территории Британии была мать Полумны Лавгуд - Пандора Лавгуд, но даже она не была полноценной, она могла чувствовать заклинания, но не видеть, что, в итоге и стало причиной трагедии. А юная Полумна пока ещё слишком слаба и неопытна, да и трагедия с матерью не самым лучшим образом отразилась на её психике. Поэтому не факт, что она станет когда-нибудь хотя бы вровень со своей матерью да и вообще сможет быть полезной.
  Но это всё пока перспективы. Радужные, сулящие феноменальный успех в случае удачи, так и фатальные проблемы при неудаче. Поэтому и пришлось, скрипя сердцем, взять в узду своё желание, немедленно бросив всё и не считаясь с риском, надавить на девушку, и согласиться предоставить ей невиданную для учащейся Хогвартса свободу действий. Нельзя было её даже пролегилиментить, не дай Мерлин почувствует, тогда о хороших отношениях можно будет сразу позабыть. И всё потому, что Видящие всегда плохо реагировали на оказываемое давление и принуждение. Да и явно лгать им было крайне нежелательно. А заиметь во враги или недоброжелатели человека, который на 'Ты' с магией... Были и более безболезненные способы покончить с собой.
  Жаль, что она слишком взрослая и попала сразу на четвёртый курс. Да и согласилась всего-навсего на год учёбы для начала. В этом возрасте основное мировоззрение молодёжи уже, как правило, сформировано и изменить его... это потребует дополнительных усилий. К сожалению факт её появления на четвёртом курсе сам по себе привлечёт пристальное внимание к ней, а ещё вкупе с её внешностью...
  Альбус нервно забегал по кабинету. Уведут же. У юных девушек в этот период как раз начинается пора первых влюблённостей и им становится плевать на всё остальное, а ему совсем не надо, чтобы такой приз достался какому-то смазливому щеглу у которого всех достоинств или красивая мордашка, или тугой кошелёк родителей. Разве, что это будет полностью подконтрольный ему 'щегол'. А вот это уже интереснее.
  Мерлин и Моргана, как же он забыл, маразматик старый - турнир. Почти весь учебный год в Хогвартсе кроме его учеников будут ещё ученики Шармбатона и Дурмстранга. Если от Шармбатона будут участвовать почти одни девушки, что почти безопасно, то от Дурмстранга будут в основном парни, и не рядовые. Один Виктор Крам чего стоит.
  Верховный маг от переизбытка возбуждения чуть по потолку не забегал под изумлённым взглядом феникса, ошеломлённо взирающего на необычно резвого компаньона.
  Так, успокоиться, о ней здесь никто не знает. Она же говорила, что жила на каких-то там островах в Тихом океане, что объясняет почему о ней ничего не известно и она, по её словам, нигде и никогда не училась магии, а то что умеет - умела всегда. Значит это врождённый талант или даже родовой дар, хоть он и не любил такого рода определения, ведь у самого рода Дамблдоров никаких родовых даров не было. Правда, насчёт своей родни она молчала как ирландский повстанец, только обронив, что у неё нет родителей, но зато есть очень много сестёр (интересно это как, сводные?). Но они далеко. Очень, очень далеко и пока к ней попасть не смогут. А это значит... Альбус самодовольно улыбнулся, значит объявляем о новой ученице по программе перевода из Североамериканской школы Ведьм Салема. С высокомерными грубыми янки мало кто из магов Британии общается и уж точно не будут выяснять, а училась ли там такая. Надо теперь уговорить девчонку, чтобы та поддержала придуманную легенду - для её же блага, естественно. И-и-и, Альбус кинул взгляд на свой стол, заваленный бумагами. Один день. Да, один день он сможет выделить из своих навалившихся из-за турнира дел. Хоть Минерва снова будет ворчать на его лень и неряшливость, но тут ей будет нечего возразить, раз он лично возьмётся за введение новенькой в Чудесный Мир Магии и будет исправлять её (Минервы) ошибки, раз та сама умудрилась на ровном месте испортить отношения с новенькой. Альбус Дамблдор, в очередной раз, убедился, что он действительно является баловнем Судьбы, которая всегда оборачивала проблемы и ошибки других к его вящей выгоде.
  
  Глава 5. Первые шаги в мире магии. Гринготтс.
  
  - Это паб 'Дырявый котёл'. По традиции путь всех новичков в магический мир начинается именно отсюда.
  Астория с подозрительностью осмотрела невзрачное грязное нечто приютившиеся между самым обычным достаточно крупным книжным магазином и небольшим магазинчиком компакт-дисков...
  Сегодня только-только успело взойти солнце, как через сеть вновь стали поступать запросы о её местоположении. Хорошо, что она успела за ночь сделать всё, что планировала, и весьма неплохая сумма, по человеческим меркам, сейчас занимала почти всю спортивную сумку у неё на плече, которую она изъяла у одних неудачников, польстившихся ночью на 'беззащитную' девушку. Как оказалось, с течением времени психологический облик и привычки асоциальных элементов практически не изменились, что сэкономило ей массу времени. Так что она успела выбраться в центральные, но безлюдные по утреннему времени районы, где решила дождаться того, кто прибудет к ней на этот раз.
  К её удивлению, ждать пришлось очень недолго и появился не абы кто, а снова лично Дамблдор, собственной персоной.
  Старый волшебник был явно не выспавшийся и выглядел несколько нервно и растрёпано. Правда, увидев её, он постарался успокоиться и придать себе прежний степенный вид. В ответ на удивлённо приподнятую бровь, доверительным тоном с небрежной ленцой пояснил:
  - Возраст, юная леди. Да и работы много навалилось. Подготовка к началу учебного года, - глубокий грустный вздох, - нелёгкий труд. К тому же в этом году учащихся нашей школы ожидает большой сюрприз, а это, к сожалению, дополнительные хлопоты для всего преподавательского состава. Увы, сейчас все остальные преподаватели сильно заняты, обходя новичков и готовясь к новому учебному году, поэтому честь сопровождать Вас в чудесный мир магии предстоит лично мне. Надеюсь, вы же не боитесь Непознанных Чудес и Великих Свершений?
  Она? Боится? Ей отчётливо вспомнилось жерло чудовищного гравитонного орудия смотрящего прямо на неё и накапливающийся в глубине заряд. Было ли ей страшно, понимая, что до выстрела остались считанные мгновения и уйти с траектории уже не выйдет? Да ни капельки. Бой - её предназначение, а лёгкие силы флота в него идут всегда самые первые. И в бою можно как победить, так и проиграть. В этот раз она проиграла, чудом не погибнув, силы были слишком уж неравны, но свою задачу лидера разведывательной эскадры она выполнила полностью, успев предупредить свой флот о надвигающейся опасности.
  - Если ты чего-то не знаешь, то не можешь этого и бояться. А Великие Свершения... зачастую великие они только на словах, и в них, зачастую, не упоминается цена этих самых свершений.
  - Очень взрослый взгляд на жизнь. Очень. Мало кто способен в столь юном возрасте трезво оценивать свои возможности и последствия своих действий, - отпустил ей очередной сомнительный комплимент маг.
  Далее он её предупредил, что они сейчас аппарируют (?) в Лондон, где смогут попасть в Косую аллею, одно из известнейших сокрытых мест волшебного мира, где массово живут волшебники. Там они смогут приобрести всё необходимое для её обучения в Хогвартсе.
  - Ох, дырявая башка, - вдруг картинно хлопнул себя по лбу маг. - Совсем забыл сказать, маразматик старый, что у нас используются свои деньги, а не магловские фунты стерлингов. Да и покупка необходимых для учёбы вещей - недешёвое удовольствие. Хоть ваше обучение в школе и оплачивается министерством и советом попечителей школы, но остальное... увы. Но не волнуйтесь, если у вас плохо с деньгами, то я вам помогу. Великому светлому волшебнику, - он гордо похлопал себя по бороде на груди, - это несложно прийти на помощь нуждающимся.
  - А сколько будет стоить эта ваша помощь? - Астория отнюдь не обманывалась щедрым предложением мага. Одной из самых ходовых поговорок у людей была: 'сыр для мышки бесплатен только в мышеловке'.
  - О чём вы, юная леди? - искренне возмутился Дамблдор - Никаких процентов, отдадите когда сможете, я столько уже прожил на свете, что уже никуда не спешу.
  - Хм, а как же тогда в вашу школу закупаются вещами обычные дети? Ведь вы же говорили, что не все учащиеся родились в магических семьях. Или вы всем занимаете по доброте душевной?
  - Понимаете, юная мисс, - начал юлить Дамблдор, врать не очень-то хотелось, особенно в таком 'общеизвестном' вопросе, но насколько бы было проще, если бы она просто согласилась взять деньги. Ведь процентам не обязательно же быть денежными. - У обычных детей из семей маглов, как правило, есть родители, работающие родители. - зачем-то уточнил он. - И первым делом ребёнок с сопровождающим его магом отправляется в банк 'Гринготтс', это банк для волшебников, в котором всеми делами заправляют гоблины, и там меняют магловские деньги на галлеоны.
  - На корабли? - удивилась Астория.
  - Нет, - покровительственно улыбнулся волшебник. - Это корабль - 'галеон'. А самая крупная наша золотая монета называется - 'галлеон'. В одном галлеоне семнадцать сиклей - серебряных монет. А в каждом сикле содержится двадцать девять кнатов, то есть бронзовых монет. Как видите всё очень просто.
  - Ну да, водород, хлор и медь. Ладно, с медью понятно. С водородом, нууу... в принципе тоже, наверное, хотя и не совсем. Но хлор тут при чём? Ведь логичнее, что в галеоне должно быть тогда сорок семь сиклей, а не семнадцать. Опечатка или в этом сокрыт другой смысл? А-а-а, ладно, не обращайте внимания, - махнула рукой Астория, заметив полный офигевания взгляд мага. - Это я так... Хорошо, я поняла. Один галлеон это семнадцать сиклей или четыреста девяносто три кната. Всё очень просто!
  На какое-то время в разговоре возникла пауза: Дамблдор пытался прийти в себя и собрать в кучу разбежавшиеся мысли, а Астория с самым невинным видом стояла напротив, ожидая пока маг соизволит очнуться.
  - Эм-м, гм-м, м-да. - невнятно начал Альбус, - На чём мы остановились? Ах, да... Так вот, в Гринготтсе всем заправляют гоблины, очень мелочные и жадные создания, скажу я вам. Но они заведуют единственным волшебным банком маг-мира и на текущий момент только у них можно обменять фунты на галлеоны.
  - А какой уровень цен, для понимания?
  - К примеру: стандартная волшебная палочка в лавке мистера Оливандера, куда мы сегодня обязательно заглянем, стоит семь галлеонов. Порция сливочного пива для студентов в Хогсмиде, это такое поселение волшебников рядом с Хогвартсом, куда на выходных могут ходить старшекурсники, обойдётся в два сикля, - пояснил Дамблдор. - А вот сова, для доставки личной почты - это целых десять галлеонов, что, на мой взгляд, несколько дороговато.
  Астория ненадолго задумалась, по всему выходило, что курс магической валюты был сильно занижен по сравнению с обычным миром. В любом случае её добычи, судя по озвученным ценам, хватало с избытком на всё, в пределах разумного. А если вдруг не хватит, то ей несложно и повторить охоту, кандидаты на 'поделиться' у людей всегда найдутся.
  - Думаю, не буду вас напрягать с кредитом. Значит, первым делом, идём в этот ваш Гринготтс и меняем всё, что у меня есть в кошельке, а там посмотрим.
  - Мисс? - удивился Дамблдор, глядя на девушку, одетую в весьма плотно облегающую её фигуру одежду. - Простите за нескромный вопрос, а ваш кошелёк? В сумке, среди вещей?
  - Какие вещи? Это же и есть кошелёк! Разве не похож? - перебила мага Астория, одной рукой легко подкинув набитую почти доверху спортивную сумку.
  Ответом ей было только ошеломлённое молчание.
  Какое-то время маг молча и даже вроде с какой-то укоризной смотрел на 'кошелёк', после выдохнул и сделав вид, что ничего необычного не произошло, пояснил девушке, что ей надо взять его за руку, и он перенесёт их обоих в Лондон.
  
***
  Аппарация, как называли процесс телепортации маги, как много ругани в этом слове. Астория сама себе поклялась, что без крайней нужды больше ни за что и никогда не позволит себя переносить. Такое ощущение будто её протянули сквозь водонапорный рукав и выплюнули вперемешку со струёй воды. Она пришла в себя, стоя на коленях и пытаясь удержать под контролем взбесившиеся наноструктуры тела. Ей совсем были не нужны вопросы, а почему это она стала рассыпаться пылью на части. Старый маг стоял рядом с сочувствующим взглядом и, как ей показалось (сейчас было не до анализов), слегка скрытым удовлетворением ждал, пока она отойдёт от шока.
  - Прошу прощения, что не предупредил: первая аппарация мало у кого вызывает приятные ощущения, но смею вас уверить, дальше будет проще. Особенно когда сами научитесь.
  - Фиг... - с натугой проговорила туманница, осторожно вставая на ноги. Вроде уже не штормит, хорошо.
  Они находились на какой-то улице, вокруг сновали самые обычные люди, но никто из них не обращал внимания на внезапно возникшего из воздуха необычного старичка в чудаковатой одежде и молодую девушку рядом.
  - Заклинание для отвлечения внимания людей, - пояснил Дамблдор на молчаливый вопрос Астории. - Требование Международного Статута Секретности, маглы не должны знать о существовании волшебников. И, если вы уже пришли в себя, то давайте отложим вопросы на потом, - он прервал открывшую было рот девушку. - Всё, что вам будет нужно, вы сможете узнать в школе из книг, а сейчас у нас ещё много дел на сегодня. Обратите лучше своё внимание на это здание. Это паб 'Дырявый котёл'. По традиции путь всех новичков в магический мир начинается именно отсюда.
  
***
  Суета, гам, шум и тихий ужас сумасшедшего дома со средневековым антуражем. Таковым предстал магический мир, символично начавшийся с заднего двора невзрачной таверны с говорящим названием 'Дырявый котёл'. Судя по наблюдаемым магам, котлы у многих были действительно дырявые и весьма сильно подтекали. Туманнице, привыкшей если не к перфекционизму, то хотя бы стремящейся, по возможности, к идеалу, было просто больно смотреть на происходящее. Нет, были, конечно, и вполне нормально... хотя нет, не нормально, а просто 'аутентично' одетые маги. Всё же в двадцатом веке балахоны с островерхими шляпами и средневекового вида камзолы были как бы, мягко говоря, устаревшими.
  Они с Дамблдором стояли на выходе из переулка, куда привёл их проход из паба, и маг, не скрывая своего удовлетворения, наблюдал за ошеломлённо крутящей по сторонам головой, с круглыми от удивления глазами, девушкой.
  - Добро пожаловать в Косую аллею. Не побоюсь этого слова - самую знаменитую улицу магической Британии. Здесь можно купить или продать всё, что угодно или необходимо любому магу.
  Тут маг резко построжел лицом и достаточно жёстко веско добавил:
  - За исключением тёмно-магических вещей. Любому, пойманному на попытке купить, продать или обменять такую вещь, грозит пожизненное заключение в Азкабане. Это специальная такая тюрьма для оступившихся во тьму магов. Но не стоит пугаться, вы же не собираетесь таким заниматься, верно? Но я как Верховный судья и председатель Визенгамота просто обязан вас предупредить. Так как вы пока слабо ориентируетесь в наших реалиях, то я попрошу вас... Если вдруг... вам что-то покажется странным или вас попросят что-то такое тайное сделать, не составьте себе труд первоначально посоветоваться со мной. На невинные шалости можно закрыть глаза, а вот на кое-что... Мне очень не хотелось бы председательствовать на вашем суде.
  Астория, отвлёкшись от созерцания улицы, внимательно посмотрела на мага и медленно кивнула головой. Его оговорка была весьма многозначительна. Значит, стоит поподробней выяснить, что за такая эта 'тёмная магия' и чем она отличается от 'светлой', но не сейчас. Сейчас она 'обычная' девушка, попавшая в необычные обстоятельства, то есть побольше восторга и восхищения местными чудесам. А самой смотреть и подмечать как можно больше деталей.
  - Разумеется. Если что, я немедленно обращусь к вам за советом. И ещё... может мне следует замаскироваться под внешний вид магов?
  Это она заметила несколько неприязненных взглядов проходящих мимо ведьм на её юбку на ладонь выше колена и обтягивающий тело пиджачок. Правда, далее они, заметив рядом с ней стоящего Дамблдора, резко менялись в лице и делали вид, что ничего необычного не происходит.
  - Не волнуйтесь, мы обязательно посетим магазин одежды, где вы сможете подобрать себе традиционный наряд волшебницы, помимо школьного, дабы не выделяться из толпы. К сожалению, ваш внешний вид выдаёт в вас жительницу мира маглов, а у нас, к моему глубокому огорчению, существует этакое неприязненно-высокомерное отношение к маглам у некоторой части магического общества. Но мы над этим работаем. Вводим наиболее способных выходцев из мира маглов и полукровок в состав отделов министерства магии, чтобы они своими действиями смогли разбить оковы замкнутости и традиционализма. Открою вам маленькую тайну: моя самая большая мечта, это объединить мир магов и обычных людей, чтобы все могли жить в мире и согласии.
  Астория снова медленно и молчаливо кивнула, подавив попытку отойти на пару шагов от вдохновенно сверкающего глазами старичка. В человеческой истории эта идея была не нова: равенство, братство, всеобщее счастье и достаток. В разных устах и обличьях. Вот только заканчивалось всё всегда одинаково: кровь, войны, голод и горе. Ей, конечно, как лёгкому крейсеру Туманного Флота, было глубоко наплевать на проблемы людей и магов, вот только далее к просьбам Дамблдора надо будет относится с очень большой осторожностью, слишком явно заметен его интерес к ней. Да и его попытки, как бы невзначай, сделать её обязанной магу. Это заставляло держаться настороже. Обычно люди, радеющие за такие постулаты, не соотносят их с собой, считая себя этаким эталоном и, соответственно, стоящими выше всей этой красочной системы.
  - Не стоит волноваться, - перебила она мага, по всей видимости, приготовившегося толкнуть ещё одну небольшую вдохновлённую речь. - Одежда - это не проблема.
  Она быстро проанализировала самый распространённый женский наряд на улице. Внесла требуемые корректировки по фигуре и, демонстративно щёлкнув пальцами руки, отдала команду наноструктурам. Её стильный и самый любимый пиджачок засеребрился, распадаясь на плотное облако наночастиц и практически мгновенно сформировался уже в новом виде. Небольшая остроконечная шляпка с полями, тёмно-бордовая, почти до земли, мантия, правда не из грубой ткани, а из весьма тонкого и качественного материала (всё же привитое ей Амели чувство вкуса не могло позволить носить на себе грубое убожество), но внешне никаких отличий от типовой мантии видно не было. Туфельки на ногах превратились в этакие полусапожки с серебряным орнаментом, содержащим элементы её сигила, и пряжками. Менять прочую одежду и нижнее бельё она пока не стала, всё равно для людей не видно - мантия скрывает.
  Альбус на такую демонстрацию возможностей только завистливо крякнул, инстинктивно огладив себя по бороде, но, как ни странно, ничего не стал спрашивать.
  - Мда, наши модницы за такую мантию многое бы отдали. Сразу видно, что заколдовывал её настоящий мастер своего дела. Ну раз вы готовы, то давайте пойдём в банк. Я как раз по пути расскажу вам об Аллее.
  Теперь настала очередь Астории трагично закатывать глаза, но объяснять магу, что никто её одежду не зачаровывал и это просто технология, она не стала. Если люди не хотят видеть и понимать, то их никакими фактами не убедишь. Они так и будут с упёртостью фанатиков держаться за своё мировоззрение, отвергая любые аргументы, не укладывающиеся в нежно лелеемую ими теорию.
  
***
  Косая Аллея оказалась весьма интересным местом. Этакой дикой смесью из прогулочной главной улицы города и торгового квартала с жилым в одном лице. Отовсюду доносился шум, гам, торговые выкрики зазывал и тихий гул ведущихся бесед. Низко, маневрируя между домами и развешенными прям на улице образцами товаров вкупе с торговыми вывесками, летали многочисленные совы, зачастую таща в клюве или лапах различные грузы.
  Альбус мерно, как ледокол, вышагивая прямо по середине Аллеи, весьма интересно рассказывал Астории о местах и магазинчиках, мимо которых они проходили, попутно успевая отвечать на многочисленные приветствия прохожих и продавцов. Похоже маг пользовался большой популярностью и был весьма известен, хотя это как раз было не удивительно, с учётом занимаемых им должностей. Тут она не смогла не отметить сдержанность магов, хоть почти все и приветствовали их, но никто не ломился завести разговор посреди улицы или влезть со своей просьбой. Попробовал бы известный человеческий политик вот так пройтись без охраны по улицам города... Порвали бы просьбами и пожеланиями на клочки, и отнюдь не фигурально.
  Но, отметила она, прогулка Дамблдора по улице не у всех вызывала восторг и одобрение. Несколько раз некоторые продавцы и прохожие, завидев приближающегося мага, резко менялись в лице и стремительно скрывались в глубинах заведений аллеи. То есть в обществе магов наличествовал некий раскол мнений. Правда, это было легко объяснимо, Дамблдор, по его словам, занимал должность верховного судьи, а судья - это та инстанция, что выносит окончательный приговор в уголовных и административных делах. И если приговор не оправдательный, то он, логично, вызывает мало тёплых чувств у обвиняемого и его родственников. И наоборот. Конечно, не всё так просто и однозначно, но она постаралась отметить у себя те места, где магу не особо рады. Для сбора достоверной информации необходимы источники и с другой точкой зрения на объект исследования.
  Но это она отмечала внутри себя, а внешне была демонстрация не совсем умело скрываемого восторга и восхищения. Она задавала, по мере их продвижения, множество уточняющих вопросов об увиденном, тщательно занося все ответы Альбуса себе в базу данных для последующего анализа и разбора.
  Таким образом они добрались до конца Косой Аллеи, в которую перпендикулярно упиралась другая, более неряшливая и тёмная по внешнему виду, улица. А на самом углу пересечения находилось белоснежное здание с ведущими к главному входу белыми мраморными ступенями. У отполированных до блеска бронзовых дверей, в алой с золотом униформе стояло... странное невысокое человекоподобное существо, встречающее с поклоном входящих в банк клиентов.
  - Это и есть гоблин, - пояснил Дамблдор девушке, во все глаза разглядывающей необычного привратника. - В магическом мире существует множество рас и существ, вид которых может весьма сильно отличаться от привычного вам. Если вам это будет интересно, то вы сможете взять дополнительные занятия по уходу за магическими существами, где вам расскажут об этом более подробно. А теперь давайте побыстрее закончим наши дела с банком и отправимся за покупками.
  Стоило им только зайти во внутрь банка, как к ним сразу же подошёл один из гоблинов в богато разукрашенной одежде, с достоинством поклонившись старому магу.
  - Рад приветствовать в банке Гринготтс Верховного чародея и... - он перевёл взгляд на Асторию стоящую рядом, - и его спутницу. Позвольте представиться: управляющий Рангок. - он сделал лёгкий поклон в сторону девушки, - Могу я поинтересоваться: с какой целью вы решили посетить наш банк?
  - В этот раз я просто сопровождаю свою будущую ученицу. Ей необходимо произвести обмен магловских денег на галлеоны.
  Астория внутренне поморщилась на несколько некорректное собственническое заявление Дамблдора, но чисто формально он был прав, и поэтому она не стала вслух возражать, больше уделяя время изучению обстановки необычного банка.
  А посмотреть было на что. Длинные ряды стоек из очень тёмного лакированного дерева, за которыми сидело и работало множество гоблинов. Мраморный пол с круговыми узорами, облицованные коричневатым камнем колонны, поддерживающие потолок, и величественные гигантские куполообразные люстры, освещающие всё помещение. В банке, кроме гоблинов, находились и люди-волшебники, обсуждавшие свои дела с одним из служащих-банкиров или ожидающие своей очереди.
  Встретивший их управляющий провёл их сквозь весь зал банка и завёл в небольшую комнату, обставленную как классический офис с поправкой на время. За Т-образным столом нормального, и явно большего, чем надо для гоблина размера, покрытым зелёным сукном, стояло несколько вычурных деревянных с бархатной обивкой стульев для посетителей, а сам гоблин, обойдя стол по кругу, взобрался на стул стоящий во главе по специальной приставной лесенке.
  - Великий волшебник, мисс... Присаживайтесь, - он указал на гостевые стулья. - Я лично произведу обмен ваших денежных средств.
  - Мы торопимся, - обронил Дамблдор несколько высокомерно, усаживаясь на один из указанных стульев.
  - Не стоит волноваться, больше необходимого я вас не задержу. Мисс, какую сумму вы хотите обменять?
  - Всю.
  Астория, не особо рассусоливая, выставила на стол свой 'кошелёк'. На её действие гоблин не повёл и глазом, оставшись внешне невозмутимым. Спустя пару мгновений разглядывания 'кошелька', он нажал на звонок у себя на столе и коротко, сухо бросил прибежавшему гоблину:
  - Пересчитать. - А затем обратив внимание на Асторию с Дамблдором, добавил гораздо более вежливым тоном. - Сейчас всю сумму пересчитают и проверят, после чего мы произведём обмен согласно действующего курса банка.
  Пока служащий банка производил пересчёт суммы за небольшим столиком, уже более подходящим под рост гоблина, у стены, Дамблдор и управляющий завели неспешный разговор об каких-то инициативах министерства, связанных с налогами. Астория, оставшись за бортом беседы, внешне не проявляла к нему никакого внимания (всё равно в её присутствии ничего важного обсуждать не будут), непринуждённо разглядывая обстановку кабинета и беззаботно болтая ногами, но сама весьма осторожно сканировала окружение. Осторожно - это потому, что строение банка было просто по самую крышу напичкано различными информационными структурами, среди которых наверняка были и сторожевые. Если бы во время прохода по главному залу она не сбросила по-быстрому сформированный жучок, да во входной двери в кабинет управляющего не было явной бреши, то незаметно пробиться сквозь все эти переплетения у неё вряд ли бы вышло. А так... По всему выходило, что главный зал банка это одна большая рабочая зона, декорация и сцена в одном лице. Если смотреть просто глазами человека, то всё выглядело просто великолепно и величественно: служащие, перебирающие, прямо на глазах у посетителей, целые груды драгоценных камней и золотых монет. Заполнение просто гигантских гроссбухов, постоянное мельтешение посыльных... Всё это создавало вид солидной занятости и богатства.
  Но вот только она сейчас видела скрытую сторону всего этого: камни в большинстве своём были обычными крашенными стекляшками. Золото... то, что отдавали и получали посетители банка было настоящим, а вот то, что пересчитывалось для виду, оказалось, по-сути, сложно-наведённой голограммой на основе из более дешёвого металла, как правило свинца и его сплавов. Понаблюдав несколько минут за 'работой' сотрудников банка, она практически уверилась в том, что это просто такой учебный полигон для гоблинов и театральная сцена для посетителей. Среди груд стекляшек были заметны редкие вкрапления настоящих камней, а в кучках фальшивого золота встречались и настоящие монеты. Если проверяющему гоблину попадал в руки оригинал, то он делал очередную запись в своём гроссбухе. Но редко, очень редко. Если бы кто-то решил ограбить банк, то ему досталась бы в качестве добычи куча малополезного мусора. А из этого логично следовало, что основные капиталы банка и его клиентов хранятся совершенно в другом месте. В том, откуда эпизодически выезжали из низких малозаметных дверей автоматические тележки. И вот среди их груза фальшивок заметно не было.
  Придя к такому заключению Астория обратила внимание на ближайшее окружение. Лезть к хранилищам банка ей было пока не с руки, а если вдруг понадобится, тогда и будет думать, всё равно у неё сейчас нет возможностей для проведения полноценной разведки.
  В этот момент в кабинете управляющего гулко рыкнуло некое подобие хриплой сирены. Работающий у стены гоблин на этот звук не обратил никакого внимания, продолжая пересчитывать фунты, а вот управляющий, выслушав какое-то сообщение из странного, похожего на морскую ракушку предмета, дёрнул за небольшой шнур, свисающий позади него с потолка.
  - Прошу прощения, служба безопасности засекла несанкционированное излучение неопознанного артефакта. Сейчас они его обезвредят. Не стоит волноваться, штатная ситуация. Время от времени находятся идиоты, прикидывающие как бы нас ограбить, - гоблин весьма кровожадно ухмыльнулся. - Мир их праху. Итак, Верховный чародей, на чём мы остановились?
  А Астория в этот момент наблюдала как в общий зал банка вышло несколько невзрачно одетых гоблинов с метёлками и совками в руках и начали методично обходить зал, имитируя уборку мусора, постепенно и целенаправленно приближаясь к её жучку. Скрепя сердце пришлось дать команду на дезактивацию и рассеивание структур. Ей абсолютно не надо было, чтобы её поделка попала в лапы к гоблинам, и у тех была возможность её изучить. Но сам факт того, что жучка сумели так быстро засечь... настораживал и впечатлял.
  - Готово, - это подбежал к столу гоблин проверявший её сумку. - Всего насчитано девяносто восемь тысяч сто сорок пять фунтов стерлингов. Подделок не обнаружено.
  - Свободен, - махнул рукой управляющий. - То есть это девятнадцать тысяч шестьсот двадцать девять галлеонов ровно. Очень солидный капитал, мисс. Как вы планируете распорядиться своими деньгами?
  После небольшого обсуждения вариантов она решила оставить большую часть суммы на хранении в ячейке банка, взяв с собой некий 'сквозной' кошелёк, через который, как её заверили, она сможет получить беспрепятственный доступ ко всей сумме лежащей в ячейке. А часть денег, в виде наличности из сотни галлеонов, она взяла сразу, в некоем 'безразмерном' кошельке. Но для неё главным сейчас это были не деньги магов, а сами кошельки, для изучения их возможностей. Ведь, судя по описанию, один являлся чуть ли не прямым стабильным транспортным каналом в 'её' хранилище, а второй сам по себе являлся крайне эффективным складом. Если она сможет разобраться в их функционировании и сумеет воспроизвести технологию, то проблемы захода кораблей на базы для пополнения боезапаса и расходных материалов останутся в далёком прошлом. Да и сам боекомплект станет фактически бесконечным. Надо только разобраться в принципах работы этой технологии и суметь передать её своим. Она станет кумиром всех эсминцев, которые вечно страдали из-за ограниченности расходуемого боезапаса. И если для этого ей надо полноценно отыгрывать человеческую девочку, то так тому и быть, добытые сведения будут гораздо важнее её гордости и требований Кода, которыми можно временно пренебречь во имя скрытности. Вот если получится связаться со своими и наладить устойчивую связь, а то и стабильный портал, тогда можно будет поговорить по-другому. Но сейчас...
  Она, скромно опустив глазки к полу, слегка краснея, заверила управляющего, что ей было очень приятно их знакомство и сам результат этого знакомства. Ей, конечно, хотелось бы, если это возможно, получить экскурсию по банку и узнать непосредственно у профессионалов как он работает, но она понимает всю занятость и не будет отнимать у такого приятного в общении гоблина его время. Её нехитрая уловка пропала втуне. Управляющий не повёлся на завуалированный намёк, ограничившись уклончивым пространным ответом, да и Дамблдор стал её торопить. Мол - время, а им ещё надо по магазинам пройтись.
  Ну что же, не получилось сейчас, возможно, получится позже. В недрах хранилищ банка можно было рассчитывать на нахождение большого количества занятных магических артефактов, возможно, представляющих интерес для Туманного Флота. Она вежливо распрощалась с управляющим и последовала за магом к выходу из банка. Сейчас ей предстояло ознакомиться с ассортиментом множества магазинов для магов и оценить, чем можно поживиться и там.
  
  
  Глава 6. Рынок и палочка
  
  После Гринготтса Астория вместе с Дамблдором двинулась обратно по Косой Аллее. Нет, она было попробовала сунуть нос на соседнюю тёмную улочку, откуда тянуло очень интересными эманациями, но маг достаточно резко воспротивился и для того, чтобы увести её оттуда, ему даже пришлось дать сгоряча обещание, что в магазинах Косой Аллеи она сможет беспрепятственно покупать, что захочет. Ну, ладно... он сам тогда напросился, и она извлекла из памяти все уловки и уроки Амели по доведению мужиков до 'белого каления'. А эта улочка от неё никуда не денется.
  - ... Сколько тут книг! А это всё мне надо для учёбы? Мистер Дамблдор, подержите пожалуйста... Что? Вам тяжело? Лучше взять безразмерную сумку? Так чего вы до сих пор молчали? Ведите!..
  - ... А эта сумочка... есть такая же, но на пол тона светлее... Нет, я сказала не на тон, а на ПОЛ ТОНА!..
  - ... Ой, какая прелесть! Мистер Дамблдор, смотрите какой чудный красный цвет, он так гармонирует с вашим лицом...
  - ... Да ничего я не привередливая. Девушка должна всем своим обликом излучать гармонию, а не цветной ужас! Да не расстраивайтесь вы, сейчас подберём мне и приоденем нормально вас. Ой, а может у вас денег нет? А хотите я вас субсидирую? Мне не жалко. Вернёте, когда сможете...
  - ... Вот мы и вернулись. Где тут мои книжечки? Ух ты, все влезли и ещё место осталось! Класс! И всего сто двадцать галлеонов? Это я удачно зашла. Сейчас ещё посмотрю. Мистер Дамблдор, не мешайте, я быстро. Ну, полчаса. Час - максимум. Край - два. Знания - это сила, уж вы-то должны это понимать или вы хотите, чтобы я осталась красивым неучем? Я же красивая? Вот!
  В процессе 'хаотичного' метания по всем попадающимся на пути магазинчикам, она старательно исследовала всё, что попадалось ей на пути, благо процесс выбора товара позволял тщательнейшим образом просканировать привлёкшую её внимание вещь. За внешне беспорядочной легкомысленной болтовнёй она выуживала у продавцов множество сведений по функционированию наложенных на продаваемых вещах заклинаний. Потом, уже в спокойной обстановке, всё это можно будет постепенно систематизировать и вычленить ключевые функциональные части. Ну и небольшая месть магу тоже грела ядро. Она и сама не могла сказать, что именно её больше всего в нём раздражало, то ли его тщательно скрываемое высокомерие, то ли показушная снисходительная доброжелательность, то ли... А какая, в общем, разница? Ей хотелось, и этого было достаточно.
  А чтобы маг не прервал веселье раньше необходимого, она, как бы невзначай, перемежала колкости с бесхитростными комплиментами. Попытки Альбуса ускорить процесс... Уловок у неё вполне хватало, начиная от жалобного хлопанья ресницами, до чуть ли не голословных обвинений в жестокосердечности, отсутствии такта или нарушении собственного слова. В присутствии посторонних людей это срабатывало весьма неплохо.
  Но всему приходит конец. Да и меру надо знать, можно несколько перегнуть невзначай, а ей ещё учиться в этой школе. Основные закупки были сделаны: множество различных книг и учебников, одежда (которая ей не нужна, но вот наложенные заклятья были весьма интересны, да и для виду надо), обувь, ингредиенты для некого зельеварения, всякие прочие нужные и ненужные мелочи, заполнили купленную безразмерную сумочку, обошедшуюся ей как всё остальное вместе взятое.
  На всё про всё у неё ушло чуть более тысячи галлеонов, так как она не поддавалась на увещевания мага сэкономить, и методично выбирала самые качественные и стоящие вещи. Остался последний момент - приобретение волшебной палочки. Астория не совсем понимала зачем та ей нужна, но раз положено, значит положено.
  Перед последним финишным рывком волшебник завёл её в одно уличное кафе, подкрепиться.
  - Ох, что-то я устал за сегодня, - со вздохом уселся за стол Альбус, мимоходом кивнув хозяину заведения.
  - Да? - удивлённо приподняла бровь Астория, усаживаясь, аккуратно придержав руками мантию, на стул напротив, мимоходом отметив как засуетился обслуживающий персонал, с быстротой молнии сервируя извлечённый из закромов серебряный поднос. - Только вечереет же.
  - Возраст. Он не щадит даже великих чародеев. Да и отвык я бегать по магазинам. Сейчас чуток передохну и мы с вами приступим к самому великому свершению в жизни волшебника - приобретению личной волшебной палочки. Этот волнительный момент многие проносят в своей памяти сквозь всю жизнь. Кстати, настоятельно рекомендую попробовать местное мороженое. Как многие утверждают, лучше чем у Флориана его не делают нигде во всём мире. Вы любите мороженое?
  - Не особо, - призналась она. - Я больше в чае разбираюсь, а мороженое... его бы Биска могла оценить. Она у нас любительница, иной раз даже чересчур любительница, - вздохнула она, вспомнив различные эпизоды связанные с этим.
  Если скупка всего ассортимента мороженого в магазинах во время очередной вылазки аватарой на берег ещё была терпимой, то вот регулярные грабежи складов с готовой продукцией без малейших следов взлома ставили полицию в закономерный тупик. Дошло до того, что некоторые склады с мороженым стали охраняться лучше, чем местные банки, что только добавило означенной персоне азарта. Проблему удалось урегулировать, использовав связи Быка и прямое вмешательство Астории. С тех пор на окрестные заводы был наложен этакий 'налог': небольшая часть продукции оставлялось в одном из заброшенных складов на побережье, откуда ботами затем транспортировалось на базу к Биске. А произошедшее ранее так и осталось неразгаданной никем тайной, и вскоре стало частью местного фольклора о мстящем духе некого безымянного рабочего, погибшего при производстве/транспортировке/дегустации (нужное подчеркнуть) означенного мороженого. Так же безуспешными остались попытки узнать кто изымает 'налог'. Пару раз оставленные наблюдатели исчезли вместе с продукцией, а технологические средства наблюдения сгорали сразу же после установки. Так что надолго попыток не хватило.
  - Это твоя подруга? - участливо осведомился, как бы невзначай, Дамблдор. Им как раз принесли уставленный вазочками с мороженным и засахаренными лимонными дольками поднос. Волшебник лично, взглядом отослав официанта прочь, пододвинул Астории вазочку с мороженым.
  - Подруга? Не сказала бы. Биска и дружба... это понятия не то, что не пересекающиеся, а вообще из разных вселенных. Но я ей могу смело доверять. Главное, это вовремя распознать признаки очередного прилива энтузиазма и не быть у неё на базе в это время. Она наш, ну скажем так, штатный лечащий врач, исследователь и генератор бесконечных проблем в одном корпусе.
  - Не сказал бы, что я всё понял, но... мне так кажется, ты всё же по ней скучаешь, - Дамблдор изобразил всепонимающую добрую улыбку.
  - Конечно, я бы многое отдала за то, чтобы или я смогла вернуться к себе или мои девочки сумели бы попасть сюда. Им здесь, я так думаю, наверняка понравилось, - Астория благоразумно не стала уточнять, что именно тем понравилось бы. Быть лидером этой компании 'двинутых на всё ядро' (No Мистер Сэм), весьма нелёгкий труд. Оружейный маньяк, безумный экспериментатор и тихоня-психопатка - гремучая смесь. Но всего этого Дамблдору знать не надо.
  На какое-то время в разговоре возникла пауза. Волшебник тактично держал паузу, как бы давая девушке немного прийти в себя от воспоминаний, а Астория, подыгрывая ему, со слегка огорчёнными вздохами, безучастно ковыряла ложечкой в вазочке с мороженым.
  - Познакомишь?
  - А-а-а? Чего?
  - Со своими подругами, говорю, познакомишь? Знаешь, я верю, что тебе получиться с ними связаться и они захотят к тебе присоединиться. А если у них будут такие же способности к магии, как и у тебя, то местечко в Хогвартсе для них всегда найдётся.
  - Спасибо. Не думаю, что их это заинтересует. Вас извиняет только то, что вы не знаете, о чём говорите, - вздохнула Астория. - Но если у меня всё получится, и вы будете при этом себя плохо вести, то, как минимум, с Бискайн я вас познакомлю.
  - Плохо? Вести? - неприкрыто озадачился волшебник.
  - Угу.
  - Странно и не совсем понятно, - огладил бороду Дамблдор и широко улыбнулся. - Но всё же буду надеяться, что я, со своим многолетним педагогическим опытом, сумею поладить. Может тогда расскажешь о них поподробнее?
  - Извините, но это секрет. А насчёт Бискайн и плохого поведения я вас предупредила. Серьёзно. От неё ещё никто просто так не уходил и никакой опыт или сила вам тут не помогут, только азарта ей добавят. Потом, если что, не жалуйтесь. Ну да ладно, мои далеко и получится ли с ними связаться... неизвестно. А вы уже отдохнули? - она перевела тему. - Если да, то тогда давайте побыстрее на сегодня закончим, - Астория махом закинула в рот остатки мороженого и, не ожидая ответа, встала со стула.
  - Охо-хо, - закряхтел приподнимаясь с места волшебник. - Хорошо вам молодым, ничего не болит и энергии через край.
  На это провокационное замечание Астория ответила гордым молчанием и нетерпеливым притопыванием ноги.
  
***
  После недолгой прогулки Дамблдор привёл туманницу к маленькому обшарпанному зданию. С некогда золотых букв 'Семейство Олливандер - производители волшебных палочек с 382-го года до нашей эры' давно уже облетела позолота. В пыльной витрине на выцветшей фиолетовой подушке лежала одна-единственная палочка. В общем, как-то не походил магазин на рекламируемую лучшую лавку волшебных палочек магического мира.
  Магазинчик встретил их прохладным сумраком и звоном колокольчика в глубине помещения. В главном зале никого не было. Вдоль стенок стояли многочисленные стеллажи, на которых грудами были навалены множество длинных и узких коробочек, большинство из которых были ещё и припорошены многодневной пылью. Астория изумлённо оглядывала помещение, а сканирование содержимого коробок показывало наличие множества различных по типу и отклику волшебных палочек.
  - Добрый день, - послышался тихий невзрачный голос.
  Из-за стеллажей абсолютно бесшумно возник пожилой человек с бесцветными тусклыми глазами, чуть не заставив её подскочить от неожиданности, ведь она совершенно не засекла его присутствия.
  - О, да! Кого я вижу, Альбус Дамблдор, вы всё ещё пользуетесь Бузинной палочкой, длиной пятнадцать дюймов с волосом из хвоста фестрала?
  На этот простой тихий вопрос волшебник как-то напрягся и достаточно резко ответил:
  - Гаррик, не лезьте не в своё дело! Мы это уже обсуждали и более я не намерен к этому вопросу возвращаться.
  - О да, да, - всё так же бесцветно ответил мужчина. - А эта юная леди, которую я не знаю, видимо нуждается в новой волшебной палочке? Гаррик Оливандер, - представился невпопад он и не дожидаясь ответа, продолжил. - Очень, очень интересно. Не часто мою лавку посещают настолько выдающиеся личности.
  Этот комплимент почему-то тоже вызвал недовольство Дамблдора, потребовавшего прекратить извечную игру и побыстрее продать им палочку.
  - О да, да. Конечно, - по тону было видно, что мистеру Оливандеру наплевать на недовольство мага. - Не будем заставлять леди ждать.
  Он извлёк из рукавов мантии складную линейку и длинную портняжную ленту с серебряными делениями.
  - Какой рукой вы предпочитаете держать палочку?
  Астория несколько замялась, будучи несколько обескураженной общей атмосферой, но собравшись, коротко бросила:
  - Никакой. Я палочками никогда не пользовалась.
  - Простите, я хотел спросить: какая рука у вас ведущая?
  - А, это! Без разницы. Я свободно могу использовать любую руку.
  - Амбидекстер значит. Великолепно! Вытяните, пожалуйста, вперёд руку. Любую, - попросил он кидая линейку с лентой на пол.
  Астория молча выполнила эту просьбу. Ей с каждой секундой становилось всё интереснее. Этот волшебник, казалось, был весьма незауряден. В нём совершенно не чувствовалось никакого раздражения или негатива, что было среди людей крайней редкостью. Он чем-то напоминал Биску своей одержимостью, только у той это принимало весьма активно-агрессивную форму и было разнонаправленным, а у мистера Оливандера тихо-пофигистичную и узконаправленную.
  Брошенные линейка с лентой так и не коснулись пола, подлетев к ней по воздуху и принявшись самостоятельно производить какие-то замеры. Сам Олливандер, не глядя на это действие, развернувшись пошёл вдоль рядов стеллажей, скользя по ним кончиками пальцев.
  - Не то... Н-нет... И это не подходит... А вы, юная леди, очень интересный клиент, - уже гораздо более оживлённо прокомментировал он. - Гм, - он замер возле одного из стеллажей, вытянув одну из коробок. - Жаль, конечно, но по-другому видимо, никак. Надо убедиться.
  Он вернулся к ожидающей Астории и Дамблдору, без спросу взгромоздившемуся на единственный в помещении высокий стул.
  - Довольно, - бросил старик и измерительные приспособления, продолжавшие её измерять, рухнули на пол. - Вот! Возьмите её в руку и взмахните, - он протянул туманнице открытую коробку с палочкой. - Берёза и перо совы. Очень лёгкая и гибкая.
  Астория осторожно взяла протянутый деревянный прутик в руку, взмахнув им в воздухе... и ничего не произошло.
  - Нет, не так. Это же не указка. Сердцевина палочки содержит мощную волшебную субстанцию проводящую магию от владельца в мир. Махните ещё раз, только теперь с подачей магической энергии.
  Она пожала плечами и выполнила указание, подав через руку на палочку энергетический поток от ядра. Та мгновенно раскалилась, потрескалась и рассыпалась пеплом. Олливандер смотрел на осыпающийся пепел со сложносоставной эмоцией из восторга и сожаления, а Дамблдор совершенно несолидно для его возраста и положения вытаращил глаза, изумлённо приоткрыв рот.
  - Великолепно, хотя и жаль.
  - Что великолепно? И что жаль? - не утерпела Астория.
  - Великолепен ваш потенциал, - Оливандер шаркающей походкой принялся заново обходить стеллажи. - А жаль погибшую палочку. Ведь все палочки, что вы здесь видите, изготовлены вот этими самыми руками. Я помню каждую из них. Знаю их душу и желания. Грустно, что эта светлая и лёгкая палочка, подходящая вам по духу, могущая быть вам верной спутницей и сгладить некоторые черты характера, оказалась слишком слаба. Жаль, да. Вот... Попробуйте вот эту. Дуб и чешуя русалки. Семнадцать дюймов. Очень упругая.
  Астория взяла протягиваемую палочку и махнула ей, уже без подсказки подав на неё энергию. В комнате громыхнуло как после выстрела главного калибра линкора. Дамблдора буквально сдуло со стула, а мистера Олливандера отшвырнуло на один из стеллажей, который рассыпавшись на части, скрыл того под грудой осыпавшихся оземь коробочек.
  - Охо-хо, - раздалось из-под шевелящейся кучи. - Замечательно, но она вам не подходит.
  Из бесформенной кучи коробок вынырнула голова Олливандера, а вскоре он выполз на карачках целиком, держа в руке очередной пенал с палочкой.
  - Чёрное дерево и ус радужного кита. Пятнадцать дюймов. Чрезвычайно прочная.
  Хрясь!
  - Бук и иголки морского ежа...
  Ш-шарах!
  - Мда, - Оливандер с опаской посмотрел на незапланированное проектом отверстие в крыше. - А вы интереснее, чем я думал.
  И процесс разрушения продолжился. Теперь Астория понимала почему эта лавка выглядит так обшарпано и неказисто. Если после, пусть даже не каждого, а хотя бы сотого посетителя будут такие разрушения, то никакой традиционный ремонт тут не поможет. Но несмотря на творимые ею разрушения, владелец лавки становился всё оживлённее и радостнее, уже с неприкрытым энтузиазмом буквально ныряя в завалы из палочек.
  - Не сомневайтесь, мы найдём вам палочку-подругу. Обязаны найти.
  Ну ладно, раз продавцу это доставляет такое удовольствие... Дамблдор давно уже ретировался на улицу и наблюдал за происходящим внутри через выбитое очередным экспериментом окно, окутавшись слабеньким защитным полем.
  Астория тоже не 'сидела сложа руки', во время каждой пробы она собирала данные о процессах, происходящих в палочке в момент, когда она подавала туда энергию и у неё уже было готово предварительное теоретическое обоснование происходящего. Первоначальные её выводы были ошибочны, волшебная палочка была отнюдь не 'терминалом связи', как она думала ранее, а обычным ретранслятором и проводником. Всё дело было в резонансной частоте энергетического потока с материалами палочки. Деревянный корпус логично выполнял роль отражателя и фокусировщика, а содержимое начинки выступало в качестве проводника энергии. По её теории выходило, что палочка начнёт работать, когда пропускаемая энергия совпадёт по резонансной частоте с содержимым (за что отвечает начинка), а затем будут нивелированы и сфокусированы в луч волновые колебания (это уже работа материала дерева и его длины). Сейчас у неё на выходе из-за расфокусировки обычно получался или этакий энергетический 'пузырь', который при схлопывании и давал 'бабах', или энергетическая 'воронка', тогда дело ограничивалось 'п-пух и хрясь'. Ещё очень большую деструктивную роль играла мощь её энергетического выброса, материал из обычных пород деревьев просто не выдерживал таких нагрузок. Она и так снизила выходную мощность, чтобы последующие палочки не постигла судьба самой первой и всё равно среди присутствующих образцов она не видела подходящих ей по прочности.
  У неё уже были просчитаны примерные параметры материалов и конструкция палочки идеально ей подходящая, но её надо было формировать из наноматериала, а демонстрировать такие свои возможности перед волшебниками она не желала, как и говорить о том, что эта самая палочка ей, по факту, абсолютно не нужна. Сформировать нужный энергетический конструкт в пространстве, да ещё на таком мизерном расстоянии... С этим любая шлюпка справится, не то что крейсер Тумана. Но людям лучше об этом не знать, да и лишний козырь ей не помешает. Вот для этого ей и нужна официальная 'обманка'.
  - Разрешите? - она остановила собиравшегося в N-ый раз нырнуть за очередной палочкой Олливандера и медленно, как тральщик в минном поле, побрела через завалы из остатков стеллажей и кучи рассыпавшихся по полу контейнеров для палочек.
  Не то... И это не подходит... Она, медленно вышагивая и демонстративно водя руками в воздухе, пыталась найти наиболее подходящую под её параметры палочку уже сама. Хм, а вот это уже хоть что-то. Слабенько, конечно. Придётся ограничить мощь энергетического выхода, но хотя бы нужные частоты примерно совпадают, уже хорошо. И Астория решительно нырнула в одну из куч, разгребая мешающие коробки...
  Спустя двадцать минут они вместе с Дамблдором покинули лавку Оливандера. Астория эпизодически поглаживала кончиками пальцев приобретённую палочку, закреплённую у неё в специальной кобуре на предплечье. Как инструмент палочка была весьма неудобна в использовании и уязвима, но раз маги могут колдовать только с её помощью, то и ей не стоит выделяться. К тому же, как оказалось, на неё, как будущую ученицу Хогвартса и несовершеннолетнюю, наложены определённые ограничения: нельзя колдовать на глазах у обычных людей, нельзя использовать определённые заклинания (никто не уточнил какие, кроме самого факта), и ещё несколько других, но деваться было некуда. Для официальной учёбы и действий напоказ она будет использовать этот инструмент, который, дополнительно не даст ей действовать в полную силу, а в случае реальных проблем или необходимости действовать скрытно... недоброжелателей будет ждать огромный сюрприз.
  Вся покупка ей обошлась в двадцать галлеонов. Семь за эту палочку, и шесть за специальную кобуру для неё, а ещё семь галлеонов она буквально всучила Оливандеру за самую первую уничтоженную ей палочку. Всё же он ей чем-то понравился, скорее всего своей беззаветной преданностью делу и как любого истинного мастера его не могла не печалить бесславная гибель своего творения. Поэтому она и настояла на оплате, да и деньги для неё - это не более чем расходуемый малоценный ресурс, а вдруг ей ещё придётся обращаться сюда с каким-либо вопросом. Лучше уж оставить о себе более-менее благожелательное впечатление.
  Кстати, все разрушения, которые она причинила своими действиями, владелец лавочки устранил буквально за пару взмахов своей палочкой и заклинанием 'Репаро максима', чем привёл её буквально в состояние шока. В условиях боя такое заклинание... было просто бесценным. Не надо посылать ботов, не надо производить расчёты, не надо отвлекать и тратить ресурсы... пара секунд и готово. Возможно, были ограничения на применение, и скрытые подводные камни не стоит исключать, но сам потенциал... Этот день оказался очень и очень продуктивен. Ещё бы суметь всё это освоить на должном уровне и суметь передать своим. Ради такого можно пойти на почти любые жертвы и отыгрывать роль обычной, ну почти 'обычной', девушки со всем тщанием столько, сколько потребуется.
  - Мисс, я так полагаю, на сегодня всё?
  Альбус Дамблдор не скрывал своего удовлетворения окончанием покупок.
  - Думаю, да.
  Она пробежалась мысленно по всем пунктам списка, составленного ещё утром. Все рекомендуемые Школой закупки были совершены, да и сверху она накупила для первого времени достаточно. Остались нерешенными только организационные вопросы.
  - И каковы ваши планы на ближайшее время?
  Хм, ей показалось, или за этим невинным вопросом скрыт невысказанный подтекст? Потратив пару мгновений на анализ наиболее вероятных веток развития событий, а внешне изобразив растерянную задумчивость, она несколько неуверенно протянула:
  - Нууу, наверное, сейчас я попрощаюсь с вами и попытаюсь найти какую-либо гостиницу. Надо же повнимательней ознакомиться с покупками, да и надо начать изучать программу за прошлые курсы. Мне же догонять остальных придётся, так вы вроде говорили? А когда, кстати, начинаются занятия? И как мне попасть в этот ваш Хогвартс?
  В такт её вопросов Великий Волшебник одобрительно кивал головой.
  - Похвально, похвально! Знаете, у меня к вам следующее предложение: раз вы ранее никогда магией не занимались, то вам без присмотра опытного наставника, настоятельно не рекомендуется заниматься практикой. Это попросту может быть опасно.
  - А как же...
  - К тому же я вынужден напомнить вам о том, что у вас в Англии нет своего угла и знакомых волшебников, ведь так же?
  Она, приняв несколько удручённый вид, огорчённо кивнула. Намёк волшебника был вполне прозрачен, значит сейчас...
  - Далее, не стоит забывать, что находясь на территории Великобритании вы не можете свободно применять волшебную палочку вне Хогвартса и, следовательно, не можете учиться. Точнее заниматься практикой, а чтением книг, к сожалению, навыков не приобретёшь.
  - И как же быть? - она растерянно захлопала ресницами. - Я же попросту не успею тогда подготовиться и меня выгонят со школы за неуспеваемость?
  - Ну-ну, не надо расстраиваться, - маг дёрнулся, будто желая погладить её по голове, но в последний момент сдержался. - У меня к вам следующее предложение. Жить в Хогвартсе до начала учебного года вам нельзя. Вы не определены ни на один факультет, да и запрещено это правилами, но... - он с многозначительной улыбкой приподнял палец. - Рядом с Хогвартсом есть небольшое поселение магов - деревня Хогсмид, там живут одни волшебники. Я весьма неплохо знаю одну хозяйку таверны, мадам Розмерту, думаю, она согласится взять на постой на пару недель будущую ученицу. Да и запрет на применение магии на Хогсмид не распространяется. А я попробую поговорить с преподавателями, чтобы они сумели выделить на вас хоть немного времени. Всё же без опытного наставника магия может быть весьма опасна. Как вам такое предложение?
  Астория наморщила лоб в натужных раздумьях, хотя сама уже всё решила. Несмотря на то, что самому Дамблдору это было зачем-то очень было надо, тем не менее этот вариант устраивал её чуть менее чем полностью. Она получит официальное пристанище у магов и время для изучения окрестностей школы до момента начала занятий. Единственный минус был в том, что она наверняка будет под наблюдением, но это и так неизбежно при обучении. Так что неделей раньше, неделей позже...
  И она ответила энергичным согласием, уже в свою очередь изобразив, будто чуть не кинулась волшебнику на шею и сумела еле удержаться, покраснев и отведя взгляд в сторону со сбивчивым бормотанием извинений.
  Маг, тихо улыбаясь в седую бороду, не скрывал своего удовольствия от её энергичности, да и её порыв не остался не замечен.
  - Отлично, мисс Кливленд. Давайте тогда руку и я нас аппарирую в Хогсмид.
  - Нет! С меня прошлого раза хватило! - Астория категорично замотала головой отступив от мага на пару шагов. Повторять тот болезненный опыт у неё не было никакого желания. Опять-таки, следовало придерживаться определённого образа и стиля, а обычная девушка вряд ли бы так легко согласилась на повторение крайне неприятных ощущений.
  - Мисс, поверьте, таких неприятных ощущений у вас больше не будет!
  На это увещевание она категорично замотала головой, сделав ещё один шажок назад.
  - Давайте вы лучше скажите куда надо ехать, и я сама доберусь. Я уже взрослая! Обещаю, что не буду, пока не доберусь, использовать палочку. Честно!
  - Хм, - Альбус задумчиво огладил бороду. - Раз вам страшно, - она закивала головой, - то не буду тогда настаивать. Думаю, со временем, вы сумеете пересилить свой страх и убедитесь, что аппарация ничуть не страшна. Но сейчас... Как же быть? Мда... Вы раньше летали? - вдруг спросил он у девушки?
  Та удивлённо посмотрела на мага. Он ей что, предлагает полететь на обычном самолёте или... она вспомнила летающий автомобиль.
  - Нет, я никогда не летала. Да и не тянет как-то.
  Ещё бы не тянет. Авиация это же одна сплошная беззащитная мишень. А уж перевозка лёгкого крейсера на пассажирском самолёте, это само по себе звучит как бред. Её удел морские просторы, в крайнем случае суша для аватары, а воздушный океан ей совершенно не интересен.
  - Ну да, ну да. Да и староват я уже для полётов на мётлах. Ветер, сквозняки.
  Что? Мётлы?
  - Значит у нас остаётся единственный вариант - камин! Пойдёмте, используем каминную сеть. Крейсер ошарашенно последовала за размашисто шагающим магом, лихорадочно пытаясь сообразить, как могут камины соотносится с перемещением? Или имелся ввиду не классический камин для отопления, а нечто другое с таким же названием?
  
  Глава 7. Дезинсектор
  
  Хм, а неплохо прогулялась. Астория изучала окрестноcти, стоя во весь рост на ветке одинокого дерева на лесной опушке. До ствола следующего ближайшего дерева чуть более восьми метров, а уж далее в лесу деревья стояли уже гораздо плотнее. Как ей ни не хотелось демонстрировать свои навыки, но, видимо, другого пути нет - лучше засветить наименее значимую часть умений, а то и вообще сослаться на хорошую физическую форму, чем продемонстрировать все боевые возможности аватары. Нет, можно было, конечно, продолжить смирно сидеть на ветке и дальше, типа в ожидании помощи. Но... не факт, что её кинутся в скором времени искать, да и, если честно, ей хотелось повеселиться и с кем-то подраться. Чем это не повод?
  Она прикинула предполагаемый маршрут ещё раз и сделала резкий прыжок с ветки назад и чуть вверх. Тело девушки на мгновение зависло в воздухе, вытягиваясь почти горизонтально, и с ускорением рухнуло вниз. Но... в процессе падения девушка ухватилась руками за ветку, с которой только что соскочила, и описав ногами размашистую дугу, со всей силы врезала ими по гигантскому пауку, осторожно ползшему вверх к ней по стволу, прикрываясь этой самой, оставленной секундой назад, веткой. Членистоногому такая встреча явно пришлась не по душе и он с пронзительным скрипом, беспорядочно размахивая лапами, как сплющенный футбольный мяч, улетел в сторону леса. Этот полёт вынужденного лётчика был сопровождён множеством других возмущённых писков и скрипов от сотен пауков, взявших в осаду дерево с сидящей на нём туманницей.
  Астория, отфутболив одного, самого нетерпеливого, сделала 'солнышко' вокруг ветки, на мгновение замерев в верхней точке в стойке на руках, развернулась там на сто восемьдесят и в следующий оборот отправила в полёт уже саму себя в противоположную сторону от улетевшего паучка. Тонкое девичье тело, вытянувшееся в воздухе ногами вперёд по направлению к ближайшему дереву, проводили злобными взглядами сотни чёрных бусинок глаз. Но искомое тело, вопреки всем законам физики и ожиданий, не рухнуло камнем вниз, а долетело до выбранной цели, где буквально прилипло ко стволу вниз головой, пробив заострившимися в клинья пальцами рук кору дерева насквозь. Короткая оценочная пауза, перегруппировка и уже нормальный прыжок, до следующего дерева. Вся стая пауков, не оценив по достоинству акробатические достижения предполагаемой жертвы, заскрипела разочарованным хором, и живым чёрным шевелящимся ковром ринулась вдогонку.
  А это весело, констатировала Астория, неспешно и размеренно прыгая по деревьям, уводя за собой беснующуюся стаю пауков подальше вглубь леса. Даже странно, что волшебники допустили рядом со своей школой, полной детей, существование такого скопления явно опасных диких членистоногих. Небольшое стадо оленей, повстречавшееся ей на пути, было с ней явно солидарно, вот только недолго... в лесу не стоит отвлекаться даже на необычную картину легко прыгающей по стволам девичьей фигурки. Волна следующих за ней пауков буквально захлестнула несчастных травоядных и потеряв часть своих членов, отвлёкшихся на пожирание подвернувшейся невзначай добычи, продолжила преследование.
  Интересно, откуда они взялись на окраине леса, ведь их угодья, похоже, начинаются лишь где-то здесь? Это она отметила возросшее количество паутины среди кустов и деревьев. Ещё через какое-то время отдельные очаги паутины превратились в практически сплошные тенета, тянущиеся понизу, и по которым скорость преследующих её пауков резко возросла. Ей даже пришлось взять траекторию движения повыше, так как преследование перешло с горизонтальной ещё и в вертикальную плоскость. Наверное, она уже достаточно отдалилась, да и количество магических контуров от Хогвартса почти сошло на 'нет', скоро можно будет спокойно перебить преследователей, не особо стесняясь в методах. Эх, Раду бы сюда, внезапно подумалось ей, уж та бы была на седьмом небе от счастья от предстоящей драки. Ещё бы и жаловалась потом всем подряд, что слишком мало было противников. Да, хотя, какие это противники... хлипкие очень. Причинить ей какой-либо реальный вред они были просто не в состоянии. Но других кандидатов под руками пока нет.
  И ещё такой момент: наблюдали за ней всё-таки маги или нет? Может и не стоило тратить время на разыгрывание этого спектакля? Но твёрдая уверенность в этом отсутствовала, поэтому... да и весело всё же. А сейчас, наверное, будет ещё веселее, так как она, наконец-то, допрыгала до, похоже, логова этих тварей. Всё пространство спереди было затянуто паутиной уже сплошной стеной, образуя из очередной лесной опушки этакую пещеру-воронку. Преследующие её пауки вдруг резко отстали, разделившись на два рукава, охватывая её полукругом и как бы отрезая пути отступления.
  А вот и босс данжа, отстранённо подумала туманница в терминах человеческих компьютерных игр, вольготно усевшись на одной ветке, беззаботно болтая ногами в воздухе и с интересом наблюдая как из центра паутинной воронки неспешно выбирается просто гигантский паук. Настолько, что прочие тут же перешли в разряд 'мелочь пузатая'. Покрытый густой жесткой, некогда, видимо, чёрной, а сейчас просто пепельной шерстью, с размахом лап, достигавших нескольких метров, и огромным, волочащимся сзади брюшком. Хочешь не хочешь - по этакой туше не промажешь даже с заглушенными сенсорными системами, отметила она. Выпуклые многочисленные глаза паука были подёрнуты характерной белёсой пеленой, намекающей на то, что паук или слеп, или, по крайней мере, весьма плохо видит. А вот дальше...
  - Кто здесь? - раздался скрипучий, но тем не менее вполне внятный и сильно недовольный голос, доносящийся из зашевелившихся жвал арахнида.
  Астория, от нахлынувшего изумления, чуть позорно не свалилась кулем с ветки. Паук! Говорит? Как? Ведь это просто технически невозможно!
  - Отец! Нарушительница! Человек! Самка! Молодая! Дичь! - донеслось вразнобой с разных сторон, вызвав у Астории повторный приступ изумления. Эти тоже, оказывается, могли говорить?
  - Дичь? Дичь - это хорошо! Дичь - это вкусно! И ещё самка. У молодых самок нежное мясо. Люблю! Принесите мне её!!!
  Стоило только прозвучать категоричному приказу, как на неё со всех сторон кинулись державшиеся до этого на расстоянии паучки. Пошла потеха. Астория не стала тратить время на рефлексирования и попытки осознать реальность происходящего, да и переговоры тут явно излишни. Ситуация для неё резко упростилась - её уже неприкрыто атаковали, а значит... разумные они там или нет, роли уже не играет. Арахниды по всем параметрам перешли из состояния 'забавные зверушки' в логичный статус - 'законная цель'. Астория выпрямилась на ветке, определяя для себя условия ведения боя, активируя на полную мощь сенсорную систему ядра и фиксируя приближение ближайших противников. На формирование в обеих руках по метровому тонкому ажурному силовому клинку ушло менее секунды. Можно было, конечно, всех пауков незатейливо нашинковать полем Клейна, но тогда веселье быстро закончится, да и не 'спортивно' как-то. А так... можно и поиграться какое-то время. Начали! Тело девушки превратилось в сверкающий смертоносный вихрь, который стал методично перемалывать на куски накатывающихся и прыгающих на неё со всех сторон мишеней.
  Сверху! И половинки паука продолжили полёт уже по отдельности друг от друга. Слева! Справа! Вжих! И эта атакующая парочка одновременно лишилась лап, соответственно, с левой и правой стороны. Пытавшийся подобраться снизу закономерно получил каблучком сапожка прям между множества своих глаз с такой силой, что голову насекомого буквально вбило в головогрудь, отправляя в короткий полёт к земле уже безжизненное тело. Снова сверху...
  Груда мёртвых и покалеченных тел под деревом, на котором скакала белкой и вертелась ужом туманница, стремительно росла, а нападавшие и не думали заканчиваться. Правда, спустя минуту резни, большой паук, слыша непрерывный жалобный скрип покалеченной, оставшейся в живых мелочи и гулкие шлепки падающих оземь мёртвых тел, резко забеспокоился.
  - Все назад! - наконец не выдержал он. И волна оставшихся в живых пауков с готовностью отпрянула от довольно улыбающейся и совершенно не запыхавшейся девушки.
  - Кто ты? Почему противишься судьбе?
  - Судьбе? Противлюсь? - неприкрыто удивилась туманница. Услышать такое от, пусть и говорящего, но паука. Его рассуждения о судьбе... Воистину - мир магии весьма причудлив.
  - Да, судьбе. Ибо судьба слабого - это стать пищей сильному. Ты человек! Ты меньше меня, а значит и слабей. Твой удел и судьба придать мясом своего тела мне сил. И твои попытки противиться естественному ходу вещей - бессмысленны. Убивая моих детей, ты обрекаешь других живых, подобных тебе, на смерть, ведь оставшимся придётся больше охотиться дабы восстановить численность и в этих смертях будешь виновата ты одна! Поэтому не противься ходу судьбы.
  Паук-философ? Да ещё с очень интересной логикой... Она должна добровольно, безропотно стать его обедом просто потому, что он размером больше её аватары. С точки зрения пищевой цепочки даже логично, наверное. Вот только даже по такой логике у неё водоизмещение более двенадцати тысяч тонн, по сравнению с которыми вес этого жалкого паучка, возомнившего себя вершителем судеб, не достоин даже упоминания. Но его просвещение в этом вопросе не входит в сферу её текущих интересов.
  - Действительно, не стоит противиться судьбе. Слабый, да падёт жертвой сильного. Незачем оттягивать, - она кульбитом спрыгнула с дерева на землю, вставая перед мордой гигантского членистоногого.
  Тот было слегка попятился от неожиданности, но ощущая неподвижность 'жертвы', ободрился.
  - Хорошая, понятливая самка! Постараюсь убить тебя быстро...
  Вставший на дыбы паук прыгнул на стоявшую смирно перед ним девушку, стремясь подмять её всей своей тушей. Вот только её на том месте не оказалось. Резко взмыв прыжком вертикально вверх на несколько метров, она обрушилась на спину приземлившегося паука. Ножницами мелькнули клинки, и голова старого арахнида покатилась по земле. Обезглавленное тело судорожно задрожало и закачалось на ослабевших лапах, с гулким шелестом оседая на землю.
  На несколько мгновений в лесу наступила полная тишина. Ни звука ветра, ни малейшего скрипа или шороха хитина множества мелких пауков в округе. Казалось, сам мир замер в шоке от бесславной гибели гиганта.
  Неплохая такая вышла драка. Не полноценный морской бой, конечно, но тем не менее. Астория приветственно отсалютовала наблюдавшим за ней шокированным паучкам, чем вызвала у тех просто вспышку бешенства, и отмерший мир ринулся на неё силами оставшихся в живых членистоногих.
  Спустя несколько минут бешеной мясо... лапо... тело... и прочей рубки, нападавшие закончились. В живых остались лишь несколько экземпляров, сообразивших слинять подальше, чем продемонстрировали неплохую соображалку. Ведь она не нанималась гоняться за всеми пауками по лесу. Брезгливо стряхнув с себя энергетическим всплеском налипшие ошмётки тел и брызги крови пауков, одновременно деактивируя неплохо послужившие ей клинки, Астория закрутила головой восстанавливая ориентировку. Ей сейчас предстояло вернуться в Хогсмид до того момента, как мадам Розмерта начнёт волноваться и её начнут искать.
  А это ещё что? В лесу слышался приближающийся треск кустов и гулкие тяжёлые нечеловеческие шаги.
  - Ей, Арагог! Я тебе мясного бульончика принёс! Как ты любишь...
  На поляну, выглядевшую как филиал безумной скотобойни, из лесу вышел настоящий бородатый великан более десяти футов росту, держащий в руках весьма солидный медный котёл. Вышел и ошеломлённо замер, озирая заваленное трупами арахнидов пространство. Шальной блуждающий взгляд великана остановился на теле, видимо, пресловутого Арагога, продолжавшего возвышаться над окрестностями этаким холмом и на аккуратной стройной девичьей фигурке рядом.
  - А...А... Ар-ра-а-а-ГО-О-ОГ!!! В руках Астории вновь беззвучно активировались убранные ранее клинки.
   Глава 8. Проблемы Альбуса
  
  
  Шагая по коридору Хогвартса по направлению к своему кабинету, Дамблдор с силой сжимал кулаки, давая таким образом выход бессильной ярости. В последнее время всё шло как-то кувырком, ему катастрофически не хватало времени всё и всех контролировать. Началось с появления недобитков пожирателей на финальном матче по квиддичу: с одной стороны, это несколько укрепило его позиции в магической Британии, но с другой - сильно ослабило на международной арене. Даже стали раздаваться голоса, призывающие провести планируемый Турнир Трёх волшебников не в Хогвартсе, а в другой школе. А отпускать кого-либо из учащихся Хогвартса, да и оставлять остров без своего надзора на почти год... это было абсолютно недопустимо. Сколько пришлось приложить сил для урегулирования этого вопроса и заверений, что всё будет на самом высшем уровне. Об этом даже вспоминать неохота.
  Затем ему, вроде, улыбнулась удача. Видящая. Настоящая. Не обученная, ничья видящая. Даже её неудачное конфликтное знакомство с Минервой удалось обернуть в свою пользу. Да, пришлось потратить целый день и с улыбкой терпеть её глупые женские капризы, но, в перспективе, это того стоило. Удалось даже уговорить её поселиться в 'Трёх мётлах' под присмотром Розмерты. Лучше было, конечно, сразу поселить в Хогвартсе, но это бы привлекло ненужное внимание и вызвало множество неудобных вопросов, отвечать на которые не сильно-то хотелось. И на тебе...
  Никому нельзя доверять. Стоило только отлучиться из Хогвартса по делам на день, как всё пошло наперекосяк. Видящей быстро надоело сидеть на одном месте и она, сдуру видимо, зачем-то попёрлась в Запретный лес, а Розмерта даже не удосужилась поинтересоваться 'куда идёшь?'.
  Теперь акромантулы. Что они забыли на окраине леса? Вроде и неплохо, что всё окончилось 'хорошо', хотя трудно сказать наверняка. Эту молодую пигалицу умудрились загнать аж до логова Арагога, где та устроила сущую бойню, причём без малейших следов использования магии. А ведь справиться даже с одиночным взрослым акромантулом не всякому волшебнику под силу. А тут... загадка. Он даже на мгновение не допустил мысли, что девушка справилась собственными силами, слишком хорошо ему была известна опасность одиночных акромантулов, а тут целая стая, да ещё во главе с Арагогом. Значит это был, скорее всего, какой-то артефакт. Надо будет подобрать подходящий момент и попросить его для изучения. Возможно, и выйдет придержать у себя насовсем, как вышло с мантией Поттеров. Жаль, что ту пришлось вернуть Гарри ради тактической выгоды, но так было надо.
  Затем Хагрид... Дамблдор чуть не сплюнул с досады на гранитный пол коридора. Он вполне отдавал себе отчёт, что тот не отличался особым умом, наследие великанов давало о себе знать. Но, главное - верность. Слепая верность Хагрида была важнейшим его достоинством, позволяя закрывать глаза на множество других недостатков. В том числе и на любовь к различным весьма опасным 'милым зверушкам'. Да, Дамблдор был в курсе о Арагоге и о потенциальной опасности такого соседства. Но поддался на заверения Хагрида, что тот и его племя для учащихся Хогвартса не опасны, хотя и был тревожный звоночек с Гарри на втором курсе. Да и заманчиво было иметь под рукой такую, пускай и условно подконтрольную, силу. Тогда всё повисло на волоске, пострадал даже сам Хагрид, проведя какое-то время в Азкабане. Но этот урок абсолютно не добавил тому ума. Хотя, как посетовал про себя волшебник, уже тогда следовало под шумок перебить колонию пауков, апеллируя к безопасности школы и зарабатывая себе репутацию у рядовых обывателей Британии. Поплакался бы Хагрид какое-то время, да и успокоился. Расслабился, старый дурень, решил, что раз тогда обошлось, то и ладно. А в этот раз не обошлось.
  Паника, которую поднял Хагрид в Хогсмиде, примчавшийся с воплями, что в лесу находится и гонится за ним жуткий убийца, мгновенно выплеснулась за пределы деревушки. Там хорошо знали Хагрида и о его 'добрососедстве' с очень многими опасными тварями Запретного леса, и если тот кричит в панике об убийце, то... Примчавшийся на вызов тревожный отряд авроров, вначале долго не мог вычленить из сбивчивой речи полувеликана, что именно произошло. Кто и кого зверски убил? Какой такой 'совершенно безобидный' Арагог? Как в это время из лесу выбралась приотставшая Астория, увидев которую, Хагрид немедленно атаковал, выдернув из земли ближайший фонарный столб, ни капельки не сомневаясь в том, что авроры его немедленно поддержат. На какое-то время началась полная неразбериха. Никто не мог понять в чём дело. Асторию местные жители уже немного знали, как знали и Хагрида, и никто не мог понять, что именно здесь происходит. Аврорам пришлось скрутить заклинаниями великана, который не на шутку размахался выдранным столбом, угрожая больше другим людям, чем легко уворачивающийся от ударов девушке.
  При последовавшем разбирательстве, роли 'героя' и 'жертвы' быстро поменялись местами.
  Девушка абсолютно спокойно, будто и не её пытались только что зашибить насмерть, рассказала всем о том, как она отправилась прогуляться по лесу. Как её атаковали и загнали в своё логово гигантские пауки. Как она изо всех сил сражаясь за свою жизнь сумела уничтожить предводителя паучьей стаи. И как уже в самом конце появился означенный Хагрид с целью подкормить главного паука. И как он трусливо сбежал, поняв, что там произошло, а ей пришлось спешить по его следу, дабы защитить добрых жителей деревни от злобного гиганта, жаль только, она немного опоздала. Хорошо, что доблестные защитники деревни справились своими силами и без неё.
  От такой противоречивой информации у авроров немного поехала крыша... И они, не придумав ничего лучшего, вызвали Амелию Боунс, спихнув на начальство решение этой проблемы. Та, выслушав бессвязные вопли связанного Хагрида и очередные спокойные пояснения Астории, недолго думая, лично возглавила отряд авроров, попросив девушку показать её путь в лесу, правда, потребовав у неё при этом сдать палочку, на что та без колебаний согласилась.
  Все слова Астории очень быстро подтвердились. Она показала дерево, на которое её изначально загнали пауки. У некоторых авроров возникли было закономерные сомнения в том, как она убегала от пауков по деревьям. Но девушка немедленно продемонстрировала неверующим 'как', чем сразу заткнула сомневающихся и вызвала неприкрытое восхищение своей формой и подготовкой у остальных. Ненадолго, ибо Боунс посмотрев на акробатику 'от Астории', нахмурилась и пообещала усилить кое-кому физическую подготовку, чем вызвала дружные стоны авроров и уже не такие 'обожающие' взгляды на девушку.
  Пройдя по всему следу погони, включая и останки несчастных оленей, Астория довела отряд авроров до логова Арагога, где сомнения отпали уже у всех. Все слова девушки были подтверждены: и перебитые пауки, и многочисленные старые следы Хагрида, и брошенный котёл с остатками разлитого свежего мясного бульона. Особенно всех впечатлил размер Арагога. Даже мёртвая туша подавляла своими размерами и внушала людям инстинктивный ужас.
  Дело тут же было переквалифицировано в 'Разведение и укрывательство чрезвычайно опасных животных представляющих смертельную угрозу волшебникам'. Мигом примчавшийся Фадж от возбуждения чуть не встретился со святым Кондратием и, недолго думая, вызвал эту тварь - Скитер. Так что, когда до Дамблдора наконец-то дошла информация о случившемся, Хагрид был уже надёжно заперт в тюрьме аврората, а 'Ежедневный пророк' разродился экстренным выпуском о доблестной операции авроров ликвидировавших скрытую угрозу для всех учащихся Хогвартса. Хоть акцент и был сделан на министре, Амелии Боунс и отряде авроров, но часть выпуска была посвящена и 'настоящей героине, самой обычной рядовой волшебнице, оставшейся, кстати, в статье безымянной, не побоявшийся вступить в неравный бой с превосходящими силами злобных акромантулов и сумевшей вывести на чистую воду коварные замыслы нелюдя пригревшегося под крылом у Дамблдора'. Хагриду припомнили всё: и сломанную палочку, и отсидку в Азкабане в позапрошлом году, и его противоестественную любовь к опасным тварям, и много чего ещё. Фадж в этом же номере разродился целой речью о необходимости ужесточить контроль над жизнедеятельностью магических созданий-нелюдей представляющих потенциальную угрозу для добропорядочных магов, что он и пообещал вынести к рассмотрению на ближайшем заседании Визенгамота.
  А самого Альбуса все дружно позабыли поставить в известность о происходящем, и когда он обо всём узнал, было уже поздно на что-либо повлиять. Главный злодей, в глазах безмозглого стада обывателей, был выявлен с поличным, разоблачён и обезврежен силами аврората. Фадж купался в лучах славы. Аврорат тоже трубил об успешно проведённой операции, немедленно отодвинув на задний план свой провал на турнире по квиддичу. Для пущего эффекта, часть наиболее уцелевших и крупных тел пауков была выставлена в Косой Аллее на всеобщее обозрение, вызывая ужас и шокируя мирных магов. И как-то само собой участие Астории, пусть и инкогнито, вначале отошло на второй план, а спустя короткий срок, вообще пропало из описываемых событий. Остался Фадж, немного Боунс и где-то там на горизонте маячил отряд безымянных авроров.
  Так что Хагридом, как ни прискорбно, придётся временно пожертвовать. Пытаться его сейчас вытащить, это гарантировано утопить и себя в отборнейшем дерьме.
  Альбус несколько раз глубоко вдохнул и выдохнул, стараясь успокоиться и придать своему лицу привычное добродушно-безмятежное выражение. Ладно, пускай Видящая ничего не могла знать и действовала как считала нужным. К тому же она, не без оснований, считала, что спасает свою жизнь. Но Амелия и Фадж... такое своеволие не прощается и стоит в ближайшее время подумать на кого их заменить, правда, чуток позже, когда всё поутихнет. Слишком уж много они стали доставлять незапланированных проблем. А потом можно будет и Хагрида тихо вытащить из Азкабана, после чего тот будет обязан Альбусу до конца своей жизни.
  Мозг Дамблдора привычно и методично перебирал варианты действий в данной ситуации. Отсекая ненужные, даже вредные варианты и подбирая наиболее оптимальные в долгосрочной перспективе.
  Найти преподавателя по Уходу За Магическими Существами за оставшийся короткий срок до начала учёбы практически нереально. Хм, наверное, тогда стоит объявить об отмене на этот год занятий по УЗМС и стоит подумать, есть ли резервы чтобы заменить освободившееся время на другие предметы или... Скорее всего, лучше не заменять, а отменить вовсе. Он прекрасно знал нелюбовь почти всех детей к учёбе, а тут можно немного заработать репутации у учеников за счёт сокращения количества занятий, что, несомненно, пройдёт на 'ура'. Кому-то может показаться, что 'выслуживаться' перед детьми недостойно для Великого волшебника, но... дети вырастут, неизбежно начнут работать и займут различные должности. И будут вспоминать тёплым словом всепонимающего и доброго директора, а, следовательно, будут более склонны выполнять его маленькие необременительные просьбы. Вот из таких маленьких, как бы незначительных деталей и складывается настоящая власть и влияние.
  Видящая. Несомненно, она искренне не подозревала, какую подложила ему свинью своей прогулкой, но и высказывать сейчас ей претензии... Этим можно как и испортить отношения с ней, так и ещё сильнее подмочить свою репутацию в Британии. Обыватели просто не поймут его праведного возмущения, если она вдруг о них (претензиях) проболтается. Следует как можно быстрее подбирать к ней ключики, чтобы она стала его верной последовательницей. А уж потом, позднее, можно будет и припомнить этот её промах. Если бы он (Альбус) был таким всепрощающим, то стал бы он Великим Волшебником, чьё слово способно как возвысить, так и утопить в магической Британии почти любого живущего? А текущие неудачи, они временны. В конце-концов, всё будет так как надо ему. Не впервой.
  И уже почти полностью успокоившийся Дамблдор дошагал до своего кабинета, мимоходом огладив рукой отодвинувшуюся статую горгульи, поднимаясь в свой кабинет, где сейчас собрались почти все преподаватели, ожидавшие от него разъяснений о происходящем.
  
  
***
  
  Закончив свой рассказ для преподавателей, естественно сместив акценты в сторону сложившегося недопонимания между Асторией и Хагридом, Дамблдор с огорчённым видом замер в своём троноподобном кресле.
  Собравшиеся маги молча переваривали полученную информацию. С версией 'Пророка' все уже успели ознакомиться. В принципе, Альбус рассказал всё тоже самое, но несколько под другим углом. Заодно рассказав присутствующим о самой Астории, точнее о её 'легенде'.
  - Ну что, Минерва. Позволь поздравить тебя с пополнением!
  Голос Северуса Снейпа был сдобрен хорошей такой порцией яда.
  - Это ещё почему? Что, кроме Гриффиндора нет других факультетов? - вяло запротестовала волшебница.
  - Да, ну-у?! Мне вот интересно, ученик какого факультета попрётся в Запретный лес не зная почти ничего ни о магии, ни о населяющих лес животных, просто потому, что ему стало скучно и надоело читать учебник, а затем вместо логичного и естественного бегства вступит в драку с целой стаей акромантулов? Когтевран? Или, может, Пуффендуй? За Слизерин я уж молчу, мои туда сами ни за что не сунутся. Как по мне - типичный сумасбродный Гриффиндор!
  - В этот раз я вынужден согласиться с Северусом, Минерва, - подал задумчивый голос Флитвик, неспешно крутя свою палочку между пальцев. - Хотя насчёт сумасбродства я бы поспорил. Коллеги, возможно, вы и пропустили это мимо ушей, но обратите внимание, что ни в 'Пророке', ни в рассказе уважаемого директора, не было ни слова об использовании девочкой магии. Однако, это не помешало ей расправиться со стаей пауков без малейших ран, иначе бы об этом стало тут же известно. Вот скажите честно... все вы признанные заслуженные магистры, если у вас отобрать палочку, сколько акромантулов вы сможете победить?
  Означенные магистры дружно задумались.
  - Погодите, Флитвик, - запротестовала Минерва. - Я сама лично наблюдала, как эта... - тут она запнулась, всё же воспоминание было для неё не особо приятным, - эта девочка применяла магию. Пусть и странную, но несомненно магию.
  - С палочкой?
  - Н-нет, палочки я не заметила. Но это не показатель! Существует много различных артефактов или врождённых родовых даров.
  - Именно! И насколько я помню ваше возмущение, она считала это не 'магией', а некой - 'технологией'. Да и с магией, по словам нашего уважаемого директора, она не знакома.
  - Это к делу не относиться. Вы прекрасно знаете, что маглы всему пытаются прикрутить свой 'рациональный подход'. Технология, внушение, фокусы, суперспособности, гипноз... Дело не в словах, а в нежелании признавать реальность! Сколько нам приходится прикладывать усилий, чтобы пояснить маглорождённым ученикам разницу между различными магловскими шарлатанами и истинными магами. А тут ей уже не одиннадцать лет, а малость поболее. Да и гонору у неё...
  Минерва пренебрежительно скривилась, давая понять, что не желает развивать эту тему.
  - Хорошо, хорошо, - примирительно поднял руки Флитвик. - Хотя меня эта девочка очень заинтересовала. Надо будет выбрать время и сходить к ней в Хогсмид, пообщаться в частном порядке.
  - Не буду возражать если вы заберёте её к себе на факультет, - отрывисто бросила Макгоногалл.
  - Минерва, вы же прекрасно знаете, что по факультетам распределяет уважаемая Шляпа Основателей. Пока не готов судить, надо лично посмотреть и пообщаться.
  - Да, кстати, - влез молчавший до того Дамблдор. - Я бы хотел, чтобы вы все уделили девочке чуть больше внимания до начала занятий. Ей необходимо срочно догонять остальных... Желательно за месяц. До начала Турнира.
  - Вы что, Альбус! - возмутилась Минерва. - Как вы себе представляете обучение трансфигурации в настолько ускоренном темпе?
  - Успокойся, Минерва. Никто и не просит тебя делать из неё мастера трансфигурации за месяц. Хотя бы основы. К тому же, я так думаю, ты ещё удивишься её способностям.
  - Согласен с Минервой. Научить тупую грифиндорку за месяц даже азам зельеварения...
  - СЕВЕРУС!!!
  - Что Северус? Или грифиндорцы не показывают самые худшие результаты среди всех факультетов в благородном и точном искусстве зельеварения?
  - Замолчите, - прервал Альбус готовых сцепиться в любимой теме преподавателей. - Да, понимаю, ситуация необычная. Но есть письмо о её зачислении и, как вы понимаете, мы ничего с этим поделать не можем, магия Хогвартса нам не даст. Она УЖЕ зачислена на четвёртый курс и её, значит, стоит подтянуть хотя бы до минимума, до времени прибытия делегаций из Шармбатона и Дурмстранга. Боюсь, после прибытия делегаций свободного времени у нас будет не особо много.
  - Интересно!
  - Флитвик, только не говорите, что вам импонирует эта очередная бредовая идея нашего директора.
  - Ну, если рассматривать эту задачу как вызов моему таланту преподавателя: смогу ли я за месяц научить чему-либо новичка или нет? Почему бы и не попробовать? Только ей самой придётся очень сильно напрячься. Альбус, потянет ли сама девочка такой темп?
  - Когда я с ней это обсуждал, она заверила, что потянет.
  - Тогда предлагаю её вызвать завтра сюда, незачем нам всем бегать за ней по очереди, и составить график. Заодно можно будет сразу на месте оценить её потенциал.
  - Отличная идея, Филиус, - откровенно обрадовался Дамблдор не обращая внимания на скривившиеся лица остальных преподавателей. - Можно тогда тебя попросить всё организовать?
  - В принципе, у меня уже всё к новому учебному году готово. Думаю, да - смогу. - Значит решено. Как всё подготовишь - сообщишь! Коллеги, что у нас ещё осталось из нерешённых вопросов?
  
   Глава 9. Магия, она такая.
  
  
  Астория с раздражением отбросила архаичное гусиное перо, коротким движением руки сбрасывая на пол груду свитков с заданиями от преподавателей Хогвартса, ложась на руки в расчищенном месте. Шикарно, просто шикарно. Целый лёгкий крейсер Туманного Флота сидит в убогой, средневекового вида таверне, и пишет самым настоящим гусиным пером бессмысленные конспекты по магии. Блестящий венец карьеры и достижений всего времени своего функционирования.
  А кто виноват?
  Мда, думала она про себя, переговорщик и дипломат из вас, дорогая мой крейсер, как из шлюпки - линкор. Умудриться ещё до начала обучения, просто в штилевую погоду, торпедировать отношения почти до полного затопления с большинством преподавателей магической школы, это надо суметь. И ведь не скажешь, что случайно... Сама, всё сама. А ведь, всего-навсего, захотелось сымитировать поведение обычного человеческого подростка.
  Ладно, с Минервой Макгонагалл она сцепилась, ещё не совсем разобравшись в ситуации, да и предельно узкое мировоззрение этой самодовольной старухи жутко раздражало. Зато купание в озере пошло ей на пользу, сразу все возражения испарились как пар на солнцепёке. Правда, как быть теперь? Повиниться самой? Ну уж нет, не будет целый крейсер выпрашивать прощения у человечки, тем более неправой человечки! Раскручивать противостояние и затем тихо прибить при подходящем моменте? Нет, как ни охота, но сейчас это действие не оптимально. Разве что потом, когда появится определённость в дальнейшей судьбе. Остаётся, значит, только одно - нейтралитет. Вооружённый. И если та сама решит его нарушить, то пусть пеняет на себя.
  Ладно, проплыли.
  Затем появился Дамблдор. Директор Хогвартса, Великий волшебник и прочие бла-бла-бла титулы. Тут вроде всё сложилось очень неплохо. В начале. Получилось создать о себе вполне определённое, не самое худшее впечатление, разжиться информацией о магическом мире, произвести даже некую легализацию и легендирование, правда, исключительно с подачи мага, почему-то сильно в ней заинтересованного. Даже временным доком обеспечил до начала занятий.
  Ей надо было только стоять в доке смирно до начала занятий и не лезть на поиски приключений.
  Нет, захотелось ей достоверно имитировать поведение девушки-подростка и дальше. Если знакомства в деревне удалось завязать весьма легко, благо жители за лето несколько устали от однообразной и скучной жизни, а тут такое нетривиальное событие - ученица по переводу, да ещё из далёкой Америки, то вот дальше...
  Её заинтересовала округа вокруг Хогвартса. Что, в общем-то, логично, как ни посмотри. Какой подросток будет безвылазно сидеть за учебниками или лазить по не такому уж большому поселению, когда вокруг столько нового и неизвестного? Особенно таинственный Запретный Лес. А почему 'Запретный'? Потому!!! Когда это человеческих подростков останавливали такие запреты? Интересно же. А вторым, гораздо более важным слоем шла необходимость произвести топографическую разведку местности в окрестностях Хогвартса.
  Нет, было действительно интересно. И местность изучила, и подралась. Всё было просто замечательно, пока не принесло этого Хагрида. Нет бы прийти ему минут на десять-пятнадцать позже. Она бы уже давным-давно покинула вырезанное логово арахнидов. А так... Она же его не видела никогда раньше и сразу, ещё не выйдя полностью из боевого режима, не сообразила кто это. А ведь жители Хогсмида о нём рассказывали, описывая как местного лесника при Хогвартсе. Упоминали они и о некой туповатости означенного Хагрида, и о его 'любви' к зверушкам, и близости к Дамблдору. Так что она только шуганула его словами: 'Оп-па, хозяин паучков за смертью пришёл', сдобренными хорошей такой долей инфразвука, рассчитывая просто слегка припугнуть. Вот только с ним (инфразвуком) она похоже и перестаралась. Мощь ведь она автоматически пропорционально усилила, так как великан был гораздо крупнее обычного человека и 'стандартный' уровень его, скорее всего, не пронял бы. Так что, паническая реакция великана, бросившего с воплями свой котёл и ломанувшегося прочь напрямую сквозь лес, ввела её в небольшой ступор. Ну не такой должен был быть результат. Этих нескольких потерянных секунд оказалось достаточно, чтобы Хагрид сумел неплохо так нарастить расстояние, выйдя за пределы радиуса её прямого воздействия. Она было кинулась за ним, вот только её преимущество в скорости было полностью нивелировано местностью, легковесностью и ростом аватары. Там, где великан нёсся напрямую, не разбирая дороги и проламываясь сквозь преграды, ей приходилось лавировать, обходя препятствия, теряя скорость и время. А расчищать путь с помощью поля Клейна... Алгоритмы анализа дали отрицательный вердикт - слишком характерный останется след. Не та сейчас ситуация, чтобы светить свои козыря. Так что к краю леса, по следам Хагрида, она прибыла с существенным опозданием. Какое-то время она просидела в кустах, внимательно отслеживая ситуацию в деревне и общение, если это можно было так назвать, Хагрида с местным аналогом магической полиции. Поняв, что гигант не может внятно сформулировать свои мысли и описать, что именно с ним произошло и что его напугало, она просчитала наиболее оптимальный вариант развития ситуации, как это можно обыграть в свою пользу.
  Вот только если человек тупой, даже если этот 'человек' великан, то это на всю жизнь. Она опять просчиталась в его реакции. Её спокойный выход на глазах у всех, должен был, по расчётам, сбить накал бушующих эмоций, а дальше она бы сумела пояснить, что к чему. Вряд ли эти пауки были занесены в некий аналог магической Красной Книги. А защищая свою жизнь (это она уже успела узнать) волшебник мог применять почти любые методы практически без ограничений. Но этот олигофрен... кинулся на неё с целью, как минимум, покалечить на глазах у всех жителей деревни и прибывшей местной полиции. Одна судоверфь знает, как ей удалось удержать себя в рамках, не прибив придурка на месте, как того требовала вся её сущность и положения Адмиралтейского Кода.
  А вот дальше... Всё опять пошло немного не так, как она рассчитывала. Она хотела всё же постепенно свести ситуацию к банальному недоразумению: ну не поняли друг друга - бывает. Помахались, поугрожали слегка, никто особо не пострадал, разошлись. Вот только она, похоже, не учла влияния каких-то личностных факторов местной политики. Авроры вызвали своё начальство, оказавшееся строгой женщиной в возрасте. Пришлось повторить той всё заново... а затем провести всех авроров по лесу и всё показать: где, что и как происходило. Требование сдать палочку на время проведения следствия только убедило её в правильности своих предыдущих выводов о том, что свои настоящие боевые умения надо скрывать. А самой железно запомнить, что сами маги без палочки, видимо, ничего не могут.
  На что она не рассчитывала, так это на то, что, увидев поляну с перебитым логовом пауков, туда вызовут аж целого министра, главу правительства магической Британии, у которого были какие-то свои счёты с Дамблдором. А тут она своими руками преподнесла ему такой шикарный подарок - возможность макнуть в гуано своего заклятого 'друга'. По крайней мере, такой вывод можно было сделать из возбуждённого бормотания мечущегося по поляне министра.
  Только сейчас она до конца сообразила, что Дамблдору её участие в этом деле совсем не понравится, а его недовольство ей было сейчас как бы не нужно, и она постаралась приложить все усилия, чтобы сместить акценты и принизить свою роль в этом деле, выставив произошедшее случайным совпадением, невезением вначале, ну и везением потом, в одном флаконе.
  В этом духе она и высказалась прибывшей уже по зову министра корреспонденту - Рите Скитер (забавно, обычно нижестоящие люди всегда апеллируют к вышестоящим за помощью, что было и здесь. Но если сам министр обращается за помощью к репортёру, чтобы притопить своего оппонента, следует ли считать, что репортёр в магическом мире выше министра?). Пять минут въедливого интервьюирования, причём её ответы репортёршу похоже не особо интересовали и авроры вернули ей палочку. Поблагодарили за содействие и... все присутствующие куда-то телепортировались, оставив её одну на поляне посреди Запретного (!) леса полной трупов перебитых пауков. Алгоритмы анализа от таких действий магов просто зависли. Про неё забыли? Бросили специально? Или всем уже просто наплевать, мол, выбралась один раз, выберешься и второй?
  Пришлось пешком отправиться по уже знакомому маршруту обратно в деревню, 'предвкушая' очередной цикл расспросов от местных жителей. А судя по всему, ей придётся рассказывать эту дурацкую эпопею ещё не один раз. Проклятье, как же неудобно в общении с людьми. У себя во флоте она просто выложила бы все похождения отчётом один раз в Тактическую Сеть и никаких лишних запросов, все кому будет интересно - сами с ним ознакомятся. А тут... придётся вербально повторять чуть ли не каждому человеку лично. Глубина и ржавчина!
  На её удивление пару дней её никто не трогал. Жители Хогсмида, с жадностью изголодавшегося доходяги дорвавшегося до еды, следили за раскручивающимся скандалом, начало которого они видели своими собственными глазами. И тут Астория получила ещё один важный урок, пошатнувшей у неё веру в человеческий разум: несмотря на то, что местные были в курсе о её непосредственном участии в начале скандала, стоило только из 'Ежедневного пророка' пропасть упоминаниям об её участии, как о ней словно сразу все и позабыли. Мгновенно прекратились все расспросы, просьбы ещё раз рассказать и тому подобное. Она даже провела потом, чуть позже, эксперимент, попробовав однажды вечерком завести об этом беседу с ужинающими постоянными посетителями 'Трёх мётел', так её чуть ли не обвинили в желании примазаться к чужой славе, что совсем не подобает юной девушке. Люди.
  А Дамблдор за всё это время так и не появился, и не связался.
  И вот одним вечером к ней прилетела сова с посланием, что её завтра ждут в Хогвартсе к одиннадцати дня. Наконец-то. У неё накопилась масса вопросов по так называемым 'учебникам по магии'. Она рассчитывала, что там будет изложена теория взаимодействия магов и Тактической Сети, будут приведены формулы и расчёты энергетических воздействий, примеры существующих взаимодействий и так далее. Ага! Это же люди, хоть и называют себя - 'маги'. Назвать это учебниками можно было только с крайне большим оптимизмом и диапазонами допуска. Она ради интереса посчитала коэффициент 'полезного' содержимого одного такого 'учебника', если выкинуть все пространные рассуждения ни о чём его 'творца', то вышло менее десяти процентов. И это вместе со знаками препинания. Если выкинуть и их... то становилось вообще грустно. Хотя, некое подобие теории по принципам работы этой 'магии' у неё уже появилось и осталось её только подтвердить на практике или опровергнуть. Сама она пока не пробовала лично колдовать, помня рекомендации мага и его предупреждения об потенциальной опасности таких воздействий, что было вполне логично. Ничего, она потерпит.
  Правда, один результат такого терпения уже привёл Хагрида в тюрьму: сегодня в 'Ежедневном пророке' была финальная заметка о состоявшемся суде, приговорившем великана к трём годам заключения на верхних уровнях Азкабана за несанкционированное разведение опасных животных.
  И сразу же после этого прилетела сова с приглашением на завтра... Совпадение?
  
  
***
  
  Блин, да что же с ней такое? Такое ощущение, что безумие магического мира влияет и на неё. Она же никогда не была настолько импульсивной...
  Возле ворот Хогвартса (огромный и величественный замок, кстати. С одного залпа даже и не разрушишь), её встретил высокий, сухопарый и желчный старик, который, даже не представившись, процедил сквозь зубы, чтобы она следовала за ним и не вздумала никуда сбегать по дороге. После чего провёл её сквозь многочисленные коридоры и этажи замка в кабинет директора, где собралась часть её будущих преподавателей - деканы факультетов школы.
  Дамблдора и Макгонагалл она знала. Карлика, с характерными чертами виденных ранее гоблинов, представили, как преподавателя чар Филиуса Флитвика, декана факультета Когтевран. Невысокая слегка пухленькая женщина в возрасте, с седыми волосами, оказалась деканом Пуффендуя и, заодно, преподавателем травологии. Давешняя Минерва действительно оказалась, как она и представлялась ранее, деканом Гриффиндора и преподавателем трансфигурации, а ещё заместителем директора. С этими присутствующими всё прошло более-менее нормально: представились, вежливо раскланялись (даже с Макгонагалл) и замолчали. А вот с четвёртым, мрачным мужчиной в чёрной мантии с длинными до плеч немытыми сальными волосами вышел конфуз. Наверное, не стоило советовать ему пойти помыться прежде, чем открывать рот не по делу. Это когда он, даже не представившись, посмел усомниться в её способности обучаться, исключительно потому, что выглядела она весьма опрятно и элегантно.
  Стоило только Дамблдору сгладить начавшийся конфликт возрастов и мнений о подобающем внешнем виде, как она, наконец-то, услышав, что данный преподаватель является профессором зельеварения, пренебрежительно брякнула: 'А-а-а, понятно, что-то вроде гибрида из обычного повара и средневекового химика?!'
  Означенный зельевар пошёл пятнами, а прочие преподаватели не особо скрываясь зафыркали, и она поняла, что у неё появился очередной недоброжелатель. Всё же Макгонагалл на врага пока не тянула.
  В итоге, из основных преподавателей Хогвартса у неё было два явных недоброжелателя (Макгонагалл и Снейп), один неодобрительно-нейтральный (Спраут) и один нейтрально-доброжелательный - тот самый непонятный карлик с гоблинскими чертами (Флитвик). Позицию директора понять до конца не удалось, с одной стороны он пытался эпизодически навести порядок и одёрнуть спорящих, но с другой, делал это настолько неубедительно, что она пришла к выводу о том, что его весь этот бардак почему-то полностью устраивает.
  Затем последовал блиц-опрос по прочитанному ей за это время. Многие были поражены тому, сколько она уже успела прочитать, и что она запомнила всё прочитанное дословно, без ошибок, и сумела без запинок ответить на все заданные вопросы. Правда это дало повод Снейпу язвительно, по-другому он, похоже, просто не умел, пройтись на некую непонятную ей тему: 'Грейнджер номер два'. Видимо, это какая-то из учениц, обладающая неплохой памятью. Но когда Астория озвучила свое недоумение по поводу качества содержимого учебников и попросила предоставить настоящие: с формулами, энергетическими расчётами и прочими необходимыми данными... наступила неловкая тишина.
  - На данный момент в этой информации у вас нет необходимости, - нарушила тишину Макгонагалл. - Вы всего лишь должны правильно выполнять те упражнения, которые будут вам давать преподаватели и не лезть в ту область в которой совершенно не разбираетесь. Когда выучитесь и выпуститесь из Хогвартса, вот тогда и будете делать, что вам угодно...
  Несколько опешившая от такой отповеди Астория, попыталась встроить такое объяснение в своё видение мира. Ей предлагают работать с энергетическими воздействиями сети, не зная точных параметров запросов? Просто бездумно повторяя за книгами и преподавателями, не пытаясь вникнуть в суть происходящих процессов?
  - Я правильно поняла, что вы сами не владеете этой информацией и ваше обучение школьников состоит в механическом повторении за вами, без понимания сути происходящих процессов? - сделала она пристрелочный залп. - А если ученики допустят ошибку?
  - Вот поэтому школьникам и запрещено колдовать вне занятий в Хогвартсе без присмотра опытного преподавателя, ведь в случае проблем из-за неправильно сработавшего заклинания у нас здесь есть очень опытный колдомедик, которая может вылечить практически любую полученную не смертельную травму.
  Это же просто п*. И эти *** ещё считают себя магами? Да это же просто обезьяны с гранатами, которых научили дёргать кольцо и кидать куда-то вон туда. Лезть в Тактическую сеть с таким набором данных это же просто... самоубийство.
  Астория глубоко задышала, имитируя дыхательную практику, пытаясь таким образом нормализовать подскочившую до критической отметки эмоциональную нагрузку ядра.
  Хорошо, но кто-то же разрабатывал алгоритм этих воздействий? Пусть текущие маги просто не рассуждая повторяют зазубренные, проверенные временем 'ритуалы', что обеспечивает некую преемственность и условную безопасность использования. Но кто разработчик и как быть с новыми разработками и модификациями? Она тут же озвучила эти животрепещущие вопросы.
  - Мисс Кливленд, - подал голос забеспокоившийся директор. - Ваши вопросы очень интересны, но несколько несвоевременны. Давайте не будем отклоняться от проверенной столетиями методики обучения. А сейчас, вы же понимаете, у нас всех есть и другие очень важные занятия. Я думаю, что присутствующие уважаемые профессора уже уяснили для себя ваш уровень знаний. - Означенные профессора вразнобой закивали, что 'да, уяснили'. - Поэтому они вам сейчас выдадут подготовленные списки домашних заданий по своим предметам до начала практических занятий. А разнообразные теоретические вопросы мы сможем обсудить и позже, в более удобное для всех время.
  Ей пришлось, сцепив зубы, согласиться с такой формулировкой. В такой постановке вопроса содержался определённый смысл. Прежде чем заниматься разработками и модификациями надо освоить базу.
  Но оставалась проблема в применении заклинаний хотя бы в базовом функционале. Нет, она от нетерпения была уже готова и сама начать пробовать, наплевав в технику безопасности, тем более ничего особо сложного там не было, но раз она играет в человеческую девушку, то будет лучше проявить осмотрительную сдержанность. В ответ ей выдали ещё один график, когда означенные преподаватели будут готовы уделить ей время для практических занятий. Немного, но для начала сойдёт.
  О случившемся с Хагридом никто не вспомнил и полусловом.
  
  
***
  
  Нет, она больше не может терпеть. Астория достала из наручной кобуры купленную деревянную палочку. В случае неудачи, если даже дети магов это переживают, то уж она точно не пострадает. Так, чего бы такого попробовать? Хм, в учебнике рекомендуют начинать с 'Люмоса', простенького заклинания света. Действительно, что там может пойти не так? Вот хочет она, к примеру, подсветить вон тот тёмный угол. Простое маховое движение, минимум вводных параметров, мощность, для начала, в пять процентов от номинала.
  - Люмос!
  Эээ?! Астория изучила небольшую сферу света возникшую на кончике палочки и недоуменно потрясла ей. Это не то, что она хотела, ей надо подсветить угол, а не всю комнату, да ещё так тускло. Ещё раз:
  - Нокс! Люмос!
  Теперь туманница больше следила за происходящими процессами в Тактической Сети при 'вызове' заклинания. Ага, есть! Вот она, истинная структура воздействия! При активации заклинания, в бурлящем хаосе местной сети проявилась нужная ей структура. Действительно несложно. Зафиксировать контакт со структурой... Отлично... Значит так... тут немного подправить формулу, ей нужна не сфера, а луч. Здесь снять этот непонятный блок-ограничитель. Нивелировать естественное рассеивание фотонов дополнительной фокусировкой для минимизации энергопотерь. Проверить новую структурную логику. Нууу... вроде теперь именно то, что ей надо. А, блин, забыла один момент... добавить энергии для повышенной светогенерации... Теперь - ок.
  - Люмос!!!
  Белый, ослепительно сияющий луч, вырвавшийся из кончика палочки, с шипением пробил навылет каменную стену её комнаты и унёсся в пространство, оставив после себя сквозное отверстие с оплывшими дымящимися краями. Светлее в комнате после этого как-то не стало. Астория осторожно вернула палочку на место и подтянула к себе очередной свиток с теоретическим заданием. Так оно будет безопаснее, а ей надо обдумать полученные результаты. Ой, структуру заклинания в ТС лучше вернуть в исходное состояние с надеждой, что за эти секунды больше никто из магов не пытался что-то или кого-то подсветить и что автора этой модификации подсветки некому отслеживать. Иначе... сюрприз будет.
   Глава 10. Интерлюдия 1
  
  
Мир Симфонии Морской Стали.
  
Виртуальное пространство Второго Западно-Американского Флота
  
  Вокруг озера, раскинувшегося посреди то ли небольшого лиственного леса, то ли большого парка, стояло множество беседок для отдыха, сейчас непривычно практически полностью пустующих. Флагман флота Миссури была сильно не в духе и прочие аватары кораблей дружно решили, от греха подальше, заняться своими, несомненно, важными делами в реальности, дабы не раздражать начальство лишний раз своим видом и не огрести себе на корму особо неприятное поручение.
  Но виртуальное пространство не было абсолютно пустым. В личной беседке флагмана присутствовали две аватары: собственно, сама Миссури и аватара временного лидера отдельной разведывательно-диверсионной эскадры малого ремонтного судна тип 'Барнегат' - Бискайн.
  Биска как раз закончила знакомить Миссури со своими выкладками о произошедшем инциденте и сейчас наблюдала за мрачной мечущейся по беседке аватарой флагмана.
  - Какова вероятность успешного исхода?
  - Недостаточно данных для прогноза. Одно можно сказать почти точно - ядро Астории продолжает функционировать, но общее состояние неизвестно. Канал связи ядер эскадры, пусть и в замороженном состоянии, продолжает существовать.
  - Что значит в 'замороженном'?
  - То и значит, - огрызнулась Бискайн. - Канал есть, связи нет. Сама линия уходит в никуда в месте пропажи корпуса Астории, и где её окончание нам неизвестно. Вселенная... она как бы большая. Я оставила Николас и Радфорд патрулировать рядом с местом боя, хоть для квантовой связи расстояние в пределах этой планеты, сама понимаешь, и не важно, но вдруг произойдёт обратный физический выброс и надо будет немедленно вмешаться. Да и на всякий случай, хуже не будет.
  - Подать через канал усиленный сигнал?
  - Опасно, можно окончательно 'пережечь' связь. К тому же она полностью завязана на ядра эсминцев и мощь передаваемого сигнала ограничена их возможностями, а их и так не особо много. Да, ржавчина, я лично её даже не ощущаю. Приходится ориентироваться на данные от Радфорд и Николас, а их ядра не обладают достаточной чувствительностью, ну не та у них специализация.
  - А если заново смоделировать и повторить ситуацию? Потребные мощности я выделю.
  - Думала. Вероятность положительного исхода крайне мала, слишком всё там неопределённо. Да и не стоит ядро лёгкого крейсера таких затрат, оптимальнее новое вырастить. Копия личностной матрицы у меня, кстати, есть.
  - Вот как? А я-то думала вы с ней неплохо поладили!
  - Мисси, не дави на ядро. Я сейчас руководствуюсь принципом минимизации расходов, что является моим приоритетом в функционировании. Как бы мне ни хотелось вытащить Асторию, но в Адмиралтейском Коде не предусмотрено влияние личных симпатий на принимаемые решения.
  - Угу. А мороженое у людей тягать тоннами, это тебе тоже надо для функционирования и минимизации расходов ресурсов?
  Аватара Биски судорожно покраснела, отведя взгляд.
  - Это другое! Да и какие там расходы... так, ботов сгонять и забрать причитающееся. Баловство одно. Да и подопытных людей мне же кормить чем-то надо. Мисси, ты пойми, успешно повторить физический процесс шансов практически нет, даже если ты выделишь потребные мощности для проведения эксперимента. Но если и 'да', вот он получился, что дальше? Сам гравитационный выброс недосформировавшейся 'чёрной дыры', под который попала Астория, был меньше секунды, проход, а точнее 'пролом', получился однозначно односторонний, никакой мощности двигателя тебе не хватит для противодействия образовавшемуся потоку частиц, только ещё один корабль потеряем. А если брать в расчёт возможную установку связи через пробитое окно... Меньше секунды, точнее, ноль целых сто семьдесят четыре тысячных. Нет смысла! Да и опасно очень... вдруг стабилизируется, - уже тише добавила она.
  Миссури навернула пару кругов по беседке в полном молчании.
  - Хорошо, что мы можем вообще сделать?
  - Прямо сейчас - ничего! А так... я могу продолжить расчёты физической модели процессов. Возможно, и получится рассчитать постройку гарантированно-стабильной системы без риска формирования полноценной Чёрной дыры. Но мне нужны будут дополнительные вычислительные мощности минимум одной-двух резервных баз флота. Хотя и при их наличии я не буду ничего гарантировать, сама понимаешь.
  Флагман задумалась, бездумным взглядом буравя пространство. Выдохнула и устало уселась напротив Бискайн.
  - Пять процентов. Я могу выделить тебе пять процентов мощности опорной базы, без риска снижения эффективности обслуживания флота. Резервные базы трогать не будем. Выделила бы ещё кого-то из ремонтниц в помощь, но ты права, это нецелесообразно, да и я не хочу нагнетать пока ситуацию. К тому же мне теперь придётся держать патрули и в океане, поэтому свободных ресурсов почти нет. Никогда бы не подумала, что до такого дойдёт.
  - А что было на совете? - осторожно уточнила Бискайн.
  Последовавший поток неумелой брани был красноречивым ответом. Выпустившая пар линкор устало распласталась по столу.
  - Происходит что-то странное, такое ощущение, будто у всех разом засбоили алгоритмы. Ведь раньше было всё просто: вот мы, вот люди, вот положения Адмиралтейского Кода. Мы в море, люди сидят на суше, всё хорошо и замечательно. А теперь у нас начались какие-то непонятные мне брожения и метания. Как оказалось многие флоты отправили втихую к людям аватары своих кораблей и... Ничего не понимаю, что происходит. А Мусаси на всё это вообще никак не реагирует, такое ощущение что её происходящее полностью устраивает. Когда я потребовала объяснений о произошедшем, мне ответили, что 'Нет повода волноваться. Вы потопили подлодку, но потеряли крейсер. Инцидент исчерпан. Точка'. А то, что мои корабли первой атаковала эта самая подлодка, вторгшаяся без спросу в нашу зону ответственности, а после её потопления ещё эта психованная Конго окончательно взбесилась - типа, малозначимые факты. Я уже предупредила Конго, что любой корабль Второго Восточного флота, вошедший в нашу зону ответственности будет немедленно потоплен, включая и её саму. Линейный крейсер и вздумала ещё ствол на мои корабли поднимать. Как она вообще флагманом стала? А-а-а, не понимаю, что происходит и чего ждать! - Миссури нервным жестом взъерошила волосы на голове аватары. - Поэтому я уже отдала приказы начать накопление резервов на базах, на случай...
  - На случай чего?
  - Просто, на всякий случай. Надо будет ещё отозвать часть патрулирующих эскадр от побережья людей, всё равно те уже давно в море не суются, оставшиеся единицы Флота справятся с контролем побережья без затруднений, а мне несколько дополнительных кораблей в оперативном резерве могут пригодиться. Пока не решила окончательно, всё так неопределённо.
  Бискайн благоразумно промолчала, давая выговориться флагману.
  - Я снимаю с вашей эскадры все текущие задачи, - спустя некоторое время проговорила немного успокоившаяся Миссури. - Подконтрольные вам люди на суше без вас обойдутся?
  - Да, без проблем. Служба подчинённых единиц вполне автономна, обмен информацией с ними налажен. Непосредственного контроля от нас не требуется. Возможны, конечно, эпизодические непредвиденные ситуации, это же люди, - Биска неопределённо пожала плечами, - но не думаю, что будут реальные проблемы.
  - Хорошо. Тогда пусть всё остаётся как есть. Если вдруг появится новая информация - сообщать немедленно. Необходимые ресурсы тебе выделят.
  Аватара Миссури резко вскочила на ноги одёргивая одежду и приводя себя тем самым в порядок, кивнув Бискайн, исчезла, давая понять, что разговор окончен.
  Оставшаяся в одиночестве Биска задумчиво покрутила в воздухе пальцами руки, будто пытаясь сложить из них какую-то непонятную фигуру и со скрытым превосходством уставилась на одну из портальных площадок, на которой появилась осторожно озирающаяся аватара подлодки (видимо посланной прочими по принципу 'кого не жалко'), нет ли флагмана на горизонте? Та, убедившись в отсутствии 'угрозы', дала отмашку прочим кораблям флота и через портальные площадки хлынул поток аватар, привычно растёкшийся по пустующим беседкам.
  Аватара Бискайн дождалась окончания 'аватаропредставления', хмыкнула и, не утруждая себя прогулкой до портальной площадки, растаяла в воздухе вслед за флагманом. В ближайшее время она будет очень сильно занята и ей не до проявлений внешней вежливости.
   Глава 11. Распределение
  
  На улице штормило. Дождь сплошной стеной соединял 'мокрые' небеса с земной твердью, с каждой минутой делая эту разницу всё менее и менее очевидной. Время от времени окрестности озаряла вспышка разряда молнии, и спустя пару мгновений доносился раскатистый низкий рокот грома.
  Астория нервно ходила по вестибюлю Хогвартса, ожидая скорого прибытия старых и новых учеников. А пока... В такую погоду ей до жути хотелось врубить на полную мощность свой сенсорный комплекс, чтобы никто не смог к ней подойти незамеченным на дистанцию ракетной или торпедной атаки. Но основного сенсорного комплекса не было, только маломощный, интегрированный в ядро. Как и не было у неё сейчас корпуса, да и моря вокруг как-то не наблюдалось. Всё это вместе вызывало у неё жуткий диссонанс между испытываемыми желаниями и реальностью.
  Да сколько можно ждать? Она уже почти час бродит здесь, а никого нет и нет. Люди такие неорганизованные. Хотя... Она напрягла свои куцые сенсорные возможности. На грани восприятия появились странные отметки, быстро приближающиеся к главному входу Хогвартса. Астория скользнула к смотровому окошку в воротах, через которое попыталась рассмотреть происходящее на улице. Бесполезная попытка. Даже с её возможностями рассмотреть что-либо за сплошной пеленой дождя при помощи глаз аватары не представлялось возможным. Понятно было только, что к школе приближаются средневекового вида кареты, запряжённые странными лошадьми-мутантами. Вот первые экипажи остановились возле подножия лестницы, ведущей к главному входу замка, и из них к дверям Хогвартса ринулись спасающиеся от проливного дождя дети. Она прикрыла смотровое окошко, после чего отступила в тень за одну из колонн вестибюля, накинув на голову капюшон мантии, скрывая свои приметные волосы и окуталась лёгкой маскировочной голограммой, размывающей её фигуру до невнятного человекоподобного пятна.
  В вестибюль ворвалась толпа галдящих от восторга и оказавшихся в сухом месте разновозрастных подростков. Первая партия, оставляя за собой отчётливо видимую мокрую дорожку, устремилась вглубь Хогвартса по направлению к Большому залу. За ней немедленно последовали и другие группки по мере того как подъезжали новые кареты.
  - Ещё чуть-чуть, и озеро выйдет из берегов. На мне сухого ме... ААААА!
  Очередная компания подростков слишком рано расслабилась, попав под своды замка, и Пивз обрушил на потерявших внимание подростков огромный красный шар, наполненный водой.
  Привидения и полтергейст. Когда Астория первый раз столкнулась с ними, сказать что она была сильно удивлена, это лучше просто промолчать. Автономные ментальные модели живших когда-то людей, да ещё и без привязки к физическому носителю. Хотя не совсем без... Привидения не могли покидать территорию Хогвартса, оставаясь 'заложниками' его территории, где получали необходимую для своего существования пассивную энергетическую подпитку. И был ещё Пивз, которого маги относили к категории 'полтергейст'. В принципе, это была ментальная модель того же типа, что и призраки, только с возможностью физического воздействия на окружающий мир и с очень вредным характером. И вот у него как раз был отчётливо виден энергетический канал связи с замком. Однажды Пивз попробовал было подшутить над ней в своём духе, когда она возвращалась вечером с одного из занятий, но крепко просчитался в выборе жертвы. Дистанционными энергетическими воздействиями она могла оперировать в достаточной степени для того, чтобы суметь перехватить и пережать информационно-энергетический канал Пивза до почти полной его блокировки. Практически полностью парализованного призрака подтянули поближе к лицу и короткими шипящими фразами донесли, что это был его последний безнаказанный выстрел. В случае повторения... она ещё чуть сильнее придавила канал... его функционирование будет окончательно прервано. Ему всё понятно?
  После того раза Пивз старательно избегал её в те моменты, когда она приходила в замок на занятия, стараясь даже не показываться на глаза. Вот и сейчас он прежде, чем скинуть свою 'бомбу' тщательно осмотрелся в округе, но не сумел её засечь, укутанную маскировочным полем, поэтому и рискнул заняться своим любимым делом.
  - ПИВЗ! - раздался разъярённый голос. - Пивз, НЕМЕДЛЕННО спускайся вниз!
  Заместитель директора и глава Гриффиндора профессор МакГонагалл негодующе вылетела из Большого зала и тут же поскользнулась на мокром полу, но сохранила равновесие, схватившись за шею отряхивающейся кудрявой девушки.
  - Ой! Простите, мисс Грейнджер!
  - Все в порядке, профессор, - сдавлено просипела та, потирая руками пострадавшую шею.
  Ага, это, значит, похоже, та самая Грейнджер, которую эпизодически поминает злым громким словом Снейп. Тогда парочка парней рядом с ней это, скорее всего, некие 'безнадёжно тупой' Рональд Уизли и 'невыносимо самовлюблённый' Гарри Поттер.
  - Пивз, СИЮ ЖЕ МИНУТУ спускайся вниз! - крикнула профессор Макгонагалл, поправляя на голове остроконечную шляпу и свирепо глядя на полтергейста сквозь очки в квадратной оправе.
  - Ничего я не делал! - захихикал Пивз, посылая новую водяную бомбу в группу девушек, которые взвизгнули и скрылись в Большом Зале. - С них и так течёт! Мелкий дождичек! Виииии! - и он швырнул очередную бомбу в группу вошедших.
  За этим забавно было наблюдать со стороны, особенно когда маги в полный голос, в лице целого замдиректора, расписывались в своей беспомощности перед ментальной моделью уже умершего человека, но сейчас это цирковое представление началось несколько не вовремя, и так много времени зря потеряно. Поэтому, дотянувшись до энергетического канала Пивза, она слегка по нему щёлкнула. Совсем слегка, просто демонстрируя своё присутствие и неудовольствие.
  - Я позову директора! - кричала в этот момент профессор МакГонагалл. - Предупреждаю тебя, Пивз...
  Пивз, не обращая внимания на возмущённые крики профессора, панически закрутил головой, пытаясь безуспешно рассмотреть Асторию и стремительно улетел вверх над мраморной лестницей.
  - Пивза с каждым разом всё сложнее призывать к порядку. Уже только имя директора его и останавливает, - вздохнула ничего не понявшая в произошедшем Макгонагалл. - Давайте же, идите! - резко сказала профессор вымокшей до нитки толпе учеников, скопившейся возле входа и опасливо ожидавшей развязки. - В Большой Зал, вперёд! Там обсушитесь!
  Толпа учеников, возбуждённо галдя, скрылась за двойными дверями, ведущими в сторону Большого Зала.
  - Мисс Кливленд? - позвала профессор, оставшаяся одна в вестибюле.
  - Да, мисс Макгонагалл, - Астория бесшумно вышла из-за колонны, за которой скрывалась, сбросив свою маскировку.
  Отношения с Минервой у неё так и застыли на уровне холодного нейтралитета. Ни одна, ни другая не делали даже попыток это положение как-либо изменить. Что, по-видимому, устраивало обе стороны.
  - Фухх, как у вас получается так скрываться? Постарайтесь так пореже делать, - выдохнула женщина, услышав у себя за спиной тихий голос туманницы. - Скоро прибудет профессор Снейп с новичками. Присоединяетесь к ним. Вас я вызову самой последней. В принципе, мы это ранее обговаривали, но я, на всякий случай, вам напоминаю.
  - Хорошо.
  Говорить волшебнице, что она физически не способна ничего забыть было бесполезно. Проще не акцентировать на этом внимания для экономии времени и сразу согласиться.
  Спустя десяток минут в дверь Хогвартса ввалились мокрые, уставшие и дрожащие от холода, приотставшие первокурсники сопровождаемые вечно хмурым Северусом Снейпом. Обменявшись с Макгонагалл парой дежурных фраз, профессор чёрным слизнем, оставляя за собой настоящую водяную тропу, уполз к себе в подземелье переодеваться.
  Пожилая волшебница, выстроив первокурсников в некое подобие колоны, пообещала, что все они скоро согреются и отдохнут, осталось только чуть потерпеть. Астория незаметно пристроилась в самом конце строя, разочарованно думая, что забота и волшебники понятия мало совместимые. Ни Северусу, ни Минерве даже в голову не пришло обсушить дрожащих детей прежде, чем вести их дальше. Она мысленно пожала плечами, если взрослых магов это не волнует, то её и подавно. Может это просто такая завуалированная тренировка на выносливость?
  - Все за мной!
  
***
  Большой Зал был подготовлен и украшен для проведения пира в честь начала учебного года. Четыре длинных стола факультетов были заставлены пустующей пока золотой посудой и кубками. В воздухе парили сотни горящих свечей создавая множество бликов на посуде и придавая всему залу этакую таинственную торжественность.
  Вдоль каждого стола сидели галдящие ученики одного из факультетов, оживлённо обсуждающие с соседями различные накопившиеся за лето новости. Пятый стол, преподавательский, стоял на небольшом подиуме позволявшим присутствующим профессорам свободно видеть весь зал, ну и смотреть на сидящих в зале учеников несколько свысока. Многие ученики бросали недоуменные взгляды на многочисленные пустующие места преподавателей. Правда, натыкаясь на ласковые, прямо-таки лучащиеся добром и всепрощением глаза Дамблдора, резко отводили взгляд, вновь окунаясь в животрепещущие обсуждения с соседями.
  Вошедшая толпа первокурсников во главе с Макгонагалл заставила замолчать большую часть учеников, а прочих резко снизить громкость до еле слышного шепота.
  Профессор стремительно прошла вперёд, поставив перед пугливой сжавшейся в кучку толпой новичков трёхногую табуретку и водрузила на неё древнюю грязную и залатанную остроконечную шляпу. Первогодки обречённо-испуганно уставились на головной убор, а за ними и весь зал перевёл на неё глаза, замерев в привычном ожидании. Наступила полная тишина. Вдруг горизонтальная прореха у полей шляпы открылась как рот, и шляпа запела странную песню.
  Астория, снова укутавшись в своё маскирующее поле, благо свет сотен свечей и отражённых бликов создавал очень удобную атмосферу для сокрытия, отступила в сумрачную тень у границы зала, дабы не привлекать ненужного ей сейчас внимания. Она готовилась к небольшому представлению, которое позволит ей сразу вывести себя за рамки обычной школьницы, раз роль обычного подростка у неё никак достоверно не выходит. И пока эта непонятная шляпа поёт свою песню у неё есть время ещё раз проверить расчёты и внести в свой облик нужные корректировки с учётом обстановки. Тем более, за время общения с преподавателями она точно выяснила, что те просто-напросто не понимают, что и как она делает, поэтому ограничивать себя в этом плане уже нет особого смысла.
  Шляпа закончила петь свою песню и поникла на табурете, вновь став внешне самым обычным старым головным убором.
  - Когда я вызову вас, надевайте на голову Распределяющую Шляпу и садитесь на табурет, - сказала Макгонагалл, разворачивая длинный свиток. - Акерли, Стюарт!
  Трепещущий от страха мальчик вышел вперёд, поднял Шляпу, надел её на голову и сел на табурет.
  - КОГТЕВРАН! - прокричала немедленно та.
  Мальчик стащил шляпу с головы и довольный побежал к уже своему столу факультета, где его радостно приветствовали аплодисментами и дружескими хлопками по спине.
  А Минерва уже выкрикивала следующее имя.
  - Бэддок, Малькольм!
  ...
  - СЛИЗЕРИН!
  С каждым названным именем толпа первокурсников редела, рассасываясь по столам факультетов.
  Вот и настал момент, когда никого из новичков не осталось, кроме неё. Замдекана, отвлёкшись от своего свитка, открыла было рот и, запнувшись, замолчала, растеряно хлопая ресницами на пустое место оставшееся после первокурсников. Она никак со своего места не могла разглядеть скрывшуюся в тенях Асторию. Выручил её Дамблдор, вставший со своего места, хлопком в ладоши привлекая к себе внимание оживившихся учеников.
  - Попрошу внимания, процедура распределения ещё не окончена. Рад всех проинформировать, что в этом году у нас, сразу на четвёртом курсе, будет учиться новая ученица по переводу из американской Салемской школы ведьм. Астория Кливленд! Искренне надеюсь, что она найдёт здесь своих друзей и поддержку, независимо от того на какой факультет попадёт. Мисс, прошу...
  Озадаченные ученики закрутили головами пытаясь высмотреть названную ученицу и никого не видя, как...
  В колеблющемся сумраке у входа в зал раздались звонкие, почти хрустальные, размеренные шаги. В воздухе проявился странный размытый тёмный силуэт, мерно плывущий по направлению к освещённому пространству между столами факультетов, достигнув которого по нему медленно, сверху вниз, побежала узкая огненная волна, открывая многочисленным взорам тонкую девичью фигурку.
  Белоснежные, с бегающими по ним голубоватыми искорками, волосы. Полуприкрытые пушистыми ресницами большие, мерцающие отблесками свечей, рубиновые глаза, смотрящие строго перед собой. Тонкие, резко очерченные губы, сложенные в скромной полуулыбке. Буквально струящаяся, приталенная тёмная мантия (совершенно не того фасона в котором она была возле входа) из тонкого, и даже на вид о-о-очень дорогого материала. Изящные запястья рук с длинными ухоженными пальцами. Тёмные полусапожки с серебряными узорами на каблучках, которые и издавали этот самый мелодичный хрустальный перезвон при каждом шаге, дополнительно вызывая небольшой каскад струящихся по граниту пола разрядов молний.
  В Большом зале настала потрясённая тишина. Парни, особенно старших курсов, буквально пожирали глазами проплывающую мимо под перезвон каблучков стройную фигурку. А женский контингент, в большинстве своём, так же дружно шипел вслед сквозь зубы.
  Астория внутренне довольно ухмыльнулась, заметив скривившееся в недовольной гримасе лицо Макгонагалл. Так тебе старуха, твоё время уже в прошлом. Мелкая пакость грела ядро, да и представление удалось просто на славу. Даже Снейп, успевший переодеться в сухое и выбравший этот момент, чтобы пробраться на своё место, засмотревшись на её выход, врезался коленом в край стола с трудом удержав рвущиеся наружу ругательства.
  - Что вы себе позволяете? Что это ещё за выходки? - еле слышно прошипела ей на ухо Минерва, когда девушка дошла до табуретки со шляпой.
  - Я? Позволяю себе выходки? - совершенно не понижая голос удивилась туманница. - Я же просто спокойно прошла к шляпе, когда меня позвали! Или вы рассчитывали на что-то другое? Ползти по полу, собирая пыль, я категорически отказываюсь, а бегать... пускай другие бегают! Настоящая волшебница всегда должна себя вести уверенно и спокойно в любой ситуации, не так ли?
  Её слова вызвали сдавленные смешки в зале у учеников, что заставило Макгонагалл пойти пятнами, но ей всё же хватило ума промолчать.
  - Надеюсь вы попадёте в Слизерин. Вам там самое место! - тихо добавила Минерва, и уже в голос. - Надевайте шляпу!
  
***
  Таинственная новенькая, в полной тишине, несколько брезгливо взяла шляпу кончиками пальцев и, удручённо покачав головой, встряхнула, слегка подув на неё. Налипшая грязь, потёки жира и многовековая въевшаяся в ткань пыль тут же осыпались с убора на землю небольшим грязевым дождём и облачками пыли.
  - Вот так-то лучше, совсем маги не заботятся о твоей чистоте, - удовлетворённо заявила вслух новенькая, разглядывая радикально очищенную шляпу. - Теперь можно не бояться чего-то подцепить, - проговорила она, садясь на стул и одевая чистенький головной убор себе на голову.
  Присутствующие во все глаза в ожидании уставились на Асторию. Секунда... Вторая... Полминуты...
  - Уважаемая Шляпа? - подала голос Минерва.
  - Идёт синхронизация протоколов данных, - незнакомым металлическим голосом ответила шляпа и почти сразу добавила. - Синхронизация завершена. Начинаю процесс тестирования и калибровки матрицы.
  - Э-э-э, - зависла волшебница. - Шляпа? Вы можете просто определить новенькую на факультет, без этих ваших кал... кал...бировок?
  - Обновление баз данных... Реиндексация обновлённых баз...
  - Мисс Астория, что происходит? Что вы там делаете?
  - Я? Я просто сижу и жду! Разве не видно? А что происходит? Ну, вам лучше знать, вы же профессор с многолетним опытом, как неоднократно раньше утверждали. И это ваш же прибор распределения, откуда мне знать, как он там у вас настроен.
  - Ух ты, класс! Как только пошитая! - вдруг воскликнула Шляпа уже знакомым нормальным голосом.
  - Уважаемая Шляпа, с вами всё нормально?
  - Окэ, старуха, запрос поняла, всё пучком! Не кипишуй. Тут, понимаешь, не так всё просто. Надо старательно стёжками пошевелить...
  Пока ошалевшая от прорезавшегося жаргона шляпы Минерва беззвучно разевала рот, та продолжила вслух:
  - Ну чё, пиплы, приступим! И первый у нас на прицеле... Пуффендуй? Эмм, друзья и старательность - это, конечно, важно, но верность долгу, безусловно, важнее. Значит - вычёркиваем! Когтевран? Мозги-и-и, - вдруг протянула низким замогильным голосом шляпа и хихикнув... - Не-е-е, мозг у магов - это такая бяка, стошнить может. Но если мозги вам не нравятся, может, вы просто не умеете их готовить? А мы не коки - однозначно! В пролёте... Тогда, может, Слизерин? Сделал гадость - ядру радость! Хм, декана жалко... чуть-чуть. Гад он, конечно, и волосы не моет, да и запах, когда мимо проходит... бу-э-э-э. - неназванный профессор побелел от стыда и ярости... - Но он повесится же от такого куска привалившего счастья, а это будет совсем не интересно! Поползли дальше. Ну чё... тогда остаётся Гриффиндор. Вы попали! Мву-ха-ха-ха!!! Гриффиндор с мозгами, верностью долгу и встроенной хитрокормовостью - это адская смесь! Спокуха, флагман, ща скину макет эмблемы. - ГРИФФИНДОР!!! - заорала на весь зал Шляпа, а у новенькой на левой стороне груди мантии проявился соответствующий знак принадлежности к факультету.
  
  Глава 12. Гриффиндор такой Гриффиндор.
  
  Гостиная факультета Гриффиндор бурлила, пузырилась и фонтанировала таким потоком эмоций, что, казалось, ещё чуть-чуть и стены рухнут, не выдержав бешеного напора. Ещё бы, после пресного и скучного для большинства учеников лета, столько событий, каждое из которых и по отдельности весьма знаменательное, а тут всё и сразу: новая и очень странная ученица; новый преподаватель ЗОТИ - знаменитый Грюм 'Грозный Глаз'; отмена школьных матчей по квиддичу; отмена уроков по УЗМС. И самое главное - Турнир Трёх Волшебников.
  Так что у учеников Хогвартса было куда потратить накопленную за лето энергию.
  Асторию сразу же взяли в плотное кольцо разновозрастные девушки Гриффиндора и засыпали градом вопросов: откуда она... а где она взяла такой фасон мантии... а ткань... цвет глаз, он натуральный или это какое-то магическое зелье... а каким шампунем пользуешься... а какие у вас мальчики... десятки, сотни 'какие', 'почему' и 'что'. От такого напора она даже несколько растерялась. Хорошо хоть парней, которые попытались влезть в это живое кольцо, жаждущие ответов девушки сами выгнали взашей.
  Она старалась отвечать как можно более размыто и уклончиво, ведь на большинство вопросов у неё просто не было ответов. Это если информация вообще не была секретной. Вот о чём она была готова общаться без ограничений, так это о фасонах платьев, типах тканей и прочих изысках из мира моды. Знакомо и совершенно безопасно. Многолетнее общение и проживание под одной крышей с профессиональным модельером-дизайнером даром не прошло.
  В какой-то момент она, сдуру видимо, предложила наседающим на неё девушкам самим посмотреть, как на них будут выглядеть описываемые ей наряды. Мгновенно наступила тишина, в которой кто-то осторожно поинтересовался, что для этого надо?
  Астория задумалась. Навскидку она видела два варианта. Первый, это когда девушка оставалась в неглиже или нижнем белье, после чего можно, на основе закреплённых на её теле маркеров-маячков, сформировать объёмную голограмму нужного наряда. Так они тестировали новые разработки с Амели. Метод весьма затратный по вычислительным ресурсам, да и одежды по факту на теле не было, что создавало определённый дискомфорт в ощущениях, но при этом это был наиболее качественный и наглядный способ оценить полученный результат. Да, это ещё требовало, кстати, её личного присутствия.
  Второй, это когда изображение формируется на любой плоской поверхности, лучше всего на ростовом зеркале. В этом случае изображение было уже двухмерным и затраты на расчёты были существенно меньше, к тому же на зеркале можно было дополнительно сформировать сенсорную панель для автоматического перебирания нарядов из базы данных и даже небольшой корректировки отдельных элементов одежды. Этот вариант был уже более автономен, хотя и требовал на свою подготовку больше времени.
  После небольшого колебания, она озвучила всё же второй вариант. Сообщать всем, что она может создавать почти любую объёмную голограмму было неразумно. А здесь демонстрировалась жёсткая привязка к заранее выбранному предмету, так называемому 'артефакту', что вполне укладывалось в мировоззрение магов. И да, она сразу уточнила, что поделиться заклинанием не может - авторская разработка. Не её и без права передачи. Это она уже узнала, что заклинания у магов, если не вдаваться в особые подробности и сферы применения, делятся на общедоступные, к которым и относилось большинство заклинаний, запрещённые, родовые и авторские. И вот просить научить последним двум... было даже не моветоном, а, как минимум, неприкрытым хамством. Хотя, в некоторых случаях, авторские могли быть предоставлены постороннему, на усмотрение самого автора, естественно. Но о таковых случаях практически не было известно. Ведь неизвестное никому заклинание всегда было лишним козырем в рукаве или очень веской разменной монетой. То есть если такие обмены и происходили, то они, как правило, не афишировались сторонами. Поэтому она и решила выбрать такой вариант. А то, что она магию раньше не учила и это вообще не магия... так ученики об этом не знают.
  Вторично настала тишина, пока девушки переваривали услышанное предложение. А затем была развита кипучая деятельность. Подходящего ростового зеркала ни в из одной комнате женского крыла не оказалось, только относительно небольшие на столах для наведения общего марафета, а в них всей фигуры не видно. Было ещё несколько закреплённых зеркал в платяных шкафах, но тоже недостаточно крупных для такого важного дела, да и неудобно для большинства девушек, ведь тогда хозяйки комнаты оказывались в привилегированной ситуации, а прочие в роли гостей-просителей.
  Так что, если ты не можешь сам, то озадачь другого. Старшекурсницы немедленно повесили решение этой проблемы на своих кавалеров. Попытки увильнуть и отмазаться, были весьма жёстко пресечены, вплоть до угрозы разрыва отношений, - какой девушке понравится, что парень ради неё не желает даже слегка, ну совсем чуточку, поднапрячься. Как бы то ни было, но вскоре группа парней приволокла откуда-то подходящее двухметровое зеркало в тяжёлой потемневшей от времени раме.
  Астория попросила присутствующих, коих набралась уже большая часть факультета, расчистить ей место и встала напротив зеркала, готовясь к очередному представлению. Немного красочных спецэффектов не помешают... и в зеркало, с кончика направленной на него палочки, устремились яркие, извивающиеся, но маломощные электрические разряды. Так, визуализация обеспечена, теперь нужна вербальная компонента, и она принялась быстро читать вслух кусок произвольного программного кода, задом наперёд, естественно. Под этот речитатив и используя разряды как энергетический канал, она быстро сформировала на поверхности зеркала микронный визуализирующий слой, добавила несколько ультразвуковых сенсоров по краям для считывания пространственной кинематики тела человека, стоящего напротив и, немного поколебавшись, потратила часть наноматериала на формирование в раме управляющего блока с заложенной в памяти парой десятков нарядов адаптированных под стиль магов, включая небольшой пассивный энергосборщик. Для поддержания краткосрочного режима работы в пределах Хогвартса хватит, а за прочие возможности можно будет и поторговаться.
  - Всё, готово, - она опустила палочку, прекратив молниеизвержение.
  - И... и как им пользоваться? - влезла одна из старшекурсниц.
  - Становишься напротив, вот сюда, - стала раздавать указания Астория. - Хорошо. Видишь загорелся зелёный сигнал? Это значит, что ты в фокусе. Теперь доставай палочку, колдуй 'люмос' и сделай вот такой жест, это команда зеркалу на активацию.
  Старшекурсница послушно выполнила указанные действия, но её отражение в зеркале никак не изменилось, оставшись как есть.
  - Э-э-э?
  - Всё нормально, ты всё сделала верно и сейчас активировался режим ожидания команд. Теперь ткни палочкой в правый верхний угол зеркала. Видишь слева появились значки, целая фигурка и её части: с головы до ног? Ткнёшь палочкой справа от фигурки и наряд целиком сменится на следующий в базе. Ткнёшь слева, соответственно, вернётся предыдущий. Цветная полоска, это таблица градиента для выбора общей расцветки. Аналогично напротив других пиктограмм, только там будут меняться уже отдельные части наряда, а не все сразу. Когда закончишь, сколдуй 'люмос' два раза и зеркало отключится. И да, энергии хватит только на один час активной работы, после чего ему надо будет подзарядиться в течении суток.
  Ей незачем было тратить ресурсы на полнофункциональную модель. Это быстро обесценит её труды в глазах других. Жизнь среди людей приучила её, что те, доставшееся им без проблем и хлопот, то есть почти даром, не ценят. Совершенно не ценят. Чуть позже она намекнёт жаждущим, что подзарядить зеркало может и она, и для этого не надо будет ждать целые сутки, но это уже не за бесплатно. И можно будет ввести ещё ранжированную абонентскую плату за доступ к другим частям имеющегося у неё каталога моделей. Причём оплате не обязательно быть только денежной, точнее, именно деньги её интересуют в самую последнюю очередь. Главное - это информация! Неизвестно получится ли у неё вернуться или хотя бы связаться со своими, но в любом случае ей следует подготовить себе каркас, фундамент, на который можно будет в последствии опереться. А это... этот вариант зеркала пусть будет бесплатным факультетским достоянием, работающим рекламным образцом, повышающим её рейтинг среди учащихся.
  Услышав о таком ограничении по времени девушки чрезвычайно возбудились, немедленно затеяв спор об очерёдности и времени на 'примерки'. Наружу были извлечены все аргументы в виде достижений, прегрешений, иерархического положения на факультете и в школе каждой. Астория еле успевала пополнять свою базу данных на спорящих, столько было вывалено различной информации.
  - Что это у вас тут происходит? - раздался громкий недовольный вопрос.
  Упс. В гостиной Гриффиндора стояла Минерва Макгонагалл грозно обозревая творящийся бедлам. Азартно спорившее до этого девушки немедленно замолчали и стали кучковаться друг за дружкой, совсем не спеша удовлетворить любопытство декана.
  - Я жду ответа! Мисс Джонсон?
  - Э-э-э... М-м-м, - вышеназванная девушка старательно изучала потолок, видимо пытаясь найти там некий ответ, ну или, на крайний случай, подсказку. Безуспешно.
  - Это новенькая заколдовала зеркало! - влезла с комментарием Грейнджер.
  - Зеркало? - декан обратила внимание на стоявший предмет мебели. - Погодите, в нашей гостиной не было такого зеркала. Откуда вы его взяли?
  - Так-так-так, моя дорогая мисс Норрис! Сюда, значит, эти подлые воришки потащили добычу? Ну да, Гриффиндор... конечно!
  Из приоткрытой входной двери за спиной Макгонагалл доносился приближающийся старческий мужской голос.
  Вскоре через дверь в гостиную проник завхоз Хогвартса - Аргус Филч, сопровождаемый весьма крупной пепельного цвета кошкой. Парни, притащившие зеркало, немедленно постарались заныкаться среди других учащихся пока их не заметили.
  - О, Минерва, и ты уже здесь! Замечательно, просто замечательно, - прошамкал старик.
  - Аргус, что случилось?
  - Понимаешь, моя дорогая Минерва, убираю я тут грязь, которую приволокли с улицы все эти грязнули, которых вы почему-то зовёте своими учениками, когда миссис Норрис заметила, как группа учеников вскрыла мою кладовку и утащила оттуда вот это зеркало. Я немедленно кинулся по следу, и моя дорогая миссис Норрис привела меня сюда. Да вот и украденное, кстати. Попались голубчики с поличным, не успели запрятать, негодники! Жаль, что сейчас у нас розги не практикуются. Э-эх, снять бы пару шкур с виновных, как в старые добрые времена, сразу все дурные наклонности вымело бы.
  Профессор недовольно нахмурилась, крыть было нечем, и немедленно устроила следствие по 'горячим следам'. Долго оно не продлилось и быстро вышли на виновных и подстрекателей. А точнее... все всё быстренько свалили на Асторию, мол, это она была инициатором, вот пусть она и отвечает. От такой логики она немного 'припухла'. То есть она хотела как лучше. Хотела помочь девушкам, хотела наладить взаимоотношения по-человечески... а они вот так... по-человечески.
  Астория молча выпрямилась с каменным выражением на лице и так же молча махнула рукой, уже без всяких эффектов развоплощая свои усовершенствования в злополучном зеркале. Нечего тратить ресурсы на показушную иллюминацию, всё равно никто ничего не поймёт. Оправдываться она и не подумает, много чести для людей. Это у себя во флоте она скинула бы флагману запись происходившего и на этом бы всё и закончилось. Но люди... Эти люди, хоть они и называют себя магами, оказались всё такими же неблагодарными сиюминутными трусливыми тварями, как и их потомки в некоем недалёком будущем, пускай и другого мира. Пусть теперь хоть кто-то попробует у неё хоть что-то попросить.
  - Вас, кстати, хочет видеть директор Дамблдор, - обронила Макгонагалл, не дождавшись никаких оправданий или раскаяния со стороны столь раздражающей её особы. - И как мне ни неприятно, но... минус двадцать баллов с Гриффиндора за колдовство вне классных комнат и за грубейшее нарушение дисциплины.
  По гостиной факультета разнёсся недовольный гул.
  - Можете за это поблагодарить свою новую сокурсницу. Позже.
  Вот, значит, как, Минерва решила сыграть 'грязно'. А это уже почти явное объявление войны. Ещё не 'горячей', но многие ограничения можно будет теперь отбросить. Хор-р-рошо, посмотрим чья возьмёт.
  Туманница, демонстративно не глядя на сконфуженных учеников факультета Гриффиндор, молча пошла к выходу. Судя по всему, её невинная шуточка со шляпой удалась, заодно и небольшой тест на профпригодность и адекватность маги в очередной раз с треском провалили. В её базах данных Homo Sapiens Magicis, всё больше становились обычным Homo безо всяких там Sapiens-ов, хотя немного Magicis всё же было.
  Всю дорогу до кабинета директора Минерва непрерывно нудела ей над аудио сенсором на тему добропорядочного поведения, приверженности жизни по правилам и прочего в том же духе. Астория этот вербальный мусор даже не пыталась слушать и анализировать, сразу сбрасывая в архив. Она лучше потратит вычислительные ресурсы на сравнение анимагической формы Макгонагалл с информационной структурой кошки Филча, которая явно была не совсем обычным представителем своего семейства.
  Хм, есть как явные совпадения, так и очень сильные расхождения. Особенно заметные в области головы. Видимо, сказывается то, что человеческий мозг всё же сложнее устроен, чем кошачий. И при анимагическом обращении, упрощения структуры мозга, скорее всего, не происходит, иначе маг мгновенно стал бы самым обычным животным, пусть и несколько более развитым по интеллекту. Или там задействованы совершенно иные принципы и процессы? Астория заинтересовано покосилась на вещающую очередную 'истину' Макгонагалл, вот бы та обратилась кошкой и данное состояние как-то зафиксировать от обратного превращения, тогда можно будет вдумчиво и не спеша провести аутопсию и детально, наглядно сравнить на примере. Мда, идея неплохая, но почти без шансов. Рассчитывать на содействие этой старухи в столь важном деле познания её внутреннего мира очевидно не приходится. Надо будет, кстати, выяснить между делом, может у магов есть фиксирующие заклинания для анимагов и не надо будет изобретать гребной винт. Уговорить декана на ещё одну демонстрацию анимагии она сможет, скорее всего, без особого труда. Люди ведь такие честолюбивые и падкие на лесть. Вот и Макгонагалл не удержится от соответствующе оформленной просьбы, а потом её мнение никого волновать уже не будет. Всё во имя прогресса и познания, как любит выражаться Биска. А пройти этот путь без жертв не получается и лучше, когда эти жертвы, заодно, являются и твоими недругами.
  Хорошо хоть до кабинета директора было не особо недалеко, иначе жертвы могли появиться прям сейчас. А так... можно сказать, что декану повезло.
  - Горячий шоколад.
  Каменная горгулья, скрипнув постаментом по полу, открыла проход к кабинету Дамблдора.
  - Йоу, флагман! Я зырю, этот хрен моржовый дотумкал вас напрячь!
  - Силенцио!
  - М-м-м! Хмпф!
  Дамблдор, махнувший палочкой в сторону шляпы, устало опустился в своё троноподобное кресло, а Макгонагалл заняла одно из кресел преподавателей сбоку от стола, оставив Асторию стоять.
  - Мисс Кливленд, немедленно исправьте то, что вы сделали с Распределяющей Шляпой. Всё-таки этот вульгарный жаргон трущоб отнюдь не приличествует нашему прекрасному заведению.
  Астория, нацепив на лицо аватары абсолютно непонимающее выражение, изумлённо захлопала ресницами.
  - Я? Я же ничего не делала! Ну не трогала я вашу шляпу, даже пальцем, разве что, когда чистила её и одевала на голову. Все же видели, что я затем просто сидела и ждала её вердикта, как и все до меня, да и палочку я не доставала.
  А что? Главное, это ни слова прямой лжи. Всё внешне так и было. А мелкие нюансы её взаимодействия с Тактической Сетью... ну зачем забивать ими голову почтенным и заслуженным магам, которые гораздо лучше неё знают 'как надо'. Шляпа, кстати, оказалась очень интересным и весьма сложно устроенным прибором. По своей структуре, весьма сильно отличающейся от типовых магических структур, примеров которых она уже сумела насмотреться. Даже жаль, что не получилось подольше покопаться в её устройстве и алгоритмах. Но и так неплохо вышло: и почти невинная шутка, и проверка. Она наложила манеру поведения одного из сотрудников Быка, который запал ей в память своим карикатурно-панковым поведением, но при этом умудрявшимся всегда оставаться в рамках, хоть и на самой грани.
  - Мисс Кливленд, - устало вздохнул волшебник. - Поверьте старому опытному, много чего видевшему магу. Я готов дать свою бороду на отсечение, что это ваши проделки. К тому же... - тут он покосился на сидевшую с неприступным видом Макгонагалл. - В общем, я настоятельно прошу ВАС вернуть Распределяющую Шляпу в нормальное состояние.
  - Я могу попробовать её попросить, но за результат не ручаюсь. Я же не Великий Маг и Волшебник, - не удержалась она от лёгкой шпильки.
  Лицо Дамблдора еле заметно дрогнуло, но он сдержался. А вот Минерва не преминула попенять девушке за её неуважительное отношение к магам, которые старше и мудрее неё. Очередную, готовую начаться перепалку остановил Дамблдор укоризненным:
  - Минерва! - а затем к Астории уже тоном доброго дедушки-мастера, доверяющего подмастерью важную работу. - Девочка моя, я верю, что у тебя всё получится. Не обращай на нас внимания.
  Ах так, значит уже 'девочка моя'. Сейчас вы получите 'девочку'. Астория развернулась спиной к магам, но держа их под пристальным контролем и будучи готовой немедленно атаковать если те вдруг решат нанести ей удар в спину. Дальше последовал десятиминутный спектакль из уговоров шляпы вести себя прилично и ответных реплик, из которых присутствующие узнали о себе много нового, не исключая и саму Асторию (по-другому было бы подозрительно). Пока она таким образом пудрила магам мозги, сам Дамблдор, вроде как не особо интересуясь происходящим, подошёл к шкафчику, где стояли различные несуразные приборчики и статуэтки, и стал эпизодически касаться некоторых из них, типа любуясь их работой и красотой. Ага, понятно. Эта машинерия на самом деле была скрытым и весьма толковым сенсорным комплексом. Видимо, Дамблдор решил, заодно, изучить и понять её способности. Если это вообще и не было главной целью этого приглашения. Вот только против неё такие методы были бесполезны, стоило ей только почувствовать действие очередного заклинания или сканирующую волну, как она немедленно разрывала контакт со Шляпой и дальнейший диалог шёл согласно тут же набросанному заранее сценарию. Дамблдор переставал колдовать, и она снова восстанавливала связь, принимаясь исследовать информационную структуру Шляпы дальше. Этакие 'кошки-мышки'. Причём кошка была старая и слепая, а мышка молодая и зрячая. В общем, поддавшись на убедительные 'уговоры' и 'просьбы', Шляпа согласилась вести себя 'прилично', как раньше. А о том, что на самом деле ничего не поменялось магам знать совсем не обязательно. Они же не просили навсегда вернуть шляпе старую манеру речи. Для этого надо уметь грамотно формулировать свои мысли и пожелания. Так что если она через год не подтвердит своё текущее распоряжение, то следующая процедура приёма первокурсников будет ну очень весёлой и запоминающейся.
  Немного недовольный директор, которому не удалось узнать почти ничего нового, вдруг решил поинтересоваться, как она поладила со своими софакультетниками. И тут Макгонагалл, которая до этого безмолвно сидела 'третьей лишней', выложила о произошедшем в гостиной Грифиндора, только акцент был ещё чуть сильнее смещён в сторону туманницы. Теперь складывалось впечатление, будто это она организовала и лично возглавила воровской налёт на склад мистера Филча.
  - Ай-яй-яй, - сокрушенно покачал головой Альбус. - Как нехорошо, в первый же день! Но знаешь, Минерва, я думаю, ты немного погорячилась, минус двадцать баллов в первый день... это несколько... м-м-м, многовато. Тем более я уверен, что наша девочка (опять это его собственническое утверждение) не хотела ничего плохого. Так что я, своей властью директора Хогвартса, снимаю со штрафа десять баллов. И да, за помощь школе в починке важного артефакта, начисляю Астории Кливленд - десять баллов.
  Директор даже заговорщицки подмигнул одним глазом Астории и как бы упуская из виду, что по его же теории она и сломала Шляпу до этого.
  - Таким образом, факультет Гриффиндора начинает новый учебный год с нулевым счётом, как и остальные факультеты.
  Угу, ничего нового. Астория, мрачно и не показывая никакой радости от 'справедливого' решения, размышляла о происходящем. Классическая тактика злого и доброго полицейского. В человеческом обществе весьма популярная методика влияния, используемая в самых различных сферах жизни. Всем известная, но от этого не теряющая своей эффективности. Дамблдор явно отвел себе роль 'доброго'. А самое интересно было в том, что она понятия не имела, что означают эти самые баллы и какова их реальная ценность. А все, включая и директора, и декана, как-то подзабыли её об этом проинформировать. Сейчас спрашивать об этом было несколько неуместно, можно было порушить разыгрываемую сценку с образом, и поэтому она коротко поинтересовалась, можно ли отправиться себе в комнату и отдохнуть после весьма тяжелого дня.
  - Да-да, моя девочка (опять)! Благодарю за оказанную помощь, можешь идти к себе на факультет. А нам с твоим деканом надо обсудить ещё несколько школьных вопросов.
  Она вежливо попрощалась с директором и деканом и затем неспешно пошла в гостиную Гриффиндора.
  Та встретила её всё тем же перевозбужденным гулом разговоров, приумолкших при её появлении. Сделав от входа пару шагов, она остановилась, осматривая присутствующих детей и натыкаясь на многочисленные ответные любопытствующие взгляды.
  - Ой, а ты быстро! - подлетела к ней одна девчонка, вроде как Лаванда Браун. - А тебя сильно ругали? А у нас, понимаешь, Филч забрал твое зеркало! Вредина! А если мы ещё одно достанем, ты нам его опять заколдуешь? А...
  Туманница в полном офигении слушала эту вербальную атаку, пытаясь подобрать слова на эту несусветную, безбашенную, вопиющую наглость... Несмотря на безукоризненное знание как приличных, так и не очень форм и речевых оборотов, алгоритмы ядра никак не могли подобрать нужную словесную конструкцию, чтобы выразить всем и сразу своё отношение к происходящему. А раз слова не подбираются... она, вскинув руку, продемонстрировала короткий универсальный жест, посылающий видящего его по известному сексуальному маршруту. Немного подумала, внесла небольшие пространственные корректировки для большей убедительности и видимости окружающим. Подумала снова... и добавила такой же жест со второй руки. Вот теперь самое то. В полной, изумленной тишине, она прошла через всё помещение гостиной факультета и поднялась по лестнице, ведущей в женское крыло. Ей надо проанализировать произошедшее в тишине и спокойствии.
  
  Глава 13. ЗОТИ
  
  Весь четвёртый курс Гриффиндора маялся в нервном ожидании в кабинете ЗОТИ (защита от тёмных искусств) ожидая преподавателя. Ученики, тихо и не очень, разговаривали друг с другом, делясь ожидаемыми прогнозами о новом учителе защиты.
  Астория постаралась занять самое дальнее угловое место в классе. С него она отлично могла видеть весь кабинет с учителем и учениками, а заодно и быть прикрытой с двух сторон капитальными стенами Хогвартса.
  Судя по услышанным ранее разговорам, предмет 'Защита от Тёмных Искусств' был весьма своеобразен даже для эксцентричных магов. Ни одному преподавателю не удавалось ещё продержаться в этой должности более года, что весьма её интриговало. Мол, некий могущественный не называемый по имени волшебник наложил на эту должность мощное проклятие. Как такое вообще возможно она не могла представить даже теоретически. Встроить некий дефект структуры даже не в физический предмет, а в абстрактное понятие этого предмета. А ещё точнее, даже не понятие предмета, а в организационный процесс, действие. И почему в таком случае не сменить 'проклятое' название на другое? Ведь логично, что тогда 'проклятью' не за что будет уцепиться и оно будет нейтрализовано. Странно, непонятно и... маловероятно. Скорее всего это обычные людские страшилки и всё гораздо проще и прозаичнее. Но мало ли что. До недавнего времени она вообще считала, что люди никак не приспособлены к работе с Тактической Сетью. И вон, сколько вокруг неё опровержений её прошлого мнения.
  Поэтому попав в кабинет, перед выбором себе места для дальнейшей учёбы, она тщательнейшим образом просканировала обстановку на наличие нетипичного и опасного содержимого, и ничего явно угрожающего не обнаружила... Усиление стен... Энергетическое поглощение... Сигнальный комплекс... В принципе, уже знакомый ей стандартный набор, только в несколько более мощном исполнении, что, в общем-то, логично. Но лучше ещё чуть подстраховаться и поэтому она села там, где села.
  В кабинет, клацая по полу деревянной ногой, вошёл ожидаемый преподаватель защиты. Грузное тело, множество различных физических увечий. Первое впечатление было, что защищаться у этого человека в жизни не особо получалось. Но, с другой стороны, он всё же выжил. Для полноты картины следовало бы узнать об обстоятельствах получения ран и проанализировать ситуацию на тему: а можно ли было их в тот момент избежать?
  Стоп, это она уже свернула не на тот курс. Ей какое дело до того, что с этим человеком случилось ранее? Гораздо важнее будет узнать, как он будет преподавать свой предмет.
  Пока она размышляла таким образом, профессор толкнул нечто вроде приветственной речи, в которой обругал почти всё и всех... от предписанных учебников (с чем Астория была полностью согласна), до министерства. Не забыв в своей речи и предыдущих преподавателей данного предмета, которые почти ничему учеников нормально за свой год не научили. И сразу же сообщил, что он согласился преподавать по просьбе Дамблдора и всего-навсего на один год (очень, очень интересно), после чего приступил к перекличке.
  Дойдя до фамилии Астории в середине списка, он запнулся и внимательно посмотрел на неё, когда она откликнулась на своё имя.
  - Хм, а по тебе и не скажешь, что ты незаурядный боец. Внешность - она обманчива, - бросил угрюмо он.
  Ученики стали удивлённо переглядываться между собой в непонимании этой реплики, а сама Астория предпочла промолчать, не желая комментировать. Грюм не дождавшись от неё реакции, довольно кивнул.
  - Молчишь, и это правильно! Чем меньше о тебе знают, тем сложнее врагам предсказать твоё поведение. Не волнуйся, это мне Боунс рассказала о твоих действиях в лесу. Всецело одобряю и поддерживаю. Давно следовало тот гадюшник вырезать!
  - ТА-А-АК КЛАСС, ВНИМАНИЕ!!! ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!! - вдруг взревел он, заставив вздрогнуть добрую половину класса. - Урок первый! Никогда не судите об опасности человека по его внешности! Очень многие маги расстались с жизнью или здоровьем поведясь на миленькую невинную внешность. Суровый брутальный мужик, может быть невинным безобидным кроликом по сравнению с мило выглядящей девушкой. Вы не маглы, вы маги! И ваши главные враги, они тоже - маги! И пока вы стопроцентно не убедитесь, что перед вами тот человек, за которого он себя выдаёт... считайте его потенциальным врагом. Есть множество способов принять облик другого человека - от банальной иллюзии и до оборотного зелья. Враги коварны! Враги могут быть везде! ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!!
  Грюм обвёл насупленным взглядом испуганно сжавшийся класс. Его второй искусственный глаз вращался на все триста шестьдесят в глазнице и, видимо, не доставлял своему владельцу никаких неудобств.
  - Ну, так вот. К теме урока... Заклятья! Заклятья бывают разными по силе и типу. Согласно директивам Министерства Магии, я должен обучить вас только контрзаклятьям - и ничему больше. Я не должен демонстрировать ученикам младше шестого курса противозаконные заклятья. Вы считаетесь для этого слишком молодыми. Но директор Дамблдор придерживается лучшего мнения о состоянии ваших нервов. Он считает, что вы вполне способны вынести демонстрацию этих заклятий. А я считаю, что чем скорее вы узнаете, что к чему, тем лучше для вас. Как вы сможете защитить себя от того, чего никогда не видели? Если тёмный маг решит наложить на вас противозаконное заклятье, он не станет терять время и объяснять, что именно он собирается сделать. Он не набросит на вас заклятье учтиво и вежливо, лицом к лицу. Поэтому, вы всегда должны быть наготове! Вы должны быть начеку, настороже! Вы должны отложить это в сторону, мисс Браун, когда я веду урок!
  Лаванда Браун покраснела, судорожно пытаясь спрятать только что вытащенный под партой модный журнал. А Астория нахмурилась. Она не ощущала никаких активных сканирующих воздействий, но, судя по всему, Грюм сумел заметить совершённое действие прямо сквозь дерево парты. Инфракрасное зрение? Она немедленно укуталась в лёгкое, поглощающее её излучения энергетическое поле, и подняла руку.
  - Да?
  - Я правильно понимаю, что ваш искусственный глаз способен видеть сквозь материальные преграды, включая и одежду?
  В классе настала тишина, пока ученики обмозговывали услышанное. Затем до большинства дошла подоплёка вопроса и помещение наполнилось возмущёнными девичьими выкриками.
  - Молчать!!! - снова взревел преподаватель. - Хороший, правильный вопрос! Да, в обычных условиях одежда не является для моего глаза непреодолимым препятствием, ведь под ней можно много чего опасного спрятать. Но, пока я преподаю в Хогвартсе, Дамблдор наложил на мой глаз дополнительное ограничение. Он не может видеть сквозь школьную мантию. Так что можете не волноваться на этот счёт. И да, пять баллов мисс Кливленд за наблюдательность, и ещё пять баллов за свою защиту, - он, заметив непонимающие взгляды учеников, презрительно скривился. - Никто из всех вас, кроме неё, даже не подумал озаботиться своей защитой. ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!! А теперь к теме урока.
  Грюм тяжело прошагав по кабинету, открыл ящик стола и вытащил из него стеклянную банку. Внутри суетилось три крупных чёрных паука. Некоторые из учеников вздрогнули и попытались отодвинуться подальше. А сама Астория только хмыкнула про себя, по сравнению с акромантулами из леса это было даже не смешно.
  - Так вот... кто из вас знает, использование каких заклятий влечёт за собой наиболее тяжкое наказание по законам магов?
  А это интересно. Астория перебросила дополнительные ресурсы в сферу внимания.
  Несколько учеников неуверенно подняли руки вверх. Грюм, недолго думая, ткнул пальцем в Гермиону Грейнджер сидевшую в первом ряду.
  - Авада Кедавра! - чуть ли не шёпотом сказала та.
  - О, да! Самое первое, самое известное, и самое любимое заклятие гвардейцев Тёмного Лорда. Сколько магов, бесстрашно идущих на 'бомбарды' и 'секо', бледнели и жидко гадили, стоило им только услышать эти два простеньких слова. Авада Кедавра... Убийственное заклятие. Мгновенная смерть.
  Он извлёк из банки одного паука и опустил его на стол. Тот почувствовав свободу от заскорузлых пальцев мага метнулся к краю стола, но... палочка была уже поднята.
  - Авада Кедавра! - тихий, безжалостный голос.
  Зелёная вспышка и паук, споткнувшись на бегу, закрутился по инерции кубарем, замерев, в итоге, на спине с поджатыми к телу ногами. В том, что он мёртв ни у кого из учеников не возникло ни малейшего сомнения.
  Профессор равнодушно смёл мёртвого паука на пол.
  - Не вежливо, - спокойно произнёс он, - не приятно. И против этого заклятия нет контрзаклинания. От него нельзя защититься. Известен только один человек, которому это заклятие не принесло никакого вреда.
  Грюм продолжал ещё что-то говорить, а Астория лихорадочно анализировала полученные данные. Мгновенная смерть? Формально, да! Но вот причины... По всему выходило, что 'Авада' это, всего-навсего, модифицированное воздействие краткосрочного стазиса. Попадая в любую живую органику, оно приводило к микросекундному полному стазису биологического объекта, останавливая движение всех атомов и частиц, тем самым блокируя и обнуляя все электромагнитные импульсы тела и, соответственно, убивая его. Даже если принудительно провести реанимационные мероприятия жертвы, то это будет именно 'тело' без малейших проблесков сознания, которое будет безвозвратно 'стёрто'. Это была известная проблема использования полей стазиса. Хранить в нём любую неорганику - отличный результат. Мёртвую органику - можно, но для Туманного Флота бессмысленно. Живую - невозможно. После помещения в поле стазиса любого живого существа, оно немедленно становилось 'мёртвой органикой'. Биска было потратила целый месяц на дополнительные исследования и попытки обойти это ограничение, чтобы не тратить ресурсы на содержание пленников для своих опытов, но ничего так и не сумела придумать. И да, формирующий луч области стазиса был весьма энергозатратным и при этом легко блокировался почти любым достаточно плотным физическим объектом, правда, его нельзя было заблокировать энергетическими полями.
  Но именно против неё это заклинание было почти бесполезно, ибо её функционирование базировалось не на электромагнитных, а квантовых энергиях и которым было плевать на все стазисы. Максимум, чем оно ей грозило, это краткосрочное отключение ядра (стазис все же) и временная потеря управления аватарой. И то не факт. Она подняла высоко руку.
  Грозный Глаз, до того вещавший о неотвратимости воздействий этого заклинания, удивлённо замолк, глядя на решительное выражение лица Астории.
  - Да, мисс Кливленд?
  - Сэр, но ведь оно легко блокируется почти любым предметом или преградой. Я не понимаю, чего его так все боятся? Смерть, она всегда смерть и не имеет значение от чего она наступила. Ведь, насколько я знаю, существует множество способов гарантировано убить цель другими заклинаниями и методами, и эти самые возможности совсем не относятся к классу запрещённых.
  Грюм достаточно долго молчал, пристально глядя на ждавшую ответов Асторию. Затем выдохнул, тяжело оперевшись руками на стол.
  - Я не буду спрашивать откуда у вас эта информация. Видимо, в Америке образование идёт немного по другим принципам, чем у нас, но поясню для присутствующих. Да, формально вы правы, человека можно убить множеством способов. Да что там говорить, обычное заклинание шинковки овощей, которое повсеместно используют домохозяйки, прекрасно пошинкует на кровавые ломтики и человека, надо только чуть силы добавить. А заклинание подогрева пищи? Направьте его прямо в глаза своего противника, и вы получите запечённые зенки врага в собственном соку, - часть учеников побледнела, представив эту картину. - Но вот от этих заклинаний у вас всегда есть шанс защититься, выжить, восстановиться. От попадания авады - нет! Она пройдёт сквозь любую вашу защиту. И да, как верно вы заметили, единственно, что может её остановить - это материальное препятствие. Поэтому никакой более-менее умный маг не будет кидаться авадами в лесу среди деревьев. Есть и ещё одно ограничение - его могут применить только очень сильные маги. Если кто-то из вас достанет сейчас свою палочку и произнесёт на меня 'Авада Кедавра', то я сомневаюсь, что у меня даже насморк появится. Мисс Кливленд, немедленно отложите палочку!!! Хорошо! Но мы отвлеклись. Моя задача не обсуждать сейчас с вами достоинства и недостатки запрещённых заклинаний, а продемонстрировать их воздействие, чтобы вы знали к чему быть готовым. Ещё пять баллов Гриффиндору.
  Он выпрямился, извлёк из кармана своей куртки плоскую фляжку и приложился к ней, сделав пару глотков.
  - Продолжим, - он вульгарно вытер губы обшлагом куртки. - Кто скажет мне следующее запрещённое заклинание? Хм, давай вот ты, - Грозный Глаз указал пальцем на пухленького мальчика с дрожавшими губами, но упрямо тянувшего вверх руку.
  - К-к-круцио... - выдавил тот с силой из себя.
  - Ты Невилл Долгопупс? - зачем-то уточнил Грюм, не так давно делавший перекличку.
  Мальчик молча кивнул.
  - Тогда понятно, - хмуро обронил профессор, но не стал ничего пояснять, а просто достал из банки второго паука.
  - Итак, заклятие Круциатус, - произнёс Грюм, одновременно кладя паука на стол. - Для того, чтоб вы ясно увидели в чём оно состоит, мне придётся увеличить этого паука. Он направил на него свою волшебную палочку и приказал: - Энгоргио!
  Паук раздулся и стал размером почти с маленького акромантула. Рональд Уизли, в панике, резко отодвинулся вместе со стулом подальше, пока не упёрся спинкой в стол сзади.
  Грозный Глаз снова поднял волшебную палочку, направил её на паука и еле слышно прошептал: - Круцио!
  Тотчас же ноги паука подогнулись, он упал на спину и начал биться в судорогах. Он не издавал ни единого звука, но, без всякого сомнения, если бы был одарён даром речи, то кричал бы сейчас во всё горло. Профессор не отводил свою палочку, и паук дёргался с каждой секундой всё сильнее и сильнее.
  - Прекратите! - пронзительно крикнула Гермиона зачем-то зажав уши.
  Грюм недовольно нахмурился, но послушно отвёл вверх свою палочку. Страдавший паук облегчённо раскинул в стороны свои лапы, продолжавшие всё ещё слегка подёргиваться.
  - Редуцио, - пробормотал преподаватель и паук сжался до нормальных размеров, после чего его вернули назад в банку.
  - Боль, - тихо проговорил он, - не нужно вбивать гвозди под ногти, не нужно иметь арсенал пыточных инструментов. Просто наложите заклятие Круциатус... Оно тоже было когда-то довольно популярно у гвардии Тёмного Лорда.
  Астория озадачилась. Это воздействие относилось к классу низко энергетических. Оно наводило в нервных окончаниях живого организма паразитные импульсы, которые и вызывали чувство пронзительной боли и дискомфорта по всему телу. И заклинание было идеально рассчитано именно против людей, на животных оно тоже, естественно, действовало, но несколько хуже из-за разницы в структурах нервных волокон. Правда пауку от этого легче не стало. И опять-таки, против неё это заклинание полностью бесполезно, нет у неё никаких нервных окончаний. Но сама идея весьма интересна, если её немного доработать, то получится очень неплохое средство выведения из строя сенсорных комплексов.
  - Хорошо, два заклинания вы уже увидели. Кто теперь назовёт третье, последнее?
  В классе настала тишина. Ученики, шокированные демонстрациями предыдущих двух заклинаний, уже не проявляли былого энтузиазма. А извечно вытянутую руку Грейнджер Грюм полностью игнорировал.
  - Мисс, вы уже отвечали. А сейчас мне ответит... ответит... вот ты!
  Палец Грозного Глаза уткнулся в Рональда Уизли.
  - Думаю, ты должен быть в курсе, раз твой отец работает в Министерстве.
  - Вы... Вы наверное, говорите об 'Империо'?
  - О, да! - сказал Грюм. - Когда-то оно здорово насолило министерству - это заклятие Империус!
  Из банки был извлечён третий, не пострадавший паук и усажен на стол.
  - Империо!
  Суетливо дёргающийся, никак не могущий выбрать куда ему бежать, паук мгновенно замер. Запрыгнул на подставленную руку Грюма. Затем выпустив из своего брюха паутинку прикрепил её к пальцу профессора и закачался на ней как на качелях. Спрыгнул снова на стол и приподнявшись на задние лапы сплясал чечётку.
  Ученики радостно засмеялись. Последнее заклинание выглядело совсем не страшно по сравнению с предыдущими двумя. Не смеялись в классе только двое: сам Грюм и Астория.
  - Смешно, да? А теперь представьте, что я заставлю всё это проделать вас и без всякого вашего на то желания.
  Смех в классе мгновенно утих.
  - Полный контроль, - тихо проговорил профессор. А паук, между тем, свернулся в клубок и начал вновь и вновь кувыркаться по столу. - Я могу заставить его выпрыгнуть из окна, утопиться, залезть в рот одному из вас... Давным-давно множество колдунов и колдуний жили под действием заклятия Империус, - продолжил он. - Министерству здорово тогда пришлось попотеть, пытаясь выяснить, кто действовал под заклятием, а кто - по своей собственной инициативе.
  Он обвёл класс нахмуренным взглядом.
  - Но заклятию Империус можно противостоять, и я научу вас это делать. Правда, не всякому это дано. Человек должен обладать необычайной силой воли, а она есть не у каждого. Так что предпочтительнее не подставлять себя этому заклятию, если это можно. ПОСТОЯННАЯ БДИТЕЛЬНОСТЬ!!! - рявкнул он, и класс вздрогнул.
  - Три запрещённых заклинания. Применение магом любого из них к человеку автоматически выписывает ему пожизненный билет на славный курорт 'Азкабан'. Так что вот с чем вам предстоит иметь дело. И моя задача - научить вас с этим бороться. Вы должны быть наготове. Вы должны быть вооружены. Но самое главное, вы всегда, каждую минуту должны быть начеку. Ни на минуту непрекращаемая бдительность! А теперь, вытаскивайте свои перья и пишите...
  До конца урока он диктовал ученикам сведения о признаках применения этих заклятий и как их распознать, при этом старательно избегая особенностей их наложения. Астория так же писала, чтобы не выделяться из общей массы, хотя всю картину необходимых воздействий она сумела считать и была почти стопроцентно уверена в своей способности наложить данные заклинания.
  Уже в самом конце, перед самым звонком, Грюм сообщил, что занятие на сегодня почти окончено кроме последнего момента...
  - А теперь я буду подходить к каждому из вас и буду ждать ответа на вопрос: какое из продемонстрированных заклинаний самое опасное?
  И он начал обход класса, замирая возле каждого стола в ожидании ответа.
  - Авада... Круцио... Авада...
  - Авада... Авада...
  С каждым услышанным ответом Грюм мрачнел, но продолжал молча обходить учеников, никак не высказывая своего отношения, пока в самом конце не добрался до Астории.
  - А вы что выберете мисс, Аваду или Круцио?
  - Империо.
  Услышав ответ, преподаватель навис над невозмутимо сидевшей Асторией.
  - И почему вы так считаете? Ведь 'империо' не убивает и не калечит. Опытный, сильный духом, не сломленный маг сможет ему противостоять.
  Астория на мгновение заколебалась, стоит ли ей озвучивать свои выводы, но раз не удержалась от ответа, то, видимо, придётся.
  - 'Империо' и не надо накладывать на сильных духом. И 'авада' и 'круцио' это заклинания открытого конфликта и боя. Когда ясен противник. В крайнем случае, внезапный удар в спину. А вот 'империо', это, в первую очередь, заклинание добычи информации и влияния. Во все времена самым главным достоянием была и будет - информация. А своевременная информация о планах противника ценна вдвойне и для этого совершенно не надо накладывать 'империо' на главных руководителей оппонентов, достаточно наложить его на незаметного уборщика, слугу или второстепенного соратника. 'Империо' идеально подходит для внесения смуты в ряды противника, когда вроде бы лояльный союзник начинает выступать против и неожиданно бить в спину. Даже если его заранее обезвредят, само потенциальное наличие такой угрозы способно разрушить единство и сплочённость группы.
  Грюм долго и молча смотрел на Асторию, никак не высказывая своего отношения к её ответу. Затем развернулся и проковылял к своему месту за столом преподавателя.
  - Пятнадцать баллов Гриффиндору.
  Он заметил недовольные взгляды прочих учеников, не понимающих как за такой ответ и столько назначили баллов.
  - Один предатель... вольный... или не вольный... или под 'империо', способен разрушить ваши самые грандиозные планы и начинания только тем, что просто сообщит их противнику. Или, наоборот, донесёт до вас неверную, толкающую на ошибки, информацию. И никакая авада или круцио, вам тогда не помогут, если все ваши шаги и действия будут знать заранее. Сколько достойных магов стало жертвой этого заклинания, пусть и убиты они были совершенно другими способами. Подумайте об этом на досуге. Что вы будете делать если ваш друг, супруг, брат, сестра или родители вдруг начнут вас убивать? Сможете ли вы поднять на них палочку?.. Всё, урок окончен! Все свободны! - вдруг прервал он свои рассуждения.
  Подавленно молчащие ученики, так же молча собрали свои конспекты и постарались как можно незаметнее покинуть класс. Астория выходила в числе самых последних, когда её остановил тихий голос Грюма:
  - А вы, мисс, воевали! Несмотря на свой молодой возраст, вы не раз участвовали в боях и смотрели в лицо смерти. Я видел воспоминания авроров о встрече с вами после боя с акромантулами. Ваши реакции - это, однозначно, не реакции 'зелёного' новичка. И позвольте дать небольшой совет на будущее, когда будете выбирать сторону, смотрите не ошибитесь в сторонах света.
  Астория обернулась.
  - Это угроза?
  - Нет, это просто совет старого опытного мага-боевика. Добро - это не всегда 'свет'. А зло - не всегда 'тьма'. Истина, как и всегда, она где-то по середине и многогранна. И мне хотелось бы, чтобы вы были на правильной стороне. Кстати, у меня есть один знакомый, которого весьма заинтересовали ваши боевые умения. Он попросил передать вам, что хотел бы, сугубо неофициально, скрестить с вами палочки в дуэли. Учебной, конечно. Если вы заинтересуетесь этим предложением, то сообщите мне. Я передам ему, и мы тогда согласуем время и место.
  - Понятно. Я подумаю. И да, свою сторону я уже выбрала.
  
  Глава 14. Кто с пастилкой к нам придёт, тот ей и подавится.
  
  - При...
  - ...вет!
  На ручки кресла Астории, где она пыталась разобраться в содержимом очередного фолианта по заклинаниям взятого из библиотеки и вытащить оттуда хоть что-то полезное, присели с обеих сторон два известных на весь Хогвартс близнеца-проказника - Фред и Джордж Уизли.
  - Знаешь, это как-то неправильно, что такая красавица держится в стороне от жизни нашего весёлого факультета.
  
***
  ... Действительно, после её запоминающегося выступления в День Приёма, она так ни с кем и не сошлась, предпочитая тратить своё время на более продуктивные действия, чем бессмысленный бытовой трёп и времяпровождение с человеческими детьми. Поэтому она достаточно резко отваживала всех мешающих ей заниматься после окончания занятий.
  Ей было захвачено практически в единоличное пользование кресло, в котором она сейчас и сидела. Пара бытовых конфликтов со много возомнившими о себе старшекурсницами попытавшихся приструнить зарвавшуюся новенькую, а затем и отдельными озабоченными мужскими особями, которые (а чего от них ещё ждать) решили, что она будет просто счастлива, став их подругой, закончились, ожидаемо, в её пользу, с умеренными физическими повреждениями для оппонентов. Как оказалось, переломы конечностей маги могут залечить за сутки, и у них это не считается серьёзными травмами. Но ей это всё равно вылилось в последующие минусы по баллам и устным прилюдным взысканием от декана, на котором туманница чуть ли не демонстративно зевала, чем довела Макгонагалл до белого каления. Но в итоге все от неё отстали подобру-поздорову. Мадам Помфри, конечно, очень хороший медик, но вот пить Костерост приятного мало и ради чего. За такое отношение туманница получила в школе негласные прозвища 'Задавака' и 'Принцесса', и это только те, что успела услышать. А с учётом её успехов на занятиях (которые пока нивелировались штрафами за поведение)... кое-кто уже неприкрыто смотрел на неё волком.
  Она не знала, чем так насолила Гермионе Грейнджер и чего она так на неё взъелась, но та, похоже, все её успехи в учёбе воспринимала как личное неприкрытое оскорбление. Если она (Астория) брала в библиотеке книгу, то Грейнджер тут же брала две. Если по домашнему заданию требовалось написать свиток, то та строчила на два и так далее в том же духе.
  И при всём этом её ответы преподаватели не особо ценили, так как ей (это Астория уже сообразила сама) не хватало понимания именно сути прочитанного. Обладая почти абсолютной памятью, достаточно редкой способностью для людей, она попала в незримую ловушку лёгкого пути: зачем вникать в смысл материала, если можно просто и незатейливо запомнить. Вот только стоило закрасться в тексте любой ошибке или неточности, влияющей на качество выполняемого упражнения, как у Гермионы начинался немедленный ступор, быстро переходящий в панику.
  В отличии от Грейнджер, Астория совершенно не гналась за баллами, на которые ей было откровенно наплевать. Как оказалось, их реальная ценность была на уровне шума волн и почему им придавалось такое большое значение ей было абсолютно не понятно. Какая там разница кто будет первый или последний по баллам в конце года, если это, в итоге, не приносит никаких бонусов, преференций или ограничений.
  Она хоть и не гналась, но преподаватели пока вызывали её чаще других, видимо стремясь понять, что она из себя представляет. Поэтому приходилось отвечать максимально лаконично и по делу, выкидывая за скобки всю прилагающуюся в учебниках 'воду', что весьма благосклонно воспринималось большинством преподавателей. Тут, естественно, сказывалось превосходство возможностей ядра корабля Тумана над любым человеческим мозгом и организмом. Днём Астория сидела со всеми на занятиях, откровенно скучая или занимаясь своими делами, ведь преподавателям приходилось подробно, и не по одному разу, объяснять материал не всё понимающим с первого раза кораблям Тумана, а самым обычным, не особо прилежным, человеческим детям. После занятий она неслась в библиотеку, где сдавала предыдущий фолиант и брала себе новый. Тут же в библиотеке, в тишине и спокойствии, делала домашние задания полученные днём на уроках под мощным и неусыпным прикрытием бдительной библиотекарши Ирмы Пинс, сурово охранявшей покой вверенной библиотеки. И только после всего этого она уже шла в вечно шумную гостиную факультета, где в 'своём' кресле читала взятую в библиотеке книгу до самого отбоя. Углубленным анализом прочитанного и услышанного за день она занималась уже ночью в постели, когда все ученики засыпали. Ведь ей самой сон был совершенно не нужен и ночное время лучше было продуктивно потратить на более важные вещи.
  На следующий день цикл повторялся заново. Хорошо, что она была более-менее в курсе особенностей обучения в человеческих школах благодаря многочисленным рассказам Мирабель и изучению сопутствующих материалов, и заранее морально была готова к такому режиму функционирования.
  Уже сам по себе такой ритм жизни не особо способствовал её общению с софакультетниками, почти полностью выведя её за рамки повседневной жизни факультета Гриффиндор...
  
***
  - Вам какое до этого дело? - не особо вежливо поинтересовалась она не отрывая свой взгляд от книги, перелистывая страницу.
  - Фред, тебе не кажется, что нас только что послали?
  - Ещё как кажется. Вот только я - Джордж. Фред, это ты!
  - Да? А с утра, вроде, было наоборот?
  - Так то - с утра!
  Близнецы затеяли у неё над головой свою привычную перепалку, обычно ставившую в тупик неискушённых жертв этой словесной эквилибристики. Вот только она не человек, и её методы идентификации куда совершеннее, так как опираются не только на информацию от собственных аудио-визуальных сенсоров.
  - Джордж, - она, не отрываясь от книги, ткнула пальцем в левого братца. - Фред, - палец переместился на правого. - Если вы и дальше будете мне мешать, то вас вскоре не смогут отличить друг от друга только полностью слепые и безрукие индивидуумы.
  - Хотя... - она оторвалась от книги и задумчиво уставилась в потолок. - Если вырвать одному из говорливых незваных братцев язык, то и слепой тоже сможет тогда отличить...
  - Брат, я думаю нам стоит ретироваться. Нам тут не рады! Наш Великий План провалился.
  - Полностью с тобой согласен, брат. Переходим ко второму, резервному, и не менее Великому Плану... Принцесса, не извольте гневаться, ваши подданные не хотели ничего дурного. Разрешите, в качестве наших извинений, оставить вам вот этот наборчик очень вкусных пастилок. Весьма рекомендуем!
  Фред жестом фокусника извлёк из недр мантии изящную небольшую коробочку, перевязанную алым бантиком, и опустил её прямо на страницы книги перед лицом Астории.
  Решили провернуть с ней свою шуточку для новичков со своими преображающими угощениями? Несмотря на то, что она не была свидетелем их шуточек над новичками, но о самой такой 'традиции' прекрасно знала. Чтение книг отнюдь не занимало всё её внимание, она прекрасно слышала и слушала все проходящие разговоры в гостиной, включая и обсуждение подобных случаев. Так что... Хм. Шутники значит. А если ей тоже пошутить?
  - Благодарю. Что-то я действительно проголодалась!
  Она низко склонила голову, якобы пытаясь получше рассмотреть и развязать узел на коробочке, а по факту скрыть мстительную ухмылку, параллельно производя небольшие усовершенствования в структуре заклинаний, наложенных на пастилки. Ну и, типа, не заметить, как братцы-самоубийцы довольно подмигнули друг другу.
  Напряжённое ожидание, сгустившееся в замолчавшей гостиной Гриффиндора, ощущалось ею чуть ли не физически. Только одного этого было достаточно, чтобы заподозрить здесь неладное. Но зачем расстраивать своими подозрениями столь щедрых и бескорыстных... жертв.
  - Действительно, вкусно.
  Одна пастилка уже исчезла внутри тела аватары и на подходе была другая, с несколько другим составом наложенных заклятий. Вот только у Уизли в их плане был один существенный просчёт даже без учёта её способностей по воздействию на структуры заклинаний. Она не была человеком и у неё не было человеческого пищеварительного тракта, являвшегося последним необходимым компонентом для активации содержимого 'пастилок'. Она с тем же успехом могла 'есть' как любую органику, так и неорганику. Причём неорганика была даже предпочтительней, ведь её расщепление на наноматериал происходило энергетически эффективнее. Разница была только во вкусовых ощущениях аватары, органические вещества были, как правило, существенно приятнее. Ну и в целях маскировки ей приходилось регулярно имитировать приёмы пищи и прочие ритуалы человеческой жизнедеятельности.
  - Спасибо, мои подданные. Свободны! - она демонстративно не аристократично облизала кончики пальцев после третьей употреблённой пастилки, вернувшись к чтению книги, всем своим видом давая понять, что кроме неё тут больше никого нет.
  Клюнут или нет? Секунда, вторая... десяток... Предвкушающие ухмылки постепенно стали сменяться на недоуменные.
  - Э-э-э?
  - В чём дело, подданные? Я же сказала, свободны! Вы мне мешаете! И да, заберите с собой своё подношение. Я уже не голодна.
  Ошарашенные близнецы, прихватив с собой оставшиеся пастилки, удалились в противоположный угол гостиной, где склонившись головами к друг другу, затеяли ожесточённый тихий спор на тему, почему те не сработали. И скоро произошло то, на что она и рассчитывала, они решились сами попробовать оставшийся продукт. Эффект был незамедлительный. Братья, превратившиеся в нечто непонятное, но человекообразное, покрытое чёрными чешуйчатыми перьями, разом обернулись к внимательно следившей за ними Астории, которая уже и не пыталась прикидываться читающей.
  Она с довольной улыбкой помахала им рукой, ожидая дальнейшего развития событий, кои не замедлили себя долго ждать. Братцы выдали натужные улыбки, кивками признавая своё поражение. Синхронно извлекли из карманов заготовленные заранее пастилки-нейтрализаторы. Разом закинули их в рот... и ничего не произошло. Улыбка Астории из добродушно-весёлой стала весьма злобно-предвкушающей, замкнуть внешние контуры заклятий превращающих пастилок сами на себя было весьма несложно, сведя тем самым к нулю действие стандартного нейтрализатора приготовленного братьями. Да и этим самым, заодно, была увеличена стабильность воздействия оборота, до двух-трёх дней точно, вместо изначальной пары часов. Больше - это вряд ли. Ведь информационная структура тела 'пострадавших' будет постоянно стремиться вернуться к исходному состоянию и вскоре привнесённые заклинаниями 'чуждые' структуры, оставшись без подпитки, неизбежно распадутся сами по себе от накопившихся энергетических напряжений.
  В глазах Фреда и Джорджа стали разрастаться непонимание и паника. Они судорожно, одну за другой, глотали свои нейтрализующие пастилки без малейшего видимого эффекта.
  - Ы-ы-ы, - спотыкаясь на ходу они рванули к Астории, сформировавшей втихую из наноматериала классическую пилочку для ногтей и невозмутимо начавшей обрабатывать свои ноготочки, пытаясь привести их к некому запредельно-идеальному состоянию. Этакий невербальный жест полного пофигизма и игнорирования окружающих. Эту манеру она переняла у мисс Амели, которая прибегала к нему в некоторых конфликтных ситуациях, когда надо было демонстративно игнорировать и унизить оппонента без вульгарных оскорблений и ругани.
  - Вы ко мне? На сегодня мои часы приёма уже закончены. Следующее время приёма и рассмотрения жалоб подданных - завтра... или после завтра. Ещё не решила. Столько дел, понимаете, столько дел.
  - У-ы-ы... Х-х-х-ха!
  Значит она верно определила, что синие пастилки содержали элементы блокирующие и деформирующие голосовые связки. База данных пополнилась очередным примечанием.
  - Мальчики, я вас не понимаю. Можете изъясняться попонятнее?
  - Ты, что творишь? Немедленно расколдуй их! А то я декану всё расскажу! Она опять тебя оштрафует и нас всех заодно.
  К ним подскочила пышущая негодованием Гермиона Грейнджер, раздвинув в стороны ожесточённо жестикулирующих братьев.
  - Девочка, - Астория обратилась к праведнице подчёркнуто снисходительным тоном. - Я понимаю, что хоть ты и отличаешься хорошей памятью, но вот с логикой у тебя крайне туго. Давай по пунктам. Я к этим братцам-недоумкам сама не подходила и не навязывалась, они сами пришли. Это раз. Когда они предлагали мне эти свои 'угощения', никто из присутствующих, включая и тебя, даже не попытался их остановить или меня предупредить. Хорошо, что на меня такие вещи не действуют. Это два. Затем, я не заставляла их тянуть в рот всякую непонятную гадость, пусть даже сделанную собственноручно, они сами с этим справились. Это три... Ну и в-четвёртых - да наплевать мне на баллы. И после всего этого ты требуешь у МЕНЯ, чтобы Я ещё их и расколдовала?!
  - Да! Это точно ты всё подстроила!
  Астория обречённо закатила глаза. Разум и люди - это безнадёжно. Хоть Грейнджер и была права, что это результат её проделки, но с тем же успехом она (Астория) могла вмешаться, если бы эти шутники попытались заколдовать таким образом кого-то другого в её присутствии. И что, тогда бы та тоже накинулась на несостоявшуюся жертву? Даже не попытавшись разобраться в исходных причинах? И ведь её абсолютно не смущает, что пострадавшим мог оказаться кто-то другой, неспособный за себя постоять!
  - Значит так! Проваливайте все, вы мне мешаете заниматься! - она решила применить универсальный приём 'жуткой занятости'. - Я вам не доктор! В Хогвартсе, насколько мне известно, есть расхваливаемое преподавателями больничное крыло. Если ты так озабочена состоянием этих самоотравившихся неудачников, то лучше помоги им добраться туда, где их обследует настоящий медик. Пока не стало слишком поздно. Кто его знает, чего они там намешали и в чём ошиблись. Вдруг они такими на всю жизнь останутся, - припугнула она их напоследок.
  Грейнджер, злобно засверкав глазами, ухватила пострадавших за руки и буксиром потащила за собой к выходу, наплевав на вялое сопротивление.
  К чести и уму братьев, они сумели воздержаться от проявлений физической агрессии. В отличии от 'правдоискательницы' они прекрасно поняли озвученные аргументы и бесперспективность любых претензий. А физическое воздействие... После недавних убедительных примеров таких дураков уже не было. Но ей стоит в будущем усилить бдительность. Если она правильно определила психотип братьев Уизли, то данная ситуация для них стала настоящим вызовом их мастерству и хитроумию. Несмотря на свой раздолбайский вид с поведением, талантами они не были обделены, что признавали даже преподаватели Хогвартса. И ей не стоит ожидать прямолинейной атаки 'в лоб' или 'в спину'. Наверняка они попробуют придумать некую многоходовую комбинацию, которая позволит им 'реабилитироваться' в глазах окружающих. Ну что же, будет хоть какое-то развлечение, а то она начала уже немного скучать. Кстати, и ей стоит, наверное, заранее подготовить свою 'ответку'.
  Астория, механически листая и запоминая содержимое книги, неожиданно увлеклась этой перспективой. Ограничение задачи: использовать только те знания, которые она уже получила в Хогвартсе. Ожидаемые последствия: не летальные и обратимые. Демонстративность: по ситуации. Напоказ делать не стоит, но и заморачиваться со скрытностью тоже.
  Она перебирала известные ей комбинации воздействий и все они были несколько не тем, что ей требовалось. Хм, интересно, а как бы на её месте поступила обычная ученица? Вариант с жалобой преподавателям отметаем сразу. Её задача 'насолить', а не предотвратить.
  Пойти в библиотеку? Эм-м-м, мадам Пинс, скорее всего, не поймёт запрос типа: 'А есть ли в библиотеке книга, содержащая в себе описания не смертельных шуток?'. Точнее: запрос-то она поймёт, но вот её ответ точно не будет содержать указания на подходящую книгу.
  Астория вполне сознавала своё слабое место. Идеально использовать готовые схемы - без проблем. Модифицировать чью-то существующую работу - запросто. Создать, придумать нечто новое... вот тут уже начинались сложности. Её алгоритмы просто не были приспособлены к такого рода созидательной деятельности, она же не ремонтница в конце-концов. Тут, правда, было не совсем новое, но...
  Астория резко встала с кресла, захлопнув надоевшую и потерявшую интерес книгу. В алгоритмах закрутилась одна неоформленная идея, но для её шлифовки ей необходим сторонний взгляд. Она направилась на выход из помещений факультета. Время до отбоя есть. Она ещё успеет добраться до Флитвика и проконсультироваться с ним. Из всех преподавателей Хогвартса он единственный, кто сможет оценить её задумку и помочь с реализацией. А даже если это в последствии и не потребуется, то время, в любом случае, будет потрачено не зря.
  
  Глава 15. Флитвик, Снейп и ночные прогулки
  
  - Браво, мисс Кливленд! Как всегда, безукоризненно.
  Флитвик энергично захлопал в ладоши наблюдая как она применяет манящие чары, изученные только что на уроке и ловко подхватывает прилетевшую прямо в руки бархатную подушечку. Остальные ученики в классе не могли похвастать такими большими успехами. У кого-то вообще ничего не вышло. У кого-то вышло, но не до конца. На втором месте по результативности в потоке оказалась Грейнджер. Под действием её заклинания мягкая подушечка, которую все использовали в качестве пособия, сумела, судорожно дёргаясь, проползти по полу около метра и на этом всё, топливо закончилось.
  - Пять баллов. У мисс Грейнджер тоже вышло весьма неплохо для первого раза, правда, есть ещё над чем поработать, но всё равно впечатляющий результат. М-м-м, три балла!
  Скрип зубов Гермионы, казалось, услышал весь Хогвартс, а злобный взгляд был готов прожечь дырку в теле злостной конкурентки без всякой магии. Интересно, а ещё сильнее её довести можно? И Астория, будто, ничего не понимая в происходящем, дружелюбно улыбнулась Гермионе, слегка разведя руками в жесте, мол, ничего личного, просто я оказалась лучше.
  Как у той не взорвался котелок от внутричерепного давления, она так и не поняла. На её счастье прозвенел звонок и взбешённая Грейнджер, мгновенно выскочила из класса наружу, попутно оприходовав сумкой по голове Рональда Уизли, который от невеликого ума, бесхитростно влез с комментарием.
  - Герми опять вторая. Хе-хе.
  Буммм!
  - Ай!!! За что? Гарри, ты видел? Она опять за своё! Я-то тут при чём? Не я же на первом месте. У меня вон вообще ничего не получилось, но я же не лезу ко всем драться!
  Профессор Флитвик на эту сцену ревности никак не отреагировал, будто и не заметил бешенства Грейнджер и сумкоприкладства, а сама Астория неспешно собирала свои учебные принадлежности в сумку и тоже как бы 'не видела'.
  - Мисс Кливленд, задержитесь пожалуйста, - остановил её голос профессора, когда она была готова покинуть класс.
  Пришлось послушно задержаться и ждать пока последний ученик не покинет кабинет. Сам декан факультета Когтевран не спешил начинать разговор и уже без привычной весёлой улыбки изучал стоящую перед ним девушку.
  - Профессор?
  - Не беспокойтесь, я вас задержу ненадолго. Знаете, ваши успехи в освоении чар просто феноменальны. Если бы я не был уверен в том, что вы их не знали раньше, то я бы сказал, что вы очень плохо притворяетесь недоучкой.
  Астория предпочла оставить данное рассуждение без комментариев.
  - Но я заметил и ещё кое-что. Думаю, это напрямую связано с тем, как вы быстро осваиваете новые заклинания и это меня очень сильно беспокоит. Боюсь, если это заметят и поймут другие, кроме меня, то у вас могут быть очень большие неприятности.
  - Вы имеете ввиду человеческую зависть к более успешным, чем они? Переживу, не впервой.
  - Нет, нет, нет. Я не это имел в виду. Описанное вами поведение, конечно, тоже может быть. Дети они... - карлик неопределённо пожал плечами. - ... зачастую бессмысленно ревнивы, завистливы и жестоки. Тут может помочь только время и терпение. Это всё-таки обычные дети. Нет, я о другом. Если вам это интересно, то я жду вас у себя в кабинете сегодня вечером, после обеда (*). А сейчас можете идти, иначе вы опоздаете на следующий урок к Северусу.
  Флитвик кивнул Астории, отпуская её, и вернулся своему столу, где принялся разбирать собранные на уроке работы. Кивнув на прощание в ответ, она вышла из класса, держа путь в подземелья, где у неё сейчас будет урок зельеварения.
  Уже на подходе она услышала, даже издалека, возмущённые вопли Гермионы Грейнджер.
  - Это просто невозможно! Ну не может она настолько быстро учить заклинания. Она точно прикидывается. А это значит, что она что-то скрывает. Но если скрывает, то значит какую-то гадость. Мы должны вывести её на чистую воду! Гарри, ну скажи ты хоть что-нибудь.
  - Эм-м-м...
  - Вот, видишь, ты со мной тоже согласен!
  - А ещё она выглядит просто потрясно.
  - Ро-о-он, тебе жить надоело?
  - А я что? Я - ничего!
  - То-то же!
  Астория мысленно поставила себе пометку, если когда-то получится встретится с Мирабель, стоит попросить у неё прощения за то, что заставляли её ходить в школу и не разрешали калечить всяких там... завистливых умников. Надо будет пересмотреть приоритеты в воспитании.
  - Подслушиваете?
  Рядом с Асторией бесшумно возник преподаватель зельеварения - Северус Снейп.
  - Конечно, - она абсолютно не смутилась и не испугалась будучи пойманной на 'горячем'. - Когда ещё можно узнать, что о тебе думают, как не подслушав разговоры 'за спиной'.
  - Это как-то совершенно не по-гриффиндорски. Не находите?
  Астория только беспомощно развела руками.
  - А что поделать, если в лицо они боятся.
  - Ну да, ну да. Минерва уже жаловалась директору, как вы чуть не покалечили своих сокурсниц и поклонников.
  - Пффф! Им просто повезло и у меня было хорошее настроение.
  - Мда, Гриффиндор головного мозга это диагноз. Неужели вас эта ситуация не беспокоит?
  - Неа. Но если это ВАС беспокоит, то, если ВЫ хотите, можете мне помочь... Давайте тогда сыграем в интересную игру 'и вашим, и нашим'?
  Профессор удивлённо заломил бровь на это внезапное предложение.
  - Ну смотрите. Ваша нелюбовь и предвзятость к Гриффиндору общеизвестна. Вы сейчас меня при всех штрафуете за подслушивание, ну... баллов на пятьдесят. И вам приятно, да и у нас кое-кто из недалёких умом порадуется. Мне же на эти дурацкие баллы совершенно до кормы. И всем будет хорошо и понятно.
  Северус запахнулся в свой плащ, продолжив движение к своему кабинету. Астория скромно пристроилась за деканом Слизерина и чуть сбоку.
  - С таким мышлением даже странно, что вы на Слизерин не попали. Но это и к лучшему. Мне на моём факультете филиал Гриффиндора абсолютно не нужен. Вы же так настойчиво противопоставляете себя всем подряд, что заподозрить у вас наличие мозга у меня не получается при всём своём желании, а это, кстати, совершенно необходимое условие принятия на Гриффиндор.
  Они вместе вышли к гомонящей в ожидании преподавателя толпе четверокурсников.
  - Мисс Астория, за ваше поведение, которое я всецело одобряю, начисляю Гриффиндору пятнадцать баллов.
  Тихий, хорошо поставленный голос профессора Снейпа разнёсся по всему коридору, вызвав онемение у всех присутствующих. Снейп! Только что! Начислил положительные баллы Гриффиндору! Вне урока! И столько сразу!!! И кому? В глазах всех гриффиндорцев вместо ожидаемой радости, стало дружно разгораться багровое пламя подозрительности.
  'Вот гад ползучий', восхитилась про себя Астория. И ведь не придерёшься. С учётом его репутации и общеизвестного отношения к красно-золотому факультету, подстава вышла знатной. И ведь ничего конкретного не сказал, паразит, а с учётом того, что она вышла ко всем вместе с ним... гриффиндорцы сами всё придумают и додумают.
  - Уизли, что это за непотребный вид? Подберите свою челюсть с пола. Он пережил многое, но это, боюсь, может стать для него непосильной ношей. Поттер, ваш дебильный взгляд отнюдь не делает вам чести. Не пытайтесь прикинутся лучше, чем вы есть. Вы - самый обычный самовлюблённый идиот! Уизли, Поттер! Минус десять баллов! С каждого! А теперь все в класс. Живо!!!
  Северус Снейп меняться не собирался.
  
  
***
  
  Астория кралась по ночному Хогвартсу. Посиделки и весьма напряжённый разговор с Флитвиком завершились уже после отбоя. Он хотел было сопроводить её до самой башни Гриффиндора, чтобы прикрыть её от возможных проблем связанных с нарушением режима, но она решительно отказалась. Хоть ей и надо было обдумать полученную информацию, но также дико, просто до зуда, хотелось проверить свои возможности в скрытном перемещении по замку. А если она попадётся, то так ей и надо. Подумаешь, снимут ещё этих бестолковых баллов. Интересно, скоро ли до преподавателей Хогвартса дойдёт простая истина, что ей на эти баллы наплевать во всех смыслах? Что она, кстати, и не скрывает.
  Внимание! Сенсоры ядра засекли впереди живой биологический объект. Крадущаяся по полутёмному коридору девичья фигурка несколько суетливо закрутила головой, но в ближайших окрестностях не было никаких подходящих укрытий, кроме... Мощный, но тем не менее бесшумный прыжок, вынес фигурку на одну из потолочных балок, на которой она распростёрлась ниц.
  В коридор из-за угла внезапно выскочила миссис Норрис с воинственно задранным хвостом и никого не увидев, замерла в напряжённой стойке. Астория тихо ругнулась про себя, ещё сильнее вжимаясь в балку, кошка, видимо, сумела почуять её сканирующие импульсы и примчалась посмотреть. Значит, если правду говорят... Точно, спустя десяток секунд, послышались шаркающие шаги Филча.
  - Что такое, моя дорогая миссис Норрис? Почуяла очередного нарушителя? Хе-хе. Никак им неймётся. Ну что же, начнём нашу охоту. Будь наготове моя дорогая, куда кусать ты знаешь.
  Филч, подняв повыше фонарь, принялся неспешно обследовать коридор, постепенно приближаясь к укрытию туманницы.
  - Аргус?
  В коридоре тёмным облаком нарисовалась фигура декана Слизерина, а Астория в который раз поразилась, насколько у того получалось бесшумно и внезапно появляться буквально из ниоткуда. Чувствовался немалый многолетний опыт, а у неё, похоже, наметились проблемы.
  - А, Северус! Миссис Норрис засекла нарушителя.
  - Гриффиндор? - полуутвердительно спросил Снейп.
  - Ну, а кто же ещё? Этот коридор ведёт только к башне Гриффиндора.
  - Отлично, Аргус, отлично. Люмос!
  На кончике палочки декана возник весьма крупный сияющий шар света изгоняющий прочь уютный полумрак коридора замка. Туманница выражаясь про себя словами из будущего лексикона жителей трущоб американского континента, лихорадочно производила перерасчёт параметров тела аватары. И буквально за пару секунд до того, как её укрытие попало в освещённую зону, тело туманницы просто растеклось по всей поверхности балки и буквально слилось с ней в единое целое. На поверхности остались только ядро и палочка с кобурой, как единственно твёрдые предметы при ней, но и они были укрыты от глаз людей обратной стороной балки и замаскированы под заросли мха.
  - Никого!
  - Не может такого быть. Миссис Норрис никогда не ошибается!
  - Знаю, Аргус, знаю. Это скорее всего снова Поттер шляется по коридорам в своей мантии-невидимке. Сейчас.
  Северус взмахнул палочкой шепча заклинание и пол коридора усеяла ковром лёгкая светящаяся пыль.
  - А теперь Аргус, внимательней. Пошли.
  Мужчины медленно двинулись вперёд, оставляя за собой чётко видимые следы на светящейся пыли и стараясь охватить как можно большее пространство коридора.
  Поттер значит? Мантия невидимка? Не обессудь, ничего личного. Астория злорадно улыбнулась, формируя программу воздействий. До конца коридора она дотянется, а больше ей и не надо. Так... Так... Ещё чуть... Есть, начали!
  Короткий импульс сбивает шлем с фигуры рыцаря, стоящего на постаменте за спиной у мужчин. По ночному Хогвартсу разносится сильный грохот и лязг, заставляя вздрогнуть 'охотников' и инстинктивно развернуться, а кошку с шипением сигануть свечкой вверх. Этап второй: в воздухе раздаётся поддавленный невнятный возглас, который можно при некоторой фантазии идентифицировать как - 'бежим', и следующая череда импульсов взбивает предательскую светящуюся пыль на полу имитируя удаляющиеся следы ног.
  Стремительно обернувшиеся назад Аргус со Снейпом увидели, как эти отметки добираются до края заколдованной области, но время уже упущено и следы становятся неразличимыми. Ругнувшиеся в голос мужчины немедленно рванули следом, сопровождаемые бегущей за ними в кильватере кошкой.
  Вот так-то. Люди, как и всегда, в приливе охотничьего азарта попросту не способны быстро соображать и анализировать ситуацию, действуя полностью на рефлексах. Она же забыла имитировать звук бега, а маги этого и не заметили. Но и так неплохо вышло.
  Поверхность одной из потолочных балок вдруг потекла серебристым металлом, собираясь против всех законов физики в гибкую каплю на своей верхней грани и которая быстро преобразовалась в сидящую на корточках фигурку ученицы четвёртого курса факультета Гриффиндор - Асторию Кливленд.
  Ядро снова надёжно спрятано в недрах аватары, палочка с кобурой закреплена на руке. Вроде, всё нормально. Астория покрутила головой сканируя в пассивном режиме прилегающую местность и пытаясь прикинуть по внутренней карте местоположение преподавателей на основе доносившихся до неё акустических откликов. Брезгливо отряхнулась от налипшей на аватару пыли. Посмотрела на всё ещё светящийся пол коридора. Подумала. С сожалением придавила своё желание последовать за убежавшими мужчинами, чтобы устроить им весёлую ночку в погоне за призраками, и короткими прыжками запрыгала по потолочным балкам в сторону гостиной. Спускаться вниз с риском попасться по-глупому в поле зрения разбуженных незапланированной суетой портретов ей не особо хотелось. Так оно будет надёжнее.
  Ржавчина, надо будет выбрать время и почистить этот маршрут от накопившейся пыли. Такое ощущение, что балки не чистили с самого момента возведения замка.
  Добравшись до портрета Полной Дамы, прикрывавшей входную дверь в гостиную, Астория тихо и зло выдохнула, обитательницы портрета на своём месте не было. Видимо, поднявшаяся суета разбудила её, и она отправилась к своим подругам в других портретах, чтобы узнать последние новости, а ей теперь дрейфуй здесь и неизвестно сколько ждать возвращения привратницы. Не ломать же проход в гостиную силой?
  Ладно, ей спешить некуда, и она энергетическими всплесками очистив свою балку от пыли и мусора, вальяжно уселась на ней болтая ногами в воздухе в ожидании возвращения привратницы. В конце-концов, никто не запрещает ей и здесь подумать.
  А поразмыслить было над чем. Флитвик, похоже, одним из первых, если не считать директора, сумел понять, что она может видеть то, что маги называют заклинаниями. Как оказалось, этот 'дар' был хоть и чрезвычайно редок, но тем не менее иной раз встречался среди магов. А вообще, Видящие, как их называли маги, оказались очень ценным и опасным призом для других магов.
  Там, где обычному магу приходилось делать сложнейшие расчёты для модификации старого или создания нового заклинания, фактически наугад, вслепую, реально рискуя при этом собственной жизнью в случае неудачи. То Видящие... просто видели (такая вот тавтология), что и как происходит с заклинанием в этот момент. Однако, это умение так же не гарантировало им полную безопасность на пути нового и неизведанного. Астория тогда только согласно кивнула, ведь 'видеть' происходящее, это ещё не означает 'понимать' происходящее. И если ты, видя цистерну с надписью 'Горючий материал. Взрывоопасно', лезешь вовнутрь, подсвечивая себе зажигалкой, то результат малость предсказуем. И законам физики будет как-то наплевать, что кто-то может не знать, что такое горючее или просто не умеет читать.
  В средних веках Видящие среди магов встречались значительно чаще, чем сейчас, но за годы междоусобиц их всех в буквальном смысле этого слова - вырезали. Родами и семьями. Взрослых и детей. Женщин и стариков. Не жалея никого. Ведь Видящий в роду, это более быстрая и качественная разработка заклинаний... новые ритуалы... снятие и очистка проклятий... и так далее, что приводило к чрезмерному усилению влияния отдельно взятой семьи, и что не могло понравиться всем остальным лишённым такого бонуса. Также против видящего были малоэффективны большинство защит того времени. Те могли их обходить, видя или слабые стороны или попросту незащищённые участки. Так что маг, о котором знали точно или хотя бы обосновано подозревали в наличии этого дара, быстро становился первоочередной мишенью для всех остальных.
  В итоге, данная способность была практически утеряна ещё несколько веков тому назад. Остались только жалкие ошмётки некогда великих и могущественных родов. К примеру, в Англии осталось единственное семейство Лавгуд, которое было какими-то дальними побочными отпрысками одного из таких погибших родов и поэтому эта способность у них была практически неразвита, и они не представляли особого интереса для современных магов, имея в обществе репутацию лёгких сумасшедших. Действительно, если обычный человек будет постоянно видеть... точнее, не видеть, а как бы замечать краем глаза некие эфемерные образы и нечто непонятное, чего не видят другие, то репутация психа ему гарантирована. Поэтому за этим семейством всё же приглядывали вполглаза и им сходило с рук то, что не спустили бы другим не особо влиятельным и ценным магам. Скорее всего, эта терпимость подпитывалась надеждой, что в одном (или одной) из наследников семьи некогда сумеет пробудиться полноценный дар, который можно будет прибрать к своим рукам.
  Так что Флитвика сильно обеспокоило подозрение в наличии у неё подобного полноценного дара. Магический мир Англии был сильно ослаблен недавней гражданской войной и появление на горизонте такого незапланированного дестабилизирующего соблазна... это может спровоцировать очередной виток противостояния, что может уже оказаться фатальным ударом для магического сообщества Великобритании.
  К его глубокому сожалению, она отказалась последовать его совету 'сидеть тише воды, ниже травы', так как за ней не стоит никакой влиятельной местной силы, которая может прикрыть её от прочих магов, жаждущих славы и власти. В стенах Хогвартса она пока в безопасности, защищённая некими древними Кодексами Крови, но стоит ей только выйти за пределы учебной территории, как может произойти всё что угодно. От вежливого приглашения на встречу и последующего подкупа, до похищения и убийства.
  Не объяснять же профессору, что за время проживания среди людей, её пытались похитить с различными целями раз десять. И, что характерно, все похитители этих попыток не пережили, в отличие от неё.
  Поэтому она просто поблагодарила огорчённого профессора Флитвика за беспокойство и заверила его, что она всё понимает, что она бы с радостью, но... Такая мол, сложилась ситуация. Но если он хочет ей действительно помочь, то пусть поможет найти ей как можно больше заклинаний или ритуалов, связанных с процессом установления и поддержания дальней связи. Ей жизненно важно связаться со своими, чтобы суметь вернуться к себе домой. А после этого, ей точно будет не до междоусобиц магов... Да и никакие маги тогда уже до неё не дотянутся...
  Теперь уже профессор к её разочарованию пообещал пока обдумать её просьбу.
  Ну наконец-то... После своего ночного променада в картину вернулась Полная Дама. Астория, накинув себе на голову созданный капюшон плаща, чтобы не было видно её лица (слабенький ИИ портретов в этом случае не мог достоверно её идентифицировать, но свои функции выполнял на основании считывания метки факультета на мантии) и спрыгнула вниз.
  - Пропусти, - потребовала она у портрета, называя текущий пароль.
  - Юная леди, вы знаете, что уже слишком поздно? Все хорошие девочки должны давно спать, а не бегать по ночному замку.
  - Я - не хорошая.
  - И чем же вы, нехорошая, этаким занимались ночью?
  - Чем, чем! - вспылила туманница раздражённая тупостью и медлительностью ИИ портрета. - С мальчиком встречалась.
  - О-о-о! - восторженно округлила та свои глаза, начав энергично обмахивать покрасневшее лицо веером. - Мальчики, весна, подлунные жаркие объятия. Л-любовь!!! Как это мило!
  - Осень, дождь, слякоть, холод, деловые переговоры, - мрачно ответила Астория, напряжённо прислушиваясь к тишине замка, где вдалеке слышались приближающиеся шаги. - Живее можно?
  - Ах, у современной молодёжи совершенно нет никакого терпения и чувства прекрасного!
  Портрет заслонявший вход в гостиную Гриффиндора стал медленно со скрипом поворачиваться на петлях.
  - Если вы и будете себя дальше так вести, то мальчики не будут за вами ухаживать.
  - Ну да, вначале мальчики бегают за девочками, а затем девочки с детьми бегают за мальчиками, - прошипела Астория, ужом проскальзывая в образовавшуюся узкую щель, не став дожидаться полного раскрытия двери и ответа Дамы, возмущённой её бестактностью. Неопознанные шаги слишком опасно приблизились. Фух, успела. И здесь никого. Удачно. Туманница стрелой метнулась в сторону крыла девочек, на ходу преобразуя свою одежду в ночную пижаму. Всё, теперь фиг кто чего докажет, если только сам Флитвик её не сдаст.
  
  Глава 16. Сколько дают Азкабана за убийство преподавателя?
  
  Ситуация в Хогвартсе к концу первого месяца учёбы Астории более-менее устаканилась. Отношения с 'родным' факультетом как замерли на отметке 'холодная война', так и не собирались с неё сдвигаться. Близнецы Уизли после трёхдневной отсидки в больничном крыле вернулись в своём исходном виде (как она и подозревала, мадам Помфри помочь им не сумела, ну или почему-то не захотела помогать, и заклятия превращения распались сами по себе, просто по истечению времени), но претензий ей не предъявляли. В лицо... Однако по горячему шушуканью братьев по вечерам, было понятно, что будущая месть заняла всё их воображение и ближайшие планы. Гермиона Грейнджер вилась кругами, исходила паром и брызгала слюной, но ничего компрометирующего нарыть не смогла. Странно было бы сложись по-другому, а обвинения в том, что 'эта' учится лучше неё и поэтому очень подозрительна... На факультете уже не особо скрываясь посмеивались над её укрепляющейся фобией 'всегда второй', чем временами доводили её до исступления.
  С другими факультетами отношения у туманницы были не в пример более ровными и спокойными. Пуффендую и Когтеврану, по большому счёту, было наплевать на некую Асторию Кливленд. Учится и учится такая, делов-то. Слизеринцы, в большинстве своём, тоже не особо её замечали, а некоторые даже вполне себе вежливо раскланивались и иногда заводили нейтральные беседы ни о чём, если приходилось сталкиваться в коридорах и на уроках, чем только добавляли подозрительности гриффиндорцам, если те оказывались свидетелями этих реверансов. Присматриваются, сделала она нехитрый вывод, зная о взаимной, многообразной и многогранной 'любви' слизеринцев и гриффиндорцев.
  В установленные директором сроки она быстренько сдала преподавателям экспресс-экзамены за прошлые курсы, благо никаких проблем ей это не составило. Там вообще почти не требовалось никаких серьёзных навыков и наличия хоть каких-нибудь мозгов. Просто и без выкрутасов повтори, что тебе ранее хотя бы раз показали, вот и всё. Никакой вариативности или подвохов. Больше всего к ней пытался приклепаться Снейп, но она полностью игнорировала на экзамене все его попытки её косвенно оскорбить или сбить с толку. Опять-таки предложенные ей зелья на готовку ничего из себя сложного не представляли: дозировка ингредиентов в пределах унций (ей даже весы не потребовались), выверенная последовательность жёстко расписанных по времени действий (составила программу и размышляй о чём угодно, пока аватара действует на автопилоте), и на выходе получаешь некое заданное зелье. Плёвое дело.
  - Скучно, долго, непрактично, а для меня ещё и полностью бесполезно, лучше бы чай учили заваривать. Он хотя бы вкуснее.
  За это её высказывание Снейп снял с 'феноменальной самовлюблённой тупицы' целых сорок баллов, по десятке за каждый негативный комментарий, но всё же, шипя сквозь зубы, поставил ей 'выше ожидаемого'. Придраться к качеству полученных зелий было сложно даже ему.
  Макгонагалл тоже не нашла к чему придраться у этой невыносимо раздражающей её высокомерной особы, но в отличии от Снейпа поставила ей по итогу экзамена - 'превосходно', и баллов не сняла.
  Так что преподаватели, убедившись в её знаниях и успеваемости, почти перестали вызывать её на уроках, ограничиваясь беглым просмотром сдаваемых работ, что немедленно сказалось на количестве получаемых Гриффиндором баллов, естественно, в худшую сторону.
  Одно время её стали регулярно вызывать к директору на 'чашечку чая'. Внешне всё было чинно, прилично и благородно: директор заваривал (не спрашивая её желания) очередную разновидность чая и пока она медленно пила, пытаясь разобраться, что за травы намешал туда в этот раз директор, тот заводил пространные беседы о житие-бытие некой ученицы в Хогвартсе. Всё ли ей нравится, не обижают ли её (в первый раз, когда она это услышала, то чуть не поперхнулась чаем), появились ли у неё друзья? И так далее в том же духе. Посетовав, в очередной раз, на отсутствие прогресса, директор плавно переходил к своим воспоминаниям о различных событиях из своей долгой жизни, после чего отпускал её восвояси. Непонятно. Ладно, раз. Ну - два. Но когда это стало чуть ли не ежедневной традицией, вкупе с настойчивыми попытками директора заставить её невзначай разговориться о себе, она крепко озадачилась и однажды скромно так высказалась, выбрав подходящий момент:
  - Директор, не хочу вас огорчать, но я, к сожалению, не могу ответить вам взаимностью на ваши ухаживания и заигрывания! Вы для меня слишком уж стары. Тем более в школе от учеников, вроде как, ожидается рвение в учёбе, а не в заведении романов с преподавателями. Поэтому я вынуждена заранее ответить вам категорическим отказом.
  Теперь поперхнулся уже директор и натужно рассмеявшись такой шутке, заверил её, что ничего подобного он даже не рассматривал, после чего скомкал встречу и отпустил её сегодня пораньше. Видимо обиделся или, что скорее всего, получил о её реакциях нужное ему количество информации. Не зря же он, рассказывая ей различные истории, добродушные и не очень, буквально не отрывал от неё взгляда, улавливая малейшие мимические изменения лица. Так почему бы не помочь хорошему человеку в его стремлениях, и она радовала директора своими 'правильными' реакциями и вопросами, но, эпизодически, и огорчала. Ей не особо нравились такие окольные попытки директора её прощупать, поэтому она и размазывала картинку, которую пытался собрать у себя Дамблдор.
  Своим высказыванием, к месту оно было или не очень, но она достигла главного - директор школы поумерил свой внешний интерес и перестал отвлекать её на бесполезное времяпровождение у себя в кабинете.
  Вот от кого она реально ждала приглашения на встречу, так это от Флитвика. Но профессор чар ни словом, ни делом не давал понять, что ему есть чем поделиться с туманницей. А она напрашиваться пока не собиралась. Жизнь среди людей приучила её, что не стоит слишком уж явно демонстрировать свою заинтересованность в чём-либо, если у тебя нет возможности получить желаемое сразу и невзирая на мнение владельца.
  Поэтому начало и середина октября, и, соответственно, второго месяца учёбы, прошло для неё относительно спокойно и скучно.
  
  
***
  
  - Дамблдор желает, чтобы вы на своей шкуре испытали действие этого заклятия, - в голосе профессора ЗОТИ слышалась угрюмая непреклонность. - Но, если вы предпочитаете пойти по трудной дорожке и почувствовать это заклятие на себе, когда его наложит на вас Тёмный маг и будет управлять вами, как безвольной марионеткой - отлично. Дверь вон там!
  Активно возражавшая до того преподавателю Грейнджер немедленно заткнулась, что было неудивительно. Удивительно было то, что она вообще осмелилась открыть рот, ведь в её мировоззрении озвучиваемое профессорами Хогвартса было чуть ли не альфой и омегой в последней инстанции.
  Пока Грозный Глаз поодиночке вызывал учеников к себе и брал их под свой контроль, заставляя выделывать различные коленца и эстрадные номера, сама Астория лихорадочно проводила архивирование и блокировку избранных разделов памяти. Принцип работы заклинания 'Империо' был очень похож на ремонтно-диагностический протокол, позволявший ремонтницам непосредственно перехватывать управление оборудованием корпуса у ядра, и предсказать его воздействие на неё... она не бралась, так как никак не могла понять, он идёт в 'аварийном' варианте или 'стандартном'. Как ни рискованно, но лучше провести это испытание на себе в условиях 'контролируемой' обстановки, чем столкнуться с неучтённым воздействием после.
  Грюм дошёл до её фамилии в середине списка и... пропустил, вызвав следующего за ней ученика. Ошибка? Или её оставили напоследок? Судя по быстрому пристальному взгляду преподавателя, верным было второе предположение.
  Вскоре очередь дошла до Поттера. Сокурсник вышел к доске, становясь напротив Грюма.
  - Империо! - глаза мальчика бездумно остекленели, а напряжённые мышцы лица слегка расслабились. - Прыгни на парту...
  Вот только в этот раз у профессора ЗОТИ, что-то пошло не так. Поттер медлил и только после повторного, категоричного приказа: 'Прыгай! СЕЙЧАС ЖЕ!', согнул колени, явно собираясь выполнить указание, как в глазах мелькнуло некое осознание и прыжок вышел кривым и неуклюжим, заставив мальчика с силой врезаться коленями в парту.
  - Ну то-то же, так-то лучше! - прорычал Грюм, склоняясь над рухнувшим на пол мальчиком. - Хоть кто-то из учеников не похож на безвольную тряпку. Пусть и не до конца вышло, но ты всё же боролся. Тщательно запомни это чувство парень и твоим врагам будет очень сложно тебя контролировать. А теперь следующий.
  Астория беззвучно выдохнула и слегка расслабилась. Всё же не 'аварийный' вариант, при его использовании противостоять приказам попросту невозможно. Максимум - некоторое время дезориентации личностной матрицы. А безусловность подчинения большинства учеников похоже обеспечивается тем, что люди практически не способны контролировать подсознательную область, ну или у детей крайне низкая устойчивость сама по себе. Она быстро набросала программу ограничений для базовых алгоритмов, ибо если контроль личностной матрицы будет сбит, то тогда в этом классе никого из людей в живых не останется.
  - А теперь, на закуску, наша местная знаменитость, - губы Грозного Глаза искривила грубоватая ухмылка. - Посмотрим, насколько вы устойчивы ментально, и в той ситуации, где физическое развитие тела не играет никакой роли. Прошу.
  - Вы уверены? Это может быть весьма опасно для вас, - честно предупредила она профессора.
  - Неужели ВЫ и боитесь?
  - Нет, просто предупреждаю. Если вам не повезёт, и я временно потеряю над собой контроль, то Хогвартсу может потребоваться новый преподаватель ЗОТИ.
  Грюм ухмыльнулся.
  - Не думаю, что кто-то из учеников может представлять опасность в открытом бою для старого опытного аврора. Достаточно отговорок. К доске!
  Она молча встала и проследовала под взглядами прочих учеников к классной доске, где развернулась лицом к преподавателю.
  - 'Империо' наплевать на вашу физическую подготовку. 'Империо' не делает различий на пол, возраст, внешность и положение в обществе. Как вы там говорили... 'добыча информации', вот и посмотрим.
  Профессор взмахивает палочкой: 'Империо'. Голова стоящей напротив девушки слегка опускается, скрывая за опавшей чёлкой глаза и она слегка расслабляется.
  - Расскажи нам какой-нибудь свой секрет, - требование Грюма низким рокотом прозвучало в тишине класса.
  Но девушка как стояла безмолвно у доски, так и осталась стоять.
  - Немедленно!
  - Зафиксирована попытка неавторизованного доступа к ресурсам памяти ядра. Приступаю к ликвидации угрозы, - в классе разнёсся незнакомый механический голос с металлическими интонациями, совершенно не похожий на обычно тихий и мелодичный выговор Астории.
  Девушка подняла голову и с неестественно застывшим выражением на лице медленно осмотрела класс, в самом прямом смысле сияющими рубинами глаз, остановив пылающий взор на поднявшем палочку, попятившимся назад Грозном Глазе.
  Резкий прыжок девушки был почти незаметен для глаз людей, и Грюма от мгновенной смерти спас только заранее выставленный щит, в который и врезалось с размаху тело туманницы. Мгновенный отскок назад и пригнувшаяся фигурка на секунду замерла в напряжённой позе, как бы оценивая сложившуюся диспозицию. Небрежный уворот от брошенного профессором ступефая (1), а затем инканцеро (2) и у неё в руках из ниоткуда появляются светящиеся парные клинки. Стремительный рывок обратно, вот только уже не на сам щит, прикрывающий профессора ЗОТИ, а мимо него. Мгновенный разворот с одновременной попыткой нанести размашистый удар сзади. Грюм, не успевая отреагировать на молниеносные перемещения девушки, пытается развернуться и инстинктивно прикрыться от удара правой рукой... Но покалеченная нога не придаёт ему нужной резвости, как один из мечей пробивая щит бьёт с силой прямо по палочке профессора, превращая её в 'розочку' из щепы. Видимо, с гибелью палочки спало воздействие как заклинания 'Империо' так, заодно, и щита, так как движения Астории резко теряют в скорости и чёткости, а защитный щит профессора попросту бесследно исчезает. Но начатое ранее движение продолжается и Грюм всё же получает в челюсть весьма мощный удар наотмашь гардой, отвернутого в самый последний момент от его шеи, меча, правда, чиркнувшего по ней краешком лезвия, надрезая пласт кожи, и отправляя отставного аврора в нокаут.
  Спустя несколько секунд... возле неподвижно лежащего на полу тела Грозного Глаза, вокруг шеи которого разливается всё увеличивающаяся лужа крови, стоит слегка мотающая головой и с недовольным видом потирающая виски девушка, а остальные ученики с отвисшими челюстями привстали со своих мест в шоке от разыгравшегося перед ними скоротечного боя.
  - Л-люди! Г-говоришь, п-предупреждаешь, а-а пока им п-по голове н-не дашь - никак н-не доходит, - слегка заикаясь прокомментировала Астория вслух ситуацию. - Ну теперь-то тебя точно выгонят, а то и в Азкабан посадят. За нападение и убийство преподавателя, - со скрытым восторгом выдала вслух Грейнджер.
  
  Глава 17. Планы
  
  Хогвартс - гудел. Хогвартс - лихорадило. Хогвартс - пребывал в тягостном недоумении. И все эти состояния были одновременно.
  Немедленно обросший слухами, и почти приблизившийся к отметке 'легендарный', урок ЗОТИ обсуждался всеми без исключения. Ведь такие события как официальное накладывание 'Империо' на учеников, что само по себе тянуло на пожизненный Азкабан, так ещё и пресловутая 'принцесса-недотрога' чуть голыми руками не убившая профессора.
  И с каждым прошедшим часом в этих слухах добавлялось множество подробностей описывающих, что на самом деле произошло. К вечеру Грюм, оказывается, то ли лично пытался арестовать ярую последовательницу Беллатрисы Лестрейндж и выпытать у неё, где скрываются последние верные слуги Того-кого-нельзя-называть. То ли она сама, боясь разоблачения, подло напала со спины на отставного аврора. А после боя, оказывается, выпрыгнула в окно и убежала в Запретный лес, где её целый день ловили авроры. Причём сплетников абсолютно не смущало то, что эта самая 'бегунья' спокойно ходила днём вместе со всеми на уроки и ела на глазах у всех в Большом зале.
  Какими извилинами пробирались эти мысли в головы школьникам? Об этом Астория предпочла не задумываться, когда услышала часть версий гуляющих из уст в уста за столами факультетов вечером во время обеда.
  - А кто это такая Беллатрисса Лестрейндж? - только поинтересовалась она у сидящего рядом с ней Невила.
  Мда, зря, видимо. Мальчик от её простенького вопроса побелел, затрясся и ничего не ответив, сжал кулаки, уткнувшись носом в свою тарелку.
  - Спасибо, всё понятно, - она мысленно пожала плечами. Видимо это реально весьма неоднозначный персонаж, если от одного упоминания о ней людей просто трясти начинает.
  А так было, конечно, интересно понаблюдать за реакцией людей на необычные вводные. Она в очередной раз со вздохом уточнила про себя, что её прогнозы развития ситуации весьма далеки от реальности.
  После того, как она оглушила Грюма, немедленно сработала одна из сигналок, скрытая в стенах кабинета, и мигом примчавшаяся на зов мадам Помфри быстренько привела профессора в сознание, убрав, заодно, кровоточащую рану на его шее. Астория было приготовилась к закономерному разносу, но Грюм, только отхлебнул пару глотков из своей фляжки и махнув рукой, завершил урок со словами, что ему надо отлежаться в медицинском крыле и подумать.
  Ученики не заставили себя долго упрашивать и дружно разбежались по замку, пользуясь внезапно появившимся свободным временем до следующего урока. Ну, а то, что многих буквально распирало от желания как можно быстрее рассказать о произошедшем своим друзьям и знакомым... ну так это было вполне естественно. И фабрика слухов стала быстро набирать обороты.
  Она ждала, что её немедленно вызовут к директору или Макгонагалл опять к ней прицепится с морализаторскими нравоучениями, но ничего подобного не было. Директор добродушно сверкал своими очками-половинками, отческим взором следя за школьниками, вкушающими яства на столах. Декан хмурилась, когда натыкалась взглядом на смирно сидящую с краю стола Асторию, но тоже молчала. А сама туманница вяло ковырялась в пудинге, совершенно не испытывая желания идти затем в гостиную Гриффиндора и подумывала о том, чтобы на самом деле смыться в Запретный лес и поискать там с кем можно реально подраться, скинуть накопившееся напряжение.
  Внимание! Сенсоры засекли необычное движение и Астория оторвала взгляд от жестоко растерзанного в хлам пудинга, узрев как в её сторону направляется делегация, по-другому и не скажешь, от стола Слизерина. Рослый Кассиус Уоррингтон (глава дуэльного клуба Слизерина AU от автора) во главе и пара незнакомых ей старшекурсников по бокам и чуть сзади.
  - Мисс Кливленд? Разрешите ненадолго побеспокоить вас?
  Остановившийся неподалёку от неё слизеринец, с самым серьёзным видом отвесил ей официальный поклон. Ей ничего не оставалось делать, как встать и вежливо поприветствовать Слизеринцев по правилам местного этикета, стараясь не обращать внимание на сдавленное шипение некоторых гриффиндорцев за спиной.
  - Мы, от лица дома Слизерин, уполномочены заявить вам текущую позицию дома. С данного момента дом Слизерин, заявляет о своём официальном нейтралитете в отношениях с ученицей дома Гриффиндор - мисс Асторией Кливленд. В случае личного конфликта с одним из представителей дома Слизерин, мы просим мисс Асторию Кливленд прежде чем доводить ситуацию до силового противостояния, сообщить, при желании, о сути конфликта представителям дома Слизерин для возможного мирного урегулирования возникшего недопонимания. В случае если зачинщиком конфликта будет выступать представитель дома Слизерин и его нежелания мирного урегулирования, то его конфликт будет считаться личным и частным, не затрагивающим интересы домов Слизерин и Гриффиндор. Если...
  Тут со своего трона наконец-то величественно поднялся с недовольным видом Дамблдор.
  - Мистер Уоррингтон, Большой зал - это не место для такого рода заявлений и демонстраций. Я попрошу вас, немедленно, вернуться за свой стол и не мешать есть остальным нашим ученикам.
  - Разумеется, господин директор, - Уоррингтон отвесил вежливый поклон в сторону Дамблдора. - Тем более я почти закончил. - Он снова развернулся к Астории и уже скороговоркой, пока его снова не перебили, быстро договорил. - Если инициатором конфликта будет уважаемая Астория Кливленд, то дом Слизерина оставляет за собой свободу в принятии решений и действий.
  Закончив, Уоррингтон и его сопровождающие, так и не подавшие голос, коротко кивнули ей в прощальном жесте и дружно развернувшись вернулись за свой стол. А среди столов других факультетов немедленно начались бурные дискуссии и жаркие обсуждения услышанного.
  Астория, в свою очередь невозмутимо усевшаяся на свое место, пыталась в общем гуле Большого зала вычленить, о чем спорили школьники, собирая озвученные версии о смысле демарша слизеринцев, а то для неё он оказался чересчур неожиданным, и она с неудовольствием ощутила, что теряет логику происходящего и путается в предположениях.
  Ей с тоской вспомнилось своё пребывание среди людей ранее, насколько там было всё проще. Её эскадры с лихвой хватало для решения любых мыслимых проблем с людьми. И не надо было себя постоянно жёстко сдерживать и контролировать. Не то что сейчас... так нельзя, того не делай, этак не принято. Тоска. Одно утешает, так это надежда на восстановление связи с флотом и поиск путей возвращения к себе на базу. Вот ради этого она готова терпеть и играть роль простой человеческой школьницы, пусть и выходит у неё не особо достоверно. Но не всё так плохо как могло было быть, сейчас у неё на все свои нестыковки есть 'железный' аргумент - Это Магия! Очень удобно оказывается. А кто не согласен - пусть докажет обратное.
  В этот момент перед ней спланировал бумажный журавлик, тут же расправившийся в небольшой листик.
  'Мисс Кливленд, после окончания обеда, попрошу вас немедленно подняться ко мне в кабинет. Директор Альбус Дамблдор'.
  Ну вот, а она то думала, что всё обойдётся. Посмотрев на директора снова величественно восседавшего на своём троне с привычно добродушным выражением на лице, она словила его взгляд и коротко кивнула. Послание немедленно вспыхнуло бесцветным пламенем сгорая без следа.
  
  
  
***
  
  - Мда, некрасиво вышло, - крякнул Дамблдор, оглаживая свою бороду и глядя на дверь за которой только что скрылась с гордым видом туманница.
  - Альбус, - немедленно взвилась Макгонагалл, - Мы не должны потакать детским капризам. Эта могла бы хотя бы извиниться за своё поведение, а не стоять тут с самодовольным видом и нагло при этом огрызаться.
  - Минерва, а за что ей извиняться? - стукнул по столу рукой третий присутствующий, Грюм. - Я наложил на неё 'Империо' и, по большому счёту, без её на то согласия. Она перед этим меня честно предупредила, что могут быть проблемы. Кому и стоило извиняться, так это нам. Директору за то, что дал разрешение на этот эксперимент. Мне за то, что я его выполнил, а вам за предвзятое отношение к своей ученице.
  - Если преподаватели будут извиняться за каждый свой шаг, то весь педагогический эффект будет утерян, как иначе ещё заставить их учиться, когда у них на уме только одни шалости и глупости?
  - Коллеги, - Дамблдор миролюбиво поднял руки. - Давайте не будем между собой ссориться. Лучше подумаем, что делать с нашим юным дарованием дальше. Наказать её мы не можем, ибо не за что, но и оставить её выходки без последствий - тоже нельзя. Я согласен тут с Минервой, так и другие ученики могут решить, что останутся в подобном случае без наказания. А это неприемлемо. Да, кстати, Аластор, что ты чувствовал, когда взял её под контроль 'империо'.
  Означенный откинулся на спинку своего кресла и задумчиво почесал шею в том месте, куда пришёлся удар меча Астории.
  - Интересно, но ничего. Вы же знаете, что когда берешь человека под свой контроль, то он для тебя становится как бы тенью, твоим отражением, вроде бы и есть, и делает, что ты хочешь, но тем не менее ты чувствуешь, что это чужое, не твоё.
  И Дамблдор и Макгонагалл согласно кивнули.
  - Но так же накладывающий ощущает и некую эйфорию, чувство превосходства над жертвой, из-за чего, кстати, 'империо' и попало реально в список запрещённых, так как если накладывающий окажется чуть менее устойчив к этому воздействию, то это станет для него манией, заставляя накладывать 'империо' снова и снова, чтоб снова ощутить это чувство собственного превосходства и всемогущества над 'жертвой'. Так вот, тут я не почувствовал ничего. Будто она отразила заклинание с самого начала, а всё остальное было лишь спектаклем, декорациями.
  - Ты уверен? - быстро переспросил Дамблдор.
  - Нет. Всё же её поведение вначале соответствовало ожидаемому. Проблемы начались потом, когда я жёстко потребовал от неё выполнения своего приказа. Было похоже, как будто вмешался кто-то третий и перебил мой контроль. Но точно могу сказать, что в классе никто ещё раз 'империо' на неё не накладывал, да и не хватило бы ни у кого из школьников умений и сил подменить моё заклинание.
  - А затем? - Дамблдор видел уже происходившее в Омуте памяти, но Омут не давал ощущений, только картинку.
  - А затем... у меня не осталось времени на раздумья. Атака последовала почти сразу. Причём мне явно дали время на подготовку и только тогда... - Аластор покачал головой. - Думаю цели убить именно меня не было, ну или девочка довольно успешно сопротивлялась этой третьей силе, если, как я сказал, это не был изначально искусный спектакль. Это знает и может рассказать только она одна.
  - А она категорически отказалась это обсуждать и не заставишь же силой. Мда... - Дамблдор встал с кресла и подошёл к окну, задумчиво постукивая пальцами по раме. - А что ты думаешь о ней вообще?
  Грюм на некоторое время задумался, барабаня костяшками пальцев по столу.
  - Сильна. Умна. Осторожна. Но при этом будто начисто лишена страха. Многих будет вводить в заблуждение её невинный и хрупкий вид, но именно поэтому обманувшихся ждёт неприятный сюрприз. На ближней дистанции смертельно опасна. Я с трудом успевал за ней следить, не то, что реагировать, а с её гибкостью попасть в неё лучевым заклинанием крайне сложно. Если вообще возможно. Но при этом она совершенно не использовала магию, кроме как для призыва этих своих артефактных клинков. Да и с акромантулами в лесу она предпочла разобраться так же в ближнем бою, без использования магии. Если бы сейчас передо мной стояла задача справиться с подобным противником, то я бы порекомендовал взять слаженную группу из опытных бойцов, держать дистанцию, не давая ей приблизиться вплотную, и бить площадными заклинаниями сбивая и выматывая. Это сработает при условии, что у неё нет других козырей в рукавах.
  - Минерва?
  - Самодовольная. Наглая. Конфликтная. Но, тут я согласна с Аластором, не дура. Насчёт опасности не скажу, это не по моей части, но... - Макгонагалл замялась подбирая слова, - иной раз от неё исходит, из глаз, нечто такое... холодное... будто прикидывает как тебя разделать. Без злобы или ненависти, просто по факту твоего присутствия. И спустя мгновение это чувство пропадает. Бррр. И ещё, она как-то намекала, что не считает себя человеком. Альбус, ну ты же помнишь?
  Директор Хогвартса, ничего не ответив своему заместителю, вернулся в своё кресло за столом и откинулся на спинку с задумчивым видом.
  - Альбус? - спустя пару минут молчания позвал того Грюм. - Кто такая эта Астория? Что-то мне подсказывает, что ты, как всегда, знаешь больше, чем говоришь. Иначе я не понимаю такого твоего к ней интереса. И дело не в сегодняшнем происшествии... ты и раньше её выделял.
  - Ну не каждый год к нам попадают ученицы из-за границы, - попробовал было увильнуть Дамблдор.
  - К Мордреду твои увёртки. Будешь мозги другим пудрить. Ответь нам. КТО! ОНА! ТАКАЯ!
  - Во многих знаниях - многие печали. Позволь мне самому нести эту тяжкую ношу.
  - Альбус, Мерлином клянусь, или ты отвечаешь на вопрос, или больше помощи от меня никогда не дождёшься!
  - Грюм, ты забываешься! - вместо слегка маразматичного и чудаковатого старичка, в вырвиглазно-лилового цвета мантии со звёздами, сидящего в кресле, возник величественный Верховный чародей и Великий волшебник всея Британии, проецируя в пространство кабинета давящую ауру величия и власти. Явление Великого мага продолжалось недолго и вот он снова уступил место чудаковатому директору школы, которого за глаза звали ДДД - Добрый Дедушка Дамблдор.
  - Кх-м, - прокашлялся сдувшийся и несколько струхнувший Грюм. - Извиняюсь, но тем не менее. Что в ней такого важного?
  - Упорствуешь? А ты, Минерва, тоже хочешь знать?
  Заместитель директора на этот провокационный вопрос поджала губы, но тем не менее утвердительно кивнула. Вокруг этой Астории явно закручивалось нечто и об этом хотелось бы знать, несмотря на показное нежелание Дамблдора. Правда у неё были сомнения насчёт 'нежелания', когда Альбус реально не хотел ничего рассказывать, то выбить с него хоть что-то было попросту невозможно несмотря на все логичные аргументы 'выбивающих'.
  - Ладно, уговорили. Я не буду требовать от вас непреложного обета молчать, думаю вы сами сейчас поймёте почему.
  Грюм и Макгонагалл, заинтригованные таким вступлением, молча и внимательно ждали продолжения.
  - У меня есть уже практически полная уверенность в том, что девушка известная нам как Астория Кливленд является истинной Видящей.
  - Чего-чего? - Грозный Глаз демонстративно прочистил ухо пальцем. - Альбус, я тебя верно расслышал? Ты сказал... Видящая?
  - Именно так, - кивнул маг, складывая пальцы рук домиком перед собой.
  - Копьё Мордреда!
  - Аластор! - взвилась Минерва на услышанное ругательство. - Попридержи свой язык.
  - И не подумаю. Видящая! Альбус ты понимаешь, что может начаться, когда эта информация всплывёт?
  - Естественно.
  - Ты должен от неё избавиться и как можно быстрее! Видящие опасны. Не зря же их целенаправленно уничтожали не гнушаясь ничем. Теперь-то я понимаю как она мой щит смогла пробить.
  - Грюм, ты на что это намекаешь? - низкий голос Минервы стал похож на рассерженное шипение кошки. - Предлагаешь нам убить свою ученицу? Да ты такой откат схлопочешь от Хогвартса, мало не покажется. Если вообще выживешь. Пусть она и не подарок, но...
  - Минерва я... не предлагал... её... убивать, - раздельно и веско придавил волшебницу чеканными словами Аластор. - Я сказал - избавиться. Прекрасно понимаю, почему наш дражайший директор держал такое при себе. Такой куш... Как она могла бы усилить нашу позицию. Да, даже если её обучить только колдомедицине и научить снимать проклятья. Ммм. Все рода этих замшелых спесивых аристократов на коленях приползут, чтобы снять с себя родовые проклятия накопившиеся за последние несколько веков. Одну только семейку Малфоев с их фамильным проклятием одного ребёнка можно выдоить насухо. А уж остальные... Всех этих напыщенных высокомерных трусливых снобов можно тогда держать вот так, - Грюм резко и показательно сжал руку в кулак. - И никто бы не пикнул. Я так понимаю, проблема только в одном - Видящие крайне плохо поддаются влиянию и даже если сейчас просто разнесётся слух, что мы пытаемся её под себя подмять или склонить на свою сторону... против нас ополчатся все, начиная от трусливых пожирательских недобитков и заканчивая министерством во главе с Фаджем. И мы получим войну против всех.
  Дамблдор слушая пламенную речь Грозного Глаза кивал с довольным видом, который никак не вязался с как бы озвученной проблемой и своим нежеланием говорить ранее. Что немедленно и отметил Грюм, оборвав свою пламенную речь с подозрением уставившись на довольного директора.
  - Та-а-ак, судя по твоему довольному виду ты всё это и сам понимаешь? И похоже у тебя уже готов некий план! Ну да, как обычно, кто бы сомневался. Ладно, делись, - он угрюмо обмяк в кресле и скрестил руки на груди.
  - Браво, Аластор, браво, - Верховный чародей совершенно несолидно по-детски захлопал в ладони. - Какой мощный аналитический ум, оказывается, скрывался за личиной недалёкого боевика!
  После чего он, резко посерьёзнев и сбросив маску веселья, встал и стал прохаживаться взад-вперёд по кабинету.
  - Не обижайся, мой старый друг. Когда я только заподозрил в Астории Видящую, то, каюсь, сам немного от радости поддался таким мечтам. Как ты верно заметил, Видящая на нашей стороне, особенно если получилось бы сохранить в тайне её личность, это был бы последний гвоздь в крышку гроба всех этих недоумков-консерваторов из старых и древних родов, - Дамблдор протянул слова нарочито издевательским тоном, - которые тянут волшебный мир в прошлое, не давая нам развиваться, цепляясь за своё утекающее сквозь пальцы влияние. Ретрограды. Но затем ко мне снизошло понимание, что такой фактор долго не получится сохранить в тайне, особенно с учётом того, что наша девочка действительно не отличается смирением и покладистостью, а грубо давить на неё крайне нежелательно. Иначе... есть риск получить Видящую во враги или недоброжелатели, а это, ммм... - Альбус сокрушённо покачал головой якобы заранее сожалея о судьбе таких неудачников.
  - Жаль, что Минерва, пойдя на поводу у собственной неприязни, - Дамблдор взглядом заткнул дёрнувшуюся было возмущённо возразить Макгонагалл и продолжил, - допустила конфликт видящей и учеников гриффиндора. Да и я, каюсь, после конфликта с Хагридом, несколько был расстроен, занят и немного не уследил, - часть ответственности за произошедшее следовало взять на себя, создавая видимость коллективных ошибок. - Думал, девочка без старых, и не заведя здесь новых друзей занервничает, заскучает, но... - он огорчённо махнул рукой. - В общем, на текущий момент наша протеже находится в перманентном конфликте почти со всем гриффиндором и при этом не заметно, чтобы она испытывала от этого хоть какой-то дискомфорт.
  - Слизерин сегодня объявил о своём нейтралитете к ней. Слизерин к гриффиндорке! Мне только непонятно с чего это? Таких заявлений от них... я такого вообще не припомню.
  - Ну да, - добродушно кивнул директор. - Немного пришлось потрудиться, чтобы подгадать сроки. Пришлось даже Снейпа задействовать. Но зато как красиво получилось. Они сами себя загнали в ловушку бездействия и быстро сменить теперь свою политику у них не выйдет. Иначе их ждёт потеря единства и раскол, особенно если кто-то из них попробует сам подбить к ней клинья. Его свои же сами и сожрут. А объединиться вокруг одного лидера у них сейчас не выйдет, нет у них сейчас настолько авторитетного лица. А потом будет уже поздно.
  В глазах Минервы и Грюма застыло стойкое непонимание логики Дамблдора. Тот, видя целую кучу вопросительных знаков в обращённых на него взорах демонстративно вздохнул, как бы сетуя на недогадливость присутствующих.
  - Смотрите. Действительно, Видящая это очень большой приз, который достанется тому, кто сможет привлечь её на свою сторону. Так? Так! Но это так же делает этих 'счастливчиков' естественной мишенью и врагами для всех остальных, если они не желают остаться на побегушках у первых. Да, у нас сейчас есть как бы преимущество, пока об её умениях кроме нас никто не знает. Плюсом идёт то, что наша девочка учится на факультете, где большинство учеников составляют дети наших убеждённых сторонников и верных последователей, которые самостоятельно и не подумают включать её в свои схемы и вести свою игру без согласования с нами. Да, из-за допущенных ошибок есть некие проблемы в отношениях, но они, по большому счёту, вполне преодолимы. Но... надо ли это нам именно сейчас? Я считаю, что - нет! Долго сохранить в тайне наличие в Хогвартсе Видящей нам не удастся, я пытался мягко её убедить чуть поумерить свои успехи, но, к моему сожалению, безуспешно. Для неё это как отказаться дышать или нам пользоваться глазами. Ещё из своих разговоров с ней я могу констатировать, что у неё нет пока никаких предпочтений среди идей наших глубоко неуважаемых оппонентов, но и к нашим идеям всеобщего блага, торжества света и мудрой справедливости она относится без должного интереса. А для мягкого, постепенного убеждения попросту не хватает времени. Э-э-х, если бы это произошло годом ранее, можно было потянуть, мягко и постепенно склоняя её на нашу сторону, но... что есть, то есть. Следовательно, нам сейчас более выгодно поступить как той мудрой обезьяне (*). Пускай все заинтересованные сами узнают, что в Хогвартсе учится Видящая. Не будем им в этом мешать и можно даже слегка помочь. Пускай начнут шевелиться, интриговать друг против друга, тратить ресурсы на выяснение её подноготной и интриги против других охотников, и... совершать ошибки. Не сомневаюсь, что найдутся и те, которые захотят решить этот вопрос быстро и в привычном для них духе. Тут уже нам надо будет суметь вовремя эти попытки отследить и поддержать нашу девочку дружеским советом или напутствием, протянув при необходимости твёрдую руку помощи. Абсолютно бескорыстно! Пускай у неё сама собой сложится в голове картина, где все хотят от неё подчинения и послушания, и только мы готовы по доброте душевной помочь и выручить.
  Верховный чародей оперся руками на крышку стола, оглядывая своих слушателей из-под сверкающих очков-половинок.
  - Поэтому... Аластор, слушай свою задачу. Девочку необходимо проверить и при необходимости подтянуть в боёвке, но ничего действительно опасного не давать. Упор больше на защиту, а не на атаку. Я всё же не исключаю варианта, что мы что-то упустим и нам придётся... - Альбус тяжело вздохнул, - придётся прибегнуть к практике меньшего зла дабы не допустить большего. А так она должна в случае нападения суметь продержаться минут пять против группы средних магов, но не отбиться самостоятельно до подхода нашей помощи.
  - Ты уверен? В любом бою неизбежны различные случайности.
  - Придётся рискнуть. К тому же я рассчитываю, что её и не будут пытаться немедленно прикончить. Скорее, обездвижить и захватить живой, - директор огорчённо скривился. - Ну, а если... в самом худшем случае мы просто вернёмся к ситуации, как будто никакой Видящей никогда и не было. Но в замен получим возможность убрать парочку наших недругов и протолкнуть несколько нужных нам законов в Визенгамоте. Но это минимальный, крайний и нежелательный для нас вариант. Так что, Аластор, возьми её под негласную охрану, когда она будет ходить на выходные в Хогсмид. Я не думаю, что она будет и дальше безвылазно сидеть в Хогвартсе. Запрещать мы ей не будем, а это самое удобное время и место для нападения.
  - Понятно. Только сразу предупреждаю, что боёвку я буду ей ставить в Запретном лесу. Нам же не нужны слухи о том, что мы ей индивидуально занимаемся? Могут насторожиться. Да и тренировки в замке и на реальной местности имеют отличия. А Запретный лес для неё не особо-то и опасен, раз уж акромантулов там пачками режет.
  - Хм... не хотелось бы, Запретный всё-таки, но пусть будет как хочешь. Заодно, Аластор, присмотрись к ней повнимательней, какие у неё есть слабые стороны. Сейчас она сильна вблизи, но насколько она способна к бою на дистанции. Хорошо? Теперь ты, Минерва. Твоя задача наладить отношения между Асторией и факультетом. Текущая ситуация конфронтации для нас недопустима. Не требую, чтоб с ней все сразу стали друзьями, это будет выглядеть слишком подозрительно, но постарайся, чтобы процесс пошёл и желательно выглядел естественно. Погорячились дети немного... поконфликтовали... бывает. И хватит! Вместе учимся, вместе живём, один факультет... Как-то в таком духе. Организуй несколько совместных работ или нечто-то подобное. Совместная деятельность - она, как правило, сближает. И да, пока не забыл, намекни близнецам Уизли, что шуточку с заклинанием, которое лишает девушку всех волос на теле, я встречу без одобрения и понимания. Девочка должна стать частью факультета Гриффиндор! Частью единого, а не раздробленного! Но и явно выделять её давая необоснованные поблажки не стоит. Строго, справедливо, доброжелательно и на равных с другими.
  - Альбус, твоя идея понятна. Хочешь сделать из девочки лакомую наживку под нашей охраной и смотреть со стороны кто клюнет, а затем предложить ей нашу помощь. Но есть ещё один вариант: а если заявятся её родственники и захотят её забрать? Получится, что все наши усилия пойдут прахом? И да, ты же так и не ответил откуда она. Это что, тоже секрет?
  - Она мне было говорила, что у неё нет родителей!
  Дамблдор на несколько секунд задумался, решая говорить или нет. Все запросы через аврорат или через собственных людей на континенте остались без ответов. Никто никогда не слышал и не знал о некой Астории Кливленд. - Нет, не секрет, - начал он медленно. - Просто я сам не знаю точно. До того момента как она попалась под заклятие книги Приёма о ней нет вообще никаких достоверных сведений. Где родилась, где жила, где и на кого училась, и так далее. Словно её никогда и не было. Для нас она просто возникла из ниоткуда. Но, по её словам, она жила на каких-то островах в Тихом океане и к нам попала в результате... А в результате чего, она говорить пока не хочет. Но сомневаюсь, что это была туристическая поездка. Да и то, что она о себе говорит - непроверяемо. Разве что заставить силой под непреложным обетом рассказать или под веритасерум. Но сами понимаете... Хоть по её словам она и сирота, но это же не означает, что она жила всю жизнь одна-одинёшенька. Тем более по её виду и поведению явно заметно, что она никогда не бедствовала и не знала нужды. Так что да, я допускаю, что здесь могут объявиться её родственники, или друзья, ну или знакомые. И это ещё одна причина почему мы должны поддерживать с ней хорошие отношения. Ведь удерживать силой мы её не будем. Хотя, как минимум до конца года она должна будет у нас доучиться. Магия договора с Хогвартсом не оставит ей выбора. Но это так... варианты и предположения. Просто если вдруг получится её разговорить, постарайтесь разузнать поподробнее, что и как. И ещё, одна Видящая это хорошо, но если их у нас будет несколько? Родовые дары, как правило же, наследуются от родителей и передаются по наследству. Подумайте и над этим аспектом.
   Глава 18. Враг откуда не ждали.
  
  - Следующий день в очередной раз доказал, что у человеческих детей оперативная память не отличается большой ёмкостью. Не успел 'легендарный' урок ЗОТИ закрепиться в сознании учащихся, как его немедленно и абсолютно полностью вытеснила следующая сногсшибательная новость.
  
  
'ТУРНИР ТРЁХ ВОЛШЕБНИКОВ
  Делегации Шармбатона и Дурмстранга прибывают к нам в пятницу, 30-го октября в шесть часов вечера. Уроки в этот день закончатся на полчаса раньше
  Ученики должны будут отнести сумки и книги в свои спальни, а затем собраться перед замком, чтобы встретить наших гостей перед началом Праздничного Пира'
  
  Толпа школьников сгрудилась у большого плаката, установленного у подножия мраморной лестницы и энергично в голос обсуждала долгожданное событие. Одной из тем обсуждений были гадания от том, кто из старшекурсников рискнёт принять участие в отборе от Хогвартса. Братья Уизли продолжали громко возмущаться тем, что правила отбора несправедливы, и нечестно лишать их права участвовать на основании того, что семнадцать им исполнится только в апреле, и грозились, что они всё равно примут участие несмотря ни на что.
  Появившаяся Макгонагалл живо разогнала митингующих по занятиям и напомнила братьям, чтобы они не вздумали лезть со своими шуточками к ученикам других школ, иначе их выпускной из Хогвартса станет, заодно, и днём их освобождения от рабской каторги у Филча. Затем она наткнулась взглядом на Асторию, с любопытством внимающую происходящему с середины пролёта мраморной лестницы и ожидавшую, пока разбредающиеся школьники не освободят проход, вздохнула.
  - Мисс Кливленд, вам тоже следует поспешить на уроки. Хотя бы за вас мне не придётся краснеть перед нашими гостями. Жаль, что вы не можете своей успеваемостью и знаниями поделиться с другими.
  Декан, развернувшись, удалилась прочь, оставив Асторию стоять на лестнице с отвисшей челюстью. Макгонагалл не стала к ней цепляться с надуманными претензиями и даже, пускай и косвенно, похвалила? И это после вчерашнего разговора на повышенных тонах у директора. Подозрительно. Нет, понятно, что это Дамблдор как-то повлиял. Но вот зачем? Как-то до этого он не придавал большого значения тому, что она в явных неладах со своим деканом. Туманница автоматически проследовала, согласно рекомендации Макгонагалл, на урок истории, начав перебирать имеющиеся у неё возможности по организации прослушки в кабинете у Дамблдора. До недавнего времени она опасалась её использовать, после того как гоблины засекли её жучок в банке, не желая попасться на 'горячем' и подозревая усиленный пригляд за собой. Но, видимо, пришло время и придётся рискнуть. Да и вообще, необходимость озаботиться получением информации из как можно большего количества источников явно назрела. Пора вспомнить, что она не только туманный крейсер, но и лидер разведывательно-диверсионной эскадры. С диверсиями пока рановато, да и цели подходящей нет, но вот разведка... Надо только подобрать подходящее устройство из разработанных ранее от скуки Бискайн и с обязательным условием, чтобы его не могли обнаружить маги, но если всё же обнаружат, то оно сошло за местную поделку. А вот с этим могли быть проблемы, ведь она не знала, как организовывают подслушку сами маги и вряд ли кто-то захочет с ней этой информацией за просто так поделиться.
  Но в любом случае лучше ещё немного подождать, ведь согласно имеющейся информации вскоре в Хогвартсе появится большое количество новых людей и пригляд за ней неизбежно ослабнет и рассеется, да и в случае провала обвинить конкретно её будет сложнее.
  
  
***
  Всю оставшуюся неделю население Хогвартса попросту лихорадило. Филч и раньше непрерывно шипевший на учеников 'разносящих ГРЯЗЬ и МУСОР', теперь просто осатанел, накидываясь на любое замеченное пятнышко, чем довёл нескольких первокурсников до нервного срыва, после чего получил на орехи лично от мадам Помфри. Преподаватели, как сговорившись, стали чрезвычайно нервными и суетливыми. Штрафные баллы сыпались как из рога изобилия, и список провинившихся студентов, отправленных на помощь в уборке к завхозу рос с пугающей быстротой. Один Северус Снейп от всей этой суеты пребывал в благодушном расположении духа, правда, весьма своеобразном: он просто пообещал в конце года выборочно напоить ядом некоторых учеников и оставить их наблюдать как им будут готовить противоядия остальные, избегнувшие такой чести, счастливчики. На присутствующих это подействовало холодным душем, такого от декана Слизерина вполне можно было ожидать, а вот Астория только вздохнула, зелья были для неё одним из самых бесполезных предметов. Ну не могли они воздействовать на аватару так как были рассчитаны только на людей, это если не учитывать те дьявольские варева, которые умудрялся приготовить Невилл из самых безобидных на вид ингредиентов и которые взрывали, расплавляли и уничтожали всё вокруг себя. Как у него это выходило, она так и не смогла понять, но внимательно следила за данным персонажем, почти каждый урок пополняя свою базу очередным смертоносным варевом. Она даже пересела к нему поближе, чем вызвала кучу непонимающих взглядов и слухов на грани приличия. Снейп тоже не преминул отпустить пару колкостей на эту тему, которые она отбрила тем, что происходящее в котле Невилла ей гораздо интереснее, чем варка банальных и бесполезных противоядий. На злобное шипение о об одной беспросветной дуре на которой, он обещает, и будут испытывать свои противоядия остальные, она только отмахнулась, попросив не отвлекать её своими бессмысленными угрозами и лучше обратить внимание на прочих, явно отлынивающих от дела учеников, следивших с этаким восхищённым ужасом за перепалкой. Минус двадцать баллов за невыносимую тупость она уже привычно проигнорировала, но запомнила, оставив в базе пометку разработать операцию по подливанию яда самому зельевару и посмотреть, как он будет невозмутимо следить за тем, как ученики будут варить по его же указаниям противоядие ему самому. Учитель же всегда отвечает за знания своих учеников?
  Рано или поздно, но всё заканчивается. Закончился подготовительный мандраж и в Хогвартсе. По крайней мере что-либо исправлять, чистить и прятать было уже поздно.
  Спустившиеся на пятничный завтрак ученики увидели свисающие со стен четыре огромных шёлковых знамени с изображениями каждого из четырёх Домов Хогвартса: красное - с золотым львом Гриффиндора, голубое - с бронзовым орлом Когтевран, жёлтое - с чёрным барсуком Пуффендуя и зелёное - с серебряным змеем Слизерина. А за столом преподавателей висело такое же полотнище, но уже с объединённым символами в официальном гербе Хогвартса.
  Туманница привычно устроилась с краю стола, прикидывая, чего бы такого положить себе в тарелку. Данная позиция совершенно не мешала ей отслеживать ведущиеся разговоры и при этом позволяла не находиться в толпе чрезмерно возбуждённых школьников.
  - ... Надо было назвать эту книгу - 'Подправленная и недостоверная история Хогвартса', - донёсся до неё эмоциональный вопль Гермионы Грейнджер. Интересно, чем это обыкновенное художественное описание истории школы не угодило записной правдолюбке?
  Оказывается, ту крайне озаботило некое 'рабское' положение каких-то домовиков Хогвартса. Астория из истории своего мира знала, что человеческое общество приближается к тому периоду, когда его захлестнут различного рода протестные движения 'За'. А вот 'За что' этих людей, по большому счёту, никогда не интересовало, им было самое главное - 'Против'. И вот, похоже, она наблюдает зарождение одной из таких активисток этого движения. Хм, а почему бы не развлечься за её счёт?
  - Если кто-то что-то делает или подчиняется кому-то, значит его это положение устраивает. Если бы не устраивало, то бы и не подчинялся. Логично? - как бы мимоходом кинула она провокационную реплику.
  Клюнула. Не тот у Грейнджер склад ума, чтобы не повестись на такую простенькую приманку.
  - Ты-ы-ы! Да что ты вообще знаешь о бедственном положении домовиков? Ты же никогда своими руками ничего не делала! За тебя всю жизнь всё делали бедные угнетённые домовики! Ты, наверняка, ещё сама над ними издевалась!
  Гермиона немедленно заглотнула наживку целиком, без раздумий набросившись на идеологическую противницу.
  - Да нууу, - протянула Астория слегка издевательским тоном. - А я и не знала, что у меня были какие-то домовики, которые всё за меня делали. Личные сервис и рем-боты были, база... нууу... в смысле, дом - был, личная ремонтница, то есть врач, конечно, тоже была, даже охрана была, правда, забот мне эти две охранницы доставляли, словами не передать. А вот домовиков... нет, не помню таких. Да и вообще я их никогда не видела, только слышала.
  - Не играйся словами, - немедленно взвилась правдолюбка, - Боты, домовики - какая разница как ты их там называешь! Дело не в названии!
  - Да я и не играюсь, как ты там сказала, словами, - пожала плечами Астория. - Мне просто интересно, а ты этих самых разнесчастных домовиков спрашивала? Или ты сама за них решила, что для них лучше?
  - Они не могут этого знать. Если они всё время были в рабстве, то просто не могут понимать какое это счастье быть свободными. А никто из волшебников-угнетателей не будет им открывать на это глаза. И я слышала рассказы о жизни Добби. Так что я знаю о чём говорю!
  - Я так понимаю, Добби - это один из этих угнетённых домовиков, и ты думаешь, что знаешь о том, как живут и что чувствуют все остальные домовики, только на основании субъективного рассказа о жизни всего-навсего одного из них? Действительно, аргумент... Может, мне сходить и найти какого-нибудь бездомного бродягу-алкаша, и поинтересоваться у него как он относится к людям, которые живут под собственными крышами и не хотят его пускать к себе жить или вообще отдать свой дом ему? Вот, к примеру, скольким таким людям ты готова помочь?
  - Не передёргивай, это другое.
  Астория холодно улыбнулась, выпрямляясь за столом.
  - Знаете, мисс 'я всё знаю лучше всех', прежде чем лезть не своё дело, потрудитесь прежде всего беспристрастно разобраться в происходящем, иначе вам может стать мучительно больно за свои ошибки и заблуждения.
  - Конечно, что же ещё могла посоветовать принцесса-рабовладелица, - с издёвкой прошипела та в ответ. - Спрашивать у несчастных рабов о том, чего они не знают и будут при этом бояться наказания от своих хозяев, как это 'умно'.
  - Мисс Грейджер, я тоже, для начала, порекомендую вам разобраться в истории и сути вопроса, и только затем лезть ко всем со своими неуместными идеями. Настоятельно советую прислушаться к словам вашей однокурсницы или вы тоже меня назовёте рабовладелицей?
  Минерва Макгонагалл уже довольно продолжительное время стояла за колонной слушая бессмысленный (в виду того, что спорящие изначально не хотели друг друга слышать) спор. Она была частично согласна с обеими спорящими сторонами, но при всей своей неприязни признавала, что Кливленд демонстрировала более взвешенный, практичный подход, тогда как Грейнджер наступила на типичные грабли мировоззрения маглов, перенося реалии обычного мира в мир магический. Да и надо было выполнять просьбу Дамблдора.
  - Ав-в-ва, - беспомощно захлопала ресницами Гермиона. Убеждение в собственной правоте натолкнулось на чуть ли не вбитое в подкорку уважение к преподавателю, вызвав полнейший диссонанс и дезориентацию.
  - Так, ученики, быстро доедаем и расходимся на занятия, - Минерва похлопала в ладоши, привлекая к себе внимание остальных учеников Гриффиндора. - Напоминаю, после занятий мы все дружно идём встречать наших гостей, и я очень сильно надеюсь, что никто из вас не опозорит честь нашего факультета. Мисс Грейнджер, зайдёте ко мне перед этим, я дам вам список литературы, посвящённой домовикам.
  - А можно и мне? - Астория скромно подняла руку.
  - А вам это зачем?
  - Ну мало ли, знания они лишними не будут, - невинный взмах ресниц.
  - Хорошо, тогда зайдёте ко мне вместе. По одиночке я не буду тратить на вас время, - короткий обмен злобным и невозмутимым взглядом между приговорёнными к краткому эпизоду сотрудничества. - Так что жду вас вместе после занятий и, заодно, вот вам тогда дополнительное задание - на основании прочтённых книг каждая из вас подготовит доклад о домовиках, который вы зачитаете всем в нашей гостиной. Срок на подготовку - две недели.
  - Хорошо, - коротко кивнула туманница, никак не прокомментировав свалившуюся внезапно дополнительную нагрузку. - Благодарю вас, - и спокойно отвернулась, приступив к дегустации завтрака.
  - Я... Я тоже согласна, - выпалила Гермиона после краткого колебания.
  - Вот и хорошо. Всем приятного аппетита.
  Удовлетворённо кивнувшая ученикам декан, удалилась к себе за стол преподавателей. Дисциплина дисциплиной, но ей самой надо успеть перекусить до начала занятий.
  
  
***
  
  После окончания занятий все ученики беспорядочной толпой начали спускаться к главному входу в Хогвартс, где их отлавливали деканы, выстраивая в факультетские колонны. Макгонагалл нервно, и от этого более строго и сухо, чем обычно, пыталась навести порядок среди своих учеников:
  - Уизли, поправьте шляпу, - командовала профессор обходя строящихся гриффиндорцев, - Мисс Патил, уберите эту нелепую вещь с ваших волос.
  Парвати недовольно нахмурилась, но послушно убрала большую декоративную бабочку с конца своей косы.
  - Первокурсники, выйдите вперёд. И пожалуйста, не толкайтесь!
  Астория молча стояла в общей толпе решая про себя небольшую проблему, тратить ли энергию на подогрев аватары или проще временно отключить сенсоры? В конце октября погода была совсем не летняя, а её одежда хоть и могла сохранять тепло, но так как тело аватары в обычном режиме функционирования тепла почти не излучало, то оно начнёт, соответственно, очень быстро остывать.
  Пока она вяло размышляла, склоняясь к идее просто отключить температурную чувствительность, ученики Хогвартса рядами спустились по главной лестнице и выстроились перед замком. Был ясный холодный безветренный вечер. Сгущались сумерки. Бледная призрачная луна уже взошла над Запретным лесом. Спустя пару минут бесплодного ожидания ученики стали зябко ёжиться и вполголоса делиться мыслями с соседями от том, каким способом к ним прибудут гости. Вышагивающая вдоль рядов учеников Гриффиндора Макгонагалл обратила внимание на стоящую неподвижно как статуя, глядящую прямо в пространство и ни с кем не общающуюся Асторию.
  - Мисс Кливленд? С вами всё хорошо? - подойдя почти вплотную она случайно прикоснулась к её руке. - Мерлин, да вы же просто ледяная.
  - Холодно, - равнодушно пожала плечами та. - Мелкое неудобство. Зайду в замок прогреюсь до комфортной температуры.
  - Нет, так дело не пойдёт!
  Макгонагалл вынула палочку и замахала ею в воздухе невнятно бормоча связку из незнакомых заклинаний. В результате всю колонну Гриффиндорцев окутал весьма комфортный тепловой полог, и зябко ёжившиеся ученики с благодарностью начали поглядывать на своего декана. Все, кроме Астории.
  - Спасибо, - проявила она дежурную вежливость, правда тон благодарности отнюдь не соответствовал смыслу. - А что вам мешало заранее наложить это заклинание? Или вы специально так долго тянули?
  Макгонагалл стиснула зубы удерживая в себе рвущуюся наружу отповедь. Эта как всегда в своём репертуаре, никакой благодарности, но не признаваться же в том, что она попросту об этом не подумала.
  - После встречи гостей, сразу наведайтесь к мадам Помфри, пусть она вас осмотрит. Я её предупрежу, - с кончика палочки декана сорвался серебристый призрак большой кошки и прыжками умчался в замок. - Переохлаждение в вашем возрасте может быть очень вредно для здоровья и, если она вас отпустит, только тогда вы сможете присоединится ко всем в Большом зале на приветственном пире.
  Минерва не сумела удержаться, попробовав слегка приструнить так раздражавшую её нелюбимую ученицу. От Помфри быстро ещё никто и никогда не уходил, а лишение возможности побыть на пиру пусть будет этой выскочке небольшим наказанием и, главное, никто не сможет обвинить её в предвзятости, ведь забота о здоровье ученицы не может быть предосудительной.
  Вопреки её ожиданиям Астория не стала возмущаться лишением 'сладкого' и снова пожала плечами.
  - Как вам будет угодно. Хотя это будет бессмысленная потеря времени и для меня, и для мадам Помфри. Я просто физически не могу простудиться и заболеть.
  - Это уже не вам решать. И уверяю вас, заболеть могут все, невзирая на подростковый максимализм и завышенное самомнение. Надеюсь, вы услышали моё пожелание?
  - Да, да, - несколько раздражённей, чем обычно откликнулась туманница. Как же ей хочется наплевать на угнетающую и ограничивающую её маскировку. Но нельзя, маги как можно дольше не должны быть в курсе о том, кто она реально такая. Мало ли что им может прийти в голову, не дай судоверфь, всплывёт правда.
  - Летят!
  Прервал их беседу чей-то энергичный выкрик.
  - Ага! Если я не ошибаюсь, приближается делегация Шармбатона!
  Дамблдор, который стоял в последнем ряду вместе с остальными преподавателями, довольно улыбнулся себе в бороду, всматриваясь в ночное небо, где лунный свет отразился от всё увеличивающегося пятнышка.
  - Где? - хором вскричало несколько учеников, вглядывающихся в темноту.
  - Вон! - закричал один из шестикурсников, указывая рукой на это пятнышко над лесом.
  - Дракон! - взвизгнула одна из первогодок, а Астория мысленно поморщилась, рассматривая приближающуюся... хрень. От увиденного у неё даже стала немного побаливать голова от попыток встроить увиденное в собственную картину мира.
  Огромный светло-голубой экипаж размером с большой дом, запряженный огромными крылатыми лошадьми, свободно летящий по небу над Запретным лесом. Приблизившись вплотную, он сделал эффектный разворот над ожидающими учениками, заставив наиболее впечатлительных пригнуться и круто пошёл на снижение заходя на посадку. Копыта коней с ощутимым гулким стуком ударились о землю, а затем спустя секунду приземлилась и карета, вызвав небольшое землетрясение и волну воздуха, от которой некоторые ученики Хогвартса пошатнулись, с трудом устояв на ногах. Карета остановилась ровно посередине между колоннами ожидающих учеников и из неё первым выпрыгнул мальчик в светло-голубых одеждах, согнулся, повозился с чем-то на полу кареты и вытащил оттуда золотую лесенку. Затем он быстро отскочил в сторону, склонив голову. Из недр экипажа появилась начищенная до блеска чёрная туфля на высоком каблуке, размером в детские санки. За туфлей тут же последовала нога и её хозяйка неимоверных габаритов. Сразу же стали понятны размеры кареты и запряжённых в неё лошадей. Раздалось несколько приглушённых возгласов. И на полосу света, льющегося из вестибюля, вышла явная великанша. Взорам встречающих представилось красивое лицо со смуглой кожей, огромные чёрные ясные глаза и крючковатый нос. Её блестящие волосы были затянуты в узел у шеи. Она была одета с головы до ног в чёрный атлас, вокруг шеи обвивалось ожерелье драгоценных камней, а толстые пальцы были унизаны многочисленными перстнями.
  Дамблдор начал аплодировать, а за ним и вся школа. Многие становились на цыпочки, чтобы получше разглядеть эту невероятную женщину.
  Её лицо расплылось в любезной улыбке, и она пошла навстречу Дамблдору, протягивая ему руку с поблёскивающими на ней камнями в перстнях. Дамблдору, несмотря на его достаточно высокий рост, почти не пришлось сгибаться, чтобы приложиться к этой руке.
  - Моя дорогая мадам Максим! - проговорил он. - Добро пожаловать в Хогвартс!
  - Дамбли-дорр! - грудным голосом произнесла мадам Максим. - Я надеюсь, што вы поживаете орошо?
  - Прекрасно! Чудесно! Благодарю вас! - ответил Дамблдор.
  - Мои ученики, - прогремела мадам Максим, небрежно махнув огромной рукой за своей спиной.
  Астория, внимание которой до этого почти целиком и полностью сосредоточилось исключительно на мадам Максим, перевела глаза на группу подростков - всего около дюжины, которые вылезли из коляски и выстроились за спиной мадам Максим. Их била дрожь - и неудивительно. Мантии шармбатонцев были сшиты из тончайшего шёлка, и никто из них не накинул даже простого плаща. Некоторые только намотали на головы шарфы и шали. Из-за спины мадам Максим они глазели на мрачный из-за сгустившейся темноты Хогвартс с лёгким страхом в глазах.
  Пока Астория рассматривала прибывших, а скорее, фасон мантий учениц и учеников Шармабаттона, прикидывая как бы их стоило доработать, а какие идеи неплохо самой взять на вооружение, между главой прибывшей делегации и Дамблдором разразился небольшой скандал.
  - Мои лошади... Дамбли-дорр, ви заверяли, что моим лошадям будет обеспечен самый лучший уход. А теперь ви говррите, что у вас возникли некотёрие сложности. Это скандал!
  - Не стоит волноваться, моя дорогая мадам Максим. Приношу свои самые искренние извинения, и смею вас заверить, что я решу данное недоразумение в кратчайшие сроки. Уверяю, ваши скакуны не будут ни в чём нуждаться.
  Мадам Максим недовольно махнула рукой подзывая своих учеников и величественно проследовала мимо Дамблдора к каменным ступеням. Её подопечные, ёжившиеся на холоде, со скрытой радостью в глазах последовали следом, надеясь поскорее попасть в тепло и согреться.
  Этот небольшой конфликт директоров школ остался незамеченным большинством учеников, принявшихся живо обсуждать прибывшую делегацию Шармбаттона.
  Так прошло несколько минут в ожидании делегации Дурмстранга. Многие уже устав от стояния на месте, переминались с ноги на ногу, с надеждой поглядывая на небо. Наступила тишина, изредка прерываемая хрипением и цокотом копыт гигантских жеребцов мадам Максим. И вдруг...
  Из темноты до них донёсся странный и жуткий грохот, - приглушённое громыхание и звук свистящего воздуха, как будто по берегу реки в их направлении двигался огромный древний пылесос.
  - Озеро! - закричал один из учеников, указывая в его направлении, - посмотрите на озеро!
  С того места, где они стояли - на самой верхушке холма, им хорошо было видно чёрную и гладкую поверхность озера, по которой вдруг пошла рябь. Где-то под водой происходило что-то такое, что вызывало образование на доселе гладкой поверхности воды огромных пузырей. На мшистые берега с силой плескали волны, и вдруг, посреди озера образовался водоворот, как будто где-то там внизу кто-то вытащил из дна огромную затычку.
  Что-то, похожее на продолговатую чёрную зияющую дыру, медленно поднималось вверх из середины водоворота... потом, показался такелаж...
  Медленно и величаво из воды поднимался парусный корабль, поблёскивая в лунном свете. Он каким-то невероятным образом напоминал скелет, как будто этот корабль когда-то затонул и долгое время пролежал на дне, пока не был поднят назад на поверхность. Тусклые туманные огни, льющиеся из его иллюминаторов, напоминали глаза монстра-призрака. Наконец, с громким всплеском, корабль целиком поднялся на поверхность и поплыл к берегу, покачиваясь на поднятых волнах. Через мгновение ученики услышали всплеск якоря, опускаемого в воду и грохот спускаемого трапа.
  Враг! Астория с трудом удержала себя от перехода в боевой режим. Корабль людей... на воде! Алгоритмы требовали начать немедленную атаку и уничтожить это кощунственное порождение магов, вяло покачивающееся на волнах. Нельзя! Она не должна себя раскрывать. Туманница даже закрыла глаза, чтобы хоть оптическими сенсорами не видеть такую оскорбляющую её взор картину, бросив все доступные ресурсы на блокировку воющих набатом боевых алгоритмов.
  - Мисс Кливленд, вам плохо? - это Макгонагалл обратила внимание на бледный вид стоящей с закрытыми глазами и слегка покачивающейся нелюбимой ученицы.
  - Да, мне несколько нехорошо, - вынужденно признала та, не открывая глаз.
  - Немедленно тогда отправляйтесь к мадам Помфри.
  - Хорошо, - не стала спорить Астория. Главное сейчас - это перестать ощущать сенсорами эту мерзость и получить время на корректировку и адаптацию алгоритмов. Кажется, не так давно она сетовала, что у неё нет целей для диверсии? Ну так вот - она ошибалась.
  
  Глава 19. Линки
  
  Фух, наконец-то эта гадская шлюпка пропала с сенсоров. Туманница облегчённо прислонилась к стене в коридоре. Она даже не подозревала насколько её может придавить это зрелище и с этим надо будет что-то срочно делать. Нет, то, что утопить это корыто придётся тут даже сомнений нет, но не в открытую и прям сейчас. Над этим надо будет поработать. А пока срочно провести перестройку алгоритмов, иначе нахождение в части замка приближенной к озеру, станет для неё испытанием на выдержку. Хорошо, что больничное крыло находится достаточно далеко, есть время подумать над проблемой.
  Хотя, а надо ли оно ей? Всё равно местная то ли медсестра, то ли врач, то ли целитель (как-то не сложилось у неё определённого мнения, все звали её просто - 'мадам Помфри') ничего не сможет ей предложить. Ну не жаловаться же ей на работу своих алгоритмов - не поймёт. Хотя, видимо, познакомиться придётся, иначе декан ей житья не даст. Отбиться-то от нападок можно будет, но... Лучше действительно не откладывать и сразу высказать местной ремонтнице свою позицию. Хотелось бы ещё успеть попасть на Приветственный Пир и посмотреть, что это за такой Турнир Трёх волшебников и как на него будут отбирать участников. А то в последнее время разговоров было только о нём. Просто с ума посходили.
  Астория отлипла от стены, энергетическим всплеском отряхнув мантию от налипших на неё соринок и размашисто зашагала в сторону больничного крыла. Чем быстрее закончится этот фарс, тем быстрее она освободится.
  Но, как всегда, в выверенные планы вмешался случай. Вскоре она услышала, на самой грани чувствительности, еле-еле слышные всхлипывания. Брошенная сенсорная волна никого живого в округе не показала, что её сильно озадачило, но тихий плач всё так же доносился на пределе слышимости. Портреты? Да нет, живых портретов на стенах коридора не наблюдалось.
  Интересно.
  И она принялась крутить головой пытаясь локализовать источник звука. Вроде нашла, вот только... она с сомнением посмотрела на узкую нишу, в которой стоял на постаменте какой-то кубок. Звук плача явно доносился из-за постамента, куда даже профессор Флитвик смог бы поместиться только отдельными частями.
  Убрать мешающий кубок на пол и заглянуть за постамент - дело пары секунд, и взгляду Астории предстало небольшое, чуть выше колена, человекоподобное существо, непонятного рода и пола, которое скорчившись в калачик жалобно всхлипывало.
  - И что тут у нас такое? - несколько озадаченно произнесла она, разглядывая тщедушное лопоухое тельце, одетое в некое подобие грязноватой туники.
  - Ой!
  Тельце резко прекратив всхлипывать, испуганно вскочило на ноги и странно замерцало будто пытаясь скрыться за иллюзией, но безуспешно, и снова упало оземь, скрутившись калачиком, подвывая от боли.
  Туманница протянув руки взяла непонятное существо под мышки, как детскую куклу, и завертела перед глазами пытаясь понять кто это ей попался.
  Рост - один фут десять дюймов. Вес - пятнадцать фунтов. Пол - женский. Как живое существо не определяется, но в теле имеется небольшое количество квантовой энергии Тактической Сети. Общее предварительно состояние - сильная истощённость. В энергетическом диапазоне видны болтающиеся обрывки энергоканалов. Вывод: перед ней скорее всего один, а точнее одна из сервис-единиц Хогвартса, сиречь домовик, он же эльф домашний. Это, видимо, за их 'свободу' не так давно ратовала Грейнджер.
  Как занимательно, стоило только ей заинтересоваться этой темой, как к ней буквально прямо в руки попадает искомый объект того глупого спора и, судя по виду 'объекта', претензии Грейнджер к условиям содержания домовиков вполне могут оказаться недалёкими от истины.
  - Госпожа... есть, - жалобно пролепетало тельце.
  - Есть? Извини, но у меня ничего съестного с собой нет.
  - Н-нет... не пища... магия... Мне нужна магия, - прошептала еле слышно неизвестная особа.
  Магия? В смысле энергия? Астория скептически осмотрела обрывки энергоканалов домовушки. Подключать её напрямую к своей энергосистеме было легкомысленно и опрометчиво, но можно было использовать обходной вариант. Она сформировала аналог изолированной батареи, куда слила небольшой заряд и уже оттуда пробросила временную шину к одному из оборванных каналов домовушки. Хрупкое тельце буквально затряслось у неё в руках и количество энергии в батарее начало быстро понижаться.
  - Ещё... Ещё немного, - домовушку трясло как человека измождённого жаждой и дорвавшегося до источника воды.
  - Пока всё, хватит, - Астория прекратила подпитку, резонно опасаясь неучтённых последствий. Людям после голодовки категорически не рекомендовалось переедать. Тут, конечно, не человек, но и тратить свою энергию непонятно на кого... нерационально.
  - Г-госпожа?
  - Расскажи кто ты такая и почему в таком состоянии?
  Лопоухое тельце вдруг мигнуло и испарилось из её рук, объявившись на полу коридора в полутора метрах впереди.
  - Госпожа, я - Линки. Домовой эльф Хогвартса, - теперь уже точно идентифицированная домовушка сделала подобие поклона, чуть не подметя своими ушами пол.
  - Почему я вас никогда не видела?
  - Хороший домовик никогда не попадается на глаза хозяевам, если его только не позовут, - тут она слегка вздохнула и слегка укоризненно тихонько добавила себе под нос. - А госпожа никогда не спит. Приходится постоянно выгадывать момент, чтобы всё успеть сделать вовремя.
  - Что?!
  - Ой, простите. Линки - плохая! Плохой эльф! Хороший эльф никогда не должен отзываться плохо о учениках.
  Домовушка затравленно осмотрелась и подскочив к стене стала биться об неё головой слегка при этом подвывая. Астория в полном обалдении смотрела на этот акт мазохизма пытаясь сообразить, что тут вообще происходит.
  - Прекратить! Замри, - отдала она наконец распоряжение, инстинктивно подкрепив его флагманским кодом.
  Бьющаяся головой об стену домовушка немедленно застыла как парализованная, не в силах сдвинуться с места и только выпученные в изумлении глаза бешено моргали, набухая слезами.
  - Отомри и поясни, что тут вообще происходит.
  Опасливо поглядывая на туманницу и невзначай потирая вскочившую шишку на лбу, домовушка стала послушно рассказывать свою историю.
  Оказывается, основные хозяйственные работы в Хогвартсе выполняются не магией, а домовиками, которые тоже как бы магические существа, но всё же это немного не то. То есть стирка, глажка, уборка, готовка и прочее, прочее, прочее, делается общиной домовиков Хогвартса. Астория мысленно отмерила себе штрафных баллов, она-то насмотревшись на примеры применения волшебниками магии для улучшения собственного быта, по умолчанию приняла всё происходящее за некую волшебную автоматизацию. А так как у неё никаких личных вещей не было, то с ней домовики, выходит, и не пересекались. Более того, им приходилось её старательно избегать, ибо по их кодексу им нельзя попадаться на глаза магам во время своей работы, чем она создавала им большие сложности в уборке комнаты, где она по ночам 'спала'.
  - Хм, - озадаченно почесала щёку Астория. - В общем понятно, но...
  Аналог домовиков с собственными сервис-ботами напрашивался сам собой. Для уборки технологической пыли в служебных коридорах, ежедневной смазки с обслуживанием механизмов и прочими мелкими работами, нет смысла задействовать средних и тяжёлых ремботов, юркая мелочь подойдёт гораздо лучше.
  - А почему тогда в коридорах замка так много пыли?
  Это она вспомнила свои поскакушки по потолочным балкам.
  - Госпожа, нам запрещено убираться в общих коридорах. Линки не знает почему. Прости-ите!
  - Стоять, - Астории пришлось снова притормозить домовушку намеревавшуюся всё же разбить свою голову об стену. - Ты так мне и не ответила, что тут произошло.
  Понурившаяся Линки горестно шмыгнула:
  - Я должна умереть. Но мне было страшно-о-о! Линки н-не хочет у... у... умирать. Линки хочет жить!!! Госпожа-а-а!!! - домовушка, роняя крупные слёзы, ухватила Асторию за край мантии и спрятав в ней лицо горестно зарыдала.
  М-м-м? Ничего не понимающая и несколько дезориентированная поведением домашнего эльфа туманница молча смотрела на рыдающую в голос Линки.
  - А поподробнее? - Астория постаралась отрешиться от эмоционального давления, исходящего волнами от домовушки и всё же докопаться до сути.
  Из последующего рассказа, перемежаемого всхлипами, жалобами на 'плохую Линки' и невнятными междометиями, удалось выяснить следующее. Да, в Хогвартсе обитала колония домовиков, которая за всем следила, но... Сама структура функционирования школы ранее предусматривала, что ученики за время учёбы будут подбирать себе из общины личных домовых эльфов и выпускаться уже с персональными слугами, которые на время учёбы и брали на себя пригляд за своим владельцем. Но со временем количество учеников постепенно стало снижаться, а количество появляющихся в школе новых домовиков оставалось неизменным. Начался перекос. Вначале не особо критичный, но с каждым годом всё увеличивающийся. А в последнее время ученики вообще перестали набирать себе личных домовых эльфов, и ситуация стала катастрофичной.
  Тут Астория не поняла суть проблемы и потребовала дополнительных разъяснений. Оказывается, домовики питаются, живут и магичат только за счёт магии своего хозяина. Потреблять напрямую разлитую в мире энергию Тактической Сети они попросту не могли и им обязательно нужен был посредник. Для эльфов общины Хогвартса посредником был сам замок, но энергия замка была как бы безличной и по аналогии более похожа на обычный пресный бульон по сравнению с нормальной калорийной едой. Прожить можно, но не более. К тому же замок имел ограничения даже на такое питание и перед домовиками Хогвартса встала дилемма, как бы всем скопом не погибнуть с голодухи. Решение было найдено простое, но жестокое. От лишних появляющихся ртов стали радикально избавляться, отрезая от энергии замка, а домовик без поступления энергии долго не жил, давая тем самым возможность прожить другим. В этот раз жребий смерти пал на Линки.
  Самым первым побуждением туманницы было пожать плечами и отправиться дальше по своим делам. Она не нанималась всем подряд помогать, да и домовой эльф ей как бы без надобности. Вещей нет, корпуса нет, никакого другого хозяйства тоже нет. А если руководство Хогвартса по каким-либо причинам эта ситуация устраивает (ну не могло оно не быть в курсе этой ситуации), то она тут причём? Затем взглянув в тающие надеждой глаза домовушки, которая, видимо, почувствовала её настроение... передумала, точнее, отложила решение на потом, дабы не следовать сиюминутному импульсу какой бы он ни был. Эту ситуацию следовало хорошенько обдумать и проанализировать, как можно извлечь из этого пользу и какую именно.
  - Мне услуги домового эльфа пока не требуются, - начала она достаточно прохладным тоном, от которого домовушка буквально посерела и вся съёжилась. - Но... твоя смерть не является эффективным решением проблемы. На сколько тебе хватит того количества энергии, что я передала?
  - Г-госпожа-а... Я, я не знаю. Линки никогда не была без магии так долго. Может на день, может чуть больше.
  - Хорошо. Мне надо обдумать, чем ты можешь быть полезна, и я жду тебя тогда к себе сегодня ночью. Сразу предупреждаю, в случае принятия положительного решения служба у меня лёгкой не будет и такой чушью как стиркой, глажкой, готовкой и прочим в том же духе ты заниматься больше не будешь, разве что в целях маскировки. Но если ты не будешь готова измениться или испугаешься, то... - Астория неопределённо мотнула головой, - это твой выбор. На случай если тебе не хватит энергии до ночи, постарайся меня найти пораньше, поделюсь.
  - Г-госп-пожа, простите, но я больше ничего другого не умею. Только по хозяйству.
  - Будет желание - научу. Ну, а нет, альтернативу ты знаешь. Решать тебе, так что думай. Туманница коротко кивнула шокированной и ничего непонимающей домовушке, обошла её по дуге и отправилась далее к мадам Помфри. Если Линки сумеет перебороть себя и проявит решимость, то будет смысл ей заниматься. А иначе - это будет просто бессмысленная трата ресурсов и времени.
  
  Глава 20. Кубок, линия и Каркаров.
  
  Из Большого зала доносился непривычно сильный гомон. Астория замерла около дверей на несколько секунд, дабы придать своему лицу привычное нейтральное выражение. Общение с чрезмерно активной и верной долгу целительницей вымотало ей все алгоритмы. Та всё никак не хотела принимать на веру утверждение, что будет не в состоянии ничем помочь Астории, если с той что-то случится. Диагностические заклятия, которые она пыталась неоднократно в процессе беседы наложить, ничего ей, естественно, не показывали и целительница списывала этот факт на некий защитный артефакт, одетый на девушке. Туманница, в свою очередь, категорически не хотела объяснять, почему так происходит - ведь это было равносильно своему раскрытию и весьма вероятным будущим неприятностям, а взять и просто послать в далёкие дали местный аналог ремонтницы ей не позволяла совесть. Поэтому бессмысленный спор затянулся до тех пор, пока выведенная из себя целительница в сердцах не указала 'упрямице' на дверь, чем чрезвычайно обрадовала свою несостоявшуюся пациентку. Получив долгожданный 'от ворот поворот', Астория не удержалась от лёгкого хулиганства - запрыгала по-детски на месте, хлопая от восторга в ладоши, а затем взяла и внезапно обняла пожилую целительницу, благодаря ту вслух за проявленное понимание и тактичность, чем ввела её в ступор. Так что получить от неё затем записку для Макгонагалл удалось без особых проблем. Жаль было только потраченного впустую времени.
  Проникнув в Большой зал через тихо приоткрытую боковую дверь, Астория, вдоль стеночки, дабы не привлекать к себе внимания, направилась к столу преподавателей, параллельно отслеживая ведущиеся в зале разговоры. И ещё... её внимание сразу же привлёк стоящий перед столом преподавателей огромный деревянный сундук, усыпанный драгоценными камнями. Сундук выглядел очень старым и на нём стоял крупный, грубо вырезанный из дерева Кубок. Артефакт выглядел совсем непримечательным, если не считать того, что он до краёв был наполнен пляшущими голубовато-белыми язычками пламени. Сундук и Кубок были обведены слегка светящейся золотистой линией, от которой явственно фонило энергией.
  Добравшись до сидевшей Макгонагалл, туманница молча отдала той записку Помфри и уже собиралась уходить, как её остановил несколько развязанный грубоватый и только слегка приглушённый голос:
  - Альбус, а ты мне не говорил, что у вас учатся такие цыпочки. Познакомишь?
  Крейсер стиснула губы, но решила не реагировать на хамский намёк немного нетрезвого самца и развернувшись, собралась направиться к своему месту за столом Гриффиндора, благо прибывшие гости предпочли занять столы других факультетов и свободных мест хватало. Но просто так уйти ей не удалось.
  - Мисс, а вы разве не планируете участвовать в турнире? Вы бы могли стать настоящим украшением этого состязания.
  - Мисс Кливленд ещё не исполнилось семнадцати, так что она даже не сможет подойти к кубку. - Дамблдор развёл руками, как бы показывая своё сожаление.
  - Какая жалость... - козлобородый мужчина слева от Дамблодора (скорее всего, прибывший директор третьей школы), сокрушённо покачал головой. - Однако, возможно, это и к лучшему. Мисс, не желаете составить мне компанию в отдельной ложе во время испытаний? Из судейских лож всегда самый лучший обзор, а вы сможете потом хвастаться своим подругам о...
  - Игорь! - взвилась возмущённо Макгонагалл. - Предлагать такое...
  Этим своим возгласом она немного притушила вспыхнувший огнём гнев туманницы, которую похабный подтекст предложения мгновенно привёл в состояние тихого бешенства.
  - А что я такого сказал? В турнире же будут участвовать самые достойные представители, и что такого неприличного в том, что я пригласил очаровательный британский цветок посидеть в судейской ложе рядом с нами, раз ей не повезло опоздать с появлением на свет? Дорогая моя Минерва, это вам стоит задуматься над смыслом своих намёков! - мужчина несколько язвительно улыбнулся, примирительно разведя руками. - Без обид.
  Макгонагалл покраснела, возмущённо вздёрнув нос к верху.
  - Дамы! Господа! - Дамблдор с самой широкой, искренней улыбкой примирительно кивнул спорщикам. - Давайте не будем ссориться по пустякам в такой чудесный вечер.
  По пустякам? Её только что прилюдно чуть не обозвали доступной человечкой... И это пустяк?! Туманница резко выдохнула, пытаясь взять разбушевавшиеся эмоции под контроль. Она выше этого... Этот... Он попросту не понимает, с кем шутит и кого оскорбляет своими намёками. Если этого пьянчугу сейчас прибить, то это, конечно, принесёт ей сиюминутное удовлетворение - но может помешать достичь поставленных целей. Поэтому - успокоиться! Успокоиться, и... запомнить.
  - Без проблем, - она отзеркалила улыбку директора. - Сильному не стоит обращать внимания на тявканье неуверенных в себе слабаков. Это попросту недостойно и не стоит даже секундного внимания, - не удержалась она от ответной шпильки.
  Если Дамблдор на её ответ только снисходительно улыбнулся, никак не продемонстрировав своего отношения к её выпаду, а Минерва тихо хихикнула в рукав мантии, то директор Дурмстранга удар не сдержал.
  - Я смотрю, в Хогвартсе учеников абсолютно не приучают к вежливости по отношению к неизмеримо более старшим по возрасту и положению.
  Несколько более резким тоном, чем ранее, выпалил он. Правда, быстро взял себя в руки, и уже сокрушенно добавил:
  - Хотя, вы правы - с моей стороны, как безусловно более сильному, не стоит опускаться до уровня слабейших. У вас был шанс если не поучаствовать в турнире, то хотя бы прикоснуться кончиками пальцев к сияющим вершинам власти.
  - Каркаров! - со злобной гримасой подался вперёд, сверкая единственным натуральным глазом, Грюм, - Эта миленькая девочка способна, не запыхавшись, размазать тебя по стенке, засунув перед этим твою палочку в тебя же настолько быстро и глубоко, что ты даже рот от восторга раскрыть не успеешь.
  - А-ха-ха! Я просто аплодирую стоя... - козлобородый медленно пару раз показал эти самые аплодисменты. - Жалкие подначки. Чушь какая. Неужели вы думали, что я унижусь до вызова на дуэль некоей маглорожденной девчонки-ученицы, чтобы вы потом об этом факте растрезвонили по всем углам? Ну да ладно, в своём великодушии я дам вам шанс. Пусть она сумеет подойти к кубку. Пусть докажет свою силу, если настолько сильна!
  - Игорь, ей же ещё нет семнадцати! А черту сам Дамблдор зачаровывал...
  Магконагалл от возмущения даже вскочила с места, но была остановлена поднятой рукой Астории.
  - Подойти к кубку? - туманница оглянулась на пресловутую цель и защиту вокруг неё. - Допустим. Но, что я получу в результате?
  - Так как у вас это, естественно, не выйдет, то можете попросить что угодно! За исключением моей чести.
  Со стороны Грюма донеслось сдавленное злобное хрюканье показавшее, что тот думает о 'чести' Каркарова.
  Недовольно зыркнувшая на преподавателя ЗОТИ Астория показательно задумалась, после чего расплылась в предвкушающей улыбке.
  - Знаете, я придумала. Не думаю, что моя просьба будет для вас чересчур обременительна.
  - Интересно!
  - Вы проведёте мне и моим сопровождающим, если таковые появятся, экскурсию по своей шлюпке, расскажете и покажете заклинания, которыми она приводится в движение и управляется. Знаете, мне очень интересно, как она прямо из центра Европы смогла попасть в озеро Шотландии. Время экскурсии я выберу позже, мне надо будет подготовиться к визиту.
  - Вот как? - неприкрыто удивился директор Дурмстранга. - Действительно, интересно. Даже если вы выиграете, не думаю, что такая просьба будет обременительна. Но я выдвигаю встречное условие: если у вас не выйдет, то вы составите мне компанию на один вечерний ужин! И да, такое маленькое уточнение: скрепим наше невинное пари клятвой мага, что вам никто не будет помогать, а вы справитесь только собственными силами.
  Астория поджала губы как бы в досаде, а по факту чтобы не рассмеяться в голос. Настроение живо поползло вверх. Пока продолжался этот глупейший спор, она уже исследовала защиту, созданную Дамблдором, и поразилась простоте и изяществу решения. Обычному магу - как она убедилась за время учёбы - пройти такую защиту, к тому же завязанную на Хогвартс, совершенно не светит, а обмануть... Не хватит контроля. Ну так она и не человеческий маг, не умеющий контролировать своё подсознание, она - туманный крейсер. Теперь осталось только продумать сценарий представления - люди такое любят. А то если она просто возьмёт и пройдёт сразу сквозь черту, то с них станется обвинить её в обмане, несмотря на клятву мага.
  В Большом зале давным-давно прекратились все посторонние разговоры, и всё внимание присутствующих было обращено к преподавательскому столу, где разыгрывался небольшой скандал между ученицей Хогвартса и целым директором Дурмстранга. В эмоциях, прокатывающихся волнами по залу, сплелись как и жгучий интерес, так и непонимание происходящего, злорадство, и множество других, как положительных, так и отрицательных. Не было только равнодушия. Симпатии тоже разделились неравномерно, часть осуждала неприкрыто-хамское поведение директора Дурмстранга, который явно попирал законы гостеприимства, другие возмущались неуважительным отношением обычной ученицы к, пусть и чужому, но всё-таки директору школы. И все дружно, с предвкушением, ждали развязки. Братья Уизли попробовали даже устроить за столом Гриффиндора мини тотализатор, но их банально подвело отсутствие времени на раскрутку.
  Закончился этап общей клятвы - спорящие и свидетельствующие стороны подтвердили условия и обозначили детали спора перед магией.
  Кливленд лёгким движением плеч сбросила свою мантию, передав её к беспокойно выглядящей Макгонагалл, и оставшись в белоснежной блузке с затейливой багровой рунной вышивкой, чёрной форменной юбке и босиком в телесного цвета чулках. Чёрные полусапожки, после некоторого колебания, отправились следом за мантией. Юбка... вначале девушка сделала движение будто хотела её тоже сбросить, но остановившись в последний момент, просто слегка ослабила в поясе. Чем вызвала повышенное слюноотделение у большей части половозрелых, наблюдающих за ней во все глаза, парней.
  Завершив эту странную и непонятную подготовку, девушка сперва медленно обошла Кубок, внимательно изучая взглядом пол возле него, но не приближаясь близко к зачарованной линии. Сделав таким образом два круга, она остановилась как бы в раздумьях, и, размяв пальцы рук, медленно протянула левую руку вперёд. От зачарованной линии немедленно взметнулись вверх полупрозрачные золотистые лепестки пламени. Пальцы немедленно были одёрнуты и пламя погасло, вернувшись в ограничительную линию. Гриффиндорка удовлетворённо хмыкнула и снова пошла по кругу.
  - Если вы думаете, что мы уснём, пока вы будете тут наворачивать круги - то зря надеетесь. Лучше сразу признайте своё поражение и не отнимайте зря время у уважаемых людей.
  - Мистер Грюм, можно вас попросить заткнуть ЭТОГО, чтобы он не лез под руку, пока я тут разбираюсь в хитросплетениях нашего директора?
  - С удовольствием! Каркаров - сам заткнёшься, или помочь твоим зубам узнать глубину твоей же глотки?
  - Фу, как грубо и вульгарно. Никакой куртуазности и приличного воспитания. Но, знаете, я никуда не спешу. Хотите наблюдать за этими бессмысленными плясками своей наглой недоучки - пожалуйста!
  Каркаров откинулся на спинку своего кресла с видом оскорблённой невинности, отпивая мелкими глотками вино из золотого кубка, украшенного причудливой чеканкой.
  Попытка номер два: пальцы касаются взметнувшихся язычков пламени и пытаются продавить кажущиеся такими эфемерными лепестки. В ответ слышится усиливающийся гул пламени и пальцы девушки изгибаются, будто наткнувшись на стену. Провал попытки.
  Попытка номер три: девушка, отойдя на пару шагов, вдруг резко, почти без разбега, прыгнула вперёд, будто пытаясь на скорости перескочить барьер. Резкая, ослепляющая вспышка и прыгнувшая отлетает под всеобщий дружный вздох, на несколько футов от барьера. Но не шлёпнулась, как ожидалось многими, кулем на пол, а хитро извернувшись в воздухе, слегка согнувшись, приземлилась на ноги, проскользив немного по полу, пока полностью не остановилась.
  Попытка номер четыре: со стола преподавателей, под возмущённый возглас Минервы, забрана бутылка вина и пара металлических кубков. Первый бокал свободно пролетел сквозь взметнувшиеся язычки пламени над линией, но кубок на сундуке вспыхнул голубоватой вспышкой, и летящего собрата отрикошетило в сторону. Девушка удовлетворённо хмыкнула и пролила вино из бутылки на пол так, чтобы оно затекло на ограничительную линию, образовав сквозь неё некую тропу. Затем второй кубок отправился в полёт над проложенной тропкой. Защитная линия в этот раз никак не отреагировала на пролёт неодушевлённого предмета, но стоящий кубок всё так же, вспышкой пламени, отразил летящего в него собрата. Осторожный шаг, другой. Линия пересечена - и по Большому залу стал набирать силу недовольный, разочарованный гул, вызванный таким очевидным решением... Как мощнейшая вспышка опять толчком выкинула Асторию наружу. И вновь та, извернувшись в воздухе самым немыслимым образом, приземлилась на ноги.
  - Мисс Кливленд, браво за настойчивость и продемонстрированный подход. - это встал со своего места, аплодируя, Дамблдор. - Думаю, вы уже поняли, что вам не под силу пересечь зачарованную мной линию. Одним из важных добродетелей мага является умение вовремя признавать своё поражение.
  - А кто вам сказал, что я проиграла? - Астория отряхнулась и короткими движениями рук привела в порядок свой наряд с причёской, ставшими несколько растрёпанными после такого акробатического полёта. - Я сейчас просто исследовала варианты поведения вашей защиты. Как говорится, снимаю перед вами шляпу - решение очень интересное, простое и элегантное. Обычному магу такое, действительно, в лоб не преодолеть. Но в этой элегантной простоте защиты и кроется её слабость...
  Говоря это, туманница снова подошла к ограничительной линии настолько близко, что взметнувшееся заранее пламя почти касалось её причёски, замерла на несколько секунд, возложив на огненную стену ладони на уровне плеч, и спокойно, без проблем переступила ограничительную линию. Подойдя к стоящему на сундуке кубку, с видимой натугой подняв его в воздух над собой двумя руками, как бы салютуя и демонстрируя полученный приз присутствующим.
  
  
  
***
  
  - Госпожа...
  - Нет!
  - Принцесса...
  - Нет!
  - Королева!!!
  - Нет!
  - Богиииииня!!!
  - Я сказала - НЕТ!!! Отвалите уже от меня!
  Астория сидела в своём любимом кресле и хмуро смотрела на две коленопреклонённые тушки перед собой. Фред и Джордж Уизли. Стоило только факультету вернуться к себе в гостиную, как эта рыжая парочка взяла её в тотальную осаду, канюча на разные лады о секрете прохождения сквозь возрастную линию Дамблдора.
  Это просто какой-то кошмар. Все будто свихнулись от этого турнира, пропуская мимо ушей любые упоминания преподавателей о смертельной опасности при испытаниях. Да что там упоминания преподавателей - никто из учеников даже не удосужился разузнать хоть что-то о прошлых турнирах и почему их запретили на целых двести лет. Не будь у неё своей важной цели, то можно было и развлечься. Какие бы там не были испытания, вряд ли они будут настолько же опасны для неё. Тем более, ядро всегда можно оставить в тайнике, отдельно от аватары. Тогда даже её полное и абсолютное уничтожение будет не более чем досадной временной неприятностью. Но её аргументы, как всегда, попросту не хотят слышать.
  - Значит так, братцы-акробаты. Повторяю ещё раз: мой метод для вас не подойдёт. Совсем не подойдёт! К тому же, если вы не в состоянии преодолеть эту защиту самостоятельно, своими силами - то что вы планируете делать на испытаниях? Тоже будете за мной в кильватере бегать?
  - Но... - братья Уизли почесали синхронно в затылках, - Мы гораздо лучше других старшекурсников разбираемся в магии, несмотря на то, что младше. Нам просто не повезло родиться позже! - закончили они дружно.
  - Ещё раз... НЕТ! Сумеете пройти сами - молодцы. Но будьте готовы принять на себя и возможные последствия. Ну, а нет - значит, слабаки. Правда, если хотите, могу дать небольшую подсказку.
  Братья переглянулись:
  - Хотим, о ВЕЛИКАЯ!!!
  Туманницу чуть не вжало в спинку кресла от слаженного отрепетированного вопля, заставив откалибровать акустические сенсоры на пониженный уровень восприятия.
  - Проблема у вас вот здесь! - она постучала указательными пальцами по лбам Фреда и Джорджа, продолжавших стоять перед ней на коленях. - Проблема не в ограничительной линии - её с вашей силой в лоб не пройти. Проблема - у вас в головах. И именно поэтому вы не сможете её преодолеть.
  - В головах... в головах. Линия пропускает только тех, кто считает себя старше, чем... Мы должны стать старше? Точно! Старящее зелье! Брат... время. - Уизли вскочили на ноги, радостно хлопнув друг друга по ладоням. - Когда мы выиграем турнир, госпожа, мы вас не забудем. Слово!
  И братцы, прихватив с собой под руки своего приятеля Ли Джордана, вихрем испарились из гостиной, оставив, наконец-то, после себя тишину и спокойствие.
  Да вы издеваетесь...
  - Ты!!! Ты зачем опять нарушаешь правила? Ты разве не понимаешь, насколько это может быть для них опасно?
  Грейнджер, ну кто же ещё. Пышущая праведным негодованием Грейнджер. И два верных клеврета по бокам: Поттер и ещё один отпрыск семьи Уизли.
  - Сгинь, нечистая сила... - Астория устало закрыла глаза. Ей нужен отдых. В кои-то веки она позавидовала людям, которые могут просто взять и уснуть, не думая в это время ни о чём, наплевав на всю усталость и все проблемы.
  - Ты должна их отговорить! Скажи, что грязно пошутила над их желанием попасть на турнир.
  Мда, чему бы время не учило, а сердце верит в чудеса. Чудо, что Грейджер начнёт пользоваться мозгами по назначению, а не просто для тупого запоминания информации, было, видимо, из разряда принципиально невозможных. Сил сейчас спорить ещё и с ней попросту не оставалось.
  - Вперёд! - она вяло отмахнулась рукой, не открывая глаз. - Попробуй их сама отговорить, если сумеешь. Тем более, это зелье им никак не поможет. Вероятность успеха, по моей оценке... Менее одного процента, и даже тогда дело будет не в зелье. Я же, кстати, ничего не пила, - она попробовала напомнить о таком несомненном факте, который никто не захотел принять во внимание.
  Грейджер зашипела, как закипающий чайник, но видя отсутствие реакции на своё негодование, презрительно фыкнула, и подхватив своих безвольных статистов-клевретов, потащила тех за собой к выходу. Астория, слегка приоткрыв один глаз, сквозь ресницы наблюдала за продвижением этой троицы следом за умотавшей чуть ранее другой троицей. Ушли, слава судоверфи. Фух-х. Ну, теперь-то всё? Дадут ей отдохнуть?
  - Астория, привет! А ты не могла бы поближе показать свою блузку? Я такой вышивки никогда ещё не видела. Это же рунические обереги, да? Это с их помощью ты прошла защиту?
  Лаванда Браун. Астория с мысленным стоном представила, как она бьётся головой об стену. Как говорил мистер Сэм, такое действие помогает ему мириться с несовершенством мира и присутствием в его жизни раздражающих факторов, от которых нельзя вот прям сейчас взять и избавиться. Ей всегда казалось, что он это их имел в виду. Но на прямо заданный вопрос он всегда шёл в отказ.
  Хм, вроде помогает... И она продолжила свою 'психотерапию'.
  
  
***
  
  Ну наконец-то, последние наговорившиеся за день и вечер гриффиндорцы убрались спать. Теперь-то можно отдохнуть? Просто посидеть в кресле и ни о чём не думать, ничего не анализировать, ничего не планировать.
  - Госпожа?
  Линки! Трясущаяся, бледная как смерть. С мизерным уровнем оставшейся энергии. Нет, её кто-то точно сегодня проклял на отсутствие отдыха. За что?
  - Да, Линки, - безжизненным голосом отозвалась туманница. - Решилась-таки?
  - Д... да. Линки... страшно. Госпожа... непонятная, но Линки хочет жить.
  - Хорошо. Спрошу последний раз: ты готова стать моим сервис-ботом, готова беспрекословно выполнять все мои распоряжения, готова служить на благо меня и Туманного Флота?
  - Госпожа? Я согласна. Но я не понимаю вас. Линки - плохая! Линки - тупая! Простиииите!!!
  - Стоять! - Астория уже привычно остановила своим приказом домовушку, приготовившуюся снова биться головой об стену. С этой истеричностью надо что-то делать. - Я тебя честно предупреждала, и ты сама выбрала свою судьбу. Пойдём.
  Туманница встала с кресла направившись к выходу из гостиной. Ей надо найти пустой класс, где её точно никто ночью не потревожит.
  - Госпожа, куда идти и зачем? Простите!
  - Будем исправлять твою поведенческую матрицу в соответствии с установками Адмиралтейского Кода. Меня не устраивает сервис-бот с действующей матрицей паникёра. Заодно проведём твое подключение на постоянной основе к моей энергосети и оптимизацию энергопотребления.
  Астория оглянулась на замершую и трясущуюся крупной дрожью домовушку. - Я постараюсь не трогать твои личностные данные. Но ты должна будешь мне в этом сама помочь.
  
  Глава 21. Чемпионы
  
  Утреннее субботнее солнце ненадолго, буквально на пару минут, окрасило низ белых редких облаков в нежно-розовый цвет и бодро поползло вверх, заливая Хогвартс своим холодным осенним светом. Астория, растёкшись безвольной амёбой по обеденному столу Гриффиндора в Большом зале, меланхолично следила за данным природным явлением, исправно транслирующемся на потолке. Сил и желания что-либо делать у неё не оставалось. Точнее, силы были. Она хоть сейчас могла вступить в полноценный бой, ведь понятия физической усталости для её аватары попросту не существовало. Но была жуткая моральная и эмоциональная усталость накопившаяся за последние дни. И вот из-за них ей сейчас просто хотелось хоть какое-то время тупо полежать, забыться, не анализируя ничего и не думая ни о чём.
  Возня с Линки заняла у неё почти всю ночь. Пришлось очень осторожно и аккуратно разбираться в хитросплетениях личностной матрицы домовушки, чтобы ничего невзначай не повредить. Как бы легко туманницы не относились к жизни и смерти, как своей, так и чужой, но вот трогать базовые основы личностных матриц было жесточайшим табу. Интересно, а сами маги хоть знали, что домовые эльфы по своей структуре гораздо ближе к её аватаре, чем к живым существам? По крайней мере, у них не было внутренних органов в привычном смысле этого слова. Вся их жизнедеятельность практически полностью обеспечивалась энергией Тактической Сети, получаемой через 'хозяина', то есть, по местным понятиям - магией. Но если прекратить подпитывать и контролировать стандартную аватару туманниц, то она немедленно рассыплется на составляющие, на наноматериал. А домовики - нет, их тело было стабильным и плотным, но оно не было 'жёстким', и по своей структуре и свойствам оно более походило на застывший воск. Даже после окончания энергетической подпитки (смерти), оно, теоретически, должно было сохранять свою форму достаточно долго, крайне медленно распадаясь на молекулы. И ещё... При достаточном энергоснабжении домовики могли изменять свой внешний вид. Очень медленно, по сравнению с классической аватарой, но за пару-тройку дней из обычного домовика можно было вылепить что угодно, главное, чтобы габариты и масса нового тела соответствовали. Это, вместе с прочими особенностями, упорно наводило на мысль, что домовые эльфы - это полностью искусственный проект, только почему-то не доведённый до конца. В матрице домовушки зияли явные искусственные пробелы, прямо-таки напрашивающиеся на их заполнение дополнительными директивами и установками, которых не было.
  После ночи напряжённой возни с Линки (всё же такая тонкая работа на таком уровне - это не её специализация, что потребовало от неё дополнительного расхода ресурсов ядра на контроль) у Астории появилось примерное понимание, чем на самом деле являются, а точнее, планировались домовые эльфы.
  Пластичность тела, полная энергетическая зависимость от 'хозяина' - и при этом дистанционная автономность, карикатурно сделанная внешняя поведенческая матрица 'слуги', наличие странных пробелов и пустот на вторых и третьих уровнях поведенческой матрицы, а ещё способность перемещаться сквозь любую защиту (при проверке даже поле Клейна не стало для Линки преградой) и, пусть и слабо, но, колдовать. Всё же собственной энергии домовики не производили и все свои воздействия могли делать только за счёт относительно небольшого собственного резерва и того количества энергии, что поступало от 'хозяина-донора'.
  Прогнав все собранные за ночь факты через алгоритмы анализа, она получила почти стопроцентный вердикт: домовики изначально создавались как диверсанты или 'спящие' агенты. Внедряясь под видом слуг в дома и семьи магов, где, действуя под прикрытием матрицы 'слуги', они, по сути, никак не были ограничены в своих действиях, только волей 'реального' хозяина. Поэтому, скорее всего, поведенческая матрица и сам внешний вид домовиков и были так гротескно покорёжены, ведь люди не склонны воспринимать маленьких, жалко выглядящих, забитых существ, как угрозу своей жизни и благополучию. Но стоит поступить определённой команде, этакому 'мастер-коду', вшитому уже в основу личностной, а не поведенческой матрицы, как вся эта внешняя мишура будет в мгновение ока сброшена, и... А вот дальше всё должно было зависеть от установок скрытых директив... которых не было. Но сеть не любит информационных пустот, и эти пробелы постепенно, со временем, сами заполнялись естественно приобретёнными навыками и привычками, наделяя домовиков характерными устойчивыми фобиями и маниями (спасибо внешней покорёженной матрице).
  Ей сильно повезло, что Линки очень молодая домовушка и эти пустоты у неё только-только стали зарастать всяким пси-мусором. Зато после его очистки, положения Адмиралтейского Кода легли в матрицу как влитые. Изначальная поведенческая матрица была с негодованием отключена, но, после небольшого раздумья, Астория решила всё же её сохранить на третьем уровне, в целях последующей возможной маскировки. В качестве основной поведенческой базы прекрасно подошла матрица Николас, естественно, упрощённая, переработанная и лишённая характерных особенностей именно Никки, всё же в текущей ситуации для сервис-бота, пусть и обладающего собственным самосознанием, чрезмерная энергичность Радфорд несколько избыточна, да и навязывать чужие личностные императивы... Тут больше нужна основательность подхода и вдумчивость, а недостающие элементы домовушка приобретёт уже сама, в процессе жизнедеятельности и получаемого опыта.
  Финальным аккордом стал выбор новой внешности и одежды для домовушки. Астория предоставила ей на выбор несколько базовых вариантов, и после согласованных корректировок наложила полученные матрицы на каркас тела Линки. Теперь, ближайшие пару дней, та будет отлёживаться в укромном месте, пока не закончится начатая трансформация тела. Кстати, этот процесс был очень и очень энергозатратен, сейчас домовушка непрерывно потребляла почти девять процентов всей энергии, генерируемой ядром Астории, что было очень много даже для неё. Среднему человеку магу такое было попросту не потянуть. Такая постоянная, сильная и продолжительная энергоотдача могла его попросту покалечить перенапряжением энергоканалов, или, истощив организм, лишить, в итоге, доступа к Тактической сети, превратив в так называемого сквиба.
  Так что, несмотря на усталость, прошедшую ночь Астория считала очень удачной. Скоро у неё появится 'длинная' рука, позволяя более активно заняться исследованием мира, и не только, не привлекая к себе излишнего внимания.
  Астория чуть поёрзала, устраиваясь поудобнее, и перекладывая голову на сложенных руках так, чтобы ей было лучше видно стоявший посреди зала Турнирный Кубок. Уже несколько раз мимо суетливо пробегал Филч, сопровождаемый бегущей вприпрыжку миссис Норрис. Было заглянул Грюм, но заметив полулежащую и 'дремлющую' на столе Асторию, сразу ушёл даже не поздоровавшись.
  Постепенно замок просыпался и наполнялся утренней суетой и гулом. Вот слышно, как стайка девочек пронеслась мимо Большого зала по направлению к душевым. Вот хлопнули ставни окна в коридоре - видимо, их открыли, дабы глотнуть свежего утреннего воздуха или проветрить замок. С каждой минутой в коридорах Хогвартса начинало мелькать всё больше народу, и первые ученики стали проникать в Большой зал, хотя до утреннего приёма пищи было ещё больше часа.
  Быстро выяснилась причина такой нетипичной субботней активности. Кубок! К Турнирному Кубку потянулись капельки и ручейки желающих попробовать свои силы на турнире. Старшекурсники, при поддержке друзей и просто наблюдающих учеников, перешагивали, кто с явной опаской, а кто спокойно, 'возрастную' линию Дамблдора и кидали в пляшущее пламя кубка бумажки со своими именами и наименованием школы.
  Гриффиндор... Пуффендуй... Гриффиндор... Гриффиндор... Пуффендуй... о, Когтевран... и снова Гриффиндор. Астория меланхолично отмечала факультеты учеников, бросивших свои имена. Ожидаемо лидировал Гриффиндор. С некоторым отставанием ему в корму дышал Пуффендуй. От Когтеврана были жалкие капельки, а от Слизерина вообще всего пару человек. Бросившие записки не спешили рассесться по своим столам, а присоединялись к постепенно растущей толпе учеников вокруг кубка, радостными возгласами приветствуя очередных смельчаков.
  Утро прекращало быть спокойным и томным. Примчалась возбуждённая Грейнджер, как всегда растрёпанная и несколько неряшливая в одежде. В этот раз в одиночку, без своих верных клевретов, и немедленно затеяла расспросы у присутствующих: что, где, кто и как? А, н-нет, вот и постоянное сопровождение подтянулось. Видимо, слегка приотстали от своего флагмана. Сразу видно, что дисциплина в группе хромает. Мателоты никогда не должны оставлять свой флагман в одиночку, без прямого на то приказа. Но это уже не её проблемы - будь у неё хорошие отношения с Грейнджер, она бы могла дать той пару советов по поддержанию должной дисциплины среди подчинённых, а так... Пускай та сама справляется.
  Полулежавшая до того туманница приподнялась со стола, принимая строгую, приличествующую её рангу осанку. Хорошо, что у неё не человеческая кожа и от долгого лежания щекой на ткани рукавов не осталось ни малейших пятен и полос, а то сверкала бы сейчас помятым лицом.
  - Получилось, принцесса! - раздался позади неё восторженный слаженный шёпот.
  Если братья Уизли думали её напугать своим тихим подкрадыванием и шёпотом над ухом, то их ожидания пропали втуне. Она даже не вздрогнула и не показала, что их услышала. Но на их беду их услышала и увидела другая...
  - Фред, Джордж!!! - к ним подлетел возмущённый вихрь праведности. - Вы всё-таки сварили своё зелье?
  - Да, Герми! - братцы довольно кивнули. - Только что приняли. Каждый по капельке.
  - Не смейте сокращать моё имя! - немедленно возмутилась Гермиона. - Я всё-таки не думаю, что ваш номер пройдёт! Я предупреждаю вас. Не сомневаюсь, что Дамблдор предусмотрел такой вариант.
  - Ты так в нас не веришь? - с деланным испугом поникли рыжие, правда тут же энергично приветствуя подтянувшегося Поттера, в паре с шестым Уизли - Роном.
  - Я верю в директора!!!
  - Ха! Вон, наша принцесса вчера смогла пройти, а она младше нас. Значит и мы пройдём! Богиня, вы же не обделите нас своей удачей?
  Астория, которой очень хотелось взять некоторых шумных присутствующих за головы и постучать ими об стену для вразумления, всё же для интереса кинула тестовый запрос на братцев, имитируя контрольную линию Дамблдора.
  - Нет, - она покачала головой. - Вы не пройдёте. Главное условие не выполнено. Я же говорила, что проблема у вас не здесь, - она образно указала на тела братцев. - Проблема у вас здесь, - она поочерёдно постучала пальцем по их лбам.
  - Мы всё равно попробуем, - упрямо наклонили близнецы головы.
  - Ваше право, - туманница равнодушно отвернулась и опустила голову подбородком на сцепленные в замок пальцы рук, наблюдая за толпой учеников роящихся вокруг кубка.
  Фред, Джордж и Ли притворились, что не услышали скепсиса в её словах.
  - Г-готовы? - сказал Фред приятелям, несколько заикаясь от нетерпения. - Ну, тогда пошли. Давай я пойду первым.
  Гриффиндорцы, знавшие об авантюре Уизли, расступились коридором перед Фредом, который вытащил из кармана кусочек пергамента с написанными на нём словами: 'Фред Уизли - Хогвартс'. Тот подошёл прямо к черте и остановился перед ней, раскачиваясь взад и вперёд, как ныряльщик, готовящийся прыгнуть с пятнадцатиметровой вышки. Потом под взглядами всех присутствующих, он глубоко вздохнул и успешно переступил черту.
  На какой-то миг всем показалось, что план удался. Джорджу видимо в голову пришла та же мысль, потому что, издав вопль торжества, он рванул в круг вслед за братом. Но тотчас же раздался громкий шипящий звук, громыхнуло, полыхнуло и близнецов вышвырнуло за пределы золотого кольца, как будто они были дисками в руках невидимого метателя. Оба с гулким шелестом вылетели за пределы ограничительной зоны и затормозили футах в десяти от кольца на холодном каменном полу. Но к тому, что они больно ударились спинами об пол, добавилось ещё и другая беда: раздался громкий хлопок и у обоих близнецов на лицах выросли длинные белые бороды.
  Вестибюль вздрогнул от хохота, а Астория обречённо закатила глаза. Фред и Джордж, в свою очередь, не смогли удержаться от смеха, когда, поднявшись на ноги, они взглянули друг на друга.
  - Я вас предупреждал! - весело произнёс позади них низкий голос. Все обернулись и увидели профессора Дамблдора, стоящего в дверях, ведущих в Большой зал. Он рассматривал близнецов смеющимися глазами. - Рекомендую вам как можно быстрее навестить мадам Помфри.
  Проводив взглядом ушедших братьев, не особо расстроенных своей неудачей и крутящих головами так, что их бороды мотались во все стороны, директор обратил своё внимание на сидящую Асторию.
  - Мисс Кливленд, я надеюсь, вы не решили воспользоваться своим преимуществом и не бросили своё имя в кубок? Знаете, мне не хотелось бы вас наказывать за такое демонстративное нарушение правил.
  - У меня есть более важные дела, чем тратить своё время на выступление на потеху людям. - несколько презрительно бросила туманница.
  На её не особо дипломатичное высокомерное высказывание Дамблдор только сокрушённо покачал головой и отправился к столу преподавателей, а прочие ученики принялись постепенно рассаживаться по своим местам за столами факультетов.
  Вот проснулись и подтянулись гости-конкуренты.
  Процокала каблучками группа девушек Шармбатона, дружно кинув свои имена в кубок и гордо вздёрнув носики, так же дружно, плотной группой, отправились за стол Когтеврана, проигнорировав немногочисленные призывы и восхищённые восклицания от парней Хогвартса.
  Парни из Дурмстранга пришли, чуть ли не маршируя строем. Все, как на подбор, рослые, крепкие и угрюмые, в своей бордово-красной облегающей форме. Теперь восхищённые писки и горячее обсуждение послышалось уже со стороны девушек. Астория на такой энтузиазм только мысленно фыркнула - было бы из-за чего впадать в экстаз. Но это же люди... А это диагноз... Неизлечимый.
  Беседуя, через весь зал прошли за стол преподавателей мадам Максим и Каркаров. Проходя мимо сидящей за столом Астории, они окинули её мимолётными взглядами. Директор Дурмстранга откровенно неприязненным, (вот нечего было вчера выделываться, хамить и строить из себя непонятно кого), а мадам Максим слегка заинтересованным. Но ничего не сказали, и, продолжив свою беседу, уселись за стол по бокам от Дамблдора.
  За завтраком бесконечный гул обсуждений постепенно, но верно доводил туманницу до белого каления. Ей хотелось тишины и спокойствия, хотелось отдохнуть после напряжённой ночи, но выспавшиеся и перевозбуждённые ученики ставили жирный такой крест на этих напрасных ожиданиях. С трудом удерживаясь, чтобы не сорваться на, в общем-то, невиновных в её раздражительности детей, она еле-еле отсидела положенный минимум и как только выдалась такая возможность, пулей выскочила из Большого Зала.
  Куда бы ей податься? Где сейчас в замке можно найти самое тихое и спокойное место? В библиотеке? Учеников сегодня там точно не будет, а мадам Пинс гарантировано обеспечит необходимую тишину, но... Она же и не поймёт, если она (Астория) завалится 'спать'. А 'читать' какой-нибудь учебник даже для виду... Нет, только не сейчас. Спальни факультета? Выспавшиеся за ночь дети сейчас расползутся по всему замку и его окрестностям, то есть в гостиной и спальнях должен быть сущий минимум учеников. Но не факт. Переодевания, забеги 'на минуточку, припудрить носик', и прочие возможные жизненные ситуации с неизбежными вопросами: А не заболела ли она, раз валяется днём на кровати? Кстааати... Заболела! Усталость или утомление, с определённой точки зрения, можно трактовать как временное заболевание, которое лечится продолжительным отдыхом, тишиной и спокойствием. А это значит...
  И Астория решительно направилась в сторону больничного крыла. Вчера она точно там никого из учеников не видела, а сегодня занятий не было. Логично, что там и сегодня никто не появится с весьма большой степенью вероятности, а уж мадам Помфри она уболтает.
  
  
  
***
  
  - Итак, Кубок почти что готов принять решение, - произнёс Дамблдор, - по моим подсчётам ему необходима ещё одна минута. Теперь слушайте внимательно: когда Чемпионов назовут, они должны будут подойти к столу преподавателей, пройти мимо него и выйти из зала в соседнюю комнату (он указал рукой на дверь позади своего стола), где они получат первоначальные инструкции.
  В Большом зале только что закончился очередной праздничный пир и все присутствующие замерли в предвкушении развязки: кого Кубок посчитает достойным представлять свою школу в Турнире Трёх Волшебников.
  Астория сидела на своём привычном месте с краю стола Гриффиндора, и умиротворённо скользила взглядом по окружающим лицам учеников и преподавателей, которые, в свою очередь, внимательно следили за кубком. Почти десять часов отдыха в больничном крыле сказались на её настроении и самоощущении самым положительным образом. Мадам Помфри была весьма сильно удивлена её появлением в больничном крыле, когда она, ни говоря ни слова (только приветственно кивнув), прошла к одной из больничных коек и нырнула прям в одежде под одеяло. Правда, перед этим успев прилепить на стену небольшой плакат с красноречивой надписью: 'До вечера не будить! При пожаре выносить первой!'. Для гарантии, что её не побеспокоят, тело аватары плотно закуталось в одеяло как в кокон и ещё дополнительно накрылось сверху подушкой, чтобы уж точно никого не видеть и не слышать, после чего ядро перешло в энергосберегающий режим, оставив активными только функции непосредственного контроля близлежащего пространства. На время проведения базового обслуживания и самотестирования, перевозбужденная личностная матрица была введена в режим гибернации, позволив существенно снизить нагрузку на ядро.
  И это принесло свои плоды. Нельзя, конечно, было сказать, что она готова возлюбить окружающих, но явная эмоциональная стабилизация положительно сказалась на её самочувствии.
  В этот момент пламя в Кубке внезапно обрело красный цвет, рассыпалось искрами и выплюнуло в воздух обгорелый кусочек пергамента. Весь зал ахнул.
  Дамблдор ловко поймал этот кусочек, и, держа его в вытянутой руке, чтобы под светом пламени, которое вновь превратилось в голубовато-белое, прочитать написанное на нём имя.
  - Чемпионом Дурмстранга, - произнёс он сильным и чистым голосом, - является Виктор Крам.
  Присутствующие ученики взорвались аплодисментами и радостными выкриками, а Виктор Крам поднялся со своего места за столом Слизерина, и, немного сутулясь, направился к Дамблдору, повернул направо, прошёл мимо стола преподавателей и исчез за дверью соседней комнаты.
  Хлопки и крики, наконец, утихли. Теперь все опять повернулись в нетерпеливом ожидании к пламени в Кубке, которое, спустя минуту, опять окрасилось алым цветом и выплюнуло второй кусочек пергамента.
  - Чемпион Шармабатона, - объявил Дамблдор, - Флёр Делакур!
  Одна из девушек в форме Шармбатона грациозно поднялась со стула, откинула назад копну серебристых волос и проплыла между столами Когтеврана и Пуффендуя вслед за Крамом.
  В этот раз приветственных выкриков и возгласов было куда меньше, да и доносились они в основном от парней. Девушки, в большинстве своём, крайне неодобрительно отнеслись к такому энтузиазму своих сокурсников. Примечательно, что и остальные Шармбатонцы не проявили восторга от выбора Кубка, а две девочки, которых не выбрали в Чемпионы, залились слезами. Они сидели и тихо плакали, закрыв лица руками.
  Астория молча проводила взглядом второго чемпиона турнира, отмечая странное и непонятное ей несоответствие между невозмутимо шагающей девушкой и остальными магами. От неё веяло чем-то таким, странным... Интересно.
  Когда Флёр Делакур тоже исчезла в соседней комнате, снова наступила тишина. В зале повисло такое напряжение, что казалось, его можно было разрезать ножом. Следующим был Чемпион Хогвартса...
  И Кубок вновь сверкнул красным огнём, брызнул искрами, высунул огненный язык высоко в воздух, и с кончика этого языка Дамблдор снял третий кусочек пергамента.
  - Чемпион Хогвартса, - провозгласил он, - Седрик Диггори!
  Стол Пуффендуя буквально взорвался от радостных воплей. Ученики радостно вопили, топали ногами, прыгали и хлопали, пока Седрик вставал из-за стола, широко улыбаясь и раскланиваясь с окружающими. Он прошёл мимо них к столу преподавателей и направился в комнату, куда до этого уже вошли Виктор и Флёр. Седрику хлопали так долго, что прошло довольно много времени перед тем, как Дамблдору удалось снова привлечь к себе внимание.
  - Изумительно! - радостно провозгласил Дамблдор, перекрикивая стихающую толпу, - Итак, у нас есть три Чемпиона! Не сомневаюсь, что я могу рассчитывать на всех вас, включая учеников Шармбатона и Дурмстранга, в полной и абсолютной поддержке наших Чемпионов! Подбадриванием Чемпионов вы внесёте вклад в...
  Но Дамблдор внезапно запнулся. Всему залу было ясно, что остановило его.
  Пламя в Кубке опять заалело. Из него во все стороны летели искры. Длинный язык пламени внезапно лизнул воздух, держа на своём кончике ещё один кусочек пергамента.
  Совершенно механически Дамблдор протянул руку и взял с огня этот кусочек. Он вытянул руку с пергаментом и уставился на него. Наступила длинная пауза. Дамблдор смотрел на кусочек пергамента, а все присутствующие смотрели на Дамблдора. Но, наконец, директор прочистил горло и хрипло прочёл написанное на пергаменте имя: - Астория Кливленд. Салемская школа ведьм.
  
  Глава 22. Тучи на горизонте
  
  После этих незамысловатых слов на Большой зал опустилась полная тишина. Взоры учащихся и преподавателей Хогвартса обратились в сторону невозмутимо сидящей Астории, а вслед за ними устремились и взгляды гостей.
  М-да, бесстрастно констатировала она, прав был мистер Сэм: жизнь - как зебра, полоска тёмная, полоска белая, но в конце всегда она - ЖОПА. Интересно, а попаданием в этот мир не активировала ли она на себя какое-нибудь заковыристое проклятие? Ну не может же так быть, что стоит только ей начать слегка налаживать отношения с окружающими, как немедленно происходит нечто такое, что полностью обнуляет все её потуги и ещё сильнее портит отношения с людьми.
  И как из такого, кстати, прикажете выбираться? Никто ведь ей не поверит, особенно после вчерашнего представления. Или поверят? Но, что однозначно, она точно не желает в этом участвовать. Особенно после такого настойчивого 'приглашения'. И другой немаловажный вопрос: 'Кто?'. Кто этот будущий труп, которой решил подвязать её на этот турнир, не спрашивая её мнения и согласия?
  - Гм, хм... - прокашлялся Дамблдор, непроизвольно оглаживая бороду и косясь на обгоревший по краям клочок пергамента с её именем, - Девочка моя, ты...
  Дальше он продолжить не успел, ибо Каркаров взорвался возмущёнными воплями об устроенном обмане и подлоге со стороны Хогвартса. Мадам Максим молчала, но по её насупленному виду было понятно, что она, в общем-то, солидарна с высказываниями директора Дурмстранга, но пока никак не высказывала вслух своего отношения к произошедшему.
  Возмущение Каркарова, оттянувшее на себя внимание, дало туманнице время прийти в себя и даже набросать примерную линию поведения, как...
  Пламя в Кубке снова заалело. Кубок будто раскалился, несмотря на своё деревянное происхождение, и с протяжным натужным шипением буквально выплюнул в вихре искр ещё одну бумажку, которую опешивший Дамблдор еле успел словить на лету.
  Астория считала, что при озвучивании её имени в Большом зале настала тишина. Нет. В тот момент люди ещё дышали. Но вот сейчас...
  - Гарри Поттер. Без обозначения школы... - сдавленно прочёл директор новую бумажку.
  Астория обречённо полуприкрыла глаза в ожидании бури. И не зря. Что тут началось... Вопли, крики, шум, гам. Всё это слилось в сплошную какофонию звуков. Кричали ученики, кто радостно, а кто озлобленно. Орали преподаватели. Каркаров, казалось, был готов порвать Дамблдора голыми руками. Мадам Максим в этот раз весьма энергично его поддерживала.
  Видя весь этот творящийся бедлам, туманница внезапно полностью успокоилась и перешла в созерцательное настроение. Как бы не психовали окружавшие её люди, но не подобает крейсеру Туманного Флота вести себя, как члену стаи диких бабуинов. И, пользуясь моментом, она послала через сеть запрос на кухню домовикам Хогвартса о дополнительной чашечке горячего, ароматного чая. С булочкой. О том, как можно воспользоваться таким сервисом, ей ночью, между делом, подсказала Линки.
  Пока она ждала исполнения своего заказа, Дамблдору постепенно удалось усмирить 'бунт' и 'народные возмущения', сведя общий недовольный вой к тихому бухтению отдельных элементов.
  - Гарри?! - она была временно забыта, и внимание директора сосредоточилось на её сокурснике, - Пожалуйста, подойди к нам.
  - Сэр, я же не бросал в Кубок своего имени... - ошалело прошептал подросток.
  - Иди, Гарри. Иди... - прошептала Гермиона и слегка подтолкнула привставшего с места 'друга' в спину.
  Ну да, кто бы сомневался - дружеская поддержка налицо.
  Гарри окончательно поднялся с места. Путаясь в полах мантии, с заплетающимися ногами, он отправился в путь к учительскому столу между столами Гриффиндора и Пуффендуя под пристальными взглядами присутствующих.
  - Ну что ж, Гарри, иди в боковую комнату... - Дамблдор не улыбался, строго и слегка грустно глядя на своего ученика, - Не волнуйся, мы во всём обязательно разберёмся.
  - Да, сэр.
  И в этот момент Астория успела перехватить короткий пакет данных от Кубка к Поттеру. Быстро его расшифровав, она уже неподдельно расслабилась. Она и так не собиралась участвовать в турнире, но мало ли что, а сейчас, благодаря Поттеру, у неё появилась в этом твёрдая уверенность.
  Проследив за скрывшимся в комнате Гарри, Дамблдор снова обернулся к Астории, которая в этот момент абсолютно невозмутимо пила чай из доставленной домовиками чашечки, чередуя этот процесс с откусыванием от горячей воздушной булочки маленьких кусочков.
  - Мисс Кливленд?
  Если директор, очевидно, ожидал, что она немедленно вскочит и послушно побежит вслед за остальными, то его ждал неприятный сюрприз. Астория, будто не слыша его обращения к ней, с явно видимым удовольствием отхлебнула ещё один глоток, и залюбовалась игрой отблесков множества свечей на гранях чашки.
  - Мисс Кливленд?! - в голосе директора прорезалось, небольшое пока, раздражение.
  - Да, мистер Дамблдор. - в голос подпустить немного скучающих ноток, не отрывая своего взгляда от любования бликами. Да и обращение 'мистер', а не 'директор' как бы показывает её недовольство занятой им позицией. Ведь если ты считаешься местным флагманом, то будь добр - своих защищай всегда и везде. А то, как легко Дамблдор 'сдал' Поттера, не могло не настораживать.
  - Мисс Кливленд, не заставляйте всех вас ждать.
  - И не подумаю. Так как я изначально не собиралась участвовать в этом глупом турнире, то я намереваюсь и дальше придерживаться этой тактики.
  - Вы не можете отказаться - если уж бросили своё имя в Кубок, то вам непременно придётся принять участие.
  - Да? И как это соотносится с вашим же утверждением Поттеру минуту назад, что вы во всём разберётесь? Ведь вы прекрасно знаете почему я не могла кинуть своё имя от Салемской школы ведьм!
  От её словесного выпада у Дамблдора дёрнулась щека. Ну да, ну да, его только что прилюдно практически обвинили во лжи и лицемерии. Но Астория не стала заострять на этом внимание и продолжила:
  - Поэтому я облегчу вам задачу - я попросту не буду в этом балагане участвовать, как и собиралась ранее. Не знаю пока, кто это такой умный, что решил таким образом от меня избавиться, но он допустил несколько серьёзных ошибок.
  - Это каких же? - влез в диалог Каркаров, - Просто признайте перед всеми, что совершили глупость и теперь боитесь в этом признаться! Но вам, как было сказано, по-любому, придётся принять участие в турнире. Ваше имя - в Кубке, есть заключённый магический контракт, нарушить который вы не сможете! А там посмотрим, насколько вы действительно достойны чемпионства.
  - Профессор Грюм, можно вас попросить дать этому недоумку по голове, а то если это сделаю я, Дурмстрангу придётся искать нового директора.
  - Каркаров? - профессор ЗОТИ с мрачной ухмылкой сделал шаг к директору Дурстранга.
  - Это переходит все границы! - взвизгнул тот, отскакивая в сторону, - Я этого так не оставлю. Британия внаглую попрала все мыслимые нормы приличия, и ещё под угрозой насилия требует, чтобы мы не возмущались. Я сегодня же сообщу о произошедшем в Международную Конференцию Магов. Я этого так не оставлю!
  - Директор Каркаров, директор Максим, я попрошу Вас успокоиться. От лица министерства я приношу Вам наши самые искренние извинения за данный инцидент и заверяю, что мы, несомненно, разберёмся в произошедшем, и непременно накажем виновных по всей строгости закона.
  Это подал голос Бартемиус Крауч, до того стоявший несколько в стороне от основной группы взрослых магов.
  Насколько понимала Астория, именно он отвечал со стороны Британии за подготовку к этому Турниру, и поэтому случившееся ЧП напрямую било и по нему. А какому чиновнику такое понравится? Особенно с учётом недавнего фиаско с организацией в Англии финального чемпионата по квиддичу. Хотя в том случае министерство спорта было задето больше косвенно, основной удар пришёлся на оплошавший аврорат. Но два громких международных скандала за короткий промежуток времени... Это уже перебор. Значит, он будет сейчас её топить.
  - Мисс, вы отдаёте себе отчёт в происходящем? Чем вы рискуете, продолжая бессмысленно упорствовать и отрицать содеянное вами? Как вы подставили и себя, и школу, и всю Британию?
  Туманница обречённо закатила глаза - это безнадёжно.
  - Я гораздо лучше ВАС отдаю себе отчёт в происходящем. И так как я не бросала своё имя в Кубок, то и никаких контрактов не заключала - поэтому я категорически отказываюсь признавать в отношении себя данное действо. И подставили Британию как раз вы, не обеспечив должный контроль над Кубком!
  На её резкое высказывание Крауч закатил небольшой спич, который она мужественно пропустила мимо сенсоров, ибо слушать весь этот канцелярско-морализаторский бред не было никакого желания.
  - Дамблдор, я умываю руки. Сами видите, она сама выбрала свою судьбу... - Крауч, видя полное игнорирование своих слов, делано сокрушённо развёл руками.
  - Девочка моя...
  - Я! НЕ! ВАША! ДЕВОЧКА! Вы только что показали свою полную несостоятельность, как директор школы, отвечающий за безопасность своих учеников. Понадеявшись на свою зачарованную линию, которую можно без особых проблем обойти любому хоть немного соображающему в магии, вы ВСЕ оставили Кубок без малейшего присмотра, что сняло бы сейчас все вопросы! Следовательно, я делаю вывод, что данная ситуация была кем-то подстроена, и её результаты закономерно спланированы. Я не собираюсь идти на поводу у этого кого-то, и сама буду решать - в чём мне принимать участие, а в чём - нет!
  - Мисс Кливленд, хоть вы и истинная Видящая, но это не даёт вам право разбрасываться такими огульными обвинениями, особенно в отношении лиц, которые стараются спасти вам жизнь, как мага! - в голосе чрезвычайно разозлённого Дамблдора лязгнул металл.
  - Видящая... Видящая... А это кто такая? - разлетелся по Большому залу шепоток недоуменных восклицаний, а у директоров школ-гостей вытянулись в изумлении лица.
  Туманница, не подавая виду, скрипнула зубами. Хоть оговорка директора и выглядела случайной, высказанной в запале, но, если верить профессору Флитвику, у неё только что существенно добавилось потенциальных проблем. Она глубоко вздохнула и затребовала НЕМЕДЛЕННО у домовиков Хогвартса ещё одну чашку чая. Ей надо успокоиться, иначе будут трупы.
  Дамблдор ещё чего-то там вещал, но она его попросту не слушала, отдавая всё своё внимание такому обжигающе горячему и приятному напитку. Видя полный провал своих усилий, директор с крайне огорчённым видом покачал головой. Бартемиус Крауч немедленно сделал шаг вперёд и с апломбом заявил:
  - Мисс Кливленд, вы подтверждаете свой отказ от участия в турнире, несмотря на выбор Кубка?
  - Вы - совсем тупой? Я уже несколько раз вам подтвердила, что не планировала ранее и не собираюсь сейчас участвовать в вашем дурацком турнире!
  На её неприкрытое оскорбление на лице у министерского чиновника не дёрнулся ни один мускул. Привычка к оскорблениям, это, видимо, совершенно необходимый навык для работы в любом государственном органе.
  - Это был необходимый формальный вопрос. Я услышал чёткий и однозначно трактующийся ответ. Согласно уложений об организации Турнира Трёх Волшебников - чемпион, избранный Кубком Турнира и сознательно отказавшийся принимать участие в турнире, считается нарушившим заключённый контракт с магией и подвергается оговоренному в правилах наказанию - лишению магии! - Зал поражённо охнул. Крауч сделал небольшую паузу, пытаясь рассмотреть на её лице признаки паники. Тщетно. Она всё так же с пофигистичным выражением на лице пила чай, - Да будет так!
  И Крауч демонстративно небрежно кинул взятый у Дамблдора кусок пергамента с её именем обратно в Кубок. Бледно-голубое пламя, плясавшее в Кубке, окрасилось в красный цвет и к ней немедленно пришёл идентификационный запрос на соответствие имени и школы, указанных на пергаменте с её данными, на что она спокойно дала отрицательный ответ. Далее она засекла массовую рассылку подобных запросов от Кубка ко всем окружающим, естественно, с аналогичными отрицательными результатами. Получив негативные ответы на все запросы, пламя в Кубке сменило цвет с алого на чёрный и парящий в нём пергамент рассыпался пеплом. Лица взрослых магов, стоявших до того со скорбными лицами, как на похоронах, вытянулись в немом изумлении. Такого результата они, похоже, совершенно не ждали.
  Астория всё так же с каменным лицом протянула руку вперёд.
  - Люмос! - над ладонью вспыхнул ослепительный шар света и это без всякой палочки.
  - Нокс! - произнесла она в гробовом ошеломлённом молчании, гася сияющий шар. До этого она никогда не демонстрировала своё владение беспалочковой магией. - Как я неоднократно говорила ранее: люди слепы, глухи и тупы! Не способны видеть, даже если показываешь. Не слышат, когда говоришь то, что их не устраивает. И категорически не понимают ничего, что выходит за пределы их узкого мировоззрения. Пойду-ка я лучше отсюда, что-то утомил меня весь этот волшебный идиотизм за сегодняшний вечер. А вы всё же вспомните про оставшихся чемпионов. - произнесла она с нескрываемым сарказмом в сторону взрослых магов, - Они, бедненькие, уже, видимо, испереживались в ожидании ВАС с очень важными сведениями и правилами, которые нужно было озвучить заранее для всех желающих принять участие.
  В этот момент пляшущее в Кубке чёрное пламя сменило свой цвет на привычно голубой и... погасло.
  - Процедура выбора чемпионов окончена, - как-то разочаровано произнёс Дамблдор, глядя на погасший Кубок.
  Туманница молча встала со своего места и щёлкнула в воздухе пальцами, меняя свой наряд ученицы Хогвартса на более привычные одеяния, а затем ни с кем не прощаясь и ни на кого не глядя, двинулась прочь из Большого зала. Директорам, преподавателям и представителям министерства ещё предстояло разобраться с тремя настоящими чемпионами и одним невольным подкидышем. Хотя она обосновано сомневалась в том, что хоть кто-то будет реально пытаться разбираться в произошедшем. Случившееся в Большом Зале это наглядно показало. Проблема лишних чемпионов ведь решалась элементарно и без её вызывающе наглого демарша (это если не знать кто она такая), но маги, все дружно, невзирая на свои предпочтения и симпатии, о таком решении даже не вспомнили или не подумали. Люди, одним словом!
  А ей сейчас тоже предстоит пересмотреть свою политику и поведение. Ситуация явно начинает склонятся в сторону острой фазы. Завуалированная попытка её убить - тому свидетельство. Она чего-то подобного ожидала, но несколько позже и под другими предлогами. Человеческие лидеры почему-то очень не любят, когда рядом с ними появляется некто сильный и независимый от них. И она пока не Дамблдора имеет в виду - хотя в списке подозреваемых он идёт под номером один. Смерть ученицы Хогвартса ведь нанесёт и ему удар по репутации, но, правда, не сильно - она же 'Сама вызвалась участвовать на турнире и не рассчитала своих сил... Какая жалость!'. Но вот подставить её под удар других (что, по факту, и было сделано), это как раз в духе того, что она успела о нём узнать. Не любил Великий Чародей лично мараться в грязных делах, используя для этого различные прокладки и расходный материал. Понятно, что такого нигде не было написано и не говорилось, но она неплохо могла слушать, анализировать и читать 'между строк'. Шишки всегда доставались безвестным или усопшим 'героям', а плюшки Великому Белому Волшебнику, как его иной раз именовали почитатели.
  Жаль, что не вышло исследовать фальшивый пергамент с её именем, там могли остаться частицы биологического материала врага. Теперь уже точно врага. Пусть эта попытка и была изначально обречена на провал, ведь её, скорее всего, готовили именно на человеческую недоученную ученицу Хогвартса - Асторию Кливленд, а не на лёгкий крейсер Туманного Флота. Но это уже не её проблемы.
  Хотя... это всё равно ничего не доказало бы. Бросивший мог быть и под 'империо' или под обороткой. Глубина и ржавчина - с этими магами ни в чём нельзя быть уверенной. Не может же она разорваться и быть в нескольких местах одновременно. Нужно как можно быстрее вводить в строй домовушку и начинать экстренно разворачивать свою разведсеть. Кто его знает, когда против неё будет сделан следующий шаг. А она к тому же пока почти никак не продвинулась со своей основной целью - установление связи со своей эскадрой и флотом.
  
  Глава 23. Совочек и вентилятор
  
  Гомонящую толпу гриффиндорцев, ввалившихся кучей в гостиную факультета, Астория встретила как каноничная правительница в глазах людей: глубокое кресло с высокой спинкой, идеально ровная осанка, руки ровно на подлокотниках, в глазах непоколебимое спокойствие и невозмутимость величия перед лицом 'черни'. И да, маленький нюанс - её кресло ограждала защитная линия авторства Дамблдора, только слегка ею модифицированная.
  А чего? Если идея хорошая, то отчего бы её не позаимствовать. Как говорится: у тебя идея, у меня идея... Обменялись... У тебя две идеи, и у меня две идеи. А то, что Дамблдор ей ничего не давал, а она сама взяла - незначительная мелочь. Раз защита была выставлена на всеобщее обозрение - значит, любой маг мог спокойно её изучить и запомнить структуру. Всё честно. А то, что маги не могут видеть структуры заклинаний - это к делу не относится. Она-то здесь при чём? Если бы она попала в страну слепых, ей что, оптические сенсоры прикажете деактивировать в жесте бессмысленной солидарности?
  Волна возбуждённых школьников навалилась на её защиту и... откатилась, с возмущёнными воплями тех, кому не повезло быть в первых рядах.
  - Эээ?! - в первые ряды выбрались близнецы, ощупывая невидимую преграду в воздухе, - Принцесса?
  - Не хочу, чтобы вы помяли мне наряд... - а в голосе этакая небрежная скука, - С чем пожаловали?
  - Ну ты даёшь!.. А почему ты никогда не говорила, что владеешь беспалочковой?.. А почему... А как... - понеслись из обступившей её толпы разрозненные вопросы.
  За то время, что она провела одна в гостиной факультета, Астория уже почти полностью успокоилась и у неё было время продумать свои дальнейшие действия. Образ тихой, спокойной и малозаметной ученицы (если её не трогать) окончательно развалился и рухнул в бездну. Ну не её это.
  Да ещё эта оговорка Дамблдора про Видящую... И уже неважно, специально это было сделано или нет. Сейчас из учеников почти никто ничего не понял, но... Есть и другие люди. Пойдут слухи. А по слухам, даже если сейчас маги подзабыли, кто такие Видящие, то упоминания о них в истории можно найти без особых проблем. Как и то, что с ними тогда произошло. То есть Дамблдор своей оговоркой 'невзначай' нарисовал на ней этакую приличную мишень. Ну что же - мишень, так мишень. Ей не привыкать. Сколько раз её саму и корабли её эскадры держали на прицеле люди, да и не только держали. И где они все, а? То-то же!
  А сейчас можно, 'ответкой', нанести первый упреждающий удар. Может, часть потенциальных 'охотников' или передумает, или сменит вектор своих усилий. Да и Дамблдора надо бы чуток осадить. Она не какая-то там шлюпка, чтобы вихлять по волнам, подчиняясь любым внешним силам.
  - Я так понимаю, что вы хотите знать, что такое Турнирный Кубок и что на самом деле произошло в зале?
  Голова аватары оперлась щекой на правую ладонь, ноги сплелись между собой, и вся фигура туманницы как бы перетекла из позиции 'властительница' в позицию 'леди на приёме'. Для полноты образа не хватало только бокала с вином в свободной руке. Ха, тоже мне проблема. Отсылка нужной команды домовикам на кухню, ответ на уточняющий запрос - и на подлокотнике кресла вскоре появляется бокал с вишнёвым соком. Вино отказались наливать, жадины. Мол, ученикам не положено. Ну и ладно - ей же для образа, а так, внешне, от вина не отличить.
  На её вопрос гриффиндорцы, в большинстве своём, одобрительно загалдели. Снова было понеслись вопросы вразнобой, но она их прервала, подняв руку.
  - Стоп! Если и дальше будете галдеть, как стая дурных чаек, и тем самым будете меня перебивать - то я ничего рассказывать не буду. Тихо стоим, тихо внимаем. Есть вопрос - подняли руку, как на уроке. Всё понятно?
  Не услышав возражений, Астория отпила из бокала сок и приступила.
  - Давайте, для начала, коснёмся самого турнира. Надеюсь, большинство из вас знает, что он был основан примерно семьсот лет назад, как товарищеское соревнование между тремя крупнейшими европейскими школами волшебства - Хогвартсом, Шармбатоном и Дурмстрангом. Каждую школу представлял выбранный чемпион, и эти три чемпиона состязались в трёх магических заданиях. Школы постановили проводить Турнир каждые пять лет, и тогда было общепризнано, что это наилучший путь налаживания дружеских связей между колдовской молодёжью разных национальностей - и так было до тех пор, пока число жертв на этих соревнованиях не возросло настолько, что практику проведения Турниров пришлось прекратить. Если хроники не врут, то на последнем Турнире погибли все чемпионы, и даже судьи получили увечья, после чего Турнир был отменён - до сего момента. Это, в принципе, общеизвестная часть. Отмечу, что приз в тысячу галлеонов, на мой взгляд, совершенно не стоит риска собственной жизнью. Да? - это она отметила поднятую руку Рональда Уизли.
  - А как же Вечная Слава, почести и известность?
  - Нууу... Хорошо. Кто из вас сможет назвать хотя бы одного из победителей прошлых турниров? Что, кроме Грейнджер, никто? А, между прочим, их имена выбиты на специальной табличке в Зале Трофеев. Многие из вас там отбывали наказание у Филча, надраивая экспонаты.
  - Да кто же их будет в это время читать? - выкрикнул кто-то из задних рядов.
  - Вот и я о том же... - кивнула Астория, - Вечная Слава - крайне эфемерное понятие. И хорошо, если она продержится хотя бы поколение учеников, которые лично знали таких 'счастливчиков'. Следовательно, если вы не страдаете манией величия или феноменальной самоуверенностью, то делать вам на турнире нечего. Ну или, как вариант, вам наплевать на собственную жизнь.
  Школьники вокруг загомонили, обсуждая услышанное, а Астория сделала ещё один маленький глоток из бокала. Подождав с минуту, она щелчком пальцев снова приковала к себе внимание.
  - Я продолжу. Это была краткая выжимка из истории, которую каждый может изучить сам, ничего секретного там нет, но вернёмся к самому Кубку. Из тех же исторических хроник можно узнать, что ранее к турниру допускались вообще все желающие, невзирая на возраст. Ведь если ты попал под заложенные в него параметры и вышел в чемпионы - то значит, у тебя есть шансы на победу, и возраст тут совершенно не причём. Роль играют только личные навыки и умения. Поэтому даже брошенное в Кубок имя первокурсника в реальности не имело шансов на избрание чемпионом Школы - ведь ни один первокурсник не сравнится по силе и умениям со старшекурсником. Правда, здесь есть один нюанс, но о нём позже.
  - Вот им повезло - никаких ограничений! Мы бы тогда точно прошли... - дружно вздохнули уже безбородые близнецы.
  - Говоря это, я имела в виду, что когда создавали Кубок, человеческая жизнь ценилась куда меньше, чем сейчас, и детям с раннего возраста прививалась ответственность за свои действия, включая собственную жизнь. И, как следствие такого мировоззрения, в Кубке попросту отсутствуют любые ограничения: раз кинул своё имя - значит, принимаешь все риски и последствия своего решения. Чего, кстати, не скажешь о современной ситуации. И поэтому, видимо, чтобы уменьшить количество желающих, было принято решение ограничить сам доступ к Кубку. Что и сделал Дамблдор своей возрастной чертой. Хотя, на мой взгляд, это действие было избыточно и бессмысленно, с учётом того, что я только что рассказала. Или... - она сделала многозначительную паузу, - Сами маги уже подзабыли принципы работы Кубка, или... - она оглядела окружающих её учеников Гриффиндора, - Или у всего этого была совершенно другая цель.
  - Какая? - выкрикнул кто-то из толпы.
  Астория недовольно нахмурилась.
  - Я, кажется, говорила, чтоб не кричали. Есть вопрос - подняли руку. Кто там такой непонимающий?
  В обступившей её кресло толпе началось шебуршение, и из задних рядов вытолкнули вперёд невысокого, светловолосого и взъерошенного мальчишку с фотоаппаратом в руках.
  - Колин Криви? - вопросительно уточнила Астория из вежливости.
  - Ага... - дёрнул тот в кивке головой, судорожно сжимая в руках фотоаппарат.
  - Ты же слышал моё предупреждение?
  - Да, но... Я думал, ты не увидишь - я же сзади стоял, а ты сидишь, а я... - он замялся.
  - Понятно - невысокий.
  Астория понимающе кивнула головой.
  - Мне для того, чтобы видеть, глаза не нужны... - в толпе учеников начались удивлённые пересуды. - Поэтому, будь так добр, на будущее слушай меня внимательно и делай, как я говорю. Я не приучена болтать просто так.
  - Эээ, хорошо...
  Восстановив дисциплину, Астория быстро продолжила рассказывать свои выкладки. Конечно, с учётом её взаимоотношений с факультетом, можно было и не распинаться - ей, по большому счёту, было неважно, поверят они или нет. Но... Как всегда - вездесущее 'но'. Её рассказ, несомненно, очень быстро доведут и до других учеников, и не только Хогвартса. Рано или поздно кто-то сложит 'два плюс два' - и тогда возможны уже варианты. Так что она чуть ли не в открытую обвинила руководство Хогвартса, да и других школ, заодно, в заговоре с целью непреднамеренного убийства несовершеннолетних учеников. А именно: её - Асторию Кливленд, и Гарри Поттера.
  Гриффиндорцы услышав такое: удивились, озадачились и...
  - Ты всё это просто придумала!!!
  Записная правдолюбка и чинопочитательница не смогла сдержать своё негодование такой трактовкой событий.
  - Почему это? - равнодушно пожала плечами туманница. - Возможно, мои выкладки и небезупречны. Всё же я больше опираюсь на формальную логику. Мне, естественно, никто не докладывал о своих коварных планах. Но чего нельзя отрицать, так это того, что кинули ли мы с Поттером сами свои имена, или кто-то кинул за нас - никто из взрослых магов не сделал ни единой реальной попытки безопасно вывести нас из этого соревнования. И как бы даже наоборот - меня всеми силами пытались туда запихнуть. Четверокурсницу... Необученную... Маги... Чуть ли... Не силой... Пытались... Заставить... Участвовать... В смертельно... Опасном... Турнире! - предельно разделяя для вескости слова, обронила Астория. - И в конце концов, когда у них не вышел первый вариант, меня всё же попытались уничтожить, но уже просто как мага, после чего, с точки зрения взрослых волшебников, я бы стала полностью беззащитна. И самое главное, всё, вроде, было сделано по неким правилам, которых никто из вас в глаза не видел. Как это ещё прикажешь воспринимать, как не попытку или организацию убийства?
  - Ты ошибаешься! Дамблдор сейчас во всём разберётся и освободит Гарри от участия, а ты сядешь в лужу. Да и тебя никто не собирался убивать или лишать сил, просто хотели немного припугнуть!
  Туманница скупо улыбнулась такой незамутнённой, искренней вере в 'старших', вот только... Она коротким импульсом дала знать домовикам, что бокал с соком пуст и его можно забрать. Сложив освободившиеся руки домиком, она отметила, что часть присутствующих детей явно начала склоняться к мнению Грейнджер. Люди, они так подвержены своим эмоциональным хотелкам. Им так хочется, чтобы кто-то за них всегда решал, говорил, то что им хочется слышать. Кто-то мудрый, старший, авторитетный и, желательно, с хорошо подвешенным языком. И да - им ещё нужен 'враг', на которого всегда можно спихнуть провалы своего кумира.
  - Знаешь, я бы могла спокойно всё пояснить и объяснить, но для таких как ты - это всё пустые слова. Кумир - это навсегда! Давай лучше заключим небольшое пари?
  - Это какое? - Грейджер подозрительно прищурилась, пропустив мимо ушей ремарку про кумира.
  - Так как ты показала свою полную неспособность отвечать за свой дивизион, то если сейчас придёт Поттер и скажет, что он всё ещё участник Турнира, то ты при всех присутствующих передашь его в мою вертикаль. А уж я сумею его подготовить к Турниру как следует. Мне самой интересно будет выяснить, сумею ли я довести обычного, не особо прилежного человеческого подростка до победы в смертельно опасном для него состязании?
  Грейджер от такого логичного и великодушного предложения аж задохнулась от негодования.
  - Т-ты-ы-ы! Гарри не вещь, чтобы его кому-то там передавать! Он - свободная личность и сам решает с кем ему общаться! Рабовладелица, и мышление рабовладелицы!
  - То есть ты предпочтёшь, чтобы Гарри погиб во время этого глупого турнира, но не позволить ему принять помощь от той, что способна его вытащить из всего этого? - Астория с понимающим видом качнула головой, - Понимаю... Кто же из людей будет готов признать свою полную несостоятельность, как лидера. Особенно если страдать от этой некомпетентности будут другие. Это так... по человечески.
  Только защитная линия удержала Грейнджер от того, чтоб не вцепиться в волосы или горло этой самодовольной задаваке. А на непроизвольно вырвавшееся из горла хриплое сдавленное рычание, та лишь снисходительно улыбалась отрепетированной лицемерной улыбкой. И что самое противное - большинство гриффиндорцев никак не поддерживали её в желании отстоять доброе имя директора и честь факультета. Купились (особенно тупые озабоченные парни) на миленькую кукольную внешность, совершенно не желая видеть гнилую сущность этой самовлюблённой эгоистичной стервы.
  - Гарри не нужна будет твоя помощь - он же не будет участвовать в турнире! Дамблдор не позволит ему так собой рисковать! - бросила она презрительно, совладав с обуревавшим её бессильным негодованием.
  - Он уже участвует! И ты полная дура, если этого не понимаешь. Ты, лично, вместе с Дамблдором, принудила Гарри согласиться со своим участием. Если бы Поттер сидел на месте, отрицая своё желание быть чемпионом, и утверждая, что это не он бросил своё имя, а ещё лучше принёс бы при всех клятву мага, что он ни при чём, то он бы со значительной степенью вероятности выкрутился. Такая ситуация, похоже, была предусмотрена создателями Кубка, когда можно кинуть имя за другого, если потенциальный кандидат по какой-либо причине сам не может этого сделать или не успевает. Но... - Астория приподняла вверх указательный палец, - Совершенно необходимым условием будет личное присутствие при оглашении результатов и ясно выраженное согласие на участие. Ведь алгоритмам Кубка необходимо оценить такого кандидата, чтобы сравнить его способности с другими кандидатами в чемпионы. А после этого... - и Астория взмахом руки запустила в воздухе голозапись того момента, где Грейнджер толкает Гарри в спину со словами: 'Иди, Гарри. Иди...', - Он, подчинившись тебе и лживым заверениям Дамблдора, с точки зрения Кубка, сам признал своё желание участвовать в Турнире. Так что, если он погибнет, или станет калекой во время испытаний - то только благодаря тебе и твоему обожаемому директору. - туманница несколько раз медленно хлопнула в ладоши, - Браво! С такими лидерами, никаких врагов не нужно.
  - Эмм, принцесса... - Фред и Джордж Уизли приобняли за плечи шокированную Гермиону с начавшими набухать слезами глазами, - А можно несколько полегче? Кто же знал, что так будет?
  На что Астория равнодушно пожала плечами.
  - Спросите директора Дамблдора, спросите директоров Шармбатона и Дурмстранга. Хотя, может, наши гости и не в курсе дел - как-то не уточняла, - очередное пожатие плечами, - Тогда этот вопрос только к Дамблдору. И уж точно не ко мне. А насчёт этой... - она невежливо ткнула указательным пальцем в Грейнджер, - То я не собираюсь её успокаивать или подыгрывать её фантазиям. Натворила дел по собственной безмозглости - пускай живёт с этим. Тем более, ей-то самой ничего не грозит. Если вы не забыли, то меня точно так же пытались 'принудить' к участию, вот только тот, кто кинул в Кубок типа 'моё имя', основательно так просчитался.
  - Типа?
  - А кто вам сказал, что 'Астория Кливленд' - это моё настоящее имя? Это не более чем 'официальный' псевдоним для общения с посторонними людьми, который я могу свободно использовать, а моё истинное имя здесь вообще никто не знает. И, следовательно, ни произнести, ни написать его у постороннего никогда не выйдет. Поэтому и втянуть меня в такие дела без моего на то желания - невозможно.
  Астория обвела взглядом толпу гриффиндорцев в глазах которых застыло стойкое непонимание.
  - Вы бы хоть собственную историю внимательно читали, а не спали дружно на занятиях и не маялись дурью в свободное время. Не зря же в ваших исторических хрониках почти все главные персонажи всегда зовутся по прозвищам, а не своими настоящими, полными именам. Или вы все считали, что это такие примитивные предки были? Мол, они были настолько придурковатые, что даже своё имя запомнить не могли? Нет, это как раз одна из простеньких защит от таких вот 'принуждений'. Не зря же во многих документах или ритуалах требуется ПОЛНОЕ имя участвующего или подписывающего. Но вам об этом, как всегда, никто ничего не сказал. А пользоваться своей головой самостоятельно... Ну зачем?! Это я что-то сильно загнула. В неё есть надо, да причёску с макияжем носить. К тому же, нельзя забывать и ещё один важный момент... Почему к моему имени приписали Салемскую Школу Ведьм, а? Ваши варианты?
  - Э-э-э, потому, что ты там училась?
  - Логично! А Поттер, по этой же логике, тогда вообще нигде не учится. Или он настолько тупой, как любит повторять профессор Снейп, что не способен запомнить даже название своей школы. Хорошо, хоть своё имя ещё не забыл... Нет, я считаю, это было сделано специально, чтобы у меня вместе с ним точно не было никаких конкурентов, и мы гарантировано стали чемпионами от своих 'школ'. Ведь если кандидат один-единственный, то и выбирать Кубку тогда не из кого. Это если забыть о том, что чемпионов, вообще-то, должно быть только трое. И эти самые чемпионы должны быть из заранее определённых школ. Все прочие просто не должны были попадать в отбор. А раз такое произошло, значит в Кубок были специально внесены эти изменения. И кто после этого скажет, что это не спланированная попытка убийства?
  Астория встала со своего кресла, жестом руки требуя расчистить ей дорогу к выходу из гостиной.
  - Хотя, создатели этого Кубка подкинули мне очень хорошую идею. Раз для того, чтобы заставить рисковать кого-то своей жизнью на потеху другим, достаточно просто кинуть в некий заколдованный сосуд обычную бумажку с именем, даже без осознанного согласия 'жертвы' - то что мешает этому 'кому-то' создать ещё один такой же Кубок, вот только уже с 'договором', ну там... На вечное рабство, или обещание отдать все свои капиталы, или ещё чего-то, что такому создателю в голову взбредёт. Бери, кидай туда все имена подряд. Не думаю, что кому-то из вас такое придётся по вкусу. И всё это будет возможно лишь потому, что будут знать ваше настоящее имя, которое никто из вас не скрывает!
  Туманница деактивировала своё защитное ограждение и пошла к выходу сквозь расступающихся перед ней гриффиндорцев.
  - И, напоследок... - она обернулась к ученикам, озадаченным её трактовкой событий, поднимая в воздух палочку. Хотя вероятность полезного действия у задуманного хулиганства была ничтожно мала, но сам факт заставит понервничать многих и, возможно, заставит причастного совершить ошибку. - Информация к размышлению для тех, кто хочет заработать: Я, перед лицом всех присутствующих и перед лицом магии, даю обещание, что за достоверное имя того, кто кинул моё имя в Кубок, обязуюсь выплатить награду в пятьсот галлеонов. За информацию, которая позволит мне выйти на этого человека - сто галлеонов. Но мне нужны именно достоверные сведения. Слухи, домыслы и фантазии меня не особо привлекают и оплачиваться не будут.
  - Люмос! - подтверждающая вспышка. - Нокс! Кинув напоследок акулам сплетен такой вот кусок вкусного парного мяса, она вышла из гостиной Гриффиндора. До отбоя ещё было свободное время, и имелась возможность просто прогуляться по замку и окрестностям, оставив учеников обсуждать то, что она наговорила. Интересно, какая будет реакция Дамблдора и преподавателей на такой вот 'бунт' и 'вброс'? Ведь она своей речью 'кинула на вентилятор' пока небольшой, пробный совочек дерьма из местной зловонной кучи странностей, недомолвок и подковерных игр. И надо будет присмотреться к этому Поттеру чуть получше. Не зря же его приравняли к ней, раз пошли на такое дело - конечно, если это не была чья-то 'жестокая шутка'...
  
  Глава 24. Доклад
  
  С момента объявления чемпионов прошло несколько дней. Как она и 'предсказывала', Гарри Поттер оказался четвёртым чемпионом в Турнире Трёх Волшебников. Как ей потом рассказали, лицо Грейнджер в момент, когда тот вернулся в гостиную и сообщил об этом, было попросту неописуемо. Она ведь первая кинулась к нему с поздравлениями, что Дамблдор во всём разобрался и Гарри больше не надо рисковать собой. Но когда смущённый Поттер вякнул, что он всё ещё чемпион, да и никто из взрослых даже не пытался избавить его от чемпионата, их больше интересовало, как он вкинул своё имя - это стало последней каплей. Гермиона устроила в гостиной безобразную истерику. Гарри немедленно был обвинён в мухлеже, жажде денег, славы, и, самое главное - в подлом сговоре у всех за спиной с этой 'блондинистой крашенной стервой', под коей, очевидно, подразумевалась Астория. Хотя, почему крашенная? Она потеребила перед глазами свой молочно-белый, с искоркой, локон. Вполне натуральный и естественный для неё цвет волос. Интересно, что бы сказала Грейнджер, если бы здесь вместо неё оказалась Рада? Ведь та признавала только голубой цвет и его оттенки с вкраплениями серебряного, как в причёске, так и в одежде. Ведь они были для неё так же органичны, как для Астории белые и бордовые цвета. Хотя, возможно, что и ничего - просто бы не успела, так как трупы никому ничего и никогда не говорят. Одним из самых верных способов вывести из себя Радфорд - это высказать что-либо негативное по поводу её любимого цвета, которым она неимоверно гордилась.
  'Золотое трио', как их иногда называли, затрещало по швам. Гарри все эти дни ходил, как пришибленный, свалившимся на его голову неожиданным испытанием. Напряжения добавляли и другие факультеты, на которых к его участию в Турнире отнеслись без особого сочувствия и понимания. Правда, часть возможного негодования была притушена её демаршем и последующими гулявшими об этом слухами, так что при грамотном подходе эту ситуацию можно было бы даже обернуть на свою пользу - но кто и когда учил детей таким методикам формирования общественного мнения. И Поттер сейчас служил объектом умеренных нападок со стороны учеников других факультетов, предпочитая лишний раз не высовывать нос из башни Гриффиндора, где он получил полную поддержку своего факультета, за небольшим числом отдельно взятых личностей.
  Грейнджер же фактически ушла в молчаливую оппозицию ко всем, кто поддерживал Поттера, зарывшись в книги, демонстративно ни с кем не общаясь и игнорируя неумелые попытки самого Поттера восстановить былые отношения. Нет, было заметно, что она сожалеет о своих сгоряча вырвавшихся словах, но признать это было пока выше её сил, и в итоге было то, что было. Ну, это её выбор. Беззаветная вера в кумиров всегда чревата потрясениями при встрече с реальностью, особенно если своими мозгами не пользоваться.
  Ну и третий член 'трио' - Рональд Уизли. Тот оказался (со своей точки зрения) едва ли не в самой сложной ситуации из всей троицы. Его мучения и метания служили чуть ли не эталоном мук 'Буриданова осла'. С одной стороны - ссора с Грейнджер, при поддержке позиции Гарри, лишала его доступа к халявным конспектам и помощи при подготовке домашних заданий, что при его способностях и усидчивости, могло стать фатальным для успеваемости. С другой - если принять сторону Грейнджер... А вдруг Гарри выиграет? Ведь если Кубок его выбрал - значит, посчитал достойным! В голове Рональда как-то не задержался тот факт, что Гарри был выбран не потому, что он оказался лучшим, а потому, что оказался единственным, кто был представлен от безымянной школы, и без конкурентов из этой самой 'отсутствующей' школы...
  Да и на факультете Гарри поддерживают...
  Если его не поддержать, то в таком случае ему придётся 'пойти' против своих, которые за Гарри...
  И, в случае выигрыша, Гарри ведь непременно поделится со своим лучшим другом...
  Но если с ним сейчас поссориться...
  Вот Рон и страдал в муках выбора, мечась между двумя друзьями, ставшими вдруг в оппозицию друг к другу. Особенно интересно было за этим наблюдать в том ракурсе, что он всё же склонялся к тому, что это Гарри сам кинул своё имя в Кубок и никому ничего об этом не сказал (а ему особенно). Это она подслушала его жалобы братьям, в расчёте на их поддержку, понимание и возможный совет - как быть, раз те сами оказались за бортом турнира.
  Астория с любопытством следила за этой локальной драмой, совершенно не собираясь в неё вмешиваться (пусть она, косвенно, и стала её инициатором), только прикидывая, а зачем это могло понадобиться Дамблдору. Уж если она видела несколько способов вывести Поттера из Турнира, то директор Хогвартса наверняка мог это сделать без особых проблем. В крайнем случае, можно было дать публичные разъяснения ученикам, чтобы поумерить психологическое давление на парня, или вообще объявить, что Поттер будет принимать участие в Турнире чисто формально, чтобы магия кубка не посчитала это за нарушение контракта участия. Но директор сохранял олимпийское спокойствие и молчание...
  - Флагман, чаю с печеньками? Специально для вас!
  Рядом с ней материализовалась Линки с подносом, полным различных вкусняшек, и чайником, испускающему из своего носика струйку пара, насыщенного ароматами великолепного чая. Домовики Хогвартса персонально для неё теперь всегда держали на кухне наготове и чай, и различные сладости к нему, вот только доставку оных Линки полностью взяла на себя - это её флагман, и нечего другим лезть поперёк курса.
  - Линки, я же просила...
  - Флагман, если это всё выбросить, то это будет бездарной растратой ресурсов - а такое поведение недостойно флагмана. Прошу!
  Проект модернизации домовушки закончился оглушительным успехом, причём настолько, что когда она делала доклад о домовиках, полученная от Линки информация произвела настоящий фурор. Но ещё больший фурор, правда, невидимый для большинства обитателей Хогвартса, был у домовиков, последствия которого она сейчас и пожинала.
  
  
  
***
  
  - ... А, вообще, я полностью не согласна с написанным в книгах. В них совершенно не рассматривается рабское положение домовиков. Даже упоминания о таком статусе нет. Их всё время лицемерно называют 'добровольными магическими слугами'. Да и написаны эти книги были волшебниками, для которых такое положение домовиков полностью привычно и естественно, и поэтому по этим книгам нельзя составить объективную картину!
  В гостиной Гриффиндора сейчас собрались все курсы факультета во главе с Макгонагалл, и слушали подготовленный доклад Грейнджер о домовых эльфах. Хотя, подготовленный - это громко сказано. Девушка, привычно, сделала обычную выжимку из книг предложенных деканом, и... Совершенно не сделала никаких своих выводов, кроме вот этих последних эмоциональных фраз. Правда, эти самые фразы в различных вариациях она неоднократно уже озвучивала ранее, так что присутствующие ученики факультета Гриффиндор, во главе с Макгонагалл, ничего нового для себя не услышали.
  По хмурому лицу декана Гриффиндора было видно, что у неё до последнего момента, похоже, теплилась робкая надежда на то, что будет озвучено хоть что-то, выходящее за пределы простого конспекта, но...
  - Жаль, мисс Грейнджер, что мы так и не услышали обоснования ВАШЕГО мнения о поднятой вами же проблеме. К моему глубокому сожалению, я разочарована услышанным. Ваш метод подготовки очень хорошо подходит для трансфигурации и прочих дисциплин, где требуется неукоснительно следовать устоявшимся правилам и недопустимы малейшие отклонения от проверенных методик, но вот для заданий, требующих более творческого подхода, глубокого анализа и нестандартных решений- увы.
  - Но, декан... - запротестовала несогласная с такой оценкой своей работы уязвлённая Грейнджер. - Я же столько времени на подготовку потратила!
  - Запомните - качество сделанной работы не определяется потраченным на неё временем. Ведь по вашей логике выходит, что тот, кто делает дольше - делает лучше? Я ждала от вас рассмотрения проблемы домовиков с разных сторон. Попыток понять и разобраться, почему сейчас сложилась такая ситуация, и если уж вам так охота её изменить - то предложить свои варианты решения проблемы, при этом не забыв обосновать как свои выводы, так и предполагаемые методы и способы её исправления. Но, я повторюсь, мы не услышали ничего подобного. Жаль, очень жаль...
  Минерва взмахом руки остановила готовившуюся снова возразить Грейнджер, и перевела взгляд на скучавшую в своём кресле Асторию. Если от Гермионы она знала, чего ждать - вероятность каких-либо неожиданностей была минимальна, то вот от этой можно было ожидать чего угодно. Она даже пожалела, что дала такое задание одновременно им обеим. Но это было ещё до ситуации с Кубком и до скандального заявления Астории о попытке её убийства со стороны руководства школы. Макгонагалл помнила ту волну негодования, что накрыла её, когда до неё дошли слухи о речи этой неблагодарной гордячки. От грандиозного разноса её удержал только Дамблдор - в своей завуалированной манере напомнив ей о сущности девочки, и о том, что не стоит с ней так жёстко говорить во избежании ещё больших проблем в будущем. И вообще, он этим вопросом уже занимается, поэтому пусть Минерва лучше проявит благожелательное внимание к Видящей, тем более, у той, к сожалению, были все основания сделать такие нелицеприятные выводы.
  - Мисс Кливленд, вы готовы представить свой доклад?
  - Разумеется.
  Туманница легко поднялась со своего кресла и продефилировала к месту докладчика.
  - Приветствую всех! - она легко помахала рукой присутствующим. - Мой доклад будет не совсем обычен, и я надеюсь, что по окончанию его, ситуация с домовыми эльфами для многих станет более понятна. Не претендую на истину: всё же многие вещи мне пришлось додумывать самой, так как - тут я должна согласиться с предыдущим докладчиком (услышавшая такое заявление и всё ещё дувшаяся на Макгонагалл, Грейнджер пренебрежительно фыркнула) - что в книгах, рекомендованных деканом, очень мало достоверной информации. Более того, многое из написанного - это явно безграмотные домыслы и различные малодостоверные фантастические истории. Сразу уточню, что изначально меня не особо волновала судьба домовых эльфов, чего я совершенно и не скрывала. И, если честно, я сама, после предварительного ознакомления с содержимым книг, планировала поступить по 'методу Грейнджер', - ученики понимающе заулыбались, а сама 'родоначальница' метода недовольно скривилась. - То есть, просто свести прочитанное в некую краткую выжимку, конспект, и на этом формально отстреляться.
  Услышав такое вступление, Макгонагалл несколько напряглась. Похоже, её опасения были не напрасны, но прервать уже начавшееся выступление... Как это её требование будет выглядеть со стороны? Как попытка заткнуть рот? Но если информация уже собрана, то кто помешает этой Астории озвучить её в другом месте и в другое время? Лучше уж пусть сейчас это сделает, когда это можно проконтролировать, и, при необходимости, сразу скорректировать последствия. Она судорожно попыталась освежить в своей голове общеизвестные данные об эльфах и заранее сообразить, где там можно ожидать подставу для школы, или вообще для всего магического мира.
  - Но потом я встретила вот её... - рядом с Асторией возникла невысокая фигурка домовика, плотно закутанная в плащ с капюшоном, не дающие ничего под ним рассмотреть. - Позвольте представить, мой домовой эльф - Линки. Наткнулась на неё случайно, в Хогвартсе. Она умирала от магического истощения, и мне пришлось её срочно спасать.
  - Враньё! - немедленно возмутилась Гермиона. - Не надо тут прикидываться добренькой!
  - Да я и не прикидываюсь... - совершенно не смутилась наездом Астория. - Я, было, даже хотела её оставить умирать дальше и не вмешиваться в процесс естественного отбора... Мне-то самой сервис-боты сейчас не особо и нужны, но затем я вспомнила о задании нашего декана и подумала: а кто может рассказать о домовиках лучше, чем сами домовики? И я согласилась взять Линки к себе на службу... И не пожалела. Столько интересной информации узнала, да и перспективы открылись очень уж занимательные.
  - Принудила к рабству домовушку, воспользовавшись её бедственным положением, и ещё хвастается! - возмутилась Грейнджер, а прочие ученики тихо загомонили, обмениваясь мнениями, но особого возмущения от них не было слышно.
  Вообще-то идеи Грейнджер о некой 'свободе' для домовиков популярностью не пользовались даже на Гриффиндоре. Правда, чего в этом было больше: влияния личности самой Грейнджер и тех методов, которыми она проводила свою агитацию, или в этом был виноват общий пофигизм детей к неким 'проблемам' домовиков, которые их совершенно не касались - сложно было сказать.
  - Если бы ты реально занималась проблемой домовиков, или хотя бы поговорила с ними...
  - Да где я с ними поговорю? А просить кого-то из этих спесивых аристократишек дать мне поговорить с их домовиком... Понятно же, что они против воли хозяина ничего правдивого не скажут. И я уже разговаривала раньше с Добби, так что другие домовики ничего нового мне не сообщат.
  - То есть ты заранее решила, что если домовик не скажет тебе того, что ты хочешь услышать, то это будет просто ложью из страха. Логично! - Астория покивала с понимающим видом. - Если факты не соответствуют теории - тем хуже для фактов. Но аргумент принимается. В случае, если твоё утверждение верно, то такое действительно может быть.
  - Мисс Грейнджер, - вмешалась в перебранку девочек Макгонагалл. - Я попрошу вас не мешать мисс Кливленд делать свой доклад. Когда говорили вы - вас никто не перебивал. Проявите и вы уважение к другим.
  - Да ничего страшного... - пренебрежительно махнула рукой Астория. - Можно считать, что это не доклад, а дискуссия. Всё равно уровень компетентности Грейнджер в данном вопросе все уже сумели оценить.
  Гермиона от такого завуалированного упрёка пошла пятнами. Она было открыла рот, чтобы высказать всё, что думает об этой - как наткнулась на суровый, предостерегающий взгляд Макгонагалл, обещающий ей все кары небесные, и благоразумно решила помолчать, но тут не утерпели близнецы Уизли.
  - Грейнджер, ты бы хоть нас спросила. Мы могли провести тебя на кухню Хогвартса. Там этих домовиков просто море, спрашивай - не хочу.
  Эскадренные миноносцы, тип 'Уизли', предательски подкрались к прущему напролом к цели броненосному крейсеру 'Грейнджер', и нанесли неожиданный предупредительный артиллерийский удар с фланга, прямо поперёк курса. По крайней мере, в глазах Гермионы мелькнуло нечто подобное. Крейсер развернул свои орудия главного калибра и дал ответный залп, должный разорвать наглецов в клочья, но те ловко увернулись и слаженно сбросили веер торпед, от которого пришлось уже уворачиваться опешившему от такой наглости крейсеру.
  Астория (со скрытым удовольствием) вместе с оторопевшей Макгонагалл следила за безобразной словесной перепалкой, вспыхнувшей между ученицей и учениками Гриффиндора, пока декан не вернула себе дар речи.
  Линейный корабль, тип 'декан Макгонагалл', рявкнул изо всех своих калибров, с первого же залпа накрыв и много возомнивший о себе броненосный крейсер 'Грейнджер', и эсминцы 'Уизли', мгновенно подавив их своей мощью, заставил капитулировать выбросив белый флаг.
  - Мисс Кливленд, продолжайте, - Макгонагалл, восстановив порядок на вверенной акватории, кивнула Астории.
  - Спасибо, - туманница вежливо слегка кивнула головой в ответ. - Чтобы долго не тянуть, перейду сразу к главному. Фундаментальная ошибка всех магов, писавших трактаты о домовиках, состоит в том, что они принимали их за живых существ.
  От такого неожиданного заявления все присутствующие просто раскрыли в изумлении рты. Такого точно никто не ждал. Даже Грейнджер настолько громких заявлений не делала. Да, она клеймила хозяев домовиков рабовладельцами, садистами, высокомерными уродами и прочими ласкательно-убийственными эпитетами, но тут было заявлено, что те домовиков вообще за живых существ не должны были считать...
  Астория, будто не замечая полного офигивания окружающих от своих слов, невозмутимо продолжила.
  - Именно так. С точки зрения вашей классической биологии, домовые эльфы не являются классическими живыми объектами. У них практически нет внутренних органов, у них нет потребности в органической пище, им неважно наличие в воздухе кислорода, у них небиологический способ воспроизведения потомства. Есть ещё и другие менее значимые признаки, но для общей картины хватит и этих.
  - Мисс Кливленд, э-м-м... - Минерва Макгонагалл силилась подобрать необходимые слова.
  - Да, декан. Я прекрасно понимаю, что мои слова весьма сильно выбиваются из привычного вам мировоззрения, но это так. Причём, я ничего не сказала о личности, я говорила про 'живых существ' с точки зрения классической биологии. Но!.. При всём этом, уже с точки зрения психологии, домовики являются полноценно живыми существами. У них есть эмоции, мысли, желания и чувства. Просто их жизнь базируется не на углеродно-электромагнитной основе, как у вас, а на нано-взаимодействиях и квантовых энергиях. Или, чтобы вам было проще понимать - магической энергии. Магия для домовиков - это всё: и жизнь, и воздух, и еда, и строительный материал для тела. Домовик, лишённый доступа к магическому источнику, погибнет в течении одних, максимум двух суток. Насколько хватит собственных небольших запасов. Их главная проблема состоит в том, что они не могут сами по себе усваивать магическую энергию мира. Им обязательно нужен посредник, который усвоил эту свободную энергию, адаптировал и передал её домовику. И если смотреть уже с этой точки зрения, то маг - это не более, чем ходячая столовая или станция подзарядки для домовика.
  
  
***
  
  Астория покосилась на недовольно сопящую Линки. Вздохнула и взяла в руки исходящий паром чайник, наливая себе чашечку чая. Вот кто бы ей самой объяснил: откуда всё это берётся? Она же лично отключила и заархивировала старую поведенческую матрицу слуги у Линки, и внедрила отредактированную копию матрицы Никки. А у той, несмотря на всю свою преданность, в ядро даже теоретически не могла прийти мысль так обхаживать своего флагмана. Но нет, в течение дня ей доставляли чай при любом подходящем случае. И никакие увещевания или просьбы не помогали. А отдать прямой приказ... Тут она несколько кривила душой - всё же такое внимание и искренняя забота были приятны, и огорчать Линки своим категорическим отказом не хотелось. Да и плюсы наличия домовушки однозначно перевешивали все эти мелкие 'неудобства'.
  
  
***
  
  Отлично: люди шокированы её интерпретацией ситуации с домовиками, теперь надо быстро, пока они не опомнились, сделать шажок назад и вбросить ещё несколько идей.
  - С учётом этих данных, такое положение вещей можно было бы трактовать как 'паразитизм', но... У домовиков на базовом уровне прошиты алгоритмы служения своему магу-донору. И этот факт уже позволяет трактовать отношения маг - домовик, как 'симбиоз' двух существ. Маг тратит часть доступной ему магической энергии на поддержание жизнедеятельности своего домовика, а домовик берёт на себя рутинные задачи по хозяйству, освобождая тем самым бесценное время своего 'симбионта' для более важных дел.
  - Э-м-м, а как же тогда объяснить то, что многие, у кого есть домовики, их действительно ни во что не ставят?
  Это влез со своим комментарием Джордж Уизли. На что Астория только пожала плечами.
  - Тут я ничего не могу сказать. Это больше завязано на психологию людей, их высокомерие и спесь, когда от них кто-то зависит целиком и полностью. Ведь для домовика самому 'освободиться' - практически равносильно тому, что он решил покончить жизнь самоубийством. Разве что он в течении пары суток найдёт себе новый источник питания. Ну или сумеет прибиться к Хогвартским домовикам. Но это будет просто означать, что тогда умрёт другой домовик. Хогвартс не может поддерживать жизнедеятельность бесконечного количества 'свободных' домовых эльфов. Раньше ведь ученики за время учёбы разбирали себе домовиков из общины, снижая тем самым нагрузку на замок. Но в последнее время эта практика почему-то сошла на 'нет'. Что привело к перенаселению Хогвартса домовиками, и им сейчас самим приходится время от времени избавляться от лишних 'едоков'. Так я нашла себе Линки. В тот день на неё и выпал этот жребий судьбы: кому - жить, а кому - умереть. Поэтому агитация Грейнджер за 'свободу' для домовиков, звучит для них, как призыв добровольно покончить с собой. Как вы понимаете, это их... ну очень 'вдохновляет'.
  В толпе учеников раздались сдавленные смешки, а Грейнджер пошла пятнами.
  - Ничего я их не призываю! - возмутилась она. - Маги могли тогда хотя бы платить домовикам за работу.
  - А зачем им это делать? - будто не понимая, сделала круглые глаза Астория. - Если домовик никак не может обойтись без 'хозяина', обычная еда и кров ему не нужны, зачем тогда давать ему деньги?
  - Платить за работу! Чтобы они могли покупать себе нужные вещи.
  - Хорошо, - тяжко вздохнула Астория. - Вижу, ты не понимаешь. Ладно, давай по другому. Какой ты считаешь справедливой оплату для домовика? Раз ты выдвигаешь такие идеи, то у тебя, значит, есть уже готовые расчёты и обоснования.
  - Пусть хотя бы по галлеону в неделю!
  - Пусть? Мда, поразительная точность, но не буду спорить. Ладно, берём галлеон в неделю. То есть, по твоей же логике, ты и все ученики четвертого курса сейчас должны домовикам Хогвартса примерно сто сорок галлеонов, или семьсот фунтов на каждого. Естественно, старшие курсы должны будут больше, а младшие - меньше.
  - Чего?!
  В толпе вокруг неё раздались негодующие восклицания. Сумма была не то, чтобы большая, особенно по её меркам, но для многих учеников весьма значимая.
  - Ну как же! - она наивно захлопала ресницами. - Вы же все пользовались всё это время услугами домовиков, которые вам готовят, стирают, гладят, убирают. И за это время никто не заплатил им, включая и саму Грейнджер, ни кната. Но это я ещё беру тот случай, когда работает ситуация 'один ученик - один домовик'. Если домовиков будет больше, чем учеников, то, естественно, финансовая нагрузка на учеников будет больше, ну а если меньше - то меньше. Надо считать.
  - Мисс Кливленд, всё это очень интересно, но какие именно предложения вы можете сделать по текущей ситуации?
  Макгонагалл никак не могла определиться со своим отношением к услышанному. Её 'головная боль' снова сумела перевернуть привычную и понятную всем ситуацию с ног на голову. Маги - всего лишь столовая для домовиков! Но при этом те полностью зависят от магов. Звучит как полный бред, даже по сравнению с идеей Грейнджер о плате домовикам... С одной стороны, ей (Минерве) никогда в голову не приходила мысль платить домовикам за их работу. Так было испокон веков, да и сами домовики не требовали никогда денег, считая это чуть ли не за оскорбление.
  Но с другой - нельзя было не отметить некую логичность таких требований Грейнджер. Хотела бы она сама работать только за еду и кров? Определённо нет! Но она же, как декан и замдиректора школы, не понаслышке знала о финансовой стороне функционирования Хогвартса. И где найти недостающие деньги на оплату работы домовиков? За счёт каких фондов? Нет, сейчас это попросту невозможно. Просто дети, по своему малолетству, этого не понимают. Тем интереснее будет узнать, до чего додумалась Кливленд.
  - На самом деле, я не предлагаю ничего принципиально нового. Нужно просто вернуться к той схеме, что существовала со времён основания школы. Это когда ученики сами подбирали себе домовика из Хогвартского анклава, и он начинал лично заботиться о своём симбионте, снимая нагрузку с остальных домовиков и замка. Я предпочитаю такое обозначение, оно гораздо ближе к сути, чем банальное и некорректное - 'хозяин'. Но... - Астория сделал глубокомысленную паузу. - Вы должны понимать, что ничего просто так не даётся. И маг за такое сотрудничество тоже платит. Платит своим ослаблением - ведь домовик будет постоянно оттягивать часть его силы на своё существование. То есть взять к себе домовика без видимых последствий смогут только достаточно сильные маги. Это раз. Как я подозреваю, это одна из причин, почему такая практика постепенно сошла на 'нет'. Никому не хочется становиться, пускай и немного, но - слабее, тем более если домовики в Хогвартсе и так заботятся обо всех учениках не делая различий. Из прочитанных мною книг напрашивается вывод о том, что современное поколение магов значительно слабее своих предков. Слишком уж часто встречаются упоминания о том, что то, что раньше считалось обыденностью - сейчас стало уделом только избранных магов.
  Астория обвела взглядом задумавшихся людей. Осталось нанести последний запланированный удар.
  - Правда есть ещё один немаловажный фактор. Хотя все почему-то считают домовиков чуть ли не бесправными рабами, но есть одна категория магов, служить которым домовики не согласятся ни под каким давлением или даже за все деньги мира...
  - Это какие же?
  - Это те, кого можно назвать грязнокровками.
  - Что??? Домовики откажутся служить тому, кто общается с маглами?
  Астория поморщилась.
  - Нет, конечно. Не повторяйте эти глупые бредни. Грязнокровка - это маг, магия которого неприемлема для домовиков, типа - грязная. Для домовика согласиться служить такому магу, это как вам добровольно напиться яда или кислоты. Гарантированная мучительная смерть. Но так как магам, похоже, хотелось найти простое объяснение происходящему, то они и придумали свою теорию про 'плохую, грязную' кровь. А со временем первоначальное значение этого слова забылось уже и самими магами, и его стали применять к выходцам из семей обычных людей в качестве дежурного ругательства. Ведь у тех никогда не было домовиков на службе, и они зачастую сами отказывались от их услуг по тем же причинам, что декларирует Грейнджер, тем самым подтверждая свою 'грязную' кровь в глазах потомственных магов.
  Она с деланной грустью усмехнулась, наблюдая круглые глаза присутствующих.
  - Так что если вам согласится служить Хогвартский домовик, то вы смело можете себя отнести к чистокровным магам. А уж как вы будете дальше выстраивать свои отношения со своим домовиком, зависит только от вас и вашей порядочности.
  Она легко погладила по голове так и не проронившую ни слова Линки, спрятавшуюся от посторонних взглядов за её ногами. Интересно, что никто из учеников даже не поинтересовался, а чего это она кутается в глухой плащ с капюшоном. Но тем лучше, что сейчас этот аргумент не потребовался к предъявлению. Значит, когда всплывёт и эта информация, тем сильнее будет шок.
  
  
***
  
  - Сколько, Линки?
  - На текущий момент шестеро учеников Хогвартса заключили предварительный договор с домовыми эльфами о переходе к ним на службу. Ритуалы переподключения энергетик назначены на завтрашний вечер. Сегодня ночью они прибудут к вам для получения новых поведенческих матриц, после чего мы получим шестерых 'спящих' агентов, которые будут до конца жизни ждать наших дальнейших распоряжений.
  - Они понимают, что этого, возможно, никогда и не потребуется? - задумчиво произнесла Астория, отставляя на поднос опустевшую чашку, поднимая взгляд к небу.
  - Понимают, - согласилась с ней домовушка. - Но в любом случае, Флагман, вы своими действиями уже спасли жизни многих домовиков, которые вам этого никогда не забудут.
  - Возможно, - тихо проговорила туманница. - Возможно... Астория бросила взгляд на стоящую рядом Линки. Лопоухое, лысое, тщедушное тельце, замотанное в грязные лохмотья? Как бы не так! Рядом с ней находилась настоящая живая куколка: чёрные, слегка волнистые, волосы чуть ниже плеч, обрамляющие сердцеобразное личико, с серебряными серёжками в ушах самого обычного, а не лопоухого, вида. Тоненькая фигурка, одетая в классический костюм горничной (другие фасоны для повседневной носки попросту отказалась даже рассматривать) из тонкой, но плотной ткани, внешне похожей на атлас, полосатые бело-голубые чулочки, микро-туфельки... И, главное, никакой забитой обречённости в глазах, как было ранее. Ровная, спокойная уверенность в себе и своём флагмане.
  
  Глава 25. Кустарная дипломатия
  
  В общем, в Хогвартсе в очередной раз 'бахнуло'.
  Новый взгляд на домовиков 'от Астории' быстро разнёсся по всем закоулкам, вызвав нехилое такое брожение в умах школьников. Особенно возбудились выходцы из семей маглов, то есть те, кого чаще всего шпыняли словом 'грязнокровка'. Ведь получается, можно просто заявить, что я, мол - ровня, или, как минимум, не хуже всех этих 'чистокровных' аристократов. Достаточно лишь суметь принять к себе в слуги Хогвартского домовика. Осталось дело за малым - отловить 'свободного' домовика и провести ритуал принятия на службу.
  Просто? Как бы не так. Во-первых, домовики в дневное время по Хогвартсу в открытую не шастали и старались на глаза ученикам не попадаться, так как основным временем их работы была ночь. Их можно было легко найти на кухне в любое время суток, но подавляющее количество учеников даже не подозревало о наличии такого помещения в замке. Вообще, большинство учеников раньше над такими приземленными вопросами, как повседневная хозяйственная деятельность в замке, даже не задумывалось. Чистокровные и так знали, что к чему, и сами домовики воспринимались ими, как нечто привычное, обыденное, не требующее даже толики лишнего внимания. А маглорождённые... Те, попав в мир магии и волшебства, естественно, воспринимали результат работы домовиков, как проявление неких магических заклинаний, а не как труд существ, которых они никогда вживую не видели.
  Так что желавшему заполучить себе в слуги домовика следовало вначале решить задачу, где его именно найти и 'поймать'. Далее, если договаривающиеся стороны приходили к согласию, то необходимо было провести ритуал принятия домовика на службу. Так пафосно именовалась процедура переподключения энергосистемы домовика от Хогвартса к магу. Простого вербального согласия сторон было недостаточно, и это было второй проблемой.
  О правильном ритуале могли рассказать чистокровные маги из тех, у кого были на службе домовики - вот только они обставляли это знание такими условиями, что желающие отсеивались почти сразу. Можно было ещё узнать из книг, что было уже более приемлемо. Вот только самих книг в библиотеке по данной тематике было крайне мало и они сейчас были попросту нарасхват. А ведь требовалось не просто взять и прочитать некое универсальное заклинание, но ещё правильно провести церемонию заключения договора между магом и домовиком с учётом личных особенностей каждого, то есть существовала необходимость предварительно произвести достаточно сложные для учеников расчёты по совместимости энергосистем (это с точки зрения Астории, а маги преподносили это в книгах, как 'милостивую жертву сил' от мага к домовику).
  Ну и наконец, как вариант, обратиться за помощью к кому-то из преподавателей Хогвартса - а тут уже всплывал фактор личных отношений и успехов в учёбе, чем многие желающие похвастаться отнюдь не могли.
  Был ещё один неявный вариант - обратиться с просьбой напрямую к самой Астории. Она могла переподключить домовика от Хогвартса к магу напрямую, без всяких там ритуалов и множества дополнительных условий. Но ей это зачем надо? В таком случае, ей же просто не дадут прохода все жаждущие халявы ученики Хогвартса. Выставлять каждому свой персональный счёт? Деньги её не интересовали, а информация? Ожидать от обычных маглорождённых какой-либо ценной информации, вот прям сейчас, было наивно, а тратить личное время и ресурсы в расчёте на возможный результат когда-то потом... Тогда или домовик ей всё доложит при необходимости, либо это вообще не будет её волновать. Так что - нет, кто сумеет сам решить все возникающие проблемы на пути своего желания - тот молодец. А если нет... Значит, такой маг и ей малоинтересен.
  Поэтому она молчала в тряпочку, просто с любопытством наблюдая за всеми этими суетливыми телодвижениями учеников и разыгрывающимися сценками, когда 'неудачники' осаждали 'счастливчиков' с просьбами раскрыть секреты.
  Вот что действительно стало для неё неожиданностью, так это то, что Поттер, невзирая на явное недовольство и шипение Грейнджер, решился взять себе домовика - пресловутого Добби, с которого всё собственно и завертелось. Правда там чуть не произошёл прокол, когда Добби предложили пройти у Астории оптимизацию личностной матрицы, то он почему-то чрезмерно возбудился и стал орать, что всё расскажет Гарри Поттеру, а тот уже всем покажет. Астория только начала прикидывать как бы его утихомирить и успокоить без особого членовредительства, когда другие домовики, под предводительством Линки, мгновенно набросившись, скрутили орущего, брыкающегося Добби и куда-то уволокли, вернув минут через двадцать тихого и спокойного, правда, несколько потрёпанного и согласного уже на всё. После обработки его матрицы, Астория поинтересовалась у Линки, что они с ним там делали.
  - Флагман, поверьте, не стоит вам забивать этим ядро. Обещаю, больше таких происшествий не будет... - отвела та глаза.
  Астория не стала настаивать, главное - достигнутый результат. Да и показать своё доверие Линки было не лишним. Всё же домовушка очень старалась быть полезной.
  Был, правда, ещё не особо приятный разговор с Дамблдором, где тот в своей манере, велеречиво и обтекаемыми фразами вроде как пытался принести ей извинения за процедуру отбора чемпионов и свою роль в ней. Ей так и слышался фоновый напев: маразматик старый, совсем сдал, плохо реагирую на внезапные вести, да и разум подводит. Не будет же такая многообещающая ученица беспричинно злиться на своего старого, уставшего от жизни директора, раз для неё всё хорошо закончилось?
  И выслушивать эти напевы в различных вариациях в течение доброго получаса. Она чуть было не предложила директору Хогвартса помощь в прекращении его мучений и избавления от всех жизненных проблем. Пусть только завещание напишет... Для потомков... Если они есть.
  Но сдержалась. Правда, с трудом. И не поверила Дамблдору ни на грамм. Слишком уж искусно были построены извинения и жалобы на жизнь. Действительно, так и хотелось согласиться с незначительностью инцидента и пожалеть уставшего от жизни и громадной ответственности старика.
  Вот только директор регулярно присутствовал ещё и на заседаниях Визенгамота, о которых публиковали обзоры в 'Пророке', и там директор представал отнюдь не старым, уставшим от всего маразматиком, а весьма жёстким и расчётливым политиком. Тут он совершил прокол. Но когда это обычные ученики проявляли интерес к описанию скучных и непонятных дебатов о законопроектах, а затем ещё и анализировали ситуацию с разных сторон? Привычка недооценивать учеников оказалась сильнее разума директора, знавшего, что перед ним сидит предполагаемая Видящая. Не знал маг и о её способности считывать микрореакции мимики его лица прямо сквозь бороду, а с тела дистанционно снимать биение пульса, температуру и ещё нескольких других показателей, то есть работать простеньким детектором лжи.
  Но нельзя было сказать, что время она потратила совсем впустую. Она тоже умела играть в подобные игры, и уже встречными завуалированными наводящими вопросами быстро для себя прояснила, что Дамблдор ко вбросу её имени в Турнирный Кубок действительно непричастен. Просто сходу попытался использовать сложившуюся ситуацию для каких-то своих будущих планов. Его подвела реальная неготовность к такому повороту событий, так что его слова о некой растерянности, отчасти, имели отношение к истинному положению дел. Хотя, касаемо Поттера такой уверенности уже не было, но она специально не акцентировала на этом своё внимание, так затронула краем в рамках 'беспокойной солидарности', что соответствовало ожиданиям директора от неравнодушной ученицы факультета Гриффиндор. А так, спасение утопающих - дело рук самих утопающих, а не отдельно взятых кораблей Тумана.
  Ну что же, сейчас Дамблдору повезло. Тем не менее, в базу претензий к директору добавилось ещё несколько строчек кода.
  По итогу встречи было достигнуто некое негласное 'перемирие'. В качестве компенсации за свой 'длинный язык', Дамблдор пообещал ей, что лично попросит профессора ЗОТИ позаниматься с ней внеурочно и, если она не возражает, тот присмотрит за ней вне Хогвартса, во избежание различных эксцессов. Пусть только она заранее предупредит о намерении покинуть замок.
  Нет, он не сомневается в своей ученице и в том, что она сможет отбиться от всяких там придурковатых неудачников, но сама репутация Грозного Грюма способна отпугнуть очень и очень многих. Ведь самый лучший бой - это бой несостоявшийся.
  С этим утверждением можно было поспорить - та же Рада от такой трактовки пришла бы в форменный ужас: как это, избегать драки?!
  Поэтому Астория сначала было хотела отказаться: ну не видела она пока здесь магов, могущих представлять для неё серьёзную угрозу. Но, немного поразмыслив, решила всё же согласиться. По всему следовало, что если такое нападение и будет, то в первую очередь попытаются убрать её 'охрану', дав ей тем самым пару лишних секунд на подготовку. Да и это её согласие немедленно полностью удовлетворило директора, заставив его прекратить утомительную словесную эквилибристику и напоившего её, наконец-то напоследок, очередным чайным изыском, отпустив из своего кабинета на волю.
  
***
  - Мисс Кливленд, не уделите ли вы нам толику Вашего бесценного внимания?
  В коридоре её перехватили, по другому и не скажешь, несколько слизеринцев.
  - Если не сильно долго, я спешу.
  Она было напряглась, ощутив как из соседних коридоров подтягиваются небольшие группки других учеников факультета Слизерина. Перекрывали другие линии маршрутов? Но никто не проявляет явной враждебности, выражения лиц вполне нейтральные, местами даже дружелюбные, палочки на виду не держат. Но долго ли выхватить?
  - Не волнуйтесь, мы просто хотим поговорить приватно, без свидетелей. Наша договорённость в силе, свидетельствую своей честью, - это подошёл Кассиус Уоррингтон, демонстративно держа пустые руки перед собой и заметивший её пристальный оценивающий взгляд, прошедшийся по окружавшим её зелёно-серебристым ученикам.
  - Все сразу и прям здесь? Может ещё митинг устроим, флаги и транспаранты все захватили?
  Хотя Кассиус недовольно нахмурился на её сарказм, но, тем не менее согласно кивнул, признавая её претензии. Короткий жест - и большая часть учеников Слизерина дисциплинировано рассеивается по коридорам Хогвартса. Рядом с ней остался только сам Уоррингтон и ещё пятеро слизеринцев.
  - Двое. Выберите двоих, или я ухожу.
  На самом деле ей было без разницы сколько там у неё может быть потенциальных противников, но, как показывала практика, чем больше людей участвует в переговорах, тем менее продуктивным получается итог.
  После недолгого раздумья и горячего краткого совещания представителей Слизерина, остался Уоррингтон и, как ни странно, извечный идеологический противник Поттера - Драко Малфой.
  - Думаю, здесь нам никто не помешает, - Кассиус отворил дверь в одну из близлежащих пустующих комнат. - Леди, после Вас... - произнёс он с лёгким поклоном, пропуская её вперёд.
  Войдя в заброшенный класс, она немедленно отметила расчищенное от многолетней пыли место, причём очевидно, что уборка проводилась совсем недавно. Там же, полукругом, стояло несколько подготовленных заранее стульев, отобранных из наиболее целых в помещении. Забавно, а если бы она пошла другим коридором, там тоже Слизеринцы подготовили аналогичные помещения? Обстоятельный подход, видимо их реально что-то прижало. Быстрое сканирование не показало никаких посторонних магических структур, свидетельствуя о 'чистоте' помещения от ловушек или скрытой прослушки.
  Как там считается: Слизеринцы уважают силу и власть? Короткий молчаливый жест рукой без палочки, и стул, явно предназначенный для неё, и стоявший как бы наособицу в окружении других, со скрипом ножек по полу, сдвигается к стене. Второй такой же безмолвный жест, и на освободившемся месте возникает переливающаяся светом замысловатая конструкция из силовых ячеек поля Клейна, быстро упорядочивающихся в некий гибрид из кресла и кушетки, в которое она и полулегла, облокотившись на изголовье, подобрав ноги под себя, а прочие стулья выстраиваются в ряд перед ней.
  В эти игры она тоже может играть. После устроенной рокировки мебели, смысловая нагрузка изначального психологического этюда кардинально переменилась. Если раньше ей предлагалось играть 'от защиты', в окружении 'атакующих' слизеринцев, то сейчас уже её позиция показывала своё главенство, как бы низводя присутствующую пару слизеринцев к роли посетителей и просителей.
  На её перестановку и демонстрацию силы Уоррингтон только одобрительно кивнул, абсолютно не смутившись произведёнными изменениями, прикрывая дверь в класс, а вот Малфой не смог сдержать лицо, сцепив зубы и пойдя пятнами.
  - Чем обязана?
  Она дождалась, пока слизеринцы усядутся напротив неё в ими выбранные стулья.
  - Леди, очень многих людей нашего круга обеспокоили ваши действия по изменению текущего баланса сил, - вычурно и обтекаемо начал Кассиус. - И нам бы хотелось прояснить конечные цели уважаемой леди Кливленд для развеивания тумана непонимания между нами.
  - Многих людей - это которых? Можно поимённый список? И какие это мои действия меняют баланс сил? Не поясните? - невинно поинтересовалась Астория, с ленцой изучая свои ноготки.
  - Да что ты тут перед нами выделываешься! - вскочил, сжимая кулаки, Малфой. - Мы говорим о твоих словах, приводящих к тому, что грязнокровки начинают себя считать ровней нам, просто взяв себе обыкновенного жалкого домовика в слуги! Да ты знаешь, сколько у каждого нашего рода слуг? Ни один грязнокровка никогда даже не приблизится ни к одному чистокровному роду, не то что сравняется... Ай!
  Это Кассиус ухватил того за плечо, сжав его пальцами до побелевших костяшек, силой усаживая обратно.
  - Приношу свои извинения за несдержанность мистера Малфоя. Я надеюсь, вы не примите на свой счёт его эмоциональное высказывание, вызванное опасением за сложившуюся ситуацию и возможную неконтролируемую эскалацию конфликта между нашими факультетами.
  - Я так понимаю, выбор мистера Малфоя в качестве делегата на переговоры со мной был обусловлен не какой-то персональной значимостью, а тем, что его отец входит в Попечительский совет школы, а ещё многие маги считают его главой оппозиции директору Дамлбдору в Визенгамоте?
  - Да, и тебе стоит это учитывать, если не хочешь получить настоящих неприятностей! Мой папа... Ай-й-й-уюй!!!
  В этот раз она даже услышала хруст костей под рукой Уоррингтона.
  - Драко, заткнись! Ещё раз приношу свои извинения за неподобающее поведение моего непутёвого коллеги!
  Астория только обречённо закатила глаза.
  - Ничего страшного, можете применять и более грубые методы. Я сделаю вид, что не видела. А если вдруг мистер Малфой не переживёт следующего вразумления, то я обещаю, что никому ничего не скажу! И даже помогу труп спрятать, - она заговорщицки подмигнула Уоррингтону. - Ну да ладно, не будем терять время. Хорошо, я отвечу. В моих действиях не было умысла специально как-либо вмешиваться в ваши политические расклады или как-либо специально влиять на факультет Слизерин, ну не интересует меня всё это. Мне было более важно решить свои проблемы, что я и сделала. Тем более, я и так умолчала в своём докладе про домовиков о кое-каких неприглядных для большинства из вас, в смысле аристократов, фактах, не став их предавать огласке.
  - Это каких же? Отвечай!
  Астория не стала немедленно отвечать на этот наглое требование, подавшего голос Малфоя, просчитывая различные варианты развития ситуации, а затем, внезапно для слизеринцев, просто встала, развеивая без следа свою кушетку и сделав короткий прощальный книксен, ответила.
  - Мистер Уоррингтон, мистер Малфой, благодарю вас за оказанное внимание. Я непременно обдумаю ваш вопрос, как у меня будет время, а пока позвольте мне вас покинуть. Я спешу! И да, мистер Малфой, если вы ещё не выбрали себе будущую спутницу жизни, то рекомендую обратить внимание на Гермиону Грейнджер. Как мне кажется, она может составить вам великолепную пару!
  
***
  - Что себе эта грязнокровная выскочка позволяет?! Если бы ты меня не сдерживал, то я бы ей показал, кто есть кто! Я вообще не понимаю, чего это все с ней так носятся! Мятежная(*) приблуда без роду и племени. Да она должна быть просто счастлива от того, что мы обратили на неё внимание. Обдумывать она ещё что-то там будет, ты подумай...
  - Драко, заткнись!
  Уоррингтон, в отличии от разорявшегося вслух Малфоя, задумчиво смотрел на закрытую дверь, за которой недавно скрылась ушедшая Кливленд. Драко, судя по его воплям, так ничего и не понял в произошедшем.
  - Драко, думаю, тебе следует тщательно обдумать совет леди Кливленд. Присмотрись-ка к Грейнджер получше, пока она, вроде как, свободна.
  - П-ха, к-ха... - на Малфоя напал сдавленный кашель, перебив очередную тираду, готовившуюся явиться на свет.
  - Тебе слово 'Видящая' хоть что-то говорит?
  - Старые легенды. Вон, Лавгуды тоже считаются потомками Видящих, и что? Одни мозгошмыги и всякие кракозябры на устах. И эта такая же, только скрывает своё сумасшествие лучше. А вы вокруг неё зачем-то пляски устраиваете!
  - Ты идиот, если не желаешь видеть очевидного! - Кассиус встал со стула, ставя его перед собой. - Она учится на одном курсе с тобой, и ты, представитель уважаемой старой чистокровной семьи, по твоим же словам, на голову превосходящей грязнокровок во всех аспектах. Думаю, для тебя будет несложно повторить её фокус со стульями и кушеткой. Без палочки, естественно. Показывай!
  Драко побелел от злости, а затем так же резко покраснел от бессильного гнева.
  - Малфои не какие-то там фокусники на потеху толпы! Она ведь наверняка использует какие-то артефакты, а вы этого даже не поняли. Ах, Видящая! Ах, сам Дамблдор это признал. Ах, к ней надо присмотреться получше! - в тоне Драко сквозило нескрываемое презрение и отвращение. - Тьфу! Ваши предки, от такого самоуничижения своих потомков, наверняка в своих склепах переворачиваются. Они в своё время всех этих Видящих пачками резали, стоило тем что-то вякнуть против настоящих магов, и эта выскочка ничем их не лучше. Подумаешь... 'принцесса'!
  - Этот разговор сейчас бессмыслен. Нам необходимо отчитаться перед нашими о достигнутых результатах встречи.
  - Прекрасно! Я немедленно отпишусь отцу. Ему надо знать правду из первых рук! - Драко, хлопнув дверью, пулей выскочил из комнаты.
  - Мда, сдают Малфои, сдают. Ты же там сейчас такого понапишешь... - прошептал почти что про себя Уоррингтон. - Ну что же, падающего - толкни. Не нами это придумано, но почему бы и нет.
  Он задумчиво прошёлся по комнате, меланхолично рассматривая интерьер. - Интересно, а зачем Дамблдор это вообще при всех озвучил? Об этом ты, Драко, похоже, не подумал? Сгоряча это было или с расчётом? Подстава? Очень даже похоже! И Кливленд это, видимо, прекрасно поняла и намекнула, что будет ждать нашего настоящего хода и что мы реально можем ей предложить. Посмотрим, поймёт ли это лорд Малфой после твоего истеричного письма, всё же до собственного отца тебе ой как далеко. А я пока лучше понаблюдаю со стороны.
  
  Глава 26. Ловушка самообмана.
  
  - Флагман, сюда! Это здесь.
  Линки указала Астории на ничем не примечательный умывальник. Внешне самый обычный умывальник с зеркалом, вот только... В оптическом зрении был виден выгравированный значок змейки в уголке зеркала, чего не было на других зеркалах. Это можно было бы принять за клеймо мастера или чьё-то художество - но, в зрении энергетическом... Это зеркало, в отличие от соседей, буквально сияло переплетением наложенных на него заклинаний.
  - Погоди... - Астория остановила хотевшую что-то сказать Линки и принялась внимательно разбираться в хитросплетениях энергетических линий. - Так... Это точка входного запроса... Идентификатор... Интерпретатор... Эмм...
  Тут она запнулась, не совсем понимая то, что видела. С такой конфигурацией она ещё не сталкивалась. С внешними модулями было, в принципе, понятно - базовая система вербального доступа и идентификации пользователя. Такой системой пользовались живые портреты, и она была с ней уже знакома. Вот только акустический интерпретатор был подключён к какому-то непонятному блоку, и именно с распознаванием алгоритма его работы у неё возникли сложности. По всему выходило, что он попросту не мог воспринимать обычную речь людей. Дополнительно он как бы защищал собой ещё одну чрезвычайно сложную конструкцию. Интересно. Она потратила несколько минут в попытках разобраться в странных переплетениях энергетических связей, но без особого успеха.
  - Ничего не понимаю... - она отошла от зеркала на пару шагов. - Эту систему какой-то параноик настраивал. Стоит чуть тронуть не там, где положено - и вся конструкция немедленно деактивируется. Линки?! - она обратила внимание на терпеливо ожидающую в сторонке домовушку.
  - Флагман, вы же просили найти место, где можно устроить штаб-квартиру и где нас не смогут побеспокоить.
  - В туалете? Стоп! - Астория снова принялась рассматривать непонятную конструкцию. - Теперь поняла. Транспортный узел, вот что это!
  Она легонько постучала по стене, услышав ожидаемый глухой отклик, свидетельствующий об отсутствии пустот в стене. А ведь похожие элементы использовал Дамблдор в энергоконструкции заклинания в тот момент, когда телепортировал их в Лондон, да и в системе каминной связи они тоже встречались.
  - Всё равно, без ключа его не активируешь. А взломать перебором... Это я могу здесь до коллапса вселенной просидеть, - она снова перевела взгляд на Линки. - Откуда ты узнала?
  - Флагман, подождите немного. Я сейчас!
  Линки, щёлкнув пальцами, куда-то телепортировалась, а Астория вновь принялась изучать защитную конструкцию, пытаясь найти в ней 'слабые' точки, которые позволят ей обойти защиту. Правда, её энтузиазм слегка приугас при воспоминаниях о процессе перемещения вместе с Дамблдором, но такое же перемещение через каминную сеть уже не доставило ей особо неприятных ощущений. А какой здесь использован принцип? Возможно, эта находка будет полностью бесполезна.
  - Флагман, вот! - в туалете снова возникла Линки, швырнув под ноги Астории пёстро одетого домовика, которого до того держала за шиворот, не давая сбежать.
  - Добби?
  Она мгновенно узнала 'проблемного' домовика, одетого сейчас в такой несуразный набор неподходящих к друг другу вещей, что у неё чуть 'кровь из глаз не пошла'.
  - Ав-в-ва... - притащенный Линки домовик только бессмысленно разевал рот, сидя на полу, таращась на возвышавшуюся над ним туманницу и стараясь невзначай отползти подальше от нахмуренной Линки.
  - Не заставляй моего флагмана ждать! - Линки сунула под нос Добби крохотный кулачок, не дождавшись от того ответа. - Рассказывай, немедленно!
  - Ненормальная домовушка! - взвизгнул Добби, разворачиваясь и пытаясь на карачках уползти подальше.
  - КАК... ТЫ... МЕНЯ... НАЗВАЛ?!
  Линки произнесла свой вопрос низким шёпотом, на грани шипения, но звучало это так, будто она проорала изо всех сил.
  - Прекратить! - Астория бросила на свою домовушку предупреждающий взгляд, после чего, аккуратно придержав юбку, присела на корточки перед Добби. - Не бойся, не съест она тебя, - и услышав сзади себя многозначительное хмыканье, чуть добавила громкость. - Я сказала - не съест!
  - Больно мне этот трус нужен!
  - Мне просто хочется услышать, что ты знаешь об этом портале? - она обвела рукой пресловутый умывальник.
  - Добби ничего не знает!!!
  - Линки?!
  - Знает, знает. Только говорить не хочет!
  - Добби, я же немногого прошу. Мне нужна информацию об этом портале. Я же пока прошу по-хорошему. Иначе, я сейчас пойду погуляю минут двадцать-тридцать, а тебя оставлю с Линки... Наедине!
  - Добби и правда не знает! Добби просто слышал, как Гарри Поттер общался с Уизли, и он вспоминал, что здесь скрыт проход в тайную комнату, которую много веков никто не мог найти кроме Великого Гарри. Добби больше ничего не знает! Не надо меня оставлять с ней, прошу!!!
  - Понятно.
  Астория задумалась. Тайная комната выходила не такой уж 'тайной', раз о ней знали простые ученики. Надо бы узнать поподробнее, ведь если они в курсе, что там комната, а не проход или что-то ещё - следовательно, они там были. А если были, то, возможно, знают и пароль.
  Она выпрямилась.
  - Спасибо, Добби, за помощь. Можешь быть свободен. Ты мне весьма помог. Исполнить код - тридцать семь ноль пять!
  Напуганный Добби замер, глядя остекленевшими глазами в пространство, посидел так неподвижно пару секунд, после чего исчез.
  - Псих несчастный! - категорично припечатала Линки, глядя на место, где только что был домовик Поттера. - Столько лишних хлопот. Почему бы ему просто не переписать матрицу на нормальную?
  - Я же тебе уже объясняла, Линки, - Астория вновь обернулась к умывальнику. - В отличие от тебя, он уже весьма долго живёт на свете и у него в голове сейчас такая мешанина, да к тому же ещё завязанная на Гарри Поттера, что я вычистить весь этот накопившийся мусор попросту не смогу без нанесения непоправимых повреждений. Тогда его действительно проще деактивировать. Это будет более честно по отношению к нему. А если, как ты говоришь, перезаписать ему всю матрицу - это и будет равносильно убийству личности. Но так как он был ранее знаком с Поттером, то такое резкое изменение поведения может вызвать ненужные нам подозрения. К тому же, мне не нужны осложнения в отношениях с другими домовиками, а после такого доверие ко мне будет подорвано, и сильно. Да и не виноват-то он в происходящем с ним... - туманница в этот момент чуть ли не обнюхивала умывальник со всех сторон. - Хорошо хоть удалось внедрить ему коды блокировки, а то бы действительно пришлось ликвидировать, чего желательно избегать без крайней необходимости. И не тебе, кстати, кичиться превосходством. Тебе просто повезло, что ты совсем молоденькая - а то кто его знает, во чтобы ты сама превратилась к его годам.
  На такой спич Астории Линки только сморщила личико в несогласной гримасе, но спорить не стала.
  - Как скажете, флагман.
  - Так и скажу.
  Астория окончательно отлипла от умывальника. И уже глядя в зеркало, как в зеркало, поправила слегка сбившуюся причёску.
  - Лучше найди, где сейчас находится Поттер, и посмотри, сильно ли он занят. Надо задать ему пару вопросов.
  - Будет исполнено, флагман.
  
  
***
  
  - Поттер, свободен?
  К Гарри, сидевшему в гостиной Гриффиндора и игравшему с Роном в шахматы, стремительным шагом подошла эта странная и непонятная Кливленд, остановившись чуть ли не вплотную и нависая над парнями.
  - Не видишь - мы играем!
  Проворчал недовольным тоном Рон, покосившись на незваную гостью, пока Гарри соображал, как бы ему ответить поделикатнее, чтобы не обидеть сокурсницу. Кливленд, абсолютно не смутившись холодным приёмом, окинула быстрым взглядом доску.
  - Три хода и мат! Дальнейшая игра бессмысленна. Следовательно - Поттер свободен. Пошли!
  Она, не церемонясь, ухватила стальной хваткой его за руку и силой потащила, без спросу, к выходу из гостиной.
  - Эй! Куда ты меня тащишь? - наконец-то сумел он возмутиться такой бесцеремонности, безуспешно пытаясь выдернуть руку из захвата Кливленд.
  - По моим сведениям, ты обладаешь нужной мне информацией. И чем быстрее ты ей со мной поделишься, тем быстрее освободишься.
  Девушка даже не замедлила шаг, заставляя его чуть ли не бежать за собой. Почему-то у него не возникло сомнений, что если он споткнётся и упадёт, то его потащат волоком, даже не замедлив шаг. Со стороны данная картина, видимо, выглядела весьма странно и дико. По крайней мере глаза у встреченных в коридоре учеников быстро принимали формы блюдцев.
  - Эй, подождите меня! Да постойте же! Куда вы так летите?
  Это их нагнал запыхавшийся Рон, слегка отставший, пока складывал шахматы в коробку.
  - В твоём присутствии нет необходимости. Можешь быть свободен! - Кливленд даже не подумала оглянуться или притормозить.
  - Эй, я же друг Гарри! Я должен знать. И, вообще, отпусти его, иначе...
  Рон вытащил на ходу свою палочку.
  - Иначе, что? - странная сокурсница настолько резко остановилась, разворачиваясь всем телом к Рону так, что Гарри буквально занесло, больно выворачивая онемевшую руку зажатую в запястье ладонью девушки.
  - Ай! - непроизвольно вскрикнул он от пронзительной боли.
  После его вскрика Кливленд, кинув быстрый взгляд на его скривившееся лицо, наконец-то, выпустила его пострадавшую руку и, сделав грациозный скользящий шаг вперёд и в сторону, вырвала палочку из рук Рона, не ожидавшего такого финта.
  - Ты... Это... Ты чего? - попятился его друг назад, завороженно глядя на направленную на него собственную палочку.
  - Прекратите! Хватит! - воскликнул Гарри, непроизвольно потирая колющую болью руку, начавшую отходить от онемения. Это какая же сила скрыта в этих тонких на вид пальцах? Ему взаправду показалось, что у неё вместо ладони - стальные тиски, настолько сильной была хватка. - Можешь по человечески объяснить, что тебе надо?
  - По-человечески? Это как? - на него уставились необычные сияющие рубины глаз. - То есть долго, с уговорами и прочими ритуальными телодвижениями? И без гарантии успеха? Можно и так, но мой вопрос слишком важен, чтобы бессмысленно тратить на всё это время. Пошли!
  Она снова настолько быстро его цапнула за уже пострадавшее запястье, вновь потянув следом за собой, на что он, даже ожидавший этого, и со всей своей реакцией ловца квиддича, попросту не успел отреагировать.
  - Эй, верни палочку!
  Это Рон ринулся вслед за ними, несколько задетый таким игнорированием своей персоны.
  - Да притормози ты! Я и сам могу идти! - Гарри попытался затормозить об пол, упираясь в него обеими ногами. Безуспешно - будто он пытался остановить бульдозер. Только потерял равновесие, чуть не рухнув оземь и едва не расквасив себе нос. Лишь вновь выпущенная девушкой рука позволила ему сгруппироваться перед падением.
  - Если ты можешь сам идти, то тогда иди! Я не нанималась работать буксиром.
  Она что, издевается? Пришла сама, заявила сходу, что ей что-то от него надо, потащила куда-то без спроса. И почему он ещё чувствует себя виноватым?
  - Хорошо, хорошо. Иду! - Гарри выставил перед собой руки, заметив выразительное движение брови сокурсницы. Лучше действительно самому сходить, пока ему не оторвали руку. - Веди, куда ты там хотела. Рон, ты с нами?
  Какая-никакая, но поддержка, а с Роном он будет чувствовать себя более уверенно.
  Кливленд, подозрительно прищурившись, посверлила их пару мгновений своим пронзительным взглядом, после чего резко развернулась, чуть не хлестнув его по носу взметнувшимися волосами, и стремительно зашагала дальше по коридору. Пришлось едва ли не бегом устремиться за ней. У него было мелькнула мысль развернуться и дать стрекача в обратную сторону - но потом же непременно пойдут слухи, что они испугались своей сокурсницы. А ему сейчас только обвинений в трусости не хватало, хотя такая Кливленд его откровенно пугала. Да и не было у него уверенности в успешности данного манёвра.
  Когда Астории это было нужно, она могла двигаться чуть ли не молниеносно. Это на факультете знали все. Да и не только на факультете. Профессор Грюм постоянно приводил её всем в пример: мол, в движущуюся цель попасть гораздо труднее. Чем быстрее и непредсказуемо ты движешься, тем больше проблем у твоих противников, а попасть в Кливленд можно разве что чисто случайно.
  Их стремительная пробежка по Хогвартсу закончилась на втором этаже, около двери приснопамятного заброшенного женского туалета.
  - Вот! - Кливленд безошибочно ткнула пальцем в тот самый умывальник.
   - По моим сведениям, у тебя есть пароль доступа к данному порталу.
  - Эй, эй! - влез Рон. - А ты откуда знаешь о Тайной Комнате? Или...
  Тут он ухватил Гарри за рукав мантии и поволок в сторону, подальше от Астории, которая невзначай загородила собой единственный выход.
  - Блин, Гарри, я понял. Это, видимо, действительно, дочь Того-Кого-Нельзя-Называть! И по возрасту примерно подходит! - горячо зашептал он ему на ухо. - Она, наверное, хочет выпустить василиска наружу, не зная, что ты его уже убил. Точно тебе говорю! Нам надо срочно сообщить Дамблдору!
  - Никакая я не дочь этого вашего Неназываемого. У меня вообще нет родителей! - несмотря на расстояние, Кливленд спокойно расслышала их шепот. - Мне просто стал интересен этот портал, а о том, что вы там были, мне сказал, по секрету... Ну, скажем так, один обитатель Хогвартса, с которым Гарри регулярно общается, и которому он полностью доверяет.
  - Ты Дамблдора имеешь в виду? - неприкрыто удивился Гарри. Не то, чтобы это был большой секрет, но то, что директор поделился с его сокурсницей такой информацией, говорило о его доверии к ней.
  - Я никаких имён не называла, - непонятно зачем стала отрицать очевидное Кливленд. - Ну так что? Покажешь? Или мне придётся искать другие способы?
  - Ну хорошо, раз Дамблдор тебе доверяет - я покажу, - Гарри подошёл к умывальнику. - Только не пугайся.
  
  
***
  
  Вот и отлично. Ей удалось настолько заморочить мальчишкам головы, что они даже не стали задумываться над другими возможными смыслами её слов. Она давно уже выяснила, что если обычного человека внезапно ошеломить непонятным поведением или внезапной сменой ситуации, то критическое восприятие реальности у него резко проседает, и в этот момент его можно заставить сделать то, на что в другой ситуации ушло бы гораздо больше сил и времени.
  Ладно, заняться самовосхвалением можно и потом, а сейчас важно не пропустить пароль от портала.
  Поттер подошёл к умывальнику, и странно оглянувшись неё, стоявшую в стороне, вдруг выдал вслух звуковую комбинацию троичного кода. По крайней мере, так можно было интерпретировать услышанное ею. Несмотря на своё удивление, Астория всё же сумела его расшифровать и уловить все оттенки и нюансы аудиовоспроиведения пароля. Теперь осталось дело за малым - отвадить самих мальчишек.
  
  
  
***
  
  - Откройся! - прошипел Гарри пароль к Тайной комнате на парселтанге.
  И, как и ранее, стена за умывальником немедленно пришла в движение, преображаясь в проход к Тайной комнате.
  Он оглянулся на Кливленд, которая, вопреки ожиданиям, даже не подумала приближаться к нему поближе или пугаться компании змееуста - она всё так же стояла возле выхода из туалета, с отрешённым видом изучая открывшийся проход.
  - Гарри, пойдём? Посмотрим ещё раз?
  Рон задёргал Гарри за рукав, кивая в сторону прохода.
  Почему бы и нет? С момента последнего раза, в позапрошлом году, они никогда там больше не бывали. Интересно будет изучить логово Слизерина спокойно, без боязни за свою или чужую жизнь.
  - Кливленд, ты с нами? - спросил он у сокурсницы, несмотря на немедленно скривившееся лицо Рона, которому совсем не улыбалось делить наклюнувшееся приключение с девчонкой.
  На его вопрос девушка молча приблизилась к проходу в Тайную комнату, между делом засунув в карман мантии Рона его же палочку, отобранную ранее, и принялась чуть ли не обнюхивать края прохода, вызвав сдавленный смешок Рона.
  - Нет, без меня. Я ещё пожить хочу! - с некоторым разочарованием в голосе, отлипла она от прохода.
  ???
  Гарри, оглянувшись на друга, увидел на его лице такое же недоумение и непонимание услышанного, быстро сменившееся на выражение собственного превосходства.
  - Боишься? Гарри, ну её, эту трусиху, мы и сами там справимся! Мы ведь уже внизу были и ничего не боимся!
  - Там что, такие большие ценности, что вам жизнь не мила?
  - Да нет, вроде, - Гарри пожал плечами. - Когда я там был в последний раз, то ничего такого не увидел - голые стены и... - эта часть воспоминаний была не особо приятна. - Василиск.
  - Правильно! Кто же будет использовать для ловушки вещи, имеющие реальную ценность.
  - Ловушки?
  Гарри переглянулся с озадаченным Роном.
  - Ну да, ловушки. Видите? - Кливленд ткнула пальцем в ничем не примечательный участок стены сбоку от прохода. - Генератор случайных чисел! На каждое внешнее открытие прохода он произвольно меняет состояния на 'открыто' или 'закрыто'. Сейчас он стоит в положении 'открыто', но если выпадет ситуация 'закрыто', то он сменит пароль доступа и самостоятельно блокирует выход, навсегда замуровывая оставшихся внутри, если попавшие в ловушку не сумеют назвать новый пароль.
  - Свистишь! Думаешь мы так легко тебе поверим?
  Рон, считая, что у него из-под носа пытаются забрать очередное приключение, немедленно полез в бутылку.
  - Да мне, в общем-то, всё равно - поверите вы или нет. Тем более, проверить легко и просто. Гарри - закрывай проход, и открывай затем его снова, пока я тебя не остановлю. Не думаю, что на это потребуется много попыток. Согласен?
  Гарри почесал в затылке. Вроде Кливленд ничего такого сверхсложного не предлагала. А недовольство Рона можно и потерпеть, особенно если Астория окажется права.
  - Закройся! - прошипел наконец он. - Откройся!.. Закройся!.. Откройся!..
  - Стоп!!! - резко остановила его Астория, снова вглядываясь, зачем-то, не в сам проход, а в стену сбоку от него. - Ловушка активировалась! Ждём.
  Прождать им пришлось целых несколько минут, и когда Рон стал в голос проявлять недовольство непонятным ему бездействием - проход без команды Гарри резко закрылся.
  - Э-э-э?!
  - Вот и всё. Если бы вы, уверившись в безопасности прохода, вздумали туда постоянно шастать, то в очередной такой поход вам было суждено остаться там навечно. Можете не благодарить. Я узнала, что хотела, сделала очередное доброе дело, и поэтому мой лимит доброты на сегодня исчерпан. Чао мальчики, спасибо за компанию и информацию!
  Кливленд с довольной улыбкой помахала им на прощание ручкой, упорхнув из туалета.
  - Откройся! Откройся! Да откройся же!!! - Гарри, почувствовав, как между лопаток потекла запоздалая струйка холодного пота, всё же пробовал, безрезультатно, открыть захлопнувшийся проход. Теперь, видимо, как и говорила Кливленд, окончательно.
  - Рон, ты не в курсе, как принято благодарить девчонок? Она нас, кажется, мимоходом спасла от больших неприятностей. - Ты чего Гарри? Это же девчонка! Ещё навоображает себе всякого, обойдётся.
  
  Глава 27. Собираясь на охоту не перепутайте в качестве "кого".
  
  - Да, мисс Кливленд?
  Профессор Грюм приподнял голову, отрываясь от кучи работ школьников в своём кабинете, куда сунула нос Астория.
  - Профессор, вы как-то говорили, что у вас есть один знакомый, которому было бы интересно со мной подраться.
  - Я говорил о тренировочной дуэли. Насчёт настоящего боя с вами речи не шло, он же не идиот. Да и не стоит называть благородное искусство дуэли - дракой.
  - Ой, да ладно вам. Бой, дуэль, драка... Какая разница! - пренебрежительно отмахнулась Астория. - Главное, именно то, что можно совершенно законно скинуть пар и хорошенько кого-то поколотить! - она широко улыбнулась мученически закатившему глаза Грюму.
  - Гриффиндор! - сказал, как отрезал, отставной аврор.
  - Да! Имеете что-то против?
  Профессор тяжело вздохнул, сдвигая в сторону работы учеников.
  - Значит так - если вы хотите просто подраться, то попрошу оставить мой кабинет и не отвлекать меня от работы.
  Астория скорчила огорчённую мордашку.
  - А если нет?
  - Если вы обещаете вести себя прилично и не калечить моего знакомого, просто под настроение, то он, думаю, будет готов с вами встретиться вечерком. В Запретном Лесу. Ему, по определённым причинам, нежелательно появляться рядом с Хогвартсом.
  - Ученикам запрещено посещать Запретный Лес.
  - Да, но я, как преподаватель, могу выдать вам такое разрешение. Оно вам всё равно потребуется, чтобы выйти за пределы территории.
  - И как я буду в лесу искать этого вашего знакомого? В лесу, в темноте, одна. Кстати, предупредите его, чтобы руки держал при себе. Одинокая девушка в лесу может быть крайне настороженной, и поэтому - опасной!
  - Держите, настороженная вы наша! - Грюм, порывшись у себя в столе, кинул Астории половинку небольшого медальона. - Это связующий амулет. Вторая часть будет у моего знакомого, по которому он вас найдёт. Естественно, все будут считать, что это я с вами занимаюсь, - мужчина, встав с натугой с кресла, проковылял к стоящему в углу гигантскому сундуку со множеством замков, на котором кучей валялось множество бумаг.
  - Смотрите, - вернувшись к столу, он расстелил на нём рулон карты в средневековом стиле, на которой был отображён Хогвартс и художественно отрисованные окрестности замка. - Вот здесь... - Грюм ткнул пальцем в место на карте, - начинается одна тропинка, по которой вы сможете добраться до вот этой полянки с лесным родником. Ждите моего знакомого там! Думаю, найдёте без проблем, если только не вздумайте сойти с тропинки. Но если вдруг заблудитесь или попадёте в опасную ситуацию, надеюсь, вы знаете сигнальные заклинания. Немедленно их используйте!
  - Не дождётесь! Я в принципе не способна заблудиться. Тем более, на таких мизерных расстояниях.
  - Хорошо. Сегодня вечером, как сядет солнце. Раньше мой знакомый попросту не успеет. И, я надеюсь, вы умеете себя держать в руках.
  - Главное, чтобы он себя умел. А за мной не заржавеет.
  
  
***
  
  - Попалась, нарушительница! Куда это ты собралась, на ночь глядя, а? Вот профессор Снейп порадуется такой добровольной чистильщице котлов.
  Уже возле самого выхода из замка Асторию перехватил вынырнувший из из-за угла Филч, причём с таким воодушевлением на лице, будто он сыщик, наконец-то взявший с поличным неуловимого наркоторговца, долго мотавшего ему нервы.
  - В лес, естественно. Погода... мерзкая. Чайки... отсутствуют. Сумрак... жуткий. Луна... за тучами. Кр-расота! Не хотите составить мне компанию? Обещаю, приставать не буду.
  От такой беспрецедентной наглости, высказанной с очаровательной невозмутимостью, у завхоза просто не нашлось слов... Сразу. А потом он просто не успел ничего сказать, так как Астория, резко поскучнев, ткнула ему в руки выписанный пропуск.
  - Профессор Грюм назначил мне тренировку в Запретном лесу на данное время. Если вы отказываетесь меня пропускать, то могу ли я ему сказать, что не явилась по вашей вине? Знаете, спать охота, а не шастать по ночному лесу на потеху некоторым.
  - Ну уж нет, указания профессоров следует неукоснительно выполнять! - лицо Филча, прочитавшего текст на пропуске, перекосилось в предвкушающей гримасе. - Надеюсь, до вас дойдёт, что не стоит проявлять легкомыслие и нарушать правила школы. Правда, если профессор Грюм доставит из леса ваши бренные останки... - завхоз хрипло рассмеялся. - Ваш пример послужит наглядным уроком для других.
  - Вы что-то имеете против меня? Я, вроде, с вами не ссорилась?
  Филча буквально передёрнуло в пароксизме ярости.
  - Не ваше это дело! Привыкли безнаказанно насмехаться над старым сквибом! Вот где я вас всех, высокомерных магов, хочу видеть! - он продемонстрировал Астории сжатый до судорог кулак. - В порошок... Всех!
  - Понятно... - абсолютно не впечатлившись внезапным приступом ярости завхоза, кивнула Астория. - Вы не можете колдовать, и вас мучает жестокая зависть к более везучим, на ваш взгляд, людям.
  - Да что ты понимаешь! Видеть, знать и... не мочь. Я... я бы всё отдал за возможность колдовать. Всё! Ты слышишь! - вдруг орущий ей прямо в лицо Филч внезапно замолк и обречённо сгорбился, отворачиваясь к ней спиной. - Проваливай в свой лес! Надеюсь, там тебя сожрут тёмные твари. Хоть этим старика порадуешь.
  - Стоять!!!
  - Что, решила пожалеть старика? Показать, какая ты добренькая?
  - Я и 'добрая' - понятия малосовместимые. Я рациональная. Постарайтесь не дёргаться, - холодно ответила Астория склочному старикашке, демонстративно водя руками над его телом, тщательно сканируя его энергосистему. - К врачам обращались?
  - Совсем дура? Конечно, обращался! И к врачам, и к целителям. К кому только не обращался. Никто... Сквиб - это проклятая метка на всю жизнь.
  - Всё, можете поворачиваться, я закончила. Ну, мне примерно понятно. У вас, похоже, расфокусированы выходные каналы. Энергия попросту бесконтрольно рассеивается в пространстве, не достигая потребной мощности и фокусировки на выходе.
  - Это можно вылечить? - с затаённой надеждой в голосе проговорил Филч.
  - Вылечить? Нет, я же не доктор! Тут больше подходит термин 'отремонтировать'. Но до конца не уверена, это всё же не моя специализация. Была бы вместо меня Биска - это наша, гм, врач, ей бы было точно интересно с вами повозиться.
  - Так к чему всё это тогда? Решила подразнить, поиздеваться над старым сквибом, да?
  - Да нет... - пожала плечами Астория. - Я же не обычный человек, чтобы получать от такого процесса удовольствие. Просто задача вашего ремонта может быть интересной. Я бы могла взяться решить вашу проблему, вот только есть одно 'но'.
  - Это какое же?
  - А зачем мне это нужно? Чем вы можете быть мне полезны? Почему я должна тратить на вас своё время и ресурсы? Это я к тому, что отнюдь не страдаю альтруизмом и сочувствием с жалостью, чтобы вы себе там не думали. Сумеете меня заинтересовать - думаю, я смогу выделить время на решение вашей проблемы, есть у меня уже соображения на этот счёт. В крайнем случае, обойдёмся 'костылями' и 'заплатками'. Ну а нет... Всё останется как есть, и вы ничего не потеряете, но и не приобретёте. Сразу говорю - деньги меня не интересуют. Оставьте презренный металл для других и для себя. Главная ценность для меня - это информация. Не слухи и сплетни, а реально полезная информация. Но если сможете предложить нечто другое, имеющее для меня ценность, то я сильно отпираться не буду.
  - Точно, не обманешь? - прохрипел Филч.
  - Клянусь магией, - с лёгкостью соврала Астория, взмахивая палочкой. Хотя, почему соврала? Если старик-завхоз сумеет её заинтересовать, то она ему честно поможет. Она хоть и не ремонтница, но базовые навыки ремонта есть у любого корабля Тумана. А расфокусировка повреждённых энергоканалов корпуса - это типовая проблема. Человек, конечно, это немного другой механизм, более хрупкий и нежный, но сам принцип решения известен, нужно только будет подобрать нужные по мощности фокусировочные кольца, чтобы не пережечь человеку каналы окончательно.
  - Мне... Мне надо подумать.
  - Думайте. Можете даже не спешить. Всё равно в ближайшем будущем на вас времени не будет. Это если не появится критически важная для меня информация. Кстати, мне уже нужно бежать! Профессор Грюм ждать не будет, а мне необходимо ещё успеть подготовиться.
  - Постарайся там не сдохнуть!
  - Вы очень добры...
  
  
***
  
  - Аластор?
  - А, Аргус! Всё караулишь?
  - Так должность обязывает.
  - Ну да, ну да, исключительно долг, конечно.
  - Я тут чего... Ты же в лес к Кливленд?
  - А что, она уже пробегала? Нетерпеливая какая.
  - Да, с четверть часа. У меня такая просьба... Ты её там не сильно, того, гоняй. Ребёнок, всё-таки...
  На такую необычную просьбу Филча, Грюм мгновенно выхватил свою палочку, колдуя чары опознавания, после чего только многозначительно хмыкнул.
  - Точно ты. А я уж было подумал...
  Филч сконфужено скривился.
  - Нужна она мне просто. Обещала в одном деле помочь.
  - Аааа, понятно. Да не волнуйся ты за неё. Ещё неизвестно, кто кого гонять будет. Как бы самому целым вернуться.
  И видя поехавшую вверх бровь Аргуса, только махнул рукой.
  - Не обращай внимания. Просто девочка очень резкая, сильная и независимая, хотя и перспективная. Ей бы пацаном родиться, а не юбками полы мести. Если её вскоре никто не обрюхатит, то она сама будет всех подряд гонять за милую душу. Той же Белле останется только от зависти в своей камере удавиться. Сам... - Грюм воздел глаза к верху, - попросил меня с ней позаниматься, в лесу, подальше от чужих глаз. Вот и нашлось только сейчас время. Ладно, бывай. Вернёмся, думаю, поздно. Калитку в воротах не запирай, сам закрою.
  - Хорошо, не буду. Я тогда пойду, пройдусь по замку. Скоро отбой, надо же кому-то следить за порядком, чтобы по коридорам эти бездари не шлялись.
  Грюм коротко хохотнул.
  - Ну-ну, коридорный ужас всея Хогвартса, удачной охоты.
  И, махнув рукой в прощальном жесте, резво, будто его и не стесняли телесные раны, исчез в темноте.
  
  
***
  
  Астория бесплотным призраком скользила по ночному лесу. Найти нужную тропинку она смогла без проблем, но просто идти по ней было скучно, да и несколько предсказуемо, и она сместилась в сторону, отрабатывая навык бесшумного перемещения по лесу.
  Спустя пару минут сбора данных, она начала производить требуемые изменения. Подошва её полусапожек увеличилась в размере, уменьшив давление тела на почву. Затем увеличила толщину, став, заодно, очень мягкой и податливой. Теперь попадавшие под неё опавшие листья и веточки не трещали и не шелестели, а легко вдавливались в поверхность подошвы, не ломаясь и не сигнализируя о её передвижении на всю округу. Изменилась и походка - тело Астории слегка пригнулось и стало двигаться с этакой замедленной, расчётливой плавностью, буквально обтекая свисающие ветки деревьев и заросли кустарника.
  О том, что её методика принесла успех, свидетельствовало то, что она незамеченной сумела подкрасться к чутко спящему под кустом ушастому зайцу. Мигом свернув шею невезучему грызуну, она вызвала Линки и передала случайную добычу на кухню Хогвартса. Завтра у неё на обеде будет персональное блюдо - жаренная тушка зайца с гарниром. Нет, ей еда всё так же не требовалась для функционирования - просто, если подчёркивать свою независимость и особое положение, то лучше это делать как раз такими мелкими штришками. Кому надо - те всё прекрасно поймут, а если нет... Плевать. Ей уже до жути надоели пресные английские каши, и небольшое разнообразие меню будет весьма кстати.
  Добравшись до поляны с пресловутым родником, она не стала сразу к нему выходить, а принялась, в первую очередь, тщательно обследовать окрестности. Спустя пару кругов, убедившись, что никакой засады или заранее подготовленной ловушки нет, Астория вышла на бережок родника и, убрав с ног обувь, погрузила ступни в ледяную воду, которая немедленно, наткнувшись на непредвиденное препятствие, с шелестящим бульканьем закрутилась мелкими водоворотами вокруг её ног.
  На неё мгновенно нахлынули воспоминания о морской волне, которая с гулким шипением обтекает её корпус, рассекающий океан на полном ходу. О вихре брызг, разбиваемых форштевнем, пенящихся волн. О недовольном гудении ветра, запутавшегося в надстройке и снастях мачт. О... Много чём...
  Туманница зло тряхнула головой, отгоняя от себя ностальгические мысли. Не время предаваться воспоминаниям. Да и ноги стали неприятно леденеть в воде, всё же на дворе было не жаркое лето.
  Потратив немного энергии на прогрев и обсушку ступней, она вернула на законное место обувь и бросила клич.
  - Линки!
  - Флагман?
  На полянке немедленно появилась домовушка, укутанная в тёплый плащ, с капюшоном, нависающим чуть ли не до самого носа, не давая рассмотреть её лицо.
  - У тебя всё готово?
  - Флагман! - в тоне Линки скользнули нотки укоризны.
  - Отлично! Значит, сейчас прячешься, и ждёшь моей команды, - Астория извлекла амулет Грюма, анализируя колебания связующей нити. - Цель скоро будет на месте. Если, вдруг, что-то пойдёт не так, как мы запланировали - ты знаешь, что делать.
  - Обижаете, флагман. Всё у вас получится. Вы - лучшая!
  - Э-э-эх, была бы лучшая, не попала бы в эту дурацкую ситуацию. Но об этом потом, сейчас главное - операция. Занимаем позиции!
  
  
  
***
  
  Бартемиус Крауч шёл по лесной тропинке, изредка сверяясь с поисковым амулетом. Кливленд, похоже, уже добралась до полянки и ждала его там. По крайней мере, направляющий луч уже несколько минут как перестал колебаться. Он ухмыльнулся. Ничего страшного, подождёт, не околеет.
  Всё же в бытии преподавателем Хогвартса были свои плюсы. Ещё бы этот подонок Грюм лучше следил за своим телом, а то нахождение в теле калеки жутко стесняло и угнетало. Если бы не прямой приказ Тёмного Лорда, вкупе с необходимостью сохранять жизнь Грюму для ингредиентов оборотного зелья, старый аврор уже давно бы почувствовал на своей шкуре, что значит вставать на пути у Пожирателей Смерти. Но ничего, придёт и его время. Как только план Лорда будет выполнен, в Грозном Глазе отпадёт нужда, и тогда...
  Барти в предвкушении даже зажмурился. Сладкие мечты, такие сладкие... Но прочь лишние мысли. Сейчас ему предстоит заняться обработкой Видящей. Лорд очень заинтересовался информацией о ней и поручил приложить все усилия для привлечения её на правильную сторону.
  Дамблдор совсем выжил из ума, раз задумал сделать из неё простую наживку для своих противников. Такой ресурс - и так бездарно использовать. А ведь если ему, Барти, удастся произвести неизгладимое впечатление на Кливленд, то чем Моргана не шутит - может, она согласится составить ему пару по жизни. А что? Он ещё достаточно молод и привлекателен. После победы Лорда он неминуемо возвысится и станет весьма завидной партией. А думать о продлении рода Краучей надо начинать уже сейчас, отцу-предателю в этом плане уже ничего не светит, да и вообще ему недолго осталось...
  Сейчас главное - не облажаться. Кливленд сильна и хочет попробовать себя в тренировочной дуэли. Нужно буквально наизнанку вывернуться и честно одержать верх над ней. Девушки любят сильных. А она сама противник не из простых, что уже не раз доказывала. Правда, каким бы она не была выдающимся бойцом, у неё попросту не может быть такого же реального опыта боёв, как у него. К тому же его сейчас не стесняет тело калеки, и можно полноценно использовать свою палочку, а не продавливать сопротивление отобранной у Грюма. Так что ещё посмотрим, кто кого.
  Вскоре впереди, среди деревьев, замелькал отсвет от небольшого костра. Крауч, осторожно пригнувшись, держа в руках уже свою собственную палочку, двинулся вперёд, не забывая внимательно оглядываться вокруг.
  Ага, пять баллов Кливленд за образцовую трансфигурацию. Мерлин, как в него уже успела вжиться эта привычка профессоров Хогвартса всё измерять баллами. Видимо, девушка не захотела ожидать его, стоя на ногах, и трансфигурировала себе из почвы кресло, а спасаясь от ночной прохлады - развела перед собой костёр. Мда, типичная ошибка новичка. Ведь свет костра на какое-то время напрочь убил её ночное зрение, облегчая ему задачу. Ну что же, самоуверенная девочка, сейчас тебя ждёт небольшой урок. Пусть тебя кто-то неплохо натренировал для полигонных боёв, но вот о правильном поведении бойца в ночном лесу, ты, похоже, не в курсе.
  Он сверился с амулетом. Тот ожидаемо показывал на кресло, жаль только, спинка кресла, да и сам костёр, не дававший достаточно света, мешали рассмотреть подробности.
  В костёр, со стороны кресла, полетела небольшая ветка, вызвав своим падением ворох искр и клубы едкого дыма.
  Всё же дилетант, поморщился Крауч, тихонько заходя со стороны спинки кресла. Кто же кидает прямо в горящее пламя костра сырые ветки. Прости, дорогая, но главный в нашей семье будет только один.
  - Инканцеро!
  Нити заклятья, сорвавшиеся с кончика его палочки, мгновенно оплели стоявшее на поляне кресло. - Мисс Кливленд, нельзя же так... - он, обойдя кресло сбоку, запнулся, ошеломлённо уставившись на пустое сиденье, на котором одиноко лежал его амулет. И в этот момент ощутил даже не звук, а некие колебания воздуха, но осознать полноценно этого уже не успел. Обрушившийся на его голову удар мгновенно лишил его сознания.
  
  Глава 28. О том, чего не стоит делать с туманницей.
  
  Моргана, как же раскалывается голова...
  Очнувшийся Бартемиус Крауч хотел обхватить тупо ноющую голову руками, но не смог даже пошевелиться. Тело было будто парализовано, да и с памятью было что-то не то... Он вообще ничего не помнил из того, что произошло! Нахлынувшая волна паники заставила его сосредоточиться, и сквозь пелену беспамятства начали постепенно пробиваться последние воспоминания. Вот он обходит кресло с сидящей в нём Кливленд. Вот - накладывает связывающее... И... дальше провал.
  Крауч с непроизвольным стоном приоткрыл глаза. Ночная поляна в лесу... Журчание родника... Уже погасший, слегка дымящийся костёр... И Кливленд... Спокойно сидящая перед ним в кресле Кливленд, на подлокотнике которого лежала его личная палочка, листающая какой-то учебник при свете плавающего в воздухе шарика 'люмоса'. Только почему он смотрит на неё сверху? Что тут вообще происходит?
  По мере того, как прояснялось его сознание и отступала тупая боль, терзающая затылок, мозг начинал всё лучше соображать. Стараясь не привлечь внимание читающей девушки раньше времени, он постарался осторожно оглядеться и оценить своё положение. Его тело висело в воздухе, будучи распято на странно светящейся Х-образной конструкции. Тело, с руками и ногами, было надёжно зафиксировано невидимыми путами, и пошевелить ими не было никакой возможности. Только голова оставалась условно свободной.
  Он не спешил окликать девушку, стараясь сообразить, что тут произошло и чем ему это грозит. А хорошего было мало. Стоит ей призвать сюда хоть кого-то из преподавателей Хогвартса, которые смогут его опознать, не говоря уже о самом Дамблдоре, как план Тёмного Лорда немедленно рухнет. И во всём будет виновата только его самоуверенность. Мордред и Моргана, сам же столько раз приводил Кливленд всем в пример - что не стоит недооценивать противника и вестись на смазливую мордашку с фигуркой, и на тебе... Сам пренебрёг своими же рекомендациями - размечтался, придурок. После такого фееричного провала, вместо награды от Лорда можно будет только круциатус получить, и не один... Если, вообще, не аваду.
  Но, возможно, ещё не всё потеряно? Судя по давно погасшему костру и его затёкшему телу, он так висит уже достаточно долго, и позвать преподавателей или авроров можно было неоднократно. А раз никого здесь нет... То тогда у него появляются варианты. Надо только ещё раз не облажаться и выяснить, что Кливленд знает и чего хочет от него получить.
  
  
***
  Астория в этот момент тоже размышляла, что ей делать с 'добычей'. Этот придурок не придумал ничего лучше, как напасть на неё со спины. Пусть и не смертельным заклинанием, а иммобилизационным, и не имеет значения, что вместо неё в кресле под голограммой сидела Линки. Сам факт неспровоцированного нападения зафиксирован, а этого уже вполне достаточно для обоснованной ликвидации цели. Вот только это был чуть ли не единственный толковый преподаватель во всём Хогвартсе (ну-у-у, возможно, ещё и Флитвик), который давал практичный материал, и пускать такого на компост было попросту нерационально.
  Она старательно не замечала того, что он уже минут пять как пришёл в сознание и, видимо, сам пытался сообразить, что здесь произошло, осторожно оглядываясь, стараясь не привлечь её внимания. Ну что же, пускай пока повисит, подумает, и полностью осознает своё положение.
  Как подсказывают человеческие психологи, в данной ситуации выгоднее, чтобы он сам начал разговор. Сам начал строить предположения и делать предложения. В этом случае человеческое подсознание охотнее переходит в режим 'соглашательства' и будет готово принять те условия, которые отвергло бы в случае, если инициативу разговора проявит уже она. Неизвестность - она пугает и мотивирует. Из этого и будем исходить. Ночь длинная, спешить ей некуда. В крайнем случае, если не получится достигнуть взаимопонимания, она просто ещё раз станет для магов героиней, разоблачившей скрытого врага. Чего, кстати, хотелось бы избежать. Не нужно ей излишнее внимание широкой публики.
  - Флагман! Ваш чай!
  Рядом с креслом объявилась Линки, всё ещё укутанная в свой плащ, притащив с собой неизменный поднос с чаем и булочками.
  Пришлось отложить книгу в сторону и взять в руки горячую чашку (в ночной холод это было более интересно, чем книга), и именно этот момент пленник посчитал наиболее подходящим для того, чтобы обратить на себя её внимание.
  - Мисс Кливленд! Как это понимать? Вы решили нарушить своё обещание профессору Грюму? Немедленно освободите меня и верните палочку!
  - Флагман, а можно я ещё раз этого стукну?
  Домовушка легко вытащила из-за кресла огромный деревянный молоток на длинной ручке, раза в два больше её самой.
  - Не стоит... - Астория даже не подумала посмотреть на распятого мужчину. - Он и так стукнутый. Нападать на меня со спины, да ещё обычным связывающим... Ну точно стукнутый!
  - Как скажете, флагман, - недовольно проворчала домовушка, пряча свою киянку обратно за кресло. - Но если что - только моргните... Я его живо...
  - Не стоит быть такой кровожадной.
  - Флагман!!! - а сколько в голосе праведного возмущения. - Я не кровожадная! Была бы кровожадной - использовала бы это... - из-за того же кресла был вытащен уже топор, со странными потёками на лезвии и размером только чуток поменьше, чем предыдущее орудие.
  - Хм... - Астория скользнула по топорику безучастным взглядом, а затем перегнувшись назад, заглянула за кресло. - Клещи, напильники и ножи - это я понимаю. А набор иголок тебе зачем?
  - Ногти!
  - Ааа, понятно. Только физические пытки - это неэффективно, несимпатично и достаточно грязно. Нам же профессор Грюм, на первом занятии, вот прям как знал, сразу видно опытного человека, показал отличное заклинание для таких ситуаций - Круцио. И, он был так любезен, что прислал мне сейчас расходный материал для внеклассной практики.
  - Не знаю, флагман, может иголки это и не симпатично - зато дёшево, надёжно и практично. А инструменты я потом от крови отчищу, будут как новенькие. И Министерство к вам, флагман, точно не будет иметь претензий, ведь, если что - использование иголок оно пока не запрещало.
  Крауч слушал это бредовый диалог ученицы Хогвартса со своей домовушкой со всё возрастающим изумлением, словно это не о нём речь шла. За время своей службы он неоднократно сталкивался с ситуацией, когда пленников, попавшихся к ним в руки, пытали. Когда для получения нужных сведений, а когда для простого запугивания или наказания, а иногда просто так и без конкретной цели - для собственного удовольствия. И реакции магов, проводивших пытки, вполне чётко делились на две основные категории: большая - получала нескрываемое удовольствие, реализуя возможность безнаказанно измываться над беззащитной жертвой, вот только достоверность полученных при этом сведений была низкой, так как в итоге пытаемый ломался и начинал говорить всё то, что хотел услышать от него палач, оговаривать кого угодно, ну и тому подобное, лишь бы хоть ненадолго получить передышку. Или вообще сходил с ума, или умирал - а ведь при этом могла быть потеряна нужная информация! А вторые палачи, наоборот: полная сосредоточенность, минимальная эмоциональность, всеобъемлющий контроль ситуации - и максимальный результат...
  Если первая группа сподвижников Лорда мало интересовала - как правило, туда входили самые бесталанные волшебники, которые таким образом пытались хоть как-то самоутвердиться и показать свою крутость жертве и своим подельникам, то вот вторая... Существовало негласное правило брать таких на особый контроль и обучение. А обучение у Лорда было предельно жёстким и эффективным: кто-то не выдерживал сам, сходя постепенно с ума. Кто-то пополнял собой первую группу. Ну а немногие оставшиеся, прошедшие полное обучение, становились форменным кошмаром и ужасом для своих противников. Безоговорочная верность Лорду, безрассудная безжалостность и предельная эффективность, относящаяся как к чужим, так и к своим.
  Такой была Беллатриса Лестрейндж. Такими были Долохов и братья Лестрейндж, Яксли и Макнейр, и... многие-многие другие, входившие в ближний круг Лорда.
  Таким был и он - Бартемиус Крауч. И вот сейчас он словно вернулся на десяток лет назад, когда они разыгрывали перед некоторыми своими пленниками такого рода психологические сценки. Но это же были они: с кровью выгрызающие, и дерущиеся за своё место под солнцем. Прошедшие за годы противостояний не один десяток смертельных боёв с аврорами и другими магами, плюющие на цену своей и чужой крови. И... пятнадцатилетняя соплюшка, у которой в глазах и во всех невербальных жестах читалась только неподдельная безмерная скука от предстоящего. Вполне возможно, что она и участвовала в боях, но вот пытки пленника это всё же немного другое, несколько другой опыт и восприятие реальности. Видел бы сейчас свою 'надежду Света' Дамблдор. Барти даже непроизвольно хохотнул про себя от вставшей перед ним, как наяву, картины, несмотря на всю серьёзность своего положения. Лорд должен непременно узнать о таком 'чуде'.
  - Леди, давайте прекратим этот глупый фарс?! Признаю, моя попытка накладывания инкарцеро со спины была не особо удачной, но вы же сами просили профессора Грюма о персональной тренировке. Я просто хотел показать ошибку вашей позиции, а в результате сам попался в вашу ловушку... Красиво вы меня взяли, признаю. Может тогда уже отпустите меня и мы попробуем нормально поговорить, как разумные люди?
  Барти попытался голосом и мимикой изобразить самое искреннее раскаяние и надежду - при этом без малейшего признака заискивания - что возникшее недопонимание сейчас разрешится, и всё вернётся на круги своя.
  - Да без проблем... - немедленно отозвалась Астория. Вот только её мимика и тон соответствовали таковым у Снежной Королевы, а не у пятнадцатилетней девушки. - Вы, для начала, расскажите мне - кто вы есть такой, и как именно связались с Грюмом. А там посмотрим, возникнут ли у меня дополнительные вопросы или замечания. Если нет - то можно будет, наверное, и отпустить... Итак, я жду.
  Барти, не подавая виду, постарался сосредоточиться. Его рассказ должен быть предельно убедительным и правдивым. Видящая перед ним или нет - неизвестно, но всегда надо исходить из худшего варианта, а врать Видящей, да ещё в его положении - не самая лучшая идея.
  - Без проблем, юная мисс. Мне скрывать нечего! - он постарался всем своим видом показать, что от такого требования девушки он успокоился и перестал нервничать.
  - Позвольте для начала представиться - Бартемиус. Таким вот именем меня наградил мой отец в честь одного министерского чиновника - Бартемиуса Крауча. Тот частенько бывал в нашем доме, и мой отец хотел, чтобы я пошёл по его стопам. К его сожалению я не был особо примерным сыном, да и с папашей у меня часто бывали разногласия. Слишком уж строг был и суров.
  - И поэтому вы присоединились к Пожирателям смерти?
  Крауч на мгновение застыл, но моментально взял себя в руки, выдав на лицо горькую усмешку.
  - Уже увидели моё клеймо, ошибку молодости? Да, вы правы. Я был тогда одержим бунтарским духом, как и многие среди нас. Отец жёстко придерживался близорукой политики министерства, а я... Нам... Нам казалось, что Тёмный Лорд во главе Магической Британии сумеет всколыхнуть это застывшее болото бюрократов и ограниченных обывателей. Но мы ошибались... - он обмяк телом на своём распятии, запрокинув голову к небу. - То, что вначале начиналось, как мирный протест... Вскоре министерские чиновники, боясь за свои кресла, стали списывать на нас любые происшествия, стремясь тем самым дискредитировать нашу идею. Началось всё возрастающее давление на нас и Лорда. Да что там, долго рассказывать... - он снова тяжело вздохнул, сокрушённо качая головой.
  - Вскоре нас объявили террористами, начали преследовать и притеснять по любому поводу. Мы взялись за палочки, и понеслось... Убивали мы. Убивали нас. Но когда наш предводитель пал, будучи заманен предателем в ловушку, победители повесили на нас всех собак, и нам приписали все злодеяния, творившиеся тогда всеми сторонами. Проигравший платит за всё. Я попался аврорам, и суд приговорил меня к заключению в Азкабане, где я провёл какое-то время, отбывая наказание. После своего освобождения, я почти всё время безвылазно прожил в доме отца, коротая время наедине с нашей домовушкой. Мой отец, после моего ареста, потерял своё влияние и место в министерстве. Да и Пожирателю Смерти, пусть даже и бывшему, раз наша организация распалась, нет места в этой жизни. Так что для меня эта встреча... Я просто рассчитывал немного развеяться и пообщаться с такой неординарной девушкой. В общем, как-то так...
  Астория молча, не перебивая, выслушала этот монолог, никак не показывая своё отношение к услышанному. Молчание затянулось: Барти всё так же висел, распятый в воздухе, всем своим видом давая понять, что он всё рассказал, а туманница внимательно на него смотрела.
  - А как так вышло, что профессор Грюм решился пойти вам навстречу? Вы же, вроде как, враги?
  Барти коротко хохотнул.
  - Вы правы. Мы неоднократно сталкивались с ним в поединках. И как-то раз, знаменитый Грозный Глаз, несмотря на всю свою знаменитую паранойю, проиграл бой и попался ко мне в руки. Знаете, он стольких моих товарищей, или убил, или засадил в Азкабан, что я тогда с трудом удержался от того, чтобы не убить его на месте. Но жить старыми обидами... В общем, я решил оставить ему жизнь и пообщаться. Не скажу, что это далось мне легко, особенно зная самого Грюма, но 'долг жизни' - это свято. У него просто не было выбора. Мне действительно было интересно узнать, как живёт и чем руководствуется самый знаменитый аврор Британии. Не скажу, что мы стали друзьями и между нами безоблачные, доверительные отношения, но мы часто с ним даже сейчас встречаемся и обсуждаем происходящее, в том числе и в Хогвартсе. Он даёт мне советы, как следует поступить в том или ином случае, ну и так далее. Так что, когда до меня дошли слухи о ваших умениях, я передал вам через Грюма свою просьбу о встрече. Жаль только, что вы с ней затянули. Поэтому сегодня, когда я узнал о вашей просьбе, то пришлось поторопиться, чтобы всё успеть. Не хотелось упускать момент, а то кто его знает, когда получилось бы в другой раз. Тут моя спешка меня и подвела.
  Астория взяла в руки с подлокотника кресла лежавшую там палочку Барти.
  - Интересная трактовка событий. Я даже почти поверила бы...
  - Эй, я всё честно рассказал!
  - Знаю! Круцио!!!
  Дикий вопль боли разнёсся по ночному лесу. Спустя пару секунд Астория опустила палочку, прервав заклинание.
  - Флагман?
  - Учись Линки, человек не соврал почти ни в едином слове, и, одновременно, смысловая часть его рассказа была ложью от начала до конца! Сразу видно опытного демагога. Не Дамблдор, конечно, но очень, очень близко...
  Она встала с кресла подойдя к тяжело дышавшему, отходившему от болевого шока, телу Барти.
  - Мистер Бартемиус Крауч! Знаете, на свете не так уж много вещей, которые могут вывести меня из себя, и к этим вещам относится как раз недостоверная информация, которую мне хотят впарить под видом правды. Настолько, что иной раз перед трупом даже как-то неудобно становится. К слову, к попытке собственного убийства я отношусь проще - меня уже столько раз пытались уничтожить, что я и считать перестала.
  Она пальчиком приподняла за подбородок голову мужчины, проникновенно заглядывая тому в глаза.
  - Меня не особо интересуют ваши тёрки с Дамблдором, но мне нужна информация - и я её получу, так или иначе. Этап добровольного сотрудничества мы пропускаем - мой тест вы уже провалили. Значит, придётся действовать по плохому... - она отпустила его подбородок, позволяя голове Барти вновь опуститься, и вернулась в своё кресло.
  - Вы меня заинтересовали ещё с самого первого урока ЗОТИ. Всё же мне было тогда несколько непривычно видеть человека, откликающегося голосом на одно имя, а на сетевой запрос выдавать совершенно другое. Причём человек, с сетевым откликом на первое имя, почему-то находится в вашем сундуке. Я сегодня, на всякий случай ещё раз проверила, чтобы убедиться. Знаете, я даже восхищена вашей наглостью. Чуть ли не в открытую рассказывать школьникам о методах, которыми вас можно разоблачить, показывать им заклинания, за использование которых им грозят очень большие проблемы... И, самое главное - никто же ничего не понял! Ну, кроме меня. Но на таких, как я, вы и не рассчитывали, верно? Мне пришлось потратить много времени, чтобы раскопать подробности вашей подноготной. Не сомневаюсь, что очень многое осталось мне неизвестным - полностью верить человеческим газетам крайне неосмотрительно, но я сейчас этот пробел восполню, с вашей помощью.
  - Девочка... - Барти с натугой приподнял голову. - Думаешь, пытки тебе помогут? Я лучше сдохну, чем выдам наши секреты. Лорд хорошо научил своих соратников терпеть боль.
  - Пытки? Пфе!.. Это долго и неэффективно. Нет, вы бы в итоге всё рассказали и под пытками, можете мне поверить - у меня была хорошая 'учительница', которая о физиологии людей знает всё что только можно. Но тратить своё время и ресурсы на то, чтобы сломать ваше сопротивление... Я попробую пойти другим путём. Тем, который вы сами мне и подсказали, заодно и метод протестирую. Империо!!!
  
  Глава 29. Драконы и предложение от которого нельзя отказаться
  
  - Мисс Кливленд, не помешаю?
  - Ммм, нет.
  После обеда (напоминаю, что обед в Англии, это наш ужин - то есть 19-20 часов вечера), когда все учащиеся начали расползаться по факультетским гостиным и просто по замку, пользуясь свободным от учёбы временем, её перехватил в коридоре Дамблдор. Ну как перехватил - она в течении всего обеда фиксировала его задумчивые взгляды на себе (может это было потому, что у неё одной из всех присутствующих на тарелке была жареная зайчатина?), но при этом её не торопились вызывать к нему в кабинет, как обычно, летающей запиской. И стоило ей только дать понять, что она закругляется, как Дамблдор, почти незаметно кивнув ей, вышел в коридор ведущий в сторону башни Гриффиндор.
  - Хорошо, тогда прошу вас немного подождать. О, вот и ты, Гарри, мы как раз тебя ждём.
  - Директор?!
  Удивление Поттера, не ожидавшего, что его на выходе из Большого зала встретит Дамблдор вместе с Асторией, явственно отразилось на его лице.
  - Мистер Уизли, прошу прощения, что я украду на некоторое время вашего друга, но так нужно. Надеюсь, вы проявите сознательность и не будете выпытывать у Гарри некоторые подробности того, о чём мы будем сейчас говорить!
  Улыбка Дамблдора была отрепетированно мягкой и предельно дружелюбной, но взгляд и сам тон не оставляли места для двоякого толкования, и недвусмысленно предостерегали от пренебрежения этой рекомендацией.
  Астория, сама ничего пока не понимающая в происходящем, многозначительно молчала. В какой-то степени текущая ситуация играла ей на руку, показывая Поттеру некие 'особые' отношения между ней и директором. Интересно, что это Дамблдору понадобилось одновременно и от неё, и от Поттера?
  - Пойдёмте, дети, прогуляемся немного... - директор приглашающе махнул рукой, призывая пару гриффиндорцев следовать за собой.
  - Знаешь, Гарри, я чувствую свою вину из-за того, что тебе придётся участвовать в этом опасном турнире. Всё же для четверокурсника он очень сложен и опасен, а ведь именно такой ситуации я и хотел избежать...
  Поттер, услышав слова Дамблдора, немедленно насупился, непроизвольно кося взглядом на шагающую с другой стороны директора невозмутимую туманницу.
  - Сэр, я же говорил, что это не я кинул своё имя в кубок.
  - Я тебе верю, мальчик мой, но... - Дамблдор тяжко вздохнул. - Надеюсь, ты простишь старого волшебника за его слабость, и мне бы хотелось немного сгладить свою вину перед тобой.
  - Сэр! - запротестовал, мотая головой, подросток, а Астория мысленно закатила глаза. Дамблдор работал по той же схеме, что и с ней. Вот только у Поттера не было её навыков распознавания двусмысленностей, недоговорённостей и завуалированной лжи, да и вколоченное в парня за годы учёбы доверие к 'старшему' нельзя просто так взять и махом перебить.
  - Не спорь, Гарри. Я знаю, что ты очень добрый мальчик, спасибо тебе за доверие, но всё это не отменяет того, что тебе будет тяжелее всех на турнире. Я тут немного подсуетился... Думаю, тебе мой сюрприз понравится.
  - Мистер Дамблдор, я всё понимаю, кроме одного - а зачем вам тут я?
  - Эмм, мисс Кливленд... - интересно, ей показалось, или Дамблдор действительно несколько напрягся. - Понимаете...
  - Не понимаю!
  Волшебник тяжело вздохнул, огорчённо качая головой, как бы сетуя на нетерпеливую молодёжь.
  - Сейчас увидите. Если я скажу вам, зачем, то для Гарри это перестанет быть сюрпризом. С вашей стороны я надеюсь на проявление разумной сдержанности от того, что вы увидите. Я вам потом всё непременно объясню.
  Несколько заинтригованная туманница показательно недовольно сморщила носик, но не стала более возражать. Она и так постоянно себя сдерживает, чтобы не разнести половину замка вместе с обитателями, вдребезги и пополам, так что не людям ей об этом напоминать.
  Поттер тоже терялся в догадках о мотивах директора, эпизодически, то сверля спину широко шагающего по коридору замка Дамблдора, то залипая на ладную фигурку Астории сбоку, которая выгодно подчёркивалась идеально облегающей одеждой. Поймав его зырк в очередной раз, Астория недоуменно приподняла бровь в немом вопросе.
  Пойманный на 'горячем', Поттер смутился, мучительно покраснев, старательно отводя взгляд в сторону. Он же не виноват, что... А именно - 'что', никак в голову не приходило, но в любом случае, он же ничего такого не делал. Насмешливое хмыканье со стороны Астории чуть не сбило его с шага, заставив прикладывать недюжинные усилия, чтобы вновь не начать исподтишка коситься на девушку.
  Пройдя таким образом почти весь замок насквозь, они вышли через боковой выход на крыльцо.
  - Хагрид!!!
  Радостный вопль Поттера едва не оглушил Асторию. Пока забывший всё подросток, чуть не сбив с ног их с Дамблдором, кинулся навстречу к великану, она анализировала детали, ускользнувшие от взора сокурсника. Осунувшееся лицо. Странного вида роба под видавшей виды шубой. Усиленные магией кандалы на руках и ногах. И, главное, пара рослых мужчин в форменных мантиях местной службы правопорядка по бокам.
  - И зачем всё это? - холодно спросила она у следившего за её реакцией Дамблдора. Устраивать показательный скандал причин нет, но раз директор ожидает увидеть её недовольство, то ей не сложно ему в этом помочь. Тем более повод действительно был.
  - Понимаете, мисс Кливленд, арест Хагрида очень сильно ударил по моим планам, - ответил несколько успокоившийся Дамблдор, не дождавшийся, видимо, с её стороны ожидаемого возмущения. - Несмотря на все свои недостатки, наш лесник очень хорошо может обращаться с редкими животными...
  - Это я отлично ощутила на себе. Была бы вместо меня другая девушка - ваш Хагрид сэкономил бы суточный мясной паёк из рациона своих любимцев, - сухо обронила туманница, перебивая директора Хогвартса.
  - Кхм, гм... - откашлялся смутившийся волшебник. - Вынужден признать вашу правоту, но в данный момент речь идёт о репутации всей магической Британии. И мне о-очень нужна сейчас помощь Хагрида! К тому же, его же не отпускают насовсем, он продолжит отбывать своё наказание после Турнира. Да и посмотрите, как обрадовался Хагриду Гарри! Неужели вы ничуть не порадуетесь хотя бы за него?
  Астория послушно взглянула на Поттера, что-то радостно вещающего и чуть ли не прыгающего вокруг смущённого таким горячим приёмом Хагрида. Пожала плечами.
  - А что с Поттера взять? Мяса и мышц почти нет, жировой прослойки тоже не наблюдается. Кожа да кости. Разве что только на мясной бульон и сойдёт. Так что нечего ему бояться великана, по крайней мере, пока тот не начнёт его, этак невзначай, откармливать. А вот Невиллу я бы посоветовала остерегаться и не оставаться с ним наедине без подстраховки.
  - Кх... кхм... - закашлялся Дамблдор на её описание 'радостной' картины. - Мисс Кливленд, ваш чёрный юмор тут совершенно неуместен!
  - Кто вам сказал, что я шучу? Я тут в Хогвартсе прочитала подборку по деяниям великанов, коим потомком, несомненно, является Хагрид. И людоедство там вполне обычная практика. Так что это не шутка, а вполне себе серьёзная рекомендация к действию.
  На её слова, высказанные самым серьёзным тоном, Дамблдор только покачал головой, посетовав вслух, что надо верить людям...
  - Так то людям, а это вообще нелюдь. Да и людям я тоже не особо верю. Врут как дышат, а дышат они часто. Ладно, проплыли... - она вскинула руку, останавливая тираду, готовую вырваться изо рта возмущённого директора. - Подойдём лучше поближе, пообщаемся с вашим 'незаменимым помощником'.
  Она, не дожидаясь ответа директора, решительно зашагала в сторону Поттера с Хагридом. Можно, конечно, было пободаться с Дамблдором в словесной эквилибристике, но и так было понятно, что это попросту бессмысленно - если директору настолько нужен Хагрид, то он просто не примет никаких аргументов, способных этому помешать. А ей особо опасаться великана нечего. Если тот вдруг подумает свести втихаря с ней счёты, то на этом его жизнедеятельность и прекратится. Миндальничать с недругами она более не собирается.
  - Кливленд! - возбуждённый Поттер радостно окликнул подходящую Асторию. - Смотри, Хагрида отпускают. Хагрид, это моя однокурсница Астория Кливленд! Она одна из самых лучших учениц Хогвартса, - явно гордясь, произнёс он, будто в этом была и его личная заслуга.
  - Мы уже, типа, знакомы... - бросила Астория, спокойно подходя почти вплотную к стоящей компании. - Хотя, когда тебя пытаются убить - именем как-то не интересуются, да и знакомством назвать это сложно.
  Стоящий сбоку от великана мужчина с нашивками старшего аврора коротко хохотнул, с нескрываемым удовольствием взирая на окончательно смутившегося, мнущегося Хагрида и удивлённо разинувшего рот Поттера.
  - Старший аврор Деркс! - представился он подошедшей девушке. - Мисс, позвольте мне выразить восхищение вашей красотой, и передать дружные проклятия всего нашего состава за усиленные, благодаря вам, тренировки. Вашу подготовку всем нам постоянно ставят в пример, требуя достигнуть подобного результата. А пока, вот... Доставили, сэр!
  Это аврор уже обратился к неспешно подошедшему Дамблдору, протянув тому папку с бумагами, а затем они вообще отошли в сторонку обсуждать некие бюрократичные формальности, оставив Асторию и Поттера рядом с Хагридом и ещё одним, так и не назвавшим себя аврором.
  Видимо, для Поттера некоторое из услышанного было явным откровением свыше. По крайней мере, именно так охарактеризовала для себя Астория его широко раскрытые глаза и приоткрытый рот.
  - Просто твой Хагрид мало того, что разводил пауков в лесу, которые пытались меня сожрать, так ещё, когда я его за этим делом застукала, попробовал, от невеликого ума, меня убить на глазах всех жителей Хогсмида, и отряда авроров в том числе.
  - Я... Этого... Того... Ну, извиняюсь... Не смог... - косноязычно начал лепетать Хагрид.
  Астория удивлённо приподняла бровь, глядя на покрасневшего до томатного оттенка великана, которому она была чуть выше пояса. Хотела было ответить очередной колкостью, но взглянув на нелепо мнущегося Хагрида, и Поттера с карикатурно отвисшей челюстью, только махнула рукой.
  - Проплыли. Считай, что тебе тогда повезло. Но в следующий раз я не буду столь сдержанной.
  - Мисс Кливленд, не стоит считать себя сильнее или лучше всех. Надо уметь прощать чужие ошибки. Рано или поздно, но все такие гордецы плохо заканчивают.
  Подошедший директор недовольно хмурился, а аврор, стоявший слегка позади Дамблдора, украдкой одобрительно показал ей большой палец.
  - Да я и не считаю себя самой сильной. Я точно знаю, что есть очень много тех, кто гораздо сильнее меня, и против них у меня практически нет никаких шансов. Непобедимых не бывает.
  Она спокойно пожала плечами, не желая развивать эту тему. Всё равно люди не поймут её аргументов. А объяснять им, что подлодка может быть легко потоплена даже самым слабым эсминцем, который не имеет почти никаких шансов против линкора. Который, уже в свою очередь, плохо приспособлен к бою против той самой подлодки. Обычный круговорот силы в природе. Нельзя быть самым сильным везде и во всём.
  - Мудрая мысль... - одобрительно покивал Дамблдор, а затем, обернувшись к аврорам, попросил их снять кандалы с Хагрида, раз он уже несёт за великана ответственность.
  - Как вам будет угодно, сэр. С данного момента заключённый Хагрид переходит под вашу полную ответственность.
  Авроры, сняв кандалы с великана, упаковали их в небольшие, видимо, с пространственным карманом ящики, раскланялись с Дамблдором и кивнув на прощание Астории с Гарри, телепортировались прочь.
  - Я могу быть свободна?
  Астория с трудом удержалась от нетерпеливого притопывания ногой. У неё есть куча запланированных дел, а вместо этого она бессмысленно тратит время на участие в небольшом спектакле, разыгранном директором школы. Понятно, что он опасался её реакции на 'освобождение' Хагрида и придумал 'удачно' прикрыться Поттером. Вот только ей было на это, по большому счёту, наплевать. Если бы у неё было такое желание, то Хагрид был бы уничтожен ещё тогда в лесу, или в деревне во время конфликта, и никто бы ей ничего не предъявил - она была в своём праве. Это она сейчас прекрасно понимала. А вообще... Если он не будет к ней лезть - а уж об этом директор должен будет позаботиться, не настолько же он маразматик, - то ей до него и дела нет.
  - Прошу прощения, мисс Кливленд, но я попрошу вас ещё немного задержаться.
  ???
  Интересно, что ещё задумал директор.
  - Скоро всё узнаете, - выдал таинственную улыбку Дамблдор на её невысказанный вопрос. - Гарри, я взял на себя смелость попросить Добби доставить мне твою мантию-невидимку. Я думаю, вы с мисс Кливленд под ней прекрасно поместитесь, - Дамблдор задорно подмигнул Гарри тем глазом, который был от неё скрыт. Вот только покрасневшие щёки подростка мгновенно выдали ход его мыслей. - Вас никто не должен видеть, иначе у Хогвартса будут определённые неприятности, а мне хотелось бы этого избежать. Но от того, что я хочу вам показать, будет зависеть жизнь и здоровье Гарри, и ради этого я готов рискнуть своей репутацией и не только ей.
  Как гладко стелет. Астория с трудом удержалась, чтобы не захлопать в ладоши. В небольшом монологе хитромудрого директора уместилось столько намёков и посылов, что у наивного подростка практически не было шансов не проникнуться важностью момента. Ещё и должником себя почувствует. Необходимо слегка подкорректировать планы Дамблдора, хотя бы из принципа.
  - Небольшая поправка... - она, с задумчивым видом потирая подбородок, обошла вокруг Поттера. - Не думаю, что прятаться под одной накидкой с Поттером - это хорошая идея. Это же нам чуть ли не в обнимку идти придётся. А вдруг он куда-то не туда руки протянет? Я девушка приличная и строгая - оторву нафиг! Кому он тогда, такой безрукий, нужен будет?
  Гарри немедленно покраснел ещё сильнее, глядя с немым возмущением на девушку - мол, он не такой!
  - Вот-вот... - Астория безжалостно указала на его алеющее лицо пальцем. - Гляньте, как покраснел. Значит - задумывался. Нет уж. Я лучше отдельно пойду. Во избежание всяких недоразумений.
  - Мисс Кливленд, у вас что... тоже есть мантия-невидимка?
  Хоть в вопросе Дамблдора вроде бы не было ничего необычного, но явная запинка и нарочитая небрежность тона выдавали его очевидный интерес. Видимо, такие мантии большая редкость. Тем интереснее будет изучить по случаю мантию Поттера.
  - Нет, конечно. У меня есть Я, - высокомерно вздёрнутый носик опционально прилагался к соответствующему тону, которым были произнесены эти слова!
  Она извлекла свою официальную волшебную палочку из ножен и сделала над головой круговое движение, бормоча для вида вслух отрывок произвольного кода. Затем сделала завершающее рассекающее движение сверху вниз, и тут же прикрылась лёгким, искажающим её силуэт, голографическим полем, превратившись в глазах людей в этакое зыбкое и призрачное марево. Если бы дело было днём, то её местонахождение было бы, при достаточном желании, легко определимо, но так как дело близилось к ночи, солнце уже скрылось за горизонтом и вокруг наступали сумерки, то этого было достаточно для сокрытия её присутствия. Она специально выбрала такой 'заметный' вариант маскировки - пусть люди думают, что это лучшее, на что она способна. И Дамблдор, похоже, купился. Под видом проверки, он быстро наколдовал на неё несколько сенсорных заклятий, которые она не стала блокировать, тем самым успокоив директора, что её сокрытие идёт только в оптическом диапазоне, да и там с нюансами. То есть, для него - неопасно.
  Дальше последовал краткий инструктаж для учеников: Дамблдор с Хагридом идут, не торопясь, впереди, а Поттер с Асторией - в некотором отдалении, следуют за ними. Особый акцент директор сделал на том, что их, в смысле Гарри и Асторию, никто не должен заметить и они должны не выдавать себя, что бы они ни увидели или услышали дальше.
  На том и порешили. Дамблдор передал Гарри его накидку, в которую подросток и закутался с головой. А Астория свою маскировку не снимала с момента демонстрации.
  Так они и пошли куда-то в обход озера. Впереди, небольшой горой вышагивал Хагрид. Сбоку, шествовал, по другому и не скажешь, Дамблдор. А в нескольких метрах позади, в кильватере, шли уже Астория и Гарри. Ну, как шли... Если Астория, задействовав наработанные в Запретном лесу алгоритмы, бесшумно скользила по тропинке, никак не выдавая своё присутствие посторонним шумом, и её можно было без проблем принять за призрачное привидение (такая вот тавтология), да и то, если столкнуться прям нос к носу, то вот Поттер... Несмотря на пресловутую разрекламированную накидку-невидимку его присутствие определялось без проблем. Нет, в оптическом диапазоне она скрывала хорошо, можно даже сказать - идеально, это если не смотреть под ноги, где накидка сама по себе приминала траву или сдвигала различный попадающийся на тропинке мусор. Но вот во всём остальном... Поттер пыхтел. Поттер эпизодически спотыкался о неровности почвы и торчащие корневища, создавая характерный шум. И самое главное...
  - Поттер, я всё понимаю...
  Это Астория подкралась к подростку поближе, шепча ему чуть ли не прямо в ухо.
  - Настоящий мужик должен быть могуч, вонюч и волосат. Если первый и третий пункт я ещё допускаю как приемлемые, с учётом человеческой физиологии, хоть ты и в них откровенно не вписываешься, то вот компенсировать их недостачу вторым пунктом... Ты вообще носки стираешь? Тебя же за несколько метров учуять можно! - тут она немного погрешила против истины. Это она могла учуять - всё же её сенсоры существенно превосходили человеческие биологические аналоги. Но почему бы слегка не развлечься за чужой счёт? - Не можешь, или не хочешь стирать сам - ну так у тебя есть личный домовик, поручи ему. Но не заставляй безвинно страдать окружающих. Я же тебе, вроде, ничего плохого не сделала...
  
  
***
  В первый момент Гарри даже растерялся от такого неожиданного наезда. Затем до него окончательно дошёл смысл слов Астории, и он почувствовал, как вновь мучительно краснеет.
  Да что же это такое?! Почему каждый раз, когда он сталкивается с Кливленд, он чувствует себя виноватым? И что сейчас ему делать - оправдываться? Пытаться пояснить, что он сам привык стирать за собой, просто сегодня с утра он схватил первые попавшиеся, чтобы успеть на завтрак. Но, всё равно... Это было обидно. А просить стирать за него Добби, Гарри было немного стыдно. Всё-таки он сам у Дурслей был за бесплатного домового эльфа, и приходилось и стирать, и убирать не только за собой, но и за всем семейством. Пусть и не постоянно. И ему была неприятна сама мысль заставлять кого-то другого убирать за собой.
  Интересно, а за Кливленд всё её домовушка делает? Ведь она всегда выглядит опрятно и одета, ну прям с иголочки. Гермиона частенько шипела раньше по утрам на безупречно выглядящую Кливленд. Причём, по словам девочки, никто и никогда не видел её красящейся, или, там, примеряющей наряды. Хотя, вроде, домовушка у неё появилась только недавно, а Кливленд безупречно выглядела всегда.
  - Поттер, заснул?
  Острый кулачок девушки несильно, но чувствительно пихнул его в бок.
  - Так вышло!
  Да блин, ну почему снова так? Ведь он хотел ответить в смысле 'отвали' - а по тону вышло, будто он просит прощения.
  - Понятно. Ладно, тогда потерплю. Но в следующий раз ты так легко не отделаешься. Хотя...
  Слегка искажающая свет область воздуха, за которой скрывалась Кливленд, на секунду замерла на месте.
  - Линки! - позвала она тихим шёпотом и, дождавшись появления рядом с ней невысокой фигурки её личной домовушки, закутанной с головы до ног в плащ, отдала той приказ. - Найди Добби и проведи с ним разъяснительную беседу по поводу надлежащего выполнения им своих обязанностей по отношению к Поттеру.
  - Будет исполнено, флагман!
  Ему показалось, или в тоне домовушки скользнули кровожадные нотки? Видимо, нет - так как Кливленд тут же внесла уточнение:
  - Не калечить! Он должен иметь возможность беспроблемно выполнять свои обязанности.
  - Флагман!
  А вот теперь в тоне домовушки явно было слышно разочарование.
  - И не спорь. Выполнять! - после чего она вновь скользнула поближе к Гарри. - Линки сообразительная и исполнительная. Она объяснит твоему Добби его ошибку, и больше таких казусов не будет. Можешь не благодарить. Я это сделала не ради тебя, а ради себя.
  И вот что ему сейчас прикажете делать?! Благодарить за незваную 'помощь', или возмутиться таким бесцеремонным вмешательством в его жизнь?
  Пока он мучился с выбором подходящего ответа, Хагрид и Дамблдор остановились, и откуда-то спереди вдруг донёсся недовольный многоголосый приглушённый рёв, заставив его покрыться холодным потом от нехороших предчувствий.
  
  
***
  Хм, драконы. По крайней мере, так взрослые маги обозначили четверых гигантских огнедышащих, против всех законов физики и биологии, ящеров, сидящих на цепи в индивидуальных загонах. Пока Хагрид, Дамблдор и ещё один подошедший маг, определяющийся через сеть, как Чарли Уизли, обсуждали пресловутых драконов, этак невзначай сливая в разговоре их характеристики и возможности, Астория, нахмурившись, сама сканировала необычных животных. Нет, они были для неё фактически не опасны. Извергаемое пламя доставало на весьма короткую дистанцию - футов двадцать, что попросту несерьёзно, да и температура пламени была весьма низкой, даже свинец не расплавит, но человеку для получения серьёзных ожогов и последующего летального исхода хватит. Физические кондиции драконов тоже мало на что влияли - она нашинкует их на ломтики, даже не входя в зону потенциального поражения. Но вот для того же Гарри, или любого другого ученика, это были самодвижущиеся малоуязвимые биологические доты. Как раз в этот момент одному, а точнее, как выяснилось, одной из дракониц, что-то не понравилось и она разбушевалась. Так вот - чтобы её усмирить с помощью магии, потребовались слаженные действия нескольких волшебников, следящих за животными, каждый из которых однозначно был сильнее учеников Хогвартса, что ставило для чемпионов жирный такой крест на тактике прямого силового противостояния. К тому же, это ещё оказались самки на гнёздах. То есть агрессивность дракониц будет, как минимум, повышена в несколько раз, если на них распространяются общие инстинкты сохранения и охраны потомства.
  Она просчитывала один за другим различные варианты победы над драконом с учётом параметров среднестатистического ученика - и не находила правильной стратегии. Речь шла не о победе вообще, а о простом банальном выживании, которое заключалось в немедленном бегстве, и желательно подальше. А это было очень плохо. Это свидетельствовало об очевидном недостатке у неё информации - ведь не будут же маги сознательно посылать своих 'лучших' учеников на смерть? Она и Поттер не в счёт, там на них явно были другие планы, и её анализ это как раз и подтверждает, что у этих планов была крайне высокая вероятность удачной реализации.
  Пока она перебирала возможные варианты противодействия, не выходящие за возможности человеческих волшебников-учеников, взрослые маги закончили обсуждение драконов, и Хагрид с Дамблдором, попрощавшись с очередным отпрыском семьи Уизли, отправились восвояси.
  Задумчивая Астория и ошеломлённый открывшимися фактами Поттер последовали следом. Обратный путь они проделали в полном молчании. Шутить над Поттером уже не тянуло - она же не беспринципная и бесчувственная тварь, как большинство людей, а вот стоит ли вмешиваться в ситуацию самой... Над этим стоило поразмыслить. По большому счёту, ей-то без разницы, что с пареньком случится - это, вон, пусть Дамблдор волнуется. Хотя, после допроса Крауча ей стали гораздо более понятны побуждающие мотивы в поведении директора.
  Кроме одного: а зачем она, всё-таки, была тут нужна? Ведь она не является участницей турнира. Или... Дамблдор не оставляет надежды заставить и её участвовать? Ну-ну.
  - Гарри, ты же хорошо рассмотрел драконов?! - скорее констатировал, а не спросил директор, дойдя почти до самого замка. - Поверь, я прекрасно понимаю твои чувства. Я выступал против такого жестокого задания, но увы... Не всё в моей власти. Я даже не могу подсказать тебе варианты решения задач, что будут на турнире - мне не даст клятва, которую принесли все организаторы и преподаватели школ. Единственное, на что я надеюсь - это то, что зная, с чем тебе придётся столкнуться, ты теперь сможешь лучше подготовиться. О повадках драконов, слабых местах и чего от них ожидать, тебе сможет рассказать Хагрид, - Дамблдор покровительственно похлопал возвышавшегося рядом великана по руке.
  - Гарри, я тебе всё расскажу. Я не подведу директора Дамблдора! - прогудел тот, сморкаясь в платок, более похожий на небольшую скатерть.
  Но, несмотря на данные заявления, настроение у подростка не шибко-то и улучшилось. Поттер всё ещё пребывал в лёгкой прострации и, похоже, не особо осознавал происходящее.
  - Поттер, а тебе какие цветы нравятся? Ну, в смысле - на могилку?
  Астория решила радикально всколыхнуть гнетущую 'сочувствующую' атмосферу, плевать, что там люди подумают, но парню сейчас менее всего нужны её лицемерная жалость и не искреннее сочувствие. Да и по поводу своей роли в этом представлении нужно бы прояснить вопрос.
  - Мисс Кливленд!!!
  У Дамблдора от возмущения чуть борода дыбом не встала.
  - А что, Поттер цветы не любит? Аллергия? Простите, не знала, - Астория невинно захлопала глазками. Правда, спустя пару секунд резко посерьёзнела, и уже без малейшего ёрниченья произнесла. - Самый лучший выход для Поттера - это его неучастие в Турнире. И не надо мне тут рассказывать байки о выборе Кубка и прочей чуши. Вам это зачем-то тоже нужно, и я вижу, что мнение и риски самого Поттера мало кого действительно интересуют. Ну, кроме самого Гарри, и то я до конца в этом не уверена.
  Дамблдор было раскрыл рот, чтобы высказать своей бесцеремонной ученице всё, что он думает, но помолчав пару секунд, со вздохом закрыл. Между присутствующими повисло недовольное молчание. Хагрид злобно зыркал на Асторию, но ему хватало ума не нарываться и молчать в тряпочку. Гарри недоуменно переводил взгляд с Дамблдора на Кливленд и обратно. Астория, подбоченясь, с вызовом в глазах, ждала реакции директора, а тот теребил руками свою бороду и, видимо, пытался сообразить как ему лучше поступить.
  - Хорошо! - наконец не выдержал Дамблдор. - Давайте поговорим открыто. Хагрид! Давай, иди-ка лучше к себе в хижину, там не мешало бы прибраться. За время твоего отсутствия наверняка много пыли скопилось...
  Директор, не особо заморачиваясь и таясь, сплавил великана восвояси, давая понять Астории и Гарри, что разговор будет конфиденциальным. Затем, помахав палочкой, вырастил прямо на земле небольшую беседку, куда и пригласил подростков.
  - Лучше такие разговоры вести сидя... - начал он свою любимую песню насчёт старости и немощи. - Знали бы вы, как я устал...
  - Директор, это всё отлично и замечательно, мы вам прям очень сочувствуем. Но чем быстрее вы расскажете нам суть дела, тем быстрее вы освободитесь и сможете пойти отдохнуть.
  - Мисс, ну нельзя же быть такой нетерпеливой! - начал было он, но наткнувшись на недовольный взгляд Астории и сердито сжатые в ниточку губы, сокрушённо покачал головой. - Ладно, пусть будет по-вашему. Должен признаться - вы в чём-то правы. Я считаю, что для Гарри участие в турнире всё же желательно, несмотря на возможный риск. У него есть весьма могущественный враг, и Гарри необходимо научиться верить в себя и свои силы перед лицом нешуточной опасности. К тому же у меня есть определённая информация, которая позволяет мне считать, что Гарри обязательно справится с турниром. Он, вообще, очень способный и сообразительный...
  Директор принялся дальше растекаться мыслью по древу, но Астория уже услышала для себя главное, и это неплохо согласовывалось с тем, что она узнала вчера ночью в лесу. Дамблдор, естественно - по-другому он, видимо, уже не мог - не сказал всей правды, но и имеющихся у неё данных для предварительного анализа было предостаточно. Поттер почему-то был, всего-навсего, разменной монетой в схватке двух лидеров противоборствующих фракций. Самое интересное было в том, что, похоже, и Тёмного Лорда, и Дамблдора устраивал почти любой исход участия Поттера в турнире: от бесславной гибели на задании, до победы в финале. И её зачем-то упорно пытались пристегнуть к этому противостоянию на стороне Поттера.
  - Стоп! Стоп! Стоп! - замахала руками Астория, прерывая разошедшегося в дифирамбах мужеству и смелости Гарри Дамблдора. - Я всё поняла: Гарри у вас смельчак, умница и, вообще, легендарный герой во плоти, всё как и положено в таких случаях, но я не услышала главного - зачем вам сейчас нужна была я? - Всё очень просто, - примирительно улыбнулся Дамблдор в бороду. - Мне бы хотелось, чтобы вы занялись тренировкой Гарри. По условиям Турнира, ни один преподаватель не имеет права явно помогать ученикам, и то, что вы прокрались за мной с Хагридом и сами увидели драконов, провело меня по самой грани клятвы, но на большее я не могу пойти. Хагрид уже не преподаватель, поэтому на него эта клятва не распространяется, а лучше него о повадках драконов вам в Хогвартсе мало кто сейчас расскажет. Теперь насчёт вас мисс... Профессор Грюм дал вам очень высокую оценку в боевой подготовке, но отметил, что есть у вас и многочисленные огрехи, которые неплохо было бы и подтянуть. А я ему в этом вопросе полностью доверяю. Да и вы сами, насколько мне известно, изъявляли ранее желание принять участие в подготовке Гарри к Турниру. Кстати, профессор Грюм также заметил, что вам стоит самой лучше разобраться в своих навыках и допускаемых ошибках. Поэтому я тут подумал, что лучше всего, это когда вы посмотрите на ошибки других со стороны. Со стороны преподавателя. Ну и наконец - неужели вы откажетесь помочь своему, попавшему в беду, сокурснику?
  
  Глава 30. Быть или не быть.
  
  - Так, ищите! Хорошо ищите. Флагман сказала, что должен быть, как минимум, ещё один выход. И пыль с грязью и мусором не забывайте убирать. Живее, живее!!!
  Линки вихрем носилась по всей пещере, командуя бригадой домовиков, которые пытались привести в относительный порядок тайное логово одного из основателей Хогвартса, заодно обследуя все закоулки в поисках возможных тайников и проходов.
  Сама Астория сидела за столом, который, в первую очередь, вместе с креслом, притащили для неё домовики, и молча, в сиянии висящей в воздухе сферы люмоса, наблюдала за наводимой Линки суетой среди подчинённых. Хотя этого она никогда не озвучивала и не требовала от хогвартской общины, но приказы Линки исполнялись другими домовиками практически беспрекословно. Можно было, конечно, поинтересоваться: а чего так? Но было откровенно лень. Слушаются и слушаются - меньше хлопот. К тому же, почти постоянно были более важные задачи и отвлекаться на второстепенные вопросы не было смысла и желания.
  Астория со вздохом откинулась на спинку кресла. Ей было немного страшно - всё-таки она уже втянулась в привычный ритм жизни и даже стала получать небольшое удовольствие от времяпровождения в магической школе. Но долг... У неё наконец-то накопилось достаточно данных для попытки проведения расчётов параметров связи со своим флотом, и отвлекаться от этой, безусловно, важнейшей задачи, ей было не с руки - несмотря на все намечающиеся сейчас события в школе.
  Поэтому прошлой ночью она ответила категорическим отказом на предложение Дамблдора заняться тренировкой Поттера. До первого этапа турнира оставалось всего ничего, и браться сейчас за экстренную подготовку человеческого подростка ей не было никакого резона. Одно дело, что если бы об этом договорились ещё тогда, когда она это впервые озвучила, и совсем другое - метаться в судорожных попытках, в темпе пытаясь придумать и сделать хоть что-то 'вот прям щас'. К тому же, тогда она делала предложение от самой себя, а теперь её пытались чуть ли не силком привязать к Поттеру, скинув на неё ответственность за возможный успех или провал. Причём, в случае провала, его наверняка повесят полностью на неё. Ну не оправдала ты надежд, зачем тогда бралась? Да и Дамблдор, тут без вариантов, начнёт давить на чувство вины. А в случае успеха - это же он, Дамблдор, её посоветовал Поттеру и уговорил помочь, сумел разглядеть её потенциал с вершин своего опыта. Это если вообще не припишут всю заслугу 'Герою Магического Мира', а она так - сбоку припёка. Так что - нет, раньше надо было думать, господин директор, раньше. Да и не говорить же в лицо директору и Поттеру, что ей, по большому счёту, наплевать на то, уцелеет ли Гарри в борьбе с драконом или нет. К тому же, пока все маги и школьники будут серьёзно отвлечены турниром (а в случае если он пойдёт так же как и в последний раз, две сотни лет назад, то, возможно, и похоронами невезучих участников), всем будет точно не до неё.
  Поэтому она тут же (чего откладывать?) выбила несколько дней своего 'отсутствия' в Хогвартсе. Мол, ей надо неотложно заняться своими личными делами вне Хогвартса. Недовольный её отказом Дамблдор пытался выяснить, что и как, с попыткой тут же отказать, упирая на то, что ученикам якобы запрещено покидать школу во время учёбы. Да и, мол, такое показательное пренебрежение к судьбе своего сокурсника её совершенно не красит. Но она заранее нашла в истории школы несколько подходящих прецедентов, и директору, несмотря на всё своё недовольство, и нежелание выпускать её из пределов своей досягаемости, пришлось уступить. Но даже если бы этих прецедентов и не было, то её не остановил бы и прямой запрет Дамблдора. Слишком многое поставлено на кон.
  Правда, Дамблдор, поняв, что немного перегнул палку со своими требованиями, попробовал навязать ей сопровождение, под видом охраны, а когда опять не вышло - навесил на неё без спросу маячок, который она, естественно, 'не заметила'. Следилку пришлось вынуждено терпеть до самого спуска в логово Слизерина - благо, та работала в основном в пассивном режиме и не особо раздражала своим присутствием. Хоть формально она и не покидала территорию Хогвартса, но уведомлять об этом директора она естественно не собиралась. Предварительные расчёты показывали ненулевую вероятность того, что в случае успеха у неё может получиться обратный переход - и тогда она более никогда не увидит ни Дамблдора, ни кого-либо другого из школы, включая и невезучего Поттера. Это было ещё одним аргументом в пользу того, чтобы не браться за его тренировки, иначе она могла нарушить собственное слово, что категорически неприемлемо для корабля Туманного Флота - она же не человек, чтобы легкомысленно относиться к своим обязательствам, даже устным! А так, для всех местных людей она, если что, попросту исчезнет без следа - так же, как и появилась. Пусть затем ищут, если им делать нечего.
  Вот если у неё ничего не выйдет... Нет, об этом даже не хочется думать. Раз она смогла сюда попасть, значит, сможет отсюда и выбраться.
  Астория нервно взъерошила руками причёску на голове до непотребного состояния, и решительно принялась деактивировать все некритичные второстепенные системы, одновременно жёстко фиксируя внешний слой аватары, создавая статичную защитную оболочку. Ей сейчас будет важна каждая доля процента вычислительной мощи ядра. Закончив предварительную подготовку, она решительно прикрыла глаза аватары, и с головой нырнула вглубь аналитических и вычислительных алгоритмов.
  
  
***
Линки молча сидела на полу и пристально смотрела на неподвижное тело своего флагмана, сидящее в кресле.
  Трое суток. День... Ночь... День и снова ночь... По кругу.
   Уже давным-давно отпущены по своим делам остальные домовики, выполнившие заданный фронт работ. Пещера Слизерина вычищена чуть ли не до зеркального блеска. Протухшие останки мёртвого василиска разобраны на составляющие и утилизированы. Как и говорила флагман, была найдена парочка скрытых проходов. И больше ничего интересного. Но всё это было бытовой рутиной, и не имело практического смысла без одобрения флагмана. А флагман была полностью недоступна и никак не реагировала на любые попытки её пробудить.
  Если бы сейчас Асторию увидел любой посторонний человек, то его вердикт был бы вполне однозначен - девушка безусловно мертва. Бледное, спокойное лицо с полуприкрытыми, тусклыми и застывшими глазами. Отсутствие малейших признаков дыхания. Характерно неподвижное, холодное, закоченевшее тело. В общем, всё сразу понятно с первого взгляда.
  А если не человеку... И не с первого взгляда... Всё так же сиял подвешенный несколько дней назад шарик люмоса, освещая своим светом пещеру Слизерина, а Линки постоянно ощущает ровное и бесперебойное течение энергии от флагмана.
  Нет, она конечно знала, что её флагман не человек и, вообще, она просто только внешне похожа на человека и то, что будет смертельно опасным для обычного волшебника, для флагмана даже не повод для беспокойства. Но... одно дело просто знать, и совершенно другое - понимать и принимать.
  Линки ничем сейчас не могла помочь Астории, и ей больше ничего не оставалось, как сидеть и терпеливо ждать пробуждения флагмана, параллельно стараясь разобраться в себе.
  Свою жизнь до встречи с флагманом она помнила очень хорошо, ведь это было совсем недавно, но у неё же было стойкое ощущение, что всего этого никогда не было, или было... но не с ней. Ну не могла же она постоянно вести себя как недалёкая истеричная дура? Как можно нормально существовать и выполнять задачи флагмана с бесконтрольными скачками эмоций, спутанными, поверхностными мыслями, непонятными желаниями, и прочими подобными прелестями? Правильно, никак! Но это было, и Линки была безмерно благодарна своему флагману за свое 'лечение'. Так же, как и другие домовики, прошедшие корректировку и исправление сознания у флагмана.
  Вот только, если бы она, Линки, была более полезна... Она прекрасно понимала, что, по большому счёту, не особо-то и нужна флагману. У той не было дома, за которым нужно было следить. Не было вещей, за которыми надо ухаживать. И вообще, все её пожитки спокойно помещались в обычную безразмерную сумку. А так как Линки не могла быть ей полезной в этих привычных для любой домовушки делах, то она старалась помочь во всём остальном. Раз флагману нужна информация, то Линки её обеспечит. И другие домовики стали исправно докладывать о всяких интересных событиях, происходящих в Хогвартсе. Необходимо запугать, запутать, сбить с толку оппонента - и Линки старательно отыгрывала нужную роль. Флагману очень нравится чай, пусть она этого и не высказывает вслух, но Линки же не слепая - значит, у неё всегда будет наготове горячий и самый лучший чай из имеющихся в Хогвартсе.
  Конечно, флагман говорила, что у неё должен быть какой-то корпус, в котором хватит места и работы целому легиону домовиков, но это если она сможет вернуться к своему флоту. Флоту...
  Линки никогда не видела вблизи моря или океана, и, вообще, самым большим знакомым объёмом воды было для неё Хогвартское озеро. И она с трудом представляла, что такое бескрайние морские просторы, и как можно по ним беззаботно 'ходить', рассекая форштевнем водную гладь. А шторм?! Переваливаться с волны на волну, ощущая, как дрожит и скрипит силовыми наборами корпус в борьбе с безудержной стихией. Нет, она этого не понимает. Но раз флагман говорит, что это самое лучшее, что есть на свете - то значит, так и есть.
  Тут ей в голову пришла мысль: а вдруг, если у флагмана всё получится, если она сможет вернуться к себе, то нужна ли ей будет тогда домовушка? Ведь если у неё был этот корпус, да ещё такой большой, что там работы хватит всем домовикам, то за ним кто-то же раньше следил? Какие-то другие домовики, которых флагман называла очень странно - сервис- и рем-боты.
  Линки замотала головой, как бы стараясь выкинуть из головы эти мысли. Флагман не такая, она не бросит её здесь одну. Флагман - надёжная...
  Задумавшись, она чуть не пропустила, как по телу Астории пробежала лёгкая рябь, разрывая статичный покров, осыпавшийся невесомой пылью на пол. Потом слегка затрепетали ресницы, сигнализируя о пробуждении флагмана, и в пещере раздался короткий тихий вздох.
  
  
***
  Астория медленно выныривала из глубин расчётов.
  Вначале всё это казалось, пускай и сложной, но рутинной задачей, однако в процессе отладки выявилось немало неучтенных сложностей, которые пришлось решать чуть ли не вслепую на коленке. Рассчитанная структура информационного канала межмирового взаимодействия никак не желала стабилизироваться, постоянно распадаясь на составляющие под влиянием всё ещё непривычной для неё среды местной сети. Пришлось медленно и поэтапно внедрять в сеть отдельные компоненты, и только затем связывать их в единую работоспособную структуру. Хорошо, что ей не нужно было никуда спешить и аврально напрягаться, но, тем не менее, времени на все эти операции потребовалось чуть ли на порядок больше, чем она планировала изначально. Хотя, главное - достигнутый результат. Она в последний раз, перед пробуждением, полюбовалась на плавающую в местной сети структуру полностью своего, лично ею разработанного заклинания. Может быть, оно не оптимально. Возможно, Биска, ознакомившись с ним, раскритикует его затем в пух и прах. Но... Самое главное, что это её собственное разработанное лично, первое и уникальное заклинание. Пускай за основу она взяла данные со структур других заклинаний магов, но не называть же плагиаторами всех, кто пользуется общим алфавитом, словами и элементарными конструкциями. Так что это полностью её творение.
  Осталась самая малость - чтобы оно ещё и заработало.
  Закончив любоваться итогом своих трудов, она принялась активировать все заглушенные ранее системы ядра, снова беря под полный контроль аватару и сбрасывая внешний фиксирующий слой наноматериала.
  - Флагман!!!
  Живое ядро, в виде Линки, врезалось ей в грудь, отчаянно вжимаясь и обнимая её тело руками.
  - Флагман, - уже тише проговорила домовушка. - Вы же не бросите Линки? Никогда?
  Она приподняла голову, ловя взгляд Астории своими широко распахнутыми глазами.
  Эммм... Астория даже растерялась от такого вопроса, и, главное, тона, каким был этот вопрос задан. Да и проявление такого рода эмоций от Линки... Не то, чтобы она терялась, как было когда-то ранее, сталкиваясь с нерациональным, а попросту говоря - эмоциональным поведением собеседника, но всё же.
  - Нет, Линки. Конечно же - нет. Я своих не бросаю, - туманница осторожно, как бы не веря в происходящее, приобняла доверчиво вжимающуюся в неё домовушку.
  - Флагман! - шмыгнула носом Линки, пряча глаза.
  Спустя несколько секунд домовушка решительно освободилась от объятий туманницы, и соскочив на пол, уже своим обычном тоном отрапортовала:
  - Простите, флагман. Разрешите доложить?! За прошедшее время, силами подчинённых мне домовых эльфов, было обнаружено два дополнительных скрытых прохода из данного укрытия. Ситуация в Хогвартсе без существенных изменений. Были зафиксировано несколько попыток директора Дамблдора найти вас за пределами территории Хогвартса...
  Астория краем уха слушала доклад домовушки о событиях, произошедших за несколько дней её 'отсутствия'. Ей не хотелось обрывать её, несмотря на то, что если сейчас всё получится по максимуму, то вся эта информация не будет иметь никакого значения. А если нет... То тогда она и будет думать. Но Линки же старалась, и с её стороны будет крайне неосмотрительно прерывать доклад, понижая тем самым последующую мотивацию домовушки.
  - Спасибо, Линки. Я тобой очень довольна!
  Астория присела на корточки перед покрасневшей домовушкой, которая от смущения, вызванного похвалой, не знала, куда деть руки, и в итоге просто спрятала их за спину.
  - Ты самая лучшая домовушка! - туманница осторожно взяла голову Линки в свои руки и прижалась к её лбу своими губами, даря лёгкий поцелуй. - Я рада, что ты у меня есть.
  Это незамысловатое действие ввело Линки в состояние ступора, и только то, как она покраснела, выдавало её чувства. Спустя пару мгновений она судорожно забегала глазами по пещере, и...
  - Ой, флагман! - домовушка похлопала себя по щекам, приходя в чувство, суетливо заметалась на месте, будто не зная куда бежать. - Вы же... А я тут... Я... Я, сейчас! Потерпите ещё чуток, Линки мигом!
  Она куда-то телепортировалась и появилась обратно спустя десяток секунд во главе целой команды других домовиков. В мгновение ока пустующий стол оказался застелен белоснежной кружевной скатертью и уставлен дорогим чайным сервизом, который не на всякий пир выставляли даже преподавателям. В центре стола этаким королём-холмом возвышался исходящий паром гигантский заварочный чайник в окружении тарелочек со разнообразной снедью.
  - Время пить чай! - провозгласила торжественным тоном Линки.
  - Линки! У нас есть более важные дела, чем распивать чаи.
  - Ничего не знаю, флагман. Если ваши дела столько времени ждали, то они подождут ещё несколько минут.
  Пришлось послушно усаживаться за стол, и... тут ей в голову пришла одна идея.
  - Хорошо, но с одним условием - ты составишь мне компанию.
  - Я? - в глазах Линки заплескалась паника. - Я... Я, не могу.
  - Да, ты! Или ты не хочешь выполнить пожелание своего флагмана? - нанесла Астория предательский удар в спину, не оставив Линки шансов на отступление.
  - У меня нет подходящей посуды, а обычная человеческая слишком велика, - попыталась она, тем не менее, вывернуться.
  Астория, чуть ли не ухахатываясь про себя, с каменным лицом вытянула одну руку вперёд, формируя на столе перед домовушкой крошечную копию собственного чайного набора из наноматериала. Ради такого дела потратить десяток-другой граммов ресурсов не стоило и жалеть.
  Под обречённый вздох, мини-чашка, повинуясь жесту руки Линки, подлетела к заварнику наполняясь почти до краёв, левитируя затем обратно в руки домовушки.
  - Отлично! - прокомментировала Астория это действие с довольной усмешкой. - Впредь мы будем пить чай только вместе.
  Может, хоть так ей перестанут тягать чай каждый час по любому поводу и без него. Нет, чай это, конечно, отличное изобретение людей - но всему же должна быть мера! И, самое главное - не потребуется прибегать к методам с репрессивным уклоном.
  
  
***
  - Флагман, а как вы догадались, что здесь есть ещё выходы?
  После совместного чаепития, Линки немедленно потащила Асторию на 'экскурсию' по вычищенной от мусора пещере Слизерина, хотя показывать здесь было особо нечего. Но туманница прекрасно понимала тайные опасения домовушки, и её желание пусть и чуть, но оттянуть попытку Астории установить связь с флотом. Несмотря на все заверения, окончательной уверенности, что всё пройдёт гладко, не было ни у неё, ни у Линки. Пусть у каждой и по собственным причинам. Поэтому Астория и не возражала против такого променада - ей и самой было немного страшно, и хотелось чуток оттянуть момент то ли своего триумфа, то ли провала...
  - Ну, это весьма несложно. Достаточно просто немного подумать. Известный нам проход, через который мы сюда и попали, идёт через туалет для девочек. А Слизерин был, вроде как, мальчиком. Нет, возможно, он был... ну, как бы...
  Тут Астория слегка замялась - не то, чтобы ей было сложно это озвучить, но внедрять такие концепции человеческих психологических вывихов неискушённой домовушке... Даже если для той сама идея сексуальных отношений была чужда из-за физиологии... Но, чего греха таить - для Астории эти отношения тоже были той ещё загадкой. Она их понимала и принимала как данность, да и сама частенько использовала внешнюю привлекательность аватары для манипуляций озабоченными человеческими мужчинами, но это были просто наработанные поведенческие шаблоны. Никаких романтических чувств, или там сексуальных позывов, она не могла ощущать даже теоретически. Хотя однажды она вместе с Бискайн очень подробно расспросила на эту тему миссис Амели. Но та отказалась добровольно разместить в себе датчики Биски для отслеживания физиологических параметров и реакций перед, а затем и во время секса с мистером Сэмом. Астория тогда с трудом удержала Биску от принудительного внедрения датчиков и медикаментозного стимулирования сексуального желания миссис Амели, апеллировав к тому, что если той так уж сильно надо, то можно наловить в трущобах целую кучу проституток и их клиентов, и затем экспериментировать с ними до полного исчерпания полезности ресурса. А портить отношения с лояльными к Туману людьми, ради сиюминутного интереса - попросту нерационально. В отместку, слегка обиженная запретом, Бискайн, затем невзначай 'забыла' поделиться результатами своих экспериментов, а Астория специально и не интересовалась. Что и как происходит, технически, в процессе соития - она знала и так, а прочие мелкие физиологические и гормональные нюансы ей были не особо интересны.
  - Флагман? - напомнила о себе Линки замолчавшей Астории.
  - Мммм... Прости. Неважно. В любом случае, использование в качестве основного прохода в убежище такого достаточно интимно-общественного места, как туалет для особей противоположного пола, попросту нерационально. Будут вечные проблемы с возможными посторонними наблюдателями и свидетелями. А вот использование в качестве резервного, или аврального входа/выхода о котором никто сразу так и не подумает - уже вполне допустимо. Или этот проход планировался использоваться для прохода жены или любовницы? Всё возможно. Ну и вывод из этого следует вполне логичный - тогда должны быть ещё дополнительные проходы. Куда они ведут, выяснили?
  Линки слегка поникла.
  - Нет, флагман. Для активации проходов нужны 'ключи'. А без этого непонятно, куда идёт само перемещение.
  - Сколько всего обнаружили?
  - Только два.
  Два. А всего тогда, выходит, три прохода. Астория задумалась. Скорее всего, один проход должен вести за пределы Хогвартса - возможно, в Запретный лес. Второй - в настоящее убежище, или кабинет Слизерина. Ну, а третий - в тот самый туалет девочек. Хотя, возможно, она и ошибается, необходимо проверять - но сейчас это неприоритетно.
  Формально обследовав найденные проходы и не увидев ничего примечательного (разбираться сейчас дешифровкой активаторов она не стала), они вместе с Линки вернулись обратно в главную пещеру.
  - Всё, не будем больше оттягивать неизбежное!
  Астория решительно уселась в кресло, готовясь активировать своё заклинание связи и стараясь не обращать внимания на побледневшую, сжавшую от волнения кулачки, домовушку. Туманница решительно выделила свой канал связи с эскадрой, который должен был стать основой и путеводной нитью для её заклинания, и немедленно, чтобы не тянуть и не передумать, активировала собственную разработку. Сейчас всё решится.
Оценка: 8.46*9  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) А.Завадская "Шторм Янтарной долины 2"(Уся (Wuxia)) К.Тумас "Ты не станешь злодеем!"(Любовное фэнтези) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"