Этери Анна: другие произведения.

Все грани хаоса

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 5.02*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Счетчик посещений Counter.CO.KZ - бесплатный счетчик на любой вкус!

    Триллиан с детства знает, что не такая как все. Она умеет видеть знаки судьбы и будущее. Вернувшись из пансиона благородных девиц, она мечтала выйти замуж и возглавить Орден охотников... Но ее отец, генерал армии Господней, не спешит ввести наследницу в курс дела. Жених куда-то подевался. Да еще и ее два телохранителя - охотник и демон - сводят с ума и разрывают ей сердце.

    Тайны и заговоры, борьба за жизнь и поиск своего места в мире - вот с чем придется столкнуться Триллиан. Разобраться, кто друг, а кто враг, и найти истинную любовь... Но не всё так просто, ведь в мире, где царствует хаос, никому доверять нельзя...

    Главы 1-22.

    Книга (1 часть) завершена.










Анна Этери

Все грани хаоса

Requiem aeternam dona eis, Domine*

(Вечный покой дай им, Господи (лат.)*)

Пролог

  
   Дворец Садящегося на Востоке Солнца имел плавные изгибы и ажурные мостики. Он возвышался искусно вырезанной из камня громадой на фоне алого заката, окутывая прилежащий к нему сад густой тенью. Впервые я увидел его таким, стоящим на грани дня и ночи, в день приезда. Широкая аллея вела к мраморным бледно-алым ступеням, словно сам камень впитал некогда пролитую здесь кровь. Её запах явственно ощущался в воздухе, отдавая привкусом железа на языке, и исчезал, растворяясь в благоухании садовых роз...
   Мой выход и знакомство с местным обществом должны были состояться вечером на следующий день после приезда. Предполагалось, что к этому времени гость отдохнёт после долгой дороги и предстанет пред светом во всём великолепии. Меня это устраивало. Я не стал отлеживаться в своих покоях и узнал, что предстоящий прием будет в мою честь, в честь Ива Пандемония из Огненных земель, обладателя титула Звёзд семи Печатей. Демона, до подписания перемирия считавшегося врагом Ордена.
   И теперь официальный прием?! Почётно, но меня это не волновало. Я ждал вечера по другой причине. Моей целью являлось знакомство с Триллиан Эстериус, наследницей Ордена, несокрушимого и безмятежного, но я знал, сколь мнимо его благополучие. Я был тем, кто должен был всё изменить...
  

Струна 1 Огненная кантата

  
   Прием в Ордене в честь почетного гостя был в самом разгаре.
   Зал наполняли приглашённые, блеск бокалов и неторопливые разговоры.
   Все без исключения охотники, начиная от едва вступивших на путь справедливости до элиты, прошедшей огонь и воду, носили на груди знак розы, как символ величия и отваги.
   Глядя на этих героев, я испытывала жалость. Может, в следующий раз половина из них не вернётся с патрулирования инфернальных зон, оставив в память о себе лишь горстку пепла. Смерть в Ордене была настолько естественным явлением, что не проходило и дня без реквиема в Зале Скорби. А в другой части дворца, через пару часов после погребения, могли устроить шумную вечеринку те, кому посчастливилось выжить.
   Жизнь на месте не стояла, и в этом была вся её прелесть.
   Приподняв край юбки из переливчатого алого атласа, я проскользнула мимо Крадущихся за смертью, группки молодых охотников, отмечающих праздник как в последний раз, и остановилась возле стеклянного столика. На нём стояли изысканные вина всех оттенков крови.
   Отец научил меня многое видеть другими глазами, всему искать второй смысл. Но иногда фантазия играла со мной злую шутку, превращая реальность в кошмары... Терпкое вино обожгло губы, во рту явственно обозначился металлический привкус крови, но мгновение спустя наваждение исчезло. Вино снова стало вином и ничем больше.
   Не успела я сделать и двух шагов, как услышала мягкий баритон отца.
   - ...Аллен хорошо позаботится о Триллиан.
   - Не буду спорить. Этого молодого человека я видел всего раз. Тогда его белая форма Кровавой Розы в точности отражала название. Нет, не из-за розы, - сказал его собеседник и рассмеялся. - Роин, когда же ты удивишь нас помолвкой своей дочери?
   - Аллена нет в городе.
   - Очередное задание?
   - А вот этого я не говорил, - отшутился отец.
   Жаль, мне бы тоже хотелось знать, где носит моего наречённого...
   Замкнутость Аллена, его угрюмость и задумчивость... В каких облаках он витает, находясь рядом со мной? Я со многим могу бороться, но что противопоставить мрачной решимости идти до конца, не замечая близких? Его стремление покончить с войной любой ценой - пугает. Не станет ли такой ценой его душа?
   - Опять мечтаешь о своём женихе? - Звонкий голос в самое ухо, и я поперхнулась вином. - Чего ты такая нервная? - Луон похлопала по спине, помогая прокашляться. - Где тебя носило? Ты пропустила самое интересное! - В этом я сомневалась. - Да поставь ты бокал! Всё равно не допьёшь.
   Слушать её не стала, бокал остался при мне.
   В рыжих волосах подруги красовалась заколка-магнолия, я засмотрелась на нее. Неожиданно меня кто-то толкнул, и я пролила вино. На мгновение почудилось, что пятна на перчатке и платье - свежая кровь. Неприятное ощущение походило на предчувствие.
   Слова недовольства замерли на губах. Виновником происшествия оказался совершенно незнакомый мне человек. А человек ли? Тонкий рисунок татуировки затрагивал висок, щёку и сползал к шее, теряясь за меховым воротником. Рисунок печати, которой запечатывали силу демона.
   Я едва подавила отвращение к тьме, что пульсировала в венах незнакомца. Мысленно представила, как нож взрезает его горло, выпуская чёрную кровь...
   Запечатанный. Его присутствие во дворце охотников обусловлено договором мира, и я не имела права поддаваться порыву, и спрятала презрение подальше.
   - Простите, я вас не заметил, - проговорил он; голос богатый интонациями выдавал едва сдерживаемую силу и нотку превосходства.
   Конечно, он в Ордене, самом сердце правосудия, запятнанный грехом, но его никто не может и пальцем тронуть, пока он защищён договором.
   - Не страшно, всякое бывает. - Трудно себя сдерживать, когда перед тобой живое воплощение порока.
   Он, извиняясь, склонил голову, но, судя по не изменившемуся лицу, совсем не сожалел.
   Отошёл и устроился на бархатной софе.
   - Он впечатляющ! Нет, правда... - восторженно зашептала Луон, бросая на софу взволнованные взгляды. Ее жениху Валену это бы не понравилось, если бы он находился тут, а не на патрулировании.
   - Ты ведь знаешь, кто он?
   - Ив Пандемония из Огненных земель. И он - демон. - Отец настаивал, чтобы я обязательно присутствовала на вечере. Договорились, что я приду ненадолго и неофициально - меньше всего мне хотелось знакомиться с демоном.
   - Какая ты скучная, - сказала Луон, не услышав в моем голосе восторга. - Поищу кого повеселее. - И она отправилась бродить по залу, в поисках более подходящей компании.
   Мне же совсем не хотелось здесь задерживаться, да и одежда, запачканная вином, не позволяла остаться.
   Я направилась к дверям, и на миг в глазах потемнело, словно на один удар сердца мир погрузился во тьму. Что это было? Все вокруг по-прежнему веселились, смеялись и без конца пересказывали одни и те же шутки. Неужели изменения почувствовала только я?
   Софа, на которой сидел демон, оказалась пустой...
   Неожиданно под ногами задрожал пол. Цвета погасли, будто выцвели, и в саду раздался страшный грохот.
   - Вторжение! - пронеслось под сводами зала.
   Рухнул кусок стены, и в помещение ворвался едкий дым, затягивая пространство серой пеленой. Кто-то попытался открыть двери, но их заклинило.
   - Окна! Разбивайте окна! - узнала я голос отца среди панических криков и грохота с улицы.
   За секунды окружающий мир превратился в хаос. Какая-то девица, намертво прицепившись ко мне, кричала в самое ухо, чтобы её спасли. Завеса дыма не давала ничего толком разглядеть. Слышалось, как кто-то с увлечением разбивает окна. Не хватало воздуха, от накатившей дурноты я почти теряла сознание. В какой-то момент меня подхватили на руки, перекинули через подоконник и вытащили наружу.
   Юноша со шрамом на щеке, мой спаситель, улыбнулся, усадив меня возле кустов роз, подальше от паники.
   Он ещё улыбался, когда пламя охватило его, и лицо, такое красивое и юное, исказила гримаса боли и страданий. Через мгновение от парня осталась лишь горстка пепла.
   Я застыла от ужаса. В груди, как безумное, колотилось сердце.
   С трудом встала на ноги. Синие плащи охотников мелькали возле открывшейся в саду расщелины; она подступала к полуразрушенной стене дворца. Со дна поднимался чёрный, едкий дым, застилая солнце. Слышались крики, гам. Спасённые из заполненного зловонием зала ошалело оглядывались или рыдали, стоя на коленях, звали кого-то.
   Не удержавшись на ногах, один несчастный с криком сорвался в пропасть...
   Из расщелины, проступая сквозь дым, сочилось красное марево. Пробудившийся монстр огня поднимался на поверхность из самой бездны хаоса. Пламенные плети хлестали направо и налево, забирая чью-нибудь жизнь.
   Одна из них ударила рядом, обдав жаром. Все мышцы сковал страх. Впервые я видела опасность так близко. Впервые смерть подступила ближе, чем на шаг. Руки тряслись, и мне никак не удавалось активировать кольцо защиты. Оно помогало от стихийных атак, но вытягивало энергию из своего подопечного. Даже с ним мне долго не продержаться.
   Рука на миг онемела, когда воздух вокруг уплотнился, формируя кристаллический барьер. Дышать стало легче.
   Очередной удар плети пришелся на щит, и огонь растекся по его поверхности, не причинив мне вреда.
   Земля под ногами дрожала. Из провала в земле выплывала громада монстра, походившая на замок, выточенный из красного куска застывшей лавы. Остроконечные башенки устремлялись ввысь. Огненные вихри закручивались вокруг восставшего великана, что неумолимо надвигался на дворец охотников.
   - Я уведу вас в безопасное место. - Чья-то рука опустилась мне на плечо.
   Я обернулась. Охотник, чья одежда и лицо хранили отпечаток гари, смотрел на меня.
   - А как же остальные?
   Ловчие, растянувшись цепочкой, с помощью амулетов создали сеть - сплетение тонких лучей солнечного света. Глыба замедлилась, упершись в преграду. Огненные плети беспорядочно метались, и часть сада занялась пламенем.
   Сколько выдержит сеть?
   - У меня приказ генерала!
   Охотник схватил меня за руку и потянул прочь. Я растерялась и потеряла контроль над барьером, и он осыпался осколками.
   Отец беспокоится обо мне, это ясно, но что будет с остальными? Их всех убьют?
   Звуки битвы стихали, и только алые башенки громады возвышались над макушками деревьев, замерев на полпути к белому зданию дворца.
   - Побудьте здесь. За вами придут, когда всё закончится, - привел меня охотник к фонтану в глубине сада и исчез.
   Оставшись одна, вымыла лицо прохладной водой.
   Что я здесь делаю? Разве я не должна быть с отцом? Помогать ему. Разве моё место не рядом с ним? И где Луон? Я не видела ее среди спасенных...
   Прикрыла глаза, чувствуя напряжение и страх. И перед мысленным взором из темноты проступило лицо погибшего охотника. Он погиб, спасая меня... Сколько ему минуло лет? Как его звали? Кто скажет это теперь по горстке пепла?
   Прикоснулась к лицу, мокрому не только от воды.
   Как далека я была от всего этого. Знала, что охотники сражаются с безжалостным врагом, что погибают, но никогда не осознавала этого так ясно, как сегодня.
   Казалось, помню, как в глазах моего спасителя разливалось голубое море, как в чертах его лица проступала детская наивность и благодушие. Он поклялся защищать этот мир, рискуя всем и жизнью тоже. Сколько он мог всего сделать, скольких защитить, но погиб из-за меня. Я стала точкой в его жизни. И даже не помнила, видела ли его сегодня на вечере. Он словно возник из воздуха, чтобы вытащить из задымлённого зала и уберечь от разрушительного огня. А теперь я сбегаю. Сбегаю, оставляя кому-то победить зло или умереть...
   Как во сне, не разбирая дороги, бежала назад, к полыхающей жаром громаде, замку хаоса, призванному испепелить всё и всех уничтожить. Кусты цеплялись за платье, словно пытаясь остановить. Я спотыкалась и едва не падала...
   Я что-то упустила, что-то важное, что поможет в сражении...
   В саду, возле разрушенной стены полыхала кровавая зарница. Струны сети лопались с почти музыкальным звоном. Сколько времени потребуется охотникам, чтобы собрать силы для защиты дворца? Успеют ли они подготовиться?
   Атака была неожиданной, и так близко от дворца. Инфернальная зона - скопление тёмной энергии - находилась в двух днях пути. Слишком далеко, чтобы огромная крепость хаоса могла питаться энергией оттуда. Да и барьеры на границе не дадут тёмной энергии просочиться внутрь защитной области. Значит, то, что питает монстра, находится близ дворца. Или в самом дворце.
   Закрыла глаза и внутренним зрением пыталась разглядеть, откуда идет энергия.
   На энерго-поле царил хаос. Мощь пламенного монстра сияла ослепительным солнцем на полотне энергетических потоков, точек и уплотнений. Но никаких ответвлений от яркого "светила" и даже ни намёка, откуда оно питается.
   Но почему? Как такое возможно?
   Понаблюдав за энерго-полем какое-то время, поняла, в чём дело.
   - У меня срочное сообщение для генерала, - сказала, остановив за руку ловчего, спешно проходившего мимо.
   Мужчина с черным от копоти лицом нахмурился.
   - Что вы здесь делаете, наследница? Вы...
   - Нет времени. Кто-то или что-то блокирует видение картинки настоящего энерго-поля. Нужно найти предмет или человека и...
   - Здесь находиться опасно, - схватил он меня за руку и потащил прочь от места сражения.
   - Да поймите же! - вырвалась я. - Немедленно сообщите генералу о блокировке. Нужно найти причину, вернуть истинную картинку и отсечь монстра от источника питания, иначе мы все погибнем. Не будет ни вас, ни меня, ни города!
   Он открыл и закрыл рот.
   - Я позабочусь об этом. А вы... немедленно уходите отсюда!
   Он заспешил прочь.
   Повсюду раздавались крики чётких команд, слышалось шипение чудовища, извергающего зловонный чёрный дым и пылающий огонь.
   Я тоже заспешила уйти, как внезапно земля под ногами затряслась и разверзлась в огненную бездну. И я полетела вниз, вдыхая обжигающе горячий воздух, теряя сознание от боли и ужаса. Чувствуя, как что-то подхватило меня и повлекло обратно.
   Темнота.
  
   ...Помни, что я сделал для тебя. Всегда помни об этом...
  
   Вздохнула, и этот вздох отозвался болью в груди.
   Думала, уже никогда не вздохну. Ещё чувствовала обжигающий жар бездны...
   - Она приходит в себя.
   Голос отца придал сил, и я открыла глаза.
   Кружевной балдахин на витых столбиках, обои с голубым цветочным узором и зеркало в позолоченной раме - значит, моя комната не пострадала от разрушений.
   Отец сидел на кровати со сгладившимся беспокойством на лице и со стаканом воды в руке.
   В горле пересохло, как в Саалийской пустыне, и язык ворочался с трудом. С благодарностью осушила стакан.
   Без воды я не смогла бы сказать и слова, а у меня было, что сказать. И немедленно!
   - Это Ив Пандемония! - припомнила имя почётного гостя. - Призыв монстра огня высшего уровня - его рук дело! Больше некому. Он блокировал видение энерго-поля.
   Отец изменился в лице и вскочил с кровати.
   Конечно, для него признать, что призыв совершил его гость, значило бы обвинить себя в беспечности. Не стоило принимать в Ордене демона, позволять ему бродить по освещённым залам, пить наше вино. Не стоило верить в хрупкий мир, установившийся между Орденом и запечатанными.
   - Что ты делала возле пропасти? - Голос отца прозвучал тихо и как-то зловеще. Я почувствовала вину. Но тот охотник... Он умер за меня, я не могла стоять в стороне. Должна была что-то сделать.
   - Из-за меня погиб охотник. Он спас меня, а сам сгорел заживо. - Мой голос дрогнул, и я опустила глаза, пряча слёзы.
   - И что с того? Это был его выбор - стать охотником. Он знал, на что шёл. Его родители получат хорошую компенсацию. Такая смерть достойней, чем быть обычным человеком и погибнуть во время Прорыва. Знаешь, сколько умирает мирного населения из-за аномалий каждый год?
   - Я читала статистику. - Не люблю, когда отец такой. Он напоминает Аллена. Взгляд становится чужим, холодным, кажется, он поглощает свет.
   - Статистику?! В ней и десятой части смертей не отражено. Нужны реальные цифры?
   Отец требовательно смотрел мне в глаза. Он был зол, нет, он был в ярости и не собирался этого скрывать. Мой поступок у провала был безрассудным. Я шла навстречу смерти и могла погибнуть, но в последний момент что-то изменилось. Проведение передумало, и я осталась жива? Но почему?
   - Просить тебя впредь не поступать так глупо, думаю, бесполезно, - продолжил отец, заложив руки за спину и прохаживаясь по комнате. Интонация его голоса заставила насторожиться. Он что-то задумал и это что-то мне вряд ли понравится, но перечить ему я, конечно, не стану.
   Отец остановился посреди комнаты. Его белая форма с золотыми цепочками - знаком отличия, и орденами, среди которых кровавой розой вспыхивала регалия высшей власти, носила следы недавнего сражения - разводы дыма и подпалины.
   - С этого момента у тебя будет личный охранник.
   Я открыла рот, чтобы возразить, но отец поднял руку, призывая к молчанию.
   - Отказ не принимается. Считай, что это приказ, которому ты будешь следовать. - Он развернулся и кивнул. В затемнённом углу кто-то шевельнулся и, поднявшись с кресла, шагнул на свет. Волосы цвета воронова крыла падали на меховой воротник из горностая, губы застыли в полуулыбке, а чёрные, как бархат ночи, глаза зловеще блеснули.
   - Ив Пандемония, - прошептала я на выдохе.
   - Он спас твою жизнь, и в уплату долга просил назначить его твоим телохранителем.
   Отец проговорил это как бы даже равнодушно, но я отметила, что его это озадачило не меньше, чем меня.
   Я растерянно посмотрела на тёмного, и он, заметив мой интерес, поклонился и открыл рот, видимо, намеревался начать заготовленную речь, но меня его слова волновали меньше всего.
   Вскочила на ноги, отчего перед глазами всё поплыло.
   - Выйди! - велела демону, ничуть не смущаясь своего резкого тона. - Что это значит? Ты отдаёшь меня ему? - спросила отца, когда "почетный гость" величаво удалился за дверь.
   Отец молчал, лицо его было напряжено, тонкая морщинка залегла меж бровей. Он знал, что на карту поставлено слишком многое, чтобы доверять мою жизнь демону.
   - Это он всё подстроил, - продолжила я, - специально, чтобы...
   - Он спас твою жизнь, и тому есть десятки свидетелей. То, что он может быть причастен к огненному инциденту - лишь версия, которую мы будем отрабатывать.
   - Так нельзя ли подождать с решением в отношении меня? Я не нуждаюсь в опеке такого, как Ив Пандемония! Это унизительно!
   - Если я попрошу отсрочку, он подумает, что я ему не доверяю и в чём-то подозреваю.
   - С каких пор тебя волнует мнение демонов? - Обычно я не позволяла себе так разговаривать с отцом, но меня распирало от обиды и злости и понимания, что, что бы я не сказала, как бы не просила отца изменить решение, он останется непреклонен. Потому что пока есть мир между запечатанными и охотниками, есть надежда выжить. Потому что за это дорого заплачено, и если Договор будет разорван, то весь мир утонет в крови.
   Отец не ответил.
   - Мы это обсудим позже, а пока - отдыхай. Я скажу Иву, чтобы он зашел позже.
   - Но, отец... - последовала я за ним, но он вышел в холл и закрыл дверь.
   Передали ли ему сведения о блокировке энерго-поля?
   Хаос всё поглоти!
   Демон телохранитель? Лучше б мне сгореть!
  

Струна 2 Страждущие

  
   До блеска отполированная поверхность длинного стола в Зале Совета отражала постные физиономии заседающих с самого утра советников. На повестке дня - инцидент с огненным монстром. Разбирательства, анализ, версии.
   Мне с трудом удалось сюда пробраться. Отец решил, что лучше всего мне ещё пару дней побыть вне дел и уделить внимание здоровью. Он совершенно точно определил диагноз - крайняя степень нервного истощения. Одно не угадал, это не было напрямую связано с Днём Пламени, хотя его последствия до сих пор маячило за плечами тенью в виде демона.
   За два дня я, как прогнозист, успела написать довольно красочный отчёт, сводившийся к тому, что Ив Пандемония - главный подозреваемый. Совет не отмахнётся от этой версии, тщательно её не проверив. И уж конечно не допустит, чтобы запечатанный находился рядом с наследницей Ордена, пока не закончится расследование. А когда оно закончится, я стану свободной, как и прежде.
   Приближалось время обеда, а мне за всё это бесконечно долгое утро так и не удалось взять слово.
   - Кто ещё хочет высказаться? - наконец, спросил Альгерд, председатель совета, когда монотонный отчёт о предоставлении семьям погибших денежной компенсации с вычетом налогов был окончен.
   Моё время! Я сжала папку, собираясь вызваться, чувствую, как в груди от волнения подпрыгнуло сердце.
   - Думаю, пора устроить обеденный перерыв, - мягко заключил отец, поднимаясь на ноги. Он редко участвовал в дискуссиях, отведя себе роль пассивного наблюдателя и молчаливого слушателя, и почти никогда не принимал никаких решений за этим столом заседаний, но всем было и без того ясно, от председателя совета до кухарки, в чьих руках реальная власть в Ордене.
   Альгерд с лёгким недоумением взглянул на отца и, улыбнувшись, объявил перерыв.
   Я ждала отца в коридоре. Он не спешил выходить, вполголоса обсуждая что-то с Альгердом, уже не молодым, но всё ещё крепким мужчиной с ясным умом, светящимся в голубых глазах. Отец даже не посмотрел в мою сторону, когда я нетерпеливо заглянула через приоткрытую дверь в зал заседаний. Хочет довести меня до точки кипения? Что ж, уже близко!
   Я открыла рот, когда отец, наконец, показался в дверях, готовая обрушить на него своё недовольство, но по его быстрому взгляду поняла, что лучше промолчать. Пока. Он взял меня за локоть, не крепко, но настойчиво и увлёк за собой. Прикрыл за нами дверь своего кабинета и усадил меня в кресло. Здесь, среди тяжёлой тёмной мебели, инкрустированной резной пожелтевшей от времени костью, книг, пропахших пылью, стен, задрапированных винной тканью с золотыми узорами, я чувствовала себя особенно уязвимой. Тут авторитет отца, генерала армии Господней, казался непререкаемым. Плеснув в бокал вина, он присел на краешек стола, заваленного кипами бумаг. Впервые за сегодняшний день я заметила, что взгляд у него усталый. Думаю, не ошибусь, предположив, что он не спал несколько суток. Что я за дочь, если сразу этого не увидела?
   - Давай сразу к делу, - начал он. Его деловой тон подействовал как ушат ледяной воды.
   - Почему ты не позволил сказать то, что я должна? - Хмуря брови, за укоряющим взглядом я старалась скрыть внутренний трепет.
   - А что ты должна? - ровно и неторопливо спросил он.
   Я перевела дыхание. Он нарочно испытывает меня, хочет, чтобы я сорвалась и выплеснула обиду за проявленную ко мне несправедливость. Тогда ему будет проще оборвать меня на полуслове и выставить вон, ведь он слишком занят, чтобы тратить время на семейные драмы.
   - Нам обоим известно, что ты нарочно не дал мне возможность выступить в совете...
   - И обоим известно почему.
   Я закрыла рот. Нет, он не испытывает меня, он хочет поскорее со всем этим покончить.
   - Это несправедливо, - я всё же не сдержалась, опустив голову, чувствуя в глазах жжение.
   - Что ты хочешь? - устало, но с потаённой нежностью начал он. - Чтобы совет официально занялся расследованием действий Ива Пандемония в пределах территории Ордена? Чтобы его заключили под стражу, допрашивали, пытали? Он наш гость и имеет статус неприкосновенности, согласно Договору. Если мы отступим от соглашения, не имея на то веских оснований, то Верховный Правитель Огненных земель разорвёт Договор, который достался нам немалой ценой. Тебя тронула смерть молодого охотника, того, что спас тебя. А знаешь, сколько таких охотников гибло в период Экспансии хаоса? Прежде всего, ты должна понять, что возобновление войны с демонами нас обескровит, нам будет сложнее удерживать рубежи, и тогда хаос снова станет распространяться с небывалой скоростью, он захлестнёт города и унесёт тысячи жизней мирных жителей. Я прошу тебя сейчас, сегодня, ну потерпи ты этого Ива. А я обещаю, что займусь им лично, и буду докладывать тебе о продвижении расследования. Когда против него соберется достаточно улик, мы сможем выдвинуть официальное обвинение, и он понесёт заслуженное наказание. Но всё должно быть в рамках закона. Мы не можем позволить себе ошибаться.
   - Значит... ты мне веришь?
   Отец улыбнулся. Он всегда улыбался так искренне, полным сердцем, что во мне каждый раз загорался огонёк надежды на светлое будущее.
   - Конечно, милая. Только тебе я и верю. - Он легко оттолкнулся от стола и чмокнул меня в висок. Я растаяла от отцовской ласки, а он, воспользовавшись моментом, забрал мою папку. - У меня она будет в полной сохранности, - пообещал он. - Я приобщу её к делу Ива.
   Хотелось поспорить, забрать папку обратно, но... я сдалась.
   От отца вышла с чувством лёгкого сожаления: всё-таки он настоял на своём, а я поддалась уговорам. "Отделаемся малой кровью - моим терпением, чтобы не проливать багряные реки" - вот какова была позиция отца, нет, скорее Генерала, который обязан сделать всё, чтобы сохранить как можно больше жизней. А я его дочь. И должна понять.
   - Трилл! Триллиан!!! Стой! Вот и ты! Наконец-то я тебя нашла! - догнал меня звонкий голос, когда я сворачивала в библиотеку - то, что я пообещала отцу не сообщать о своих подозрениях совету, вовсе не повод не продолжать копать под Ива. Чем больше фактов против него, тем скорее затянется петля на горле темного. - Да стой же ты! - Луон налетела малиновым вихрем и повисла на моей руке, пытаясь отдышаться. - Где ты пропадала? Ищу тебя всё утро! - укоризненно начала она.
   - Да так, встречалась с отцом. - И почему впереди доводов рассудка выступает навязчивая сердечная привязанность? Может, и стоило ради собственных убеждений рассориться с отцом...
   - Вален возвращается! - просияла подруга. - Устроим вечеринку?
   - Э-э... Что? Ах... Да. Поздравляю! Он написал, что приедет?
   - Написал. Но не об этом. Вернулся его друг, Дарен. Может, знаешь? Охотник. Пресимпатичный молодой человек, правда, со странностями, но кто сейчас без них? Так вот, этот Дарен говорит, что встретил граад* (отряд из пяти человек*) Валена на Варгарском перевале... они возвращаются! Там у них еще какое-то дело, но вечером будут.
   - А... давай без меня.
   - Да брось! Нет повода отказываться. Понимаешь, он же возвращается. Живой! Я... - в глазах Луон блеснули слёзы. - Я его ждала, и думала, что, быть может, в этот раз он не...
   Я тягостно вздохнула. Мы дружили с детства. Каждый раз, как я приезжала во Дворец погостить у отца, Луон встречала меня с особенной теплотой и веселостью, и мне казалось, что она так навсегда и останется ребенком - беззаботным и счастливым существом, но теперь в её глазах стояли слёзы. Всё меняется и все меняются.
   - Что от меня нужно?
   - О! Я уже обо всём договорилась! Комната, ну та, что на женской половине, чайная, вот... она теперь в нашем распоряжении! Мадам Розана была так любезна, что позволила. Лиз и Габриель готовят глинтвейн. Карва отправилась в город, докупит кое-чего к празднику. На кухне печётся черничный пирог и готовятся кое-какие закуски. Мэт украшает комнату. А ты... Ты мне нужна для одного важного дела, - предупредила она мой вопрос, насчёт необходимости во мне, если у неё и так всё схвачено. - Ты ведь умеешь играть на клавесине... - вкрадчиво начала она. - Сыграешь?
   - Э-э... Не думаю, что это хорошая идея.
   - Это великолепная идея! Я подобрала тебе несколько музыкальных композиций, но ты, разумеется, и сама можешь выбрать, что захочешь.
   - Можно, да?
   - Да не будь такой врединой! Я тебе сэкономила кучу времени. Кстати, о времени. Мне еще нужно составить список гостей. Так ты придёшь? Хотя твой отказ не принимается. Можешь взять с собой спутника, если есть на примете, - прокричала она уже с дальнего конца коридора. - Но я обещаю, что тебе и так скучать не придётся - кавалеров будет хоть отбавляй. До вечера!
   Остолбенев в растерянности посреди коридора, я пыталась сообразить, что мне теперь делать. Неразрешённых вопросов оставалась много. Какие музыкальные композиции выбрать для вечера? Что надеть? И... к какому часу Луон меня ждёт? Луон всегда умела привнести элемент неожиданности в мою жизнь. Но отвлечься от проблем мне сейчас не помешает. Вот уже два дня ощущаю себя как на вражеской территории, под пристальным наблюдением... И некому излить душевные муки: отец просил по возможности не распространяться о нашем маленьком тёмном секрете, а если в совете возникнут вопросы - он сам всё уладит. И к чему этот танец над бездной?
   Стены дворца содрогнулись от протяжной и немыслимо скорбной музыки. Вибрации сотрясали пол, доходя до самого сердца, вырывая из него жгучую боль. Волнами накатывались звуки, обнажая чувства до пронзительной остроты. Передо мной возвышались двери из крепкого белого дуба с крестами на створках, ведущие в Зал скорби. Сама не заметила, как оказалась здесь.
   - Простите. - Меня потеснил служитель в белой рясе и торопливо вошёл внутрь, оставив дверь приоткрытой. Тяжёлые деревянные балки подпирали высокий потолок, огромный зал был украшен гирляндами белых цветов. Лучи солнца проникали в комнату через разноцветную мозаику окон, рассыпая радужные бриллианты. В этом переливающимся многоцветье на подставках рядами стояли белые гробы. Золотые кресты на их крышках отражали солнечный свет. Пахло благовониями и ладаном. В комнате было немноголюдно. Не у всех погибших охотников родня могла приехать на похороны. Я вошла в зал, отмечая, как странно в нём сочетаются жизнь и смерть: в лучах солнца, сквозь оконные витражи - одно; в печальных звуках органа - другое. Почти все гробы закрыты, кроме тех редких, возле которых плачут родные и близкие.
   - Откройте, я хочу видеть его. Пожалуйста, откройте, - просила у служителя юная девушка, заламывая руки. - В последний раз. Хочу видеть.
   - Нельзя, милая. На всё милость Господа Бога нашего. Смирись, - ответил он ей кротко с состраданием во взгляде.
   - Я прошу... пожалуйста...
   Служитель был непреклонен, но девушка продолжала и продолжала умолять.
   - Почему не откроют? - спросила я молоденького паренька, меняющего прогоревшие свечи в подсвечниках.
   - Так от него ничего не осталось.
   От ответа мороз пробежался по коже. Я дико огляделась - может и все гробы здесь пустые, а от охотников остались лишь имена? В одном из них, открытом, мне вдруг почудился Аллен... его лицо как гипсовая маска и покойно закрытые глаза...
   Я выскочила оттуда с жарко бьющимся сердцем, его удары причиняли боль. Если мне однажды придётся стоять там, возле его гроба...
   - Аллен... - губы дрожали, а по щекам катились слезы. - Если бы я знала, если бы я только знала, то ни на минуту не отпустила бы тебя!
   Подхватив юбки, я бежала по коридору, а в голове звенел неугасаемый хор голосов:
   "Господи, дай покой им. Милостью своей...
   Этот сад цветов напои росой топлёных жемчугов..."
  

Струна 3 Подкравшееся безумие

  
   - Ну и на что это похоже... удерживать рубежи?
   - На поцелуй с горьковатым привкусом глинтвейна.
   Лиз и Габри опять забыли вынуть цедру лимона, догадалась я, услышав обрывок разговора Дарена и белокурой красотки у него на коленях.
   Эта вечеринка сводит меня с ума! Луон не сочла нужным сказать, что пригласит всех своих городских подружек! А учитывая общительность Луон, таковых набралось с десяток. Спасибо не больше!
   Я сыграла две партии "Музыки небес", но публика откровенно скучала, ожидая чего-нибудь веселенького и незатейливого, чтобы разогнать в жилах кровь. От музыкальной программы, приготовленной Луон на вечер, я наотрез отказалась, проигнорировав её обиженно-поджатые губы. Но подруга не отчаялась и вскоре нашла какого-то бедолагу, согласившегося бренчать на клавесине весь вечер в угоду толпе. Немало народу танцевало посреди чайной, создавая тесноту, хотя и вполне терпимую. Меня пихнули под локоть, и я опрокинула на кого-то тарелку с кусочком черничного пирога. Ну вот, а я так надеялась хотя бы сладким скрасить этот нелепый вечер.
   - Осторожней, - предостерег нежный и мягкий голос. - Так недолго и на неприятности нарваться. - С куском моего пирога стоял Дарен. Он сжимал его в руке, отчего белая перчатка испачкалась в ягодной начинке. - Боюсь, этот кусок более непригоден к употреблению.
   Я смутилась. С этим охотником я была не знакома. О нём ходили сомнительные слухи. Говорили, что он немного не в себе... и это мягко сказано... то, как он убивает демонов, шокировало даже видавших виды простых охотников. Дарен был из элиты, что отличало его от других особой статью и ощущением спокойной силы. Таких, как он, посылали в самое пекло. Если он и в самом деле тронулся умом, то немудрено. Мне одного Дня Пламени хватит на всю оставшуюся жизнь, а Дарен... Трудно представить, что ему приходилось видеть за свою жизнь хаен-вентра*. (Хаен-вентры - охотники высшего уровня)
   На его губах замерла почтительная улыбка. Мне вдруг подумалось о том, сколько правды в слухе, что он пил кровь демона? Более мерзкой жидкости сложно представить.
   Дарен стянул испорченную перчатку и отбросил, не сводя с меня пристального взгляда. Он словно гипнотизировал. Внешность у него была аристократическая, тонкие черты лица и пронзительные серые глаза, особенно выразительные на фоне матовой кожи и ореола белых, как первый выпавший снег, волос. Белая форма охотника с длинными полами камзола подчеркивала сияющую чистоту и красоту юноши. Он был невероятно хорош собой. Наверняка редкая девушка могла устоять перед ним.
   - Кажется, мне ещё не выпадала честь быть вам представленным лично. Разумеется, я знаю, кто вы. Ведь однажды мы все присягнём вам на верность, наследница. Дарен Харсед, - представился он, склонив голову, и предложил руку. - Потанцуем. Вы мне должны. За испорченную перчатку.
   Отказаться было неловко, и я приняла приглашение. Его рука оказалась на удивление холодной. Приобняв меня за талию, он кому-то кивнул. Заиграла спокойная, лиричная мелодия, и он закружил меня с каким-то особенным терпением и тактом. Господи, как он напоминал мне Аллена... в повороте головы, в бережных, но сильных объятиях, развороте плеч и в этой отстранённости, свойственной всем высшим охотникам. Я почувствовала, как в глазах защипали слезы, и опустила голову.
   - Вы сегодня играли божественно. Это ведь из оперы "Музыка небес", не так ли? Мелодия, разрывающая сердца... - Я сбилась с шага. Он закончил с такой страстью в голосе, будто имел в виду не музыку, а нечто иное. - Слышал, что вы вернулись в Орден насовсем, и как вам здесь живётся?
   - Отец поручил мне работу в отделе прогнозирования - статистика, анализ ситуации - так что я не скучаю.
   Отец сказал, что лучшего применения моим способностям не найти. Что у меня особо тонкое восприятие мира - замечаю то, что другие еще не осознали. Говорил, что у всех охотников до определенной степени развита эта способность, а у меня к ней прямо-таки природная склонность. Не знаю. Пока не очень помогает. То, что я вижу знаки, не означает, что умею их правильно толковать. Сколько раз себя спрашивала: смогла бы я предотвратить гибель десятков людей в День Пламени, если бы вовремя предупредила об опасности? Если бы разгадала знаки. Подняла тревогу в тот миг, когда, перед появлением огненного монстра, потемнело в глазах... Ощущая всеми чувствами приближение раскола реальности, я не сделала ничего. Какой прок от такого дара?
   - Слышал, вы помолвлены с охотником.
   - Ещё нет. - Зачем он поднял эту тему?
   - Но об этом так давно говорят, что...
   - Аллен на задании, а когда вернётся тогда и... - жар прилил к щекам. Почему я обсуждаю это с Дареном?
   - Аллен Риц?! Почему он? Вы находите его привлекательным?
   - Я нахожу его тактичным. - Этот разговор становился неприятным.
   - И чем таким особенным он покорил ваше сердце?
   - Например, не задавал лишних вопросов.
   - Вы любите его?
   Это уже слишком! Я попыталась отстраниться и прервать танец, но Дарен держал меня неожиданно крепко.
   - Вы любите Аллена Рица?
   Да какое ему дело? С чего он решил, что имеет право меня допрашивать?
   Мы уже не танцевали. Он смотрел на меня в упор, и его глаза, отливающие серебром, пугали до дрожи. Что в них таилось? Безумие? Я не смогла бы ответить.
   - Простите. Я неважно себя чувствую.
   Дарен поклонился, приложив руку к груди:
   - Спасибо за танец.
   Прошелестев юбками, я прошла мимо него. На сердце лежал камень. Мне хотелось обо всём поскорее забыть.
   - Эй! Ты чего? Всё в порядке? - догнала меня Луон, обеспокоено оглядывая.
   О, явилась! Весь вечер жалась по углам с Валеном... И зачем, спрашивается, устраивать вечеринку, если хочешь побыть со своим женихом наедине? Я смерила её сердитым взглядом. Если бы она меня сюда не заманила, мне бы не пришлось вести неприятную беседу с этим типом...
   - Думала, ты будешь осмотрительней. Я же тебя предупреждала! - накинулась она на меня. - Дарен не тот человек, с которым можно так запросто общаться. С чего ты вздумала с ним танцевать? - Я открыла рот. А с чего мне сторониться её гостя? Зачем она тогда вообще его пригласила? - Луон схватила меня за руку и с нетерпением отвела в сторонку, подальше от любопытных ушей. - Мисс Магда попросила меня приглядеть за ним.
   - Смотрительница лазарета?!
   - Тс-с... не так громко. Все охотники, так или иначе, наблюдаются в лазарете. Но хай-охотники пользуются особыми привилегиями, - доверительно сообщила она. Эти "особые привилегии" мне ни о чём не говорили. - Господи, ты даже этого не знаешь, - разочарованно вздохнула она. - Тебе Аллен что, совсем ничего не рассказывал? О чём вы тогда с ним разговаривали? - В том-то и дело, что в последнее время Аллен стал совсем замкнут, а раньше... уже и не помню, что было раньше. - Почти все хаены сидят на транке*. (Транквилизатор*) А с Дареном - особый случай. Когда он возвращается в Орден, мы за ним наблюдаем с повышенным вниманием. Он "уникальный" пациент.
   - Хочешь сказать, что... он сумасшедший?
   - Я бы не использовала такие громкие слова в отношении охотника, - замялась Луон. - Но...
   - Говори как есть!
   - Знаешь, что он делает со своими любовницами?
   - Ест на обед?
   - Почти угадала. Он вырезает им сердца, - это прозвучало так буднично, что я похолодела.
   - И ты пригласила такого человека к себе на чай?
   - Он хаен-вентр, единственная надежда выжить в этом безумном, разрушаемом хаосом мире! Он нам нужен. Без него и таких, как он, мы все погибнем.
   О, Луон...
   - Ты сказала, что он "пресимпатичный молодой человек", что "скучать не придётся"...
   - Ну, прости... Я не думала, что ты захочешь с ним потанцевать...
   - А как же та девушка, с которой ты его познакомила?
   Она пожала плечами, отводя глаза.
   - Ты же не... О, Господи! Я не верю! Ты нарочно её пригласила. Кто она такая? Тебе её совсем не жалко? Ты всё знаешь и...
   - Я ничего не могу поделать.
   - Можешь. Скажи ей, чтобы она шла домой.
   - Не могу.
   - Тогда это сделаю я!
   Луон схватила меня за руку и испуганно заглянула в глаза.
   - Не делай этого. Ты ничего не изменишь. Вместо неё приведут другую. - Поймав мой потрясенный взгляд, она отступила и потупилась в пол. - Это приказ свыше.
   В бессилии я прислонилась к стене и закрыла глаза. Этого-то я и боялась. Свыше... Кто даёт такие распоряжения? Совет? Отец? Как они звучат? Удовлетворить все потребности охотников, какими бы они ни были? Убить молодую девушку... Невозможно! Чудовищно!
   - Хочешь, мы с Валеном проводим тебя до твоей комнаты?
   Я покачала головой. Мне хотелось пройтись по саду, подышать свежим воздухом. Подумать, смогу ли я что-то изменить.
   Неужели отец поддерживает этот кошмарный метод? Снимать стресс таким бесчеловечным способом... Дарен Харсед, да ты чудовище! Как можно защитнику иметь в душе такую тьму? Улыбаться девушкам, держать их на коленях, любезничать, а потом жестоко вырывать сердца! Для чего? Неужели тебе мало крови там, на войне?
   Бесцельно блуждая по саду, я вышла к разлому в стене дворца. Строительные леса и кучи камней - днём здесь во всю кипела работа, и шрам в стене постепенно затягивался. Сейчас, по позднему времени, рабочие уже отправились домой, и это место, оставленное без надзора, дышало воспоминаниями трагедии. Расселина в земле сомкнулась, но я помнила, как здесь гибли люди, падая в её раскалённые недра. Как я сама, оступившись, соскользнула в эти адские глубины.
   ...Помни, что я сделал для тебя, - прозвучало, как наяву, и я огляделась. Никого. Куда подевался тёмный? Весь день слонялся за мной, а теперь исчез. Испугался безумного охотника? Поделом! - подумалось с мстительностью. Помнить, что он сделал для меня... Неужели тогда я слышала его голос?
   Шагнув вперед, я замерла, словно все мышцы парализовало. Здесь я сорвалась, здесь неведомая сила повлекла меня вниз, всё случилось здесь. Сердце в груди отстукивало тяжёлые удары. Я ощущала на коже тот страшный жар. Откачнувшись и с трудом дыша, я неторопливо зашагала обратно во дворец, чувствуя, как наваждение отпускает.
   Помни, что я сделал для тебя...
   Ночь одела небо в чёрный бархат, расшитый звёздами.
   Всепроникающая тишина царила в стенах дворца - белый мрамор хранил тайны. Я пересекла огромный холл, освещенный световыми шарами. В голове вереницей проносились слова отца и Луон, смешиваясь в невероятный коктейль: "мы не можем позволить себе ошибаться... хаос станет распространяться... унесёт тысячи жизней... потерпи... его выбор - стать охотником... почти все хаены сидят на транке... он знал, на что шёл... такая смерть достойней, чем просто умереть... хаен-вентры единственная надежда выжить... пользуются особыми привилегиями... он вырезает им сердца... ты должна понять..."
   Боже! Боже! Боже!
   Впереди из-за колонны выскользнула высокая фигура и привалилась спиной к гладкому мрамору, сложив руки на груди. Я замедлила шаг, вглядываясь в полуночника, и остановилась. Дарен. Сердце пропустило удар, а в следующий момент застучало как сумасшедшее. Я огляделась по сторонам в поисках помощи - никого, пустой холл. До лестницы оставалось с десяток шагов, но для того чтобы до неё добраться, придётся миновать охотника.
   - Не спится? - спросил он.
   Я вздрогнула от его голоса, гулко прозвучавшего в пустынных стенах.
   - Мне тоже. Я слушаю тишину. Ночью она звучит по-другому. А в Ордене это особая тишина. Когда отец привёл меня сюда - мне тогда исполнилось восемь - она меня поразила. Я никогда не слышал настолько глубокой и пугающей тишины. Я боялся оставаться один, мне чудилось, что она хочет похитить мою душу. - Он передернул плечами, словно до сих пор ощущал ту дрожь. Я стояла ни жива ни мертва, наблюдая за охотником. Он оттолкнулся от колонны и двинулся ко мне. Лицо его было бледно, а взгляд рассеян. - Боишься?
   Я не могла вымолвить ни слова, глядя, как этот безумец приближается ко мне.
   - Кого? - хрипло вырвалось из моего горла.
   - Кого?! - озадачился охотник. - Я спросил, боишься ли ты тишины, но... Ты кого-то боишься? Здесь, в Ордене?
   - Нет. Я... - Господи, да что же это такое?
   - Я произвел на тебя плохое впечатление при нашем знакомстве? Понимаю. Иногда я не владею собой. Стресс...
   Я нервно усмехнулась. Он продолжил:
   - Магда называет это... плохими манерами, и говорит, что... нам нужно не к ней, а... к преподавателю этикета. Я с ней не спорю. Это бесполезно. У неё свои методы "обучения" контролю, а у меня свои. - Его глаза вспыхнули серебром. Один шаг отделял меня от него. Один! В его глазах безумие? Не знаю. Его взгляд проникал в меня острыми кинжалами. - Я провожу тебя. - Подставил он локоть. - Ну же, смелей. Я не кусаюсь.
   Не дожидаясь, пока я решусь, он взял мою окаменевшую руку и продел под свой локоть.
   И мы начали неторопливое восхождение по лестнице: я на негнущихся ногах, едва дыша, и Дарен Харсед, охотник, вырывающий сердца.
   Широкий лестничный пролёт. Еще одна лестница - и второй этаж. Быстро попрощаюсь с ним, поблагодарю, что проводил... Главное - говорить без остановки, чтобы он не успел ничего сообразить, а потом со всех ног бежать к себе. Запереть дверь на замок. Забраться под одеяло... Или это лишнее?
   - Триллиан, - остановившись, Дарен развернул меня к себе. - Почему Аллен?
   - Что? - опешила я.
   - Мне известно, что вы дружите с самого детства, и генерал Роин относится к нему как к сыну, но это же не повод выходить за него. - Он смотрел на меня в упор и завораживал своим взглядом. - Все эти годы я наблюдал за тобой. Ты ведь об этом и не догадывалась? Видел, как ты росла. Всегда знал, что ты наследница и однажды призовёшь нас всех на битву с хаосом. Тебе понадобится вся наша сила, сила каждого, но кто-то один будет к тебе ближе всех. Кого-то одного ты назовёшь по Имени. - Всё это время я в смятении отступала, а он надвигался, пока я не прижалась спиной к стене. - Триллиан... я буду заботиться о тебе, защищать, если ты позволишь... - Его губы приближались к моим. Это было как колдовство, наваждение, которое я не могла развеять. Дарен, что ты задумал?
   Оттолкнуть и убежать... убежать...
   Он застыл в волоске от меня, гипнотизируя взглядом, от которого я замирала в ужасе. Что если прямо сейчас ему взбредёт в голову вырезать мне сердце?
   Неожиданно он рванул белой молнией в сторону. Лязг стали. Запоздало вскрикнув, я вжалась в стену. В тенях стоял Ив Пандемония, сдерживая кинжалом занесенный меч охотника: вены вздулись на его шее и лбу от прилагаемых усилий. Я не успела заметить, как Дарен вытащил меч и нанёс удар. Вероятно, будь я на месте Ива, мне бы уже снесли голову. Охотник улыбался, удерживая подрагивающий от напряжения меч одной рукой:
   - Я то подумал, отчего так смердит... За тысячи лет никак не можете избавиться от мерзкого запаха...
   - Но вам это не мешает пить нашу кровь, чтобы обрести силу, - прохрипел в ответ демон.
   - Damnant rei*! (Проклятая тварь (лат.)*) - Дарен с силой оттолкнул кинжал темного и снова обрушил меч, встретив прежнее сопротивление. - У тебя десять секунд, чтобы объяснить, что ты делаешь рядом с наследницей.
   - Спроси её.
   - Ответ неверный.
   В сторону брызнули искры от наносимых ударов. Я ошарашено смотрела на этот дикий танец. Тёмному приходилось нелегко; охотника это, казалось, забавляет. Оставить всё как есть? Пусть разбираются сами. Они оба мне не друзья. Демон слишком самонадеян, если думает, что в Ордене ему позволено всё, в том числе ходить за мной по пятам. Пусть немного остудит пыл... если раньше времени не останется без головы.
   - Дарен, стой. - Не могу поверить, что я это сказала. - Он мой... - Да провалиться мне на месте, если я назову его телохранителем! - Наш гость. Гость Ордена! Не смей его трогать.
   Лезвие клинка застыло в дюйме от горла темного - похоже, эта была последняя секунда его жизни... если бы я не успела. Дьявол побери этот Договор! Впрочем, несмотря на близость смерти, в глазах Ива не было и тени страха, он словно знал, что я вовремя отзову охотника. Такая уверенность. Забери его тьма! Раздражение захлестнуло все чувства, в том числе и изумление, что Дарен послушался меня. Ещё ни разу я не отдавала приказаний, тем более хай-охотнику. Присягу, как наследнице Ордена, мне никто не давал. Он мог ослушаться.
   - Он живёт на одном этаже со мной, и просто поднимался в свои комнаты. Не так ли, Ив? - Я сверлила его взглядом. Пусть только попробует сказать что-то другое, и одно моё слово... Так просто сказать "убей его, Дарен!" От этого желания у меня свело скулы.
   Губы темного дрогнули в подобие улыбки или... насмешки?!
   - Я буду помнить, что ты сделала для меня.
   Горячая стрела пронзила мне сердце. Он... Что он подумал?... Что я... его... защищаю? Я! Его? "Убей его, Дарен. Убей!" Сжав кулаки и стиснув зубы, чтобы не сказать ничего лишнего, я стремительно развернулась и ринулась вверх по лестнице. Сзади послышался звук движения.
   - Меня не надо провожать, - предупредила я их явные намерения это сделать. Интересно, как они себе представляют процесс? С одной стороны под руку возьмёт безумный охотник, с другой - осквернённый демон. Меня передёрнуло. Нет, лучше сама дойду. Как-нибудь. Ступая тяжело и неуверенно, дрожащими руками цепляясь за перила, я молила Бога, чтобы не свалиться с лестницы.
   Какой кошмарный вечер!

***

   Сад Ордена. Тёмный глянец листвы под светлоликой луной и блёстками звезд. Инородные запахи, вплетенные в свежесть ночного ветра... Неужели они их не чувствуют? Запахи крови и пепла...
   - Иди сюда, демон.
   Прижавшись к дереву, из тени я внимательно следил, как, аккуратно ступая, выверенными шагами по усыпанным листвой дорожкам ходит охотник. Тьма, ненавижу этих одержимых! С другими еще можно договориться, но хаены... У них, видимо, нет такого понятия как "запрет". Какое слово в сочетании "договор мира", говорит о том, что он может оторвать мне голову? Разговаривать с ним, очевидно, бесполезно. Сражаться? Что за бессмысленность... Не за тем я приехал в Орден, чтобы бездумно проливать реки крови.
   Он остановился напротив моего дерева, вглядываясь в листву разросшегося кустарника холодным, бесстрастным взглядом. И они еще смеют называть нас чудовищами? Бездушными тварями? Если хаос и изменил кого-то, в первую очередь это были охотники, соприкасающиеся с ним дольше, чем кто-либо другой. Чем мы. Он затекает в их вены, души, меняет взгляд и сердце. Превращает в зверей в облике человека. Демона проще заклеймить злом, он рождён нечистым. С теми, кто должен защищать, сложнее, у них изначально чистая душа и доброе сердце. Так принято считать, в это верят. Но кто по настоящему способен заглянуть так глубоко, чтобы увидеть ад? Кто в силах разглядеть свет в холодной тьме? Или зло в кончиках губ праведника? Тот, кто способен - несчастное создание, обреченное сострадать и тем и другим.
   Нельзя измерить степень чистоты сердца и понять, сколько в нём тьмы, а сколько света.
   Сильнее прижимаясь к дереву, я пытался слиться с темнотой. Губы охотника искривила усмешка:
   - Выходи, темный. У меня к тебе пара вопросов. Если правильно ответишь... я ничего тебе не сделаю. - На лезвии меча вспыхнул отблеск лунного света. - Ничего, что тебя бы убило.
   Проклятье! Почему он не оставит меня в покое? Неужели не может простить мне Триллиан? Да нет. Он ничего не знает, раз предлагал себя в защитники. Смех сжал горло. Защитничек... Место занято, глупец!
   - А я думал, что так и не найду тебя.
   Моя рука дёрнулась значительно быстрее, блокируя удар, чем я успел сообразить, что происходит. Лезвие меча полоснуло по коже.
   - Теряешь сноровку, - попенял он мне. - Ты хоть на что-то способен, кроме как прятаться по кустам? - Забыл ему сказать, что демонов не просто так называют "запечатанными", может он и сам вспомнит? - Пойми меня правильно, не каждый день попадаются такие как ты беспомощными младенцами. Неприятно чувствовать себя игрушкой, верно? Мою мать и сестренку убил демон, он долго с ними играл... Так что не строй иллюзий... я жду не дождусь когда ты распечатаешь свою силу, чтобы выпустить всю твою кровь. - Он изменил положение рукояти в ладони. - Теперь не сбежишь.
   Вот проклятущая тьма! Не думал, что всё так обернётся...
   - Дарен Харсед, вы нарушаете запрет! Немедленно уберите оружие! - раздалось из темноты, и в мгновение охотника окружили ловчие в синих одеждах, готовые в случае неповиновения накрыть его энерго-сетью. Разумеется, убивать не станут, но свяжут крепко, так что он и пальцем шевельнуть не сможет.
   - Diabolus bastardi* - зло выдал охотник, с непритворным разочарованием на физиономии. (Дьявольские ублюдки*(лат.)) - Мы еще вернемся к прерванному разговору, - пренебрежительно кинул он мне и, раздражённо отвернувшись, скрылся из виду.
   Облегченно вздохнув, я вышел из укрытия, счищая с одежды листья. Вот значит как быстро на нарушение реагирует система охраны. Любое проявление силы духа сразу фиксируется на энерго-поле.
   Ловчие всё еще были здесь и с подозрением смотрели на меня.
   - Со мной всё в порядке, - оповестил я, сомневаясь, что их это хоть каплю интересует.
   Кстати, о ранениях... О руке придётся позаботиться.
   Зажав ладонью кровоточащую рану, я зашагал прочь. Надеюсь, у этого Дарена достанет ума больше на меня не нападать. Иначе неизвестно, чем это закончится.
   Очутившись возле фонтанчика с карапузом-купидоном, я подвернул рукав и разглядел глубокий порез. Охотник действовал вполсилы, иначе отсек бы мне руку. В какие игры он играет? Что это за история о бедном мальчике, семью которого убил демон? Не хватало еще и мести этого сопляка!
   Промыв рану, перевязал её платком, сквозь который проступила кровь. Не правда, что у нас черная кровь, она просто слишком густая, что кажется чёрной.
   Луна освещала путь. Я свернул за угол. По отвесной стене дворца спускалась растительность. Ухватившись за выступ, я подтянулся, ища ногами опору. Выше, ещё выше. Иногда я цеплялся за стебли вьюна - на вид они выглядели крепко - и чуть не поплатился за самонадеянность. Карниз. Рывком поднялся на него - достаточно широкий, чтобы посидеть и перевести дух. Когда я был в её комнате последний раз, то поднял щеколду на всякий случай. Заметила ли она? Торкнулся в окно - открыто. Даже не потрудилась проверить на ночь, надежно ли оно заперто. Неслышно спрыгнув в комнату, я огляделся.
   Триллиан лежала на кровати с приоткрытым пологом, сложив руки на груди. Она спала. Я подошёл и склонился над ней, вглядываясь в лицо, обрамлённое мягкими, тёмными волосами, стараясь не разбудить дыханием. Тихая и спокойная. Никакой надменности и презрения - то, чем она одарила меня в первую нашу встречу. Как же, должно быть, она меня ненавидит. Демон. Я притронулся к её щеке, почти не касаясь. Она поморщилась, и ресницы дрогнули. Такая нежная.
   Я буду рядом, буду.
   До самого конца...
  

Струна 4 Западня

  
   Алый цвет. Почему всё кругом алое?
   Время замирает и рассыпается на осколки...
   Аллен? Ты здесь?
   Я зову тебя, зову, но ты не слышишь.
   Почему ты не слышишь?
   Почему огнём горит сердце?
   Мне так грустно и больно, но я не помню, что случилось.
   И только знаю - что-то непоправимое.
  
   Я проснулась в слезах. Один и тот же сон, он повторяется снова и снова. Кошмар, такой явственный и осязаемый, миг жизни, который мне предстоит пережить. И я знаю, изменить ничего нельзя.

***

   Нет, это невозможно! Разглядывала я чёрную каплю крови на ковре. Пандемония был здесь, пока я спала? Бродил по комнате, смотрел на меня... Со злости оторвала кружевной манжет на платье - пришлось переодеваться. Но как он сюда проник? Дверь я точно запирала. Специально проверила. Окна? С досадой заметила, что одно из окон не закрыто на щеколду.
   Демон. Тьма на его голову!
   За дверью в коридоре его, конечно, не оказалось. И это когда он мне так сильно понадобился! Ничего, знаю, где он обосновался. Пусть не думает, что может запросто вваливаться ко мне в комнату, когда ему заблагорассудится, и без последствий.
   Тёмная дубовая дверь с позолоченной инкрустацией. Я замерла перед ней, не решаясь постучать. Что я ему скажу? А если это был не он? Если служанка пролила чернила? Тем более, пока я шла до его покоев, злость как-то сама улетучилась, и я снова вспомнила тот жуткий сон и... Да, у меня есть заботы и поважнее, чем ругаться с тёмным с утра пораньше.
   Аллен, когда же ты вернешься? Мне без тебя неспокойно. Всё, что я знала об Ордене до переезда сюда, теперь кажется не таким правильным и настоящим. Но, может, я не так всё понимаю, и отец лучше объяснит?
   - Генерала нет на месте, - сообщил его секретарь Корнелиус. По каменному лицу совершенно невозможно прочесть лжёт он или нет. - Уехал в город. Будет не скоро.
   И мне ничего не сообщил.
   - А?..
   - Нет, вам ничего не передавал.
   - Спасибо. - Надо же быть таким бесчувственным. Я о Корнелиусе. Хотя отец тоже хорош. Знает, что за мной по пятам ходит демон, и оставил одну. Хотя по пятам ходит не только демон.
   - Доброе утро, Триллиан! - неторопливо подошёл Дарен. - Как спалось?
   После вчерашнего "чудесного" вечера странно, что я вообще уснула. Спросить его напрямик, правда ли, что он вырезает сердца? Интересно, какое у него будет лицо?
   - Ты подумала над тем, что я вчера сказал? Будем встречаться?
   - Что? - В своём ли он уме? Хотя почему я еще сомневаюсь? - Встречаться?! С тобой?!
   - Ну не с демоном же. Или... у вас с ним отношения?
   Что он несёт? Меня начинало всё это злить.
   - Да, у нас отношения. - Он мой телохранитель, а я подневольная жертва.
   - А Аллен знает? - Его это, судя по улыбочке, забавляло.
   - Знает. - Я заспешила прочь, но он поймал меня за руку.
   - Зачем же ты врёшь? Хочешь, я помогу тебе избавиться от демона? В Ордене убить не получится, но за его пределами закон слабеет. Для тебя я это сделаю с большим удовольствием.
   Вначале бы сделал удовольствие - избавил от собственного общества.
   - Дарен... так, кажется, тебя зовут... - сделала вид, что с трудом припоминаю его имя. Он усмехнулся. - Я не нуждаюсь в помощи, спасибо! - И освободила свою руку из его. - Прощай! - Надеялась, что больше его не увижу. Хотя бы сегодня.
   Прошла мимо и, завернув за угол, прижалась к стене, чувствуя, как мне нехорошо. Никаких нервов не хватит встречаться с Дареном на каждом шагу. И зачем только познакомились? "Все эти годы я наблюдал за тобой" припомнились его слова. Хотя если бы и не познакомились, это бы мало помогло.
   Дальше я направилась в библиотеку. Огромный белый зал, разделенный колонами, со столиками, на которых установлены сенсорные панели для любого желающего получить интересующие сведения. Впрочем, не для любого, а для обитателя Ордена или по специальному разрешению.
   - О, первый уровень доступа! - присвистнул Сэм, главный архивариус, выбившийся по молодости лет на такую высокую должность исключительно самозабвенным трудом и выдержкой в работе с "бумагами". Официально. А неофициально дед свалил на внука все заботы, а сам отправился подлечить спину... вначале на месяц, потом на год, и вот его уже пару лет никто не видел. - И что нужно сделать, чтобы заслужить такое доверие? - шутливо осведомился он, плюхнувшись в кресло по соседству.
   - Ты меня всякий раз спрашиваешь, - переняла я его несерьёзный тон, сидя за столиком перед сенсорной панелью, - не надоело?
   - Флиртовать? Нет. Каждый день практикуюсь и всё как в первый раз.
   - Заметно. Хотя бы вопрос смени для разнообразия.
   - Зачем? Лесть - главное оружие. Не о глазах же спрашивать... Кстати, откуда у тебя такие красивые глаза?
   - Лучше уж про первый уровень...
   - Вот и я так думаю. Кофе хочешь?
   - Не откажусь.
   Он встал и исчез. Наконец-то. Думала, не удастся покопаться в картотеке без него. А свидетели мне ни к чему. Теперь к делу!
   Повернулась к сенсорной панели. Посмотрим, что есть на Пандемония. В прошлый раз меня в библиотеку не пустили - по распоряжению отца. По его мнению, я должна была провести несколько дней в постели, а не собирать сведения о... госте.
   К общей информации прилагалась его трехмерное изображение. Мне удалось выяснить немного. Два года назад Ив был приговорён к смерти, но наказание смягчили в виду неуказанных в досье обстоятельств и ограничились запечатыванием его силы.
   Два года назад... Хм... тогда был подписан договор мира. Не это ли стало поводом к принуждению: либо смерть, либо печать? Жаль, что он не выбрал первое. Сейчас бы избежали стольких неприятностей. "Помни, что я сделал..." Силы небесные! Этот голос еще преследовал меня. Неужели до конца жизни придётся с этим жить? Возникла бы вообще необходимость меня спасать, если бы Ив никогда не переступал порог Ордена? У меня голова шла кругом!
   Пандемония - древний род демонов. Род, насчитывающий тысячелетнюю историю. Прародители Ива веками служили Верховным Правителям Огненных земель и занимали важные посты. Неудивительно, что сам он носит титул Звёзд семи Печатей, то есть является одним из семи демонов и стоит у самых истоков власти. Выше этой семерки только Правитель. Вопрос в том, с какой целью он приехал в Орден?
   И что ему нужно лично от меня?
   - Игрок. Серый кардинал. Ходят слухи, что за всеми мировыми заговорами стоит именно он.
   От неожиданности я вскочила с кресла, макушкой угодив подкравшемуся Сэму в челюсть. Отшатнувшись, парень пролил кофе.
   - Ой, прости, Сэм!
   - Да-да. Ты не нарочно, - ядовито произнес он, осматривая расплывающееся пятно на белой куртке из тонкой ткани.
   - Я действительно не нарочно! Попробую оттереть...
   - Ладно-ладно, - нетерпеливо перебил он, усаживаясь в моё кресло. - Не будем об этом. Если ты расскажешь, чем тут занимаешься. Для чего тебе данные о... нашем госте? - Сэм отпил глоток кофе из... моей кружки.
   - О, Сэмми... - простонала я, присаживаясь на краешек стола. Этот хитрец кого угодно обведет вокруг пальца. Вот попалась! И что теперь делать? Отец же велел никому не рассказывать о своих подозрениях. - Любопытство присуще не только кошкам, но и женщинам, - нашла я отговорку.
   Пепельные волосы упали на глаза Сэма, что, впрочем, не мешало разглядеть его недоверчивый прищур.
   - Я тоже тут работаю только для того, чтобы пить бесплатный кофе.
   - Правда?
   - Вообще-то да. Но ты же понимаешь, что не каждый этому поверит. Так что?
   - Хорошо. Скажу. Только не болтай об этом. Я поклялась никому не рассказывать. - Если бы отец услышал о подобной клятве, он бы, пожалуй, одобрил. - Луон нравится Ив.
   - О, какой ужас... - разочарованно произнёс Сэм. - Не думал, что ты будешь лгать мне прямо в глаза. И это после стольких лет нашей дружбы!
   - Сэм... ты работаешь тут два года, а до этого мы с тобой даже не были знакомы.
   - Да, но я знаю тебя достаточно, чтобы догадаться, что ты не будешь копаться в секретной информации, чтобы устроить амурные дела подруги. Тоже связываешь Пандемония с огненным инцидентом? Тебе бы стоило сразу обратиться ко мне, а не отсылать за кофе. Кстати, ход - так себе.
   - Но ты сам предложил мне кофе, - удивилась я, пытаясь усвоить то обстоятельство, что не только мне пришло в голову связать приезд демона и нападение на Орден.
   - Не важно. Так что ты нашла на Ива? - развернулся Сэм к сенсорной панели, включаясь в работу.
   - Не так много...
   - Вижу, ты совсем не умеешь работать с доступом первого уровня, - проворчал он. Недолгие манипуляции с его стороны и картинка на экране сменилась. - Пароль. Здесь нужен пароль. - Откатился Сэм от стола.
   - Пароль? Но у меня и так первый уровень доступа. Я запросто вхожу в систему.
   - Разве ты не знаешь, как всё это работает? Третий уровень - личная информация закрыта. Второй - тебе разрешат просмотреть списки и, может, даже с голографической фотографией. Первый - доступна картотека с наиболее полной информацией, но для особых случаев нужен...
   - Пароль.
   - Именно. Без него никак. Или взломать.
   - И? Ты сделаешь это для меня? - просительно заглянула в его глаза.
   - С какой стати? Я не администратор. Я храню информацию, сортирую. Но я ничего не взламываю! - рассердился он. - Что ты можешь предложить за пароль?
   Даже паузы не сделал между фразами.
   - Тебе же нравится Луон. Я бы могла замолвить за тебя словечко, - начала я мягко и с нежностью.
   - Нет. Она мне больше не нравится. С тех пор как я узнал, что у неё есть жених, да еще и охотник... это как-то остудило мой любовный пыл. А как насчёт тебя? Ты, конечно, не совсем в моём вкусе, но со временем я могу и привыкнуть.
   - Спасибо, что оставляешь мне надежду. Но ты совсем не в моём вкусе. И у меня тоже есть жених, охотник, между прочим! - Он ответил улыбочкой на мою любезную улыбку.
   - Аллен. - Моё сердце сжалось. Всегда так, стоит кому-то упомянуть его имя. - Он, может, и не вернётся. - Я вздрогнула. - В мире достаточно одиноких девушек, чтобы он выбрал одну из них. Сколько его нет? Два месяца? Три? Есть повод задуматься, не так ли? - Моё сердце забилось так сильно, что кроме его стука я ничего не слышала, не отводя взгляда от язвительной ухмылки Сэмюэла.
   "Он, может, и не вернётся". "В мире достаточно одиноких девушек, чтобы он..." - звучало в голове, когда рядом грохнула стопка папок, и я подскочила как ужаленная.
   - Да поосторожней ты, кретин! - выругался Сэм на рослого парня в синей куртке, который вяло принялся собирать документы с пола. - Вечно с этими стажёрами одна морока!
   Аллен...
   Как бы не хотелось признавать, но в словах Сэма есть зерно истины. Если бы я для Аллена что-то значила, он бы давно вернулся. Я ведь и сама ни раз об этом думала. Это сводило с ума!
   - О! Да ты влюблена в него, - огорчился парень. - Это меняет дело.
   - Ничего это не меняет! - покраснев, неожиданно для себя вцепилась в воротник Сэма. - Мы пойдём на свидание, и за это ты достанешь мне пароль!
   - Не так громко, - сдавленно просипел он. - И отпусти меня! - Вырвавшись, Сэмюэл возмущённо на меня воззрился. - Ты в своём уме? Нас же все слышат!
   Оглядевшись, заметила удивленные взгляды посетителей и работников библиотеки и сконфузилась. Повезло еще, что сегодня немноголюдно. Хотя если приглядеться, вон мисс Магда... видно, зашла за романом с красивой обложкой. Потому что помимо высокотехнологичных сенсорных панелей - то, что осталось от некогда развитой цивилизации, - тут находились и стеллажи с обычными бумажными книгами. Я растерянно помахала ей рукой, но она будто меня и не заметила. Как же я надеялась, что это действительно так.
   - Прости. Не знаю, что на меня нашло.
   - Конечно, - сузив глаза, желчно усомнился Сэм и встал с кресла. - В следующий раз, когда решишь зайти, предупреди заранее, чтобы я не надевал эту куртку. - На ней виднелось пятно от кофе и воротник был помят. - Мне она досталась от дедушки и дорога как память о нём.
   - Но твой дедушка еще жив. И он никогда не носил подобной одежды.
   - Господи! - сокрушённо покачал головой Сэмюэл. - Какая ты мелочная! Я больше не хочу с тобой разговаривать.
   - Сэм. - Я вцепилась в его рукав, беспомощно глядя в глаза. - Пожалуйста, помоги мне.
   С минуту он хмуро смотрел на меня, а затем протяжно вздохнул:
   - Завтра в три в "Нарциссе". Нет, до трёх я не успею - твой отец завалил меня работой. Но в пять! И не опаздывай. Не люблю ждать!
   - Сэмми... - обрадовалась я, готовая расцеловать его на месте. - Ты... ты прелесть!
   - Прибереги нежность и страсть на завтрашний день, а то сегодня мне еще работать, - проворчал он, отстраняясь от моей горячей благодарности. Никак его не разберу. Хотя, кажется, с ним надо еще немного поработать и он будет в моих руках.
   Уходя, Сэм мне подмигнул и всучил кружку остывшего кофе. Его любезность поражает!
   Я уселась в кресло, придвинувшись к столу. Что ж, с информацией об Иве пока ничего не выгорело. Те крохи, что удалось собрать - не в счёт. В конечном итоге праздная болтовня Сэма и то дала больше пищи для размышлений. Игрок. Серый кардинал. Эти прозвища как нельзя лучше подходят Иву в моей теории заговора. И теперь думаю, что отец, зная, какого гостя у себя принимает, вряд ли настолько ему доверяет, как пытается убедить. Больше похоже на то, что он не хочет меня в это впутывать. Но неужели отца совсем не волнует, что существо с проклятой кровью и неясными намерениями ходит всюду за его дочерью? Или теперь, когда Ив спас меня, отец считает, что моя жизнь принадлежит ему? Нет-нет. Я этого не вынесу! В конце концов, я не просила меня спасать. Он сам! Я ничего ему не должна. А если у него есть какие-то сомнения по этому поводу, то я их развею. Не бывать тому, чтобы какой-то демон распоряжался моей жизнью!
   Придя к такому заключению, почувствовала, как сразу полегчало. Теперь приступим к поиску другой информации.
   Дарен Харсед. Посмотрим...

***

   Прислонившись в коридоре спиной к стене, казалось, слышу, как гудит камень от дневной суеты, царящей в Ордене.
   Проведя три часа в библиотеке, заглянула в расположенный поблизости отдел прогнозирования, где работала. Двух минут не прошло, как меня оттуда выставили с пожеланиями скорейшего выздоровления. И что я им сделала? Отец и тут постарался. Одного не учёл - чем больше у меня свободного времени, тем больше я думаю о Дне Пламени. А чем больше о нём думаю, тем сильнее хочу докопаться до истины. А чем сильнее хочу, тем решительней действую!
   Хотя, по правде сказать, у меня мало что выходило. И если Сэм откажется сотрудничать, придётся начинать всё сначала. Было бы проще, будь у меня союзник. Луон, например. Но она обязательно проболтается Валену, и хорошо, если только ему. Ну почему в Ордене нет никого, кому бы я могла полностью доверять? Как бы мне сейчас не помешал надежный друг! Прошли те времена, когда со мной рядом был Аллен... Почему снова о нём думаю? Всё, хватит! Если ему хорошо без меня, то и мне без него отлично! Если уж на то пошло, всё это время я как-то без него обходилась. Когда училась в пансионе, мы не виделись месяцами, и ничего. Правда, я писала ему каждый день, а он хорошо, если раз в неделю. Он никогда не любил писать письма. А теперь...
   Сэм прав. Я дура раз так часто... постоянно думаю об Аллене...
   Ну, почему он не возвращается?
   - Триллиан. - В коридоре, придерживая объёмную коробку, стоял Мэт. В жёлтом жилете поверх серой рубашки и в чёрных штанах, заправленных в сапоги. Рыжие лохмы торчали во все стороны, но его, как и прежде, это не волновало. - Привет! Что ты тут делаешь? Все пошли на обед!
   - Мне не хочется. - Живот возмущённо заурчал. Если подумать, я сегодня даже не завтракала.
   - Кажется, твой организм другого мнения, - догадливо прищурился Мэт. - Я бы тебя проводил в трапезную, но мне еще тащить коробку с письмами на почту. Нужно отправить их сегодня.
   Каждый раз, когда разговор касался писем, Мэт выглядел виноватым. Но его ли вина, что Аллен мне не пишет? Мэт был всего лишь посыльным, чтобы брать на себя ответственность за другого человека.
   - Навалилось столько работы... ну, после того дня. Извещения о смерти. Соболезнования родственникам. Это всё так печально, - грустно покачал головой Мэт. Если он хотел отвлечь от мыслей об отсутствие писем от Аллена, то ход довольно странный. - Ну, мне пора.
   - Мэт... - я пристально посмотрела в его васильковые глаза. - Эти письма адресованы родственникам погибших в День Пламени?
   Он с минуту таращился на меня. За объёмной коробкой его щуплая фигурка выглядела какой-то детской. И у меня возникло ощущение, что я запугиваю ребенка, хотя Мэт был младше меня всего на год.
   - Не знаю. Может быть, - опасливо подтвердил он. - А что?
   - Можно мне их... посмотреть? - шагнула к нему.
   - Зачем? - Отпрянув, он крепче вцепился в коробку, будто всерьёз опасался, что я её отберу.
   - В тот день кое-что произошло. - Опустила глаза, потому что говорить об этом и ничего не чувствовать - не могла. - Из-за меня погиб охотник. И я хочу узнать о его семье. Сказать им спасибо за то, что... - В глазах защипало.
   - Послушай, Триллиан, - осторожно начал Мэт. - Ты же понятия не имеешь, как его звали, так? - Я кивнула. - Это бесполезно. В тот день погибло много охотников, и какой из них тебя спас - уже не узнать.
   - Но ведь имеются какие-то списки. Да и в этих письмах наверняка есть адресованное его семье. Я бы могла просмотреть их все и выписать имена и адреса. А потом...
   - Это займёт много времени, а я и без того опаздываю. К тому же... - он замялся. - Я ничего не обещаю, но есть один список, который, наверное, смог бы тебе помочь.
   - И как мне его достать?
   - Это непросто. То есть для меня это непросто, а для тебя - невозможно. Секретарь Рэйно мнительный человек, и все списки с именами и адресами хранит под замком. На случай если кому-то взбредет в голову их просмотреть.
   Отец говорил, что данные официальной статистики и реальные цифры несколько разнятся. Охотников в рейдах погибает больше, чем принято говорить. По адресам, на которые родным отправили письма с соболезнованиями, с сообщениями о дотациях, компенсациях и прочем, можно установить реальные цифры. Если задаться целью.
   Рэйно Ленци занимался бумажной работой, связанной с извещениями родственников охотников, и имел прямой доступ к спискам погибших. Мэт частенько выполнял его поручения по доставке писем на почту, поэтому был вхож к мрачному секретарю канцелярского отдела.
   Если кто-то и поможет узнать имя погибшего охотника, то это Мэт.
   - Мэт... - Улыбнулась самой добродушной улыбкой, но его это, похоже, только испугало.
   Что он обо мне думает? Что я ем младенцев на обед и не прочь перекусить подростком?
   - Если ты достанешь список, то проси о чём угодно. - Конечно, в приделах разумного. Но он не Сэм, чтобы просить чего-нибудь из ряда вон выходящего. - Ты меня понимаешь?
   Мэт, глядя на меня во все глаза, облизнул губы. Коробка выскользнула из ослабевших рук, и он с трудом её удержал.
   - Да-да, я всё понял. Я непременно... Я... - Он заспешил дальше по коридору, унося коробку - если бы она была полегче, то наверняка припустил бы бегом.
   Всегда знала, что он расторопный, но не думала, что обещанная награда пробудит в нём столько энтузиазма.
   Он завернул за угол и пропал из виду.
   Пожалуй, схожу пообедать.
   - Триллиан.
   Остановившись на полпути, я огляделась. В коридоре не было ни души, а светлый камень стен, казалось, поглощал любые звуки, оберегая непроницаемую тишину.
   - Триллиан.
   Этот голос шёл словно отовсюду. Лёгкий озноб пробежал по спине. Что за игры? Кому взбрело в голову меня пугать? Может, демон развлекается? Игрок, да? Ну, тогда я его разочарую. Меня не испугаешь каким-то потусторонним голосом, произносящим моё имя.
   Незаметно для себя прибавила шагу. Поскорее бы добраться до трапезной, а там... И почему в обеденное время в Ордене так пусто? Неужели всё настолько оголодали? Повернув за угол, вскрикнула, натолкнувшись на рослого парня.
   - Бог ты мой! Как ты меня напугал!- выдохнула облегчённо.
   Не мигая, он смотрел на меня... вернее, даже будто сквозь меня. Какой странный. Хотя чего удивляться? Я теперь каждый день открываю что-то новое, чего раньше не знала об Ордене.
   - Я слышал ваш разговор в библиотеке, - заговорил он неожиданно, когда я уже собралась пройти мимо.
   - Правда? Не думаю, что тебе есть чем гордиться.
   - Я могу помочь достать пароль.
   - С чего бы?
   - Иди за мной, - оставил он вопрос без ответа.
   Не успела я ничего сообразить, как его рука сжала мое запястье, и он двинулся по коридору, увлекая за собой. Замечательно! Ещё одного безумца не доставало. Попробовала освободить руку, и мне это, как ни странно, удалось.
   - Разве ты не хочешь узнать пароль? - обернулся он, ища в моих глазах ответа.
   - Ещё как хочу. Но кто ты?
   - Ты меня не узнала?
   В самом деле. Стажёр. Интересно, а Сэм знает, какие за его спиной дела творятся?
   - Как тебя зовут?
   Мы снова шли. Гулкие шаги разносились по пустым коридорам.
   - Не важно.
   - А почему ты хочешь мне помочь?
   Он промолчал, и от его молчания стало совсем не по себе. Чтобы получить помощь - надо постараться, но когда она сваливается тебе на голову, то поневоле задумываешься, что это неспроста.
   - Куда мы идём?
   Эта часть дворца мне была совершенно незнакома - стены облицованы грубо обтёсанным камнем, сырой воздух пахнет плесенью. А мой провожатый в синей куртке, обтягивающей широкие плечи, не особенно словоохотлив. Есть повод повернуть назад, но вдруг я на правильном пути?
   Сзади послышались быстрые шаги, мой спутник неожиданно втолкнул меня в боковую дверь, и я оказалась в новом помещении. В комнате царил полумрак. На окнах висели обветшалые пурпурные портьеры, на выцветших розовых стенах - картины в потрескавшихся рамах и горящие светильники. Но самым необычным было чёрное зеркало. Настолько чёрное, что в нём, казалось, заключена сама тьма.
   Вглядываясь в него, почувствовала, как меня затягивает в его глубину. Вздрогнув, обернулась на спутника, прислонившегося к закрытым дверям, собираясь спросить, что бы это всё значило.
   Внезапно дальние двери распахнулись, и в комнату вошли трое мужчин.
   Один из них с полноватым лицом в белой рясе и затканной золотом тиаре с ходу закричал:
   - Чего вы стоите, олухи! Хватайте её!
   С этого момента я видела всё, как в тумане, в нереальном мире, похожим на сон. Сердце отчаянно колотилось - бежать, бежать! Но ноги, словно парализовало, и я в онемении наблюдала за приближением незнакомцев в синих куртках. У каждого в левом глазу горел красный символ - яркий, будто начерченный огнём. Никогда прежде я не испытывала такого ужаса, всеобъемлющего и глубокого.
   Крепкие руки, как оковы, обхватили мои запястья и подтащили к зеркалу, под надрывный речитатив священнослужителя.
   По зеркальной поверхности прошла рябь, словно по водной глади, и из неё потянулись чёрные жгуты. Извиваясь, как змеи, они оплели мои руки и ноги, увлекая в чёрный омут.
   Я не могла кричать, не могла пошевелиться.
   Помогите мне кто-нибудь!
   Помогите...
  

Струна 5 Скользя по крови

  
   - Триллиан... Эй, Триллиан!
   Кто-то похлопал по щекам, и я открыла глаза. Как в тумане мне виделось склонённое лицо Дарена - оно не было обеспокоенным, скорее заинтересованным.
   - О, ты очнулась! Как себя чувствуешь?
   Я совсем себя не чувствовала. Никак. И только при упоминании о чувствах тело начало наливаться свинцовой тяжестью.
   Попробовала ответить, но во рту так пересохло, что ничего не вышло.
   - Понимаю, - отозвался Дарен. - Тебе лучше полежать, пока ты окончательно в себя не придёшь. Я о тебе позабочусь.
   Его тонкие пальцы скользнули по моему лбу, убирая прядь волос. Его улыбка... едва заметная, тающая... Кончики волос, испачканные... кровью...
   - Дарен... - позвала шёпотом. Он склонился, вслушиваясь в моё неглубокое дыхание. - Откуда?..
   Зрение сфокусировалось над его головой, на узорно расплескавшейся по потолку крови, стекающей со стен багряными разводами. От её вида я похолодела, ощущая под рукой липкую жидкость и металлический привкус на губах.
   - Тише. Ничего не случится. Я рядом. - Он гладил меня по волосам, и в его прозрачно-серых глазах таилась безмятежность.
   - Ничего не случится? - прозвучал надтреснутый голос, и из тени шагнул Ив Пандемония. - Зеркало Тенебрис в Ордене охотников, в самом сердце мира и покоя, а ты говоришь, ничего не случится. Уже случилось! И может повториться не раз.
   Белая рубашка тёмного пропиталась кровью. Он ранен... или это не его?
   Запах крови был вездесущим, вызывающим тошноту. Попробовала встать и желудок скрутила спазма.
   - Дыши медленно, это пройдёт, - ровным голосом приободрил Дарен, придерживая меня за плечи.
   На лбу выступил холодный пот, и я почувствовала, как по виску скатилась капля.
   Комната в багряных тонах... Вся комната залита кровью.
   - Ей плохо оттого, что ты тут натворил! - раздражённо проговорил демон. - Тебя не учили убивать аккуратно?
   Дарен резко встал.
   - Ты будешь указывать, как мне делать мою работу? - неторопливо произнёс он. - Давай подумаем: я шел за Триллиан и увидел, что эти мрази хотят принести её в жертву... Действительно, я не поздоровался, когда вспарывал брюхо первому попавшемуся. Потом как-то забыл. Но это скорее на тему вежливости, не так ли? А что ты имел в виду под аккуратностью? Я почти не запачкал свою одежду. Или это была шутка? Я плохо понимаю шутки слуг дьявола - и им тогда не до смеха. А теперь меня устроит один твой точный ответ. И слушай внимательно. Я не буду повторять вопрос. Почему я второй раз спотыкаюсь об тебя рядом с наследницей Ордена? Не торопись с ответом, - предостерегающе поднял руку охотник. - Оглянись вокруг и подумай - положение для тебя проигрышное. Что мешает мне прирезать тебя здесь и сейчас и сказать, что ты был с ними заодно? Не напрягайся, это был риторический вопрос. Пока. Итак?
   Ив приоткрыл рот. Неужели скажет?
   - Я её телохранитель.
   Демон!
   - И зачем тебе это надо? - презрительно хмыкнул Дарен. - Телохранитель... Или ты думаешь, что это повод оставить тебя в живых? Как раз наоборот!
   В его руке сверкнул обнажённый меч, и он молниеносно обрушил его на Пандемония. Я никогда не видела такой скорости. Даже при первой стычки с Ивом, охотник двигался медленнее. Он проскользил по разлитой на полу крови, оставляя позади красные брызги.
   Демон отразил атаку, он явно был к ней готов.
   - Ты повторяешься, - скучающе произнес Пандемония.
   - Я никогда не повторяюсь. - Слова Дарена не несли эмоций. Он злится или ему нравится игра?
   Пандемония усмехнулся. Он тоже считает это игрой? Напрасно.
   Один точный взмах - Ив лишился оружия и отлетел к стене, но не успели его ноги коснуться пола, как на него налетел белый вихрь, нанося стремительные удары кулаками. Его швырнуло в другую стену, подкинуло вверх. Я могла проследить путь Дарена только по брызгам крови, летящим с пола. Он подпрыгнул, рождая кровавый водоворот, и демона припечатало к потолку.
   Дарен развернулся в полёте и, улыбнувшись мне, нанёс удар ногой - брызги, и Ив распластан на полу. На него мягко приземлился охотник и, придавив его грудь коленом, приставил лезвие к горлу.
   - Триллиан, мне его убить? - Я вздрогнула, выныривая из наваждения. - Одно твоё слово...
   Становилось трудно дышать. Мир перед глазами затухал.
   Так сложно не потерять сознание...
   Убить демона? Убить?..
  

***

   - Нет!
   С криком подскочила на постели, лихорадочно пытаясь отыскать страшные следы крови.
   Ничего нет. Это был сон? Кошмар?
   За окном громыхала гроза, освещая ночь таинственным светом.
   Опустила ноги с кровати, чувствуя, как бешено колотится сердце, и нашарила на столике графин с водой. Налила стакан и выпила.
   Нет, это был не сон. Дарен приставил лезвие к горлу Пандемония. "Одно твоё слово, Триллиан..." Я сглотнула вставший в горле ком. Что я ответила? Что я могла ответить?
   Боже, как раскалывается голова! Вернуться бы обратно в пансион Святой Елены, чтобы снова видеть прежний, привычный мир, чтобы понимать, что происходит...
   Меня кто-то переодел: я уже была не в платье, испачканном красным, а в ночной сорочке, но запах крови всё ещё неотвязно преследовал.
   Дрожь не желала отпускать, и я знала, что до самого утра мне не уснуть.
  

***

   Отец прошёлся по кабинету и тягостно вздохнул.
   В тишине комнаты громко тикали настенные часы, отмеряя двенадцатый час дня. Солнце освещало обитые пурпурной тканью стены, живо напоминавшие мне о вчерашнем...
   Я отвела взгляд, уставившись на свои руки, теребившие подол платья.
   - Это всё? - сухо прозвучал голос отца. - Ты пошла за этим человеком, потому что он обещал дать редкую книгу? - В его устах такая отговорка звучала форменным идиотизмом. А что мне было делать? Сказать, что я хотела открыть засекреченный файл Ива Пандемония, и мне нужен был пароль? Боже, храни меня! - Ты в самом деле считаешь, что эта была хорошая идея?
   - Плохая. - Отец поверил? На него не похоже. Может, я научилась лучше врать?
   - Рад, что ты понимаешь. - Один долгий взгляд, и я отвела глаза. Нет, лучше не научилась.
   Он отошёл к окну и, отвернувшись, заложил руки за спину.
   - Удалось что-нибудь выяснить об участниках? Личности установили?
   Корнелиус, секретарь отца, серьёзный и стройный, как тростник, пошевелился у двери, поправив очки и папку с бумагами.
   - Раймондо Стихс, перевелся к нам из Порубежья три недели назад, занимал пост младшего священнослужителя. Отвечал за погребение и отпевание. Личность весьма заурядная. Близко его никто не знал. Держался обособлено. При обыске келье нашли запрещённую книгу...
   - Ладно-ладно, - нетерпеливо перебил отец, отходя от окна и хмурясь. - Отчёт положи на стол. Что с остальными?
   - Пайро Пайро появился в Ордене с неделю назад. Стажёр. Помогал в библиотеке. Имя вряд ли настоящее.
   - Сэмюэла Гордона допросили?
   - Разумеется. Плачет и клянётся, что ничего не знал, даже не догадывался.
   - Ещё бы! Сказал бы он что-то другое...
   Корнелиус сдержано улыбнулся.
   - Кто ещё?
   - Больше никого опознать не удалось.
   - Никого?! - Отец неодобрительно взглянул на Дарена, с закрытыми глазами развалившегося в кресле и греющегося под дневными лучами как кот на солнышке.
   - Ну, хорошо, - отозвался охотник с ленцой, не меняя позы, - в следующий раз я разделаю их аккуратно.
   - Было бы замечательно. Корнелиус, проверь, не заявлял ли кто за прошедшие сутки о пропаже родственника или знакомого.
   - Уже проверил. Пока - нет. Но я распорядился, чтобы сообщили, если заявление поступит.
   - Прекрасно. Ты обо всём подумал.
   Боже, как отец терпит этого дотошного типа?! Ещё бы он не подумал! Уверена, он подумал даже о том, что ни одному здравомыслящему человеку и в голову не придёт.
   - Триллиан не пострадала? - уставился на меня отец, и пока я соображала, что ответить, это сделал Корнелиус:
   - Внешних повреждений нет. Осмотр не выявил ничего серьёзного. Пара синяков и царапин.
   - Осмотр? - Это уже не влезало ни в какие рамки. - А, позвольте узнать, кто давал вам право осматривать меня? - Я буравила секретаря взглядом, чувствуя, как лицо заливает глубокий румянец, а губы дрожат. Это он меня переодевал и... и?..
   Лицо Корнелиуса осталось бесстрастным:
   - Мисс Магда оказала вам эту честь.
   У меня дёрнулся глаз. Невозможный человек! Не удивлюсь, если однажды он окажется приспешником хаоса.
   - Вы что-нибудь имеете против мисс Магды?
   Я вскинула голову, пытаясь удержать крупицу достоинства.
   - Нет.
   Он и так обо мне не слишком высокого мнения, а теперь это. Должно быть, я в его глазах не больше капризной девчонки, которая вертится под ногами и совершает разнообразные глупости. Да будь его воля, он бы наверняка держал меня взаперти круглые сутки, чтобы, когда появится необходимость, затребовать как какой-то файл с данными.
   Ледяное спокойствие и педантичность в работе - вот его кредо!
   Склонившись к отцу, он что-то неторопливо зашептал. Его тёмные волосы были прихвачены кожаным шнурком. На фоне окна отчётливо выделялся его точёный профиль.
   Корнелиус внезапно поймал мой пристальный взгляд, и я поспешно отвернулась.
   - Терпеть его не могу, - прошипела сквозь стиснутые зубы.
   - Хочешь, я его убью? - подкрался неожиданно Дарен.
   - Что? - растерянно уставилась в ответ, наткнувшись на неподражаемую спокойную улыбочку.
   "Одно твоё слово, Триллиан..."
   Нет, он, правда, псих. У меня от него мурашки по коже. Он что теперь постоянно будет за мной ходить и спрашивать, не хочу ли я от кого-нибудь избавиться?
   В дверь кто-то постучал и сразу вошёл, не дожидаясь приглашения.
   Напряжённо вздохнула, чувствуя, как пристываю к креслу в глухой неподвижности. Ив Пандемония собственной персоной. До этого момента даже не знала, что с ним случилось и жив ли он вообще? Но... как от сердца отлегло. Видимо, тогда я сказала "нет".
   - Удачно, что вы здесь все собрались. Генерал Роин, - приветственно кивнул Ив. - Не против, если я присоединюсь к собранию? - он обвёл всех взглядом, задержав его на мне.
   - Конечно. Располагайся. Я думал пригласить тебя, но твоё ранение...
   Ранение? В самом деле, едва заметная повязка на шее, прикрытая стоячим воротничком.
   - Пустяки, - отмахнулся тёмный, и в краешках его губ мелькнуло что-то злобное, - всего лишь мелкая царапина. Можно? - указал он на кресло рядом со мной. Я была так поражена его появлению, что только и смогла - безмолвно смотреть.
   - Да-да, присаживайся, - выручил отец, продолжая о чём-то тихо совещаться с Корнелиусом.
   Под демоном скрипнула мягкая обивка кресла. Я слушала, как тёмный возится, усаживаясь поудобней, и моё сердце громко стучало. Человек он или нет - неважно. Но он тот, кого я чуть не приказала убить. Я палач? Да, я ненавижу тёмных. Всех тёмных! Я ненавижу и его. За проклятую кровь, за извращённую душу... если она есть у демонов. Я знаю, что творилось до Перемирия, как демоны вырезали целые деревни, не оставляя в живых никого. Знаю, но... Как я могу судить и приговорить кого-то к смерти? Как я могла попробовать сделать это с Ивом? Теперь он знает, какой выбор мне пришлось сделать - жить ему или умереть.
   - Зеркало Тенебрис - артефакт созданный из материи хаоса, - заговорил отец, и я облегчённо вздохнула.
   Сколько бы я еще смогла вынести это мучительное напряжение и немой укор? Демон, конечно, не смотрел на меня, но я чувствовала, что он думает обо мне. По крайней мере, я бы на его месте только и делала, что думала о том, кто в страшный час решал мою судьбу.
   - Присутствие этого зеркала на территории Ордена даёт представление о том, что случилось в День Пламени, - продолжал отец. - Блокировка энерго-поля со ста процентной вероятностью происходила за счёт особенной настройки этого артефакта. Вероятно, что зеркало так же служило проводником тёмной энергии, вливаемой в порождение хаоса, было своеобразным коридором между вызванным монстром и инфернальной зоной, расположенной в двух днях пути от Ордена. Это следует из срочного отчёта исследовательского отдела. Есть, что добавить?
   Открыла рот, но только чтобы вздохнуть. Что я могла добавить к тому, о чём ещё секунду назад не имела ни малейшего представления? Хотя, может быть, с тёмным зеркалом была знакома больше, чем все здесь присутствующие.
   - Как оно попала в Орден? - скучающе поинтересовался Пандемония.
   Еще и спрашивает. Не ты ли его привез?
   - Сейчас пытаются выяснить. Но те, кто бы мог ответить, уже отправились в объятья хаоса.
   Дарен даже не пошевелился, разглядывая свои руки в перчатках. Не расслышал или думает, что раскаяний с него на сегодня достаточно? Но раскаяние ли то было или одна видимость?
   - Генерал Роин, - обратился Ив, - вы же понимаете, что присутствие адептов хаоса под кровом Ордена подрывает доверие, которое оказывает вам наш повелитель в связи с договором мира. Адепты хаоса в Ордене это неприемлемо. Можете ли вы гарантировать, что среди вас их больше нет?
   - Разумеется, не могу. Их невозможно отличить от обычных людей. Служителем может оказаться почти любой.
   Так и знала!
   Корнелиус удивлённо приподнял брови, поймав мой подозрительный взгляд.
   - Значит, любой... - повторила я, не отводя глаз от Корнелиуса. - Даже, например... - Я выведу этого секретаришку на чистую воду! - Например, Дарен?
   Охотник усмехнулся, продолжая изучать свои снежно-белые перчатки. А что смешного я сказала? Или он заметил на ткани пятнышко, которое его так развеселило?
   Отец взглянул на меня слегка изумлённо, и я почувствовала, что спросила глупость.
   - Дарен - нет. Он хай-охотник, - спокойно ответил Роин, будто это всё объясняло. Может и так. Насколько мне известно, приверженцы тёмного культа проводят какой-то ритуал, чтобы всецело предаться хаосу. Возможно, хаент-вентры тоже делают что-то подобное, только направленное на защиту от воздействия хаоса.
   Вспоминая этих ужасных существ со светящимися глазами, существ, в которых, казалось, нет ничего человеческого, чувствовала, как внутри всё сжимается. О чём думали те люди, отдавая свои души на явную погибель? Впервые столкнувшись с ними, я до сих пор ощущала ужас. Что бы со мной случилось, не приди Дарен на помощь? А ведь я еще не поблагодарила его за спасение. И как это должно происходить в нашем случае? "Спасибо, что поубивал моих обидчиков!" "Да не за что, обращайся ещё". Что за идиотизм.
   Я прислушалась к словам отца. Он говорил, что у культа хаоса есть собственные представления о деятельности Ордена - они считают, что охотники, сопротивляясь распространению хаоса, мешают очищению мира от скверны и последующему его перерождению. Действия культа направлены на разрушение Ордена любым способом. И подрыв доверия - один из них. И он, как глава Ордена, надеется, что попытка культа пробить брешь во взаимном доверии людей и демонов не будет считаться успешной.
   В дипломатии отцу не было равных. Даже мне захотелось пообещать, что я приложу все усилия, чтобы договору мира ничто не угрожало. И пусть для этого мне бы пришлось... Впрочем, мне и так приходится идти на жертвы.
   Пандемония безучастно выслушал речь, будто эта тема его совсем не волновала, но в конце кивнул и заметил, что желание генерала он разделяет, правда, ему бы хотелось разъяснить спорный момент. Но прежде он должен сделать одно заявление.
   Видимо, только за тем и явился, насмешливо подумалось мне. А что если он расскажет о том, что случилось в комнате с зеркалом Тенебрис? Ведь я и не пыталась остановить Дарена. Мне, конечно, тогда было не до того, но учтёт ли это темный или использует ситуацию против Ордена? Мы сейчас не в дальнем уголке дворца, где охотник, пользуясь случаем, может творить произвол. В кабинете генерала все пункты договора мира должны соблюдаться неукоснительно. И Ив, как представитель своего государства, имеет право на статус неприкосновенности. Что случится, если выяснится, что за пределами этой комнаты всё далеко не так радужно? И за исполнением условий договора не следит даже дочь главы Ордена!
   - Вчера мне пришлось использовать силу, - проговорил Пандемония, чеканя каждое слово, видимо, на тот случай, если у кого-то возникнет подозрение, что он ослышался.
   У меня, например, возникло, и я уставилась на демона, открыв рот. Ив выглядел совершенно бесстрастно, словно только что не признался в самом сердце Ордена охотников, что нарушил закон - если условия перемирия для него таковыми являются. Но что-то я сомневаюсь. Может, Дарен вчера его слишком сильно приложил головой об стену? На самоубийцу он не похож, хотя и на чокнутого тоже. Открыто признался, что снял печать.
   - В этом возникла настоятельная необходимость, - пояснил демон хладнокровно, глядя исключительно на генерала, словно нас с Дареном тут нет.
   - Понимаю, - отозвался Роин. - Учитывая вчерашние события - нападение на мою дочь - полагаю, речь идёт о самообороне...
   - Да, - ответил тёмный. - Договором не запрещается использовать силу, если есть опасность для жизни.
   - Конечно, - раздумчиво ответил генерал. - Надеюсь, случившееся не поставит под угрозу существование самого договора. - В голосе отца послышалось сомнение. Неужели он знает, что нападение вчера было не только на меня?
   - Договора - нет. Вопрос в другом: насколько вы мне доверяете?
   Спросил бы он меня об этом.
   - Условия перемирия таковы, что мы обязаны доверять друг другу, - ответил Роин, тщательно, как мне показалось, подбирая слова. - Если есть подозрения, что с нашей стороны кто-то нарушил условия - я готов выслушать. И принять меры.
   Интересно, а что грозит Дарену? Ссылка в Приграничье? Думаю, для него это стало бы сущим развлечением!
   - Подозрения? Именно этот момент я хотел бы прояснить, - по-прежнему спокойно уточнил Пандемония. - Со дня приезда меня не оставляет ощущение, что здесь мне не рады. Понимаю, что война между нашими расами длилась достаточно долго, но кровь лилась не только с вашей стороны, и не только ваши семьи подверглись жестоким расправам. Историю многолетней вражды забыть не так-то легко. Но сейчас всё иначе. Мы вступили в союз не для того, чтобы продолжать взаимное уничтожение. Теперь у нас общий враг. И вы знаете его имя - не так давно пострадали от его адептов. Ваша дочь дважды едва не погибла. Знаю, насколько она важна для Ордена, как наследница, и хочу уберечь её от опасности. Если желаете - это дань уважения. Стремление доказать мирные намерения моего народа. - Он поднялся с кресла, поправляя плащ, обшитый мехом. - Генерал Роин, надеюсь, Дарен Харсед больше не будет заступать мне дорогу. - Ив протянул руку, и отцу ничего не оставалось, как её пожать.
   - Не могу ничего обещать, - неожиданно заявил генерал с самой искренней улыбкой. - Дарен и Триллиан дружат уже много лет, они почти как брат и сестра. Боюсь, разлучить их будет невозможно.
   Торжествующая улыбка растаяла на губах Ива, как мираж, и он впервые за утро взглянул на меня. Я была так ошарашена словами отца, что дико уставилась в ответ широко открытыми глазами. Не знаю, что в них прочёл демон, но он слегка отпрянул, и его лицо смягчилось.
   - Да. Конечно. Если это так, то... хорошо. Пусть.
   - Рад, что мы всё прояснили. Если снова появятся какие-то подозрения, то - приходи. В Ордене ты желанный гость, - отец снова крепко пожал руку немного растерявшемуся демону и взглянул на часы. - О, как летит время. Пора на совещание.
   Всей гурьбой мы высыпали в коридор. Мне хотелось задать отцу десятка два вопросов, но на это, как обычно, у него не было времени.
   - В следующий раз я тебя прикончу, - шепнул Дарен демону.
   - Спасибо за предупреждение, - отозвался тот и, не дожидаясь продолжения диалога, зашагал прочь по коридору.
   Отец глядел ему в след.
   - Сладко поёт, - сказал он. - Дарен, всё в силе.
   - Безусловно, - откликнулся охотник и, крутнувшись на каблуках, направился в противоположную сторону.
   Корнелиус закрыл кабинет на ключ, и они вместе с отцом, переговариваясь, направились по делам.
   Я осталась одна посреди коридора, не зная, что мне-то делать.
   Отец вряд ли отложит свои дела, чтобы прояснить неясные моменты, да и захочет ли? Всё чаще думаю, что человек, которого знаю всю жизнь, на самом деле - закрытая книга, написанная на неизвестном языке. Может быть, если бы я его выучила, то смогла бы и сама многое понять.
   Ив Пандемония... Даже не представляю, что должно случиться, чтобы я первая с ним заговорила. И тем более начала задавать интересующие вопросы.
   В таком случае остаётся только один человек, которому придётся со мной поговорить.
  

Струна 6 Ответ

  
   Быстро шла за охотником, не желая упустить из виду. Он шагал медленно, с ленцой, дразня уверенностью, что вот-вот настигну. Свернул за угол. Я за ним, и... Он пропал. Коридор тянулся вдаль, и нигде ни следа человеческого присутствия. Упустила? Сбежал? Заметил, что я за ним иду, и дал дёру. Надо было его окликнуть.
   Шорох за спиной. Развернувшись, я испуганно отпрянула.
   - Дарен, - выдохнула, прижимая руку к груди, чувствуя, как сильно бьется сердце. - Ты напугал меня до смерти.
   - До смерти, говоришь, - начал он, наступая. - Твоя комната находится в другой стороне, почему бы тебе не пойти туда? Гулять по коридорам Ордена с недавних пор небезопасно. Ищешь новых неприятностей? Или... - Отходя назад, я уперлась спиной в стену, вглядываясь в серые глаза охотника. Он навис надо мной, облокотившись на стену. - Или преследуешь меня? Всегда знал, что я неотразим.
   - Иди к демону, Дарен! - отпихнула его в грудь.
   - Боюсь, он будет не рад меня видеть.
   - Почему ты себя так ведешь? - разозлилась я.
   - Прости. Не хотел огорчить. Что случилось? Почему ты здесь? - Он выглядел обеспокоенным. Действительно сожалеет? - Можешь мне всё рассказать. Мы ведь друзья с самого детства.
   Придурковатой улыбкой он разрушил иллюзию раскаяния.
   Я вспыхнула. Зачем он меня злит? И почему мои щёки пылают? Попробовала взять себя в руки и глубоко вздохнула.
   - Что происходит? - Мне удалось произнести это спокойно. - Зачем отец лжёт? Что ещё за друзья с самого детства?
   Я знала Дарена не больше сорока часов. И между нами не было никакой дружбы!
   - Беспокоишься за демона? Бедный. Его надули.
   - За себя беспокоюсь. Потому что все вокруг врут!
   Дарен прислонился к стене, сложив руки на груди.
   - Я не вру.
   - Неужели? Отец послал тебя за мной шпионить?
   Он взглянул на меня; его глаза сияли.
   - Не совсем. Я и сам был не прочь за тобой приударить. Скажем так, это задание пришлось мне по душе.
   Значит, я права! Отец убеждал, что я должна доверять демону, а сам приставил ко мне охранника. Боже, да он сам ему не верит! Чего же он хочет? Что хочет генерал Роин, прячась за заверениями в дружбе? Выяснить, для чего Пандемония прибыл в Орден? Может, он тоже думает, что легат правителя Огненных земель замешан в нападении на Орден?
   "Сладко поёт" вспомнились слова отца.
   - Дарен, расскажи, что знаешь. - Меня трясло от нетерпения, я готова была вцепиться охотнику в воротник. - Я хочу узнать всё, что тебе известно!
   - Всё?! Тогда мы и до утра не управимся.
   - Генерал Роин не доверяет Пандемония? Считает, что тот причастен к призыву огненного монстра? Есть какие-нибудь доказательства? Ив связан с культом хаоса? Может, и в западню я попала по его вине? Почему он вызвался меня охранять? Что ему нужно? - Я замолчала, заметив, что Дарен, прикрыв глаза, улыбается.
   - Не хочу тебя расстраивать, но я не знаю ответов. Хотя, как по мне, они были бы не нужны. Если бы демон был мёртв. - Он открыл глаза, и от его взгляда всё внутри похолодело. Человек ли он?
   Его способности... они превышают все человеческие нормы... скорость, навыки боя. Стрессоустойчивость. Он убил троих и даже не поморщился, залив стены кровью. И теперь стоит тут и размышляет о том, как бы еще кого прикончить. Может, он уже принял транквилизаторы?
   Внимательно к нему пригляделась.
   - Чего ты так смотришь?
   Не могу же я прямо спросить?
   - Что произошло, пока я была без сознания? - озвучила первое пришедшее на ум и осеклась. Меня действительно это мучило. Вот уже несколько часов. Я хотела знать правду и боялась. Боялась услышать ответ. Что если он выполнял... мой приказ?
   Дарен словно прочёл мои мысли, улыбаясь этой своей понимающей и какой-то ненормальной улыбкой, сводящей с ума, заставляющей учащёно биться сердце. Что я делаю с ним в пустынном коридоре? Я даже не знаю, что у него на уме. В голову упорно лезли мысли о том, что говорила о нём Луон. Что бы она сказала теперь, узнай об устроенной им бойне? А я там была. Я там...
   - Хочешь услышать "нет", пусть так и будет. Но что если ты сказала "да"? "Да, убей его, Дарен! Пусть сдохнет!" Потому что ты ведь тоже их ненавидишь? Ненавидишь их всех. И, может, даже больше, чем я. - Он улыбнулся. - Вопрос только - почему?
   - Почему? - Я нахмурилась. Никогда раньше об этом не думала. - А разве чтобы ненавидеть нужна причина?
   - Причина есть у всего. Даже солнце встаёт потому, что таков закон природы.
   - Значит, это закон природы.
   - Значит - у тебя нет причины. - Он продолжил, меряя шагами коридор. - Чаще всего в жизни мы стараемся делать так, как нам удобно. И так же чувствуем. Легче ненавидеть того, кого считаешь врагом, или думаешь, что все так считают. Просто. Без всяких объяснений. Ничего не понимая и не пытаясь понять. Бездумно.
   Я внимательно следила за Дареном и сейчас не понимала только его.
   - Для чего ты мне всё это говоришь? Хочешь, чтобы я по-другому относилась к демонам?
   Он покачал головой.
   - Чтобы ты разобралась, что на самом деле чувствуешь.
   - С чего такие тонкости?
   - Разве ты не наследница? Однажды настанет время, когда тебе придётся решать - кому жить, а кому умереть. И я хочу, чтобы ты сделала правильный выбор. Не сомневаясь.
   Наследница! Отец, кажется, и забыл об этом. Постоянно что-то скрывает, недоговаривает, пытается оградить от чего-то. Он словно боится, что я не выдержу, что слишком слаба, чтобы принять правду. Думает, что я не вижу, как он обрывает себя на полуслове, меняет тему, когда становится "горячо". Отдел прогнозирования... складывается впечатление, что меня туда просто сослали, на периферию, где от меня нет никакого толку. Для чего я училась? Могла бы никуда не уезжать, всё равно приходится исполнять роль комнатного растения.
   - Когда наступит время, я пойму как действовать. - Если оно когда-нибудь наступит. - А у самого-то есть причина ненавидеть демонов или тоже придерживаешься общественного мнения?
   - Если следовать логике мира, то причина должна быть, не так ли?
   - Не знаю. Думаю, можно ненавидеть и безо всякой причины.
   - Но это неестественно.
   И это говорит человек, который ведет себя как полный псих и ему это нравится.
   - Нормально - испытывать эмоции, имея на то причину. Если будешь смеяться просто так - тебя сочтут чокнутым. Потому что есть определенные правила. И если ты не будешь им следовать - тебя не поймут.
   К чему он клонит?
   - И что за причина движет тобой?
   - Выбирай любую. Может, мне просто не нравятся демоны. Или я всего лишь выполнял чей-то приказ...
   - Всего лишь?
   Считает, что приказ убить Пандемония пустяковый? Неужели я всё же его отдала? Или Дарен просто хочет свалить всю вину на меня? А, может, это отец приказал - проверить, удастся ли избавиться от Ива?
   - А разве тебе не досаждает один только вид демонов, не выводит из себя? - "...так, что ты теряешь самообладание", - прибавила мысленно.
   Дарен улыбался, словно услышал что-то веселое.
   - По-твоему, я сумасшедший?
   - Немного. - Он сам спросил.
   - Боишься меня?
   Я смотрела в его глаза, в них плескалось веселье, веселье, за которым, возможно, скрывалось более глубокое безумие, чем я могла представить.
   - Нет.
   - Странно. - Он обошёл вокруг меня, словно пытаясь определить, что я за зверь такой. - А я был уверен в обратном.
   Припоминает мне встречу после чая у Луон, когда я, при виде выходящего из-за колонны охотника, остолбенела от страха, а он предложил проводить, будто не понимал, что я чувствую. Дарен... Может, ты замечаешь больше, чем я думаю? Ты ведь знал, что из кабинета отца я последую именно за тобой, потому что только ты можешь ответить на вопросы, не дающие мне покоя. Но ответишь ли?
   - Чего ты хочешь? - спросила напрямик.
   Его взгляд был долгим... веселым, искрящимся, таящим неведомые опасности. А потом охотник откинул полу камзола и легко опустился на колено, сжав мою руку.
   - Триллиан Эстериус, я присягну тебе на верность.
   Моя рука дрогнула. Что он такое несёт?
   - Только тебе. Если ты пожелаешь.

***

   Чёрно-белый коридор тянулся вдаль, пустынный и тревожный. Я шла одна, вспоминая минувший разговор. Творилось что-то неладное. Ни с того ни с сего Дарен вдруг заявляет такое! Что это? Проверка? Они вместе с отцом задумали узнать, пойду ли я на такой шаг? Или Дарен всерьёз намерен сделать то, что предложил... обходить прямые приказы главы Ордена и выполнять мои? Он вообще имеет право это делать? А как же клятва, которую он давал Генералу Армии Господней? Она ничего не значит? Её так просто заменить другой?
   Как сложно разобраться в том, что на уме у Дарена.
   - Триллиан... - донёсся плаксивый голос, и на мне повисла Луон, заливаясь слезами. - Мисс Магда сказала, что тебе стало плохо... что ты упала в обморок... - всхлипывая, сообщила она, вцепившись в меня насмерть.
   - Беспокоиться не о чем. Со мной всё в порядке. - Мысленно поблагодарив смотрительницу лазарета за медвежью услугу, попыталась я высвободиться, но ничего не вышло.
   - Ты что-то скрываешь. А я волнуюсь. Расскажи, что случилось? - потребовала Луон и понизила голос до шёпота: - Это Дарен?
   - Что - Дарен? - насторожилась я. Может, она слышала наш разговор?
   - Это он так сильно тебя напугал, что ты потеряла сознание? Что он сделал?
   А ведь и правда он кое-что сделал там, в комнате с зеркалом, что меня напугало. Но можно ли его в этом винить?
   - Нет, это не он. Это... это одно из видений... - солгала я. Луон знала, что меня посещают видения. Часто это только сны, но иногда они приходят в момент бодрствования. Однажды Луон даже пыталась помочь мне разгадать одно из них.
   - Боже мой! Что-нибудь ужасное? Что я могу для тебя сделать? - Она глядела на меня мокрыми от слез глазами.
   - Ничего. Всё уже позади. - Улыбаясь, мягко отстранила Луон. И зачем Магда сказала ей об обмороке? Может, и еще что-нибудь добавила? - Тебя мисс Магда прислала? - спросила я осторожно, собираясь выведать это "еще что-нибудь".
   - Да, она велела узнать, как ты себя чувствуешь, - не задумываясь, выложила Луон и нахмурилась. - Ты ведь не думаешь, что она зря мне сказала? Ты ведь и сама хотела всё рассказать?
   - Разумеется.
   Подруга хмыкнула и обиженно сложила руки на груди.
   - Ты плохо врёшь. А я, между прочим, за тебя беспокоилась!
   Именно поэтому я и не собиралась ничего говорить.
   - Но теперь ты видишь, что со мной всё хорошо.
   Я зашагала дальше по коридору, зная, что не в привычках Луон долго дуться по пустякам, и усмехнулась, заметив, что подруга последовала за мной, печально вздыхая и шмыгая носом. И вскоре снова улыбалась, поправляя цветок магнолии, вплетенный в её рыжие волосы.
   - Я буду ухаживать за тобой, пока ты окончательно не поправишься, - довольно сообщила она.
   - Это ещё зачем? - Я нахмурилась. - Мне не нужно.
   - Это нужно мне! Ложись в постель и отдохни, а я схожу за чаем. Тебе цветочный или ягодный? - Она умолкла, запнувшись на ровном месте. - А он что здесь делает?
   Возле моей двери подпирал стену Ив Пандемония. И вид имел такой, будто мог стоять только здесь и нигде больше, хотя места в холле было предостаточно.
   Вот дьявол! Было лучше, когда он меня избегал... по крайней мере, я надеялась, что избегал. Теперь-то ему что понадобилось?
   Остановившись в раздумьях, взглянула на Луон. Её глаза сияли, и их свет ослеплял. Так могла выглядеть влюблённая дурочка. Но у Луон уже есть Вален!
   - Он здесь! - счастливо выдохнула она.
   - Конечно. Он поселился поблизости. - В гостевых апартаментах. А поскольку я тоже живу в гостевых, приходится терпеть такое соседство. О том, чтобы переехать на женскую половину или на этаж выше, поближе к отцу, не могло быть и речи. Мне слишком нравились здешние комнаты, и я не собиралась ничего менять. Пусть сам проваливает туда, откуда пришёл!
   - Я слышала, он тебя спас... в тот день. Это правда?
   - К сожалению, да. - Лучше б мне было сгореть в адском пламени бездны, чем каждый день терпеть мучения от встречи с ним. "Нет причины их ненавидеть..." - вспомнился разговор с Дареном. Бред какой-то. У меня она есть!
   Направившись к своей двери, словно решив покорить неприступную крепость, остановилась в сомнениях. Мне придётся с ним говорить?
   - И вы близко знакомы после того случая? - отвлекла от мыслей Луон, о которой я успела забыть. - Может, ты и меня с ним познакомишь? А-то я в тот раз не успела...
   В тот раз? Ну да, в день праздника в его честь. Луон так радовалась, что он приехал в Орден. Она его не ненавидит, хотя и знает, что он демон. Что он мог лишить жизни и её Валена, если бы они встретились на поле боя. Почему она так беззаботно говорит о демоне? Не понимает, что он такое?
   - Как-нибудь в другой раз. У тебя что, нет никаких дел? За мной ухаживать не надо, я не больна, - не смогла скрыть раздражения из-за типа у моей двери.
   - Хочешь избавиться от меня? - весело подмигнула Луон, ничуть не обидевшись. - Понимаю. Когда Аллен вернётся, я ему ничего не скажу.
   Пока соображала, к чему она клонит, её как ветром сдуло. Проклятье! Что она себе навыдумывала?
   Бросив взгляд на Пандемония, который всё той же недвижимой статуей стоял у входа, поглубже вздохнула и двинулась к двери. А то еще заподозрит, что я из-за него медлю.
   Сделав вид, что не замечаю никаких посторонних "предметов" рядом со своей дверью, достала из складок платья медный ключик и неспешно, будто у меня в запасе целая вечность, открыла замок.
   Хорошо, если этот молчаливый страж явился не по мою душу. Может, ему действительно некуда деваться, и холл единственное место, где он чувствует себя в безопасности? Знает, что рано или поздно я сюда приду, и тогда Дарен не посмеет... Значит ли это, что моим ответом было "нет"?
   Случайно обронила ключ, и его мелодичный звон словно разбудил демона. Нагнувшись, он поднял его и протянул мне.
   Никогда не думала, что придётся взять что-нибудь у демона. Но ключик-то мой!
   - Я войду? - На этих словах он немного потеснил меня и переступил порог, оказавшись в моей гостиной.
   Однако.
   - У вас в Огненных землях все такие вежливые? - съязвила я.
   - Разве я мог зайти без спросу? - не понял он намека, рассматривая комнату.
   - Ночью тебя это не остановило. - Не буду с ним церемониться!
   Он развернулся, бросив делать вид, что заинтересован мебелью из розового дуба и жёлтыми шторками, удивленно уставившись на меня.
   - Я не был здесь ночью.
   - Ещё как был! Пролез в окно!
   Ни один мускул на его лице не дрогнул, но я видела, как в глазах разгорается интерес.
   - Ты видела меня?
   Неопределенно пожала плечами.
   - Не в твоих правилах отвечать на вопросы? - спросил он.
   - В твоих правилах их задавать?
   - Хорошо, тогда давай поговорим на твоих условиях.
   - Хорошо. А если я не хочу говорить?
   - Не хочешь ни о чём спрашивать?
   - А ты?
   Демон покачал головой и усмехнулся:
   - Как ты узнала, что я был здесь?
   - Твоя кровь.
   - Кровь?
   - Ты оставил пару капель на полу. Тебя Дарен ранил?
   - Откуда ты знаешь, что это моя кровь?
   - Она темнее, чем у людей.
   - Вот тьма! А я думал, что никаких следов не оставил, - улыбнулся он.
   И я тоже невольно улыбнулась.
   - В следующий раз будь аккуратней. - И нахмурилась. - Хотя, надеюсь, следующего раза не будет. - Значит, вот как они действуют. Не успеешь оглянуться, а уже во всём с ними соглашаешься. Надо быть осторожней. - Что тебе нужно? Ты ведь пришёл не для того, чтобы обозреть интерьер. Выкладывай сразу. Как ты мог заметить, я не в восторге от твоего общества.
   - Даже так, - он снова усмехнулся. - Я присяду? - кинул он взгляд на кресло.
   - Валяй.
   - У вас в Холодных землях все такие вежливые?
   - Да. Прежде чем убить врага, мы спрашиваем, куда лучше всадить нож.
   В его глазах мелькнуло удивление, и он замер в полусогнутом состоянии, не успев сесть.
   - Это была шутка, - опустилась я в кресло напротив, подкрепив фразу приторно-вежливой улыбкой.
   И демон, расслабившись, сел.
   - Я так и понял.
   - Сожалею, но чаю не предложу.
   - Мне и не надо.
   - И вот ещё что... насчёт моего спасения в тот день... Я не испытываю никакой благодарности, так что если ты на что-то рассчитываешь, то, увы...
   - Я ни на что не рассчитываю. Просто так вышло, что я спас твою жизнь.
   Это прозвучало вовсе не как "я не на что не рассчитываю", а именно "помни о том, что я сделал". Оставалось только зубами скрежетать, но я продолжала улыбаться, мысленно спрашивая у него, куда лучше всадить нож...
   - Ладно. И что ты хочешь за свою "услугу"?
   - Я же сказал - ничего.
   - Так не бывает, - покачала головой. - Все чего-то хотят. Тем более, когда речь идет о вас... демонах.
   - Невысокого же ты о нас мнения. Хотя это не мне бы не помешало немного поостыть, - коснулся он повязки на шее, - а твоему другу.
   Я сжала подлокотник кресла.
   - Болит?
   - Жить буду. Но это не очень приятно, когда тебе пытаются отрубить голову. Нет, я не жалуюсь, но ты ведь, наверно, не знала, что попытался сделать твой друг...
   Улыбаться как ни в чем не бывало становилось сложнее.
   - Рассказал со всеми подробностями.
   Демон покачал головой, снова усмехнувшись.
   - Не правда. Я видел твоё лицо в кабинете генерала: когда я вошёл, ты побледнела и на секунду перестала дышать. Ты не знала, что со мной случилось.
   - Какая разница? Мне было всё равно, - легкомысленно пожала плечами. - Если у тебя всё, то можешь идти.
   - Нет, не всё. - Он перестал улыбаться и тихо и проникновенно шепнул: - Это не твоя вина.
   Горло сдавило, и я не смогла вздохнуть, чувствуя в глазах жжение.
   Он больше ничего не сказал, поднялся и вышел. А я ещё долго сидела в гостиной, слушая тиканье настенных часов и глотая слёзы облегчения. Господи, спасибо!
  

Струна 7 Пирожные и дети

  
   За окном кофейни "Нарцисс" цвела розовая бегония. За два часа я успела изучить каждый её цветочек, каждый листик. И исследовать взглядом помещение, пропахшее терпким ароматом кофе и сладостями. Удивительно, что ни одного нарцисса я не заметила, разве что так можно было назвать управляющего, приглаживающего свои смоляные, блестяще волосы по пять раз за каждые четверть часа.
   Персиковые стены кофейного зала напоминали заварной крем, а лепные украшения в виде завитушек и листьев на потолке - поверхность сливочного торта. Отполированные столики и изящные стулья блестели как глазурь на пирожных. Люстра же была словно изваяна из белого шоколада, как и статуи в нишах стен.
   Скучно. Я вздохнула. Невыразимо скучно!
   Кельнер принес чашку кофе, увенчанную пышной шапкой взбитых сливок, и пирожное, перекочевавшее за соседний столик: бисквитный коржик, украшенный кремом и клубникой. "Как она у тёмного в горле не застрянет!" - проводила я ненавистным взглядом ягоду демону в рот. Если бы это случилось, удалось бы избавиться от многих проблем. И не мне одной. Отец тоже бы вздохнул с облегчением. Демон в Ордене не самый лучший расклад, а отделаться от него законным путём не так просто.
   И как только пронюхал, что я собралась в город? Выскочил как из табакерки! Поглоти его хаос!
   - Хочешь? - предложил он мне клубнику.
   Я отвела взгляд, уставившись на бегонию за окном.
   Знал бы он, чего я хочу. Правда, этим мои желания не ограничивались.
   Сэмюэл Гордон, назначивший мне свидание в "Нарциссе" в пять по полудни... С удовольствием бы переломила ему хребет! Он не пришёл! А жаль! Хотелось бы полюбоваться на его вытянутую физиономию при виде моих двух провожатых. Демонов он ещё как-то переносил... без анестезии, верно, мало их повидал, или вообще не видел, только сказки про них читал, но охотников... Меня всегда удивляло: почему он работает в Ордене, если боится охотников? Это противоречило здравому смыслу. Хотя если вспомнить, как порой ведет себя Дарен... Кому понравится, что всегда есть шанс быть размазанным тонким слоем по стене?
   Ждать дольше не было смысла. Злило только, что не предупредил. Знал же, что буду ждать. Или именно поэтому не предупредил?
   В сердцах хлопнула ладонями по столешнице, сожалея, что это всего лишь стол, а не чья-то вполне конкретная физиономия, и взвилась на ноги. Ко мне тут же подлетел кельнер, предъявив счёт. Увидев цифру, снова чуть не села, округлив глаза. Странно, что, проглотив столько пирожных, демон ещё способен шевелиться.
   - Платить будет он! - указала на Пандемония. Голос подвел, выдав какое-то карканье. Но, откашлявшись, повторила фразу, не собираясь от неё отказываться. Нужно иметь целое состояние, чтобы оплатить счёт. Я выпила всего три чашки кофе!
   Дарен, откинувшись на спинку стула, дремал, проводя время с большей пользой. Увидев, что его ноги покоятся на столе, тщательно отполированном, управляющий направился было к нему, собираясь призвать к порядку, но, разглядев багряную розу на камзоле, прошёл мимо. Неудивительно, что он приободрился, сообразив, что мы уходим, и пожелал счастливого пути, вместо привычного "приходите снова!". Это он ещё не знает, что его посетил демон. Татуировка на щеке Ива была едва заметной - печать пока не полностью восстановилась, а без неё он выглядел как приезжий из южных земель, где тёмные глаза и чёрные волосы обычное дело.
   В дверях меня застал грохот. Обернувшись, увидела, как Дарен поднимается с пола и спокойно отряхивается. Рядом валялся перевернутый стул.
   - Упс! Как неудачно. Ножка подломилась, - с полуулыбкой прокомментировал Пандемония.
   Рука охотника плавно легла на рукоять меча, и я поняла, что будет дальше.
   - Дарен, не здесь!
   Ещё одного кровавого зрелища я не вынесу.
   Собиралась встать между ним и демоном, когда на меня кто-то налетел. Незнакомка скинула капюшон зелёного плаща, и я её узнала.
   - Луон, что ты здесь делаешь?
   - Наконец-то я тебя нашла! - радостно возвестила она. - Искала по всему городу, была в кофейнях "Глициния" и "Белый ирис" на набережной, и никаких следов. Глупый Сэм забыл название цветка.
   Мне подумалось, что это не Сэм забыл.
   - А при чём тут Сэм?
   - Не сейчас! Сначала я хочу выпить чашку кофе и съесть пирожное. - Пройдя в зал, она остановилась, уставившись на Пандемония, как зачарованная.
   - Подождите на улице, - попросила я, окинув взглядом демона и охотника.
   Надеюсь, они не натворят глупостей. А нам с Луон лучше поговорить без свидетелей. Я не сообщила им о цели визита в "Нарцисс", да они и не спрашивали, увязавшись молча, не реагируя на мои протесты. Правда, Дарен при выходе из Ордена сказал, что если без него, то вообще никак. Это его отец подучил? Ну-ну. Дарен ещё не знает о моих методах исчезновения из дворца. В следующий раз мне удастся уйти незаметно.
   Усевшись за столиком напротив Луон, заметила, что она расстроена.
   - Ив что, не мог остаться? - с обидой начала она.
   - Не мог, - отозвалась я сухо. Что за странная привязанность?
   - А что он здесь делал? - с подозрением спросила она.
   - Ну... - О том, что Ив напросился в телохранители, говорить нельзя, и о нападении на меня фанатиков хаоса - тоже. Что ответить?
   - У вас свидание?
   - Что? Кого? С кем? - От возмущения у меня чуть пар из ушей не повалил.
   - А ты покраснела, - прозорливо подмигнула Луон, подливая масла в огонь. - А Дарен здесь зачем? - Лицо её изменилось. - Только не говори, что... Ты встречаешься с ними обоими!!! - взвилась она на ноги, оповестив о моей невероятной ловкости всю кофейню.
   - Тихо. Тсс. - Я попробовала её утихомирить, усаживая обратно и одновременно виновато улыбаясь немногочисленным посетителям.
   - Ты мне расскажешь? Расскажешь? - требовала подруга, с трудом поддаваясь моим усилиям вернуть её на прежнее место.
   - Расскажу, - с неохотой согласилась я. А рассказывать-то и нечего.
   Луон с горящими от нетерпения глазами опустилась на стул.
   Вот вечно с ней так.
   - Что тебя интересует? - По-деловому сцепила я руки на столе.
   - Всё!
   Могла бы и не спрашивать.
   - Так не пойдёт. Точный вопрос - точный ответ.
   - Хорошо. - Она задумалась. - С кем из них двоих ты встречаешься?
   Вообще-то, я должна была встретиться здесь с Сэмом, но вряд ли её устроит такой ответ. А отвечать всё равно придётся. Луон не слепая, и рано или поздно заметит, что эти двое слишком часто шатаются поблизости. Сказать, что Дарен мне по сердцу? С ним, пожалуй, я могла бы договориться. Он бы мне подыграл. Но какова тогда роль Пандемония? У него нет никакой видимой причины ходить за мной. Никакой, о которой я могла бы рассказать. Надеяться, что скоро всё изменится, тоже не выход. Неизвестно сколько Пандемония пробудет в Ордене, а отступаться от своих странных пожеланий относительно меня он явно не собирается. Так что остаётся?
   - Ни с кем.
   Луон скисла.
   - Но... - продолжила я. - Просто не хочу торопить события. - Почему врать так сложно?
   - Не хочешь торопить? А... как же Аллен?
   - Что Аллен? - Почувствовала, как деревенеют мышцы от напряжения.
   - Разве ты не с ним? Одно дело, встретиться с кем-нибудь пару раз от скуки, пока его нет. А другое - бросить! Ты ведь не поступишь с ним так?
   В этом вся Луон - противоречивая и непредсказуемая. Вначале вынуждает соврать, а потом удивляется вероломству.
   - Я буду на твоей стороне в любом случае, - продолжила она. - Но Аллен... Подумай хорошенько, прежде чем его бросить. Пофлиртовать с кем-нибудь на стороне это одно, а любить - совсем другое. Понимаешь?
   - Кажется...
   - Но если ты запуталась, я помогу.
   - Да. - Запуталась, и еще как!
   - Я сделаю всё, чтобы облегчить твои страдания.
   Её лицо выражало невероятную готовность, и, сжав зубы, я кивнула. В конце концов, она может думать всё что хочет, а я всегда могу сказать, что она ошиблась.
   Расправившись с десертом и выпив чашку кофе, Луон приободрилась. Она, верно, обдумывала, как мне помочь разобраться. Но я не была уверена, что хочу об этом знать. Лучше бы к минувшему разговору больше никогда не возвращаться.
   Подруга положила конверт на стол, и я сразу догадалась, что это от Сэма. Он писал, что волею судеб не может выполнить обещание, и чтобы я забыла об этом навсегда. Далее жаловался, что он несчастный человек и что его попирает ногами любой, кому придёт охота... Отец явно взялся за Сэма всерьёз. Это же его стажёр оказался адептом хаоса и заманил меня в ловушку. Ему оставалось только посочувствовать, но жалости я не испытывала. Он разочаровал. И ни слова извинений! А написано как в пьяном угаре - некоторые буквы скачут, как ненормальные.
   - Господи, какой он жалкий! - не выдержала я и смяла записку.
   - Что пишет?
   - Ничего. - Огляделась в поисках урны, но не нашла. - Обещал разыскать кое-что и не смог.
   - Сэм такой зануда и шуточки у него глупые. Как ты с ним дружишь?
   - Уже никак. И давай закончим на этом. - Я встала. - Ты с нами или?..
   - С вами?! - озорно прищурилась Луон. Проклятые идиоты! Вечно приходится из-за них краснеть! - Нет, не с вами. Мне нужно заскочить к подруге, она в городе живет. Мы с ней давно не виделись. А тебе желаю приятно провести вечер!
   Луон накинула плащ и исчезла, а мне пришлось возвращаться к прежним проблемам.
   Несмотря на предчувствие, что на улице меня ждёт кровавый дождь, провожатые дожидались мирно. Демон, привалившись к фонарному столбу, меланхолично разглядывал голубей на мостовой, а Дарен, сидя на каменном парапете, обрывал лепестки бегонии. Странно. Складывается впечатление, что бойня не доставляет им удовольствия, если нет зрителей. Или если нет меня?
   Не объявляя о своих намерениях, я направилась обратно в Орден, держа в руке коробку с пирожными. На случай, если отец спросит, где была - откуплюсь. В конце концов, нет большого греха - сходить в кофейню и поесть сладкого. Отвлечься от плохих воспоминаний. От адептов хаоса. Что толку сидеть в четырех стенах?
   Про себя звучит неплохо, настолько ли убедительно будет для отца?
   Шаги сзади. Идут. Не отстали. А казалось, каждый занят своим делом. Хорошо, что хватает ума не приближаться. Это создает иллюзию, что иду сама по себе, а не с ними. Не под конвоем.
   Я прибавила шагу. И они тоже.
   Боже, кого я обманываю? Они будут преследовать меня вечно! И когда доберусь до своих комнат. И когда лягу отдохнуть. И когда надумаю принять ванну. Всегда. Неотступно. И неотвратимо.
   - Триллиан. - Я вздрогнула, когда Дарен возник рядом. - Сбавь ход.
   - А ты что, устал? - съехидничала я. - Ну, посиди на скамеечке, передохни.
   - Да дело не в этом. - Он качнул головой, указывая вперед, на дорогу.
   Посреди мостовой растянулись цепью дети. Самому старшему едва ли исполнилось двенадцать, а младшему вряд ли пять. Одетые в поношенные штаны и куртки, но выглядели опрятно, и не подумаешь, что нищие, добывающие таким хитрым способом кусок хлеба.
   - О чем и хотел донести, - насмешливо сообщил Дарен. - Постой-ка тут, пока я с ними разберусь.
   Я схватила его за рукав.
   - Разберёшься?! Это всего лишь дети. Понимаешь - дети! И они хотят есть. - Возможно, он сообразит, что здесь не место его штучкам. - Отнеси им вот это. - Сунула ему пирожные. - И будь вежлив.
   Он усмехнулся, не отводя взгляда от коробки, аккуратно перевязанной красной лентой.
   - Не беспокойся, буду сама любезность.
   Мне не понравился его тон, и я отняла коробку.
   - Лучше я сама. - Шагнула навстречу ребятам и наткнулась на Пандемония. Это ещё что? - В чём дело? - Мало того, что приходится терпеть его общество, так он ещё и мешает! Не знаю, заметил ли он в моих глазах презрение - а его я тщательно пыталась изобразить - но лицо демона осталось неподвижно-каменным. Раздражает!
   - Он тебя обидел? - тут же вклинился Дарен. Ещё одно испытание для моих нервов!
   - Нет, не обидел. - Наставница Майра учила, что добродетель каждый уважающей себя девушки в умении контролировать свои чувства. И если даже я захочу настучать по головам этим болванам, то должна держать себя в руках. Как же трудно быть добродетельной!
   - Одно твоё слово... - опустилась рука охотника на эфес меча.
   Терпение!
   - Не думаю, что тебе следует идти к ним. Это может быть опасно, - заговорил со мной Пандемония как с маленьким ребенком, которому нужно объяснять очевидное. Не следует идти! Интересно, а кому это сделать? - Я сам с ними поговорю и выясню, что им нужно. Если мне, конечно, никто не будет мешать.
   - Кто ещё кому мешает, - не остался в долгу Дарен. - Я тоже много чего могу выяснить, и даже не разговаривая с ними. Например, что эти голодранцы вряд ли пришли нас поприветствовать. Налицо неестественная для детей организованность, странное построение, что наталкивает на определенные мысли.
   Знаю я, на какие мысли тебя это наталкивает - распотрошить и узнать, что внутри, - подумалось мрачно. А ведь дети могут просто играть и вести себя сообразно придуманным правилам. Не понимаю, как охотникам ещё не запретили свободно разгуливать по улицам - они не умеют вести себя в общественных местах! Впрочем, возможно, в этом отличился только Дарен. Как говорил отец: легко ошибиться, делая выводы обо всей партии оружия по одному неудавшемуся экземпляру.
   - Как видишь, я могу такое, что тебе и не снилось, - тем временем заключил Дарен, внимательно глядя на демона, словно рядом больше никого не было. Пандемония отвечал ему тем же внимательным взглядом.
   - Охотно верю, но твои возможности тоже ограничены, - притронулся он к воротнику, за которым скрывалась повязка - как символ того, что охотник всё же не смог отрубить ему голову.
   - Ты не имеешь никакого представления о моих возможностях, - самодовольно сложил руки на груди Дарен. - О моих истинных возможностях, - призывно шевельнул он бровью.
   Конечно, а накануне он избивал демона вполсилы и голову ему не оттяпал, потому что пожалел?
   Это что, новый метод справиться с противником? Запугать выдуманными способностями?
   - Не волнуйся, тебе ещё представится случай мне их продемонстрировать.
   - Жду с нетерпением.
   - Даже так.
   Господи! Как они мне надоели! Пусть уж скорее перебьются насмерть. Сил моих нет!
   Отступив назад, воспользовавшись тем, что "конвоиры" заняты друг другом - третий им бы только помешал, я обошла по дуге демона и направилась к детям. Мужчины пусть сами решают свои дела. У женщин есть свои.
   От цепочки отделился мальчик. Предводитель? Его бледное по-детски припухлое лицо было на удивление сосредоточенным. Светлые, вьющиеся волосы. Невысокий, он едва доставал мне до локтя. В жёлтой курточке с заплаткой на кармашке. Чем-то неуловимо он походил на Дарена, и это умилительное сходство располагало. Невольно улыбнувшись, я ускорила шаг. Никогда особенно не ладила с детьми. Наши интересы всегда лежали в разных плоскостях и не пересекались. Стоит попробовать подружиться? Или просто отдать пирожные? Не странно ли это будет?
   - Привет! Что ты здесь... - начала я, доброжелательно улыбаясь. Вспышка боли в руке, и меня отдернули назад. С удивлением я заметила у мальчика нож.
   - Осторожней, - запоздало предупредил демон, удерживая меня на расстоянии от детей. Краем сознания я отметила, что он снова это сделал, снова уберег от опасности, но мысли занимало другое.
   Отстранившись от демона, я изумлённо глядела на мальчиков, пытаясь понять, что происходит. Левый глаз детей сверкал мистическим алым пламенем. Всё так же, как тогда, когда меня схватили адепты хаоса. Красный огонь в левом глазу. Невозможно! Не может быть!
   - Теперь ты понимаешь, что я должен их всех убить? - сказал Дарен, мягко извлекая меч из ножен. - Bastardi chaos!
   Время словно замедлилось, и мир подернулся туманом. Тягучий шаг Дарена, его застывшая на губах улыбка. Щелчок рукояти - меч в боевом положении. Ещё секунда и я увижу как...
   - Стой, - выдохнула я одними губами. Не могу позволить. Не могу! - Подожди. - Голос окреп: - Не с места, Дарен Харсед! - Окрик разнесся по пустынной вечерней улице, отражаясь от плотно прилегающих друг к другу домов.
   Дарен замер.
   - Они заражены.
   Моё сердце сжалось.
   - Они - дети!
   - Для них всё кончено.
   Я тряхнула головой, не желая признавать правоту Дарена.
   - Только попробуй им навредить, и я буду знать, что твоё предложение - пустая болтовня!
   Он стиснул рукоять меча.
   - Приказ, подвергающий твою жизнь опасности, выполнять не буду.
   Мятеж? Ненадолго же его хватило.
   - Я говорю - назад!
   Охотник проворчал что-то о возомнившей о себе невесть что девице и резко вогнал меч в ножны. Когда он оглянулся, во взгляде читалось - ну что, довольна? "Да, довольна", хотелось ему ответить, но внезапно малолетние адепты, словно скинув с себя оцепенение, стремительно бросились в атаку. Я успела подумать, что они действуют будто одержимые, и меня какой-то невероятной силой повлекло прочь. Демон тащил меня за руку. Выругавшись, я вцепилась в коробку с пирожными, решив, что ни за что с ними не расстанусь. За другую руку меня подхватил охотник, и под ногами замелькала мостовая. Я абсолютно ничего не могла сделать. Ничего. Даже если бы мне захотелось остановиться. Эти двое бежали очертя голову!
   Мы выскочили на перекресток. В ушах от быстрого бега стучала кровь.
   - Налево! - скомандовал охотник. Его дыхание даже не сбилось.
   - Направо, - спокойно уточнил демон.
   - Вперед! - испугалась я, что меня разорвут на части.
   - Там тупик.
   - Ерунда, - возразил Пандемония.
   Я бежала что есть духу. Казалось, если замедлюсь, эти двое потащат волоком, не обращая внимания на вопли. Всего лишь объект, который надо охранять. Чтобы освободиться от рук, стискивающих локти, не было и речи. Почему, бога ради, я должна терпеть такое обращение? Бессилие злило больше, чем необходимость убегать. Уверена, я бы убедила детей не нападать. Мы бы нашли компромисс. Для чего им вообще нападать? Бессмыслица!
   Переулок сужался. Вдалеке замаячила высокая кирпичная стена.
   Стена!
   Преследователи не отставали, словно обладали поистине непостижимой силой. Силой самого хаоса, из которого родился мир, хаоса, который теперь его методично пожирал. Как такому противостоять?
   Стена приблизилась быстрее, чем я ожидала. На улицу выходили задние фасады старых, пустовавших домов, лишая надежды на спасение. Мы здесь все умрём! Умрём! Явилась паническая мысль. "Конвоиры" замедлились и остановились, отпустив меня. Я вырвалась, с трудом переводя сбившееся дыхание, готовая упасть от слабости. Чтоб я ещё хоть раз... с ними... Да ни за что!
   Дети тоже остановились, выстроившись в определенном порядке, словно их расставил на шахматной доске дьявольский гроссмейстер, чтобы атаковать фигуры противника. Чтобы атаковать нас!
   - Я с ними разберусь, - равнодушно бросил Дарен, будто дело касалось назойливых насекомых - мух или комаров, которых не жалко прихлопнуть.
   - Не смей, - выдохнула я и с трудом выпрямилась, выравнивая дыхание. - Они дети.
   - Они давно уже не дети, они - монстры.
   - А кем будешь ты, если их убьёшь?
   Казалось, на секунду Дарен растерялся, приоткрыл рот, собираясь возразить и...
   Как я ненавижу эту его идиотскую ухмылочку!
   - Так и думал, что ты будешь моей головной болью, - сказал он.
   Кто ещё чья головная боль?
   - Поступим так: я их задержу, а ты попытайся дотянуться вон до того окна.
   - До того окна... - проследила я взгляд охотника. - До окна на втором этаже? Я что, похожа на хаен-вентра?
   - Не волнуйся, я тебя подсажу.
   Да он издевается!
   Мимо просвистел нож, шевельнув прядь моих волос, и воткнулся в зазор меж кирпичей.
   Преследователи стояли в десяти шагах от нас. В тени переулка их юные лица с горящими глазами казались зловещими. Внезапно я поняла, что боюсь не за себя. Что могут дети, пусть и одержимые хаосом, против демона и охотника? Взглянув на Пандемония, прислонившегося спиной к стене дома и отстранённо наблюдавшего за происходящим, я исправилась... Что они могут даже и против одного охотника? Тем более такого бесчувственного как Дарен. У него не дрогнет ни рука, ни сердце. Только Господь знает, скольких запятнанных хаосом он уже убил. Остановит ли его осознание того, что перед ним дети?
   Он двинулся на них.
   - Дарен!
   - Я ведь и правда могу аккуратно, - отмахнулся охотник с легким раздражением.
   Скользящий шаг. Как бы играючи он отнял нож у симпатичного малыша в коротких штанишках. Изящный пируэт, и вот уже половина мальчуганов недоуменно разглядывает свои опустевшие грязные руки. Мягкая подсечка. Взмахнув руками и выронив нож, ребенок начал заваливаться на спину, и над самой землей его подхватила рука охотника.
   Наблюдая за опасным приемом, я облегченно выдохнула. Не думала, что Дарен может быть таким обходительным. Умеет же, когда хочет!
   Неожиданно раздались аплодисменты.
   Дарен резко вскинул голову, устремив гневный взгляд на демона.
   - Браво! Не знал, что ты так можешь. Брал уроки танцев? Ты действительно потрясающ! - усмехнулся Пандемония.
   В руке охотника хищно блеснули раскинутые веером отобранные ножи, недвусмысленно давая понять, что ещё миг, и они полетят в одного зарвавшегося демона.
   Дарен рывком поставил мальчика на ноги.
   - А может, ты заткнешься для разнообразия? - предложил он темному и, не глядя, словно отмахнувшись от помехи, всё же послал смертоносные трофеи в цель.
   Демон легко увернулся.
   Они когда-нибудь прекратят? Скоро добьются, что я сама собственными руками их придушу!
   Вдруг передо мной возник мальчик. Он появился словно из воздуха. Ещё мгновение его не было, и вот он! Левый глаз пылал огнём. Занесенный надо мной нож тускло блеснул. Потрясенная, я отпрянула назад и...
   - Ещё один, - буднично пробормотал Дарен, удерживая ребенка за воротник жёлтой курточки как нашкодившего котёнка. - Спустился с крыши по трубе. Отчаянный малый. И сообразительный. Не то что некоторые. Тупик - ерунда? - поддразнил он Пандемония, хотя вряд ли считал иначе.
   Демон насмешливо хмыкнул.
   - Сейчас не время с этим разбираться, - попыталась я утихомирить охотника. Отчего темный так сказал, еще надо выяснить. Но если он нарочно заманил нас в ловушку, то... у меня появятся вполне очевидные доказательства против него. А это... Это то, что нужно, чтобы вышвырнуть его из Ордена раз и навсегда!
   Шагнув к захваченному ребенку, я наклонилась, чтобы поближе рассмотреть пульсирующий в глазу красный огонёк. Казалось, я ощущаю его жар. Привезти бы мальчика к мисс Магде, чтобы она его осмотрела и определила, что с ним не так. Если бы она смогла его вылечить... Если бы...
   Мальчик дёрнулся. Я не успела ничего сообразить, как почувствовала весьма ощутимый толчок в лоб. Ногой. Пошатнулась, как дерево на ветру, и переулка перед глазами неожиданно стало два. "Метаморфоза! Прикосновение хаоса!" - пролетели путаные мысли и я начала падать.
   - Что ты как замороженный?! Держи её, придурок! - Кажется, голос охотника.
   Голубое небо закружилось, и я упала на что-то мягкое. В отдалении отчаянно ругался Дарен. А мне... Мне было хорошо. Еще бы не так громко звенело в ушах... Завораживающе-медленно вращались искрящиеся небеса, темнея. Пахло солнцем и травами. И чем-то горьким. Так пахнет пепел, оседающий на губах.
  
   - Триллиан... держись за мою руку... я спасу тебя...
  
   Хлынувшая волна темноты внезапно отступила и я открыла глаза, плохо понимая, где нахожусь и что со мной.
   - Триллиан.
   Я вздрогнула. Демон смотрел на меня с... участием?
   - Ты что-то сказал?
   - Позвал по имени.
   - И всё?
   Он удивленно приподнял бровь.
   Кажется, я медленно, но верно схожу с ума.
   - Поставь на землю, - потребовала сквозь сжатые зубы, обнаружив себя на руках у демона. Какого дьявола он меня схватил?!
   На его лице мелькнуло подобие улыбки. Он неохотно поставил меня, словно делая великое одолжение.
   С достоинством оправила платье, сверля демона, как думалось, пылающим взором.
   - И впредь не хватай! - предупредила его, стараясь выглядеть разозленной. Но обескураживало, что голос из видения принадлежал ему.
   Он поймал мой взгляд, и я отвернулась - неизвестно, что он там способен разглядеть.
   Переулок был неожиданно пустынным. Никаких следов юных преследователей.
   - А где дети?
   - Не смотри на меня, - подошёл Дарен с угрюмым видом. - Я сорвал с одного из отродий вот это, и они все разбежались, как кролики, почуявшие лису.
   Он показал медальон, болтающийся на цепочке.
   - Что это? - протянула руку, но поймала лишь воздух.
   - Плохая идея прикасаться к этой дряни. У них всё отравлено хаосом. Неизвестно что ты подцепишь.
   - Сколько я была без сознания?
   - Минуты две-три.
   А казалось - миг.
   - Дарен. - Раскрыла ладонь. - Отдай медальон.
   Он колебался. Я призывно выгнула бровь.
   - Кроме прочего, я еще и наследница, и ты должен выполнять мои приказы. Если больше никаких нет. Насколько понимаю, отец не приказывал, не давать мне медальон.
   - Вообще-то... у меня один приказ: оберегать тебя от опасности. И он распространяется и на эту отравленную хаосом штуковину.
   А попробовать стоило.
   - Хорошо. Но что ты станешь с ним делать? Расскажешь генералу, где его взял? Признаешься, что проигнорировал приказ, довел ситуацию до критической и меня едва не убили?
   - О чём ты? Ты сама просила не трогать это проклятое исчадье хаоса! Если бы ты сначала думала, - живописно постучал он пальцем по виску, - а потом говорила, всё бы кончилось там, где началось. И, - он усмехнулся, - не думай, что меня удастся шантажировать. Я поражён, что ты на это пошла. Что бы и когда я не сказал - могу взять слова обратно. Ещё не поздно.
   Что ж, он дал понять, насколько хорошо знает, где та грань, переступив которую, не сможет вернуться. Но почему у меня пылают щёки?
   Демон с интересом следил за нами. Он умел быть тихим и незаметным. Опасный навык. Неизвестно, что он сделает, догадайся, какие слова Дарен хочет взять назад. Некоторым демонам присуща невероятная сообразительность. А Ив один из лучших - Игрок. С ним надо быть вдвойне осторожней. А то и втройне.
   - Выглядишь не очень, - сообщил Дарен.
   Хотелось ответить грубостью, но я только сложила руки на груди, мол, не твоё это дело, приятель. Он перехватил мою руку.
   - Рана неглубокая, и всё же, я думаю... - начал он, сосредоточенно разглядывая порез, уже покрывшийся корочкой.
   Светловолосый мальчик поранил меня ножом.
   - Пустяки, - выдернула руку, чувствуя, пульсирующую в ней боль. - Царапина.
   - Царапина, - эхом отозвался охотник, не отводя раздумчивого взгляда.
   Медальон соблазнительно покачивался в его руке, и я сделала вторую попытку им завладеть.
   - И не мечтай! - Спрятал Дарен его в карман. - Идем обратно, пока не стемнело. Пока Его Сиятельство не решил, что кирпичная стена не преграда и не попытался пробить её головой. Хотя я бы с удовольствием ему в этом помог.
   Демон усмехнулся и посмотрел на охотника, будто тот шут гороховый.
   - И ведь действительно помогу, - припечатал Дарен, повыше натягивая перчатки.
   - Ну, хватит, - вклинилась я. - Не надоело? Мне так очень. И потом, я устала.
   Устала от вас обоих!
   - Ладно, идем в Орден, - неожиданно смирено согласился охотник и направился прочь из переулка. - Я тоже не хочу время терять.
   Будто я заставляла за мной тащиться!
   Не успела сделать и шага, как сзади послышался шелест. За спиной демона распростерлись огромные черные крылья.
   Сильные руки подхватили меня. Демон оттолкнулся от земли.
   Мощный взмах крыльев - и он взмыл ввысь, в закатное небо.
  

Струна 8 В его власти

  
   Страшно. По-настоящему страшно. В груди грохочет сердце, гулким стуком отдаваясь в висках. Сейчас демон разомкнёт руки, и я полечу вниз, в бездну. Небо, обливаясь кровью заката - отражало мрачные мысли.
   Как угораздило попасть в его ловушку? Он давно это планировал? Похитить, когда казалось - рядом с ним я в безопасности, и... убить?
   Внизу раскинулся Саваярд, город с белокаменными домами, покрытыми красной черепицей, с зелеными деревьями и голубой змейкой реки. От головокружительной высоты прерывалось дыхание и замирало сердце. Ветер обдувал разгоряченное лицо. И я не смела поднять взгляд на демона, страшась прочесть в его глазах приговор.
   Глупая! Повернулась к врагу спиной, зная, что он не упустит случая воткнуть нож. Посчитала его неопасным. За самонадеянность бывает дорогая расплата. И смерть на плитах мостовой не самое страшное, но она ужасала!
   Вдруг почувствовала твердь под ногами и пошатнулась.
   - Осторожней! Вниз лететь высоко, - предупредили меня и придержали за руку.
   Часовая башня стремилась шпилем в небеса и опадала белокаменными кружевами к своему подножью. Она олицетворяла процветание и надежду на будущее. Построенная почти столетие назад - всё также ослепляла великолепием. Выше и прекрасней был разве что Дворец Садящегося на Востоке Солнца.
   Я стояла на её крыше. Цветник внизу пестрел тысячами цветов. То приближаясь, то удаляясь. Отпрянула от края и прижалась спиной к каменной венчавшей строение башенке.
   - Прекрасный вид, не правда ли?
   Хотела ответить, но язык пристыл к нёбу.
   Демон сидел на краю крыши, спустив ноги вниз. За его спиной трепетали крылья, отливая багрянцем заката. Они выглядели настоящими - перо к перу - но на месте сочленения - чёрное марево. Словно у него за спиной притаилась тьма.
   - Присядь рядом. Здесь хорошо.
   Голубой шёлк моего платья раздувал ветер, и я боялась отойти от башенки, чтобы не унесли попутные потоки воздуха.
   - Мне и тут неплохо. - Хотелось, чтобы голос звучал холодно, с вызовом, и почти удалось.
   Демон усмехнулся и поднялся на ноги.
   Вжалась в слегка наклоненную стену, желая с ней слиться. Жалея, что нет ножа. Всегда считала, что он мне не нужен. Зачем проливать кровь, если в мире и так много жестокости?
   Лёгкий шаг по самому краю крыши и смешинки в глазах. Демон будто наслаждался моим страхом. Как бы спрашивал каждым движением над бездной: ну посмотри, разве есть чего бояться? А ты боишься.
   Ненавижу! Но сейчас ему об этом не скажу. Потом.
   Он протянул руку.
   - Иди сюда, не бойся. Я удержу, если будешь падать.
   Это кто боится? Однако я не могла пошевелить и пальцем.
   - Ты помнишь, что моя обязанность тебя защищать?
   - А ты? - взглянула в его глаза.
   - Снова не доверяешь, - покачал он головой.
   - С чего бы по-другому?
   - Если бы я хотел что-то сделать - сделал бы.
   Я вскинула голову.
   - И почему не сделал?
   - Не хотел причинить вреда.
   - Ваш народ никогда не отличался милосердием. - Для чего я это сказала? Чтобы уязвить? Опасно.
   - А ваш? - Он вздохнул. - Впрочем, странно сравнивать тебя с Дареном. Вы оба люди, но отличаетесь не только принадлежностью к разным полам, но и взглядами на жизнь. Ты никогда не причиняла боль живому существу, верно? Даже ребенку, одержимому хаосом. Охотник совсем другой. Он бы не задумываясь расправился с ними...
   - Дарен никогда бы ...
   - Конечно. Благородный охотник. - Едва заметная усмешка звенела в его словах. - Я удивлен, что он послушался тебя. Таким, как он, чужд голос разума.
   - Тебя это не касается. - Что ему известно? Вряд ли он знает о предложении Дарена. Только и остаётся, что делать выводы из собственных наблюдений и играть словами, надеясь, что испуганная жертва проболтается. Демон!
   - Тогда поговорим о другом, - сдался он, но взгляд его остался по-прежнему пытливым и нервировал. Он снова протянул руку. - Хочу взглянуть на твой порез.
   Я не двигалась.
   - Не считаешь же ты, что я сброшу тебя с башни? - насмешка звучала в его голосе. Может, он так и поступит. Прижала руку к груди, прикрывая порез другой. - Харсед прав - вещи хаоса опасны. Даже маленькая царапина может убить. Я только взгляну и...
   - И - что? Что ты сделаешь? Что ты можешь сделать? - Я качнула головой. - Верни меня обратно. На землю. - Но представив, что снова придётся пережить головокружительный полёт, передумала. Где выход с крыши?
   - Я не шучу, Триллиан. Хочешь погибнуть от пустяковой царапины? - Я не шелохнулась. - Понимаю, - продолжил он. - Ты никогда не задумывалась о том, почему среди демонов нет одержимых хаосом.
   Зараза к заразе не прилипает.
   - В нашей крови уже есть частицы хаоса. Кто-то называет нас Детьми Хаоса, но это неверно. Мы умеем его контролировать, в этом всё дело. В крови демонов есть антитела способные не только сдерживать хаос, но и уничтожать. Именно поэтому иные охотники нашей кровью покрывают свои клинки. Свежей. - На его лице появилась жёсткость, но быстро исчезла. - Если нож был заражён, я могу нейтрализовать яд в ране.
   - Нейтрализовать? Как?
   Он повернул свою руку ладонью вверх и острым когтем разрезал запястье. Из раны засочилась густая темная кровь.
   Я вскинула голову.
   - Ты... ты что?
   - Не волнуйся. У демонов высокая регенерация. Заживет быстро.
   - Я не об этом... - В горле встал комок. Мне что придется пить его кровь? - Не буду.
   - Что не будешь?
   - Пить твою кровь.
   Краешки его губ дрогнули в улыбке.
   - Я и не предлагаю.
   Демон бы побрал этого проклятого демона!
   - Чего ты тогда хочешь? - Почувствовала приливший к щекам жар.
   - Обезвредить частицы хаос, если они попали в твою рану.
   - А если нет?
   - Моя кровь безвредна.
   Я сглотнула. Как можно верить демону? Но он не столкнул меня с крыши, не уронил по дороге сюда... и много еще чего не сделал, хотя мог. Вдруг он говорит правду? И хаос меня убьет. Или сделает одержимой. Не знаю, что хуже. А демон... он спасет... Не об этом ли видение?
   Тяжелые темные капли упали на мою руку и жадно впитались.
   Демон нахмурился.
   - Что-нибудь не так? - спросила я.
   Он покачал головой.
   - Нет, всё хорошо.
  

***

   Дворцовые массивные двери открывали провал в звездную ночь, благоухающую ароматами цветов и зелени. Большой холл с белыми колонами и фонтаном посередине освещался тусклыми лампами.
   Отца сопровождали ловчие в синих наглухо застегнутых формах. Лицо генерала Роина сегодня казалось особенно напряженным. Кровавая роза на груди приковывала внимание, и я невольно глядела на неё, чтобы не встречаться глазами с отцом.
   - Что ты забыла в городе? - проговорил он с интонацией извлекаемой из ножен стали.
   Присутствовал и Корнелиус, погрузивший нос в отчеты. От каких дел я отвлекла отца, что он направился на мои поиски, прихватив секретаря? Срочных, очень срочных.
   - Ходила за пирожными.
   - Что? Не слышу.
   - За пирожными! В кофейню!
   - Интересно. Сколько надо съесть пирожных, чтобы вернуться ночью?
   Опустила глаза в пол. Не рассказывать же, что демон взгромоздил меня на часовую башню, откуда пришлось спускаться пешком и возвращаться во дворец, проделов не самый короткий путь.
   Пандемония, правда, предложил доставить обратно с ветерком, но... Жаль, у него нет рогов - с удовольствием бы пообломала! Ничего. С ним разделаюсь позже.
   Порез на руке болел. Сделал ли темный, что обещал, избавил ли от заражения хаосом? Понять невозможно. Интересно, что сказал бы отец о лечении кровью демона? Или о нападении странных детей? Наверное, ничего. Просто запер бы в комнате, пока не станет безопасно. То есть до конца жизни.
   - Ив, есть что сказать? - спросил Роин, не удовлетворившись моим молчанием.
   - Я сопровождал Триллиан. С ней бы ничего не случилось.
   Конечно бы, не случилось... Во время нападения детей хаоса спокойно подпирал стенку, а потом пронес над городом - от страха чуть не умерла. Прекрасно провела день. В полной безопасности.
   Сжав зубы, постаралась не прожечь в темном дыру и поспешно отвела взгляд, чтобы отец не заметил.
   Генерал кивнул, будто мои жалкие оправдания не шли ни в какое сравнение с заверениями темного. Отец снова играет в игру "доверяй демону" или вправду считает меня беспечной и легкомысленной? Ну да, "ходила за пирожными" звучит не так же здравомысляще, как "пыталась достать пароль, чтобы взломать файл на Пандемония". Хотя теперь сомневаюсь, что это не так же глупо. А то и еще глупее. Если отец узнает... А что, собственно, он тогда сделает? Закроет в комнате?
   - Где Дарен?
   Этот вопрос заставил всё нутро перевернуться. Зная нрав охотника - сносит дома в городе, ища... не меня... демона. Чтобы заставить его пожалеть обо всём, что плохого он сотворил в своей досрочно заканчивающейся жизни.
   Скрип дверей, тронутых нечаянным ветерком, и в проёме показалась невысокая фигура. Ещё до того, как она вышла на свет, я знала, кто это, и внутренне сжалась.
   В руке он тащил... чью-то голову?.. нет, всего лишь коробку с пирожными, изрядно помятую и потрепанную.
   Я выдохнула. Какие надо иметь нервы, чтобы всё воспринимать как должное?
   Коробка опустилась на край фонтана.
   - Дарен... А мы тут как раз подумали - где же пирожные? - с удивлением услышала я свой голос.
   Отец хмыкнул. Пандемония едва заметно шевельнулся. А ловчие остались неподвижными истуканами.
   Дернув за ленту, отец снял крышку, обнажив нутро коробки. Я с любопытством заглянула. Буро-серая масса с вкраплениями красного представляла загадочное зрелище, даже отдаленно не напоминающее исходные изделия.
   - Что это? - поинтересовался отец.
   У меня язык не повернулся сказать, что это ему подарок. Откуп за прогулку в город.
   - Корнелиус, - подозвал отец.
   Секретарь спешно подошёл к предлагаемому объекту для исследования. Оглядел так и этак. Понюхал. Затем сунул палец в серую массу и облизал его.
   - Это пирожные, - объявил Корнелиус с беспристрастным видом.
   - Значит, ты действительно была в кофейне, - заключил отец. - Что там произошло?
   - Ничего. - Пожала плечами. Ну да, демон подломил ножку стула и Дарен грохнулся на пол. Но это же ничего? Неясно, зачем темный вообще так сделал? Вряд ли ему хотелось познать гнев охотника.
   - Ничего, - в раздумье повторил отец. - Откуда же на твоём мраморном лобике след от ботинка?
   Я открыла рот, собираясь сказать... А что, собственно, сказать? Какой еще след?
   Вот демоны! Тот ребенок!
   - Дарен, - отвлек генерал охотника от созерцания Пандемония. Тот отвел от демона тяжёлый взгляд, будто до этого предавался фантазиям, как пластик за пластиком сдирает с него кожу. - Завтра жду от тебя подробный отчёт. Сегодня уже поздно. Глэн, - окликнул отец одного из ловчих - юношу с золотистыми волосами и холодным взглядом палача. - Проводи Триллиан до её покоев. И проследи, чтобы она никуда не выходила, пока я её не навещу.
   Глэн шагнул вперед. На поясе ловчего висел энергетический кнут. Не активированный. Он положил на него руку, затянутую в чёрную перчатку. Ждёт, что я последую указанию генерала, а иначе... Что ж, выбора не остаётся. Но что значит "пока я её не навещу"? Меня всё-таки запрут в комнате?
   - Я, - подал голос Дарен, - составлю им компанию.
   Отец кивнул.
   С радостью оставила генерала и его свиту позади. Удача, что отец не допытывался дальше. Напишет ли Дарен о встрече с детьми хаоса - дело другое. А рассказывать всё самой... лучше в комнате посижу. Пандемония за нами не пошёл и это тоже плюс. Ещё бы Дарен по дороге потерялся.
   Поднимаясь по лестнице, мы с охотникам как бы случайно оказались позади ловчего.
   - Что произошло? - зашептал Дарен, удерживая меня за руку. - Где ты пропадала вместе с проклятым демоном?
   - На крыше. Наслаждалась красотой города.
   - Издеваешься?
   - Говорю правду.
   - Жаль. Попытайся он открутить тебе голову - было бы о чём писать в отчёте.
   - А разве не о чем?
   - Хочешь, чтобы... о детях?
   - Дело твоё. Меня не касается.
   - Неужели? - насмешливо приподнял бровь Дарен.
   - Представь себе.
   - Значит, никакого поощрения, если я вдруг забуду значительный кусок сегодняшнего дня?
   Запнулась о ступеньку.
   Ловчий озадаченно обернулся, я мило ему улыбнулась, и мы продолжили путь.
   - Чего ты хочешь? - спросила шёпотом, уже сама цепляясь за локоть охотника.
   - Не знаю, еще не придумал. - Издевается в отместку? - Ах, да! Расскажи-ка, что ты забыла в "Нарциссе"?
   Нахмурилась и отпустила его руку. Чего захотел!
   - Не думаю, что... - Из его кармана свисало что-то блестящее, привлекая внимание.
   - Что? - поторопил он.
   - Что это хорошая идея. - Мысли крутились возле кармана охотника. Блестящим могла быть цепочка. С медальоном. - Есть кое-что получше.
   - Да? - удивился охотник.
   Подошла к нему ближе.
   - Я хорошо играю на клавесине.
   - И что? - подозрительно сощурился он.
   - Твои пальцы. - Взяла его руку в свою. - Они ловкие, как у меня, и подходят для игры. Хочешь, я тебя научу? Это несложно.
   - Да, но... - он отстранился. - Я не хочу играть на клавесине. Если это единственное, что ты можешь предложить, то забудь об отчёте. Вернее, именно об этом отчёте ты никогда не забудешь. Уж я постараюсь, - пообещал он злорадно.
   - Что ж, мы уже пришли. Приятной ночи!
   Вошла в комнату и закрыла дверь перед носами провожатых. Привалилась к ней спиной.
   Получилось. И так легко.
   Тускло сияя в лунном свете, с руки на цепочке свисал медальон.
  

Струна 9 То, что скрывает ночь

  
   - Всё хорошо. Мы просто погуляли по городу. - Генерал смотрел прямо в глаза. И не верил. Не верил ни единому моему слову. Но кивнул.
   - Рад, что прогулка удалась.
   Он пожал мою руку, словно мы давние приятели. Но я знал, читал в архивных донесениях, что ещё совсем молодым он возглавлял налет на поселение Тайнак*, ныне полностью уничтоженное. И его слова, врезавшиеся в память: "ничего не кончится, пока хотя бы одна демоническая тварь жива". Думаете ли вы теперь по-другому, генерал? Вряд ли. Просто лучше скрываете мысли. И чувства. (Тайнак* - поселение демонов в Огненных землях.)
   - Хотелось бы обсудить вопросы, связанные с Огненными землями.
   - Завтра я полностью в вашем распоряжении.
   - Тогда до завтра. - Он прощально кивнул и ушёл вместе со своими людьми. Что было бы, если бы вам не понравился ответ Триллиан, если бы она меня в чём-то обвинила? Тогда у ловчих нашлось бы дело?
   Ничего не кончится, генерал. Всё только начинается.
   Их шаги вскоре стихли. И я нырнул в один из коридоров, ведущих во тьму. Туда, где сам мрак шепчет о тайнах, что хранят стены. Ранее я тщательно и придирчиво изучил все изгибы коридоров и секретные ходы. Сколькими жизнями заплачено, чтобы схема дворца, этого бесконечного лабиринта, попала ко мне в руки, трудно сосчитать. Но всё не зря.
   Холодная плита под ладонью продавилась в стену и открыла проход. Со знанием тайных ходов проще следить за Триллиан. Оказываться в нужном месте и в нужное время. Что она об этом думает? Наверняка фантазирует, что это демонические фокусы - скрываться в тенях, становиться невидимым. Но из-за печати мои способности ограничены, они почти сведены на нет. Почти. Особенно в свете того, что благодаря Харседу печать слетела. И пока полностью не восстановилась - мне кое-что доступно. Странно, что охотник об этом забыл. Самовлюблённый олух! Хотя его и не стоит недооценивать. Вряд ли он забудет, что я унёс его подопечную прямо у него из-под носа. Охотничья гордость. Хаен-вентры... они как занозы в заднице! А Харсед... Явился в комнату с зеркалом Тенебрис. Хотя спасти наследницу от фанатиков должен был я!
   Надо избавиться от него, пока не поздно.
   Я шагнул в коридор, освещенный факелами. Нижний уровень дворца. Подвалы, крысы, плесень на стенах. Запах гнили и сырость. Неплохое местечко для встречи, ничего не скажешь.
   Из стенной ниши выплыла закутанная в плащ фигура с надвинутым на глаза капюшоном. Сложила перед собой руки ладонями крест на крест. Знак хаоса.
   - Мои глаза видят тебя.
   Ну нет, не собираюсь играть в их игры.
   - Давай без любезностей.
   - Как скажешь.
   - Я просил содействия. Содействия! А что вы? Вначале подослали к наследнице неопытного адепта, который не заметил слежки охотника - и поплатился за это. Потом направили детей. Детей! Вы серьёзно? - Триллиан, похоже, не понимает, что они такое. - Что было бы, обрати я против них оружие? - Да если бы с их головы хоть волосок упал... - На этом бы всё было кончено! После этого Триллиан никогда бы не поверила в мои благородные намерения. Кто вообще додумался посылать детей?
   Фигура молчала.
   - Обстоятельства требовали изменить подход, - заговорила она холодно. - Мы не можем постоянно жертвовать своими людьми, не достигая цели.
   Будто это я виноват, что они не заметили крадущегося за их человеком охотника. И в результате трое адептов превратились в кровавую кашу. Со мной, возможно, им повезло бы больше.
   - Если вы продолжите действовать так же неосмотрительно, боюсь, я буду вынужден отменить сделку.
   По бледным губам скарда** скользнула улыбка. (Скард** - человек тени; тот, кто скрывает лицо.)
   - Попробуй. Огненный инцидент ещё расследуется. И кто знает, к чему это приведёт.
   - Ты мне угрожаешь?
   - Напоминаю. Никогда нельзя знать наверняка, какие выплывут факты. Тем более если они ведут к истине.
   - Не понимаю, о чём ты. Разве это я колдовал с зеркалом Тенебрис? Разве я призывал тварь хаоса?
   - Мы оба знаем правду. К чему вопросы?
   Действительно. К чему? И откуда у скарда уверенность, что именно я на крючке?
   - Хорошо, - начал миролюбиво. - Если у вас всё схвачено, почему каждый ваш план оборачивается провалом? Вы посылаете не тех людей, и всё происходит не так. Может, я ошибся и вы не те, кто мне нужен? - Фигура обеспокоено шевельнулась. Хотел бы я знать, кто скрывается под капюшоном. - Меня заверили, что я могу положиться на вас. - Но правда состояла в том, что адептам хаоса доверять нельзя. - Мне казалось, условия сделки выгодны обеим сторонам. Вы помогаете мне, а я вам. Вы информируете меня, я - вас. - Если сочту нужным. - Так в чём же дело? Хотите меня подставить? Может нарочно выбрали тупицу для задания, чтобы охотник застал меня в компании адептов вашего культа? Или - что интересней - отправили детей, зная, что я ничего не смогу сделать. Всё что я хочу - завоевать доверие Триллиан. Смогу ли я этого добиться в таких условиях?
   - Дарен Харсед. Вот неизвестное в уравнении, - отрешенно проговорил скард.
   Еще бы назвал его ошибкой природы. Которую надо исправить.
   - Он помешал плану в комнате с зеркалом, - продолжил адепт. - И мы решили, что его нужно устранить из окружения наследницы. Нам известно, что он не терпим к любым проявлениям хаоса, будь то создание, призванное из недр бездны или одержимый ребенок. Мы посчитали, что он способен проявить себя не с лучшей стороны, столкнувшись с ведомыми хаосом детьми, и лишиться доверия наследницы...
   Да плевать он хотел на её доверие! А вот я там действительно мог проявить себя не с лучшей стороны.
   - Если бы он убил кого-то из детей...
   - Но он не убил, - закончил я. Не убил, потому что в уравнении есть еще одно неизвестное. Стремление Дарена слушаться Триллиан. Насколько он ей предан? Если смиряет гордость и не пытается расправиться с демоном... скинувшим его со стула. Сколько власти над ним имеет наследница? Или я забиваю голову ерундой и всё не так серьёзно? Не хотелось бы ошибиться. Но чутьё меня редко подводит.
   - И не убьёт. - Пока Триллиан ему не позволит. - Вам придётся... как вы это называете... изменить подход. Убрать его из окружения наследницы... более решительными методами.
   Фигура склонила голову, ни то обдумывая, ни то соглашаясь на предложение.
   Факелы мерцали, заставляя тьму двигаться на каменных сводах и дышать.
   - Мы обсудим этот вопрос и сообщим о решении.
   Конечно, ощерился я про себя. Буду смиренно ждать, когда "владыки" хаоса снизойдут до обычного демона.
   - Если это всё, то я прощаюсь, - поклонился скард.
   - Есть ещё кое-что. - В тишине мой голос прозвучал громче, чем я хотел. - Триллиан... Почему моя кровь странно реагирует на неё?
   Тишина стала ещё более пронзительной.
   - Мы не спрашиваем тебя о твоих целях, и ты не спрашивай нас. В конце концов ты отдашь нам наследницу. Целой и невредимой. Таков уговор.
   Скард растворился в тенях, а я ещё долго блуждал по коридорам дворца, размышляя об услышанном.
   Я выясню, что они скрывают. Обязательно выясню.
  

Струна 10 Медальон

  
   Солнечный луч отразился от крышки медальона, который я осторожно держала за цепочку - он медленно вращался, маня провести пальцами по выпуклой поверхности с изображением знака хаоса - восемью стрелами, направленными во все стороны света. И отстраненно размышляла о том, как он работает, и что будет, если я его надену или просто дотронусь...
   Протянула руку, не решаясь преодолеть расстояние в волосок.
   За дверью послышались голоса. Кто-то явно спорил с ловчим, поставленным отцом возле входа.
   Дарен?! Обнаружил пропажу и идет разбираться?!
   Вскочила на ноги, не зная, куда спрятать трофей. В шкаф? Под подушку? Ну почему так не вовремя?
   Металась по комнатам, не представляя, что делать с медальон. Охотник мог найти его везде. Везде!
   И тогда появилась идея...
   - Что за шум? - открыла дверь, пытаясь выглядеть невинно - откуда же я знаю, где он посеял медальон?
   Но за дверью ждал вовсе не Дарен.
   Луон, воспользовавшись заминкой ловчего, проскользнула в комнату.
   - Доброе утро, Триллиан! Как спалось? - поприветствовала она, улыбаясь.
   - Дверь должна быть закрыта, - хмуро напомнил ловчий.
   - Луон моя подруга и она останется.
   То, что у него приказ меня не выпускать, не значит, что и я не могу принимать гостей. Или и насчёт визитов есть распоряжение? О чём и спросила.
   - Нет, - неохотно сознался он. - Но будет лучше, если...
   - Я сама знаю, что лучше. - Получилось неожиданно грубо, но Глэн мне чем-то не нравился. - В следующий раз спроси, не хочу ли я принять гостя, а потом...
   Юноша вскинулся и пристально посмотрел мне в глаза. Прикусила язык и покраснела. Очевидно, он хотел сказать, что не ливрейный слуга выполнять подобные поручения, но промолчал, тихо прикрыв дверь.
   - Кто это? Не хотел меня пускать. А он хорошенький! Я его, кажется, уже где-то видела, - протараторила Луон, присев на подлокотник кресла.
   - Глэн, мой персональный сторож.
   - Я заметила, как он на тебя посмотрел, и ты покраснела. У вас отношения?
   Я закашлялась, мне внезапно перестало хватать воздуха.
   - Тебе везде мерещатся тени. Он мне настолько же приятен, как нож у горла.
   Луон недоверчиво хмыкнула.
   В двери тактично постучали.
   Дарен?
   Встала с кресла с бьющимся сердцем.
   - Нет-нет, сиди. Сама открою, - подскочила Луон, её рыжие локоны задорно подпрыгнули. Она озорно подмигнула. - Я знаю, кто это.
   - Ты кого-то ждёшь?
   На пороге стояла служанка с подносом.
   - Подумала, что ты ещё не завтракала, и попросила подать сюда, - просветила Луон.
   Оставив на столике чайник с двумя чашками, булочки, варенье и кусок жёлтого масла, служанка ушла. Луон принялась за завтрак с большим энтузиазмом, чем я, намазывая маслом булочку за булочкой и неустанно подливая себе чаю. Я же обдумывала, как бы побыстрее выставить её за дверь и заняться изучением медальона, пока Дарена не принесло.
   Вчера устала, еле добралась до подушки, понадеявшись на утро. Но время шло, охотник мог явиться в любой миг. Чудо, что ещё не тут.
   - Грустишь? - спросила Луон.
   - Что?
   - Ничего не ешь и задумчивая.
   - Да так... Ничего особенного.
   - Ничего особенного, говоришь?! - лукаво улыбнулась подруга, навалившись локтями на стол. - Я-то вижу, что с тобой что-то происходит.
   - В самом деле? - Её пытливость начинала нервировать.
   - С тех пор как появился Ив Пандемония, ты сама не своя.
   Тут она права. Но забыла упомянуть Дарена. Эти двое сводят с ума! Когда это кончится?
   - Не знаю, о чём ты, но давай прекратим, - сделала глоток чая, стараясь выглядеть невозмутимой.
   - Я кое-что выяснила об Иве, - будто не слыша моих слов, продолжала Луон доверительным шёпотом. - Он один из семи высших демонов. Богат, красив и умён. Мне бы польстило его внимание.
   - Что? Прости, я прослушала половину монолога.
   - Триллиан, ну почему ты такая? Счастье само плывёт в руки, а ты...
   - Не думаю, что это счастье. Для тебя Пандемония, может, и представляет интерес, а для меня - одна головная боль. Он демон, пойми ты, наконец! И не приставай ко мне с глупостями!
   Луон обиженно надула губки. И принялась за варенье.
   - И тебя ни капельки не волнует, что на родине его почитают героем? - сделала она ещё попытку.
   - Нет. - Сжала в руках чашку. - Хотя ты права, волнует. - Луон просияла. - Думаю, в открытой схватке с ним будет сложно справиться. - Подруга непонимающе захлопала глазами. Я улыбнулась. - Пей чай, а то остынет.
   Она проглотила ложку варенья, повеселела, и снова принялась превозносить несомненные достоинства Ива Пандемония, мечтательно вздыхая и улыбаясь. Я слушала вполуха, не прерывая. Её счастливый голос убаюкивал. Если бы можно было и вправду поверить в благородство демона...
   Стук в дверь... Нет, это был даже не стук, а настоящий грохот. От удара дверь распахнулась и, хлопнув о стену, повисла на одной петле.
   Сонливость мигом слетела, я взвилась на ноги. Через порог как ни в чём не бывало переступил Дарен.
   - Привет, Триллиан! А, в бездну приветствия! Ближе к делу. Где медальон?
   - Какой, к демонам, медальон?! Ты выломал мою дверь!
   - Что? - Он непонимающе огляделся. - Ах, это. К демонам дверь! Медальон!
   - Что медальон?
   - Верни.
   - Не верну! - Запнулась на слове. - В смысле у меня его нет.
   - Вот как? Тогда я буду сидеть прямо тут и ждать, пока... Ты кто? - обратил он внимание на Луон, стоящую за креслом, как за баррикадой. Девушка икнула.
   - Луон. Не узнаёшь? Ты был у неё на вечере, где мне не посчастливилось с тобой познакомиться.
   - Что-то припоминаю. Ну, не важно, - повернулся он ко мне. - Так где ме... Луон, да? - обратился он снова к ней. Девушка опять икнула. - У тебя к Триллиан какое-то дело? Нет? Тогда - на выход! Мне нужно кое о чём потолковать с наследницей без свидетелей. То есть наедине. Всё понятно? - Луон сдавленно крякнула, борясь с икотой, и вышла из укрытия.
   - Если что, я тебя за дверью... - Она бросила взгляд на висевшую на петле страдалицу и исправилась: - В холле подожду.
   - Не надо. Со мной ничего не случится. Дарен будет любезен, - улыбнувшись, нахмурилась я.
   - Да, я буду очень нежен, - подтвердил охотник, плюхнувшись в объятья мягкого кресла, и положил ноги на стол. - Милая, налей мне чаю, - обратился ко мне.
   Демоны бы его подрали!
   - Тогда я пойду? - робко спросила Луон и, проходя мимо, шепнула: - Охрану позвать?
   Я подавила смешок.
   - Он и есть моя охрана. - Моя проклятая, ненавистная охрана. Чтоб ему провалиться!
   С трудом закрыла за Луон сломанную дверь и гневно воззрилась на охотника.
   - Если хочешь меня отсчитать - оставь нравоучения на завтра; сегодня я не в настроении их слушать, - пресек Дарен готовые вырваться слова. - О, мне нравятся эти булочки, - схватил он одну.
   - Выметайся!
   - И варенье из персиков я тоже люблю.
   - Я сказала, выметайся!
   - Это ты мне? Шутка. Я понял, что мне. Вряд ли ты разговаривала со шкафом. Или с часами с кукушкой. Чаю, как я понимаю, мне не нальёшь. Очень хорошо. Я сам сделаю для себя это одолжение. Присядь, - он пихнул ногой рядом стоящее кресло, и оно, о чудо, подъехало прямо ко мне. Это немножко охладило и я села. - На самом деле я пришёл не спрашивать, у тебя ли медальон или нет. Я точно знаю, что он у тебя. Во-первых, ты слишком жадно на него смотрела, чтобы не попытаться при первой же возможности его стащить. А вчера такая возможность представилась. Играть на клавесине?! Ха! Какой я идиот!
   - Самокритично.
   - Спасибо. И, во-вторых, ты сама проговорилась. Давай медальон, - требовательно протянул он руку. - Ну же.
   Я поставила локоть на подлокотник кресла и оперлась щекой о ладонь.
   - У меня его нет.
   - А если поищу?
   - Давай, - подбодрила улыбкой.
   Он убрал ноги со стола и, нагнувшись, тихо спросил:
   - А если обыщу?
   Стало не до смеха, с трудом сохранила улыбку на лице, но, видимо, вышло плохо. Охотник расплылся в самодовольной ухмылке.
   - Учись врать. В жизни пригодится, - встал он, видно, собираясь осуществить угрозу.
   Я вжалась в кресло.
   - Я позову Глэна...
   - Глэна?! Уж не того ли болвана, что маячил возле твоей двери и вздумал дознаться, с какой я целью к наследнице? Висит в районе люстры. Сама потом проверишь.
   Он подошёл ко мне и, наклонившись, уперся ладонями в подлокотник.
   - Ну... что будем делать?
   В холле раздался вскрик.
   - Что это?
   - Видно, твоя рыжая подружка обнаружила твоего защитничка. Не отвлекайся.
   Глядя в его серый бесстрастные глаза, я в панике покачала головой, действительно не зная, что делать.
   Дарен тягостно вздохнул.
   - Хорошо, я готов идти на компромисс. Чего не сделаешь ради красивой девушки. - Он выпрямился и достал из внутреннего кармана камзола свернутый лист бумаги.
   Я с любопытством следила за ним.
   - Что это?
   - А ты как думаешь? - Он развернул бумагу и положил передо мной. На ней ничего не было, ничего, просто девственно чистый лист.
   - Это... Это...
   - Будущий отчёт. Который ты напишешь... - он взглянул на настенные часы, - вот прямо сейчас. У нас мало времени. Генерал просил подробностей, так что будь любезна.
   - А ты что, писать не умеешь? - разозлилась я.
   - Умею, но делаю это с большим трудом. Так что займись отчётом, а я пока посплю. - Дарен уселся на прежнее место и вытянул ноги на стол. - За одним, может, надумаешь отдать медальон.
   Он глядел с прищуром, лукаво, верно, ждал, что я сдамся и верну трофей. И это называется компромисс? Не дождётся! Будет ему отчёт. Со всеми подробностями.
   Достала из шкафа письменные принадлежности и усердно взялась за работу, выводя букву за буквой, не забывая с мстительностью украшать их завитушками.
   По временам охотник приоткрывал глаз, созерцая меня за сочинительством, но вскоре и правда уснул, и я продолжила карябать бумагу под его умиротворяющее посапывание. Оказывается, и он может быть милым. Когда спит.
   Поставив точку, залюбовалась проделанной работой и вздрогнула, заметив пристальный взгляд Дарена. Но смотрел он не на меня.
   Я обернулась. На пороге стояли четверо ловчих. Даже не слышала, как они вошли.
   - А вы задержались, - сонно потянулся охотник, игнорируя гневный взгляд Глэна. - Если Дарен и правда повесил ловчего на люстру - у того есть повод его ненавидеть. - Четверо против одного не совсем честно, не находишь? - В следующую же секунду он уже стоял на ногах.
   - Погоди, - поднял руку Глэн в усмиряющем жесте. - Мы пришли не разбираться, а...
   - Интересно. Какая новость. Четверо ловчих явились на светскую беседу. Чашечку чая?
   - Генерал хочет видеть отчёт. А это... - он окинул взглядом своих приятелей, - на случай, если...
   - Не захочу идти? Думаешь, я один из тех чокнутых выродков, что не выполняют приказы? Тогда бы ты здесь уже не стоял, а лежал кучкой окровавленных ошмётков. Знаешь, когда изо дня в день раздираешь чью-нибудь плоть, легко забыть, кого убивать не надо. - Медленно шагнув к напрягшемуся Глэну, Дарен выдохнул почти шёпотом: - А я тебя всего лишь вырубил. - Он усмехнулся, и разлитое в воздухе напряжение схлынуло. - Ладно, куда идти? Я готов. Никогда не думал, что ловчие будут сопровождать меня до кабинета генерала. Почётный эскорт!
   Глэн настороженно следил за ним, видно ожидал, что тот что-нибудь выкинет. Но охотник будто этого не замечал и беззаботно поинтересовался, не надумала ли я ему что-нибудь отдать. Что-нибудь очень важное.
   - Конечно. Вот. То, что ты просил, - подвинула я исписанный листок.
   - Ты хотела сказать - то, что я тут забыл, - поправил он явно недовольный, что это не медальон. - Это ведь мой отчёт. Странно предположить, что за какого-то охотника станет писать сама наследница. Разве только если её шантажировать.
   Он расхохотался, а мне захотелось его убить.
   - И напоследок. - Он наклонился, опершись ладонями о край стола; в его лице не было и тени улыбки. - Надеюсь, ты не трогала мой "подарочек". Потому что иначе наши "друзья" смогут его найти. И, как думаешь, куда они придут?
   Я выдохнула, не заметив, как затаила дыхание.
   Охотник выпрямился.
   - Скоро вернусь.
   Схватив листок, сунул его в карман, не заботясь о внешнем виде отчёта, и вышел из комнаты. Вряд ли ему понравится то, что я там написала. Но кто виноват, что он даже читать не стал.
   Трое ловчих вышли следом за охотником. Глэн остался, отрешённо глядя в окно. Его что-то тревожило. То, что не смог справиться с охотником? Что всё случилось наоборот? Как говорил отец: "Есть раны, которые не затягиваются, а есть царапины - и они не менее болезненны".
   - Буду за дверью, - буркнул Глэн, поймав мой насмешливый взгляд.
   Дарен явно нанес его гордости болезненную царапину.
   Едва за ловчим закрылась дверь, издав звук раненого зверя, я аккуратно прощупала лиф, стараясь определить, где начинается цепочка и заканчивается медальон - спрятав его между платьем и нижней сорочкой, хотелось убедиться, что он на месте. Но его не было. Как?! Это же Дарен спал, а не я. Он не мог его вытащить. Или мог?
   В панике залетела в спальню и принялась снимать платье, с трудом справляясь с застежками. Боже мой, а если я его потеряла? Если он выпал в гостиной? Вдруг его подобрал кто-то из ловчих? Или сам Дарен, и теперь будет мучить расспросами, наверняка зная, что у меня его нет. С него станется и отомстить за то, что стащила "его" вещь.
   Путаясь в юбках, стянула платье через голову, ожидая, что медальон выпадет или звякнет, но - ничего. И вдруг почувствовала - что-то холодное касалось кожи. Опустила глаза. Зацепившись за край сорочки, медальон раскачивался на цепочке, задевая лодыжку. Меня обдало жаром, волосы на голове зашевелились. Нашла, но... Что теперь будет?
   Незаметно прошёл час, затем второй. Каждый раз, как часы отстукивали время, я вздрагивала, напряжённо глядя на предмет всех моих мучений. Он лежал передо мной, сияя гранями, а я прислушивалась к себе, не зная, изменилось во мне что-то или нет. Может, я уже во власти хаоса и не подозреваю об этом? Вязкая, липкая тишина обнимала, погружая в безвременье. Хотелось встать, позвать Глэна, сказать, что со мной что-то не так. Но я продолжала сидеть за столом, скованная ни то страхом, ни то ледяным спокойствием.
   Сама не заметила, как уснула...
   Бледные очертания комнаты стали ярче. Рассеянный свет проникал через окно. Но вдруг по стене поползла трещина и пол раскололся надвое... Я падала в расщелину, судорожно цепляясь за что-нибудь... Схватилась за цепь, висящую в темноте, и...
   Проснулась.
   В комнате я была не одна.
   Наши глаза встретились - его голубые и мои зеленые.
   - Кто ты?
   - Никто. Закрывай глазки и продолжай спать.
   - Но я не хочу спать.
   В руке я действительно сжимала цепь, вернее, цепочку медальона. За неё же держался и гость - мальчик со светлыми вьющимися волосами.
   - Я видела тебя вчера. Я тебя знаю.
   - Сомневаюсь. Я тебе снюсь. - Он попробовал отобрать медальон, но я держала крепко.
   - Нет, не снишься. - Улица в закатном свете. Дети, одержимые хаосом. Погоня.
   Мой взгляд скользнул по жёлтой куртке и карману с заплаткой.
   - Ты! Это ты! - Вскочила на ноги, выпустив медальон.
   Мальчик схватил его и метнулся к выходу.
   Я успела перехватить воришку, и мы повалились на пол.
   - Отпусти меня, старая ведьма! - брыкался он.
   - Ведьма?! Старая?! - От удивления чуть и в самом деле его не отпустила.
   - А в чём-то он прав, - услышала я сверху.
   - Что?
   Изловчившись, мальчик укусил меня и вырвался, но далеко ему убежать не удалось. Будто возвратившись в тот переулок, я увидела, как Дарен держит малолетнего разбойника за воротник, но теперь это было здесь, в моей комнате.
   - Мне это что-то напоминает, - сознался охотник. - А, это тот самый... печать от ботинка, - указал он на свой лоб, явно имея в виду мой.
   Нахмурившись, я поднялась на ноги, переводя дыхание. Короткая схватка лишила сил.
   - У него медальон! - указала на мальчика, но Дарен и ухом не повел, продолжая странно на меня глядеть.
   - А платья ты решила сегодня не надевать?
   Демоны! С трудом удержалась, чтобы не прикрыться руками, но с румянцем ничего поделать не смогла.
   - Сейчас не время. Ты что, девушку в сорочке не видел?
   - Видел и без неё.
   - Прекрасно! Что будем с ним делать? - кивнула на мальчонку, как бы невзначай сложив руки на груди, чтобы хоть немного прикрыться.
   - Ну, я могу его задушить или перерезать горло. Как тебе больше нравится?
   Мальчик затрепыхался, округлив глаза от ужаса.
   - Убивать мы его не будем, - успокоила я пленника и добавила: - Пока. - Пусть сильно не надеется на моё милосердие, в конце концов, он напал на меня дважды! И назвал ведьмой, да еще и старой! - А ты задержался, - бросила взгляд на Дарена.
   - Если бы знал, что ты ждёшь, бежал бы со всех ног. И, кстати, глупо с твоей стороны было писать в отчёте, что я неуёмная скотина, сожравшая все пирожные, - поморщился он. - Да я их вообще не ел!
   - Я такого не писала. - По крайней мере, не в таких выражениях.
   - Мы ещё об этом поговорим. Ты многое переврала.
   - А ты хотел, чтобы я написала правду? О нём? - кивнула на мальчика, присмиревшего в руках Дарена. Написать о том, что охотник позволил добраться до наследницы Ордена одному из приспешников хаоса - пусть и такому маленькому?
   А что важнее, Дарен послушался меня в обход указаний генерала!
   - Теперь есть возможность всё исправить. И никто не обвинит, что я тебя не защищаю. Сверну ему шею...
   - Я же сказала его не трогать! - Подобрав с пола голубое шелковое платье, поспешно скрылась за ширмой, расписанной розовыми и голубыми цветами, чтобы одеться и остыть.
   - Могла бы не стараться, мне и так нравится, - донеслись слова Дарена.
   Конечно! И почему я до сих пор его терплю?
   - Как прошло у генерала? - сменила тему. - Он сильно тебя ругал?
   - Ты плохо знаешь своего отца. Он никогда и никого не ругает. Может дать пару советов, как делать не надо, а если это не помогает, то...
   - То - что? - заинтригованная, выглянула из-за ширмы.
   - Запирает в комнате. - На лице Дарена сияла широкая улыбка. - А ты хотела кровавых подробностей?
   Молча, я расправилась с последней застежкой.
   - Может, отпустишь мальчика? - предложила охотнику. - Ему страшно. Он напуган.
   - Чем? Вознёй с тобой на полу? И знаешь, ты меня разочаровала. Такая беззащитная. - Это прозвучало обидно, будто он обвинил в том, что я абсолютно бесполезна. - Живя среди охотников, не справилась с мелким бродяжкой.
   - Я не бродяжка, - шмыгнул носом мальчик.
   - Если бы я не пришёл, он бы сбежал вместе с медальоном. Кстати, ничего не хочешь сказать? Извиниться там? Оказывается, ты не только лгунья, но и воровка.
   - Можно подумать, тебе медальон подарили, - не осталась в долгу.
   - Это мой трофей, добытый в честном бою.
   - А не стыдно, что твоим противником был ребенок?
   Дарен покачал головой, будто я беспросветная наивность и тупица, и разжал руку. Мальчик грохнулся на пол и скорчился, как эмбрион в чреве матери, зажимая в ладони медальон.
   Охотник раздражённо измерил шагами комнату, не отводя от меня пристального взгляда, и резко опустился на колено, хлопнув ладонью возле мальчика.
   - Давай, проклятое отродье, защищай свою жизнь, иначе изрублю на куски!
   - Дарен, что ты делаешь? Прекрати сейчас же!
   Он не обращал внимания.
   - Ты знаешь, кто я. Мне плевать, что ты ребенок. Плевать, что твои родители или кто-то из твоих чокнутых родственников отдал тебя хаосу. Я тебя прикончу, слышишь? Разорву на мелкие части!
   Мальчик вздрагивал, сжимаясь сильнее, будто тем самым пытался себя защитить.
   - О, да ты просто непревзойденный мастер боя! - скрестила руки на груди, скептически выгнув бровь, но в душе царило смятение. - Нападать на ребенка, когда он так беззащитен!
   - Это не ребенок, а отродье хаоса, - парировал Дарен. - Он даже не вздрогнет, когда вырвет твоё сердце.
   - Ну, хватит уже! Я не позволю причинить ему вред!
   Охотник поднялся на ноги.
   - И как ты меня остановишь?
  

Струна 11 Мальчик и смерть

  
   - Ты крепко его связал?
   - Не беспокойся - и захочет, не сбежит. Тем более без этого, - продемонстрировал Дарен медальон, крутнувшийся на цепочке, и спрятал его во внутренний карман камзола. - Чтобы тебя не соблазнять, - пояснил он.
   Меня это не остановит. Но зачем предупреждать? Артефакт притягивал. Хотелось выяснить, как он работает. Для чего используется. Какие функции выполняет при мальчике. Впрочем, последнее можно узнать и без медальона, если удастся разговорить пленника.
   - Уверенна, что поступаешь правильно? Это может быть опасно.
   - Не опасней, чем выходить на улицу, - припомнила недавнюю нашу прогулку в город. Подергала путы, которыми мальчик был крепко привязан к стулу.
   Поступаю ли я правильно - большой вопрос, но какой у меня выбор? Не могу его отпустить. Он ключ ко всему: и к медальону, и к ответу на вопрос, кто стоит за нападением детей.
   - Не поздно всё рассказать генералу, - предложил Дарен, но вряд ли надеялся, что соглашусь.
   - Нет, отец заберет мальчика и сам займётся расследованием, а меня и на полет стрелы к нему не подпустит.
   - И правильно сделает. Я бы поступил так же.
   Сожалеет, что уступил мне и позволил мальчику жить?
   - И долго будешь держать его здесь? Он не медальон, под платье его не спрячешь. - В глазах Дарена светилось привычное спокойствие. От раздражения не осталось и следа. Радуется, что добился, чего хотел? - Генерал огорчится, обнаружив в комнате дочери это нечто. - Кивнул на мальчика - тот сидел на стуле, потеряв сознание, когда Дарен отобрал медальон.
   - Отец ничего не обнаружит. Мы его спрячем.
   - Интересно, где?
   - За ширмой, - предложила я. - Перенеси его.
   - Лучше я перенесу ширму.
   Слова с делом не разминулись. Пока он перетаскивал цветастую перегородку, в комнату ворвалась запыхавшаяся и раскрасневшаяся Луон.
   - Что? Что случилось? Боже мой! - испуганно воскликнула она.
   Я поспешно огляделась, боясь, что она увидела связанного мальчика, но Дарен с задачей справился вовремя.
   - Ничего не случилось, - спокойно ответила я, стараясь совладать с бьющимся сердцем.
   Луон тревожно воззрилась на охотника, явно в чём-то его подозревая, но лишь мотнула головой.
   - В стенной нише связанный Глэн! - выдала она.
   - Не смотри на меня так, девочка. В этот раз я ни при чём. - Дарен стоял возле ширмы, как страж.
   Надо увести отсюда Луон, пока она за перегородку не заглянула.
   Правда, опасалась я зря, подруга не стремилась приближаться к охотнику.
   - Но... - заговорила она неуверенно. - Если ловчий связан - на него кто-то напал.
   - Логично, - насмешливо похвалил Дарен. - Так иди и узнай, кто это был. Потом расскажешь.
   - Я? - Она перевела на меня встревоженный взгляд. - У тебя точно всё в порядке? Когда я увидела Глэна, я подумала... подумала, что ты... что тебя... Я так боялась, что с тобой что-то случилось! - Слезы брызнули из глаз, и она разревелась в голос.
   Я отвела её в гостиную и усадила в кресло. Налила стакан воды. Всхлипывая и отстукивая зубную дробь по стеклянному краю, она сделала глоток.
   Дарен заглянул к нам в комнату, я махнула ему оставаться в спальне, и он, покрутив пальцем у виска, вернулся назад.
   Это кого он имел в виду?
   - Всё нормально? - Присела на подлокотник кресла рядом с Луон.
   - Нет. Я думала, что с тобой... - снова навернулись на её глазах слёзы.
   - Со мной всё хорошо. - Обняла её и погладила по голове, перебирая в пальцах огненные локоны. - Меня охраняет Дарен. - И впервые осознала, что это так. Что пока он рядом, со мной ничего плохого не случится.
   - Именно поэтому, - отстранилась подруга. - Я думала, он с тобой что-нибудь сделал... Видела, как он обошёлся с ловчим. Это я помогла Глэну спуститься с... люстры. - Она помолчала и слабо улыбнулась. - Ловчий висел на люстре, понимаешь? На люстре! - Луон задорно рассмеялась, откинувшись назад. И я тоже не удержалась. - Если бы ты видела, какое у него было лицо. Он висел на ремне и был абсолютно беспомощен! Я хотела позвать на помощь, но Глэн сказал, что произошедшее должно остаться между нами. Ха-ха-ха. Мне пришлось залезть на стул и расстегнуть ремень. Ха-ха-ха. Я еле успела отскочить, иначе бы ловчий упал на меня. А потом... - она перестала смеяться, - потом он велел мне уйти, он должен был разобраться со "свихнувшимся охотником". Я сразу поняла, о ком речь. Я места себе не находила, ведь ты осталась с Харседом одна, и он... - опасливо покосилась Луон в сторону спальни и понизила голос до шёпота. - Он требовал от тебя что-то. Ему что-то от тебя было нужно - он был не в себе!.. Сломал дверь! И теперь, когда я увидела Глэна связанным, подумала, что охотник совсем... что он спятил, и... и... Тебе опасно с ним оставаться! - заключила она решительно.
   Глэна связали... уж не приспешники ли хаоса постарались, чтобы обезвредить охранника и позволить мальчику беспрепятственно проникнуть ко мне в комнату?
   - Это всё моя вина, - опустила подруга глаза. - Если бы я тебя с ним не познакомила. Если бы... Триллиан... - подняла она на меня встревоженный взгляд, - я должна тебе кое-что рассказать, кое в чём признаться. Я обещала молчать, но не могу! - Она перевела дыхание. - Это всё дядюшка Роин. Он попросил пригласить на тот вечер Дарена и познакомить с тобой. Он сказал, что это для твоего же блага. Если бы ты знала, как я раскаиваюсь, что исполнила его просьбу! Не будь ты знакома с Дареном, ничего бы этого не случилось. Я так виновата! - Спрятала она в ладонях лицо.
   Что ж, я могла бы и догадаться, что без отца тут не обошлось.
   Успокаивающе погладила Луон по волосам.
   - Ты не виновата. Дарен хороший друг, он не причинит мне вреда. Наоборот, я благодарна, что ты нас познакомила.
   Она недоверчиво на меня взглянула.
   - Ты же не серьёзно? Он же... он же просто пугающ! На твоём месте, я бы опасалась оставаться с ним наедине. И попросила кого-нибудь от него защитить, если не отстанет.
   - Хорошая идея, - развеселилась я, представив, как Дарена прогоняют взашей. - Только кого попросить?
   Луон широко улыбнулась. Вспомнилось, кого в последнее время она мне сватает.
   - О нет, - поднялась на ноги. - Его точно ни о чём просить не буду.
   Луон тоже встала, оправляя розовое платье.
   - Как хочешь. Только потом не жалуйся, что я не предупреждала.
   - Не беспокойся, не стану.
   - Отлично. Хорошо. - Она бросила взгляд на столик, где стояли немытые чашки после завтрака. - Гвендолин такая нерасторопная! - с раздражением сказала она и направилась к двери, но остановилась. - И да... там Глэн... Вы уж с ним как-нибудь сами... - Раздосадованная, она вышла из комнаты.
   - "Хороший друг", да? "Благодарна за знакомство с ним", да? - Опираясь плечом о косяк, в дверном проёме стоял довольный Дарен.
   - А подслушивать нехорошо.
   - Хорошо. Поверь мне, подслушивать очень хорошо. Узнаёшь о себе много нового. И если тебе интересно...
   - Мне не интересно.
   - ...твой мальчик очнулся.
   Кинулась в комнату, но на полпути остановилась.
   - Там Глэн связанный в коридоре.
   Дарен на секунду задумался.
   - В Бездну его!
   - Да, но...
   - Если его убили, то связывать бы не стали. Если связали - значит, вырубили. Пусть полежит, отдохнёт.
   - А если...
   - Если адепты сунутся сюда - уж я не растеряюсь, - самодовольно улыбнувшись, положил охотник руку на эфес меча.
   - Мальчик должен что-то знать... - решительно вошла я в комнату. Следом - охотник.
   Пленник смотрел в пол, игнорируя нас.
   - Как тебя зовут? - Он промолчал. - Не бойся, никто тебя не обидит. Ты можешь смело говорить. Я знаю, кто ты. Знаю, что медальон хаоса принадлежит тебе, и ты пришёл его забрать. Прости, но я его не отдам. Есть вопросы, на которые я хочу получить ответы. Зачем ты и твои друзья напали на нас в городе? Кто велел вам это сделать? Ты пришёл не один? Кто связал охранника у двери? - Он молчал. - Хорошо, не хочешь отвечать, не буду настаивать. Но тебе придётся ответить!
   - Какая нудятина, - отозвался Дарен. - И этим ты хочешь его разговорить? Посмотри, он уже спит от твоих дотошных бла-бла.
   - А что ты предлагаешь? - рассердилась я.
   - Ну-у... есть методы допроса...
   - Нет, - подняла руку. - Постой-ка в стороне. Сама справлюсь, без твоего участия. Мальчик заговорит. - Повернулась к пленнику, но... не знала, с чего начать. У меня действительно в этом не было никакого опыта. - Как тебя зовут?
   Дарен пренебрежительно хмыкнул и скрылся в гостиной.
   Через час безуспешных попыток выудить у ребенка хотя бы его имя, я отчаялась. Дарен прав, у меня не получится. Надо было сразу ему позволить ... А что позволить? Методы охотника хорошо известны... Боже, как я устала! Опустившись на стул, почувствовала себя разбитой. Ещё недавно была уверенна, что разговорить мальчика не составит труда, а теперь...
   - Дарен... - позвала тихо. Неизвестно, чем он занимался, но явился неохотно.
   - Что? - заглянул в комнату.
   - А как... - заговорила неуверенно, но тут же себя одёрнула и расправила плечи. - Какие есть методы допроса?
   Он заинтересованно прищурился, усмехнулся и исчез из виду.
   - Дарен?!
   На повторный оклик не появился и на следующий тоже. Заинтригованная, я вышла к нему.
   Откинувшись на спинку кресла, охотник сосредоточено читал книгу.
   - Что ты делаешь?
   - Тихо, не мешай, - шикнул он. - Сейчас кульминационный момент. Она его поцелует.
   - Чего? - обомлела я.
   - Тихо!
   - Но...
   - Займись делом.
   Не понимая, что происходит, выхватила у него книгу. Он недовольно зашипел. Прямо как разобиженный кот.
   - "В пламени страсти", - прочитала название на обложке, где красовалась брюнетка, льнущая к груди шатена. - "В пламени страсти"?! - удивленно повторила, вспоминая, что эту книжонку на днях принесла Луон, вдохновенно порекомендовав прочитать. А я о ней и забыла. - Ты серьёзно?
   - Почему нет? Тебе можно, а мне нельзя? - расслабленно закинул он за голову руки, и я, озадачившись вопросом, потеряла бдительность. Охотник этим воспользовался и выхватил книгу. - Хочу узнать, как плохо всё кончится.
   - Обычно такие романы заканчиваются свадьбой.
   - Вот я и говорю... как плохо...
   Встряхнула головой, пытаясь избавиться от наваждения, которое, впрочем, никуда не делось - Дарен по-прежнему преспокойно читал роман. И начала с того, с чем пришла.
   - Нет, - опередил охотник.
   - Что нет?
   - Я не буду тебе помогать. Ты сама взяла на себя эту ответственность, вот и... - не отрываясь от чтения, помахал он рукой, предлагая удалиться и не мешать.
   - Ладно. Хорошо. Справлюсь сама. - В сердцах схватила единственную уцелевшую булочку, собираясь съесть по пути, как вдруг...
   - Положи на место.
   - С чего это?
   - С того, что у неё уже есть хозяин.
   - Обойдёшься! - И тут меня осенило. - Мальчик заговорит. Вот увидишь!
   Дарен изумленно на меня посмотрел.
   Вернувшись в спальню, села напротив пленника и протянула ему булочку. Он ведь наверняка голодный.
   - Хочешь? Мы можем договориться. Булочка за сведения. Ну как?
   Губы мальчика дрогнули в улыбке, а затем... с них слетело такое грязное ругательство, какого я никогда не слышала.
   - А ты права... и впрямь заговорил.
   От звука голоса вздрогнула и беспомощно посмотрела на Дарена. Он подошёл ближе, рождая надежду на помощь, забрал булочку и удалился.
   Стиснула зубы и кулаки. Это я ему ещё припомню!
   А следующие полчаса изо всех сил старалась не придушить дитя хаоса собственными руками - его поток грязных ругательств был поистине неиссякаем. Он в подробностях рассказывал, как мне... как меня...
   - Хватит! - вскочила на ноги, вне себя от злости. Лицо жарко пылало и тряслись руки. - Исчадье ада! - Выбежала из комнаты, не желая ни секунды там оставаться.
   Дарен понимающе улыбался.
   Его мне тоже не хотелось видеть, и я вышла в холл, отдышаться. Зла не хватало ни на того, ни на другого. Прошлась по холлу, чтобы успокоиться. Было удивительно тихо. Шаги гулким эхом разносились по дворцу. Связанного ловчего нигде не было видно. Интересно, куда он подевался?
   - Триллиан.
   Вскинула голову и встретилась взглядом с Ивом. Меховой воротник по-прежнему скрывал повязку на шее.
   Только его и не хватало!
   - Что случилось? - спросил демон. - Я нашёл ловчего. Он был связан, и я... - Он замолчал. - Я могу что-нибудь для тебя сделать? - Это прозвучало так искренне, будто он и в самом деле хотел что-то для меня сделать.
   - Где Глэн?
   - Глэн?
   - Ловчий. Где он?
   - Убежал. Сказал, что ему нужно подкрепление.
   Я смерила демона взглядом.
   - Ты его развязал?
   - А не нужно было?
   - Неважно. - Я отвернулась.
   - Триллиан, не хочешь мне что-нибудь рассказать?
   - Не думаю.
   Вернувшись в комнату, спешно затворила дверь и привалилась к ней спиной.
   - Дарен, у нас проблема! С минуты на минуту здесь будет Глэн с подмогой.
   - Я весь трепещу, - равнодушно перевернул страничку охотник.
   - Как ты не понимаешь, они найдут мальчика. Найдут! Его нужно спрятать.
   - И это после всего, что он тебе наговорил? - Мои щёки вспыхнули. - Странно, что ты не хочешь, чтобы его разделали под орех.
   - Ребенка нужно спрятать, - повторила настойчиво.
   - У тебя под кроватью место есть?
   - Я серьёзно!
   - Я тоже. Не вижу причины волноваться. Расскажешь всё как есть.
   - Но они его заберут!
   - И что? Небольшая встряска ему не повредит. А может, и большая.
   Кто-то налёг с той стороны двери и я отшатнулась. В дверном проёме показался Пандемония. Оглядевшись, он зашёл и прикрыл дверь.
   - Что здесь происходит? - Я молчала. Дарен даже не взглянул на вошедшего. - Ну же, Триллиан, ответь. Я могу помочь. Это как-то связано с... нашей прогулкой по городу? С медальоном?
   - Откуда ты знаешь про медальон? - не выдержала я.
   Глаза демона сузились. Я прикусила язык - только что я подтвердила его догадку.
   - Значит, в этом всё дело. Кто-то за ним приходил? - Демон не стал дожидаться ответа, и я не успела его остановить. Он направился в спальню.
   - Дарен, ну сделай же что-нибудь! - попросила, видя, что тот и пальцем не пошевелил.
   - Убить его? Или сразу обоих?
   Махнув на него, бросилась в спальню.
   Демон стоял над ребенком. В его руке блеснул нож.
   - Я так понимаю, это он и есть... мальчик из переулка.
   Слова застряли у меня в горле. Пандемония наклонился к пленнику и... обрезал верёвки.
   - Если бы его нашли связанным, это было бы сложно объяснить, - сказал он. - А ты... - обратился к ребенку. - Тебе лучше держать рот на замке.
   Хорошая рекомендация.
   В гостиной послышались звуки, кто-то вошёл в комнату.
   В груди часто забилось сердце. Они здесь, а я еще ничего не придумала, не спрятала мальчика. Его заберут, и я не смогу им помешать.
   В спальню вошли четверо - Глэн, двое ловчих, чьих имен я не знала, и... отец. Он, не останавливаясь, прошёл ко мне, взял в ладони моё лицо и поцеловал в лоб.
   - Всё хорошо? - спросил он; в его глазах читалось беспокойство.
   - Да, - ответила я немного ошеломлённо, рассчитывая вовсе не на это.
   - Кто-то напал на Глэна, и я подумал... - Отец замолчал. Он подумал, что нападение на ловчего сделано для того, чтобы добраться до меня. Удержалась, чтобы не взглянуть на мальчишку. Наверняка он действовал не один, но кто ему помог? Не мог же он сам справиться с ловчим? Глэн выглядел так, словно ему хорошо досталось, прижимая к затылку руку. Надо было ему помочь сразу, а не слушать Дарена. Почувствовала укол совести, но быстро прошло, когда ловчий бросил на меня раздраженный взгляд.
   - Кто на него напал? Он видел? - Я смотрела на Глэна, но спрашивала отца.
   - Нет, всё случилось внезапно. Удар по голове. А когда он пришёл в себя, то был уже связан и с кляпом во рту. Даже на помощь позвать не мог.
   - Странно.
   - Странно, - согласился отец, - если не сказать большего. Дарен! - окликнул он охотника, стоявшего позади ловчих. - Это не твоих рук дело?
   - Обижаете. Если бы я его вырубил - он бы в себя уже не пришёл.
   Отец в ответ ничего не сказал. Верно, Глэн не посчитал нужным освещать случай с люстрой. Затаил обиду, собираясь отдать должок в другой раз.
   - Поаккуратней с моими ребятами, - предупредил отец. - Они мне еще пригодятся.
   - Буду беречь, как зеницу ока.
   - Не дерзи генералу! - вступился Глэн, обжигая охотника ненавидящим взглядом.
   - Помолчи, - срезал его отец. Что бы это значило? Он недоволен ловчим? Но что Глэн мог поделать, если его обезвредили? - Ты в первую очередь должен был проверить, что с Триллиан, а не бежать ко мне со всех ног.
   Вот в чём дело.
   Глэн потупился, а затем и вовсе отступил в тень.
   - Если мы с этим разобрались, тогда... - отец посмотрел на меня как будто даже с сочувствием. - Случилось кое-что еще...
   Сердце пропустило удар.
   Отец нахмурился.
   - Я не хотел рассказывать, но ты всё равно узнаешь. Девушка, что работала здесь служанкой... Её нашли мёртвой.
   - Что? - Почувствовала, как подгибаются колени.
   - Принесите воды! - велел отец.
   - Не нужно. Я в порядке. Как... как это произошло? Как она умерла? - У меня отчаянно билось сердце.
   Отец сел на кровать рядом со мной и взял за руку.
   - Мы точно не знаем, но, по всей видимости, её задушили.
   - Задушили?! - Я неосознанно коснулась шеи. - Но кто мог такое сделать здесь, в Ордене?
   - Мы обязательно выясним. Поручу расследование Корнелиусу... - Я требовательно взглянула на отца, и он исправился: - Ладно, я сам этим займусь. Но ты должна быть осторожной. Пообещай мне. После всего случившегося - не ходи одна, даже если решишь прогуляться по саду. Особенно пока мы не нашли...
   - ...убийцу? - договорила за него. - Не волнуйся, я буду осторожна.
   - Очень тебя прошу. - Отец встал и направился к выходу, но остановился. - У тебя точно ничего не случилось?
   - Нет, а что?
   - Просто странно: Глэна связывают, Гвендолин убивают. Зачем? Какова цель?
   - Гвендолин?! - задохнулась я. - Это её...
   - Ты хорошо её знала? - насторожился отец.
   - Нет, просто она иногда мне прислуживала, а сегодня утром принесла завтрак. - Отец кивнул, явно мысленно делая пометку. - Не могу поверить. Ещё утром она была жива и здорова, а теперь её нет.
   - Мы выясним, кто это сделал.
   - Но Гвен... - я качнула головой, - её всё равно не вернёшь. - От этой мысли стало горько.
   - Тут ничего не поделаешь, - печально вздохнул отец. - Сейчас мне пора идти, но вечером зайду.
   Оставался неразрешённым вопрос:
   - Мне можно выходить из комнаты?
   Отец ненадолго задумался, видимо, прикидывая все за и против.
   - Да, только не ходи одна. - Он бросил взгляд в сторону, и вдруг лицо его изменилась. - Кто это?
   Я перестала дышать: он смотрел прямо на мальчика, прятавшегося за Ивом. Вот и конец. Отцу я лгать не смогу. Особенно после случившегося с Гвендолин. У меня не хватит сил.
   - Это... - силилась придумать правдоподобную ложь.
   - Это мой слуга, - неожиданно спас положение демон. - Я недавно взял его на службу.
   - Сколько ему лет?
   - Сказал двенадцать.
   - Выглядит младше.
   - Наверное, соврал. Родители умерли, и позаботиться о нём некому.
   Генерал с минуту хмуро разглядывал ребёнка, но всё же одобрительно кивнул.
   - Возникнут сложности - обращайся. Триллиан... - позвал он меня, - рассчитываю на твоё благоразумие.
   - Буду осторожна, - пообещала, не веря, что всё обошлось.
   - Надеюсь. - Отец направился к выходу, но опять остановился. - Кстати, хотел спросить, а что с дверью?
   Я пожала плечами:
   - Дарен не вписался.

Струна 12 На краю могилы

  
   За отцом и ловчими закрылась дверь.
   Я перевела взгляд на мальчика. То, что случилось часами раньше, не ограничилось нападением на меня и на Глэна - произошло нечто большее. Не приходилось сомневаться, что убийство Гвен связано с приходом ребенка. Она хотела ему помешать или увидела что-то, чего не должна была видеть? Задушить её он бы не смог - сил бы не хватило. Воспользоваться возможностями хаоса - тоже. При нем не было медальона, а без него он ничего не мог - Дарен говорил, что проявление хаоса на физическом плане, в случае этого мальчика, возможно только через медальон. За которым тот и пришёл. Вывод напрашивался сам собой: он действовал не один.
   - Кто тебе помогал?
   Он молчал, опустив глаза в пол.
   - Из-за тебя погибла девушка, ты знаешь об этом? - У меня не было к нему жалости, хотелось хорошенько встряхнуть, чтобы он, наконец, перестал играть в свои дурацкие игры и начал отвечать на вопросы. - Она умерла, понимаешь ты это? Ведь это сделал не ты, не ты её умертвил?
   Он взглянул на меня огромными голубыми глазами, в которых угадывался ужас. Он всего лишь ребенок, но я не позволила себе об этом думать.
   - Ты пришел за медальоном и хотел его получить назад, ты понимал, что из-за этого может кто-то погибнуть?
   - Нет, - качнул он головой и отвел взгляд.
   - Может, теперь расскажешь, что тебе известно?
   - Я ничего не знаю.
   - Даже своё имя?
   - Нэйт.
   - Хорошо. Присядь, - позволила я.
   Он неуклюже взобрался на кресло, что стояло в углу спальни, и настороженно огляделся. Возможно, влияние хаоса ненадолго оставило его, и он понял, в какой неприятной ситуации оказался?
   - Где твои родители?
   - Их нет. Я один со всем справляюсь. Мне никто не нужен. - В его глазах мелькнула злость. Он так же смотрел на меня в прошлый раз, когда я пыталась его допросить. - Отдай медальон! Он мой!
   - Нэйт, - терпеливо начала я,- всё очень серьёзно. Погибла девушка. Вероятно, её убил твой знакомый. Если ты знаешь, кто это был - скажи.
   - Мне не о чем с тобой говорить, - пренебрежительно отвернулся он.
   Я вздохнула. Всё действительно очень серьёзно. Возможно, я не права, и нужно всё рассказать отцу...
   Вышла в гостиную, где прохлаждались мои телохранители. Дарен сидел в кресле, а Ив стоял у окна.
   - Что будем делать? - Теперь это касалось их обоих. К сожалению.
   Через четверть часа убедилась, что их мнения расходятся, и пожалела, что вообще спросила.
   - Замолчите вы оба! - не выдержала их препирательства. - Меня не устраивают оба ваших варианта. Мы не можем его отпустить, - посмотрела на демона и перевела взгляд на охотника. - И убить - тоже.
   - Почему не можем? - начал Дарен. - Я могу.
   - Он важный свидетель! Только он знает, кто причастен к случившемуся. И может привести к зачинщикам всего этого, к убийце Гвендолин!
   - Может, но что-то не торопится, - скептически заключил охотник.
   - Согласна, это непросто, но нужно попробовать. Сейчас он напуган и...
   - Да с чего ты взяла, что он напуган? - спросил Дарен. - Это ты напугана, а он чувствует себя как дома. А я бы его заблуждения в два счёта развеял, - коснулся охотник рукояти меча.
   - Это делу не поможет.
   - Ещё как поможет. Поверь мне, - улыбнулся он самой искренней из своих улыбок, явно играя на моих чувствах.
   - С чего ей тебе верить? - вклинился демон, сложив руки на груди. - Где ты был, когда мальчишка явился? Может, это ты ему и помог? Связал ловчего. Устранил свидетеля.
   Дарен усмехнулся.
   - Ты мог сделать то же самое. И я не поручусь, что не сделал.
   - И зачем мне это?
   - Как насчёт тайных мотивов? Например, зачем ты унёс наследницу на крыльях, проклятье, тьмы? Ещё раз такое выкинешь, и я забуду о перемирии, пока ты не сдохнешь, - пообещал охотник с милой улыбкой, а у меня мурашки пробежали по коже.
   - Сейчас для этого не время, - терпеливо напомнила я.
   - Я не буду ждать, когда станет поздно, - предупредил охотник, не отрывая взгляда от демона, который ему в этом не уступал.
   Ещё немного и тут будет кровопролитие - я лично об этом позабочусь.
   Глубоко вздохнув, продолжила:
   - Мальчик останется здесь, со мной, пока я не решу, что с ним делать. А если кому-то не нравится... - Дарен поднял руку, - пусть оставит свои мысли при себе. Ты сам сказал, что без медальона он не может использовать силу хаоса, и значит - безвреден.
   - Сказал. Но что ему мешает воткнуть тебе в сердце нож? Так и быть, я тоже остаюсь.
   - Что, прости? Как это ты остаёшься?
   - Распоряжение генерала: усилить твою охрану. Если бы не это, я бы хоть сейчас ушёл. Хотя нет, - по-хозяйски вытянул он ноги на стол, - мне тут нравится.
   - Хорошая идея, - подал голос Ив, опускаясь в кресло напротив. - Про распоряжение генерала. Умно с его стороны.
   - Вы издеваетесь? Усилить охрану - не значит, что вы должны толкаться здесь сутки напролёт!
   - Можешь написать жалобу, - посоветовал Дарен.
   Стиснула зубы. В конце концов, это не может длиться вечно. Просто пока мальчик тут.
   Заглянула в спальню, проведать его. Он спал на ковре, свернувшись клубком. Выглядел беззащитным и ранимым. Я подложила ему под голову подушку и накрыла пледом, сама села в кресло в углу. Рассказать отцу обо всём, что случилось... Это ли не правильно? Он, конечно, посмотрит на меня, словно я совершила очередную глупость. Пообещает разобраться сам. А я... Я буду терзаться сомнениями, желанием что-то сделать. И не сделаю ничего.
   Но кое-что я всё же уже сделала... ради него... ради Нэйта.
   Закрыла глаза, и воспоминания вихрем закружились в голове, возвращая на два часа назад...
  
   ...Мальчик лежал на полу, сжимая в руке медальон.
   - Я не позволю причинить ему вред!
   Охотник поднялся на ноги.
   - И как ты меня остановишь? - В его глазах плескалась насмешка. Он обошёл ребенка, дрожащего на полу. - Что ты можешь, Триллиан? Если я его убью, это не будет противоречить приказу генерала, наоборот. Я обязан устранять любую угрозу тебе.
   - Но он ребенок...
   - Твои глаза и сердце тебя обманывают. Знаешь, что значит служить хаосу? Это впустить в своё тело и разум монстра, пожирающего изнутри. Тебе кажется, что ты себе хозяин и ничего не изменилось, быть может, чуточку прибавилось сил и решимости, и весь мир стал по плечу. Но ты раб. В периоды "затмения" перестаёшь существовать, но об этом не знаешь. Это подобно сну, кратковременной смерти. "Затмения" случаются всё чаще и чаще, и однажды, скажем, на рассвете прекрасного дня ты исчезаешь. А вместо тебя в мире остаётся злобная тварь, даже обликом мало похожая на человека. Такая участь уготована существу, ползающему у тебя под ногами; он превращается медленно, но верно. И однажды хаос внутри него полностью поглотит его душу, от неё не останется ничего, даже надежды на возрождение. Ты всё ещё хочешь оставить ему жизнь и продлить мучения?
   Чёрные жгуты тянулись из медальона, оплетали руки мальчика, поднимаясь выше. Его кожа темнела, тело сотрясала дрожь.
   Звук, извлекаемого из ножен клинка, показался протяжным стоном. В свете дня сверкнул меч. "Стой, - я сама еле слышала свой шёпот. - Погоди". Дарен занес оружие над мальчиком, чьё тело неуловимо менялось.
   - Я приказываю тебе: остановись!
   Меч рассек воздух, замерев в дюйме от шеи жертвы.
   - Приказываешь? Мне? - удивлённо приподнял бровь охотник. - С чего бы?
   Мои губы дрожали, сердце отчаянно билось в груди. Голова шла кругом и подгибались колени. Но... сжав кулаки, я заглянула в серые глаза Дарена, в них не было и тени насмешки. Он ждал... Ждал решения, которое изменит наши жизни.
   - Дарен Харсед, - уверенно проговорила я. - Я принимаю твою присягу на верность мне. Принимаю.
   Его зрачки на миг расширились.
   Я ждала с замиранием сердца, что будет. Быть может, он посмеется надо мной, скажет, что это была шутка. Что нарушать прежнюю клятву подобно смерти. И я сошла с ума, если думаю, что он на это пойдет.
   Но охотник опустился на колено, уверенно, не колеблясь ни минуты.
   - Я - Дарен Харсед, клянусь честью, жизнью и надеждой на возрождение, что буду служить верой и правдой до последнего своего вздоха тебе, Триллиан Эстериус.
   Слова застыли в воздухе, в глубокой тишине. Зависли стрелами, направленными в сердце...
  
   Тогда это казалось правильным, принять клятву. Только так я могла остановить Дарена, приказать не причинять вреда мальчику. Но теперь...
   Что будет? Можно ли всё вернуть назад?
  

***

   Вечером, как и обещал, заглянул отец и привел лекаря, мисс Магду. Видно, опасался, что известие о смерти Гвендолин слишком меня взволновала. Мисс Магда провела осмотр, дала успокоительной микстуры, больше похожей на дёготь со вкусом полыни, и заключила, что всё будет в порядке. Хотелось ей верить. Как бы мало я не знала Гвен, её смерть глубоко меня тронула. Так просто об этом не забыть.
   - Удалось узнать что-нибудь новое? - спросила отца.
   - Пока - нет. Глэн говорит, что к нему кто-то подкрался сзади. Его лица он не видел. Дальше темнота. Когда пришёл в себя, рядом оказался Ив, он и освободил.
   Демон стоял рядом с креслом, на котором сидел генерал, и хмурился.
   Отца, казалось, вовсе не удивило присутствие в моей гостиной и охотника, и демона с его новоявленным мальчиком-слугой. Он даже словно остался доволен сложившимся положением. И я не стала просить его выпроводить нежеланных гостей. Сама разберусь.
   - Я тоже ничего не видел, - подал голос демон. - По дороге мне никто не попался. Тот, кто напал на ловчего, растворился без следа.
   - Да, - с заминкой согласился отец, словно подумал, что тот, кто связал ловчего, мог его и развязать.
   Демон еще больше нахмурился.
   - Могу поклясться именем Повелителя, что говорю правду.
   - Не нужно, я верю.
   Ив отошёл. Он в это не верил.
   - Неужели никаких свидетелей? Кто-то же должен был хоть что-то видеть! - не выдержала я.
   - Луон. Она сказала, что видела связанного ловчего, но посчитала, что это очередная шутка Дарена. Может, расскажете, почему она так подумала?
   Охотник, подпирая стенку возле двери, едва шевельнулся.
   Неужели рассказывать всё придется мне?
   - У Луон ветер в голове, мало ли что ей на ум придёт, - пояснил Дарен с такой интонацией, как бы говоря "это всё правда, но подробности не важны".
   Отец кивнул, будто только и хотел, что убедиться в правдивости слов Луон. Он поднялся с кресла. Следом встала и я.
   - Если что-то прояснится, ты же мне скажешь? - Не верилось, что отец так и сделает, но он улыбнулся и заверил, что непременно. Задумчиво поглядел на мальчика, устроившегося на полу, листая книжку с картинками. Надо было Иву его увести, чтобы лишний раз на глаза не попадался. Но не выглядело бы подозрительным, если бы, при появлении генерала, они спешно ушли?
   Ночь прошла беспокойно. Я металась по постели, каждую секунду чувствуя, что за дверью, в гостиной - трое. Не хотела отпускать от себя мальчика и остальные тоже остались. Надеялась, что до утра они не перебьют друг друга. Ив не даст Дарену угробить мальчика, да и сам охотник поклялся, что не сделает ничего, если я не разрешу. Его покорность рождала смутную тревогу - сердце болезненно сжималось, ни то от страха, ни то от сладостного предчувствия. Сама не могла разобраться.
   Мысли неслись дальше...
   Смерть Гвендолин... Где её убийца? Он пришел извне, или здесь, рядом, живет в стенах Ордена? Кто он?
   Снилось, как он преследует меня. Хочу разглядеть его лицо, но оно скрыто тенями. Он смеется, громко, неистово. Он где-то рядом, он здесь. В шаге от меня... Просыпаюсь с колотящимся сердцем, в поту. Кто он? Господи, кто он?
   Наутро чувствовала себя разбитой и подавленной.
   Своих "постояльцев" застала за завтраком. Мальчик, умытый и причёсанный, смирно сидел за столом, аккуратно намазывая повидло на хлеб. Демон тоже представлял образец цивильности, изящно придерживая за ручку чашку из тонкого фарфора. И только Дарен, читая книжку и жуя булочку, закинул ноги на стол, ничуть не смущаясь соседству своей обуви с накрытым завтраком. Я положила этому конец. И отобрала книгу и булочку. После таких манипуляций охотник выглядел обескураженным, будто я его самым прямым образом разоружила, затем ухмыльнулся.
   - Доброе утро, Триллиан!
   - Какие новости? - пододвинула я стул к столу и села.
   - Одна плохая: эти двое ещё живы, - бросил охотник взгляд на демона и мальчика.
   Ив едва заметно нахмурился. Интересно, как они ладили ночью? Наверняка же Дарен не отмалчивался в углу. А может, он просто спал?
   - Нэйт мне кое-что о себе рассказал, - заговорил демон. - Я был прав, когда сказал генералу, что мальчик сирота. Так что ему и правда податься некуда.
   - Неужели? - скептически переспросила я. - А как же его покровители? Те, что его сюда послали?
   - Он сказал, что его никто не посылал, он пришёл сам. За медальоном. Когда его касаются, Нэйт точно определяет, где тот находится.
   - Ты касалась медальона? - с подозрением прищурился Дарен.
   - Он хочет сказать, что ему никто не помогал? - оставила вопрос без ответа. Но охотник, судя по изменившемуся взгляду, и так всё понял.
   - Не беспокойся, прикосновение к этому медальону не причинит вреда, - заверил демон. - Нэйт так сказал.
   - Нэйт... - усмехнулся Дарен. - И с чего мы должны верить этому сопляку? Да он мать родную продаст, если ему прикажут.
   Нож для масла, что держал в руке мальчик, неожиданно рванул к охотнику. Тот резко отклонился, пропуская угрозу мимо. С тупым звуком лезвие воткнулось в косяк двери.
   - Полегче, малыш. Я вовсе не хотел тебя обидеть. Когда захочу, ты это прочувствуешь, - пообещал Дарен, явно считая выпад Нэйта невинной шуткой. Его не поймёшь. То кидается на, казалось бы, беззащитного ребенка, то смеется в ответ на реальную угрозу.
   - Всё, что он хочет, это вернуть свой медальон, - пояснил демон. Нэйт в это время продолжал жевать бутерброд, делая вид, что его здесь нет. Интересно, с чего это Ив решил стать его представителем? Неужели пожалел несчастного ребенка? Сомнительно.
   Я налила себе запашистого чая и отпила глоток, пытаясь собраться с мыслями.
   - Хорошо, - со стуком поставила чашку на стол. - Я верну ему медальон. - Полюбовалась на слегка вытянутые лица собравшихся, даже Дарен выглядел озадачено. - Но при одном условии. Если Нэйт расскажет, кто устроил нападение в городе. Мне нужно имя.
   Нэйт молчал, словно это не его я пытливо рассматривала, стараясь вызвать на откровенность.
   - Так и думала. Тогда я тоже не пойду на уступки. - Может, со временем он переосмыслит своё поведение. Особенно находясь в компании с этими двумя... Демон допил чай с непроницаемым выражением лица. А Дарен снова вытянул ноги на стол, взявшись за книжечку. Я так точно с ними с ума сойду.
   В дверь постучали. Кто бы там ни пришёл, как раз вовремя. Это меня отвлечёт.
   Не успела подойти к двери, как та распахнулась. В комнату ворвалась Луон с мокрым от слёз лицом и повисла на мне. Она всхлипывала и размазывала по щекам влагу, стараясь что-то объяснить. Только минуту спустя я разобрала, что ей ужасно жаль Гвен. Что она просто не может поверить, что той больше нет.
   - Эта ужасная трагедия! Такого просто не могло случиться. Только не здесь! Это же Орден, понимаешь? - Она искала в моих глазах понимания, а я чувствовала вину, глубокую и ужасную вину. Если бы я не затеяла игру с медальоном, если бы укротила своё любопытство, возможно, Гвен была бы жива.
   Неожиданно Луон вздрогнула и обвела гостиную удивленным взглядом, заметив, что мы не одни. Торопливо стерла с ресниц слезы и смущенно потупилась.
   Я мысленно отругала себя, что подвергла подругу такому испытанию, и утянула её в спальню. Там нам никто не помешает. Я просила своих телохранителей не входить, если не позову. Если им хочется торчать здесь сутки напролёт, то пусть сидят в гостиной.
   - Что случилось? Почему они тут? - спросила Луон. - Это из-за Гвен? Из-за того, что её... убили?
   Я не знала, что ответить. Действительно, охотник и демон в одной комнате. Сидят, как у себя дома.
   Но Луон и не нуждалась в объяснениях.
   - Они о тебе беспокоились и пришли оба, - просияла она, озаренная догадкой.
   - Тихо! Не так громко, - прикрыла я поплотней дверь. - Может быть, и так, только... - качнула головой, не представляя, что еще придумать, как выпутаться.
   - Они не знают, что ты не можешь выбрать между ними? - подсказала Луон и уселась на кровать, похлопав ладонью, предлагая присесть рядом. В прежние времена мы часто с ней секретничали, сидя вот так рядышком, поверяя тайны своего сердца, делились всем. Но... Я чувствовала, что это время прошло и никогда больше не вернется. Секреты, которые я не смогу ей открыть... их станет еще больше.
   Прошла к туалетному столику, сделав вид, что не заметила легкого разочарования на её лице.
   - А кто этот мальчик? - спросила она, наблюдая за мной. - Я никогда его раньше не видела.
   - Слуга Ива Пандемония, - сорвались слова лжи.
   - Ива? Странно. Он так ужасно одет, - поморщилась она. - Похож на бродяжку.
   - Это оттого, что Ив совсем недавно взял его на службу.
   - Ты хотела сказать - подобрал. С улицы. Тогда ничего удивительного. Но он такой... маленький. Сколько ему лет?
   - Мне-то откуда знать? - Я переставляла флакончики с духами и кремами, чтобы чем-то себя занять, чтобы не встречаться с подругой глазами. Неужели придётся постоянно лгать? О Нэйте. О Дарене.
   - Зачем же Ив привел его к тебе? - озадачилась она. - Хотел, чтобы ты ему с ним помогла? Наверняка же он не знает, как обращаться с человеческими детьми.
   - Так и есть. - Повернулась к ней, не зная, как закончить этот разговор, заставить её уйти.
   - Тогда... Это отличный шанс показать себя! - воодушевленно хлопнула она в ладоши. Наладить с ним отношения!
   - Чего? - нахмурилась я. - Я не собираюсь с ним налаживать... - и осеклась. - Ты права. Как я сразу об этом не подумала? - Пусть лучше меня поглотит Хаос!
   Мы вышли в гостиную. Луон озорно поглядывала то на меня, то на Ива, как бы намекая, что знает нашу маленькую тайну. И вздрогнула, встретившись с суровым взглядом Дарена. Подскочила, как ужаленная и метнулась за дверь.
   Охотник довольно улыбнулся, вытягиваясь на кресле, закинув руки за голову.
   - И зачем ты её напугал? - Под моим осуждающим взглядом, он совсем не раскаялся.
   - Вертится под ногами. Раздражает.
   - Она тоже от тебя не в восторге! - Стало обидно за Луон.
   - Вот как? И почему же?
   - Странно будь всё наоборот. - Сложила я руки на груди, глядя на охотника сверху вниз.
   - Но ты-то меня любишь, - лукаво улыбнулся он и подмигнул.
   Демон прокашлялся, привлекая внимание.
   - Прошу прощение, что помешал. Но, может быть, мы уже поговорим о деле? Вопрос с Нэйтом еще не решён. Полагаю, одной ночи достаточно, чтобы принять решение. - В его голосе звучали стальные нотки. Неужели не понравилось длительное общество Дарена? - Он не может здесь остаться. Думаю, не нужно объяснять почему. Это подозрительно.
   - Согласен. Особенно, когда ты шатаешься поблизости, - продемонстрировал дружелюбный оскал охотник.
   - Что ты предлагаешь? - спросила я демона.
   - Я сам могу о нём позаботиться. Это вызовет куда меньше вопросов, чем то, если мальчик будет находиться в покоях наследницы. Тем более что генерал уже в курсе, кем он мне приходится.
   Ну конечно, так всё просто... отпустить мальчишку на попечение демона... Нэйт станет более сговорчивым, будет говорить только то, что Ив посчитает нужным.
   Губы демона дрогнули в мимолётной улыбке.
   - Почему ты мне настолько не доверяешь? Готова поставить под угрозу собственное благополучие, только бы поступить наперекор. А тебе никогда не приходило в голову, что я хочу просто помочь?
   - Помочь в чём?
   - Раскрыть заговор. За тобой охотятся адепты хаоса. Это очевидно. На тебя нападали дважды! Я уже не говорю о том случае, когда... - Когда я соскользнула в бездну, а он спас меня - вот о чём он хотел напомнить. - Но ты продолжаешь мне не доверять. Мне, а не...
   - Мне? - вступил Дарен. - Или кому она, по-твоему, не должна доверять? У тебя, приятель, двойное дно, и я жду не дождусь, когда оно вскроется.
   - Триллиан, - обратился ко мне демон, игнорируя охотника. - Твой отец мне тебя доверил. Я обещал, что не подведу. И в первую очередь не подведу - тебя. Но мне сложно, когда ты сама этому противишься.
   - Осчастливил, так осчастливил, - ехидно вставил Дарен.
   - Будет лучше, если мы попробуем... хотя бы попробуем... действовать сообща, - продолжал демон. - И тогда шанс раскрыть заговор адептов хаоса многократно увеличится.
   Действовать сообща? Но...
   - Я подумаю.
  

***

   - В город?! - переспросил охотник, оторвавшись от книги. За окном царил день.
   - А что тебя удивляет? Не век же в четырёх стенах сидеть. - Я накинула на плечи голубой плащ, затянула тесёмки и взяла корзинку. - Ну, вы идёте?
   - Думаю, время не самое подходящее.
   - Как раз наоборот. - Я измерила взглядом фигуру Нэйта; Луон подкинула блестящую идею. - Попытаешься сбежать, и тебе это дорого обойдётся, - предупредила его на всякий случай.
   Мальчик пренебрежительно фыркнул.
   Он всё равно меня недолюбливает, теперь у него хотя бы будет повод.
   Шагая по коридорам дворца, вглядывалась в затемнённые закутки, и каждый раз мерещилось, что именно здесь задушили Гвен...
   А на улице... Солнце светило с посвежевших небес после дождя. Вокруг раскинулся сад, сияя драгоценными каплями. Разливалось радостное щебетание птиц. Жизнь продолжалась, несмотря ни на что.
   Выложенная розовыми кирпичиками дорожка петляла меж кустов сирени и упиралась в изящную калитку. Чёрный ход, которым я иногда пользовалась.
   - Триллиан! - Помахала мне Луон в садовом зеленом фартучке и платке, из-под которого выбивались рыжие пряди. В другой руке она держала цветы. - Ты куда?
   - В город.
   - Я с тобой! Только цветы занесу и плащ накину. - Скрылась она за кустом акации.
   - Говорил же, надоеда. Даже не спросила, хочешь ли ты взять её с собой. Похоже, твоё мнение её мало волнует, - усмехнулся Дарен.
   Будто оно хоть кого-то волнует.
   Луон вернулась быстро.
   - Девушки там зал украшают, для Гвен... - зачем-то пояснила она. - Нужно еще кое-что купить в городе... - Она печально улыбнулась, разглядывая моих спутников, но ничего не сказала.
   И мы все вместе отправились в город.
   Торговая площадь кишела людьми. По мощёной дороге, громыхая, проезжали телеги и тележки с продовольствием. Женщины продавали с лотков цветы и фрукты. Городская стража в серых плащах взирала на суету с высоты своих лошадей, покрытых лёгкими попонами с красной бахромой. Вдалеке, над городом, возвышалась памятная часовая башня.
   Магазинчик готового платья располагался на углу. Стеклянная витрина выставляла напоказ красивые наряды.
   - Не люблю шататься по магазинам, - поморщился мальчик. - Подожду вас прямо здесь.
   Хитрец!
   - Не надейся. Ты пойдёшь с нами, и не спорь.
   Рука Дарена властно легла ему на плечо, и возражений не последовало.
   - Ты что, совсем? - возмутился мальчишка, когда я предложила примерить костюмчик. - Знаешь, куда можешь его за... - Он бросил опасливый взгляд на охотника, которому, казалось, нет до него никакого дела (он задумчиво рассматривал безголовый манекен), - и поспешно добавил: - Заверни его, я примерю позже.
   Пришлось его разочаровать, настояв на немедленной примерке.
   Пахло лавандой. Этот запах за два часа, проведенных в магазине, казалось, впитался в кожу.
   - Мне не нужен этот треклятый костюм! - упорствовал мальчик. - И этот тоже!
   Видя, что мне никак не удаётся с ним сладить, Луон вызвалась помогать. И худо-бедно нам удалось примерить на него несколько костюмов.
   - Сколько можно возиться с этим оборванцем? - скучающе поинтересовался охотник. - Если бы я знал, что так будет, убил бы его, не раздумывая. - Он вовсе не шутил; слова звучали серьёзно. Вот до чего доводит скука! - Зачем всё это?
   - Я же не могу позволить ему ходить в таком виде, - кивнула я на лежащие в стороне поштопанные и испачканные вещи.
   - Какая разница, в чём ходит слуга демона?
   - Но он ведь не слуга демона, - тихо поведала я, убедившись, что Луон не слышит. - Он мой пленник.
   Охотник взглянул так, будто только что я окончательно и бесповоротно спятила, но промолчал.
   Мальчик предстал в сером костюмчике - коротких штанишках и сюртучке, из-под которого выглядывала жёлтая сорочка.
   - Неплохо.
   Ребенок сжал губы, видно, на языке вертелось что-нибудь неприятное, но не рискнул озвучить, когда рядом охотник. Ему пришлось пережить несколько примерок, но оно того стоило!
   Сложив покупки в корзину, я направилась к выходу, когда взор привлекло украшение на прилавке - изящный браслет; звенья сцеплялись меж собой и с серебряными листьями.
   - Желаете купить? - услужливо предложил полноватый мужчина с очками на носу.
   - Желаю.
   Мягкий перезвон браслета на руке, добавлял мелодичных звуков в погожий день. Парень в надвинутой на глаза кепке играл на скрипке. Я бросила монетку в медный стаканчик. Цветочница на тротуаре зазывала купить розы и хризантемы. Ребятишки, смеясь, кормили голубей.
   - Я знаю, что ты задумала, - шагая рядом, как послушный ребенок, тихо сказал Нэйт. - Ты хочешь меня купить. Только ничего не выйдет. Отдай медальон!
   - У меня его нет. Он у Дарена. Попроси, быть может, вернёт.
   Мальчик насупился.
   - Он твой слуга. Прикажи ему.
   - Приказать?! - Я остановилась. Возможно ли, что он всё видел? - Я не могу ему приказать. Только попросить. Но я этого не сделаю. - Зашагала дальше, стараясь успокоить разволновавшееся сердце. Мы с Дареном ничего плохого не сделали. Ведь это не предательство, что он присягнул мне на верность?
   Я споткнулась о камень.
   - Триллиан? - заглянула мне в лицо Луон. - Ты мыслями где-то не здесь.
   - А где же?
   - Это, конечно, не моё дело, но... С какой стати ты даришь такие подарки слуге Ива? - Не успела я над этим поразмыслить, как подруга, хитро усмехнувшись, оглянулась на демона, шедшего позади, и нашла ответ сама. - Хочешь произвести на него впечатление. Но, может быть, сделать подарок самому Иву? Так было бы ещё лучше.
   - Не будем торопиться. - Кинжал в сердце я всегда успею ему преподнести.
   До дворца охотников мы шли молча.
   Луон приуныла. Я знала, что в свертке у неё ленты, купленные в городе. Чёрные ленты, чтобы повязать на волосы.
   - Спасибо, что взяла меня с собой. Я к девушкам. - Она попрощалась у садовых дверей.
   - Постой, - остановила её. - Когда назначена церемония прощания?
   - Никакой церемонии. Гвен ведь просто служанка, всё будет очень скромно. У неё и родни-то нет. Несколько подруг, и только. Всё состоится завтра в полдень.
   - Я приду.
   - Ты что! Ты же наследница, это привлечёт внимание. И так ходят нехорошие слухи, о том, что Гвен убили, а если ты там покажешься, то тебя будут связывать с этим событием.
   - А сейчас не связывают?
   - Говорят, это сделал какой-то пришлый. Во дворце что-то тайком разнюхивал, а Гвен его увидела и хотела поднять шум. Вот он её и... - Луон сглотнула. - Жуткое дело. Бедняжка Гвен, - всхлипнула она.
   - Но я всё-таки приду.
   - Но...
   - Меня не узнают.

***

   За полдень набежали тучи. Ветер качал макушки деревьев, срывал с них листья и бросал под ноги.
   Кладбище располагалось на территории церкви Святой Марии, это было тихое и спокойное место. Как-то повелось, что здесь хоронили девочек, девушек и молодых женщин. Каждая могилка аккуратная, с крестами или надгробиями, украшенными ангелочками и вырезанными из мрамора цветами. В отдалении виднелись три старые усыпальницы, увитые дикими розами. Вход в обитель скорби охраняли статуи опечаленных дев, замерших у открытых кованых ворот. Тихий шёпот проносился с порывами ветра. Казалось, если прислушаться, можно различить слова...
   Группка девушек с траурными лентами в волосах окружила раскопанную могилу. Священник открыл Псалтырь и начал читать молитву.
   Надвинув поглубже капюшон, я подошла ближе и сжала руку Луон. Подруга вздрогнула и подняла на меня глаза, зеленые, как листья в сумеречном лесу. Я почувствовала через перчатку, что она дрожит. От холодного ли ветра или от невыплаканных слёз... Хотелось сказать "я здесь, я с тобой", но я только сильнее сжала её руку, и она ответила тем же.
   Вскоре обитый черной тканью гроб опустили в яму. Пришедшие попрощаться бросили по горсти земли. Настала и моя очередь. "Прости меня, Гвен, что не узнала тебя лучше при жизни. Но я сделаю всё возможное, чтобы найти твоего убийцу". Горсть земли подхватил ветер и развеял в пыль.
   И тогда, стоя на краю могилы, мне почудился открытый гроб, а внутри, сложив руки на груди, на алой бархатной подушке лежал юноша с бледным мраморным лицом и навечно сомкнутыми веками.
   В глазах потемнело, я чуть не упала в разрытую яму и почувствовала, как кто-то подхватил под локоть. Отойдя в сторону, я с трудом дышала.
   - Прийти сюда было плохой идеей, - укорил Дарен. Он остался стоять за деревом, когда я подошла к Луон. А теперь сжимал мой локоть, словно ещё старался удержать на краю ямы. - Ты бледная. Это всё нехорошо.
   Я схватила его за отворот камзола.
   - Пообещай мне, что будешь осторожен. - В горле пересохло, и слова давались с трудом. - Пообещай мне это.
   - Да в чём дело? Я и так осторожен, как кот с крынкой сметаны.
   - Дарен... - На глаза навернулись слезы. - На миг мне показалось, что в той могиле лежишь ты.
  

Струна 13 Дом на холме

  
   В тот же день принесли письмо. Белый конверт без каких-либо пояснений от кого. Повертев и так и этак, я вскрыла его ножиком для бумаг. На листке убористым почерком значилось: "Дорогая мисс Триллиан, мне стало известно, что у вас находится мой мальчик. Пожалуйста, верните его! Надеюсь на ваше милосердие, Ханна". Я перечитала письмо ещё раз и подняла глаза на ребенка. Поутру вымытый, не без боя, и переодетый в новый серый костюм, он до сих пор злился, демонстративно уставившись в стену.
   - Ханна?!
   Вздрогнув, он перевел на меня недоумённый взгляд.
   - Кто такая Ханна? - спросила я. - Она просит отдать тебя ей в руки и как можно скорее.
   Мальчик отвернулся, видно, не желая со мной это обсуждать.
   - Вот как? Тогда выброшу письмо и притворюсь, что не получала. Тебя никто не ждёт, ты никому не нужен, так что не страшно, если останешься со мной навсегда!
   - Но что я сделал-то? - растерялся Нэйт.
   Он ещё спрашивает.
   - Начнём с того, что ты предался хаосу. И по всем законам тебе давно нужно снести голову. Но ты еще тут. Так что будь благодарен за помилование и прояви учтивость. Кто такая Ханна?
   - Ханна?! Не знаю, кто такая Ханна, а вот ты... - Мальчик улыбнулся и...
   Когда пришла в себя, Дарен оттаскивал меня от зловредного мальчишки, которому собиралась выцарапать глаза. За невероятное оскорбление! При этом охотник хохотал как ненормальный, будто видеть, как я сорвалась с цепи, для него самое смешное в жизни.
   - Убью, гадёныша!
   - Расправиться с ним ты всегда успеешь.
   Вырвалась от охотника и смерила его гневным взглядом.
   - Не уверена, что имела в виду его...
   - Ну прости, - усмехнулся Дарен. - Но если захочешь убить всё-таки его, то...
   - Сказать тебе и ты это сделаешь? - Не надоело ему одно и то же?
   - ...то отрасти коготки, и тогда ты сможешь зацарапать его до смерти. - Покогтил он воздух. - Мяу-мяу.
   Издевается! Всячески пытается доказать, что я ошиблась, оставив мальчишку при себе. Трясущимися руками, налила стакан воды, выпила и запустила им в охотника. Он ловко его поймал и вернул на столик.
   - Не порть имущество.
   Кто бы говорил? Дверь до сих пор не починили!
   - Если будешь и дальше так реагировать, долго не протянешь. Заработаешь разрыв сердца, - пояснил Дарен.
   - Очень хорошо, - прозвучал мой голос отстраненно-холодно. Посмотрим, как им понравится, когда я буду спокойна.
   Дождь меланхолично накрапывал с посеревших небес, насыщая воздух запахом мокрой зелени. Тепло и тихо, ни ветринки. Влажные камни дорожки матово поблёскивают под ногами.
   Аллея, засаженная клёнами, вывела на тропинку к зелёному холму.
   - А куда мы идём? - невинно поинтересовался Нэйт, шагая между мной и охотником.
   - Не узнаёшь дорогу?
   Мальчик сбился с шага и не ответил, обеспокоено нахмурившись.
   Тропинка, петляя, взбиралась на холм, где среди разнотравья сиротливо белел домик.
   - Дальше не пойду, - остановился Нэйт, упрямо вздёрнув подбородок.
   Я обошла мальчика и встала к нему лицом.
   - В чём дело? - спросила весело. - Я близка к тому, чтобы раскрыть твой маленький секрет?
   Нэйт облизнул губы.
   - Просто я устал. Не лучше ли вернуться?
   - И ты согласен и дальше влачить жалкое существование пленника? Какая самоотверженность. Но нет, назад мы не повернём. Только вперед!
   - Конечно, как я мог подумать, что ты проявишь благоразумие, - усмехнулся мальчишка, произнеся последнее слово с запинкой, явно подхватив от кого-то из взрослых, но с места не сдвинулся.
   Я тоже улыбнулась.
   - Прекрасно понимаю, что ты замыслил. Хочешь вывести меня из себя и заставить идти у тебя на поводу, но не выйдет. Как никогда чувствую, что подошла к разгадке, к тому, чтобы узнать, кто заказчик. И даже познакомиться с ним лично.
   Нэйт озадаченно нахмурился.
   - Ханна даст необходимые ответы, - пояснила я.
   - Ханна?! - удивлённо выпалил мальчишка и поспешно сжал губы, будто ляпнул лишнее.
   Немного подождала, но он больше не сказал ни слова. Другого и не ожидала.
   - Что ж... расскажу, как всё было, - продолжила я. - В тот день, когда в городе ты со своими друзьями заступил нам дорогу, ты потерял медальон. Вернее, его забрал Дарен в качестве трофея. Ты пришёл за ним, хотел забрать. Однако не учёл, что тебя поймают. Когда ты не вернулся к назначенному сроку, твой "работодатель" забеспокоился, где ты, а скорее о том, не сболтнёшь ли лишнего, кому не следует. Выяснить, где ты есть, для него, видимо, не составляло труда. Вернее, для неё.
   Нэйт покачал головой.
   - Ты совсем ничего не понимаешь. Впрочем, как и ожидалось.
   Терпение!
   - Думаешь, Ханна имеет отношения к тому, что произошло? - спросил он.
   Я пожала плечами.
   - По крайней мере, теперь ты не отрицаешь, что знаешь её.
   Он стиснул зубы. Приятно одерживать хотя бы маленькую победу.
   Мы продолжили прерванный путь.
   На зеленом холме, поросшем желтыми и красными цветочками, возвышался аккуратный и ухоженный домик. С одной стороны его обступал низкий забор, за которым прятались огородные посадки. С другой располагался неогороженный свободный участок, куда выходило крыльцо с двумя ступеньками.
   - Не хочешь мне в чём-нибудь признаться? У тебя ещё есть шанс.
   Мальчик угрюмо промолчал.
   Что ж... Не хотелось до этого доводить, тащить его по указанному в письме адресу, но теперь, когда мы у цели, выбора не осталось. Глянула на Дарена, в надежде, что он постучит в незнакомую дверь, но охотник усиленно делал вид, что его не волнует моя безопасность, предоставив всё делать самой. Неужели краснопёрая птичка на заборе, которую он разглядывал, важнее?
   Собралась было постучать, но дверь отварилась сама и в образовавшуюся щель протиснулась конопатая мордашка с голубыми глазищами.
   - А... - начала я, но дверь быстро захлопнулась, и внутри раздался щелчок замка. Обескураженная, я повернулась к Дарену, но... того на месте не оказалось. Где он? Охотник обнаружился на углу дома и подозвал жестом. Я подошла, не понимая, в чём дело. Между вкопанных в землю палок висело свежевыстиранное бельё. Из-за развешанной простыни показалась светловолосая девушка, прижимая к боку пустой железный таз.
   - Вот вы и пришли, - сказала она весело, убирая со лба непослушную прядь. - А я решила, пока солнышко, бельё развесить.
   И действительно, пока мы добрались, дождик прекратился и небо разъяснилось.
   - Это Ханна? - шёпотом спросила я мальчика, но тот куда-то подевался, будто в воздухе растворился. - Где он? - Изумлённо уставилась на Дарена.
   Охотник к чему-то прислушался.
   - Щас! - И исчез за углом.
   - Так вы Ханна? - поинтересовалась я, когда незнакомка приблизилась.
   - Ханна, - произнесла она мягким, успокаивающим голосом, и её лицо осветила искренняя улыбка. - Пройдемте в дом, напою вас чаем, там и поговорим.
   Вопреки ожиданиям, хозяйка повела не к крыльцу, а в обход дома, где возле каменного колодца стояла знакомая рыжеволосая девчушка, закрывшая дверь перед моим носом. Видно, она сообщила Ханне о приходе гостей, выбравшись из дома другим ходом.
   - Проходите, - приглашающе распахнула дверь Ханна. - Дома никого нет. Все ушли на речку.
   Не понимая, кто это "все", я воспользовалась приглашением. Чистая кухонька со старой мебелью, вела в гостиную, где тут и там валялись игрушки. Я подняла с пола плюшевого мишку с перевязанной лапой.
   - Извините за беспорядок. Рыжик любит раскидывать вещи, - тепло и чуть с укором взглянула Ханна на рыжеволосую малышку, забирая косолапого, и отдала его девочке. - Присаживайтесь. Сейчас принесу чай.
   - Я ненадолго, - начала я, но Ханны и след простыл, - можете не беспокоиться, - договорила в пустоту и села на видавший виды диван, внезапно разразившийся душераздирающим мявом.
   Чёрная кошка, недовольная подобным пробуждением, вскочила на подлокотник, покогтила его для виду, показывая, кто в доме хозяин, и, задрав хвост, проследовала на кухню. В этот момент на пороге с чаем показалась Ханна и запнулась за попавшую под ногу мурлыку, едва не перевернув поднос. К моему удивлению, проклятий не последовало.
   - Вот, присаживайтесь, - поставила девушка на столик чашки, блюдце с печеньем и варенье. - Чем богаты. - Она раскраснелась и засмущалась.
   Я сделала очередную попытку устроиться на диване, на сей раз удачно.
   - Мы с вами не знакомы, - сказала я, не зная, с чего начать. Обстановка и сама девушка не располагали к разговорам о хаосе. Всё, что случилось с Нэйтом, его превращение в монстра, казалось сном.
   - Не знакомы, - присела Ханна рядом, - но я знаю, кто вы. Триллиан Эстериус. Наследница Ордена. Дочь легендарного генерала. Защитница и покровительница.
   Настала очередь смущаться мне. Особенно в свете того, что половина из этого мало похожа на правду.
   - Простите. Нэйт, должно быть, доставил вам много беспокойства. Он такой непоседа, - улыбнулась она, и в уголках глаз блеснули слёзы.
   - Да что вы, вовсе нет, - сказала я из вежливости. В самом деле, он всего лишь на меня напал и обозвал ведьмой... Хотя Дарен утверждает, что мальчик мог и убить, не явись он, охотник, как рыцарь в сверкающих доспехах, и не защити меня. Но можно ли ему доверять в этом вопросе?
   - Нет-нет, - не согласилась Ханна. - Я знаю, он может принести много неприятностей. Но не думайте о нём плохо, просто ему не повезло в жизни. Отца он почти не помнит, и без матери остался в шесть лет. В этом возрасте дети нуждаются в защите родных, а он остался один на один со всем миром. Сложно себя не потерять. - Грустно вздохнула девушка. - Вы пейте чай. Не слушайте меня, - кончиками пальцев вытерла она слезы.
   - Да-да. - Чай оказался мятным. - Извините за вопрос, а кем вы ему приходитесь?
   - Не знаю, что он обо мне думает, - затеребила она в смущении подол платья. - Мне хотелось стать ему сестрой. Но он говорит, что для сестры я старовата. И для подруги - тоже. Боюсь, я ему никто. Но... - Ханна решительно сжала кулачки. - Я всё равно хочу о нём заботиться. Знать, что у него есть крыша над головой и еда на столе, а не сырой подвал и страшный голод. Даже думать об этом невыносимо! - разрыдалась девушка, уткнувшись в ладони.
   Какая она странная.
   - Успокойтесь, вы и дальше сможете о нём заботиться. - Хотя я сомневалась, что она способна. И ответа на свой вопрос так и не получила.
   Рыжеволосая девчушка, глядя на Ханну, жалостливо прижала к груди медведя.
   Ханна шмыгнула носом и подняла заплаканное лицо.
   - Вы думаете, что смогу? - спросила она с надеждой. - Ведь Нэйт постоянно сбегает! Его ловят и возвращают обратно, но всё бесполезно, он не оставляет попыток покинуть этот дом навсегда. Это так ужасно. Не знаю, что делать.
   - Ловят?! - переспросила я изумлённо. - Разве он здесь не по своей воле? - Вот это новость!
   - Что вы! Он ненавидит приюты. А наш особенно.
   - Так это... приют? - окинула я взглядом более чем скромную обстановку.
   - Да, детский приют Домик на холме. Я же писала.
   "Приведите в Домик на холме", просила она в письме, но ни слова о том, что это приют.
   Неудивительно, что Нэйт здесь живёт, но известно ли Ханне о его... хм... необычности?
   - А как вы узнали, что Нэйт у меня? - Вот что больше всего тревожило.
   - О, это вышло случайно. Мальчики, Джонатан и Эвил, вчера ходили по делам в город и увидели Нэйта. Он был не один, вероятно, его сопровождали вы. - Не дожидаясь подтверждения догадки, Ханна продолжила: - Мальчики решили, что будет лучше за вами проследить, выяснить, кто вы, прежде чем попытаться вернуть Нэйта. Дорога привела их во дворец охотников.
   - И что же дальше? - поторопила я, когда она замолчала.
   - Знаете, я очень испугалась, узнав, что он в Ордене. Я думала, что... - скосила девушка глаза в сторону. - Но когда ребята сказали, что Нэйт у вас, Триллиан, у меня появилась надежда, - в волнении взглянула на меня Ханна. - Поймите, Нэйт очень хороший!
   Я допила чай и со стуком поставила чашку на стол.
   - Ханна... - Вот и пришёл момент, когда нужно спросить о самом важном. О том, что меня занимало всё это время. Она ли отдала приказ? Она ли тот неведомый заказчик, что стоит за нападением? Но у меня язык не поворачивался. Её голубые глаза смотрели так невинно и доверчиво, что мне казалось - я знаю ответ. Да известно ли ей вообще, кого она приютила под своей крышей? - Ханна, - продолжила я более решительно. - Я, пожалуй, пойду. - Поднялась с дивана.
   - Но как же?.. - подскочила Ханна следом. - Мы же толком не поговорили. Да и Нэйт ещё не вернулся.
   О чем говорить? Если только расспросить о нуждах приюта...
   С треском и звоном в окно влетело что-то тёмное и в осколках стекла рухнуло на пол. Затем с грохотом распахнулась входная дверь, и в проёме показался Дарен.
   - Здесь что, было закрыто? - обследовал охотник сорванный замок, шагнул в дом и непринуждённо подобрал с пола за шкирку мальчишку.
   - Эт-это же Нэйт! - заикаясь, узнала Ханна ребенка, болтающегося на воротнике.
   - Что всё это значит? - с дрожью в голосе потребовала я объяснений.
   - Он хотел сбежать.
   - Не хотел. А сбежал, - попытался мальчишка лягнуть охотника, но тот встряхнул его за воротник курточки, и он повис, как несчастный котенок.
   - А почему через окно? - спросила я.
   - В дом заходить не хотел. А ведь я к нему со всей душой...
   Не успела я опомниться, как Ханна кинулась к Нэйту и горячо сжала его в объятьях, не оставляя Дарену ничего иного, как отпустить пленника. Она прижимала его к себе, баюкала, словно маленького ребенка. Нэйт слабо сопротивлялся, а потом и вовсе затих.
   - Что с ним? - спросила я, когда его уложили на диван и прикрыли одеялом. Он спал.
   - Вы ведь знаете, что с ним. Охотник Ордена не будет так обращаться с ребенком, если не знает, - грустно ответила Ханна, садясь рядом с мальчиком. - Мне неизвестно, как давно это началось, год назад я нашла его уже таким. Как и многих других. Испуганных детей, которые не понимают, что с ними происходит.
   - Значит, вы знаете, что хаос... - В глазах Ханны я увидела боль и замолчала.
   - Хаос внутри него, - положила она руку на грудь мальчика. - Он питается его силами и постепенно убивает. Но когда я обнимаю Нэйта или беру за руку, это помогает. Пусть на время, но ему становится легче.
   Ханна взяла его ладонь в свои. Казалось, от её рук исходит свечение. Но то, конечно, одно воображение. Никакого света. Белая кожа маленьких рук, и только.
   - Я слышал о тебе, - признался Дарен, разглядывая целый ряд фарфоровых кошек на каминной полке. - Ханна Резедес. Сострадательная целительница. О тебе ходят слухи в Ордене.
   - Мои заслуги преувеличены, - застенчиво потупилась Ханна.
   - Отчего же?! Это так любезно с твоей стороны продлевать жизнь монстрам. Облегчать их страдания, когда ты прекрасно знаешь, что процесс превращения необратим.
   - Дарен! - одернула я его. - Подожди за дверью.
   Охотник пристально на меня посмотрел.
   - Мне и здесь хорошо. - Он прошёл в глубь комнаты, заинтересовавшись детской поделкой.
   Ханна изучала истрепавшийся полосатый черно-белый ковер под ногами.
   - Он прав, - сказала она печально. - То, что я делаю, может, и плохо, но это всё, что я могу.
   - Не обращай внимания. Он просто шутит, - попыталась я её успокоить.
   - Я не шучу, я жду приказа, когда будет можно разворошить это гнездо чудовищ.
   - Но это несправедливо! - вскочила Ханна. - Несправедливо, что дети страдают. И если я могу хоть что-то...
   - Хоть что-то?! - откликнулся Дарен и спешно подошёл. - А ты знаешь, что они делают вне стен приюта? Могу рассказать. Они уж точно никого не жалеют. Ни взрослых, ни детей. Они и сами давно не люди, но такие, как ты этого не видят. Не различают, что плохо, а что хорошо. Мир давно не тот, а вы цепляетесь за старое. Как печально.
   Ханна стояла побелевшая, с опущенным взором.
   - Я знаю, что мир не тот, - сказала она тихо. - Но помнит ли кто-нибудь, каким он был до прихода Хаоса? В книгах пишут о пяти материках, об океанах, что омывали земли, о тысячах городах, о миллионах людей разных национальностей и вероисповеданий, а что уцелело? Несколько тысяч выживших, клочок земли, который и на карту не нанесёшь, потому что границы размыты хаосом. Всё что остаётся - хранить то ценное, что есть в душе. Только душа неизменна, как бы сильно не менялся мир.
   Дарен улыбнулся, усмехнулся и расхохотался так, что слезы выступили на глаза.
   - Innocens diabolice* - под конец сказал он. (*Чертовски наивна, в той же степени и - дьявольски невинна (лат.) - Теперь я понимаю, почему генерал никак не решится разнести этот гадюшник к демоновой матери!
   Ханна недоумённо хлопала глазами.
   - Мы уходим, - сказал Дарен. Это было скорее утверждение, чем вопрос.
   - Нэйт! - спохватилась я. - Мы его забираем.
   - Но как же... - расстроилась Ханна.
   - Не беспокойся, я о нём позабочусь, - пообещала я.
   - Это цинично! - вырвалось у меня, когда дом на холме остался далеко позади. - Ты не имеешь права лишать людей надежды и приюта.
   - Людей?! - переспросил Дарен.
   - Кого бы то ни было! - Вспомнила, что одержимых хаосом он за людей не считает. - Жестоко не давать шанса выжить. Почему не сказал, что знаешь Ханну?
   - Ты не спрашивала. - Охотник помолчал. - Зачем тебе... ребенок? - спросил он, неся спящего мальчика на плече с лёгкостью, будто тот ничего не весит.
   - А я обязана отчитываться?
   - Понятно, ты дуешься.
   - Не дуюсь! - Глубоко вздохнув, через несколько шагов выдохнула и уже спокойно продолжила: - Впредь мне бы хотелось знать всё, что знаешь ты.
   Дарен присвистнул.
   - Не многовато ли? Нет, мне не жалко, но боюсь, многого ты не сможешь переварить.
   Я нахмурилась.
   - Ты о чём?
   - Мысли вслух.
   - Дарен.
   - Ну если ты, правда, настаиваешь...
   Я продолжала на него смотреть.
   - Что, прям щас? - спросил он.
   - А когда?
   Охотник задумчиво улыбнулся.
   - Скоро.
   Серые сумерки расползлись по аллее, окрасив небо в мутно-голубой. Деревья стояли одетые в тишину, словно в защитные доспехи. Как и Дарен, погружённый в молчание. Пообещав что-то рассказать, что-то наверняка важное, с тех пор он не проронил ни слова, устремленно глядя вдаль, туда, где заканчивалась аллея и начинались жилые дома.
   У меня не выходила из головы Ханна: что она делает? Как живёт? Что у неё за дар, способный усмирять хаос? Я была уверенна, что мы с ней ещё встретимся.
   Дарен замер посреди дорожки, к чему-то прислушиваясь, и осторожно понюхал воздух.
   - Что-нибудь случилось?
   - А ты не чувствуешь?
   - Что именно?
   Одно движение, и Нэйт полетел в кусты. Дарен развернулся и отбил мечом летящий в грудь предмет. Я отшатнулась, разглядев упавший поодаль нож. Нападение?
   Из-за деревьев вышли вооружённые люди. Они обступили нас со всех сторон.
   - О, мне это нравится, - перекинул Дарен клинок в левую руку. - Кто первый?
   Я сглотнула, но боялась не за себя.
   - Не убивай их.
   Охотник молниеносно рванул вперед, и мир перед глазами закружился. Звон металла, сдавленные стоны и вскрики. Фигуры вокруг метались как в агонии.
   От созерцания драки меня отвлек шорох за спиной. Я обернулась. На меня замахнулся ножом небритый бандит. Я не успела толком испугаться, когда его лицо приняло бессмысленное выражение и он, покачнувшись, упал к моим ногам. За его спиной стоял Дарен.
   - Это последний, - сказал охотник.
   Я завертелась на месте, выискивая врагов, но ничего, ни одного движения среди лежащих на дороге тел.
   - Ты их убил? - сорвался мой голос. - Боже! Дарен! Ты их всех убил!
   - А что я должен был с ними делать? На танец пригласить? - убрал он меч в ножны.
   - Но я же просила! - выкрикнула зло.
   Дарен усмехнулся.
   - Надеюсь, когда умру, ты будешь меня точно так же оплакивать, - коснулся он моего лица и вытер слезинку, которой я и не почувствовала.
   Отмахнулась от его руки. Что он несёт? Достала из рукава кружевной платок и промокнула выступившие на глаза слёзы.
   - Кто все эти люди? Зачем они напали? - Меня пронзила внезапная мысль. - Ведь это люди, а не?..
   - Это не отродья хаоса. Обычные наёмники. - Дарен подобрал с дорожки нож и играючи подкинул его в руке. - Те, кому заплатили за нападение.
   - Заплатили? Кто? - В голове завертелись мысли. Ханна испугалась, что её секреты станут известны? Решила вернуть мальчика обратно? Нет, она не могла, хоть и огорчилась, что мы его забрали, но представить, что она отдаёт распоряжение наёмникам...
   Дарен снова подкинул нож и внезапно метнул его в сторону деревьев. Оттуда вспорхнула испуганная птица, а мгновенье спустя из-за дерева бесшумно вышел Ив Пандемония. Я затаила дыхание. Плечи демона укрывала неизменная серая накидка, отороченная мехом. Меж пальцев руки он держал тот самый нож.
   - Добрый вечер! - поприветствовал демон. - Надеюсь, прогулка была успешной. Жаль, меня о ней не осведомили, я бы с удовольствием присоединился.
   - Что ты здесь делаешь? - вернулся ко мне дар речи.
   В глазах демона почудился огонёк раздражения.
   - Это должен спрашивать я. Что ты здесь делаешь, Триллиан? Почему не предупредила о своём уходе.
   Нет, это не раздражение, а самая настоящая ярость. Почувствовала неловкость, но с чего бы? Я не обязана перед ним отсчитываться.
   - Тебе не следовало выходить без охраны.
   - Я её охранял, - спокойно пояснил охотник.
   - Кругом лихие люди, стоило себя поберечь. Мало ли что может случиться.
   - Это угроза? - снова Дарен.
   На сей раз демон перевел на него тяжёлый взгляд.
   - Прости, тебя я не заметил.
   - Я так и понял. Сложно заметить летящий в лоб нож. Или ты думал я целился в птичку? Хотя я мог и промахнуться, но не настолько же!
   На миг их взгляды скрестились, как острые клинки. Начинается!
   - Я могу объяснить, что здесь делаю, а вот ты - сомневаюсь! - перевела я внимание на себя. - Кто-то нанял бандитов, не твоя ли работа?
   - Я возмущён, - сложил демон руки на груди и сощурил глаза. - Чем я заслужил такое недоверие?
   - Даже не знаю, с чего начать.
   - С главного.
   - Дарен, идём отсюда. Мне здесь не нравится.
   - Подожди, - остановил меня Ив. - Ты сказала, что можешь объяснить... И где же ты была?
   - Могу, - обнадежила я, - но не хочу.
   Наслаждаясь триумфом, победой над демоном, зашагала вдоль аллеи, и меня кто-то схватил за ногу.
   - Они живы! - обнаружила я шевеление среди поверженных тел.
   - А я и не говорил, что мертвы, - обогнул меня Дарен, по пути вырубив ударом ботинка начавшего приходить в себя бандита, и вытащил из кустов Нэйта. - А может, его здесь оставим?
   - Нет, ты понесёшь его во дворец. Мы с ним не закончили.
  

Струна 14 На пороге секрета

  
   Прошло несколько дней. Я вернулась к работе в отделе прогнозирования. Отец явно не одобрял моего решения, но ничего не сказал. У него и своих проблем хватало. На северной границе дела обстояли из рук вон плохо. Хаос распространялся молниеносно. За одну ночь тринадцать деревень было стерто с лица земли. Близ этого места развернулись широкомасштабные бои с монстрами хаоса, сеющими смерть и разрушения. Происходящее меня ужасало и тревожило, но не Дарена.
   - Я принес конфет.
   - Каких еще конфет? - До них ли сейчас?
   - Мармеладных, - легкомысленно отозвался он.
   - Северная долина, говорят, стала красной от крови! А ты... О чём ты думаешь?
   - Не хочешь сладкого? Хорошо, сам всё съем, - плюхнулся он в кресло и вытянул ноги на стол.
   - Тебя правда не интересует, что творится в мире?
   Охотник запустил руку в кулек и достал малинового котика.
   - Меня больше интересует, кто тебе информацию сливает? Сомневаюсь, что Корнелиус. Роин бы ему уши оторвал. И голову за одним. Так кто? - закинул он в рот конфету.
   - Слухи ходят... - отвела я взгляд.
   - Слухи? - недоверчиво хмыкнул Дарен.
   Мэта не выдам! Мне и без того мало что перепадает, особенно после того, как Сэм начал меня сторониться. Понимаю, что не совсем меня, но легче не становится.
   Каждый день напоминала охотнику об обещании поделиться тайной, но он редко удостаивал ответом, в лучшем случае просил сбегать за чайком или чем-нибудь покрепче. Пару раз я выполняла просьбу, думая, что это своеобразная плата за секрет, но вскоре стало ясно, что он просто меня использует. Хаос бы тебя поглотил, Дарен Харсед!
   Со вторым объектом тревог и волнений дело обстояло не лучше.
   Как-то, любуясь с верхней террасы красотой сада, краем глаза заметила наблюдающего за мной из тени демона. Думает, что не вижу?
   - Я тут подумала... - начала я, рассеивая его заблуждение. - Может, это и правда не ты организовал нападение в аллее? - С того дня я с ним не разговаривала, делала вид, что не замечаю. Раньше бы мне это ничего не стоило, теперь же приходилось делать над собой усилие.
   - Зачем спрашивать, ведь ты знаешь ответ.
   - Значит, всё-таки ты, - сжала я гладкие мраморные перила и обернулась, жалея, что под рукой нет ничего тяжёлого. - Но зачем?
   Демон ответил спокойным, терпеливым взглядом. Захотелось его ударить, заставить почувствовать мой гнев и обиду. Он играет со мной!
   - Интересно, что скажет генерал Роин, когда узнает, что легат повелителя Огненных земель нанимает бандитов для расправы над наследницей Ордена? Или лучше подумать о том, что он сделает? - Ненависть пронзала каждую мою клеточку.
   - Всё не так. То, что я сделал, напрямую тебя не касается, это всё Харсед...
   - Не касается? - От злости потемнело в глазах. - Ты всего лишь жалкий демон с проклятой кровью! Знай своё место! Одно моё слово, и тебя разорвут на куски! Не смей думать, что твоя жизнь чего-то стоит в стенах Ордена! Я не играю в дипломатию, и не буду скрывать, что тебя презираю! Жалкое ничтожество! Воображаешь себя значимым... древний род... титул Звёзд семи Печатей... Ты ничто! Пустое место! Ненавижу! - Меня трясло, сердце билось как сумасшедшее. Я говорила и не могла остановиться. Пусть бы сгинул! Сгинул! Провалился сквозь землю!
   В глазах демона заблестел опасный огонёк.
   - Ты всё сказала? А теперь послушай меня, Триллиан Эстериус, ты сама не знаешь, в какие сети попала.
   - Что ты несёшь? Какие сети?
   Он наступал, и мне ничего не оставалось, как отходить назад.
   - Ты запуталась и уже сама не понимаешь, кто твой друг, а кто враг. Так сильно доверяешь Харседу, позабыв, что в первую очередь он выполняет приказы Ордена, а потом твои, если те не противоречат изначальным. Его интересы всегда лежали и лежат в пределах Ордена, всё, что с ними не совпадает или представляет угрозу, подлежит уничтожению. А теперь подумай, все ли твои шаги были правильными? А как отнесётся твой отец к тому, что ты привела под крышу Ордена одержимого хаосом? Погладит по головке? Хотя о чём я, ведь он наверняка уже всё знает! Знает твои мысли, отслеживает все действия, неужели ты этого не понимаешь? И как думаешь, кто ему докладывает?
   Отступая, наткнулась спиной на стену, от возмущения ни в состоянии вымолвить и слова. Да кто он такой, чтобы мне всё это говорить? Ничтожество! Существо, в чьих жилах течёт чёрная, как сама тьма, кровь. Проклятый... Проклятый демон!
   - Что ты вообще знаешь? - крикнула ему в лицо. - Что ты знаешь про меня и Дарена? - Я сжала кулаки, всеми силами стараясь выдержать немигающий, застывший взгляд, в глубине которого бушевало адское пламя.
   Губы демона приблизились к моим, и меня обожгло жарким дыханием.
   - Маленькая, наивная девочка, - зашептал он, - думающая, что ей известно всё про охотников, защитников правды и справедливости. Разделяющая весь мир на белое и чёрное. На жизнь и смерть. Не видящая граней и не желающая понимать, что мир давно уже в пограничном состоянии. И может, ты ошиблась, считая врагом меня?
   Я упёрлась руками в его грудь, стараясь оттолкнуть. Слишком близко. Слишком. Так близко, что дыхание прерывается, и сердце готово пробить грудную клетку. Толкала демона изо всех сил, но с тем же успехом могла попытаться сдвинуть стену. От бессилия и отчаяния из глаз хлынули слёзы. И вдруг он отступил, отошёл на два шага, а мне почудилось, словно давящая тяжёлая тьма убралась с дороги. Мир перед глазами кружился, звуки постепенно затихали. Я прижималась спиной к прохладной мраморной стене, ощущая, как дрожат ноги.
   - Прости, если напугал, - донёсся шёпот, тихий, как шелест листвы. - Разреши проводить тебя до твоих покоев.
   - Не надо, сама справлюсь. - Хотя сомневалась, что смогу. Вот оно, воздействие демонической силы!
   Отвернулась, не желая встречаться с демоном глазами.
   Только бы он ушёл, только бы...
   Меня кто-то тронул за плечо.
   - Не прикасайся ко мне! - вскинула голову и... встретилась глазами с Дареном.
   - Что происходит? - спросил он.
   - Проводи меня. - С благодарностью оперлась на его руку. - И ни о чём не спрашивай.
  

***

   Вернувшись в свои покои, без сил опустилась в кресло. Для чего мне понадобилось так открыто выступать против Пандемония? Опасно, очень опасно. Что я могу одна против него? А он так явно продемонстрировал своё превосходство, свою демоническую силу... Одно утешало - его сила будет слабеть и сойдёт на нет с полным возвращением Печати.
   - Что у тебя произошло с нечистым? - спросил Дарен, пристально глядя в глаза. Он сел в кресло напротив. Выглядел охотник утомлённым и, казалось, если бы не я, свалился бы спать.
   - Ты о ком?
   - Ты правда собираешься играть в эту игру? - улыбнулся он безрадостно. - Я всё видел.
   - Что ты видел? - прищурилась я. Неужели, как демон припёр меня к стенке? Нет. Если бы так, то Дарен не стал бы с ним церемониться.
   - Как Пандемония шагнул с террасы. Он сказал тебе что-то непозволительное? Или, может быть, сделал?
   - Ничего.
   - Чего же ты еле на ногах держалась? - Охотник смотрел на меня, не отводя взгляда, и явно не верил.
   - Он действительно ничего не сделал. Только сказал...
   - Да?
   "Может, ты ошиблась, считая врагом меня?"
   - Я могу спросить? - Дарен промолчал, и я расценила это как согласие. - Ты передаёшь наши разговоры моему отцу?
   На лице охотника отразилось непонимание, а потом...
   - Ясно, откуда ветер дует, - откинулся он на спинку кресла. - Понятно, какая птичка напела такие мысли. Но разве тебе есть в чем меня упрекнуть? Даже отчёт генералу ты сама за меня писала и изложила, что посчитала нужным.
   - У тебя была масса возможностей рассказать всё без отчёта.
   - Была, и что дальше? Ты не доверяешь собственному отцу?
   - Он приставил тебя следить за мной, - напомнила я.
   - Охранять. Он велел тебя охранять, потому что беспокоится. Это важно.
   - О чём тут беспокоиться? - возразила я и тут же задумалась. В самом деле, разве у отца не было повода? За несколько дней столько всего произошло. Восставший из бездны монстр огня, покушение на меня адептов хаоса, нападение обречённых детей, убийство Гвен... В этом определенно прослеживается закономерность, есть что-то, что связывает эти события. Или кто-то. Ив Пандемония? Не ему ли выгодно, чтобы я сомневалась? Особенно в Дарене. Вывести из равновесия и внушить нужные мысли - не так ли действуют демоны, плетя интриги и сея сомнения?
   - Ты прав. - А я не права, что позволила собой манипулировать, что отдала все силы на противостояние демону, стала слабой... Холодный рассудок единственное моё оружие. Нужно твёрдо осознавать, кто мой враг. Он, Ив Пандемония, но никак не Дарен. Или... - Где ты был? - Охотник отсутствовал час и вернулся уставшим.
   - Ты ведь хотела узнать то, что знаю я, - как-то даже задорно усмехнулся Дарен. - Завтра, это случится завтра. Завтра ты узнаешь, куда я ухожу и что делаю. И поймёшь, что я вовсе не сплетничаю с генералом. Хотя с радостью бы ему поведал о мелком гадёныше...
   - Завтра?
   - Только у меня для тебя есть одно поручение. Маленькая диверсия.
  

***

   Не знаю, для чего Дарену это понадобилось, но мне было велено совершить диверсию в отделе прогнозирования.
   Всегда считала, что отдел для меня не особо серьёзный и отец направил туда, чтобы не мешалась. Но там происходило одно важное дело - наблюдение за всплесками энергии. Именно благодаря этому обстоятельству можно было достаточно точно просчитать, где и когда хаос проявит себя. И послать отряд быстрого реагирования, если точка выброса энергии в пределах города, или выслать обычный отряд на длительное задание по устранению монстров хаоса или уже последствий.
   Всегда казалось, что с наблюдениями за энергией могут справиться и без меня. Мои предвидения помогали крайне редко, если вообще когда-нибудь. Я сама не знала, как работает мой так называемый дар, но события действительно иногда предугадывала и даже, если ситуация была напряженной, видела всю сеть энергии без каких-либо приборов одним только внутренним взором.
   Так просто воспользоваться своим природным умением у меня не получалось. Иной раз я могла часами пытаться увидеть энерго-сеть, но ничего не выходило. Отец говорил, что я слишком стараюсь, а мне бы расслабиться. Но если я следовала его совету, получалось и того хуже - теряя концентрацию, я теряла даже дрожащее изображение нитей энергии, что сразу распадались, как паутина от порыва ветра. Отец говорил, что видеть мир так, как вижу я, никто не может. И ему ничего не стоило убедить меня, что в отделе прогнозирования я могу быть полезна. Но "могу" не значит "буду".
   Светящиеся панели большого экрана располагались вдоль всей стены до самого потолка. Энергии тонкими нитями расползалась по всему экрану. Кое-где она была более концентрированная, отображаясь сгустками, похожими на паучков, распростёрших лапки во все стороны. На севере наблюдался огромный чёрный провал, в который уползала энергия. О нём предпочитали не говорить, особенно о том, что он расширяется. "А если даже и так, - говорили некоторые, - то что? До него много дней пути".
   Но ведь и эти дни когда-нибудь закончатся.
   Были экраны и поменьше. Они стояли на столах. Одни показывали энерго-сеть города, другие - места, о которых я не имела представления, не знала, что это и почему так важно за ними наблюдать. Но один экран интересовал меня больше других. На нём красовалась сеть энергии дворца Ордена, там же показывалось тёмное пятно, небольшой провал, через который в памятный день вылез огненный монстр, подпитываясь мощным потоком энергии извне, точнее энергией, доставляемой зеркалом Тенебрис. Он затягивался и не представлял угрозы, и всё же... Всё же за ним вели наблюдение.
   Я вздохнула и попробовала расслабиться, как учил отец. Я смогу увидеть энерго-сеть и без всяких экранов, и не только увидеть. Но, как обычно, лишь слабо мерцающая, едва обозначенная карта. Не выходит. Да и вряд ли выйдет, если конечно не повторится то напряжение, что витало в воздухе в тот злосчастный день, памятный не только монстром, явившимся из-под земли, но и празднованием приезда Ива Пандемония. Вот уж кто действительно создаёт это самое напряжение вокруг своей особы, не прилагая усилий. Я снова вздохнула. Теперь уж точно не получится расслабиться.
   Поводила рукой над светящимся шаром, он вроде назывался пультом управления. Как всё это работало, я не представляла, но говорили, что это технологии давно исчезнувшей цивилизации, правда, немного перестроенные. Оборудование в отделе прогнозирования, как и в библиотеке, работало от альтернативного питания. Всяческие генераторы, способные воспроизводить электроэнергию, выходили из строя из-за странных бурь - их природа была загадочна и никому неизвестна, поэтому их называли бури Хаоса - наши учёные считали, что Хаос порождает волны, которые перетряхивают весь мир, даже если очаг "прорыва" далеко.
   К экранам присоединялись трубки, внутри них было вещество похожее на белый туман со светящимися искорками. Благодаря этому веществу - "потоку" - экраны и работали, выдавая информацию. Я наступила на один из этих "шнуров", и нити энергии на экране растаяли.
   - Эй, не делай так! - окликнул меня парень с эмблемой серебряной молнии на голубой укороченной куртке - я тоже должна ходить в такой спецформе, но мне совсем не нравилось.
   Какой внимательный! Значит, выкинуть какую-нибудь штуку, как например замыкание энерго-поля на определенной последовательности и блокировать показ истинной карты нитей энергии, не получится. Такое под силу только мощному артефакту, такому, как зеркало Тенебрис. Но мне вряд ли удастся до него добраться, а если бы и удалось, я понятия не имела, как им пользоваться. Зато воспоминания о том, как зеркало едва не утянуло меня, были ещё свежи.
   На одном из экранов мерцали полоски каких-то показаний - и почему я раньше не разобралась, что тут к чему?
   За панелями управления сидели работники. Со многими из них я и парой слов не перемолвилась, не то, чтобы узнать получше. За полгода, что провела в Ордене после приезда из пансиона, и за три месяца, что работала здесь, это место не стало родным. Как, впрочем, и Орден, от которого отвыкла за несколько лет учёбы вне его стен. Некоторые смотрели так, будто не понимали, что я здесь делаю. Да я и сама не совсем понимала, ощущая, что занимаю чьё-то место или просто не могу найти своё.
   - Ты записала показатели? - спросила начальница отдела, Карен Уайтер, светловолосая женщина с безупречным макияжем и строго застегнутой формой с эмблемой молнии.
   Она приглядывала за мной, видно, чтобы я не натворила бед по неосторожности, отдавала распоряжения, чтобы не бездельничала, и наверняка докладывала обо всём отцу. Я подумывала действительно уйти отсюда, несмотря на то, что сама напросилась устроить меня на работу, пусть даже и в этот странный отдел. Но увидев, как на лице Карен расцвела улыбка, стоило мне заикнуться об уходе, я оставила на время своё намерение.
   С самого начала она невзлюбила меня и однажды сказала, что долго я здесь не задержусь.
   Как бы не так! Я буду здесь столько, сколько сочту нужным!
   - Я как раз собиралась...
   Дамочка презрительно поджала вишневые губы.
   - Займись немедленно! - развернулась она на каблуках, унося с собой папку с какими-то бумагами.
   Как же выключить демонский экран с энерго-сетью Ордена? Если он потухнет, это непременно вызовет шумиху. Разве что...
   Я огляделась и, убедившись, что никто не смотрит, отсоединила зеленую плату. Экран не потух, но сеть, похожая на сложную венозную систему, исчезла. Испугавшись, что сделала что-то не то, я поспешно отсоединила синюю плату, подключенную к соседнему экрану, и присоединила к этому.
   Сеть вспыхнула снова, но была уже другой. Прежнюю же зеленую плату воткнула к соседнему экрану, и на нём появилось энерго-поле Ордена. Но с первого взгляда, если не приглядываться, нельзя точно сказать, какому месту принадлежит карта энерго-сети. Ведь на новом экране, что был немного меньше первого, не было видно чёрной расщелины, что появилась в День Пламени с западной части дворца.
   - Что ты делаешь? - раздалось со спины.
   Я чуть до потолка не подпрыгнула, ощущая, как вспотели руки и жарко забилось сердце.
   - Я тут... записать показатели...
   - Оставь это! - весело подмигнула Лиз, с которой еще до работы в отделе меня познакомила Луон. - А то Королевна совсем тебя замучит. - Королевной она называла Карен, и не только она. - Идём обедать.
   Во рту пересохло и язык заплетался от волнения.
   - Я попозже... мне надо...
   - Да перестань! - вытащила она меня из-за стола и вывела из зала в коридор.
   - Подожди, - освободилась я от её руки. - Мне правда нужно идти, а потом... - Когда "потом"? Я сегодня вообще вряд ли доберусь до столовой. - Мы как-нибудь с тобой пообедаем.
   Не дожидаясь, когда Лиз что-нибудь спросит, я припустила по коридору, оставив её в растерянности. Отдышалась за углом. Если у Дарена не найдётся веской причины, почему я должна такое вытворять, я его просто убью!
   - Привет! - послышалось рядом. В этот раз я действительно подпрыгнула. - У-у, да ты вся напряжена, - заметил Дарен. - Расслабься. Ты всё сделала?
   Расслабиться?! Да он издевается!
   - Какая разница? Пошли! - бросила на ходу.
   - Большая, - не сдвинулся Дарен с места. - Сделала или нет?
   Он просил позаботиться об экране энерго-поля Ордена. Я так и сделала. Или он думал, что я его совсем отключу и никто не заметит?
   - Сделала всё, что могла, не беспокойся.
   - Мне правда можно не беспокоиться?
   Этот долгий взгляд.
   - Правда. - А что может случиться?
   - Тогда вперед, - обогнал он меня.
   - Подожди! - заспешила следом, подстраиваясь к широкому шагу охотника. - Скоро мне придётся вернуться обратно, иначе меня потеряют. На обед всего полчаса. Мы же управимся за полчаса? - А потом нужно быстренько исправить то, что я натворила, пока никто не заметил.
   Охотник не ответил, либо погрузился в свои мысли, либо не посчитал нужным.
   И ладно, я не против.
   Знакомый мраморный коридор сменился другим, и третьим, и... вскоре я потеряла им счёт и запуталась.
   Коридор из грубо выточенного камня вёл во мрак. Я была уверена, что никогда сюда не приходила, незачем, и всё же...
   - В чём дело? - остановился Дарен, последовав моему примеру. - Ты вспомнила?
   - Вспомнила что? - я насторожилась.
   - В одной из комнат... тут... тебя заманили в ловушку ублюдки хаоса. - Повинуясь порыву, я огляделась, будто ожидая, что и сейчас кто-то из них выскочит из-за угла. Дарен шагнул ближе. - И, может быть, я тоже сыграю с тобой такую же шутку, кто знает... - Он расхохотался, запрокинув голову. Мне же было совсем не смешно. - Идём.
   Я не спешила.
   Дарен устало вздохнул.
   - Понятия не имею, чем тебе запудрил голову Пандемония, но если у тебя есть ко мне вопросы, давай разберемся сейчас, потому что потом может оказаться поздно. - Он кивнул, разрешая начинать, но я не знала, что добавить к уже сказанному. И нужно ли?
   - Ты ведь хотел мне что-то показать, нет? - напомнила я.
   - Хотел, - ответил он, будто сомневаясь.
   Мы миновали с десяток дверей, они выглядели так, словно в них много лет никто не заходил. А я и не догадывалась, что в Ордене есть такие заброшенные помещения.
   На развилке Дарен остановился, поймав меня за руку, когда я хотела свернуть направо.
   - Туда тебе идти рано.
   - А что там? - Лестница уводила вниз, и оттуда веяло прохладой.
   - С ума сойти, какая ты нетерпеливая. Ты не думала стать охотником? Мы бы с тобой таких дел натворили!
   - Ещё натворим, - не зная с чего, сказала я. Хотя почему не зная? Дарен уже уговорил меня совершить диверсию в отделе, где я работаю...
   - Надеюсь, я в тебе не ошибся, - как-то странно сказал он.
   Я бы и не заметила дверь, если бы Дарен перед ней не остановился. Она казалась частью стены, такого же тёмно-серого цвета.
   - Если ты войдёшь в неё, назад дороги не будет, - предупредил охотник. - Подумай хорошенько. Ещё не поздно отступить.
   - А если отступлю, что тогда?
   - Тогда ты сможешь вернуться к своей обычной жизни и дальше пребывать в иллюзиях. Что тоже неплохо.
   - Но ведь ты вошёл в неё, когда у тебя был выбор.
   - У меня его не было. А у тебя есть, так что думай.
   - А что за ней... за дверью?
   Дарен улыбнулся одними краешками губ.
   - Правда.
  

Струна 15 Тайна голубого зала

  
   Никогда не понимала этого странного, немного сумасшедшего и непредсказуемого Дарена Харседа. "Завтра ты узнаешь кое-что обо мне и Ордене. Это случится завтра". И сейчас, стоя перед дверью, за которой скрывался секрет, я не была уверена, что хочу его знать. Может, пусть всё остаётся как есть? Может, ничего не менять? Когда я просила Дарена рассказать всё, что он знает, то не думала, что это зайдёт так далеко. Какие-то странные коридоры, что прячут тайны Ордена. Отец никогда не говорил, что в Ордене есть такое место, что есть дверь, прячущая правду. Какую правду? И разве я смогу, не узнав её, спать спокойно?
   - Открывай.
   - Уверена? - Дарен приложил руку к стене, и дверь со щелчком открылась, пропуская в огромный зал, освещенный голубоватым светом.
   Я ожидала ужасных секретов: пыточных камер, закованных в кандалы людей, одержимых хаосом, монстров. Помещение оказалось совсем не страшным, а наоборот. Выточенные из голубого камня стеллажи занимали всё пространство. Множество стеллажей... Они тянулись рядами, взбирались наверх, занимая место возле стен, и вся комната светилась и мерцала. Я подошла ближе, разглядывая заключённые в сферы огоньки, что испускали приятный свет. Их было тысячи.
   - Что это?
   Дарен бродил между стеллажей. Они все стояли так, что с любого места зал выглядел как на ладони.
   - А на что похоже?
   Я пожала плечами.
   - Новый вид энергии?
   Он остановился возле одной светящийся сферы и легко вынул её из каменного крепления. Сфера засияла, как звезда, ослепляя. Я зажмурилась и открыла глаза, когда свет померк. Лицо Дарена выражало столько эмоций, от страданий до безумного веселья, что я его не узнала.
   - Дарен?! - осторожно позвала, но он не ответил, казалось, он находился где-то далеко, куда мне не было доступа.
   Долгий вздох, и охотник посмотрел на меня мутным взором, покачнулся и опёрся рукой об отполированную поверхность каменного стеллажа. Никогда прежде я не видела его настолько ослабленным, он всегда был сильным, способным и гранитную стену сокрушить. Огонёк в сфере разросся, внутри него вспыхивали маленькие молнии. Дарен дрогнувшей рукой вернул сферу на подставку.
   - Так всё и происходит, - сказал он. - Здесь я бываю, когда ухожу.
   Я не понимала, чему стала свидетельницей, и только нерешительно оглядывалась. Прекрасный зал с сотнями огней показался чуждым и враждебным.
   - Всё ещё не понимаешь? Конечно, куда тебе... - В голосе Дарена прозвучала злость. Но охотник был слишком бледен, чтобы на него обижаться. Он тряхнул головой, словно прогоняя ненужные мысли. - Не то хотел сказать. В голове всё путается. Нелегко справляться с эмоциями. С целой лавиной эмоций. Внутри меня всё кипит. Тебе лучше не приближаться, - выставил он руку, когда я шагнула к нему, собираясь помочь, не представляя, что с ним творится и что за огни горят в сферах.
   - Если я могу что-то сделать, как-то помочь...
   - Постой там, просто постой. Это скоро пройдёт. - Несколько минут Дарен стоял с закрытыми глазами, словно пытаясь с чем-то справиться, с чем-то внутри него, опираясь на каменный стеллаж, затем выпрямился и посмотрел на меня. Во взгляде ещё сквозила усталость, но охотник стоял прямо.
   - Что это было? И что за свет в шаре? - спросила я.
   Дарен глядел на меня спокойно.
   - Моя душа.
   - Твоя... что?
   - Объяснить будет непросто, но я попробую. - Он прошёлся туда-обратно, видно, обдумывая, с чего начать. - Ты слышала о Крещении?
   - Это посвящение, ритуал, который проходят все охотники.
   - Правильно, - поддержал Дарен. - Но не все проходят ритуал, который довелось пройти мне и другим охотникам высшего ранга. Между Крещением и Вторым Крещением огромная пропасть. Когда я согласился пройти Второе Крещение, я этого ещё не знал, да и мне было наплевать. Впрочем, как и сейчас. Не знаю, по какому принципу выбирают тех, кто может и должен его пройти, но меня выбрали, и я был этому даже рад. Мне это льстило. Я слышал, что у хаен-вентров небывалая сила и мне было всё равно, откуда она берется у того, кто ещё вчера был обычным человеком. Я согласился, хотя, оглядываясь назад, понимаю, что выбора всё равно не было, я мог идти только этой дорогой. Другой дороги в мире, где царствует хаос, просто нет.
   - И что случилось дальше? - спросила я нетерпеливо.
   - Разделение души. Одну часть соединяют с веществом названным материей анти-хаоса. Благодаря ей у охотников высшего уровня абсолютная защита против хаоса и невероятная сила. Другую часть помещают в сферу - то, что ты видишь здесь.
   Я огляделась. Сияющие шары теперь не казались опасными, наоборот... они притягивали. Это души, невероятно! Не удержавшись, дотронулась до ближайшей сферы, но рука прошла сквозь неё.
   - Что это? Почему? - в недоумении посмотрела на Дарена.
   Он улыбался, ему казалась забавным моя растерянность.
   - Души не материальны, ты не можешь их коснуться.
   - Но ведь ты же смог! Я сама видела.
   - Моя душа летит ко мне сама, я только смахиваю сферу с удерживающей её подставки, которая настроена на мой биоритм. Никто, кроме меня, не может "взять" мою душу.
   - Зачем же ты возвращаешь её обратно? Не понимаю. Разве она тебе не нужна?
   Дарен усмехнулся.
   - Ты даже не представляешь, как сильно она мне нужна. Непросто жить с половиной души, особенно модифицированной.
   - Что это значит?
   - Материя анти-хаоса, вступив во взаимодействие с душой, изменяет её структуру. Благодаря этому человек с такой душой может использовать её энергию напрямую.
   - Значит, когда ты сражаешься, используешь энергию своей души? - уточнила я, начиная понимать.
   - Именно так.
   - Но тогда ведь эта энергия когда-нибудь иссякнет...
   - Не беспокойся, её хватит надолго. И потом... когда я возвращаюсь сюда, я восполняю утраченное за счёт души, что хранится в сфере.
   - То есть это всё... безопасно?
   - Насколько это возможно.
   - А это возможно?
   - Подводные камни есть везде, - загадочно улыбнулся Дарен. - Но я расскажу тебе об этом позже. На сегодня хватит.
   - Но как же... - спохватилась я. - У меня ещё столько вопросов.
   - Не сомневаюсь, - направился охотник к двери.
   Напоследок я обернулась, разглядывая зал, огоньки душ, заключенные в сферы, весь мерцающий узор, похожий на небесные созвездия, и быстро вышла следом.
   Всю дорогу обратно размышляла об увиденном и о том, что сказал Дарен. Его рассказ казался фантастическим, но зачем ему врать? Разделение души! Как это возможно? Для чего? У меня не укладывалось в голове.
   И как я могла до сих пор об этом не знать?
   Я буравила взглядом спину Дарена, будто это могло помочь получить ответы. Охотник словно что-то почувствовал и оглянулся.
   - Ты же понимаешь - всё, что ты только что увидела, большой секрет? И ты не можешь пойти к генералу Роину и спросить, что всё это значит.
   Я закрыла рот, понимая, что именно так и хотела поступить. Но стал бы отец отвечать?
   - Я не должен был тебе ничего показывать, это запрещено, - продолжал Дарен. - Присяга Ордену заключает клятву - никогда и ни при каких обстоятельствах не раскрывать секреты Ордена, никому.
   - Зачем же ты мне рассказал?
   Охотник легкомысленно пожал плечами:
   - Ты ведь просила.
   Его ответ вернул к мыслям, что совсем недавно Дарен поклялся в верности мне. Что будет, если о клятве узнает отец? Что он сделает? Я не спрашивала об этом Дарена, но чувствовала, что ничего хорошего. То видение, у раскопанной могилы, ещё стояло перед глазами, и мне никак не удавалось от него избавиться.
   Очутившись в коридоре, где своим появлением ещё полчаса назад меня напугал Дарен, я вздохнула с облегчением. Подземелья казались сном, в то время как тут была самая настоящая жизнь. Жизнь, к которой я привыкла.
   - Триллиан!
   Собираясь попрощаться с Дареном, я вздрогнула, узнав окликнувший меня голос. Карен стояла на углу в голубом костюме, наглухо застегнутом и подчёркивающим каждый изгиб фигуры. Она глядела сверху вниз с высоты своих высоких каблуков. Губы её кривились в злорадной усмешке, будто она меня на чём-то подловила.
   - Опаздываешь! Обед закончился полчаса назад, - объявила она. - Где ты пропадала?
   Похоже, на наше с Дареном путешествие ушло больше времени, чем я ожидала.
   - Прошу прощения. Обстоятельства задержали.
   - Обстоятельства?! - Карен обошла вокруг меня, как хищник вокруг добычи. - Что же это за обстоятельства, что ты не сочла нужным предупредить, что, возможно, задержишься?
   Я поджала губы, не собираясь оправдываться. Комната сфер с заключёнными душами! Уже сомневалась, что она не привиделась. Но единственное, в чём была уверена - не хочу доводить эти сведения до ума Карен.
   - Не ожидала, что ты так быстро проколешься, - продолжала злорадствовать женщина, неторопливо обходя по кругу. - Думала мне не доложат о твоей маленькой шалости? Как ты не поймёшь: если меня нет рядом, это не значит, что я за тобой не наблюдаю. Чужими глазами. И что мне теперь написать в рапорте? Диверсия?
   Она знает! Меня прошиб холодный пот.
   - Наследница занимается мелкой пакостью. Какой позор! Если об инциденте станет всем известно, это будет непросто для твоего отца. - Карен улыбалась ядовито и торжествующе. - Но, возможно, я сохраню всё в тайне, если ты расскажешь, зачем поменяла платы.
   Я молчала, не зная, что ответить.
   - Ты сама до этого додумалась, или... кто-то попросил? - поинтересовалась женщина.
   - Я попросил, - выступил из тени Дарен. - Это был я.
   Карен удивленно обернулась, будто только сейчас заметила, что мы не одни.
   - Попросил Триллиан проверить вашу систему охраны, - шагнул охотник ближе. - Может, это и было неразумно, но ведь ничего страшного не произошло. Ты же всегда начеку, Карен... - Он подступил к ней почти вплотную, и женщине не оставалось другого выбора, как отступить.
   На её лице отражалось смятение, но Карен быстро взяла себя в руки.
   - В чём дело, Харсед? Ты её защищаешь?
   - А есть от чего?
   - Не шути со мной, это может плохо кончиться.
   - Может.
   - То, что она сделала...
   Охотник прижал к губам женщины палец, заставив замолчать.
   - Я знаю, что она сделала.
   Карен оттолкнула его руку.
   - Дарен Харсед, что ты себе позволяешь?
   Охотник оглянулся на меня.
   - Иди, Триллиан...
   - Что? - возмутилась начальница отдела прогнозирования. - Я сама решу, когда ей идти, а когда остаться!
   - Триллиан... - окликнул Дарен, не обращая внимания на протесты женщины. Я стояла, не зная, что делать. - Ну как хочешь, - равнодушно передернул он плечами и впился поцелуем в ярко накрашенные губы Карен.
   Икнув от неожиданности, я наблюдала за попытками женщины освободиться от крепких объятий охотника. После непродолжительной борьбы жертва затихла. Её руки заскользили вверх по спине "мучителя" и пальцы страстно сжались, вонзаясь когтями в камзол, явно стремясь сорвать. Я снова икнула, приходя в себя от изумления, подхватила юбки и стремительно удалилась.
  

***

   Ничего страшного не произошло. Абсолютно ничего. Ничего, и точка! Твердила себе до самого вечера, помня лишь отрывками, как остаток рабочего дня записывала какие-то показания, заполняла таблицы и даже о чём-то беседовала с Лиз. Я ни на чём не могла сосредоточиться!
   Когда раздался стук в дверь, поймала себя на том, что бездумно переворачиваю странички книги. "В твоих объятьях" гласило название, я нервно улыбнулась и хрипло попросила гостя войти, молясь, чтобы это был не Дарен. Если он - точно со стыда сгорю. Хотя почему должна гореть я?
   Увидев Луон, уже обрадовалась, что этот огненно-рыжий смерч закружит меня и заставит забыть о неприятных мыслях, но надежда оказалась напрасной.
   - Мне нечего надеть! - с порога начала на удивление грустная подруга. - А через полчаса свидание!
   - С кем? - отложила я книгу.
   - С Валеном, конечно! С кем же ещё? - обиделась девушка, но как всегда ненадолго. - Что мне делать? - уставилась она на меня, видно, ожидая, что я решу все её проблемы. Мне бы со своими разобраться.
   - Но это же не первое ваше свидание, поэтому...
   - ...волноваться есть о чём! - закончила за меня Луон. - Он уже видел все мои платья!
   - Даже если и так, не думаю, что он их запомнил. - Смешно же.
   - Помоги мне! - не слушая, взмолилась подруга.
   Не успела я опомниться, как Луон уже копалась в моём шкафу, подбирая наряд к случаю. Мне оставалось наблюдать из угла спальни, расположившись в кресле.
   - Если бы ты знала, как меня обяжешь, как обяжешь... - щебетала она, производя в шкафу беспокоящие звуки. Не вышло бы так, что завтра мне и самой будет нечего надеть.
   Подруга выудила светло-оранжевое платье, о котором я успела забыть. Помнится, я надевала его, когда мне было лет двенадцать. Но для тоненькой и маленькой Луон оно оказалось в самый раз. Спереди платье украшал гипюр, а на шею так и просилась подвеска.
   Я вытащила из комода сундучок, окованный медью, и под восхищённым взглядом Луон открыла ключом. Мне пришло в голову, что медальон Хаоса подошёл бы к наряду как нельзя лучше... И я, должно быть, схожу с ума, раз об этом подумала. Достала серебряную подвеску. Когда-то давно её подарил Аллен. Кажется, это было в прошлой жизни. Глаза защипало, и я вздохнула, чтобы не разреветься.
   - Вот, она подойдёт, - отдала украшение подруге.
   Серебряная стрекоза красиво расположилась в вырезе платья.
   - Уверена, что можешь её дать?
   - Не потеряй. - Стало тоскливо, и я даже обрадовалась, заслышав стук в дверь и шаги.
   - А это что? - Луон ловко извлекла из сундучка браслет, воспользовавшись моей заминкой. - Могу я и его взять? Он мне так нравится. - Серебряные листочки звякнули, когда девушка защёлкнула браслет на своём запястье. Его я купила в городе, когда подбирала одежду для Нэйта, и успела благополучно выкинуть из памяти.
   Я не успела ответить, подняла глаза и замерла.
   Ив смотрел спокойно, но у меня внутри всё перевернулось. В последний раз мы расстались с ним не очень хорошо.
   - Я, пожалуй, пойду, - шагнула Луон к выходу и, лукаво подмигнув, выпорхнула за дверь.
   - Я не вовремя? - поинтересовался гость.
   Поспешно закрыла сундучок и убрала его обратно в комод.
   - Нет, всё в порядке. - Поразилась, как холодно прозвучал мой голос. - Что-нибудь ещё?
   - Э-э... да.
   Ив стоял на пороге, не торопясь войти в спальню, и я, поняв, в чём дело, вышла в гостиную.
   - Зачем пришёл?
   - Ты просила привести мальчика.
   Совсем вылетело из головы, что утром посылала записку, в которой просила демона вернуть ребёнка. Мы договаривались, что Нэйт какое-то время побудет у него, но после его вчерашней выходки всё изменилось.
   - И где же он?
   - Разумно ли держать его здесь?
   - Тебя не касается. - Упрямо сложила руки на груди.
   - Ну зачем ты так? Я же извинился за то, что вел себя неправильно.
   - Неправильно? Удобное слово. И верное. С самого начала ты ведёшь себя неправильно. Один из семи высших и влиятельных демонов! Думаешь, тебе всё позволено?
   Его губы сложились в улыбку.
   - Занятно, что ты изучила мою биографию.
   Я вспыхнула. Язык мой - враг мой.
   - Общие сведения доступны любому. На каждом углу говорят.
   - Не говорят.
   - Где мальчик? - Неизвестно до чего мы так договоримся.
   Нэйт выскользнул из-за двери и подошёл, хмурясь. Поверх белой рубашки черная жилетка. Светлые волосы причёсаны и приглажены. Туфельки блестят. Образец воспитанного и вежливого мальчика. На меня он даже не взглянул.
   - Хочешь остаться со мной?
   - А что твой долбанутый охотник больше не хочет меня прибить? Нет, я лучше с ним, - бросил он взгляд на демона.
   Чем же тот расположил его к себе? По губам Пандемония скользнула улыбка.
   Ах, вот оно как!
   - Ты останешься со мной. Ты мой! пленник. - Сама не знаю, кого из двоих присутствующих стараюсь убедить.
   - Отдай медальон! - принялся за своё Нэйт, его острый взгляд колол как кинжал.
   Верно говорил Дарен: от ребенка в нём мало что осталось.
   - Хорошо, но что ты предложишь взамен?
   - Я тебя не убью.
   - Тебя послали меня убить? - Моё спокойствие разбилось, и стоило усилий, чтобы не разлетелось вдребезги.
   В глазах мальчика стояла пустота, словно внутри него не было души.
   - Отдашь медальон?
   Что это? Неужели Хаос пожрал его душу, а всё что я вижу, что принимаю за человечность - остатки прежней личности мальчика Нэйта, которого давно нет? Но Ханна... Она верит, что их можно спасти, оказать сопротивление Хаосу. "Проще убить", так явственно прозвучали слова Дарена, что я вздрогнула - а может, это мои мысли?
   - Всё в порядке, он побудет со мной. Я за ним присмотрю, - опустил демон руки на плечи мальчика.
   И правда, не будет ли это лучше?
   - Нет! Мы за ним присмотрим. Оба! - Возможно, и от демона будет польза. Не зря же отец учил во всём видеть положительные стороны.
  

***

   Колонны тонули в темноте, едва разгоняемой лунным светом из разбитых окон.
   Зала, где днем велись ремонтные работы по восстановлению разрушенной стены, ночью погружалась в гробовую тишину. Никто не стремился блуждать здесь впотьмах, еще слишком свежи были воспоминания о трагедии. Ещё пахло дымом и кровью. И смертью. Её аромат щекотал ноздри и дразнил. "Возьми оружие и убей каждого, кто войдёт в зал... разорви на части..."
   Эманации смерти тут сильны. Им сложно противостоять. И я вдыхаю пропитанный тьмой воздух и будто насыщаюсь смертью. Кровь ещё горит в венах, но сердце замедляет биение. Слишком долго я не забирал жизни и устал сопротивляться постоянному зову, но время ещё не пришло. Надо подождать.
   Фигура мелькнула за колонной и растаяла в темноте. Я напряг зрение, стараясь разглядеть пришельца, но никого не увидел.
   - Ты звал? - раздалось со спины.
   Резко развернулся. Что за игры?
   Скард стоял неподвижно, спрятав руки в широкие рукава длинного плаща.
   - Зачем ты меня звал? Разве не было сказано - использовать кольцо в самых крайних случаях?
   - Сказано было. Но сказано было не всё. - Я снова почувствовал волну раздражения. - Что делает одержимый хаосом ребенок рядом с наследницей?
   - Неважно. У тебя есть свои дела, которыми ты не спешишь заняться. - Мне почудилась в ровном голосе адепта насмешка. - У нас договорённость: мы не мешаем тебе, а ты - нам.
   - Но вы мешаете!
   - Мы лишь помогаем, демон.
   Я постарался успокоиться.
   - Как много знает мальчик? Ему известно обо мне?
   - Не беспокойся, он всего лишь марионетка, и о твоей роли даже не догадывается.
   - Уберите его.
   - Нет.
   - Нет?
   - Мальчик останется там, где есть. Тебе он не помешает.
   - В самом деле? - Тьма колебалась внутри меня, и стоило усилий успокоиться и не дать ей вырваться.
   Знает ли скард, что не замечать их монстра не получится? Он у меня живёт. Не говоря о том, что мало приятного не знать о его назначении. Вряд ли шпион такого рода, как одержимый хаосом, будет только наблюдать. Но какое ему дали задание? Вернуть медальон? Или медальон лишь предлог остаться? Ничего нет опасней врага, которого считаешь обезоруженным. Он способен нанести удар в самый неподходящий момент. Не этого ли добиваются адепты? Одним ударом вывести наследницу из игры... Но она мне нужна живой. Нужна, пока жив тот человек.
   - Кстати, когда исчезнет Харсед?
   - Скоро. Приготовления почти окончены. Мы сообщим.
   Разумеется, сообщите, если не станет слишком поздно.
  

Струна 16 Озеро Хаоса

  
   Дарен переступил порог и придирчиво огляделся.
   Явился - не запылился! Сделала вид, что увлечённо вышиваю букет цветов на салфетке. Всегда лучше себя чем-то занять, чем показать, что ты весь извелся ожиданием. Конечно, это не про меня, и мне всё равно, где он прохлаждался до ночи.
   - Не думала, что заглянешь. Пришёл пожелать спокойной ночи?
   - Нет, на ночь поцеловать. Можно? - наклонился ко мне.
   - Дурак! - подскочила я, краснея. - Это всё твои дурацкие книжки, не читай их больше, они тебя дурному научат.
   - Зря ты так. Благодаря им я теперь лучше разбираюсь в женской психологии. Например. - Он подошёл и обнял меня сзади, склонившись к уху. - Ты хорошо пахнешь. - Его горячее дыхание обжигало.
   Я вырвалась, а Дарен расхохотался, опершись рукой о стену.
   - Ты думаешь это смешно? - Меня трясло.
   - А ты говоришь, книжки бесполезны.
   - Они дурные!
   - Ладно, что ты хотела сказать? - уже серьёзно спросил он. - Признаться мне, что твоя диверсия провалилась с треском? Я тебя прощаю. В конце концов, это не такая уж серьёзная провинность.
   - Не такая и серьёзная?
   - Может, я тебя проверял, справишься или нет.
   - Проверял?
   - А если и так?
   - Но это же... Ты знаешь, что я пережила?
   - Нет, расскажи.
   - Ты использовал меня? Ты, в самом деле, это сделал?
   Дарен пожал плечами.
   - Да ты... Да ты... Знаешь, кто ты? - Слёзы обиды навернулись на глаза.
   Он покачал головой и присел на диван, похлопал ладонью рядом, чтобы я тоже села.
   Ещё чего!
   Поймал меня за руку и усадил.
   - Триллиан, посмотри на меня. Посмотри на меня, Триллиан.
   Я подняла на него глаза, полные слёз.
   - Мы с тобой на одной дороге, помнишь, нет? Я помню. Я поклялся служить тебе верой и правдой до последнего вздоха. А ты ещё сомневаешься. Да это я должен рыдать. - Он перевел дыхание. - Карен знает, что в голубой зале что-то произошло, и ей не составит труда сложить дважды два, чтобы понять то немногое, что мы хотели с тобой скрыть. То, что ты была со мной. На экране фиксируется всплеск энергии, при прикосновении к душе. В зал имеют право и могут входить только охотники высшего ранга и смотрители, которые проверяют сохранность сфер - последние делают это в строго определённые часы. По экрану легко засечь нахождение постороннего в зале Душ. Я не должен был тебя туда приводить, если бы держался клятве Ордену, в противном случае это измена. Так вот я и спрашиваю: как думаешь, Карен что-нибудь засекла?
   Я моргала, не понимая, к чему он клонит.
   - Что?
   - Что увидела Карен на экране?
   Мотнула головой, не зная, что сказать.
   - Дарен, а что с тобой будет, если все узнают о твоей мне клятве?
   - Ну, думаю, меня накажут. Упекут в застенок, а потом отправят подальше отсюда, от тебя, в какое-нибудь гиблое место, откуда сложно выбраться.
   - А тебя не убьют? - Я так боялась спросить, но ещё больше - услышать ответ.
   - В инфернальной зоне могли убить каждую секунду, но я ещё жив. Со мной не так легко справиться, не волнуйся.
   - У меня было видение... Я видела, что ты, Дарен... - Предательские слёзы жгли глаза, я мяла подол платья. - Ты лежал в могиле мёртвый.
   Он усмехнулся.
   - И что? В могиле живые и не лежат.
   - Мои видения часто сбываются.
   - Часто, но не всегда, верно? В любом случае не в этот раз.
   Слезы текли по щекам, и я не могла их остановить.
   - Дарен! - Я обняла его и прижалась крепко-крепко.
   Пожалуйста, Дарен, не уходи!
  

***

   - Говоришь, ничего не было? - спросила я.
   Крепкий чай - то необходимое, что требуется после бессонной ночи и моря слёз, что не хотели кончаться.
   - Такого я не говорил. - Дарен сидел в кресле в развязной позе. Пришёл ни свет ни заря. Хорошо, что на ночь удалось вытолкать его за дверь. - Я бы сказал, что всё как раз наоборот. Карен всегда мне нравилась.
   - У вас с ней не впервой?
   - Как знать.
   Я уставилась на него, сама не зная, что хочу прочесть на его лице.
   Мой интерес охотник понял по-своему.
   - Тебе подробности рассказать? Пожалуйста...
   - Нет! - прикрыла уши руками. - Ничего не хочу слышать.
   - Хм... Я начинаю подозревать, что...
   - Что?
   - Что ты ревнуешь. Однако прошу заметить, моя верность всеобъемлюща: я служу тебе и душой, и телом.
   - Меня не волнует. - Он пристально и с интересом смотрел в глаза, и я решила прояснить: - Не волнует твоё тело, вернее то, как ты им распоряжаешься. - Лучше бы промолчала. Чувствуя, что краснею, встала и прошлась по комнате. - И не представляет интереса твои шашни с начальницей отдела, где я работаю.
   - Шашни? Я делаю всё, чтобы нас не замели. Хотя не скрою - в данном случае совпало полезное с приятным...
   Я попыталась прожечь его взглядом, а он лишь хитро улыбнулся. Дразнит?
   И почему души в сферах тревожат много меньше, чем поцелуй Дарена с Карен? И ведь, наверно, не только поцелуй...
   - Расскажи о душах в сферах, - пересилила себя, переключившись на действительно важное.
   - О, нет! Скучно. Лучше ты расскажи, что здесь вчера забыл демон?
   - Ничего.
   - Я учуял его вонь, едва переступив порог.
   - Заходил спросить, как я.
   - И как ты? Надеюсь, не плакала ему в жилетку. Иначе я расстроюсь.
   - Мне пора, - встала я с кресла.
   - Куда?
   - На работу.
   - Иди, а я немного посплю, - вытянул охотник ноги на стол, устраиваясь поудобней. - Ночка выдалась ещё та.
   Я запнулась на пороге и оглянулась. Дарен усердно изображал, что спит, и даже посапывал. Объяснять последнюю фразу он, похоже, не собирался.
   Весь день я чувствовала взгляд Карен, а когда оборачивалась, видела, что она действительно задумчиво на меня смотрит. Что её тревожит? Подозревает, что я ходила с Дареном в зал сфер, или размышляет, что он во мне нашёл, раз встал на защиту и взял на себя вину за диверсию? Женская ревность?
   Про ночку Дарен сказал просто так, чтобы подразнить, или...
   Почему я об этом думаю? Нужно взять себя в руки.
   - Триллиан. - Карен подошла неслышно, и я вздрогнула. - Отчёт ещё не готов?
   - Какой отчёт? - Почему у меня дрожит голос?
   - О том, что вчера ты допустила серьёзную ошибку. - Мне кажется или сегодня Карен накрашена больше, чем обычно, каблуки выше на дюйм, а костюм сильнее облегает фигуру? - Ты же понимаешь, что я не могу не отреагировать на нарушение? Если ты по неопытности и незнанию проявила небрежность в работе, это должно отразиться в твоём досье.
   Что? Она хочет вышвырнуть меня из отдела?
   - Я постараюсь впредь быть внимательной.
   - Постарайся. - Карен ядовито улыбнулась. - Где-нибудь в другом месте!
   За мной закрылась дверь, а я так и стояла посреди пустого коридора. Нет, она не хотела меня вышвырнуть. Тут одним желанием не обошлось. Она меня вышвырнула! И что теперь делать? Писать отчёт об "ошибке"?
   Говорят, когда вас увольняют с работы, это возможность открыть другие горизонты, заняться чем-то новым, познать иную грань своих способностей. Но пока я не видела ничего хорошего в произошедшем. Лишь представляла, как нахмурится отец, когда сообщу о своей недолгой и уже оконченной карьере прогнозиста.
   - Вот крыса! - бушевала Лиз в столовой, куда привела меня, выловив бесцельно бродившей по коридору. - Не переживай, мы с Луон что-нибудь придумаем, без работы ты не останешься. А Королевне отомстим, подсыплем в чай яда.
   - Не надо. Она права! - Что вышвырнула меня. - Я не подхожу для работы в отделе.
   - Но ты же можешь видеть будущее! Мне Луон говорила... - смущённо потупилась девушка, поняв, что сдала подругу.
   Ну Луон... язык как помело!
   - То, что я могу "видеть" - секрет, - прижала к губам палец. - И в отделе прогнозирования я занималась не этим, потому что сам отдел - всего лишь статистика и приблизительный прогноз на основании реальных данных. Я же...
   Лиз протянула ладонь. Глаза девушки фанатично горели.
   - Погадай мне? Возьми за руку - может, что-нибудь увидишь.
   - Это так не работает, - покачала я головой. - Это как вдохновение - налетает внезапно и не зависит от моего желания.
   - Понятно, - приуныла девушка.
   Мы с ней ещё немного поболтали о "Королевне" и расстались на том, что Лиз непременно подыщет мне занятие по душе. Я совсем не разделяла её энтузиазма. После позорного увольнения, как смотреть в глаза отцу? Но об этом подумаю позже, сейчас пора на встречу, о которой договорилась вчера.
   Солнце клонилось на закат, и сад тонул в золотистом свете, граничащем со строго очерченными тенями. Дорожка из розового камня пробегала меж ирисов и флоксов. Я спешила изо всех сил, не потому что опаздывала. Хотелось прибыть раньше, понаблюдать и послушать. Издалека увидела развесистое дерево, а под ним пустую беседку. Разросшиеся кусты чубушника с белыми цветочками - прекрасное место, чтобы спрятаться и быть незамеченной.
   - Куда идём? - вырос рядом Дарен.
   Я встала как вкопанная. Откуда он взялся?
   - А я думал, ты с работы сразу домой. - В его глазах искрилось веселье.
   - Что ты здесь делаешь?
   - Мне кажется, это я должен спросить.
   - Иди во дворец, ты всё испортишь, - продолжила шагать к беседке, но на полпути вспомнила о чубушнике и снова остановилась.
   - А что я должен испортить? Что вообще происходит? Мы что, поменялись ролями? Обычно это ты ничего не понимаешь.
   - Дарен, иди домой.
   - Пошёл бы, но меня там никто не ждёт.
   - Здесь тебя тоже никто не ждал, однако тебе это не помешало сюда заявиться. Как узнал, что я в саду? Ты за мной следил?
   - Я шёл за пирогом в столовую и по дороге встретил твою подружку. Ну знаешь, такая... - Попытался он изобразить кудряшки Лиз. - А неважно. Она сначала шуганулась, а потом сказала, что тебя уволили с работы. Карен, да?
   Я захлопнула рот. Ничего не утаишь!
   - Не имеет значения. - Продолжила я путь.
   - Так вот, я хотел тебя утешить, увидел, что ты направилась в сад, и пошёл следом. Кстати, почему твои подруги от меня как от чумы шарахаются? - не отставал Дарен.
   Ты вырываешь сердце у своих любовниц, и они бояться, что по неосторожности и у них вырвешь. Стойте-ка!
   - А что будет с Карен? - снова остановилась.
   - А что с ней должно быть?
   - Ты оставишь всё как есть?
   Дарен прищурился, видно, стараясь уловить мою мысль.
   - Я об этом ещё не думал.
   - Не думал? - закинула я снова удочку.
   - Нет.
   - Прекрасно! - Я сделала шаг и... Тьма! Они уже здесь!
   В беседке преспокойно посиживал демон, а рядом стоял с непробиваемой физиономией Нэйт.
   - Кого я вижу. Как раз хотел размяться перед сном, - хрустнул Дарен костяшками пальцев.
   - Мы здесь не за этим, - осадила я его, направившись к месту встречи.
   - Ах, нет? Жаль. Я бы им обоим с радостью рожи начистил.
   - Я тоже рад тебя видеть, - поприветствовал Пандемония, вставая. - Триллиан, - кивнул он мне и предложил присесть.
   Нэйт с омерзением сплюнул.
   - Дура! Приволокла своего цепного пса!
   - Я не пёс, - улыбнулся охотник. - Я цепной кот. И если ещё раз назовёшь Триллиан как-нибудь плохо - я тебя на куски порву.
   - Успокойтесь! Мы здесь не для того, чтобы драться, - напомнила я.
   - А по-моему, прекрасный вечер, чтобы умереть. Не так ли, отродье? - кивнул Дарен мальчишке. Тот оскалился в ответ.
   Ребячество какое-то.
   - Сядем и спокойно поговорим, - подала я пример.
   - Отличная идея. - Охотник сел рядом, затем лёг, положив ноги на подлокотник беседки, а голову мне на колени. - А ты демон можешь сплясать, пока меня сон не сморил, - зевнул под конец.
   - Дарен. - Я начинала терять терпение. - Прогуляйся, пожалуйста. Нам нужно поговорить. Без тебя.
   Он встал.
   - У тебя пять минут.
   - Но этого мало.
   - Десять? Я буду прямиком за кустами чубушника. Ты ведь туда направлялась? Удобное местечко для... - Я многозначительно кашлянула. - Короче, я буду там.
   - Тебе не надоело? - сел демон рядом, когда охотник скрылся из виду. - Терпеть его выходки...
   - Я не только его выходки терплю, и ничего, - припомнила мстительно.
   - Я поговорил с Нэйтом, впредь он будет вести себя более... покладисто.
   Ну и слово он подобрал - покладисто. А "дура" значит не в счёт.
   - И с чего он согласился? - придирчиво посмотрела на нагловатое лицо мальчика. - Он же меня ненавидит, не так ли?
   - Ты забрала мой медальон. И я буду преследовать тебя до конца жизни. Твоей, естественно, если не поняла.
   - Однако это ты первый на меня напал, я не права?
   - Я не сделал тебе ничего плохого до сих пор, а вот ты... - В его глазах полыхнула ненависть. - Из-за тебя моя мама ко мне не возвращается.
   - Твоя мама? - Помнится, Ханна говорила, что он остался без матери в шесть лет. Неужели она его бросила? - Но при чём здесь я?
   - Они вернут её, но ты должна исчезнуть.
   В горле пересохло.
   - Кто-то удерживает твою маму, и именно поэтому ты должен меня убить?
   - Они сказали, что ты мешаешь возвращению мамы и должна исчезнуть.
   - Исчезнуть значит умереть?
   Нэйт отшатнулся, его глаза были огромными и чёрными, как ночное небо.
   - Не знаю. Но ты украла мой медальон. - Под его взглядом я почувствовала дрожь. - Он мой, понимаешь? Мой! - Шаг в мою сторону, и между нами встал Пандемония.
   - Спокойней, приятель. Помнишь, о чём мы договаривались? Ты отвечаешь на вопросы Триллиан, а я...
   - И что же делаешь ты? - поднялась и я, когда демон оборвал себя на половине фразы.
   - Я помогаю ему вернуть медальон.
   - Смело! И это в обход моих желаний. - Притворившись обиженной, я села. На деле у меня дрожали коленки, и я могла думать только об одном. Кто-то хочет меня убить!
   - Всё слишком затянулось, - продолжал демон. - Будет лучше, если он ответит на твои вопросы, получит медальон, и вы расстанетесь.
   Ответит на вопросы! Этого я добиваюсь с самого начала.
   - Кто приказал напасть на Триллиан? - продолжил допрос демон.
   - Не могу сказать, - после недолгого молчания, произнес Нэйт. - Я не знаю ни их имён, ни их лиц - они всегда в масках. Приходят, когда хотят они, говорят, что нужно делать. И я должен это делать, чтобы мама вернулась.
   - Мы можем как-то помочь её вернуть?
   - Только они могут. И скоро вернут. У нас договор. Я уже почти всё выполнил. А делал я много, много ужасных вещей, но когда мама вернётся, она поймёт, что делал я это ради неё. Я пустил в себя зло. Но когда всё кончится, я снова буду свободным. Они обещали.
   - Ты можешь отвести нас к ним?
   - Нет. Говорю же, они всегда приходят сами, я не знаю, где их искать, - раздражённо пояснил мальчик.
   - Как же они тебя находят?
   - О, они повсюду и те, кто с ними. Нас много.
   Пандемония разочарованно покачал головой и посмотрел на меня.
   - Вот видишь, он ничего не знает, надо его отпустить.
   - Надо, так отпусти, а мне он ещё нужен. Что такого ценного в медальоне? - спросила я Нэйта. - Он связывает тебя с Хаосом?
   Мальчик усмехнулся:
   - Ты ничего не знаешь, верно? Дай медальон, и я покажу, как он работает.
   - Я говорила - у меня его нет.
   - Не моя проблема. Мы договорились - я рассказываю всё, что знаю, а ты возвращаешь медальон.
   - Больно много ты рассказал, - усмехнулась я. - И потом... я с тобой ни о чём не договаривалась.
   - Что? - зашипел мальчишка и угрожающе шагнул в мою сторону.
   - Время вышло, гадёныш, - за шкирку отшвырнул его Дарен. - Как знал, добром встреча не кончится.
  

***

   Возвращались во дворец в сумерках. Я обдумывала сведения, полученные от Нэйта, но мысли всё время вертелись вокруг известия о том, что кто-то хочет моей смерти. Или всё не так? Что означает "исчезнуть"? Рядом шагал охотник, насвистывая незатейливый мотивчик. Доволен, что Пандемония и мальчик свернули на другую дорожку? Хотя так даже лучше; надоели постоянные дрязги.
   Неожиданно нога провалилась в вязкую жижу. "Откуда посреди каменной дорожки грязь?" - явилась первая мысль. Но то оказалась вовсе не грязь; меня засасывало в чёрную, липкую глубину всё больше и дальше. Нога уже скрылась в "трясине" по щиколотку, когда охотник дернул за руку, освобождая из топкого плена.
   - Дарен, что это? - с колотящимся сердцем спросила я.
   Дорожка и часть сада превратились в агатово-чёрное бурлящее озеро; пространство вокруг колыхалось и плавилось, смешивая краски и стекая вниз, в тёмную лужу.
   - Это Хаос. Держись подальше, иначе он тебя поглотит.
   - Хаос? Но откуда...
   Большой чёрный пузырь вздулся и лопнул, обретая человеческую форму. Глаза существа полыхнули красным. Резкий прыжок. Когтистая лапа рассекла воздух перед моим носом и отлетела в сторону. Дарен сжимал в руке меч, стряхивая с его лезвия чёрную жидкость.
   - И откуда здесь пограничные? - спокойно вопросил он и следующим ударом рассек существо надвое.
   - Что значит пограничные? - оглядываясь, я с ужасом наблюдала, как один за другим вздымаются с десяток пузырей.
   - Твари из инфернальных зон, где Хаос особенно активен.
   Меч Дарена поразил четырёх существ за раз, но, казалось, им нет конца. Алые огни мерцали повсюду. Чёрные текучие фигуры наступали. Охотник оттеснил меня за спину, и я наткнулась на... Пандемония.
   - Я помогу, - сказал тот тихо.
   - Стой ты, проклятье, там! Снимешь печать, и я вобью твою рожу аккурат посреди этой грёбоной лужи! Я не шучу, демон. - Дарен на миг обернулся, и в его глазах вспыхнуло голубое пламя. - Я защищу наследницу. И от тебя в том числе!
   Демон терпеливо вздохнул.
   - Отойди немного, - тронул он меня за руку. - Похоже, Харсед не в себе. Обожжёт.
   Дарен провёл ладонью по лезвию, и меч охватило сияние.
   - Активировал энергию души, - буднично сообщил Пандемония. - Я не раз такое видел.
   Кожа охотника едва заметно засветилась, и мне показалось, что существа стали двигаться заторможено.
   - Замедляет время.
   Откуда демону всё это известно?
   Воспарив над землёй, Дарен рванул вперёд, вторгаясь в кучу чёрных тел. Тёмная масса стремительно его поглотила. Я затаила дыхание. Куски тёмной субстанции вдруг разлетелись в стороны - сияние разнесло тьму в клочья. Охотник двигался над бурлящим озером с невероятной скоростью, он походил на светящийся вихрь. Меч рассекал тела одно за другим, не замедляясь ни на секунду.
   Тёмная масса разрасталась, она обступала со всех сторон. Монстры лезли уже не десятками, а сотнями.
   - Барьер, - скомандовал Пандемония, выставив руку - кольцо на его пальце засветилось, и вокруг нас образовалась прозрачная преграда, похожая на соты.
   - Мы можем ему помочь?
   - Зачем? - улыбнулся Ив.
   Светящийся смерч пронёсся мимо, сметая всё на своём пути, но тёмные фигуры вставали и вставали из бездны Хаоса. Чем быстрее Дарен их убивал, тем стремительнее появлялись новые. Неиссякаемый поток зла. Водоворот тьмы и света кружился вокруг барьера, полыхая, и от сильных ударов тот треснул.
   - Барьер долго не продержится, - признался демон. - Если будет совсем плохо, я унесу тебя на крыльях...
   Сообразив, что он держит меня под локоть, демонстративно выдернула руку.
   - Можешь убираться прямо сейчас! Я останусь с Дареном.
   - Я не позволю тебе погибнуть.
   - Ты сам-то веришь в то, что говоришь? - усмехнулась я нервно. - Дарен не проиграет!
   На миг пространство вспыхнуло сотнями огней, и наступила тишина. Я не могла двигаться, только смотреть. Тьма и свет переплелись в немыслимом узоре, и посреди всего этого хаоса стоял Дарен, мерцая, как полуночная звезда. С закрытыми глазами, он парил в воздухе, и сияние вокруг него росло. А затем он открыл веки...
  

Никогда не забуду то, что увидела в его глазах.

  
   Мир взорвался движением, и от ударной волны барьер демона разлетелся вдребезги. Поднявшийся ветер обжигал кожу, норовил подхватить и унести. Кто-то, защищая, обнял меня, прижав к себе. Я слышала, как воет ветер, медленно затихая. Чувствовала тепло и терпкий запах трав. Ив?
   Отстранившись, открыла глаза.
   - Ты...
   Демон смотрел спокойно, и я не нашлась, что сказать. Он снова меня спас. Снова и опять.
   Вспомнив, где нахожусь, огляделась. Часть сада была уничтожена - выжженные дотла кусты и трава представляли печальное зрелище, камни дорожки разбросаны повсюду. А на месте, где недавно растекалось озеро Хаоса, как ни в чём не бывало стоял Дарен.
   - Ты... - Я снова не знала, что сказать и просто подошла ближе, вглядываясь в такое знакомое лицо, которое еще минуту назад казалось чужим, не похожим на человеческое. - Ты с ними справился. Ты со всеми справился! - Я смотрела на Дарена и не понимала, что хочу сделать - обнять или... отойти подальше. - Ты это сделал, - продолжала бормотать, мимоходом замечая, что земля вокруг изрыта и обожжена.
   Тот ли Дарен передо мной, что прежде?
   - Дарен? - позвала, опасливо вглядываясь в его лицо.
   Он улыбнулся спокойной и ясной улыбкой. Медленно, как во сне, опустился на колени и затих...
  

***

   В небе сияла луна, рассеивая темноту, освещая изуродованные кусты и деревья, и шрамы, оставленные на земле недавним сражением. Дарен сидел на земле, склонив голову, и окружающая тишина резала нервы.
   - Что с ним? - спросила подошедшего Пандемония, боясь что... что...
   - Без сознания, - склонился тот над охотником. - Слишком много израсходовал энергии души.
   Протяжный вздох облегчения вырвался из моей груди. Жив. А я на секунду подумала, что это конец.
   - С ним всё будет хорошо?
   Ив задумался.
   - Конечно.
   Почему я спрашиваю об этом демона? Демона, который должен был находиться не здесь.
   - Зачем ты вернулся? - Не удалось скрыть подозрения, прозвучавшего в голосе. - И где Нэйт? - Не обнаружила мальчика рядом. Да я о нём совершенно забыла со всем этим... хаосом. - Он в безопасности?
   Пандемония отвел взгляд.
   - Он ушёл. Вернее... захотел уйти, и я не стал останавливать.
   - Не стал останавливать? - Внутри вспыхнуло раздражение. - Как ты мог позволить ему уйти? Я ведь просила за ним присмотреть! На тебя что, совсем нельзя положиться? - Хотя я, должно быть, спятила, если решила, что с демоном это возможно.
   - Извини, но я не мог разорваться на две части. Я должен был вернуться... - В его голосе послышался гнев, что меня немного остудило. Обычно он спокоен, что даже из себя выводит.
   - Должен был вернуться? Зачем? Ты знал о том, что здесь что-то случится?
   Он перевел на меня взгляд.
   - Как о таком можно знать?
   Это был просто вопрос, без тени издевки, но я почувствовала себя глупо. Прорыв контролировать нельзя. Всплеск тёмной энергии, разорвавшей пространство и выпустившей инфернальных существ. Не это ли происходит по всему миру? Но случайный ли то прорыв или преднамеренный вызов? Всё это так странно.
   - Ты меня в чём-то обвиняешь? - прищурился Пандемония.
   - Пока нет. Но после твоего приезда в Ордене происходят странные вещи. Восставший из бездны монстр огня. Убийство, - вспомнилась несчастная Гвендолин. - Теперь это... Не знаю, что и думать.
   - Может, и к твоему несостоявшемуся похищению причастен я? - шутливо предположил демон.
   - Доказательств обратного нет. До сих пор не понимаю, зачем ты набился в телохранители.
   - Разве не очевидно? Я уже объяснял, что с моей стороны это дань уважения к союзнику. Поскольку ты важна для Ордена...
   - Важна ли я для Ордена? - сорвалось с губ.
   - Что?
   Я качнула головой.
   - Я не верю тебе. Не верю, потому что ты говоришь неправду. Да всё, что меня окружает - неправда. Я живу с этим уже много лет, каждую секунду ощущая, что не на своём месте. Что вокруг меня всё иллюзорно. И я цепляюсь за то, что считаю важным... - Аллен. - Чтобы хоть как-то удержаться. Тону в мутной воде. Всё это смешно и грустно. Но я точно знаю, кому доверять однозначно не стоит. - Сделала многозначительную паузу. - Тебе.
   Если в моём откровении и было что-то приятное так это окаменевшее лицо демона. А пусть попробует переварить!
   Шагнула и оступилась. Слишком много произошло за вечер, чтобы не чувствовать слабость. Пандемония поддержал за локоть.
   - Не стоит, - высвободилась я. - Как-нибудь сама. - Ты и так много сделал, защитник слабых... Сколько во мне яда!
   - Не беспокойся, я позабочусь о Дарене, - мягко сказал тёмный.
   - Я и не беспокоюсь. Я за этим прослежу, - улыбнулась ему в ответ, а он нахмурился. Не хочет, чтобы им командовали?
   - Разумеется, - согласился демон.
   Но едва его рука опустилась на плечо Дарена, как её накрыла ладонь охотника.
   - Не хочу тебя разочаровывать, но я всё ещё жив. - Вспышка света, и демон отдёрнул руку, словно обжёгшись.
   Дарен с трудом встал на ноги, опираясь на меч, запачканный чёрной слизью.
   - На тебя у меня хватит сил.
   - Я не собираюсь с тобой сражаться, - сказал Ив.
   - Нет? - усмехнулся охотник. - Ты ведь только и ждёшь удобного случая, чтобы снести мне голову. Я чувствую твои тёмные желания...
   Бровь Пандемония дрогнула.
   - Он бредит...
   - Неужели? - Охотник вскинул голову. В его глазах приглушённо сиял свет, свет, что я видела, когда мир вокруг взорвался и монстров Хаоса разнесло в клочья. - В состоянии изменённого сознания я вижу тебя насквозь. Вовсе не для мира ты явился в Орден, а для войны. Ты жаждешь разрушения. Но скоро твоя игра будет кончена. Ты не сможешь всех вечно дурачить. Я тебя остановлю. - Дарен разрезал мечом воздух.
   В полумраке его улыбка казалось совершенно безумной. А в следующий миг он конвульсивно дёрнулся, и из его горла хлынула кровь.
   - Дарен, - шагнул я к охотнику, но меня перехватил демон.
   - К нему сейчас лучше не приближаться.
   - Но...
   - Он не владеет собой.
   Я сглотнула подступивший к горлу ком, глядя на страдания Дарена. В Зале Душ он тоже страдал. "Другой дороги в мире, где царствует Хаос, просто нет" - вспомнились его слова. Другой дороги... нет...
   Сердце больно сжалось, и я, не отдавая себе отчет, а может, соображая как никогда ясно, рванулась из удерживающих меня рук демона. К Дарену.
   Успела, чтобы его подхватить, но не удержала, и мы вместе осели на землю.
   Я уложила его голову себе на колени, убрала с лица охотника мягкие шёлковые пряди волос. Белые как снег. Он лежал неподвижно, с закрытыми глазами, а по подбородку стекала кровь.
   - Дарен, - позвала тихо. Его ресницы дрогнули, но глаза он не открыл.
   Я не чувствовала холода земли, ни прохладу ночного ветра, только лёд в сердце, растекающийся по всему телу. Медленно покачиваясь, прижав к груди, баюкала своего бедного друга.
   Не сразу заметила тени, что метались по саду. И человеческие голоса, раздающие команды.
   И улыбку Дарена.
   - Они всегда приходят слишком поздно, - проговорил он едва слышно, - не так ли... Арен?
  

Струна 17 Храм последней надежды

   - Мне двадцать два!
   - Двадцать два?! - Вот это новость. - Никогда бы не подумала, - съязвила я.
   - Почему? - удивился Дарен, даже перестав поглощать шоколадный мусс. - Удивлена, что я на три года тебя старше?
   Окна лазарета выходили в сад, где алели кусты диких роз и щебетали птицы, добавляя прелести солнечному дню.
   - Потому что ведёшь себя как подросток!
   - Но мусс же я твой доел, хотя сахару в нём маловато, - поморщился охотник, отставляя пустую тарелку, и вытянулся на кровати.
   Ну что с ним делать? Вечно приходится...
   - С сапогами на постель! - возмутилась я, подбоченившись. - А ну слазь! И мусс был не для тебя!
   - Сама же сказала "для больного", а у меня недомогание - с утра голова болит, - сделал охотник несчастное лицо, но покорно встал и оправил камзол с красной розой на груди.
   Оглядев место преступления, я всё же решила сменить постельное бельё, а то мало ли какую заразу охотник притащил на подошвах. Первый рабочий день в лазарете накладывал нешуточную ответственность. Добродушная мисс Магда становилась до крайности щепетильной, когда дело касалось её вотчины, а здесь, среди пропахших лекарствами и травами льняных простыней, она была царь и бог. И деспот, если что-то случалось не по ней. Луон ходатайствовала о моей кандидатуре помощницы в лазарете - будучи тут как у себя дома (любит она со всеми заводить дружеские отношения - смотрительница не стала исключением) - и мне предстояло показать себя с лучшей стороны. Я собиралась приложить максимум усилий, чтобы не вылететь в первый же день, одного не учла...
   - Тебе что, делать нечего?
   Дарен, усевшись на прикроватную тумбу, сосредоточено считал голубые и белые ромбы на стене.
   - Ты и есть моё дело, - с полуулыбкой напомнил охотник.
   Странно, что после всего пережитого им в саду, он и двух часов не провёл в лазарете, куда его перенесли ловчие, явившиеся по тревожному сигналу - всплеск энергии, должно быть, был нешуточным! Приняв ванну и отослав служанку за стаканом молока, я уже собиралась ложиться спать, когда в дверь постучали, и я вместо молока заполучила истекающего кровью охотника. С бешено горящими глазами он пытался убедиться, что со мной всё в порядке, но в тот момент я не была в этом уверена. Ума не приложу, как ему удалось сбежать от мисс Магды - верно, в тот вечер дежурила не она - но транквилизаторы минут через десять подействовали, и он свалился на пол. Вдвоём с вернувшейся служанкой Мелисс мы уложили его на диван и сообщили о случившемся в лазарет. Прибывшая на зов смотрительница даже и не подумала обследовать состояние охотника, заверив что "проспится, полегчает", а дала мне успокоительного отвара с добавлением снотворного - как я позже догадалась. Потому что после вопроса мисс Магды, не помешает ли мне охотник или унести, и моего невразумительного ответа, я ничего не помнила. Утром Дарен всё ещё был в моей гостиной, но в чистой одежде, причёсанный и в хорошем расположении духа.
   Покончив со сменой постельного белья, я окинула взглядом порученный мне отдел: десять кроватей, восемь из которых пустовали.
   В лазаретном корпусе таких отделов насчитывалось несколько. В некоторых из них лежали тяжелораненые охотники. Мне, естественно, поручили кого полегче: одному следовало подлечить нервы, и он почти всё время спал под воздействием сильных успокоительных; у другого были лёгкие ожоги рук - досталось в День Пламени. Совсем юный, он с опаской и любопытством поглядывал на Дарена. Не знаю, стало ли ему известно, что охотник в одиночку остановил прорыв, но и того, верно, было достаточно, что на груди Дарена красовалась роза с заключёнными в ней тремя звёздами - личным символом хаен-вентров.
   - Чего уставился? - грубо спросил охотник. - Глаза вырву.
   Юноша покраснел и отвернулся.
   - Зачем ты так? - осадила я Дарена. - В отличие от тебя, он на своей территории.
   - Я пошутил. Пусть боится, - шепнул мне охотник.
   В дверях стояла смотрительница лазарета с сурово сведёнными бровями. Впрочем, вероятно, это её анатомическая особенность, потому что даже когда мисс Магда улыбалась, она всегда и хмурилась. Одновременно.
   - Что происходит? - Полное волевое лицо смотрительницы со здоровым румянцем на щеках внушало трепет даже бывалым воякам, если те подумывали совершить какую-то глупость, по мнению мисс Магды. На Дарена её острый взгляд не произвёл впечатления, но по крайней мере смотрел он не мимо неё, как, бывало, поступал с теми, кого считал маловажным. - Дарен Харсед, как я погляжу.
   - Магда, - отметил он. Без приставки "мисс" имя в устах охотника прозвучало фамильярно.
   - Долечиваться пожаловал? - не повела она и бровью на его своеволие.
   - И не мечтай.
   - Тогда - вон! - Освободила она дорогу на выход. - Посторонним в лазарете не место.
   - Я не посторонний, - бросил он на меня взгляд, как бы давая понять, ради кого он тут отирается.
   - Триллиан здесь работает. Хочешь остаться с ней, я и тебе работёнку найду. Будешь утки выносить.
   - Эм... Я тут вспомнил, у меня есть одно неотложное дело. Встретимся вечером, да? - обратился ко мне. И исчез, словно его и не бывало.
   Вот что делает вовремя найденный аргумент.
   Вздохнула свободней. Находиться рядом с Дареном стало нелегко, и дело вовсе не в его бесконечных шуточках и подтруниваниях над другими. Я видела его иным, не таким, как всегда, и от одного воспоминания холодело сердце.
   Мисс Магда старалась выглядеть суровой, но после происшествия с охотником давалось ей это из рук вон плохо.
   - Как дела? Справляешься? - Строгое чёрное платье совсем ей не шло, но я не представляла, как бы она выглядела в осенних или летних цветах, никогда не видела. - Зачем ты поменяла постельное бельё? Разве сегодня кого-то переведут?
   - Я подумала, что всё должно быть в полном порядке, если вдруг...
   - Постель должна быть свежей для больных. Или ты собираешься менять его каждый день на всякий случай?
   - Нет, но...
   - Молодец, Крис, съел весь мусс. - Увидела Магда пустую тарелку на тумбе. - Скоро на поправку пойдёшь.
   - Это не я съел. - Насупился юноша, уставившись в пол. Надеется, что Дарена накажут?
   - Триллиан.
   - Да? - Моё сердце трепетало как заячий хвостик.
   - Вот зеленая карточка, в ней будут отметки о твоей работе. Как плохие, так и хорошие. Сегодня тебе выговор.
   - Да, мисс Магда. - Ну вот, спасибо тебе, Дарен!
   День выдался не из лёгких. Когда хочешь хорошо сделать работу - тратишь больше сил, чем нужно.
   - Твоя помощь сегодня больше не потребуется, - в конце смены отпустила меня старшая по персоналу. - Завтра в то же время, а на следующей неделе впишем тебя в график дежурств. - Напоследок она посмотрела на меня поверх очков, словно ожидала, что я скажу "завтра я не приду, с меня хватит!".
   Чёрное платье выдали и мне, и я решила не пренебрегать порядками лазарета и надеть его. Моя работа в отделе прогнозирования была не такой важной, как ухаживать за больными. А мисс Магда не Карен, и я не хотела, чтобы у смотрительницы сложилось обо мне превратное мнение.
   Переодевшись в своё платье, повесила форму в шкафчик.
   До темноты оставалось несколько часов, и я решила наведаться к Ханне. Дарена разыскивать не стала, зная, как он к ней относится. Пусть думает, что я ещё в лазарете.
   Выглянула в коридор, убедиться, что он меня не дожидается. И... столкнулась взглядом с Пандемония.
   - Я бы не хотел тебя тревожить...
   - Вот и не тревожь! - оборвала его, когда мы пересекали сад.
   Так и чудилось, что земля под ногами проваливается, а в кустах таятся опасные твари...
   - Куда ты идёшь?
   - Исправлять твои ошибки!
   До самого дома Ханны мы шли в глубокой тишине, нарушаемой лишь шёпотом ветра, колышущего листья.
   Первой выбежала встречать рыжеволосая девчушка с большими, как океаны, голубыми глазами, но, увидев демона, пискнув, убежала.
   Татуировка вернулась на правую часть его лица и выглядела устрашающе. Особенно для непосвящённых. Меня же она успокаивала, давая хоть какие-то гарантии, что тёмный не станет применять свою проклятую силу, опасаясь последствий. В первый раз ему всё сошло с рук, но я видела, что отец недоволен самовольным снятием печати. Вряд ли Ив ещё раз рискнёт доверием генерала. Во всяком случае, не посмеет без веской причины. Но что должно произойти, если даже появление чудищ Хаоса не заставило его ослушаться? И всё же... Он производил впечатление Цербера на поводке. В любой момент цепь порвется и тогда... Я всегда должна об этом помнить.
   Следующие встреченные питомцы Ханны нас вовсе не встречали. Они собрались на крыльце - пять мальчиков и одна девочка, и явно к чему-то прислушивались, к чему-то, что творилось в доме.
   Скользнув взглядом по их лицам, задержалась на некоторых с чувством, что с парочкой из детей виделась раньше. Но где?
   Когда же мальчишка с чумазым лицом и нечесаными лохмами кинулся бежать, я его вспомнила. Он был с Нэйтом, один из нападавших. Не исключено, что в доме Ханны обитают и другие ребята из той компании.
   Оставшихся детей обвела пытливым взглядом, но больше никто не сбежал. Уверены, что наказания не последует или им и вправду нечего скрывать?
   - Ханна здесь?
   Дети все как один указали на дверь, почему-то робея. Чего они боятся? Неужели демон произвёл на них настолько пугающее впечатление?
   Когда я приоткрыла дверь, выяснилось, что тому есть другая причина.
   Ханна была не одна. Заламывая руки, она просительно смотрела на гостя, явно его опасаясь.
   - Если ты его покрываешь, я всё равно узнаю. И ни тебе, ни этим выродкам не поздоровится. Я сравняю ваш "храм" последней, проклятье, надежды с землёй! И позабочусь, чтобы на его месте даже цветы не росли!
   Ханна качала головой, будто не в силах вымолвить и слова.
   - Я говорила, что не знаю, где он, - наконец сказала она. - Он ушел... ушел...
   Гость сверлил её ненавистным взглядом и, казалось, размышлял, не осуществить ли угрозу.
   Не дожидаясь его решения, я распахнула дверь пошире и вошла.
   - Не знала, что это место тебе не так уж и неприятно, - начала с порога, не скрывая раздражения.
   До тьмы в глазах надоели секреты!
   Во взгляде Дарен мелькнуло смятение, но он быстро справился.
   - Триллиан... какая неожиданность, - улыбнулся охотник.
   Да уж, неожиданность просто невероятная!
   Я буравила его взглядом. Почему он пришёл в приют в тайне от меня и запугивал Ханну?
   - Вряд ли ты зашла поговорить со мной. Подожду на свежем воздухе, - сказал он и не удержался от презрительного взгляда на демона. - Хотя у тебя уже есть телохранитель.
   Он вышел.
   Неприятное чувство кольнуло сердце, будто меня только что предали.
   - Чего он хотел? - спросила я Ханну. Она опустилась на табурет, словно её не держали ноги. - Не бойся, он не причинит вреда. Я об этом позабочусь. - Хотя теперь не была уверена, что он послушает.
   - Не думаю, что он... И я не в праве рассказывать... Это касается только его! Я не могу!.. - пролепетала девушка и вскочила с табурета. - Ах, простите! Проходите, пожалуйста! - Её взгляд остановился на демоне, и она замерла.
   - Он не опасен. На нём печать, - зачем-то сказала я, хотя именно по печати можно определить, что перед тобой демон. - Присядь, - подвела девушку к дивану и усадила.
   Она дрожала как осиновый листочек.
   - Принести воды?
   - Да. Там, на кухне.
   Не дожидаясь просьб, Пандемония сходил за стаканом воды.
   Выпив немного, Ханна ожила.
   - Спасибо! - поблагодарила она демона.
   Он подбодрил её улыбкой.
   - Что произошло? Почему Дарен тебе угрожал? - начала я, присаживаясь рядом. - Он искал Нэйта?
   Ханна мотнула головой.
   - Ты же пришла не из-за Дарена...
   Всё было так, но...
   По её глазам я поняла, что она ничего не скажет. Из страха перед охотником? Тогда я сама выясню. Дарен всё расскажет.
   Пообещал, что у него не будет от меня секретов, а сам прибежал к Ханне... Нельзя было дождаться, когда я закончу смену?
   - Я пришла, потому что Нэйт исчез. Дарен о нём спрашивал? - попробовала подступиться по-другому.
   - Нэйт исчез? Этого следовало ожидать. Он непостоянный... всегда был таким, - умилённо улыбнулась Ханна.
   Не так она реагировала на вопросы Дарена, значит, он спрашивал не о нём...
   - И ты ищешь Нэйта здесь? Сюда он придёт в последнюю очередь. Он слишком независим и не любит опеки. Всегда твердил, что сам о себе позаботится и чужая помощь ему не нужна. То, что он сбежит, было вопросом времени. - Ханна спохватилась. - Не подумай, что я злорадствую, вовсе нет...
   Она не злорадствовала, это верно, но наверняка надеялась, что теперь он к ней вернется. Или она попросит своих подопечных привести беглеца обратно, в храм последней надежды, как иронично выразился Дарен.
   - Ты, правда, думаешь, что ему можно помочь?
   - Разве у надежды есть сомнения? - тихо спросила девушка. - Я давно помогаю таким, как Нэйт, не заблудиться в темноте. Они все кого-то потеряли и им нужно заполнить пустоту внутри... И Хаос не дремлет... пожирает их души и отравляет тела. Убивает. Так неужели, чтобы попытаться их спасти, надо размышлять и сомневаться? Не для кого из них не поздно. Я в это верю.
   - Она чудо, - услышала слова демона; он выглядел заинтересованным.
   Вскоре мы попрощались с Ханной.
   Выходя на улицу, обратила внимание на заколоченное окно приюта и покосившуюся дверь. Вспомнила о проделке Дарена в прошлый визит и пообещала возместить ущерб.
   Ханна смутилась и заверила, что это ничего страшного и совсем необязательно возмещать...
   С лестницы, ведущей на чердак, спустился мальчишка... подросток лет шестнадцати. В руке он держал футляр со скрипкой, и меня озарило:
   - Я видела тебя в городе! - указала на него пальцем.
   Он затаился, вслушиваясь в мой голос, и натянул кепку на глаза.
   - Ты играл на скрипке.
   - И что? Вернуть подаяние, что ты бросила в стаканчик? - с ехидцей прилетел вопрос.
   Никаких манер!
   Ясно, кто сообщил Ханне, что Нэйт у меня. Был.
   - Ты "друг" Нэйта? - спросила, имея в виду, каких необычных подопечных Ханна берёт под своё крыло.
   - Мы оба друзья Нэйта и не один из нас ему не "друг", - скатился по лесенке ещё один мальчишка. В длинной куртке не по размеру и кепке. - С кем имею честь?.. - Протянул он руку, подавшись вперёд, ни то собираясь поклониться, ни то что-нибудь стянуть.
   Порадовалась, что сапфировая заколка крепко сидит в волосах.
   - Триллиан Эстериус, - представилась и подала руку.
   Мальчик не растерялся и обхватил её обеими своими грязными ладонями.
   - Очень приятно, очень! Я Эвил. А это Джонатан, - кивнул он на скрипача. - На днях мы видели тебя в городе вот с этим типом, - скосил он глаза на демона. Я пыталась высвободить руку, но тщетно. - Знаете, приятно с вами вот так вот поболтать. Вы же в Ордене большая шишка!
   - Ну, не такая и большая...
   - А вы красивая. Не то чтоб я раньше красивых девок не видел, но вы как-то особенно...
   - С-спасибо! - Вырвала я руку, не очень польщённая, что меня сравнили с... девкой, да?
   - А вы по какому делу в наших краях? - продолжил он и утёр нос. - Нэйта, небось, ищете? Да теперь его ищи-свищи. - Эвил улыбнулся, обнажив рот без двух передних зубов. - А это... тебе он очень нужен?
   - Очень! - ответила с надеждой на его помощь.
   - Ну я это... ну к тому, что может ну его! Я могу с тобой пойти... вместо Нэйта.
   - Ты?
   - Я и стихи рассказывать умею, ну это... про "пень-самодур" или это... "в глазах твоих я вижу ландыши".
   - Какие еще ландыши? - нахмурилась я.
   - Цветы такие, не знаешь?
   - Знаю. Так что про Нэйта?
   - Про Нэйта? Да дурак, он и есть дурак! Я бы от тебя не ушёл. - Снова вытер Эвил сопливый нос.
   - А откуда тебе известно, что он ушёл? - спросила настороженно. Ему я этого не говорила.
   Он знает! Знает, где Нэйт!
   - Догадался! - выпалил тот. - Иначе с чего бы ты пришла в приют? Нам Ханна всё рассказывает. У неё от нас секретов нет.
   Скрипач отвесил мальчишке подзатыльник, у того аж кепка слетела.
   - По шапке то чего? - обиженно шмыгнул он носом.
   - А того... трепаться не надо! - просветил его приятель. - Идем в город. А-то с тобой не заработаешь. Весь день дрых. Так и с голодухи помрём.
   - Тебе б только пожрать! - окрысился мальчишка, подбирая кепку. Взял скрипача под локоть, и они вместе спустились с холма. И тогда меня осенило - Джонатан слепой.
   - Подождите! - кинулась я вдогонку. - У меня к вам деловое предложение...
  

Струна 18 Цена силы

  
   Поправив распущенные волосы, на секунду пожалела о сапфировой заколке, но если хочешь что-то получить - надо что-то отдать. Иногда это время, а иногда любимое украшение.
   - Собираешься пойти? - осторожно спросил Пандемония, который во время всего разговора с интересом разглядывал то меня, то мальчишек, и задал вопрос, едва те скрылись за деревьями, унося задаток. Я пообещала заплатить им в два раза больше, чем стоила заколка, после того как они сведут меня с Нэйтом. Они не сказали ни да, ни нет, но явно знали о его местоположении и намекнули, что если завтра вечером я приду в парк к красной скамейке, то смогу там случайно кое с кем встретиться...
   - Собираюсь, - ответила без обиняков.
   - Но это глупо.
   - Почему? Потому что тебе не нравится это затея? - Чего он постоянно лезет не в своё дело?
   - Они тебя обманут.
   - Посмотрим.
   Пандемония с полуулыбкой качнул головой. Сделка ему явно казалась сомнительной. Но какое мне дело до того, что думает демон?
   Дарен встретил нас на аллее пребывая в хорошем расположении духа. Будто ничего из ряда вон выходящего не произошло. Как бы не так! Поджав губы, я прошла мимо. Не хотелось затевать ссору при Пандемония. Он и так слишком много слышал, не предназначенное для его ушей.
   В Ордене, по дороге до моих комнат, служанка вручила демону записку, которую ему просили передать. Прочтя её, он нахмурился, и, извинившись, благополучно отбыл. Что у него за срочные дела и кто этот некто, передавший послание? Отдала бы не только заколку, чтобы это узнать. Задумавшись, вздрогнула, поймав пристальный взгляд Дарена. Охотник стоял тихо и будто даже не дышал. Вот ещё одна моя проблема.
   Из соседнего коридора выскользнула тень, и я едва не отшатнулась, с трудом узнавая в ней Карен. За несколько дней женщина так изменилась, что встреть я её на улице, ни за что бы не признала. В белой сорочке, со спутанными волосами, она выглядела бледной и изможденной и походила на приведение.
   - Дарен, - чуть слышно позвала она, - мне надо с тобой поговорить. Подойди.
   Охотник нехотя направился к ней, словно дело было не из приятных.
   Я наблюдала за ними издалека, не зная, уйти или остаться. Всё это меня не касалось - третий лишний, но что-то в облике Карен настораживало, она выглядела больной с блестящим взором и впалыми щеками, будто её одолевала лихорадка. Впервые мне стало её жаль. Может, отвести её в лазарет?
   Помимо воли я прислушивалась к тихому разговору между ними, но ничего не могла разобрать. Что с ней случилось? Почему она, всегда в форме и подтянутая, так выглядит? Приглушённый разговор становился всё громче и вдруг взорвался криком. В наступившей тишине явственно прозвучала пощёчина.
   - Негодяй! Подлый обманщик! Будь ты проклят! - крикнула Карен, бросаясь на охотника с кулаками. Он схватил её в охапку и толкнул в первую попавшуюся дверь. И защелкнул замок.
   - Открой дверь, мерзавец!
   - Что случилось? - подошла я ближе.
   - Я её запер. Отмычка и "замычка", - продемонстрировал Дарен железный искривленный предмет.
   - Да я не об этом! Что с ней? - кивнула на дверь, за которой билась Карен. - Она странно выглядит. Может её в лазарет?
   - Любовная лихорадка не лечится.
   - Что?
   Дарен не ответил и направился дальше по коридору.
   - Мы что же её бросим? - догнала я его.
   - Надо было ей сразу шею свернуть.
   - Как ты можешь такое говорить? - поразилась я его чёрствости. - Она для тебя совсем ничего не значит? Разве ты её... не любишь?
   Дарен резко развернулся и пристально посмотрел мне в глаза: агатовая точка зрачка в обрамлении серебра.
   - Ты в самом деле думаешь, что я способен любить? Такую, как она?
   Он повернулся на каблуках и двинул дальше, а я еще минуту стояла, глядя ему вслед. Он серьёзно? Вправду думает, что в его поступке нет ничего плохого?
   - Ты не можешь с ней так поступить! - заявила сразу, едва переступив порог собственной гостиной.
   - Уже поступил, - уселся он в кресло. - Закончим на этом.
   - Ты использовал её и бросил! Затеял с ней романтические отношения, чтобы она не рассказала о нашей прогулке на нижний уровень?
   - Я этого и не скрывал.
   - Но я думала, у тебя к ней что-то есть. - Присела я на соседнее кресло, чтобы взглянуть в глаза Дарену.
   - Есть... желание отделаться. В любом случае не беспокойся. Я всё улажу. Она не проговорится.
   - Ты ужасный человек.
   - Я не человек, я охотник. И у меня другое представление о жизни. Есть важные люди, а есть - нет.
   - Хочешь сказать, что есть те, кого ты без зазрения совести используешь ради собственной выгоды?
   - Именно так я и думаю, - налил он стакан воды из графина на столике и начал пить.
   - И меня... меня ты тоже используешь?
   Вода замерла в стекле и, не отнимая губ от кромки стакана, охотник перевел на меня взгляд. Это мгновение, казалось, растянулось в вечность.
   Стук в дверь застал врасплох, и я вздрогнула.
   - Можно? - заглянула служанка. - Я видела, что вы вернулись, и принесла ужин.
   - Спасибо. Поставь на стол.
   Когда за ней закрылась дверь, я снова взглянула на Дарена, но момент был упущен. Тарелка с пирожками привлекла внимание охотника, и ему явно ничто не могло помешать с аппетитом их уничтожить. Мне же есть совсем не хотелось.
   - Разговор не окончен, - напомнила я, когда охотник расправился с моим ужином.
   - В следующий раз попроси служанку принести побольше пирожков, - слизнул он последние крошки с пальцев.
   - Бога ради, Дарен! - Я глубоко вздохнула, стараясь успокоиться. - Кто такой Арен? - спросила неожиданно даже для самой себя.
   В комнате как-то сразу похолодало. Я взглянула на охотника, будто он был к этому причастен, и не смогла отвести глаза, чувствуя пронзительный холод его взгляда.
   - Откуда ты знаешь это имя? - Слова падали тяжёлыми ледяными каплями. Кем бы не был человек по имени Арен, он явно был для Дарена важным.
   - Ты произнес его в саду, теряя сознание.
   - И что я сказал?
   Я постаралась припомнить дословно.
   - "Они всегда приходят слишком поздно, не так ли, Арен?"
   - И всё? - Услышав ответ, охотник будто даже расслабился. - Тебе послышалось. Наверняка я сказал "не так ли, Дарен". Люблю, знаешь ли, поболтать с самим собой...
   - Я не ослышалась. - В этом я была твёрдо уверена. - Кто это... Арен?
   Охотник закрыл глаза и вздохнул, а затем взял со столика книгу и открыл её. Я ждала продолжения, но он всё так же молчал и только шуршал страницами, переворачивая одну за другой. Может, Дарен и говорил, что душа и тело его принадлежат мне, но как насчёт сердца?
   Остаток вечера я терзалась мыслями. Дарен как открытая книга - читай, рассматривай иллюстрации, и кажется нет запрета, но есть вырванные страницы, о которых ничего неизвестно. Дарен... Ты можешь ответить на любой вопрос, не таясь, но почему же сейчас замолчал, будто зависнув над бездной? Что я знаю о тебе? Так мало. Едва ли наберётся горстка зёрнышек, и это в сравнении с целыми засеянными полями тебя.
   Тикали часы, отмеряя мгновения жизни. Я ждала, не решаясь сделать первый шаг. У каждого есть секреты. У каждого. И может, иногда лучше оставить всё как есть...
  

***

   Весь следующий день провела в заботах лазарета. Работы в порученном мне отделе было немного, зато моя помощь понадобилась в другом месте. Промывания ран, перевязки, уход за больными. Понемногу я погружалась в новый для себя мир, мир доброты и милосердия. И чувствовала, что делаю что-то правильное. Может быть, в помощи людям и есть моё предназначение?
   К вечеру была выжата как лимон. И привалившись без сил к стене, закрыла глаза, припоминая события минувшего дня. Новые лица и обязанности. Весь день не было времени подумать о Дарене, но теперь мысли о нём вернулись... У него есть человек, о котором я не знаю, тайна, о которой он не хочет говорить. Что ж, у меня тоже есть секрет, и я тоже ничего не скажу...
   Выскользнула из лазарета через чёрный ход, опасаясь, что у главного будет ждать Дарен, и направилась по садовой дорожке. Пандемония обнаружился в условленном месте, под сенью деревьев. Он огляделся, будто ожидал увидеть ещё кого-то. Охотника?
   - Готова? - Лицо его не изменилось, но мне показалось, что он доволен.
   Поглоти его Хаос! Если бы Дарен не скрывал секретов, не стала бы брать с собой демона.
   Добрались до парка мы довольно быстро, и найти красную скамейку не составило труда. Притаившись за деревьями, стали ждать, когда объявится Нэйт. Вряд ли он обрадуется, увидев, что его ждут, да ещё кто! Интересно, он когда-нибудь будет относиться ко мне без ненависти?
   Темнело, небо окрасилось в цвет спелой сливы. Зажглись газовые фонари, собрав вокруг светящихся шаров мотыльков и голубокрылых бабочек. Вдалеке слышался лай собак и перезвон колокольчиков, подвешенных на счастье на Серебряном дереве, местной достопримечательности. Парочки прогуливались туда-обратно; кто-то нёс колокольчики, мелодично позвякивающие в руках. От долгого стояния на одном месте у меня затекли ноги, и я завидовала прохожим, желая размяться. Где же носит Нэйта? Так и до утра простоять можно.
   - Ещё не хватит? - Пандемония напоминал деревья за его плечами - такой же непоколебимый и неподвижный. И к нему я относилась так же - как к элементу ландшафта.
   - Чего не хватит? - спросила, глядя поверх кустов на парочку, разместившуюся на приметной скамейке.
   - Холодно, ты замёрзнешь, если будешь стоять здесь всю ночь.
   Я окинула взглядом его плащ с меховым воротником - вот уж кто мёрзнет! Говорили, что в Огненных землях невыносимая жара, но для демонов там сущий рай. Неудивительно, что наш климат для него прохладный.
   - Обо мне беспокоишься? Или о себе?
   - Он не придёт, ждать бессмысленно.
   - Ещё немного и он появится.
   - Почему ты такая упрямая? Не можешь смириться с тем, что тебя попросту надули?
   - Разве я спрашивала твоего мнения?
   - Сразу всё было ясно. Эти два мерзавца решили над тобой подшутить и немного подзаработать. Тебе не стоит доверять всем.
   - Учту на будущее. Это всё?
   - Нет. - А молчаливым он мне нравился больше. - Если тебе нужен Нэйт - скажи, и я найду его.
   - Ты? Как?
   - Просто скажи.
   Просить о чём-то демона...
   - Ты связан со служителями Хаоса?
   - Нет.
   Слишком поспешный ответ.
   Когда-нибудь я выведу его на чистую воду!
   - Если - нет, то о чём разговор? - Продолжила я наблюдение за уже опостылевшей скамейкой.
   - Медальон и мальчишка связаны, не так ли?
   - Что? - обернулась к демону.
   Он терпеливо вздохнул.
   - Идём домой.
   Но из вредности или упрямства, а я настояла на том, чтобы подождать, и мы проторчали в парке ещё битый час. Назад шла злая, как тысяча демонов. Эти два сопляка меня обманули! Разыграли спектакль, забрали задаток. Я спущу с них шкуры!
   Пандемония тащился следом, но, честное слово, лучше бы он умер где-то по дороге.
   В коридоре, прислонившись спиной к стене, ждал Дарен. Если он потребует объяснений... Да Хаос бы их всех побрал!
   - Добрый вечер, Триллиан! Хорошо прогулялась?
   Я остановилась, собираясь ответить что-нибудь едкое на его улыбающуюся физиономию. Господи, дай мне терпения!
   Ив поравнялся с Дареном, и охотник вдруг сорвался с места и нанес ему удар в солнечное сплетение, а затем локтем сверху. Демон согнулся пополам и рухнул на пол.
   Дарен опустился на корточки.
   - Больно, да? - участливо поинтересовался он у скорчившегося демона. - Это ещё не больно, но сейчас будет...
   Он принялся хладнокровно его пинать, с жестокостью, какую я в нём не подозревала. Пандемония прикрывался руками, не в состоянии подняться; удары сыпались один за другим.
   - Дарен, прекрати! Что ты делаешь? С ума сошёл?
   - Я искал тебя несколько часов, а ты была с этим отродьем! В следующий раз он хорошенько подумает, стоит ли так рисковать... - Охотник продолжал наносить удары, и глухие звуки разносились по коридору.
   - Перестань! - оттолкнула я его к стене. - Успокойся! - Моё сердце стучало как сумасшедшее. - Не надо, пожалуйста! Это я его позвала! Это мне нужна была его помощь, чтобы поймать Нэйта. Ив ни при чём. Это я!
   Охотник будто не слышал, гипнотизируя демона взглядом.
   - Я запомню это, - стёр с губ кровь Пандемония.
   - Запомни, сделай милость.
  
   Как добралась до комнат, я помнила смутно.
   - Ты не в себе? Спятил? Что ты там вытворял? - По щекам текли слёзы, и их никак не удавалось унять.
   Дарен сел в своё любимое кресло.
   - Возьми у Луон ещё книжку, эту я уже прочитал.
   Издевается? Я подошла и со всего маху влепила ему пощёчину. Он мог увернуться или перехватить руку, но он этого не сделал.
   - Горячо, - потёр он щёку.
   - Не делай так больше. - Я часто дышала и не могла успокоиться.
   - Как не делать?
   - Не нападай на Ива.
   - Почему? - даже как-то удивился охотник.
   - Он наш гость... Ты не должен!
   Дарен прищурился.
   - Раньше ты думала по-другому. Называла его тёмным, проклятым, а не... Ивом. Что-то изменилось? Быть может... - откинулся охотник на спинку кресла, - демон давал тебе пить свою кровь? - Спокойствие его голоса пугало.
   - Что? Нет. Почему ты спрашиваешь?
   Дарен неторопливо сложил ногу на ногу.
   - Один глоток, и через некоторое время... ты не успеешь понять и почувствовать, как окажешься в его власти... Вот почему охотники, пьющие кровь демонов, разрывают с ними связь, перерезая им глотки. - Он пристально смотрел мне в глаза. - Так да или нет?
   Воспоминания завертелись как в водовороте. Башня с часами. Крыша. Сосредоточенное лицо демона. Тяжелые темные капли его крови упали на мою руку.
   Я зажмурилась. Его крови. Это безумие!
   - Я не пила его кровь. - Удивительно, как спокойно прозвучал мой голос. Я взглянула на Дарена. - Ты доволен?
   Охотник продолжал смотреть мне в глаза, словно пытаясь понять, вру я или нет, затем расстроено вздохнул.
   - Лучше бы ты дала мне повод его прикончить. Знаешь, как мало у меня в жизни радости?
   - Ты играешь с огнём, Дарен; а если он тебя?
   - Ему со мной не справиться. Он всего лишь демон, а я... - Как наяву, я увидела свет в глазах охотника, но то было лишь воспоминание. Дарен качнулся вперёд; в его лице не было насмешки. - Я расплачиваюсь за свою силу душой. А это неизмеримо высокая цена.
  

***

   Ледяная струйка обожгла рану на лбу, когда я склонился над декоративным фонтанчиком в дальнем коридоре дворца, среди тишины и покоя. Вода немного притупила боль и освежила мысли. Вот, значит, как охотники выражают недовольство и решают проблемы. Слабовато, Харсед. Лучше бы ты меня убил. Теперь же...
   Я почувствовал, что не один. В тенях кто-то прятался.
   - Покажись, - велел я, не рассчитывая, что наблюдатель послушается, просто давая понять, что его присутствие для меня не тайна.
   Смех в ответ слегка обескуражил.
   - Зачем ты позволил себя избить? Это было жалкое зрелище.
   Голос показался знакомым. Скард? Шагнул я ближе.
   - Не подходи, - прозвучало повелительно. - Если ты узнаешь, кто я - игра будет закончена. А я не хочу её заканчивать, не сейчас.
   - Чего же ты хочешь?
   - Ответа на заданный вопрос.
   - Охотник не спрашивал моего желания, он поступил, как посчитал нужным.
   - Покорность не в твоём характере, демон, разве не так?
   - Могу ли я противостоять тому, кто умеет останавливать время? - закинул я удочку, чтобы выяснить, сколько им известно о... хм... склонности Харседа удивлять. Скард попался.
   - Много ли для этого надо? Всего лишь кусочек умирающей души.
   - Охотник не выглядел умирающим, даже наоборот, - коснулся я ноющей руки, на которую пришлось большее количество ударов.
   - Душа - не тело, её приближение к гибели выражается в другом.
   - В чём же?
   - Спроси его, - уклонилась от ответа тень.
   Я усмехнулся. Представляю, с какой радостью Харсед ответит на мой вопрос. Я снова потёр больную руку.
   - Кто убил Гвендолин?
   Молчание затянулось. Почудилось, что неведомый собеседник исчез, но он заговорил снова:
   - Досадная случайность привела её к смерти. Она оказалась не в том месте и не в то время.
   - Значит, это ваших рук дело.
   - Ты слишком много задаёшь вопросов, - прозвучало резко.
   - Я ещё и не начал их задавать. Где Нэйт?
   - Тебе зачем? Он скоро будет там, где и положено.
   Бездна бы их поглотила с уклончивыми ответами!
   - Чем ты недоволен? Сам же хотел от него избавиться.
   - Он не настолько мне мешал, как это делает охотник. Возможно, он смог бы и помочь.
   - А тебе не хватает помощников? Разве ты не получил записку с важным посланием? Разве не удивил весь Совет появлением на тайном заседании?
   Верно, заседание Совета с темой на повестке дня "нашествие монстров Хаоса в саду Ордена". Не один я их удивил, случившийся прорыв - тоже. Неужели конец близок?
   - Кто же мне так бескорыстно помог? - Я думал, обошлось без адептов Хаоса.
   - Не пытайся это выяснить, ты погубишь и его, и себя.
   - Приближённый генерала?
   - Скоро узнаешь. В его лице у тебя сильный союзник. С некоторых пор у него испортились отношения с известным тебе охотником. И он поможет от него избавиться, если ты спешишь. А если нет... В конце концов все охотники умирают. Умение останавливать время одно из самых опасных. Однажды время остановится уже для него...
   Возвращаясь к себе, я размышлял над сказанным. Адепты Хаоса не те, кому стоит доверять, но можно дать им себя использовать и использовать их в ответ. Вопрос в другом - кто кого переиграет?
   Остановившись перед зеркалом, провёл пальцем по кровоточащей брови. Что ж, Триллиан, посмотрим, что будет дальше. Ведь сочувствие - одно из величайших слабостей человеческой души.
  

Струна 19 В промежутке между смертью и сновидением

  
   На сегодняшний день у меня выпал выходной, и я не знала, за что приняться, разрываясь между делами. В гостиной Дарена в кресле не обнаружилось. А я думала, он теперь будет сидеть возле меня неотлучно, но, пожалуй, у него тоже есть дела. Знать бы ещё, где он бродит. Вот бы заглянуть в его комнату и поискать медальон. Вдруг он спрятал его в укромном месте, например под подушкой... Сложнее, если носит с собой. Ещё сложнее, если сидит у себя в комнате. Вряд ли обрадуется, узнав о моих намерениях, но если будет отсутствовать, может, и совсем ни о чём не узнать. Просить отдать добровольно нечего и думать. Наверняка посмеётся и посоветует не заниматься глупостями. А он мне так нужен, чтобы вернуть Нэйта. "Медальон и мальчишка связаны, не так ли?", - в этом Пандемония, без сомнения, прав.
   В шкафчике взяла тетрадь и карандаш. Я обещала Гвендолин найти её убийцу. И для начала собиралась опросить людей в Ордене. Быть может, кто-нибудь что-то видел. Случившееся не могло остаться незамеченным. Главное, задать нужные вопросы.
   Было и еще одно дело. И оно, пожалуй, было самым сложным. Пандемония пострадал из-за меня, но нужно ли извиниться? В конце концов, он сам вызвался в опекуны, просто вчера мне и в правду понадобилась его помощь. Моя ли вина, что он никак не найдёт с Дареном общий язык?
   - Гвен?! - переспросил молодой охотник, встреченный в коридоре. - Кто такая Гвен?
   - Служанка, которую на днях... - слова не шли с языка. - Которая на днях погибла. Разве вы не слышали?
   - Слышали, - ответил его приятель. - Но как звать... Демон их разберёт! - расхохотался он и утащил своего друга дальше по коридору.
   Я проводила их удивлённым взглядом. Похоже, охотники живут в другом мире. Их бесчувственность поражала, но Глэн мне всё разъяснил...
   - Для них смерть столь же естественна, как дождь за окном, - шагнул он из-за угла. - Что ты делаешь? Хочешь, чтобы весь Орден узнал, что Гвендолин убили? Что глупая служанка не сама свернула себе шею, свалившись с лестницы? Думаешь, легко было развеять слухи об её убийстве?
   - Но как же...
   - Расследованием и без тебя есть кому заняться. Расхаживая тут и задавая нелепые вопросы, ты рискуешь привлечь преступника. - Глаза цвета холодного безоблачного неба, казалось, глядят в самую душу. - Генерал приказал пресекать любые сплетни о Гвендолин, и я разделяю его точку зрения. Не надо болтать об убийстве на каждом шагу. Это тайна, понимаешь, тайна. Или тебе нельзя доверить даже такую малость?
   - Но отец не сказал, что это тайна, - нашлась я.
   - А разве не очевидно? - Он говорил со мной как с глупым ребенком. - Иди в свою комнату и закрой на замок дверь, это будет самое разумное, что ты можешь сделать. - В его голосе чудилась насмешка, и моя кровь вскипела не хуже воды в чайнике, поставленном на огонь.
   - Я не боюсь преступника, убившего Гвен!
   - А следовало бы. - На сей раз насмешка была очевидной, обозначившись на его лице.
   - Пусть только попробует напасть! - вскинула я подбородок, понимая, как это всё глупо.
   - И что ты сделаешь? - Ловчий обвёл меня оценивающим взглядом, в котором сквозило пренебрежение. - Спросишь, зачем он её убил, чтобы записать ответ в тетрадку?
   Я не нашлась, что сказать. И в правду, что я могу?
   - Прекращай заниматься самодеятельностью и возвращайся к себе! - Он резко развернулся на каблуках и зашагал прочь.
   Я прижимала к груди тетрадь, в которой успела сделать несколько пометок. Демоны бы его побрали! Терпеть не могу! Что он о себе думает? Кем меня считает?
   Направилась дальше, но остановилась. Дарен, помнится, тоже насмехался над тем, что я не могу за себя постоять. Но отец как-то сказал: "Берёшь в руки оружие, готовься, что им придётся кого-то убить". А я не была готова.
   Внезапно тишину разорвал пронзительный крик.
   Я бросилась узнать, в чём дело, но на полпути меня поймал за руку Глэн.
   - Чего несёшься как сумасшедшая?
   - Там кто-то кричал!
   - Это как раз сигнал бежать в обратную сторону.
   - Но... но... - Моё сердце оглушительно билось. - Нужно узнать, что случилось.
   - Нужно?! - Судя по интонации голоса, он считал наоборот.
   А если опять кого-то убили? Если прямо сейчас?
   В коридоре показалась служанка в белом передничке насмерть перепуганная.
   - Что произошло? - подошла я к ней. - Ты жива! - вырвалось непроизвольно.
   Девушка перевела на меня испуганный взгляд.
   - Я - да. Но там... - оглянулась она назад; дальше по коридору располагались жилые комнаты.
   - Не ходи, - угадал мои намерения ловчий. - Я сам всё проверю.
   - Но я тоже имею право знать! - Пусть считает меня слабой, неспособной себя защитить. Отступать я не собираюсь.
   - Хорошо. Идём. Только будь за моей спиной. - Он не удержался от снисходительной улыбки. Впервые в жизни захотелось выцарапать кому-то глаза.
   Дверь была распахнута настежь. На полу валялся перевёрнутый поднос с завтраком. Пахло травяными настойками и лекарством. К лечебным ароматам примешивался какой-то неправильный, неприятный дух, от которого волосы на голове шевелились. Я прошла дальше в комнату и увидела женщину с бледным восковым лицом. Она лежала на скомканной постели. Картина настолько потрясла, что я застыла на месте.
   - Я же сказал держаться за мной! - зло прорычал ловчий, обходя меня.
   - Я её знаю. Я знаю её, - я подняла на него глаза. - Это Карен.
   - Да, Карен, - равнодушно откликнулся он. - И она мертва.
   Минуло несколько минут, а может, часов. Я глядела на мёртвое лицо, оно затягивало, как кошмарный сон, парализовало, вливало в душу липкий страх. Я боялась пошевелиться, чтобы не разбиться на тысячи осколков. Тишина звенела, и голос Глэна прозвучал в ней резко, до боли в ушах:
   - Не стой здесь. Тебе незачем это видеть. - Он накрыл лицо умершей одеялом. И наваждение исчезло, растаяло, но не тишина. Я зажмурилась, слушая её монотонный гул.
   - Что с ней?
   - Умерла, - буднично прозвучал голос Глэна.
   - Её убили?
   - Может и нет. Может, болела чем...
   - Она ничем не болела.
   "Любовная лихорадка не лечится", вспомнились слова Дарена.
   - Тебе откуда знать? - раздражённо спросил ловчий.
   - С ней что-то случилось.
   - Мисс Магда скажет что.
   Я открыла глаза и посмотрела на ловчего.
   - Её убили.
   Он покачал головой.
   - Ты какая-то одержимая. Зачем кому-то её убивать?
   Глубокий вздох. Я должна это сделать.
   - Отойди.
   Прозвучало ли в моём голосе что-то особенное, не знаю, но Глэн отступил.
   Я откинула с лица одеяло. Карен мертва, мертвее не бывает. Дотронулась до ледяного лба, действуя как заколдованная. Я чувствовала холод под пальцами, мёртвенный, неживой. Отсчитывая секунды. Отмеряя время по песчинкам в часах. Пространство раскрылось перед внутренним взором, давая увидеть то, что всегда рядом, всегда здесь, но невидимо.
   - Это они! - отшатнулась, чувствуя слабость в коленях. Перед глазами вспыхнул огненный знак Хаоса.
   Глэн придержал меня.
   - Кто они?
   - Мне нужно идти, - отстранилась я. - Мне нужно...
   Выбежала из комнаты, столкнувшись в дверях со служанкой, боязливо заглядывающей внутрь. Она оторопело на меня уставилась.
   - Уходи отсюда, уходи! Здесь Хаос!
   Она коснулась крестика на груди.
   - Господь нас всех храни! - пролепетала дрогнувшим голосом и, всхлипнув, бросилась бежать.

***

   Карен погибла. Карен больше нет. Я металась по коридору, как раненый зверь.
   Огненный знак. Восемь стрел, направленных во все стороны света. Знак Хаоса. Они близко. В самом Ордене.
   - Отец.
   Генерал Роин, высокий, подтянутый, в черной форме. На вид и не скажешь, что ему за пятьдесят, возраст выдают лишь седина в тёмных волосах и неизбывная усталость, залёгшая в морщинках глаз. Жёсткое лицо при виде меня смягчилось.
   - Да? - Он натянул перчатки, собираясь по делам. Корнелиус нетерпеливо сузил глаза, прижимая к груди кожаную папку с документами. Рядом двое ловчих с каменными лицами - охрана.
   - Карен... - начала я. Тревога разрывала сердце.
   - Знаю, - мягко, но настойчиво прервал отец. - Мне доложили.
   Конечно.
   - А... я могу что-нибудь сделать?
   - Да. Иди к себе. - Он махнул рукой сопровождающим следовать за ним, и они удалились.
   К себе? Сейчас? Но почему отец ничего не спросил? Или Глэн не сказал, что я была в комнате? Что прикоснулась к Карен?.. Не спросил, что я увидела. Может, ловчий и не понял, что там случилось... Во рту ощущалась горечь. Голова шла кругом. Они рядом, эта мысль билась в мозгу. От них нет спасения даже в Ордене. И я ничего не могу сделать. Только бояться.
   Представив свои пустые покои, я содрогнулась. Быть один на один со страхом, вспоминать холод навеки застывшего тела и гореть в огне страшного символа. Нет. Не хочу быть одна. Может, Дарен вернулся? Мысль об охотнике немного успокоила. Я расскажу ему о случившемся. Для него станет неприятной новостью, что Карен мертва. Что бы он там не говорил о своём к ней равнодушии, а её гибель наверняка его тронет.
   "Надо было ей сразу шею свернуть, - как наяву прозвучали его слова. - Я с ней всё улажу. Она не проговорится".
   Нет, он не мог... Пустая болтовня. А если - мог? Если символ Хаоса не означал убийцу Карен, если это моё личное видение, которое предостерегает...
   Дарен не вернулся. Одного взгляда в гостиную хватило это понять. Но где его искать? Где он живёт? В верхнем этаже? Рядом со мной? На мужской половине среди обычных охотников? Я никогда не интересовалась.
   - Харсед?! - переспросила Лиз. Я застала её после обеда в столовой, куда заглянула в поисках охотника. - А тебе зачем? - Глаза её сверкали от любопытства. Наверняка она догадывалась, что он мой телохранитель - иначе зачем бы хаен-вентру за кем-то ходить по пятам? А после случая с Гвендолин точно убедилась, что это неспроста - не все поверили, что "служанка упала с лестницы". Теперь ещё и Карен... - Что-то случилось?
   Конечно, она ведь не знает, что Карен мертва.
   - Ты знаешь, где комната Дарена? - вернула я её к первоначальному вопросу, сомневаясь, что у меня получится удачно соврать, сказав, что "ничего не случилось".
   - Нет. Но я знаю, кто может подсказать, - нашла она глазами кого-то среди обедающих охотников и помахала ему рукой. - Вален Страй.
   Перед глазами вспыхнул уже знакомый огненный знак, и на секунду я отключилась от реальности. Как не вовремя.
   - Триллиан, - вернул меня голос Лиз. - Вы ведь знакомы, - мимолётно дотронулась она до рукава подошедшего охотника. Близко мне с ним общаться не доводилось, всё ограничивалось общими фразами приветствий и прощаний. Жених Луон. Стройный молодой человек с рассеянным взглядом. Он словно был внутри себя, витал в своих мыслях.
   Разумеется, охотник знал, куда селят хаен-вентров и был готов проводить. Лиз оставила нас, вспомнив, что ей сегодня ещё на работу и поспешно ушла. "Если бы Королевна находилась на своём ледяном троне, мне бы опоздание с рук не сошло", - бросила она на прощание. Тупая игла вошла в сердце. Карен больше нет.
   Я шла за охотником, разглядывая серые панели стен с золочёным орнаментом. В этой части дворца я никогда не бывала. Здесь располагались покои Стражей Исчезающей Секунды, покои хаен-вентров. (Аллен, будучи правой рукой генерала, жил в верхнем этаже, поближе к нему).
   - Он тебя ждёт? - спросил Вален, когда мы остановились перед дверью с вырезанным изображением розы со звездами.
   - Да, - солгала я.
   Охотник кивнул и, не сказав больше ни слова, ушёл. Странный он какой-то.
   Я огляделась по сторонам, отметив, как мне повезло, что в коридоре никого нет. И отогнала шум звенящей в ушах тишины. Он нереален. Этот шум воплощение страха, рождённого беззвучием.
   Постучалась. Ответа не последовало. Замирая от волнения, взялась за ручку и... Открыто. Комната произвела впечатление необжитой. Раззолоченный столик, два кресла, кровать. Вряд ли Дарен сам занимался обстановкой. Скорее, это дело рук слуг, которые и за чистотой следили. Кругом царил безупречный порядок. Бывает ли тут Дарен хоть когда-нибудь? А если нет, то где проводит время? Я о нём так мало знаю. Открыла платяной шкаф... ни одной вещички. В комоде тоже. Постель в идеальном порядке. Ни следа, что здесь кто-то живёт. И где, скажите на милость, искать медальон?
   Может, Вален перепутал комнаты и привёл не туда?
   Задвинув ящик комода, я оглянулась, почувствовав сквознячок. В проёме, прислонившись плечом к косяку, стоял Дарен с лёгкой, игривой улыбкой на губах и чуть вздёрнутой бровью. Как долго он здесь? Видел, как я обыскивала комнату?
   - В деталях, - отозвался охотник на мои мысли, явно прочтя на лице беспокойство, которое не удалось скрыть. - Что ты ищешь, позволь узнать? Ведь не меня? При всей моей ловкости, я вряд ли умещусь в ящике комода.
   Я набрала в лёгкие побольше воздуха, чтобы успокоиться. Важно не паниковать.
   Прикрыв дверь, он плавно приблизился и застыл в полушаге от меня. От него веяло опасностью замершего перед прыжком хищника. На белой как снег форме алело маленькое, размером с зернышко, пятно. Заметив его, я уже не могла оставить его в покое, то и дело возвращаясь взглядом.
   - Карен умерла. - Меня поразило, насколько безлико прозвучали мои слова.
   - И что? - поразмыслив секунду, спросил Дарен.
   - Тебя это не волнует?
   - Если подумать, то меня это устраивает.
   - Значит, ты знал?
   - Ты только что мне об этом сказала.
   - И ты даже не удивился...
   - С чего бы? Карен просила помочь, значит, ей что-то угрожало.
   - Она просила тебя помочь?! Почему же ты ничего не сделал? Сказал, что у неё любовная лихорадка!
   - И это тоже. Но к тому же она считала, что ей грозит опасность. Чушь!
   - Разве? Учитывая, что она мертва!
   - И ты за это сердишься на меня?
   - Я думала об этом. И о том, что ты сказал. Ты собирался свернуть ей шею!
   - Но это же была отличная идея! Она бы решила все наши проблемы.
   - Она не решила бы ничего! - Алое, алое пятнышко на его камзоле... - Но Карен мертва...
   - Думаешь, это я?
   Почему от него исходит эманация смерти? Я вздрогнула. Откуда я это знаю?
   - Где ты был?
   Он промолчал, изучая меня пристальным взглядом.
   - Где-ты-был? - произнесла раздельно.
   - Выполнял поручение.
   - Что за поручение? Кто тебе его дал?
   - Неважно. Я всё равно с ним не справился.
   - Это был мой отец? Что он тебе велел? Кого-то убить?
   Дарен усмехнулся.
   - Почему сразу убить? Плохо же ты думаешь о своём отце.
   - Так это он?
   - Боже, Триллиан, что за допрос? И ты уходишь от главного. - Он лукаво выгнул бровь. - Что ты делаешь в моей комнате?
   - Твоей комнате?! Да ты здесь даже не живёшь! - И это я ухожу от главного?
   - Ну, допустим, не живу, - согласился он, прислонившись к комоду и скрестив руки. - Но ты-то этого не знала. Соскучилась, что ли? Тогда к чему обыск? Или ты искала любовные письма от Карен? Извини, я их все сжёг. Так что ещё? Ах да! - прищёлкнул он пальцами и достал из внутреннего кармана вещицу, при виде которой у меня сбилось дыхание. - Ты его искала? - Медальон покачивался из стороны в сторону, гипнотизируя. - Признаться, я ожидал, что после исчезновения Нэйта, ты о нём вспомнишь. Правда, не думал, что для этого тебе понадобится так много времени.
   Демоны бы его забрали!
   - Но ты меня удивила. Как ты додумалась меня обокрасть? Причём уже второй раз! Что я тебе сделал? - спросил он с притворной обидой. - Могла бы и попросить. Я же не изверг какой, отдал бы.
   У меня в голове всё смешалось.
   - Отдал бы?! Так ты мне его...
   - Нет. Теперь уже нет. Ты подорвала моё доверие. И вернуть его будет непросто. Хотя способ есть.
   Улыбка Дарена мне совсем не понравилась.
   Через четверть часа, сжимая в руке завёрнутый в платок кусочек металла, я бежала по коридору с жарко колотящимся сердцем и пылающими щеками. Хаос поглоти Дарена! Надеюсь, Аллен не узнает...
   Придя к себе, закрыла дверь и привалилась к ней спиной, часто дыша. Меня переполняло смущение и растерянность, но больше всего - чувство победы. Медальон у меня! Странно, что Дарен отдал его мне, хоть и попросил... некоторую плату - как он меня удивил! - но ничего, это не так много, в сущности, пустяк. Коснулась обрезанной пряди волос. Надо торопиться. Неизвестно, когда Дарен опомнится и заберёт медальон. Вдруг уже пожалел, что согласился? Предупредил, что держать у себя предмет Хаоса опасно, и чтобы я была с ним аккуратна. Всё как всегда. Но... он как будто чего-то ждёт. Что я поведу себя глупо? Что поступлю в обход его предупреждений? А может, хочет застать с поличным и отнять медальон на законных основаниях, чтобы больше не возвращать? Чего он ждёт?
   Прошла в спальню и села возле туалетного столика у окна. Развернула платок. Медь тускло блестела в свете дня. Дразнила, манила прикоснуться. Казалось, поддайся искушению, и откроется чудо. В прошлый раз Нэйт явился вскоре, после того, как я случайно прикоснулась к медальону. Сколько ждать теперь и сработает ли? Прислушалась. Никаких шагов. Тишина. Она будто пряталась по углам комнаты и выжидала. Я тряхнула головой, прогоняя наваждение. Вначале огненный знак Хаоса, теперь предмет Хаоса. Круг сужается. Открыла тетрадь и сделала несколько записей-наблюдений. Я добьюсь справедливости для Гвен, её смерть не останется безнаказанной.
   Тикали часы в гостиной, делая тишину глубже и пронзительней...
  
   В комнату вошёл Нэйт. Я попыталась встать, кинуться навстречу, но тело словно задеревенело. Окликнуть его тоже не получилось. Он прошёл мимо, и стены комнаты растворились...
   Стоял погожий день, зелёные листья деревьев и яркие навесы праздничной ярмарки трепетали на ветру. Молоденькие цветочницы с большими корзинами, полными ароматной нежности, кружились среди весёлой суеты, как маленькие феи под звон бубенчиков и напевы сладкоголосой флейты. Экипаж с наряженными господами проехал мимо, туда, где вскоре развернётся театральное представление под открытым небом.
   - Мама, ну идём. Ну я хочу посмотреть. Ну пожалуйста! - Светловолосый мальчик тянул за подол стройную золотоволосую женщину, юную, как ранняя прелесть весны.
   - Нам туда нельзя. Мы потом посмотрим.
   - Ну почему нельзя? Ну я так хочу! Ну, мама!
   - Давай я куплю тебе леденец или вон ту свистульку?
   - Не хочу леденец и свистульку не хочу. Хочу посмотреть сказку! Сказку хочу!
   - Не капризничай, а то пойдём домой, - взяла она его ладошку.
   - Ты злая! Ты меня ненавидишь! - вырвался малыш.
   - Я тебя очень люблю.
   - А я тебя нет! Пусть ты умрёшь!
   - Не нужно так говорить, я знаю, что на самом деле ты меня любишь.
   - А вот и нет.
   - А вот и да.
   - Ничего я тебя не люблю. Ты злая, злая! - Он толкнул её от обиды, со злости, и она, не удержавшись на краю тротуара, полетела на мостовую прямо под колёса проезжающего экипажа. - Мама!
   Боль пронзила мою душу.
   Мама!
   Густая темнота накрыла, словно покрывалом.
   Серый туман клубился, как грозовые тучи. Холод охватывал всё моё существо. Душа онемела. "Это я во всём виноват. Я!" Слова застывали осколками льда. "Это моя вина!"
   Тёмная подворотня. Свет одинокого фонаря, что поскрипывал, шатаясь из стороны в сторону, как пьянчуга, бредущий неведомо куда.
   Их трое, людей в капюшонах. Они склонились над ним, как статуи предвестников апокалипсиса. И им неведомо, что для него конец уже наступил.
   - Вы вернёте её? Вы вернёте мою маму?
   - Малыш, это будет непросто.
   - Я сделаю всё, что вы хотите! Только, пожалуйста, верните её. Верните мою маму! Это я виноват. Я во всём виноват!
   - Не плачь. Мы понимаем твою боль.
   - Мы принимаем её как свою собственную.
   - Мама вернётся к тебе, подожди немного. Стань одним из нас. Мы откроем для тебя новый путь. Ты сможешь всё изменить, всё исправить.
   Человек в чёрном капюшоне положил руку на плечо мальчика. Как на собственность. Он не сомневался, каким будет ответ.
   Теперь я знаю.
  
   - ...лиан! Триллиан! Ну очнись же ты!
   Что-то жаркое, как огонь, обожгло мою щёку. Я открыла глаза. Дарен стоял надо мной, как недавно статуи предвестников над Нэйтом.
   - Теперь я знаю.
   - Что ты знаешь? Демон тебя подери! Хотя нет... демон... Лучше не стоит. Я же тебя предупреждал. Говорил, не бери в руки эту дрянь! Но ты никогда не слушаешь. Проклятый медальон! - В порыве чувств Дарен наступил на него каблуком.
   Почему я лежу на полу? Я села.
   - Я видела маму Нэйта.
   - Сейчас речь не об этом, - отмахнулся охотник. - Ты была мертва... у тебя губы посинели. О чём ты думала, Триллиан? Хаос всё поглоти! Дурацкая была идея. Я с самого начала считал, что не надо так рисковать...
   - Я знаю... - облизнула пересохшие губы. - Знаю, что так было нужно. - И потянулась за медальоном, что преспокойно лежал в ворсе ковра. Но Дарен был начеку и откинул артефакт мыском сапога.
   - Ещё чего! Одного раза достаточно.
   Медальон ударился о стенку и раскрылся. На меня взглянула золотоволосая женщина - один в один как в видении. Мать Нэйта. Нэйт, видно, хотел вернуть её портрет, вот почему ему так дорог медальон.
   Дарен опустился возле меня на колени и взглянул в глаза, желая привлечь внимание.
   - Я всё ещё здесь. А ты где?
   - Мать Нэйта умерла.
   - В самом деле? Какая досада, - равнодушно отозвался охотник.
   - Они всё это время его обманывали. Обещали, что вернут её. Но они не смогут этого сделать... что бы Нэйт не совершил, как бы не старался им угодить. Они не вернут. Я теперь всё знаю. Помоги мне встать, - вцепилась я в руку охотника, и он помог подняться на ноги. - Я должна ему всё рассказать. Он винит себя в её смерти, но он ни в чём не виноват. Это несчастный случай. Она просто оступилась. Боже мой, бедный ребёнок! Жить с таким грузом на сердце. Не каждый взрослый способен нести такую ношу, а он... Я должна во что бы то ни стало разыскать Нэйта! Почему ты улыбаешься?
   - Тебе не нужно его искать.
   - Вот ещё!
   - Он сам тебя нашёл. - В руке Дарена, как из воздуха, материализовался меч. - А может, идея была и не такая дурацкая.
   В комнату вошёл Нэйт. Уже совсем не тот маленький золотоволосый ребенок с по-детски пухлыми щеками, каким я запомнила его из видения. В комнату вошёл тот самый Нэйт, который целых два года жил с тяжким бременем на сердце, с виной, с желанием всё исправить, с болью. Взгляд его за эти годы стал совсем не детским. Холодным и пронзительным, как кусочки голубого озёрного льда. Нэйт подобрал медальон, что раскрытым лежал у стены. Его губы растянулись в ухмылке. Не веселье, не радость в ней сквозила, а какое-то жестокое удовольствие.
   - Нэйт, ты ни в чём не виноват. Твоя мама...
   - Заткнись! Что ты знаешь про мою маму? Ты не смеешь о ней говорить... никогда!
   - Но она...
   - Триллиан, - мягко перебил меня Дарен, - отойди подальше. Пожалуйста. Мне нужно поговорить с Нэйтом по душам. - Меч в руке охотника хищно блеснул.
   - В чём дело, Дарен? Опусти меч. Давайте всё обсудим. Уверена, Нэйт будет не против.
   - Время бесед закончилось.
   - Да о чём ты говоришь? Ты же с самого начала понимал, зачем я взяла у тебя медальон. И теперь, когда Нэйт вернулся, когда он здесь... - Внезапно меня пронзила догадка. - Ты использовал меня? Хотел, чтобы он пришёл... Твоё поручение... - У меня подкосились ноги, и я уселась на кровать. - Ты их всех убил... тех детей... - Это красное пятно на его камзоле.
   Дарен не отвёл глаза, он смотрел прямо.
   - У меня не было выбора. Генерал Роин как-то обо всём узнал... о том нападении в городе. Интересно, какая птичка ему напела?
   В голове не укладывалось. Они все мертвы?!
   - Зачем? Зачем ты это сделал? Боже мой! - Я спрятала лицо в ладони от сильного потрясения. Но слёз не было. Я не могла плакать. - Отец приказал тебе это сделать. И ты сделал. Сделал, несмотря на то, что я просила... Я не хотела им вреда.
   - Я тоже. Поэтому они умерли спокойно.
   Я подняла на него глаза, но Дарен не смеялся. Господи, дай мне сил на всё это. Я торопливо расправила юбки и выпрямилась. Дай мне сил!
   - И теперь ты пришёл, чтобы забрать жизнь Нэйта?
   Дарен молчал.
   - А если я скажу этого не делать, если прикажу, ты послушаешь? Не станешь?
   Губы охотника тронула едва заметная улыбка. Ему как будто нравилось происходящее.
   - Я между двух огней, Триллиан. И хоть твой огонь светит ярче... Стану. Но для начала... - поспешно продолжил он, не успела я возразить, - для начала продемонстрирую, кого ты хочешь защитить. - Меч в руке Дарена плавно взлетел на уровень головы. Я впервые видела эту стойку. Верно, он хочет применить смертельный приём.
   - Нэйт, беги!
   Слова застряли в горле. Вместо Нэйта над полом висело багряное марево и в глубине его что-то копошилось. Что-то отвратительное, мерзкое, как клубок свившихся змей. Оно пульсировало, зарождаясь в агонии, потрескивало, словно сухая солома, объятая огнём. Завороженная, я не могла отвести взгляда. Никогда прежде не видела, как человек - создание из плоти и крови - превращается в инфернальное существо, сотканное из какой-то иной материи. Красным полыхнули две точки, плавающие во тьме. Мне стало холодно, будто в мановение ока в комнате наступила зима, стены и потолок заледенели, и только сердце продолжало жарко колотиться в груди. И его стук, казалось, разносится повсюду.
   Чёрная рука показалась из окаймлённой багровым маревом расщелины. Каждый палец оканчивался острым длинным когтем. Это вовсе не была маленькая детская ладонь, да и на руку взрослого не походила. Существо вытянулось во весь рост и расправило могучие плечи. Мерцающая красная пелена таяла, стирая тьму из которой родился монстр. За его плечом возвышалось сложенное чёрное крыло. На вытянутом лице, как два пылающих угля, горели глаза. Заострённые уши по форме напоминали крылья летучей мыши. Плавными, текучими движениями он походил на чудовищ, вышедших из озера Хаоса, но его рост превосходил их в два раза. Новое существо было более совершенным, более законченным. В его глазах теплился разум. Не верилось, как могло хрупкое маленькое тельце восьмилетнего ребёнка превратиться в сурового великана с мощным разворотом плеч и каменными мышцами? Я пробовала почувствовать прежнего Нэйта, но ощутила только пустоту. И вздрогнула, увидев на гладкой угольно-чёрной груди медальон. Медь словно впитала в себя символ Хаоса - восьмиконечный знак.
   - Нэйт?! - прошептала беззвучно.
   - Потрясающе! - донёсся довольный голос. - Значит, это всё-таки ты эл'сафид, а я сомневался. Думал, что не может так повезти.
   Существо молчало, и только тлеющие угольки глаз всё разгорались. Дарен продолжил:
   - Даже обидно, что ты так быстро раскрылся, я-то хотел тебя немного поизучать. Ну да ладно, переживу как-нибудь. - Охотник усмехнулся, но глаза его неотрывно следили за целью, ловя каждое движение, каждый вздох. - Почувствовал, что твоих марионеток уже нет в живых, прискакал. Как будешь мстить? Хочешь я... - Слова оборвались, и из горла охотника вырвался хрип вместе с кровью. Рубиновые капли на краткий миг застыли в воздухе и оросили пол, будто нерадивый художник опрокинул пузырёк с красной краской. Дарен поломанной куклой свалился вниз, заливая ковёр кровью.
   И я осталась один на один с монстром.
   С когтистой руки капала алая жидкость. Монстр приближался шаг за шагом. Только миг спустя я сообразила, что он тоже ранен. Тоже. Ведь Дарен не мог умереть. Он просто без сознания. Он сильный, чтобы так легко сдаться.
   Вдруг чудовище будто споткнулось и опустило глаза. Рука охотника крепко сжимала его ногу. Удар, и Дарен отлетел к стене и сполз вниз, оставляя кровавые разводы.
   Больше преград между нами не было. Существо склонило голову набок, внимательно меня разглядывая, как интересную букашку, которую ещё неизвестно - оставить или прихлопнуть. Ни в одном видении я не видела свою смерть, но, может, это и правильно.
   Монстр издал гортанный звук, похожий на далёкий рокот. Я вжалась в кровать. Сейчас, сию минуту меня не станет. Он протянул когтистую руку. Одно прикосновение, и я погрузилась в темноту, в мир, где не было и не могло быть света...
  

Струна 20 Странные игры

  
   Не могло? Но я увидела свет. Мягкое золотистое сияние исходило издалека, из самой сердцевины непроглядной ночи. Я устремилась туда, ощущая лёгкость самого ветра, невесомость пущенного в полёт одуванчика. К обломку души, застывшему в густой тьме, как насекомое в янтаре. "Нэйт, - позвала мысленно, - ты здесь?" Никакого ответа. "Нэйт?" Я приблизилась к источнику света и узнала его. "Ты здесь". Яркость сияния не изменилась, ничего не подсказало, что и он меня узнал. Медленно вплыла в сияние, соприкасаясь светом своей души. И меня ослепила яркая картинка.
  
   Тихий вечер. Комната наполнена светом умирающего дня, всё ещё ярким и мягким, как блики воды на потолке. Из раскрытого окна аромат сирени, омытой дождём. И улыбка золотоволосой женщины...
  
   Видение погасло, охваченное темнотой.
   Что это? Откуда взялось? Я не могла понять и двинулась дальше.
  
   Мерцающие в ночном небе звёзды. Они завораживали и пленили своей далёкой, неизведанной красотой. Горячая мужская рука сжала крохотную детскую ладошку. "Сынок, однажды я покажу тебе мир..."
  
   Картинка рассыпалась на миллионы кусочков, оставляя щемящее чувство тоски, исчезла в черноте.
   Дальше.
  
   Скользящее разноцветье крылышек стрекозы; хрустальная капля росы на розовом цветке; небо, тающее в лучах заката... Мир прекрасен!
  
   Темнота поглотила видение, как огонь клочок бумаги.
   Дальше.
  
   Влага грусти скользит по щекам и страх наползает липким, удушающим облаком. В углах комнаты и под шкафом таится тьма, но самое ужасное, что она сидит под кроватью, выжидая момента. "Я не боюсь, не боюсь". Маленький огонёк свечи, такой хрупкий и тонкий, что вот-вот погаснет. Но тьма отступает перед ним, в панике прячась в щели. Мама, неся свечу, присаживается рядом. "Ну что ты, трусишка, я с тобой. Ты не один".
  
   Огонёк ещё мерцал невесомым призраком, а остальное видение поглотил мрак.
   Дальше.
  
   Стакан горячего чая с вареньем, припасённым для лечения простуды. Так просто быть полезным, делая самые обычные вещи. Мама улыбается, усталой, но такой светлой улыбкой. Ведь это первое, что он приготовил специально для неё.
  
   Темнота.
   Я погружалась в видения всё глубже. Они мелькали передо мной одно за другим чередой незабываемых картин и эмоций, грустных и светлых моментов, печальных и радостных. Неповторимых. Жила ими, растворялась в них, но они уходили, таяли, как воск догорающей свечи. Исчезали. Целый сонм видений, становясь тенями, мерк... Этому не было конца.
   Меня словно кто вытолкнул из бесконечной цепочки сновидений, гаснущей звено за звеном.
   Я медленно вздохнула, возвращаясь к реальности. Минул всего миг равный удару сердца. Прикосновение того, кого я знала, как Нэйта, жгло щёку. Чёрный человек замер рядом, он будто чему-то поразился, чему-то, что не ожидал. Внезапно его рвануло в сторону и ударило об стену. Затем ещё раз и ещё. Смазанный силуэт метался по комнате, а в следующую секунду меня подхватили на руки и вынесли в коридор.
   - Дарен. - Я ухватилась за его камзол, когда меня поставили на ноги и решили бросить одну.
   - Будь здесь! - Он и не подумал остаться. Но вскоре вернулся. - Сбежал через окно, - объяснил охотник свое быстрое возвращение. Его некогда белоснежный камзол потемнел от крови.
   - Тебе надо в лазарет.
   - Пустяки! - отмахнулся он и пристально посмотрел мне в глаза. - Что он с тобой сделал?
   - Ничего.
   - Я должен был его убить. Сразу. В первый же день. - Больше ни слова не сказав, он развернулся и зашагал прочь. Ко мне уже бежали ловчие и охотники. Переведя дыхание, я почувствовала, что теряю сознание.

***

   В этот день я больше не видела Дарена и на следующий тоже. Он будто растворился в стенах Ордена, исчез, как те видения, что поглощала темнота.
   Моя комната не сильно пострадала от сражения охотника и... монстра, и уже на второй день я смогла вернуться обратно. Правда, с условием, что теперь мне не избежать охраны у двери. Вечером Мелисс принесла ужин; по негласному уговору - отца и мисс Магды - я была больна.
   - Ты не слышала о Дарене? Как он?
   Мелисс пожала плечами и ушла. Отец и её подговорил?
   На третий день я смогла выйти из "добровольного" заточения и за мной тут же увязался Глэн.
   - В чём дело?
   - Иди себе куда шла, - расплылся в улыбке этот мерзавец.
   - В твоих услугах не нуждаюсь. У меня есть телохранители.
   - Есть? И кто же? Одного ты уже довела - вряд ли с койки встанет! А второй... Боже, поверишь, нет, но заседание Совета он ценит выше, чем охрану твоей персоны. Остынь! У тебя нет причин меня не любить.
   Хаос бы его побрал!
   - Ты куда? - кинулся он за мной следом.
   - Сам же сказал: иди куда шла.
   - Вот демоны!
   На пороге в лазарет меня остановила мисс Магда.
   - Что? - вопросительно подняла она бровь, глядя осуждающе. - Тебе чего?
   - Могу я видеть Дарена? - Прилагала я все силы, чтобы не растеряться под её испытывающим взглядом.
   - Не можешь.
   - Почему?
   - Ты сама-то здорова? Я прописала тебе неделю постельного режима. А ну марш...
   На этих словах Глэн схватил меня за руку и куда-то потащил.
   - Отпусти! Отпусти, мне больно! - вырвалась я. - С ума сошёл? Какого демона ты вытворяешь?
   - Я тебя спас. Иначе мисс Ведьма заперла бы тебя в лазарете на долгий срок.
   - Может, мне этого и надо! Может, я хочу попасть в лазарет! - Глаза защипало.
   - Дарена увидеть? Думаешь, он в лазарете? А тебе не приходило в голову, что он может быть в другом месте, ведь он здорово облажался! Тебя могли убить, и в этом виноват был бы только Харсед.
   - Неправда! Я сама... - "просила не трогать Нэйта, сама..."
   - Он использовал тебя. Ему приказали умертвить всю шайку, а он использовал тебя, чтобы выманить главаря. А сил добить его не хватило.
   - Ты всё выдумываешь, - сжала я кулаки.
   - Зачем? Неужели считаешь, что ты настолько привлекательна, что я сплю и вижу, как бы провести с тобой побольше времени? - Его издевательский тон был невыносим.
   - Так оставь меня в покое! - Я повернулась, чтобы уйти.
   - Не выйдет! - схватил он меня за руку и больно сжал. - Даже не мечтай от меня отделаться.
   - Посмотрим, - вырвала я руку. Внутри всё клокотало от гнева и одновременно хотелось расплакаться. Отвернулась к стене, разглядывая узоры на мраморе, силясь взять эмоции под контроль. А если Дарена из-за меня накажут? Закусив губу, пыталась удержать слёзы. Не допущу, чтобы он пострадал. Возьму всю вину на себя.
   - Генерал на собрании, если ты вдруг решила его навестить. - В голубых глазах ловчего плескалось столько злорадства и высокомерия, что я нашла причину, почему могу его не любить.
   Остановилась посреди коридора, не зная, что делать. Если Дарена заключили под стражу... Но что я могу? Ворваться на Совет и потребовать, чтобы его выпустили? Признаться, что сама держала рядом монстра, что уговорила охотника позволить мне это? Таким признанием я только ухудшу положение Дарена. Знать бы, что он сказал генералу.
   - Так Дарен под стражей?
   - Кто знает. Может, да. А может, и нет. - Глэн обходил меня по кругу. Неторопливо. Держась на расстоянии. - Что толку говорить о нём. Он не выполнил приказ. И подверг твою жизнь опасности.
   - Я хочу знать, где он.
   - Зачем тебе Харсед? Придет кто-нибудь другой и будет тебя защищать. Мало ли на свете дураков.
   - И ты, похоже, один из них, - вскинула я бровь.
   Ловчий поджал губы.
   - Я не такой. Я знаю, когда остановиться. А Харсед... - Он усмехнулся. - Что ты знаешь о нём, чтобы так сильно доверять? Хочешь освободить его? Давай! Но, может, он намеренно поставил твою жизнь под угрозу? Когда душа в постоянном сомнении, так и тянет сделать неверный выбор. - Глэн смотрел на меня сверху вниз, словно с высоты своего знания, которое мне было недоступно.
   - О чём ты говоришь?
   - Как много он рассказал о себе? Ничего, не так ли?
   Признаться ловчему, что мне известно больше, чем ничего? - ну уж нет! Но Глэн на этом не остановился.
   - У Дарена есть брат... точнее был, когда-то давно, когда наш общий знакомый ещё был наивным сопляком. Тогда он и подумать не мог, что возьмет меч и станет убивать. Для него это и в кошмарном сне не могло привидеться. Он просто жил изо дня в день под крылом мамаши с папашей, а кто-то другой страдал и погибал, но он думал, что его это не коснётся. Как думают тысячи идиотов, не осознавая опасности, даже стоя на краю обрыва. Вот и его жизнь ни к чему не подготовила и ни чему не научила. До одной минуты. Был ли погожий день или шёл чёртов дождь, не знаю. Но в этот день его дом сгорел дотла. И демон бы с ним! Отстроить новый и жить. Но в том пожаре погибли его родители. Сгорели заживо, представляешь? Видно, день у них не задался. - Ловчий острил, а я чувствовала, как холодеют руки. - И ты, наверно, думаешь, что и братец его сгинул в пламени? А вот и нет! Он остался жив, как и сама знаешь кто. И снова бы всё ничего. Ну погибли родители, а жизнь-то продолжается, да только брат его решил их вернуть... И знаешь, что он сделал? - Я перестала дышать. - Он ушел. Ушёл к тем, кого называют адептами Хаоса. - Глэн усмехнулся, довольный произведённым эффектом. - А что же малыш Дарен? Он, верно, рыдал дни напролёт, пока ему не взбрела острая, как бритва, мысль найти брата. Но как? Где? В душе он, должно быть, боялся, что искать уже некого, что брат его давно в могиле. А если нет? Если он превратился в монстра и убивает людей? Если? Вдруг однажды он, Дарен, встретиться со своим изменённым братом и не сможет его остановить? Что может слабый малыш против силы Хаоса? Мысль, что его родная кровь где-то бесчинствует, была для него невыносима. И тогда... Как думаешь, что он сделал?
   Я снова затаила дыхание, но Глэн уже был не в настроении поражать меня ответами.
   - Он пришел в Орден. Скучно, неправда ли?
   - Значит, брат Дарена...
   - На той стороне, да. И каждый день он ждет, что столкнётся лицом к лицу со своим одержимым братцем, если тот, правда, ещё не сдох. Но вот вопрос: что сделает твой герой, когда... если они встретятся? Подумай об этом, милая. Потому что он уже точно подумал.
   - Откуда...
   - ...я знаю?! - опередил Глэн. - Всё просто: я владею более полной информацией. И если ты будешь вести себя хорошо, я и с тобой поделюсь.
   Я с неверием покачала головой.
   - То, что ты сказал о Дарене...
   - ...неправда? Да брось! Я бы мог рассказать и побольше, но, боюсь, ты не готова это услышать. Единственное, что я хочу, это чтобы ты поняла: мир не такой, каким ты его навоображала. Опасайся врагов, но ещё больше - друзей.
   - А кто ты, друг или враг?
   - Я? Ни то, ни другое.
  

***

   Много голосов, они все, как один, говорят, говорят. За столом заседания генерал Роин и его люди. Совет собирается несколько дней, но к единогласному мнению так и не пришли. Почему?
   Дела Ордена не касаются никого, кроме Ордена. В этом ли ответ?
   Всё давно решено, но не здесь. Здесь не говорится о том, что знает Роин и его приближённые - узкий круг доверенных людей, проверенных на фальшь, не плохих, но и не хороших. Тех, чья рука не дрогнет, какой бы приказ они не получили.
   Истина всегда спрятана за вуалями правды.
   Я в самом темном углу, как тень. Иногда казалось, что меня не замечают. Но взгляд Роина, брошенный в угол, говорил о другом: генерал никогда не забывает. Ему не по душе, что я тут. Если у него есть душа... Он страшнее, чем тысячи чудовищ Хаоса, генерал армии Господней, призывающий на битву с порождениями зла. Он значительно лучший игрок, чем кто-либо в этом зале, чем я. Он просчитывает не на годы, на десятилетия вперёд. А может и на сотню лет. Он был в самом сердце Хаоса, но вышел невредимым, не сошёл с ума. Почему об этом нет ни одной записи в хрониках? Только я вижу тьму в его глазах?
   - Мы не можем игнорировать тот факт, что в городе находится эл'сафид.
   - Разумеется, не можем. Но вот уже третий день отряд охотников, брошенный на его поиски, докладывает, что им неизвестно о его нынешнем местоположении. - Голубоглазый мужчина старше средних лет... Он ведь знает, что Повелевающего будет не просто найти, а тем более устранить. Редкостная и сильная тварь.
   - Альгерд, вы, конечно, вправе посылать, кого вам вздумается, но, кажется, вы не особенно хотите его поймать. - Черноволосый мужчина с неприятной улыбкой - всё время забываю его имя - явно метит на место председателя Совета, иначе на что ему постоянно сомневаться в словах занимающего этот пост. Он изменил положение в кресле, добившись общего внимания. - Вы сказали, что послали охотников искать эл'сафида, но кого? Юнцов, едва окончивших обучение? Прошу прощения, но они несерьёзные противники. Когда мы имеем дело с высокоуровневым...
   - Я также прошу прощения, Эрик, но вы никогда не имели дело с монстром подобного уровня. - Тот лишь поджал губы на заявление главы Совета. - Итак...
   - Почему вы не хотите послать охотиться за эл'сафидом хаен-вентра? - всё же продолжил Эрик. - Это было бы разумно.
   Голубые глаза Альгерда стали похожи на голубой лёд.
   - В городе нет хаен-вентров, которым мы могли бы поручить эту миссию.
   Эрик откинулся на спинку кресла. На его губах заиграла улыбка.
   - Дарен Харсед.
   По залу разлилась тишина.
   Камень преткновения.
   - Да, он поставил жизнь наследницы под угрозу, не устранив ранее эл'сафида.
   - Что вы об этом знаете?
   - Ничего, о чём бы ранее не говорилось. Но... как можно верить анонимному посланию? "Вступил в сговор с адептами Хаоса... Не доложил о нападении в городе заражённых детей на наследницу... Пренебрёг приказом истреблять всех, кто представляет угрозу наследнице..." Это же бред! Вы в это верите? Может, вы думаете, что он хотел, чтобы последний из выживших монстров убил наследницу? Почему же не довёл начатое до конца? Насколько мне известно, кроме наследницы, эл'сафида и Харседа в комнате не было никого. Так почему же он вдруг решил отступить? Верите в его предательство? Но что можно предложить хаен-вентру? Человеку, который теряет в битвах собственную душу?
   - Возможно, вы знаете не всё, - настаивал Альгерд, сложив ладони перед собой. - Пока ведётся расследование...
   - Вы не уверены, чей приказ он выполнял? Если не генерала Роина, то кого-то другого... Разве за это не положена смертная казнь? Вы хотите привести её в исполнение? Сейчас? Полагаю, это будет на руку Культу. Устранить сильного врага посредством клеветы - что может быть проще!
   - Харсед под стражей. Пока.
   - Так выпустите его наконец!
   Поднялся гомон. Каждый день одно и то же - всегда находится тот, кто поддерживает Харседа, но Альгерд воздерживается от принятия окончательного решения. Конечно, ведь последнее слово не за ним. Генерал Роин молчал.
   - Мы не можем так рисковать... если Харсед поддался искушению...
   - Хаос не действует на хаен-вентров, это всем известно...
   - Вы забываете, что есть и человеческий фактор. Как бы вы не держали под контролем высокоранговых охотников, они могут выбрать иную сторону. Истории известны примеры. - Толстяк, вскочивший с места, замолк и, побледнев, опустился обратно в кресло.
   Бинго! Наконец-то они признались!
   Альгерд откашлялся.
   - Вы забываетесь. Давайте не будем приводить в пример неподтверждённые факты.
   Не подтверждённые, говоришь. Как же!
   - Ещё раз повторяю: ведётся расследование, и до его завершения мы не можем...
   - Но Харсед на сей момент единственный, кто в состоянии убить эл'сафида! Мы не можем ждать, когда кто-то другой из хаен-вентров вернётся с рубежей, - выкрикнул с места парнишка.
   - Вы боитесь, Жан? Не бойтесь, у вас же нет детей, за вашим ребёнком эл'сафид не придёт.
   Молодой человек покраснел.
   - Альгерд, кем ведётся расследование? Вы так много об этом говорите.
   - Это конфиденциальная информация, Эрик.
   - Ну конечно, я мог бы и догадаться. Но учтите, что Харседа легко могли подставить. Почему вы не хотите признать очевидные факты?
   - А вы почему? Дарен скрыл инцидент о нападении на наследницу, и пока мы не выясним, зачем он это сделал...
   - Так начните с простого, допросите Триллиан Эстериус. Она в состоянии подтвердить или опровергнуть, было ли нападение или нет, не так ли?
   - В этом нет необходимости. Всё уже установлено. И Дарен Харсед уже сам ликвидировал часть угрозы, которую пропустил ранее. Восемь зараженных детей были уничтожены.
   - И вы так спокойно об этом говорите?
   - А вы сами-то встречались с заражёнными? Вы думаете, что они всё ещё дети?
   - Я прекрасно знаю, что они из себя представляют. Но побольше такта. Вы и родителям будете сообщать о гибели их чад в той же форме и тем же холодным тоном?
   - Большинство из них сироты, как это обычно бывает. Если не все. На опознание тел ещё никто не пришёл.
   - Как это удобно.
   - Вы думаете, я получаю удовольствие от всей этой ситуации?
   - Я ничего не думаю, я настаиваю на том, чтобы выпустить Харседа и дать ему возможность устранить эл'сафида. Монстр эволюционирует. Вскоре он сможет подчинить себе десятки, а то и сотни детских душ, а потом возьмётся за взрослых. Но к тому времени, возможно, и взрослых уже не будет, как и самого города.
   - Вы рисуете не радужные картины.
   - Я просто не приукрашиваю.
   И снова по кругу. Раз за разом одно и то же.
   Я поднялся с места, нарочито громко проехав ножками стула по каменному полу. Голоса затихли - Роин поднял руку, призывая всех к тишине. Он давно ждал, выжидал, когда я возьму слово.
   - Ив Пандемония... - В голосе председателя Совета удивление.
   - Если вы не возражаете, я хотел бы разобраться с этим делом. Мне неприятно, что моя подопечная... да, я так называю Триллиан Эстериус, с вашего позволения... - Тут уместен лёгкий поклон, и прижать руку к груди. - Так вот, мне неприятно, что она подвергалась опасности, а я не смог этому помешать.
   - Вы хотите убить эл'сафида, я правильно понимаю?
   Идиот, конечно, нет.
   - Это обязанность Ордена. - "Обязанность" - слегка резко, но какие тут возражения? - Я могу быть только наблюдателем, не так ли? - Роин ловит мой взгляд. Генерал, вы же сами ограничили мои возможности.
   - Как это понимать? Что вы предлагаете?
   Роин, почему ты ничего не скажешь, позволяя говорить другим?
   - Я беру ответственность за Дарена Харседа, если генерал Эстериус посчитает возможным освободить его из-под стражи.
   Поднялся шум. Я их не слушал. Только ты решаешь, Роин, только ты.
   - Вы были при нападении в городе на наследницу? Вы ведь были.
   - У вас есть доказательства? - Альгерд поджал губы, я продолжил: - При всём моём уважении, но я не давал клятвы следовать приказам Ордена. Я вообще не давал никакой клятвы, кроме клятвы своему повелителю, а он обязал меня позаботиться о безопасности наследницы - я уже говорил ранее, почему для нас это важно - мы не хотим войны, как и вы - жест мира, если угодно. Но даже если предположить, что нападение в городе было, оно не несло явной угрозы.
   - Давайте не будем предполагать, всё уже доказано.
   - Анонимом? Вы припёрли Харседа к стенке, верно? Полуправду тоже можно вывернуть наизнанку и сделать её правдой. Где донос? Хотелось бы взглянуть. Вырванные из контекста слова могут быть неправильно истолкованы. А уж события, выдернутые из жизни...
   - Это дело Ордена. Вы тут наблюдатель, насколько мне помнится, - указал председатель моё место.
   - Значит, анонимное послание вы не покажете? Хорошо. У меня больше нет вопросов, кроме пожелания. Которое я уже высказал. - Сел на место. Что вы теперь скажете, генерал? Снова промолчите?
   Альгерд рассеянно схватился за молоток.
   - Заседание окончено! - стукнул он им, подводя черту.
   Первым встал с кресла Роин и, не слова не сказав, вышел.
   Все стали расходиться. Недовольное ворчание. Взгляды. Впрочем, некоторые предпочитали делать вид, что меня тут нет.
   - Если состоится суд над Харседом, вы будете обязаны давать показания, - не удержался Альгерд.
   - Я сам знаю, что я обязан делать, а что нет.
   Недовольный, он вышел, не оглядываясь, одним из последних.
   Корнелиус захлопнул папку и, приложив палец к губам, кивком головы велел следовать за ним.
   Ниша в стене? Самое подходящее место для секретов, ничего не скажешь.
   - Генерал Роин одобряет ваше предложение.
   - А он не мог этого сказать сам?
   - Он объявит об этом позже. Но дело не в этом...
   - О, я знаю, в чём дело! - достал я из кармана пузырёк - золото высшей пробы с изящными вензелями, но то, что внутри, значительно превышало стоимость сосуда. Глаза секретаря алчно блеснули. - Я бы хотел получить текст доноса, для начала. Список всех имен, кто знал об этом деле, давал показания...
   - Это слишком...
   - Нет. Это ещё не всё. Текст показаний.
   Корнелиус недовольно скривился, и я решил уточнить:
   - Я хочу узнать правду. Выяснить, насколько я могу доверять Харседу. Если он предался Хаосу... Помните, что у нас общий враг, и на его стороне может оказаться любой. - Даже вы, добавил я мысленно. - Одному Творцу известно, за какие ниточки можно дёрнуть, чтобы самый преданный его слуга - имею в виду хаен-вентра - мог бы поступиться всем миром, который поклялся защищать. Разумеется, если вы не захотите мне подсказать.
   - Не думаю.
   - Досье на Харседа...
   - Вы можете пролистать его в библиотеке.
   - Ну конечно... Я уже это сделал и понял, что первого уровня доступа недостаточно.
   - Увы, что-то другое будет стоит значительно дороже, чем ваш огненный порошок.
   - Насколько дороже?
   - Моей жизни.
   - Прискорбно.
   - Если это всё...
   - Может быть.
   - ...тогда...
   - В следующий раз предупреждайте меня о совещании не к его концу, это важно.
   Подкинутый пузырёк опустился в ладони секретаря. И алчный огонь его глаз стал всепоглощающим.
   Какая трагедия, генерал Роин.
  

***

   Я не находила себе места, ожидая отца возле кабинета. Не может же заседание длиться вечно? Волнение росло с каждой убегающей минутой, и когда в коридоре раздались шаги, и оглянувшись, я узнала знакомую фигуру, сердце чуть не выпрыгнуло из груди.
   - Триллиан, - отметил отец моё присутствие и поцеловал в лоб, как делал часто, но сейчас это казалось неправильным: суровый мужчина с жёстким взглядом, глава Ордена, принимающий важные, а порой и страшные решения. Я пришла к нему не как дочь. Как дочь я должна была рассказать всю правду, и о Дарене тоже, о его клятве верности мне - ведь так быть не должно. Но не скажу. - В чём дело? Мисс Магда уже разрешила тебе гулять по дворцу?
   Два ловчих, сопровождающих генерала, остановились в отдалении, не мешая беседе.
   - Где Глэн? - спросил отец, окидывая взглядом пустой коридор.
   От самовлюблённого охранника мне удалось сбежать быстро. Он оказался не таким внимательным, как Дарен, или даже Ив - от воспоминания демона во рту появилась горечь.
   - Что с Дареном? - спросила я.
   Взгляд отца заострился.
   - Пройдём в кабинет, - предложил он и открыл дверь ключом.
   Мы миновали приёмную, где обычно за письменным столом, обложившись папками с документами и учётными книгами, сидел Корнелиус, и вошли в кабинет, где отец проводил дни и ночи, разрабатывая планы по защите мира от Хаоса.
   - Присаживайся, - кивнул он на кресло. Сам сел за стол, сцепив руки перед собой. Вид у него был усталый, и я почувствовала себя виноватой за то, что отвлекаю. - Ты что-то хотела спросить?
   Он нарочно делает вид, что забыл вопрос?
   Я села в кресло и расправила складки платья на коленях, давая себе время собраться с мыслями. Он знает, зачем я пришла, знает. Так почему не хочет признавать? Вздохнула и подняла взгляд, встретившись с глазами отца. Больше решительности.
   - Мне не нравится Глэн! - выпалила на одном дыхании.
   - Он тебя обидел?
   - Нет. Но он ведёт себя со мной будто я глупая девчонка!
   Отец откинулся на спинку кресла, и на его лице появилась улыбка.
   - А это не так?
   - Конечно нет! - обиделась я притворно и подалась вперёд, словно желая перейти к более доверительному разговору. Зачем я это делаю? Зачем пытаюсь обмануть отца? - Почему Дарен больше не приходит? Где он?
   Улыбка не сходила с лица генерала, но взгляд стал пронзительнее. Хочет понять, действительно ли я не знаю "почему"? Если Ив Пандемония рассказал о Нэйте, то игра не стоит свеч. У демона были мотивы, он никогда не питал к Дарену тёплых чувств, а теперь одним ударом мог избавиться от него.
   - Что ты знаешь о Дарене? - спросил отец, сбив с толку. - Как, по-твоему, он заслуживает доверия?
   - О нём ходят противоречивые слухи, - сказала первое, что пришло в голову. Ожидала, что отец начнёт с инцидента в моей комнате, и была готова ответить. Но это...
   - А что думаешь ты? - Отец прищурился, вглядываясь в моё лицо, и я опустила глаза - стало неловко.
   - Он хорошо справляется. - Стоит ли его хвалить или наоборот? - Он всегда меня защищал.
   - Да, но он скрыл факт нападения на тебя заражённых, и я не знаю почему.
   Отец говорил спокойно, но у меня в горле пересохло. Сжала подол платья, стараясь справиться с волнением, и тут же отпустила, опасаясь, что отец заметит.
   - Я попросила его ничего не говорить. - Усилием воли заставила себя поднять глаза и встретиться с взглядом генерала. - Его попросила я. - Мне почти удалось произнести это твёрдо. - Я не хотела, чтобы ты волновался. Со мной ведь ничего не случилось. - Улыбнулась краешками губ, пытаясь вести себя естественно.
   - Дарен должен был доложить. - В голос генерала скользнула стальная нотка. - Как ты убедила его нарушить приказ? - Слова прозвучали тихо, вкрадчиво, и я почувствовала, как похолодели ладони.
   Вернувшись мыслями к тому дню, старалась припомнить детально, что тогда произошло. Я шла из кофейни, сопровождаемая демоном и охотником, которые всю дорогу вели незримый бой и раздражали. Сэмюель не пришёл на встречу, ограничившись запиской с извинениями, переданной через Луон, разрушил мои надежды получить о Пандемония засекреченную информацию. По пути домой мы столкнулись с группой вооружённых ножами детей, которые на нас напали, вернее... на меня. Первой, на кого напали, была я. Дарен отбил атаку - я просила не причинять им вред. Среди нападавших был и Нэйт, он вёл группу, но, несмотря на то, что они проигрывали, он не превратился... в монстра. Почему? Эта была пробная атака? Они проверяли силы? А если бы я согласилась на их убийство, что тогда?
   - Триллиан? Ты, кажется, глубоко задумалась...
   - Нападавшие... Они были детьми, я посчитала, что это недостаточная угроза. И попросила Дарена не отражать происшествие в отчёте.
   - И он?..
   - Он меня не послушал. И тогда я подменила отчёт. Прости, отец! - Прости, что обманываю. Щёки обдало жаром. - Теперь я понимаю, что вела себя глупо и легкомысленно. Не смогла оценить степень угрозы. Они были детьми, всего лишь маленькими детьми. - В глазах защипало от слёз. И на сей раз я не притворялась.
   - Тебе их жаль? - Лоб отца прочертила морщинка сочувствия.
   Жаль? Он отдал приказ их всех уничтожить. Всех до единого! А теперь спрашивает?
   Он достал из стола отчёт. Тот самый, что я составила вместо Дарена.
   - Это твой почерк... Харсед всегда отличался небрежностью. Иногда он пользовался услугами других людей в составлении отчёта. Но это твой почерк. - Генерал произнёс это так, словно последняя деталь завершала картину. - Хорошо, - отложил он доклад. - Я не буду применять в отношении Дарена дисциплинарные меры. Пока. Но, Триллиан, то, что ты сделала, впредь недопустимо. Любой служитель Ордена обязан подавать отчёт со всей доступной ему информацией. Если ты снова поступишь подобным образом, я проигнорирую твоё вмешательство, и полную ответственность за проступок понесёт Дарен Харсед.
   Я почувствовала, как отлегло от сердца, и тут же - вину. Кажется, я начала играть в странную игру.
   Прежде чем вернуться к себе, бродила по саду, размышляла обо всём случившемся, о разговоре с отцом, с Глэном, старалась привести мысли в порядок.
   Вернулась во дворец, когда солнце пошло на закат. Перед дверью, сложив руки на груди, стоял хмурый, как грозовое небо, ловчий. А я о нём и забыла!
   - Ты где была? - начал Глэн тоном, не предвещающим ничего хорошего. - Я тебе что, собачонка, бегать за тобой?
   - Отойди, я устала, - попробовала сдвинуть его с места, но он и не подумал отступить. Его лицо рассекла злая усмешка.
   - Ты думаешь, всё так просто? Думаешь, со мной можно обращаться так же, как с этим болваном Харседом? Что я буду повиноваться? Ты такая дура!
   - Что?
   Не успела я опомниться, как ловчий схватил меня за плечи и прижал к стене.
   - Это ты станешь повиноваться мне. И когда я буду говорить - ты будешь слушать. А когда скажу "прыгай" - ты прыгнешь. Такая вот игра. - Он больно вдавил пальцы мне в плечи. Его голубые глаза горели жестокой насмешкой. - Ты сделаешь то, что я скажу и когда скажу. Не надо меня недооценивать, милая, потому что я...
   Внезапно его снесло в сторону, словно порывом ураганного ветра, и припечатало к стене.
   - Извини, немного не рассчитал. Так что ты там говорил?
   - Ненавижу ублюдка... - простонал Глэн, сползая на пол; с уголка его рта сочилась кровь.
   - Дарен, - опомнилась я, окидывая взглядом знакомую фигуру. - Ты... - словно он мог быть всего лишь видением, которое вот-вот растает. - Тебя отпустили?
   - О чём ты? - спросил охотник как ни в чём не бывало, будто отходил на минутку за чаем. Подошёл к ловчему, который успешно притворялся бессознательным, потыкал его носком сапога. - А когда скажу "замолчи" - ты заткнёшься! Такая вот игра.
   - Дарен? - окликнула я.
   Охотник обернулся и открыл рот, видно, желая что-то сказать, но вдруг изменился в лице, словно надкусил невозможно кислую ягоду, и без раздумий толкнул плечом дверь, проходя в мои комнаты.
   - Я же запирала замок... - уставилась на ключ в руке, которым не успела воспользоваться. Похоже, опять придётся чинить дверь.
   Мимо прошествовал Пандемония, направляясь туда же, где только что скрылся охотник.
   Неожиданное появление демона удивило больше, чем всё только что случившееся. Но минутку, почему они вместе?
   - Не знаю, как ты к этому отнесёшься... - начал демон, когда я вошла следом и закрыла дверь, не понимая, что происходит (надеюсь, Глэн не сильно пострадал, а то еще и нажалуется). Голос Ива был мягким, и я поймала себя на том, что невольно прислушиваюсь. - Нэйта приказано уничтожить.
   Так и знала, что этим кончится! Но...
   - Нэйта?! Они знают о нём? Они о нём всё знают?
   Если так - без Пандемония не обошлось. О том, что Нэйт - заражённый знали только мы трое. По крайней мере, о ком мне известно.
   - Нет. О Нэйте они не знают, - успокоил Пандемония. - Приказано ликвидировать эл'сафида.
   Значит, отцу он ничего не сказал. Неудивительно, ведь, если припомнить, ранее Ив представил генералу Нэйта как своего слугу - это было бы сложно объяснить в случае раскрытия личности эл'сафида. Хотя, уверена, демон и тут бы нашёл лазейку.
   Я облегчённо вздохнула. Надеюсь... Всё ещё надеюсь спасти Нэйта. Глупо.
   - Я буду сопровождать Дарена в этой миссии, - продолжил Ив; его взгляд блуждал по комнате, будто ища на чём остановиться, и замер на мне. - Я подумал, ты захочешь знать. Вопрос уже решён.
   Конечно, я хотела знать. А ещё... Какого Хаоса демон собрался сопровождать охотника? Почему он? Если отец не доверяет Дарену, то почему не приставил к нему одного из своих людей? Того же Глэна. Но демона!.. А если... - я пристально вгляделась в лицо Ива, спокойное, как гладь озера, - если он поручился за Дарена? Нет, тут же отогнала я нелепую мысль, зачем бы ему это делать?
   Охотник глядел в окно, и по его прямой спине сложно было понять, что он обо всём этом думает.
   Убить Нэйта. Не об этом ли сожалел Дарен... о том, что не сделал этого раньше... с самого начала? Но он послушал меня и отступил. Потому что мне хотелось понять, как Хаос воздействует на человека, и выяснить, кто заварил кашу с нападением - за этим непременно кто-то стоит. Убить Нэйта - значит убить последнего свидетеля. Но будет ли он говорить? До этого он не проявлял особой охоты. Что должно измениться? А может быть... Может, дело в другом? Видения, которые показал мне эл'сафид... нет, которые показал Нэйт, его воспоминания, драгоценные блики его души... они померкли в глубокой темноте, но я всё ещё их помнила, теперь они стали частью меня, светлые воспоминания, что дают силы жить дальше. Что останется от Нэйта, когда Хаос поглотит его душу? Он перестанет существовать?.. Возможно, Дарен прав, и убить тело Нэйта - значит спасти его душу, пока не поздно, пока есть что спасать.
   - Я иду с вами!
   Охотник шевельнулся, не переставая глядеть в окно.
   - Завтра будет дождь, - сказал он просто.
  

Струна 21 Охота на чудовище

  
   - Где эти чёртовы идиоты?! - встретил нас вопрос, едва мы переступили порог гостиницы, где на ночлег остановился отряд охотников, посланных выследить и убить эл'сафида.
   - Не шуми, капитан. Нас ищешь? - спросил Дарен, ослепительно улыбаясь, а меня от его улыбки передёрнуло.
   Черноволосый мужчина со звёздами на форме с волевым лицом и гладко выбритыми щеками, ранее вопрошавший своих приятелей, сидящих за длинным столом за завтраком, с прищуром взглянул на Дарена и, судя по расширившимся зрачкам, узнал его.
   - Дарен Харсед.
   Названный решительно шагнул ближе и кинул на стол перевязанное голубой тесьмой послание.
   - Приказ, - коротко сообщил он. - Надеюсь, у вас не возникнет вопросов, капитан Штар, Анат, - добавил Дарен, немного поразмыслив, словно имя капитана завалялось в самом дальнем уголке его памяти, за ненужностью.
   Анат Штар резко дернул за тесьму и развернул бумагу, лишь чуть нахмурившись. Ему, верно, было неприятно небрежение, пусть даже исходило оно от охотника высшего ранга. Ему что до этого, если подчинённые смотрят на него - терять лицо?
   - Значит, вы все присоединитесь к охоте? - обвёл он взглядом нас троих - ни я, ни демон не снимали капюшонов: к чему лишний раз афишировать, что мы вместе и заинтересованы в поимке монстра Хаоса? - Кто твои спутники?
   Дарен усмехнулся, скинул на лавку плащ и сел, потеснив сидящих за столом.
   - Вначале я хотел бы узнать, каких вы достигли успехов. - Он подал знак служанке с подносом, и она поднесла кружку молока и целую тарелку свежеиспечённых булочек, чей божественный аромат заставлял думать вовсе не о деле. Но я не сдвинулась с места, чтобы сесть за соседний стол и как следует позавтракать.
   Анат Штар нахмурился, уже не скрывая своих чувств. Ему явно не понравилось, какой оборот принял разговор, но он не поддался эмоциям и сухо сообщил о проделанной работе. Охотники обыскивали каждый закуток, каждую щель в городе, осторожно опрашивали горожан, не освещая суть поисков, не желая испугать и вызвать панику. Добились немногого: несколько мелких стычек с одержимыми. И никакого эл'сафида. На стол легла карта с отмеченными крестиками местами, где отряд поиска уже побывал, и с обозначенными кружками зонами, куда стоит наведаться. Дарен слушал молча и внимательно изучал карту.
   - Значит, у вас ничего, - подвёл он итог. - Ни зацепки, ни следа.
   Лицо капитана слегка порозовело, ни то от смущения, ни то от гнева из-за пренебрежительного тона. Разумеется, он не обрадовался, что ему в помощь выслали хаен-вентра, своенравного, себе на уме - как таким управлять?
   - Как раз ждём новостей, - ровным голосом сообщил Анат. Теперь я видела, что он значительно моложе, чем показалось сначала. Сколько ему лет? Двадцать пять? Тридцать? В наше неспокойное время быстро поднимаешься по карьерной лестнице. Интересно, он вообще участвовал в настоящем сражении? - Двое наших парней должны прибыть с минуты на минуту.
   - Вот как! - Кажется, не только я догадывалась, кого так горячо ожидал капитан, упомянув неведомо где шляющихся идиотов. Дарен поднялся с лавки, пряча под камзол карту, словно не замечая пристального взгляда капитана. Знак хаен-вентра выделялся на белой плотной ткани, привлекая внимание не только сидящих за столом охотников, но и спустившихся на завтрак постояльцев.
   - Сначала нужно дождаться наших ребят, - поднялся следом Анат, понимая, что собеседник намеревается заняться поисками прямо сейчас.
   - Не нужно, - остановил его жестом Дарен. - Мы сами со всем справимся.
   - Что? - Похоже, до капитана только сейчас дошло, что его использовали. - Но как же?..
   Скрип входной двери прервал речь. В залу вошли двое парней в синих плащах охотников. Один из них мне показался смутно знакомым. Не обращая внимания на сторонних зрителей, они прошли к капитану и выложили на стол помятый листок, кратко рассказав, что им удалось узнать за прошедшую ночь.
   - Что это? - подступил Дарен, взглянув на листок, картину художника, к счастью, неизвестного, потому что такой шедевр... - Каракатица?! По-вашему, эл'сафид выглядит как вот это?
   Я заглянула охотнику через плечо. На портрете два выпученных глаза в обрамлении чёрных щупальцев. Свидетель, который утверждал, что видел разыскиваемого поисковым отрядом монстра, явно перепил.
   Новоприбывшие охотники, узрев хаен-вентра, смущённо покраснели, бормоча какие-то оправдания. Верно, им никогда не приходилось видеть настоящего эл'сафида.
   Анат Штар пробубнил что-то об отработке версии, но, заметив скептический взгляд Дарена, разбавленный изрядной долей иронии, в бешенстве стукнул кулаками по столешнице, ни то чтобы с новым пылом оправдаться, ни то в желании приложить зарвавшегося охотника столом по голове.
   - Сложно найти щепку в стоге сена, - перефразировал капитан известную поговорку, пойдя красными пятнами, и всё же не опустился до банального мордобоя. - Он, как пить дать, затаился. - И сел, уставившись в своё нетронутое молоко. Возможно, размышлял, не перевернуть ли его на голову обидчика.
   - Что ж, - словно не замечая выведенного до крайности капитана, продолжил Дарен, - как я и думал - ничего у вас нет. Милейший, - прищёлкнул он пальцами, подзывая хозяина заведения, который образовался рядом раньше, чем смог бы бесплотный дух, хотя выглядел мужчина ничуть не живее последнего - бледный до синевы. Верно, от испуга. Мало хорошего, если охотники затеют драку. Да еще и хаен-вентр здесь - знак розы со звездами на камзоле, выглядывающий из-под распахнутого плаща, живописно говорил об этом. - А что, о плохих местах не наслышаны ли? Или люди, может, где пропадают.
   - Да как не наслышан. Всегда найдётся что рассказать, - сознался хозяин, теребя в руках полотенце, робея от счастья, что всё разрешится миром.
   Через четверть часа на столе лежала та же самая карта, но с новыми обозначенными на ней точками "дурных мест". Охотники отряда внимательно её изучали (даже капитан кинул пару мимолётных взглядов, всем своим видом показывая, как ему это безразлично), пока Дарен не выхватил карту прямо у них из-под носа.
   - Вот что значит немного пошевелить мозгами, - насмешливо бросил он, поднявшись на ноги и снова засовывая карту под камзол. Запахнул плащ под недоуменные взгляды собравшихся.
   Капитан открыл рот, по-видимому, не зная, что сказать и помогут ли тут слова.
   - Можешь не благодарить, - прошёл Дарен на выход, оставив отряд поисковиков переваривать собственный промах. Следом заспешили и мы - а то и нас оставит, с него станется!
   - Разве мы не должны с ними сотрудничать? - догнала я его, спешащего по утренней улице, устланной зыбким голубоватым туманом.
   - Если они пойдут с нами, - не остановился Дарен, - то умрут.
  

***

   Дождь лил как из ведра. Серые тучи извергали тугие струи, словно стремились затопить весь мир. Плащ укрывал от вездесущих капель, но я чувствовала, как они стекают по лицу мокрыми дорожками. Подворотня на пересечении двух улиц. Я прижималась к каменной стене, спасаясь от воды и посторонних глаз. Никогда не думала, что искать кого-то такая непростая задача.
   Человек в сером плаще перешёл дорогу, хлюпая по лужам, и, остановившись под козырьком крыши, откинул капюшон. Дарен.
   - Его здесь нет, - сообщил он. "Здесь" это в обветшалом доме, который частенько служил пристанищем для потерянных душ. Я бы удивилась, найдись Нэйт так скоро.
   Следом из дождевой завесы как призрак появился Пандемония, который не отходил от охотника ни на шаг. Но, кажется, того это нисколько не волновало, ведь он мог в любой момент...
   - Поглоти его Хаос! - выругался демон, не обнаружив "подопечного" в пределах видимости, и растворился следом за охотником в пелене дождя.
   Что происходит? Обычно это мне достаётся незавидная участь подопытного. Почему теперь по-другому?
   Я устремилась за спутниками, не желая снова ждать их возвращения. И еле догнала.
   Ветхое здание с прогнившей крышей и мутными кое-где выбитыми стёклами тоже оказалось ложным убежищем Нэйта. Впрочем, там не нашлось вообще никого, будто поисковой отряд капитана Аната всех разогнал.
   Где же ты, Нэйт? Хотя, положа руку на сердце, не была уверена, что хочу его найти. Боялась думать, что тогда будет. Придётся выбирать: уничтожить монстра или спасти ребёнка.
   Но тревожило не только это. Дарен ни слова не сказал, где был последние дни. Неужели он перестал мне доверять? Надо признать, я не подумала о том, как скажется на нём игнорирование приказа. Слишком заигралась. Но теперь всё будет иначе. Теперь надо принять решение.
   В этой части города бывать мне не доводилось. Звуки шагов поднимались вверх меж стен узкой улочки и терялись в вышине. Темнота выглядывала из щелей приоткрытых дверей, зияла в провалах окон. Кто бы не жил здесь раньше, они сбежали, гонимые страхом. "Потому что в этом квартале поселилась сама смерть..." - припомнились слова хозяина гостиницы. Не тут ли укрылся эл'сафид?
   Блеклое небо безразлично взирало сверху на потемневший от времени и дождя камень полуразрушенных зданий и мостовых. Мнилось, что потеряй бдительность, засмотрись в прячущуюся в пустых домах бездну и исчезнешь навсегда, растворишься среди безмолвия, нарушаемого лишь шорохом дождя. Я порадовалась, что не одна, что Дарен и Ив - насколько бы тот не был мне неприятен - идут рядом. И на мгновение, на один удар сердца почудилось, что нас связывают невидимые ниточки. Остановилась, удивлённая видением. Невозможно!
   - Триллиан? - окликнул Пандемония. - Что случилось?
   - Всё в порядке, - направилась дальше, не желая разговаривать с демоном, делиться с ним.
   Дарен, шедший впереди, внезапно остановился и поднял руку, призывая к тишине. Вряд ли его тоже посетило видение. Жестом он велел скрыться с глаз и сам юркнул в дверной проём.
   Я шагнула в стенной разлом, ища укрытия, и прижала ладонь к краю прохода - неровно отколотым кирпичам, напитавшимся влагой. Пандемония остановился за моей спиной. Я напряжённо вглядывалась в переулок. Нэйт, это ты? Это тебя услышал Дарен?
   Отблеск зарницы осветил край неба и раздался далёкий рокот грозы.
   Послышался звук приближающихся шагов.
   Я замерла, сердце пропустило удар. Сжала руку, и острые края кирпича впились в кожу.
   - Ничего не выйдет! - сказал вывернувший из-за угла молодой человек, плечи которого укрывал синий плащ с откинутым капюшоном. Светлые волосы промокли и прилипли ко лбу. Он оглянулся на приятеля. - На тебя она не посмотрит, будь ты даже и при смерти!
   - Да ну! - усомнился тот. - Сам же говорил, что это её работа - осматривать раненых. Так что в любом случае посмотрит!
   - Нет, не раненых, а выздоравливающих пациентов!
   - Значит, у неё недостаточно навыков?
   - Ей это и не нужно. Одно скажу, когда она на меня взглянула, сразу же влюбилась! Если бы ты слышал, как она извинялась перед мисс Магдой за то, что не оказала мне должного внимания!
   - Хватит заливать, Крис! С чего бы наследнице по тебе убиваться? Ты обычный охотник... Слабо пройти Второе Крещение?
   - Мне? Нет. Я как раз собирался...
   - На днях? Мамку вначале попроси слюнявчик отвязать.
   - Нарываешься? - сжал кулаки Крис. - Да я был на Дне Пламени! - Он мотнул головой, словно прогоняя неприятные воспоминания, и продолжил: - Сначала я поймаю эл'сафида...
   - Мы поймаем!
   - ...затем пройду Второе Крещение! И тогда она будет смотреть только на меня, вот увидишь! Вот ув...
   Лезвие Дарена, приставленное к горлу, заставило его замолчать.
   - Что мы видим, - начал хаен-вентр. Приятель Криса потянулся за кинжалом. - Не советую, - предостерёг Дарен. - А то твой друг ненароком лишится головы - моргнуть не успеешь. Что скажешь, Крис? Хочешь лишиться головы?
   Крис сглотнул, не отводя взгляда от лезвия.
   - Дарен, что ты творишь? - вышла я из укрытия. - Разве не видишь, ребята напуганы!
   - Хочу преподать урок. Языками чесать в условно враждебной среде - смертельно опасно!
   - Убери оружие. Не хочешь же ты в самом деле его убить?
   - Почему бы и нет?
   - Дарен! - нахмурилась я.
   - Как скажешь. - Меч исчез так же быстро, как и появился.
   Крис облегчённо вздохнул. Поторопился.
   - Что вы здесь делаете? Где ваш отряд? - напустилась я на них. Утром я видела их вместе с Анатом Штар. И раз они здесь, то и отряд может быть поблизости; глупо было думать, что капитан оставит поиски, прислушавшись к предостережению Дарена.
   Парни недоуменно хлопали глазами. Друг Криса выглядел удивлённым, а сам Крис покраснел до корней волос, он явно меня узнал. Как и я его. Они говорили обо мне! О времени, когда я работала в лазарете. Именно за Криса меня тогда отсчитала мисс Магда.
   - Э-э-э, - протянул тот, чьего имени я не знала. - С какой стати ты нас спрашиваешь? - нахмурил он брови.
   - Эта наследница, - пихнул его в бок приятель. И я задержала на нём взгляд.
   - Крис, рада, что тебе уже лучше. - Позволила губам дрогнуть в улыбке, хотя не испытывала добрых чувств.
   - С-спасибо, - ещё больше краснея, отозвался тот.
   - И всё же... что вы здесь делаете? - вернула их к первоначальному вопросу.
   - Выполняем задание, - ответил Крис, косясь на Дарена, словно опасаясь, что охотник его всё-таки прибьёт. - Секретное.
   - Так сюда-то вы чего припёрлись? - Сложив руки на груди и расставив ноги, Дарен выглядел внушительно. - Эл'сафида ищите? Я же вам и вашему командиру ясно сказал, что справлюсь сам. Устав не читали? Там чёрным по белому написано, что приоритет на стороне хаен-вентра. Я взялся за это дело, и мне ваша помощь не нужна.
   - Но Совет так не считает, - бледнея, будто испугавшись собственной смелости, ввернул приятель Криса.
   - Зато так считает генерал Роин, - тихо и от того ещё более опасно прозвучал ответ Дарена. - И мне его слово достаточно. Более того, только его слово и имеет значение!
   - Возвращайтесь к своему отряду, - сказала я. - Одним здесь ходить небезопасно. - Если они и впрямь наткнутся на Нэйта...
   - Лихо ты с ними! - начал Дарен, когда парни, оглядываясь, всё-таки ушли; я надеялась, что они меня послушают и примкнут к отряду.
   - Сам же сказал, что им тут не место. Не ты ли просил оставить это дело нам?
   - Да, но ты с ними как с нашкодившими мальчишками строгая мамаша - отсчитала, только что в угол не поставила. А они, как-никак, охотники.
   - Охотники? Да они всего лишь мальчишки... - запнулась на слове. Разве не один такой же мальчишка спас меня в день, когда из-под земли рвался огонь, и люди гибли на глазах?
   - Думаешь, Нэйт здесь?
   Дарен улыбнулся.
   - Сомневаюсь, - зашагал он дальше. И я направилась следом.
   Эл'сафид. Монстр третьего уровня. Он может впускать Хаос в тело человека и управлять одержимыми Хаосом. Не всегда он привязан к какой-то вещи - как Нэйт к медальону, - это скорее исключение. Его опасность в том, что он эволюционирует. Так рассказал о нём Дарен.
   Но почему одни, став одержимыми, превращаются в эл'сафидов, а другие нет? На это охотник ответил, что наиболее сильная душа способна кормить Хаос дольше, из такой души развивается сильный монстр. Чем выше и чище душа, тем ужаснее из неё вырастает чудовище. Адепты Хаоса охотятся за чистыми душами. Неизвестно, сколько по земле ходит людей, за которыми наблюдаю, которых хотят забрать, чтобы присоединить к своей чудовищной армии.
   - Я кое-что нашёл, - появился из-за развалин Ив.
   На пороге полуразрушенного дома растеклась красная лужа.
   - Кровь. - Но больше всего меня поразило количество - вряд ли в человеке её больше.
   Пандемония присел на корточки и опустил пальцы в багряную жижу.
   - Ещё тёплая.
   - Кого-то убили здесь недавно. - Меня затошнило. - И убийца, возможно, ещё тут. - Кровавый след уводил вглубь дома.
   Дарен тенью метнулся в здание, но минуту спустя вышел.
   - Там только труп. Аккуратно сложенный по частям. Хочешь посмотреть? - обратился он ко мне с улыбкой, словно бы приглашал в театр, а не...
   - Нет, - сглотнула я, радуясь, что забыла позавтракать.
   - Мудрое решение. Начни с него и продолжи!
   - Если ты думаешь, что меня это напугает, и я вернусь в Орден...
   - Нет?
   - Кто тот бедолага, которого?..
   - Забыл у него спросить, сейчас приду.
   - Дарен! - успела я схватить его за рукав, хотя он никуда и не собирался. - Это Нэйт? Это он сделал?
   - Какова вероятность, что мы нарвёмся на Нэйта в первый же день? Можешь не трудиться подсчитывать. Она нулевая. Если, конечно, нам крупно не повезёт. Да, если нам не повезёт. Или ему. Идём, - уже на ходу проговорил охотник. - И держись рядом. Ты правильно сказала - тут небезопасно.
   Темнело. Небо наливалось синевой. Накрапывал дождь, и Дарен считал это хорошим поводом укрыться под крышей в надёжном и тёплом месте, например в Ордене. Я пропустила его намек мимо ушей. Он хотел от меня избавиться, чтобы ему было проще расправиться с Нэйтом. Но я ещё чувствовала тепло души мальчика. Он не сдавался, что бы или кто бы не поглощал его воспоминания - самые дорогие кусочки его памяти. Что с ним будет, когда все они исчезнут? Исчезнет ли и он вместе с ними?
   Ив молчаливо оглядывал пустые дома и возвращался обратно. Лишь однажды он сказал, что нашёл ещё кровавые следы, и что это та же самая кровь. Он, верно, знал её по запаху. Или на вкус... От последнего предположения затошнило. Было в демонах что-то звериное, и мне думалось, этого у них больше, чем человеческого.
   - Вам не кажется, что мы ходим по кругу? - высказал мысль Ив.
   - Или нас кто-то водит, - уставилась я на Дарена.
   - Ох, ты меня раскусила! - улыбнулся охотник, и поди узнай, шутит он или всерьёз.
   - Ты хочешь нас запутать? Чтобы мы плюнули и ушли, а ты смог бы вернуться сюда один и доделать работу?
   - Зачем? Не думаешь же ты, Триллиан, что я беспокоюсь, что тебе оторвут тут голову? - Дарен сощурился, но улыбка с его губ не исчезла.
   - Я сумею за себя постоять.
   - Не сомневаюсь.
   - Нэйт послушает меня.
   - О! Ты права, самая действенная защита против смертоносных клыков и когтей это хорошее слово. Пусть оно даже будет крепким. Крепким даже лучше! Так что ты ему скажешь?
   - Ты невыносим!
   - Слабовато. Он не оценит. И следующим же делом вопьётся тебе в горло.
   - Если бы он хотел меня убить, он бы это уже сделал.
   - Он бы и сделал, если бы я ему не помешал. Или думаешь, он пощадил тебя от доброты душевной?
   - Да, - неожиданно для себя призналась я. - Я знаю его душу, он никому не хочет причинить вреда.
   - Скажи это тем детям, которые попали под его влияние и превратились в порождения Хаоса.
   Я устало вздохнула.
   - Что ты от меня хочешь?
   - Ты знаешь.
   - Я никуда не пойду. Мы вместе вышли на охоту, вместе и уйдём.
   Улыбка Дарена стала шире, что совсем сбило с толку.
   - Я знаю, что у тебя на уме, Триллиан, знаю. Но ничего не выйдет. Ты его не спасёшь.
   Не спасу? Думает, что всё знает лучше меня? Демоны ада!
   Для Дарена был только один путь, которым он мог отправить заражённого - путь в самую бездну! Его так учили. Истреблять всякого Хаосом пораженного. Он считает, что нельзя спасти того, кого коснулась скверна. Но я верю!
  
   Мы бродили уже несколько часов. Я продрогла и проголодалась, но боялась признаться, не желая отступать.
   Из-за облаков выплыла луна с наброшенной вуалью. Ночные улицы казались светлее, чем днём в пасмурную погоду. В лужах серебрился лунный свет, тихие улочки навевали умиротворение. Тем ужасней показалась находка - три холмика на перекрёстке.
   - Что это?
   - Для твоего же блага, не подходи, - предостерёг Дарен, преграждая путь рукой.
   Но мне нужно было видеть. Видеть, чтобы убедиться... Я шагнула ближе.
   Вода в лужах покраснела от крови. Выхваченный из темноты виднелся бледный лик юноши с закрытыми глазами. Его шея была неестественно вывернута. Одежда пропитана красным... или это всё что от него осталось... жалкие лохмотья...
   - Я знаю его... - Губы странно онемели. - Это Крис.
   Дарен присел на корточки, разглядывая то, что осталось от некогда здорового молодого человека. Когда-то живого.
   - Кто ищет смерти, тот найдёт, - изрек он. - Ничего нового в этом мире. Какая бы тварь это не сделала, она опасна.
   Какая бы? Он сомневается, что это Нэйт, или хочет, чтобы я так думала?
   - А другой... - взглянула на соседний холмик - я не могла разобрать ни очертания фигуры, ни лица - сплошное месиво.
   - Тебе лучше этого не видеть, - дотронулся до моего плеча Ив; я вздрогнула. - Триллиан?
   - Я должна... - шагнула вперед на ватных ногах.
   - Демон прав, - выпрямился Дарен. - Это зрелище не для девичьих глаз.
   Неужели это всё сделал Нэйт? Или то, что сидит в нём, заставило его сделать это? Хладнокровно убить.
   Дарен молчал. Он стоял ко мне спиной, и я не видела его глаз. Что в них? Насмешка? Тревога? Боль? Его брат... Он ведь тоже может оказаться на месте Нэйта, и ему, Дарену, придётся его остановить. Не этого ли он боится... однажды столкнуться с ним лицом к лицу?
   Окрашенная цветом жизни вода отражала бледный лунный свет.
   Тишина давила.
   - Кто третий? - набралась я смелости спросить.
   - Тоже кто-то из отряда Аната... Выходит, поисковики где-то поблизости. Вряд ли эта тварь всех убила. Хотя...
   - Мы должны найти их и предупредить, что... - у меня перехватило дыхание, и безмолвное рыдание сотрясло тело.
   Ив взял меня за плечи.
   - Идём отсюда. Тебе незачем тут оставаться. Это всё было ошибкой... Ты не должна была...
   - Они умерли.
   - Потому что были неосторожны.
   - Они умерли, потому что я... - Где найти в себе силы признаться? Как страшно. Я виновата. Я запретила Дарену убить Нэйта, не дала остановить его. Думала, справлюсь, смогу совладать с монстром внутри него. Я виновата...
   "Нэйт..."
   "Ты звала меня?" - долетело откуда-то издалека.
   Какая-то неведомая сила отшвырнула демона в сторону. Я обернулась и встретилась с алыми жгучими глазами чудовища, что, казалось, вышло из недр самого Хаоса. Оно смотрело немигающим гипнотизирующим взглядом.
   "Зачем ты звала меня? Звала так долго..."
   Дыхание перехватило, я не могла пошевелиться, отвести взгляд. Глядела в пугающие глаза монстра, как в самую бездну. Что происходит? Время словно остановилось, замерло на делении, где его не существует. В пространстве, недоступном реальному миру, вне его. "Это только оболочка, они пустые внутри, души у них нет..." Но Дарен не прав, внутри Нэйта есть душа, душа мальчика, которая хочет обрести свободу, но ее шепота никто не слышит. Никто, кроме меня.
   "Я пришел, потому что ты звала".
   Он вглядывался в меня.
   "Это ты убил всех этих людей? Ты убил того человека в доме?"
   Он не ответил.
   "Почему ты выглядишь не так, как все? - спросил он; недолго подумал. - У тебя есть то, что принадлежит мне. Ты забрала?"
   Он о воспоминаниях?
   "Зачем ты взяла мое? Отдай мне, отдай..."
   Сквозь опустившуюся тишину, словно через толщу воды, я слышала, что меня кто-то зовет, кричит изо всех сил мое имя, призывает отойти, убежать. Но почему? Разве они не знают, как тут спокойно?
   Я коснулась антрацитово-черной груди монстра и ощутила биение сердца.
   "Нэйт, ты здесь? Ты слышишь меня?"
   Всё мое существо окутало тепло - я проникала в него, а оно в меня. Я снова чувствовала душу Нэйта, он впустил к себе, в маленькое сосредоточение света, плавающего среди беспросветной темноты.
   "Я помогу тебе. Верну воспоминания, которые были твоими. Загляни в мою душу, Нэйт..."
   "Кто ты?" Он не понимал.
   Внезапно мир дрогнул и осыпался осколками...
  
   Я открыла глаза. Кажется, я потеряла сознание.
   Ив, держа мою голову на коленях, склонился надо мной; по его лицу текла кровь.
   - Что случилось? - Я ощущала свое тело далеким, чужим. И так устала, словно шла много дней и ночей, не смыкая глаз.
   - Сейчас всё кончится, - ответил демон и посмотрел куда-то в сторону.
   Там, на дороге, вдали от троих убитых охотников лежал Нэйт. Не чудовище, не эл'сафид, а мальчик, который за свою ошибку, за веру, за желание вернуть мать расплачивался жестоко. Над ним стоял Дарен, он произносил слова, древние, как сама жизнь на земле. В руках он держал окровавленный меч. Последний удар. Сейчас. Сию минуту, и всё будет кончено!
   - Дарен... - позвала тихо, но он услышал. - Не надо... - Я не могла кричать, не могла говорить громко, только шептать. - Это наш шанс... шанс всё исправить...
   Дарен не шевелился. Он стоял с занесенным мечом.
   - Мы вернем Арена...
   Охотник не вздрогнул, но я видела, как он остолбенел, словно его мышцы сковал лед.
   - Мы сможем ему помочь. Не убивай Нэйта... пожалуйста...
   В глазах темнело, но я продолжала бороться...
   - Пожалуйста... Ради всей надежды, что есть на земле... Пожалуйста...
   Во вспышках темноты, из последних сил цепляясь за сознание, я видела, как Дарен, немилосердно ругаясь, придавил коленом грудь Нэйта. В его руке сверкнул пузырёк с красной жидкостью. И она полилась в рот мальчишке. Его тело свело судорогой, он запрокинул голову. Но Дарен держал крепко, продолжая заливать в рот кровавый напиток и безостановочно кричал:
   - Будь ты проклят! Будь проклят! Проклят!!!
  

Струна 22 За чертой невозврата

  
   П/о от 18.08
  
   Я чувствовала Нэйта всё это время. Всё время. Звала его. И он пришел. Не я его искала, он меня, идя на зов...
  
   Нэйт лежал на мостовой, раскинув руки и ноги, и глядел в неба широко раскрытыми глазами. Я думала, он мертв, что Дарен убил его, влив яд, но Ив сказал, что мальчик жив, но не может пошевелиться из-за потрясения. Хотелось подойти и обнять его, сказать, что всё хорошо и больше не нужно бояться, но из-за слабости, казалось, не дойду.
   Дарен не смотрел на меня, стоял ко мне спиной. Между нами будто выросла стена. Хуже быть не может...
   - Харсед?! - От ближайшего дома отделились тени, и на свет вышло три человека. Среди них был Анат Штар. - В чём дело? Наш отряд рассеялся в поисках, и... - Он замолк, увидев на дороге мертвые тела своих товарищей. - Что произошло?
   - А то ты не знаешь? - откликнулся Дарен. - Ты ведь давно там стоишь и наблюдаешь. Может, сам расскажешь?
   Анат Штар молчал. Его лоб пересекла жесткая морщинка.
   Дарен усмехнулся.
   - Не притворяйся. Тебя же послали не только для того, чтобы найти эл'сафида, а и чтобы наблюдать за мной, не так ли? И что ты увидел?
   Сразу несколько теней шевельнулись в темноте... Нас окружали.
   - Я видел достаточно. Будет лучше, если ты сдашь оружие, - твердо сказал капитан.
   - А если я этого не сделаю? - Повисла тишина, в которой слышалось, как накрапывает дождь. - И давно генерал меня подозревает? - В словах Дарена почудилась горькая усмешка.
   - Если ты поступишь разумно, всё можно будет списать на случайность.
   - Случайность? Я не убил эл'сафида, нарушил прямой приказ генерала. И это не в первый раз. За последнюю пару недель.
   - Сдай оружие! - непреклонно повторил капитан. - Не делай глупостей, и мы вместе спокойно вернемся в Орден. Я даже замолвлю за тебя слово перед генералом.
   - А кто ты такой, чтобы твое слово было важным? - резко спросил Дарен. - Да, ты прав, я предал генерала. Присягнул на верность наследнице! Удивлен?
   Мгновение Анат выглядел обескураженным, но вот его руки напряглись, он был готов к бою.
   - Вы все дураки! Жалкие, никчёмные болваны! - продолжал Дарен. - Роин вас всех использует. Всех до единого! Вы не знаете ни его чувств, ни его мыслей. Слепо следуете приказам. Давно забыли, что значит - думать своей головой.
   - Ты забываешься, - сквозь зубы процедил Анат, не обнажая оружия, всё еще надеясь, что не придется.
   - Нет. Именно сейчас мне всё стало предельно ясно.
   - Ты спятил!
   - Надеюсь, ты получил четкие указания, что делать в таком случае?
   Рука Аната конвульсивно дернулась к мечу, но он себя остановил.
   - Будь ты проклят! Я вовсе не хочу...
   - А ты сможешь? - насмешливо спросил Дарен.
   - Ты пойдёшь под трибунал! Тебя казнят!
   Дарен медленно, будто даже любовно провел рукой по отточенной стали своего клинка, засветившегося голубоватым сиянием. Его губы исказила усмешка.
   - Может быть, и казнят, - согласился он. - Но вначале умрешь ты!
  

***

   Ив перерезал горло напавшему и тот рухнул мне под ноги.
   - Не медли, - сказал демон.
   И я перешагнула через тело.
   Меня окружала ночь, страх и ад.
   - Убить хаен-вентра! - разносилось над улицей. Тени метались, как в агонии. Слышался лязг стали, удары и стоны. - Насмерть!
   Пандемония зажав мне рот, притиснул к своей груди. Хотелось кричать, умолять сражающихся прекратить, но я только тихо плакала, скрытая спасительными тенями стен. А Дарен там...
   - Добить! Добить предателя!!!
  

***

   Дождь усилился.
   Казалось, этой ночи не будет конца.
   С тупым звуком на мостовую шлепнулся последний охотник поискового отряда. Дарен стряхнул с лезвия его кровь и обошел по дуге. Хлюпая по лужам, он направился к укрытию - моему и Ива, и остановился от него в нескольких шагах. В его глазах приглушенно сиял свет.
   - Дарен... - Я не знала, что сказать. То, что он сделал...
   - Всё кончено, Триллиан. - С лезвия капала кровь.
   О чем он? О том, что бой окончен, или что назад дороги нет?
   Так не должно было случиться. Не должно.
   Хотела подойти к нему, не зная, что скажу или сделаю, но ноги предательски дрожали от слабости.
   - Не сейчас, - придержал меня за локоть демон.
   - Это цена, - заговорил Дарен. - Ты хотела, чтобы мальчик жил... Это цена!
   Да, я хотела, чтобы Нэйт жил, чтобы он мог освободиться от Хаоса, но не так... Не за счёт жизней других людей.
   - Выбор сделан, - тихо добавил охотник.
   Сердце в груди колотилось так неистово, что причиняло боль.
   Я хотела, чтобы ничего этого не было. Но вокруг лежали убитые. И запах свежей крови багровой пеленой висел в воздухе.
   Нет-нет. Пусть всё это будет неправдой... Я не хочу. Пожалуйста...
   - Всё, как ты хотела, Триллиан. - Губ охотника коснулась улыбка. И было в ней что-то безумное. - Ты выбрала Хаос, значит, другие должны погибнуть. И я пойду за тобой, куда бы ты не пошла.
   - Что ты такое говоришь? Я не выбирала Хаос. - У меня дрожали руки.
   - Выходит, выбор за тебя сделал кто-то другой.
   - Дарен, очнись! Разве ты не видишь, что натворил? Они ведь все служили Ордену, а ты... Ты их всех убил! Я не просила тебя этого делать... я не... - Горло сдавили рыдания, но я не могла плакать, не могла.
   - Триллиан, - спокойно заговорил Дарен, будто не стоял по колено в крови. - Они видели, что я сделал с Нэйтом, они бы не позволили это скрыть. Они поняли, что мальчик эл'сафид, и что я не убил его, выполняя твой приказ. Я не мог позволить им жить с этим знанием. Всё просто. Ты либо на одной стороне, либо на другой. А я... Я на твоей стороне.
   Я молчала, не было ни слов, ни сил возражать.
   Он убил их, потому что они были угрозой нашему секрету.
   - Но я ещё не закончил, - перехватил Дарен меч поудобней. Он смотрел на Ива. - Отойди от него, Триллиан.
   - Что? - Я обернулась на демона. Его лицо ничего не выражало, словно было слеплено из воска. - Ты хочешь...
   - Убрать последнего свидетеля, - подтвердил догадку охотник.
   - Но это неправильно!
   - Разве ты не хотела от него избавиться? Одним ударом - всех!
   Я стояла между демоном и охотником, попеременно переводя на них взгляд. Чувствуя, что не смогу этого остановить. Снова и снова не смогу остановить, как мгновения назад, когда погибал весь отряд Ордена. Дарен методично убивал одного за другим, не оставив в живых никого. Пережить это снова...
   - Ты дурак, Харсед! - спокойно проговорил Ив. - Мне нет дело до всего этого мусора. Если это твоя ночная разминка, я это переживу. Но позволь узнать, как ты собираешься объяснить всё случившееся в Ордене? А Триллиан... ты им тоже скажешь, что присягнул ей на верность? И что ее ждет после твоего откровения? Ты подставил наследницу, как только мог! Как ты уговорил ее принять твою клятву? А ты рассказал, что за этим последует? Чего ей это будет стоить? А тебе?
   Дарен нахмурился, но так и не приблизился ни на шаг.
   Губы демона дрогнули в улыбке.
   - Я так и думал. - Он обошел меня со стороны, как бы желая показать, что не будет прятаться за моей спиной. - Я твой единственный шанс, Харсед, спасти себя, а главное - Триллиан.
   - Продолжай, - разрешил охотник.
   - Генерал доверил мне присматривать за тобой, и это правда, сам знаешь. Но вряд ли он доверяет мне самому хотя бы на половину того, как хочет показать. Но этого будет достаточно. Я поручусь за тебя. Скажу, что весь отряд погиб от руки эл'сафида. Разумеется, при осмотре тел эксперты этого не подтвердят. Поэтому от большинства трупов придется избавиться. Возьмем только тех троих, которых нашли на перекрестке. По крайней мере мы точно знаем, что их убил не ты.
   - Но мы не знаем, сделал ли это эл'сафид.
   - Не важно. Главное, что мы думаем, что это сделал он. Если это не так, то они найдут виновного. Важно, что это сделал не ты. - Ив помолчал, словно ожидал возражений, но их не последовало.
   - Как ты собираешься избавиться от тел? - вместо этого спросил Дарен.
   Лицо Пандемония едва заметно расслабилось, будто он до конца не был уверен, что Дарен согласится.
   - Пока не знаю. Но можешь об этом не беспокоиться, я найду способ.
   - Хотелось бы на это посмотреть лично. Не доверяю методам демонов.
   - А ты не думаешь, Харсед, что ни в том положении, чтобы что-то требовать? - прорвалась в голос Ива искра ярости.
   - Не в твоих интересах грубить, - чуть повернул меч Дарен, намекая. - Я ещё не решил, так ли ты будешь полезен, чтобы жертвовать случаем избавиться от тебя раз и навсегда. Как видишь, мне терять уже нечего. Поэтому в этот раз я буду серьёзен. До предела!
   - Да я понял, что с тобой шутки плохи, - устало вздохнул Ив. - Но вернемся к делу. Чем детальней продумаем историю, тем правдоподобней она прозвучит. Нужно повторить наш сегодняшний маршрут заново на случай, если дознаватели намертво прицепятся. А они это сделают, учитывая потери Ордена. Но конечную точку нужно выбрать другую. Иначе они найдут тут что-нибудь, что смогут использовать против нас.
   - Перетащить тела? А как же следы? Следопыты мигом определят, что... Дождь! - догадался Дарен. - Он всё смоет.
   - Нужно действовать пошагово, иначе что-нибудь упустим. Иначе... - Демон замолчал, уставившись в сторону.
   Из домов выплывали странные тени... одна, другая... десятки... Они приближались, не издавая ни шороха, ни звука.
   - Еще гости. Да не простые. Похоже, их привлекла наша возня, - озвучил Дарен догадку.
   - Или они уже попировали, - кивнул Ив на троих охотников, чья смерть оставалась загадкой. - И снова проголодались.
   - Что там говорил хозяин гостиницы об этом квартале? Кажется, что здесь поселилась сама смерть.
   - Хаос, - просто объяснил демон. - Ну и что, Харсед, ты всё еще хочешь меня убить и остаться один на один с монстрами? И как ты собираешься в таком случае защищать наследницу? - спросил он насмешливо. - Не я твой главный враг.
   - Сейчас - возможно, - согласился Дарен. - Но я за тобой слежу.
   - Я за тобой тоже.
   - Что они такое? - спросила я, прервав их пикировку. - Похожи на людей. - Я следила за приближением детей и взрослых; их образы колебались, как дым на ветру.
   - Призраки, которых создал Хаос из памяти этого места, - пояснил Ив. - Я такое уже видел. Не позволяй им себя обмануть. Это не люди.
   Дарен нанес стремительный удар, и иной развеялся прахом. Не останавливаясь, охотник продолжил рассеивать призраков в пыль, но им, казалось, нет конца. На месте каждого иного становилось двое.
   - Ты будешь стоять истуканом? - обернувшись, спросил охотник. - Хватай Триллиан, и прочь отсюда! Отвечаешь за неё головой!
   Не успела я возразить, как меня подхватили на руки.
   Последнее, что увидела, как Дарен ворвался во тьму монстров, и пространство затопил ослепительный, белый свет, разрывая в клочья сотканные из Хаоса тела.
   - Бездна поглоти этого Харседа! - выругался демон, второпях выставляя щит.
  

***

   П/о от 24.08
  
   Я пришла в себя в сумерках.
   - Где мальчик? - села в постели. - Мы должны его забрать! Он там один. Пожалуйста, заберите его...
   - Успокойся, Триллиан. Ты в безопасности.
   - Вы не понимаете. Они идут, идут...
   - Никто никуда не идет, - успокаивали меня, укладывая обратно в постель. - Всё хорошо.
   - Да нет же... эти тени... они преследуют нас...
   - У тебя жар, тебя лихорадит, поспи немного. Мисс Магда о тебе позаботится. И я - тоже. Ты дома, милая, дома...
   В следующий раз я очнулась, когда за окном сиял день. Чувствовала себя, словно перенесла тяжелую болезнь. Во рту пересохло, в глазах, будто песка насыпали, и голова гудела.
   В комнату вошла мисс Магда, неся на подносе пузырьки с лекарствами и стакан воды.
   - Ты проснулась... Жаль, твой отец не дождался, он только что ушёл.
   - Отец? Он был здесь?
   - Провел у твоей постели двое суток, пока жар не спал. Не знаю, мисс, где вы ночью гуляли, но воспаление легких избежали лишь чудом!
   Смотрительница поставила поднос на прикроватную тумбу и села на стул, взяв мою руку в свои. Сосчитала пульс и удовлетворенно кивнула. Вся в черном, со стянутыми в тугой узел волосами, она сердито поджимала губы.
   Я села в кровати, прислонившись спиной к подушкам.
   - Как я здесь?..
   - Очутилась? - Мисс Магда накапала лекарства из пузырьков в стакан с водой и протянула мне. - Тебя принесли под утро. Ты вся горела и твердила о каком-то Нэйте... - Только не это! В бреду я могла наговорить лишнего. - Не знаю уж, кто он такой, но, поверь, ни один мужчина не заслуживает, чтобы его искали в дождливую ночь.
   Она не знает...
   - И кто же меня принёс? - Старалась, чтобы голос звучал отстранено.
   - Глэн.
   - Что? - И чуть не перекинула на себя воду со снадобьем.
   - Не хочу вмешиваться в чужие дела, дорогая, но то, что с тобой происходит, мне не нравится.
   Я вздохнула и сделала глоток на пробу. Как и думала - отрава.
   - Не хмурься и пей до дна, тебе надо вылечиться. Не дело, что Роин проводит с тобой сутки напролёт, когда сам... Ох! - Похоже, отец доставляет ей больше проблем, чем все мы вместе взятые. Я вспомнила его усталый вид; вряд ли от всевидящего ока мисс Магды ускользнула хроническая усталость генерала Роина.
   Смотрительница некоторое время повздыхала возле моей кровати, оставила кучу рекомендаций о приёме лекарств, строго-настрого запретила вставать минимум два дня и ушла, пообещав зайти проверить, придерживаюсь ли я лечения или меня лучше запереть в лазарете.
   Я поняла её угрозу, и улыбнулась в ответ.
   Она тоже всё поняла, и заперла дверь на ключ.
   Демоны!
   Я выбралась из-под одеяла и тут же почувствовала неустойчивость пола. Или себя. Схватилась за столбик кровати. Что подмешала мне мисс Магда? Снотворное? Её лекарственные средства даже Дарена способны утихомирить.
   В гостиной послышался шорох. Неужели он?
   Но на пороге показался вовсе не охотник - Ив Пандемония собственной персоной. И вид у него был мрачный.
   - Думала, что Харсед? - догадался он, с усмешкой. - Хочешь знать, где он? А я бы на твоём месте волновался о себе, - шагнул демон в комнату. - Мне не следует здесь быть, но ради тебя...
   - Ради меня?! - Он шутит?
   - Да, ради тебя мне пришлось солгать твоему отцу.
   - Не впервой же, верно?
   Он глядел на меня оценивающе, будто до сих пор не сомневался, что ему удается всех дурачить. И меня в том числе.
   - На Совете я вызвался стать поручителем Дарена, обещал, что он выполнит задание, устранит эл'сафида. Я взял на себя такую ответственность. И генерал Роин поверил мне. Но всё вышло иначе. Я совершил огромную ошибку, что прикрыл Харседа. Он действительно неуправляемый и эмоционально неустойчивый. И эта миссия для него стала роковой.
   - Какие громкие слова!
   - Триллиан, я серьезно. - Он говорил тихо, но от его голоса мороз пробежал по коже. - Харсед на волоске от смерти. Его будут судить. И если всплывет ваша с ним... договоренность... - (клятва Дарена мне - вот что демон имел в виду), - то всё будет кончено. Я пришел вовсе не для того, чтобы просить тебя вступиться за меня, хотя мне тоже достанется, не сомневайся. Ты просто держись в стороне, и ни словом, ни делом не выдавай, что ты тоже была с нами, что ты как-то к этому всему причастна. Выдумай что-нибудь, скажи, что в ту ночь ходила на свидание, но ни в коем случае не упоминай поиски эл'сафида. Это опасно для всех нас.
   - Дарена будут судить? - Эти слова обожгли.
   Ив пожал плечами.
   - Пока ничего неясно. Погибло тринадцать человек поискового отряда Ордена. Дело будут расследовать с особой тщательностью.
   - А что с мальчиком?
   Пандемония молчал, будто не замечая моего умоляющего взгляда.
   - Он жив. Я за ним присмотрю. - Демон повернулся, собираясь уйти.
   - Я сделаю, как ты просил, - торопливо заверила его. - Только... если сможешь... спаси Дарена!
   Ив остановился и обернулся на мгновение.
   - Сделаю, что смогу.
   Он вышел и повернул в замке ключ.
   Господи, пусть Дарен останется живым...
  

Оценка: 5.02*6  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  CaseyLiss "Случайная ведьма или Университет Заговоров и других Пакостей" (Любовное фэнтези) | | А.Оболенская "С Новым годом, вы уволены!" (Современный любовный роман) | | С.Суббота "Ведьма и Вожак" (Попаданцы в другие миры) | | К.Демина "Леди и некромант. Часть 2. Тени прошлого" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Миленина "Полюби меня " (Любовные романы) | | С.Шавлюк "Песня волка" (Попаданцы в другие миры) | | А.Субботина "Невеста Темного принца" (Романтическая проза) | | С.Елена "Невеста из мести" (Приключенческое фэнтези) | | LitaWolf "Неземная любовь" (Любовное фэнтези) | | А.Калинин "Рабыня для чудовища" (Проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"