Федоренко Александр Владимирович: другие произведения.

Гастролер по Мирам

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
 Ваша оценка:


  

Гастролер по Мирам. Нынче здесь, завтра там...

Пролог

***

   В Космосе, существуют самые разные планеты, луны, планетоиды, и их спутники. В одних мирах, жизнь зародилась, другие были когда-то колонизированы и освоены, третьи, так и остались незаселенными. Попросту все их можно назвать мирами - смертными землями, где существа рождаются, живут, и умирают, только по-разному долго. Но есть и высшие миры, где живут бессмертные, или вернее сказать - долгожители. В Галактике, имеется центр, в нем наиболее развитые планеты, и жители их живут по определенным законам, но есть и окраина, где жизнь сурова, и полна опасностей. Зачастую такие планеты заселяют фермеры и рудоискатели, а так же всякого рода отбросы. Туда летают редкие корабли, и сообщение с такими поселенцами периодическое. Другое дело планеты с развитой инфраструктурой - оттуда налажены регулярные рейсы Шаталов компаний, и частных кораблей.
   Но не только при помощи космических трасс, можно попасть с планеты на планету, почти между всеми мирами существует иная связь, нечто вроде своеобразных пространственных порталов, и их используют те, кто умеет. Целые отряды пользуются Звездными Вратами, а немногочисленнее группы существ, и одиночки, перемещаются иными способами. Они переходят в проекции, отраженные от первичных миров - Тени. Тени это подобие первозданных оригиналов, со своими особенностями.
   Древние разработали способы, как туда перебираться быстро - переходя из мира в мир, через границы-перемычки. Это могут быть - леса, равнины, рощи, плато и горы, проход через которые, приводит к проникновению в другой мир. Тот, кто проходит, знает - в какой. Арчи был в их числе. Но он был самоучкой, и раскрыл свой дар, случайно.
   Смертные миры, насколько он знал, делятся на категории. Так их классифицируют как аграрные, технологические, сырьевые, курортные, и смешанного типа. Среди них практически нет тех, где еще осталась магия, но кое-какие ее законы действуют еще во многих. Потому иногда рождаются те, кто может переходить из мира в мир при помощи различных средств. И при этом, даже не знать в какой галактике, или системе звезд, тот расположен.
   Так путешествуют при помощи Звездных Врат, или всяческих устройств и приспособлений, порой даже не понимая - куда перемещаются и приходят? В параллельный ли мир, на далекую планету, или расположенную в соседнем рукаве галактики. Только экипажи кораблей Дальразведки, могли нанести маршрут на звездную карту, и точно сказать, что за планета, какая по счету от своей звезды, и точно сказать, где она находится в освоенном Космосе.
   Так странствуют те, кто обладает технологиями. Но есть и иного рода звездные пилигримы - те, кто может посещать миры, при помощи усилия воли, желанием, и кое-каких вещей. Их небольшая группа, и, как правило, это люди, которые рождаются с неким даром. Этот дар они и развивают, достигая самых невероятных возможностей и результатов. У них свои пути, и кредо...
   Арчибальд принадлежал к ним, хоть и родился даже не в аграрном мире, вообще в каком-то захолустье на окраине Галактики, где любили скрываться разного рода преступники и шарлатаны. Личности, которые естественно не могли обходиться без салунов, игорных домов, и борделей. Со временем, там уже были городишки - своеобразная клоака, где кто-то делал деньги, кто-то их просаживал, а кто-то просто существовал выживая. Впрочем, так было почти в любом мире...
   Мать Арчи не помнил и не знал - она умерла при родах, оставив парню только это странное имя. Кто его отец, Арчи даже не догадывался, но пока рос, понял, что оба его родителя были далеко не простыми людьми. Ему передались такие способности, что когда он подрос, и стал заниматься тем, чем занимался, ему удалось найти слабый намек на то, кем они могли быть.
   Итак, если подгуливала какая-нибудь, молодая и неопытная королева, ее ребенок, если его, конечно, не умертвили, и не заточили - имел все шансы остаться при дворе. Если же погуливал король, да еще из тех, кто правил в высших мирах, от которых возникало множество Теней, или Отражений - все концы в воду. Арчи учитывая его профессию, наткнулся на кое-какие сведенья о коронованных особах, обладающих таким умением. И их вышло где-то около ста. Причем тринадцать из них из одной, очень интересной семьи - король и двенадцать принцев. И еще одна загадочная персона. В общем, кандидатов в генетические отцы, было много.
   О матери удалось выяснить - что, она вроде как укрывалась от кого-то. Была явно аристократкой, с разными задатками, но откуда? Осталось за завесой тайны. На этом Арчибальд прекратил свои поиски, и просто жил, занимаясь тем, чем занимался всю свою жизнь - попросту выживал и воровал, постепенно увеличивая взятый куш и мастерство. Ну и естественно играл - не от скуки - совершенствовал все, что освоил. Постепенно, но уверенно он уходил все дальше от того жалкого существования, что было в детстве.
   Но он был не простой вор, скорее охотник за редкими вещами, которые уцелели с древних времен. А они были разного предназначения - от украшений до амулетов, и кристаллов с особыми свойствами. И они имелись во многих мирах. Их нужно было просто выкрасть, или добыть иным путем, и продать. И так год за годом, он работал на имя и авторитет, пока они не стали работать на него, и не стали приносить заказы.
   Тем не менее, он не состоял ни в лигах, ни в гильдиях, не имел принадлежности к касте. Просто был мирок, где собирались многие галактические прохиндеи, вот там он сбывал артефакты, и получал заказы. Да и временами обитал - ибо там имелось все. И там было у него свое логово, где в хитроумном сейфе, за фальшивой задней стенкой, он держал самое ценное. Самые дорогие ему вещицы, и несколько артефактов, с разных концов галактики.
   За время своего взросления, Арчи, несколько раз попадался, и отбывал небольшие срока, и извлек урок - не должен умный вор сидеть, и нет такой тюрьмы. Первые промахи научили его быть изворотливей, хитрее, и выработало умение постоять за себя. Но чтобы проникать в некоторые круги, он обучался и манерам, осваивал стили моды и архитектуры, изучал историю, ну и совершенствовал свое мастерство так, чтобы носить с собой минимум приспособлений.
   Он стал почти неуловим, работал всегда один, понимая - и подельники, и подручные, и партнеры, рано или поздно, могут сдать, или вообще попытаться его убрать. Поэтому Арчи избегал всяких напарников. Но, не имея помощника, на этом последнем деле, он едва не погорел - на вилле была лучшая охранная система, охранники с быстрой реакцией, и умением работать слажено. Едва успел покинуть особняк, так ничего и, не стянув, и попытаться уйти через огромный парк...
   Окружающее пространство вокруг, порой кажется явным и предельно простым, но только на первый взгляд. На самом же деле, мир таинственен, загадочен и сложен, а в его сумерках, прячется многослойность, и население делится на две категории - дичь, и охотников. Выбор за каждым обитателем - к кому примкнуть? Но рождаются и ловкачи, желающие обойти всякие законы, они мнят себя особыми особами, и им фартит. Такие прохвосты были, есть, и будут - они самородки. И порой, от них зависит многое...
   ...Арчи бежал, он не был дичью, но уже битый час, кружа среди деревьев, уходил от погони, плутал следы, и искал место, откуда можно стартонуть.... Мелькали кусты и деревья, заросшие аллеи старого сквера, бора, парка, или что там окружало поместье, в которое он наведался? Это были их охотничьи угодья, и егерь знали тут каждый куст, и травили собаками незваного гостя, отрезая ему пути куда бы, ни было. Плащ с массой секретных кармашков, и нашитых петель, был давно порван, дыхания уже не хватало, оружия с собой не было. Поэтому Арчи требовалось срочно открыть путь в мир, где можно будет перевести дух, а для этого нужно пару минут покоя и сосредоточенности. А иначе, ничего не получится, и он вполне возможно пойдет на корм рыбам, или тем же псам...
   Фарт словно оставил парня, к тому же убегая, пришлось бросить снаряжение, веревку с "кошкой" и карабинами, насадки на обувь, и так, по мелочи. А вдобавок к этому, он остался без ножа, потерял некоторые свои инструменты, и самое важное - часть своих карт-картинок. И вот сейчас, уходя от погони, вынужден был, срочно пробиваться в одну из Теней-Отражений, выбранную наспех. Одна картинка, другая - все не то. Высокогорный монастырь, тропический остров с руинами древней крепости, храм воды у озера - все не устраивает, все не то, что подойдет. Пальцы лихорадочно перебирают стопку, глаза мечутся то туда, то туда. Но вот попадается изображение арочного моста у замка, Арчи побывал там, не так давно, когда добывал Амулет Сумрака, и он знает - в этом фермерском мирке можно отсидеться, и восстановить карточки...
   Найдя небольшой закуток. Арчибальд забился туда, понимая - найдут, ему конец. Он как мог, сосредоточился, всмотрелся в пейзаж, на заднем плане, представил, как местность плывет к нему навстречу, а он движется к ней. Дальше должен был заработать дар...

Глава первая

Метания среди Теней...

***

   Продавливание сквозь зыбкую пелену, и вот он - мост, замок, невдалеке пшеничное поле, приблизились, звуки погони остались позади, Арчи, как бы протиснулся в другую реальность. Замок высился грозной громадой, неизвестно было - как к гостю отнесется стража и местный лорд, потому Арчи поспешил убраться с моста.
   - Ну и куда, отправиться сначала? Замок не годиться - не тот прикид, чтобы туда соваться....
   Осмотревшись, он понял местность, изменилась, он перешел и во времени. Вокруг сельская местность, вместо удаленных поместий.
   - Неплохо бы попасть на ярмарку, да приодется и поесть.
   Арчи повернулся, и пошел прочь от мота, к вытоптано дороге, вьющейся меж полей. Было жарко и душно, и хоть тут приближалась осень, и последний месяц лета, не желал уступать ей место. Золотоколосый урожай, ждал уборки, и косари могли появиться в любой момент, а попадаться им на глаза, Арчи в таком вилле, не хотел. Пройдя с километр, Арчибальд спекся, и окончательно вымотался, замучила жажда, и начал напоминать о себе голод, жевание зерен не помогало. В карманах, тоже ничего съестного не нашлось, и уже из последних сил, скиталец по мирам, побрел дальше. Там вдалеке маячила зеленая полоска, и он надеялся найти тень, воду и хоть что-то пожевать.
   - Отвык блин, по жаре пешком топать. Нужно ездовое животное, хоть мкл, какой захудалы. - Думал Арчи, бредя по пыльной дороге. - А то тут и слягу...
   Но удача, видно не просто отвернулась от него, а еще и отошла - ни о каких лошадях нельзя было и мечтать. Ни впереди, ни сзади, не курилась пыль, и не мелькали ни всадники, ни повозки. Зной, духота, и отсутствие даже слабого ветерка, угнетали несказанно, пот тек ручьями, а лесополоса приближалась очень медленно.
   - Нафиг это все - Арчибальд вновь перебрал оставшиеся карты.
   Вынул одну, с изображением трактира, подумал немного, пошарил в карманах, и поменял ее на картинку с пейзажем Источника и Купели - жажда влаги победила. Настроиться и сосредоточиться, было не таким и легким делом, но он вынудил себя сделать это, представляя, прохладную, чистую воду. Сейчас было не до поисков артефактов и сокровищ древности, да и снаряжения, почти не осталось. Снова напряжение, легкое головокружение, и вот он родниковый рай, двигается навстречу.
   Источников тут много, целых двенадцать, и каждый со своими целебными свойствами. Все они стекают в общий резервуар, а после в озеро. Арчи бросился к первому водопадику, и, подставив ладонь, жадно напился. Затем плеснул себе в лицо, и на голову, постоял, и принялся снимать, запыленную, изорванную одежду. А сняв, с удовольствием, погрузился в купель.
   - Ох, какое блаженство.... Много ли человеку надо?
   Тело охладилось, жажда утихла, но еще сильнее, напомнил о себе, голод. Но тут поживиться было нечем, а до крестьянских подворий, нужно еще добраться. Никаких празднеств сегодня, явно не было, и округа пустовала, потому не было и торгашей. Оставалось надеяться на подножный корм, хоть он успел от такой пищи отвыкнуть.
   Арчи вылез, простирнул штаны и рубаху, и, подождав, когда они немного просохнут, натянул их на себя.
   - Куда теперь?
   Из-за потери большей части своей колоды, Арчибальд не мог попасть много куда, не мог вернуться и в свое лежбище. Оставалось выбрать самый подходящий мир, или осмотреться тут. Край тут был усеян садами и рощами, насколько он помнил, с предыдущего своего посещения, здешних мест. Тогда он искал здесь, "золотые" яблоки.
   Но тащиться никуда не хотелось, он так устал, что хотелось только сытно поесть, да отлежаться. И из-за этого, стоило рискнуть и потратить весь остаток сил.
   - Ладно, еще разок. И ближе к цивилизации.
   Он вытащил карту-картинку с изображением, квартала чудесного города, который некогда спешно покинул, из-за нехороших предзнаменований, а теперь решил проверить - как там? И используя метод "Пустая комната", то есть, ни о чем не думая, позволив мыслям вольно течь, и ждать всплывающие в сознание образы. Прошло больше минуты, и перед внутренним взором, возникла картина окна трактира, за которым - гавань, маяк и море. Арчи бывал там в этом трактире. И в том мире. Некая связь осталась, перейти будет легче.
   С трудом, протиснувшись за грань, Арчи ощутил шок, от произошедших перемен - нет морской свежести, припортовых запахов, дует суховей, и запустение вокруг.
   Арчи осмотрелся, и обнаружил себя невдалеке от постоялого двора. Там ревели верблюды, слышались крики, а чуть дальше шумел рынок. Артур посмотрел на свою рваную, исполосованную одежду, и подумал:
   - Первым делом - нужно переодеться, или хотя бы прикрыться. Но тут дара, и лишь бы что, не подойдет. К тому же, моря больше нет, вместо него - пустыня. И это нужно учитывать.... Но что, же там на той стороне? Хорошо, еще тут, хоть что-то имеется.... Раз так, осмотрюсь тут.
   Он двинулся к этой корчме-таверне, шустро перебежал на задний двор, осмотрел его в надежде найти сушащееся белье, но увидел только халат на плетеном заборе. Рывок, и он, оказался там, снял с себя рванину, и нацепил его. Переложил все из карманов, и скрылся в тени. А после, долго осматривался. Его ждало разочарование - вокруг не было и следа от портового города и гавани. Везде была пустыня.
   На планете случился не только катаклизм, но и времени немало утекло. Это было ударом, это вызвало ступор. Но с детства привыкший выживать парень, недолго стол истуканом. Ему, как и в любом мире, нужны были: еда, вода, одежда, деньги. И средство самозащиты. И в добыче всего этого, мог помочь базар.
   - Эх, не по масти мне все это, да что поделаешь - пробурчал Арчибальд, и направился к рынку.
   А сам вспоминал на ходу, как еще недавно, там за морем была чудесная и древняя страна. Вернее королевство. Гигантские древние скульптуры и изваяния встречались там повсюду - везде, где были горы, скалы и утесы. Тамошний народ, нес в себе наследие, некогда великой расы, и имел немало необычных способностей. Начиная от редкого искусства воинов, и заканчивая даром ремесленников - искуснейших гончаров, стеклодувов, и ювелиров. Потому там было чем поживиться вору и искателю сокровищ. Вот только жили они после краж недолго - проклятия, чары, заклятия древних, все еще работали. Арчибальд там, воровал только современные предметы и вещи, а к артефактам даже не притрагивался, хотя искушение было велико.
   Он бы с удовольствием жил в том королевстве, но в мире, начались катастрофы, ураганы, штормы, и землетрясения - по слухам, кто-то, что-то, не, то откопал. Толчки становились все сильнее, и Арчи подумав, решил временно оттуда убраться. Переждать в своем логове, пока все не успокоиться, да и сбыть накопившиеся цацки. А после нелегкая занесла его в пару миров, где пришлось задержаться. Затем все свелось к выполнению заказов, и он не пробовал вернуться в Корну. И вот теперь, ее пейзажи всплыли в мозгу видениями...
Рынок оказался небольшим, но включал в себя все виды торговли. А также здесь меняли, сбывали поштучный товар, и продавали редкости. Потому толпа, сновала туда-сюда, значительная. Первым делом, Арчи, необходимо было подрезать кошель, но, ни заточенных монет, ни "мойки" - бритвенного лезвия, с собой он не имел. И Арчи притворяясь нищим, направился в ряды. Передвигаясь между лотков и лавок, он набрал в горсть, немного мелочи, и присмотрел торговцев, которые держали разменную монету на прилавках.
   Определив, где стоит невнимательный хозяин, он пару раз запускал руку в миску с разменной монетой, а затем, ссыпав все в карман, быстро удалялся. Постепенно улов увеличивался, но этого было мало. В толпе, Арчи стянул с прилавка, жестяную кружку, и опасную бритву, и наметив пару купцов, у которых можно срезать кошелек, стал пробираться за ними. "Привязавшись" к одному из них, Артур следовал за ним из ряда в ряд. Он потрясал кружкой, просил милостыню, и отвлекал внимание. Улучив момент, налетел сзади, нащупал кошель, крутанулся, и провел по кожаному шнурку лезвием, схватил мешочек, и спрятав его. А сделав это, сразу нырнул в соседний ряд, чуть ли не на ходу преображаясь одного из покупателей.
   Уже в другом амплуа, Арчибальд купил себе одежду, головной убор, большой платок, а затем сделал еще один заход, и подрезал кошелек с самоцветами у второго купца. После чего, покинул рынок, и отправился на постоялый двор, а точнее его заднюю часть. Там переоделся, и уже во всем новом, вернулся обратно. Там в других рядах, лавках и павильонах, купил себе: - кинжал, саблю, резной походно-боевой посох, веревки, и широкий пояс. Затем верблюда и упряжь со снаряжением для него. Пристроив на заднем дворе, приобретенный "корабль пустыни, со всеми покупками, Арчибальд направился в таверну.
   Днем, народа внутри было немного, многие столы свободны, и есть выбор. Артур уселся в углу, так чтобы видеть и зал, и всех входящих, и заказал блюдо дня, пива, и салат с названием "караван". Пока несли заказ, осмотрелся, выделяя среди посетителей интересных и опасных. Отметил девушку у окна, нескольких торговцев, семью, парочки, и просто обедающих одиночек. Особого интереса никто не вызвал, и Арчи дождавшись заказа, просто сосредоточился на еде.
   Блюдом дня, оказалась игуана, в каких-то специях, поданная с кореньями, спаржей, и веточками базилика. Пиво было водянистым и кислым, а салат представлял собой сыр, маслины, и орехи, политые оливковым маслом. В общем, все не по его вкусу. Вышло не наслаждение едой, а прием пищи. Но для нынешнего климата и флоры с фауной, этого края, это были деликатесы. Так что, Артур, спокойно все съел.
   После этого, он собирался просмотреть свиток, и понять в какую игру, его втягивают? Но тут, его внимание, привлекла новая посетительница. Она прохаживалась между караванщиками и купцами, расспрашивая, не идет ли кто, за пустыню в королевство Санкор?
   Все отрицательно качали головами, шутили, предлагали работу, намекали на всякое, и советовали найти проводника. Девушка была явно из аристократов, морщилась на низменные предложения, и на запах перегара. Становилось сразу понятно - она не из этих мест. За бесформенным одеянием, не было видно ни ее фигуры, ни ног, даже лицо было наполовину прикрыто.
   Арчи не был милосерден, или мягок, чтобы помогать незнакомым людям, но его что-то дернуло подняться, и позвать незнакомку за свой стол.
   - Простите мадам, я случайно услышал о вашей нужде. Думаю, я смогу помочь, но сначала позвольте вас угостить, заодно и обсудим. Меня зовут Артур.
   - Благодарю вас сеньор. Буду очень признательна.
   Артур подозвал служанку:
   - Кувшин вина, бобы в подливе, сырные лепешки, и каштаны.
   Они присели за стол, и Арчи, уточнил:
   - Ну, рассказывай - как зовут, из какой касты, и зачем тебе в Санкор? Только не ври, иначе дела не будет.
   - Меня зовут Яйла. В Санкоре меня ждет наследство. Я выросла в семье мастера фонтанов...
   - Ремесленники значит. Угу. Ну, ты ешь, а я подумаю - как нам лучше пересечь пустыню. Затем обсудим.
   Новая знакомая открыла лицо, и Арчи едва не упал со стула - перед ни сидела очень привлекательная девушка. Лет восемнадцати, не больше. Объемные одежды, судя по всему, скрывали точеную фигурку, гибкий стан, и восхитительные ножки. Для того, кто давно, не имел интима, это было чересчур. Мысли потекли все в одном направлении, и Артур решил, что за помощь, оплату возьмет, только натурой.
   Яйла, ела не спеша, с манерами явной аристократки, и Арчи понял - она явно не проста, что-то скрывает, и воспитывалась в знатной семье. Он налил ей и себе, вина, и проговорил:
   - Все, что на тебе, это все что с тобой?
   - Да, всем остальным я расплачивалась. Остались только кольца, но с ними я расстаться не могу.
   - И не потребуется. Я нашел у тебя то, что выше всех даров. И больше всего нужнее мне, в первые недели.
   - Да? И Что же это?
   - Не буду врать - сама ты. Уговор будет таким - я тебя довожу, кормлю, пою, помогаю, взамен ты даришь мне себя на эти недели. Думай до конца трапезы.
   - Ты за кого меня принимаешь? - Возмутилась девушка - Да я...
   - Сейчас неважно кто ты? И кто я? Предлагаю тебе защиту в пути, и первое время по прибытии. Цену я назвал - другая не принимается. Не устраивает - я пошел. Договаривайся с караванщиками.
   Он начал подниматься, она растеряно глянула ему в глаза, и видимо ее положение, было настолько безвыходным, а ситуация отчаянной, что она воскликнула:
   - Подожди.... Я согласна. - Правда Арчи показалось, что смотрит девчонка с некоторой хитрецой.
   - Ты не поняла. Мне не нужно - "бери, я потерплю". Только полная самоотдача, послушание, но с характером. И еще - я называю тебя Ялой. Так что скажешь?
   - Мне некуда деваться. Уговор.
   - Тогда на ночь, я сниму комнату, а с утра выдвинемся. Доедай и пошли на рынок, купим тебе животное. Ну и так, по мелочи.
   После того, как намечавшаяся спутница Арчи, доела, они отправились на рынок. Вначале Артур докупил кое-что для перехода, затем некоторые вещи для своей временной наложницы, а в довершение закупки приобрел для нее, верблюда. После чего, они вернулись на постоялый двор. Там Арчи разместил животных, купил им что пожевать, и снял комнату на ночь. Заказал туда таз с водой, вина, и местную роскошь - блюдо с фруктами. Первая и последняя ночь, в спокойном месте, крыша над головой, настоящая кровать, и постель.
   Поднявшись наверх, Артур дождался заказа, заставил Ялу выпить вина, и приступил к сближению, методом мытья. Сам-то он только ополоснулся, а вот девушку отдраил, как умел, предоставив ей самой мыть, только определенные места. Далее знакомство становилось все ближе и интимнее, пока не переросло в стадию, когда остаются только страсть и похоть. Тут уж пришлось, применить все свое умение, чтобы не оставлять негативных воспоминаний. Под конец бурных объятий, ласк, и соития, Артур притянул Ялу к себе, и она так и уснула. Он же, достал одной рукой, свиток в кожаном футляре, вынул, развернул, и постарался просмотреть, если не прочитать..
   Речь в древнем тексте шла о полярных Первоначалах, об их извечном противостоянии, доходящих до сражений в ипостасях, и проявлениями воплощений напрямую. Хаос воплощался в трех змеях- кругах: - Мраке, Ужасе, и Кошмаре. Порядок противостоял ему в виде: Единорога, Гаруды, и Кота. Они являлись покровителями пограничных Дворов. И от того, какой покровитель был сильнее в данный момент, зависела сила и многочисленность Двора. Представители Дворов имели право на единый трон, дополнительные силы, определенное Посвящение, и одно творение.
   - Мне-то, зачем такое знание? - Подумал Арчибальд. - Я просто вор, и мне не до разборок Сверхсил.... Мне бы найти местечко получше, и там закрепиться.
   С такими мыслями он и заснул. И чутко, хоть на вид и беспробудно, проспал до рассвета. Его ждали новые испытания, преодоление трудностей, и путь на арену важнейших действий. И утром, наскоро собрав свою сумку, он растолкал Ялу.
   - Подъем. Пора выдвигаться. Ем раньше выйдем, тем больше шансов остановиться на ночлег, не в песках.
   - Я так хорошо выспалась - потягиваясь, проговорила девушка, хотя и болит в некоторых местах. Завтрак будет?
   - Нет. Купим воды, фиников, и орехов. А потом сразу в путь.
   Они собрали, и забрали поклажу, спустились, закупались, и, вывив верблюдов, покинули постоялый двор. Далее, ведя корабли пустыни в поводу, обойдя руины пристани, сели на них, и направили к барханам. Арчи, разумеется, не знал путей среди песков, но мог определить, где когда-то находились острова. Теперь все они, могли стать оазисами, ведь насколько он помнил, капитаны всегда пополняли на них, запасы воды. В тех местах, могли сохраниться источники, или колодцы, нужно было только добраться.
   - А что за песками нужно тебе? - Поинтересовалась Яла. - Ты расхититель древностей?
   - Немного да. Но, только в том случае, если знаю - что искать?. Раскопки мне не интересны. А за морем, то есть за пустыней, лежат очень красивые, богатые, и чарующие края. Там целая страна с несметными богатствами.
   - Была когда-то. Все изменилось после Катаклизма.
   - Вот и проверим. Главное иметь минимум пищи, достаточное количество воды, и везение и удачу, в придачу.
   Солнце начинало припекать, верблюды, размеренно вышагивали, пейзаж был однообразен и бесконечен. Но Артур старался быть внимателен, все время, охватывая взглядом округу, ища чахлую растительность и любое движение. Все что здесь росло, могло стать пищей для животных, а все, кто ползал - для них самих. Арчи бывал в разных мирах, а в них в разных местах, жизнь научила выживать, и глаза привыкли замечать, все, что может как-либо пригодиться. Сейчас, только память и чутье, вели его через пески и жару.
   Барханы, дюны, бескрайние песчаные волны, и два всадника, рискнувшие преодолеть эту пустошь. До первого оазиса, хоть какой-то жизни, еще лиги и лиги, и то, если таковой имеется. Гарантий никаких.
   - Так чем ты занимаешься? - Поинтересовалась Яла.
   - Фарт ищу - еще не отойдя от тюремной атмосферы, ляпнул Артур - в смысле ищу, где получше, посытней, и побогаче.
   - Тут таких мест нет. Наверное, ни де.
   - А тебе, зачем за море, в смысле пустыню? Только врать не надо?
   - Это долгая история. Если кратко - я последняя из рода, вырастили меня дальние родственники. У меня ничего нет, но там за песками, я наследница. Точнее одна из немногих. Решила добраться посмотреть.
   - Наследница чего? Лавки, поместья, имения, или может города?
   - Мне толком не объяснили. Сказали только - нужно успеть добраться в срок, и найти жреца Сета, по имени Коб.
   - Жрецы, это всегда опасные люди. А Сет, в некоторых местах - бог, связанный с плохими силами. Ты рискуешь.
   - Здесь жить, тоже риск немалый. Да и тянет меня туда, все сильнее и сильнее.
   - Не люблю предназначений, а это, похоже, оно.
   Арчибальд задумался - куда ему теперь стремиться? Если тут, все настолько изменилось, остается только рисовать-создавать карты-картинки, и валить назад на Землю, или в "берлогу". Или и туда, и туда. И там, и там, есть что забрать. Но посмотреть - что там - за пустыней, всеже нужно.
   О посмотрел на песок под копытами, кинул взгляды по сторонам - ни змей, ни ящериц, ни насекомых, если они и есть, то под песками. От солнца, днем прячутся все. Привал нужно делать в тени, но до горизонта, во все стороны, нет ничего, что отбрасывало бы тень.
   - Хоть бы не просчитаться - пробормотал Артур - иначе мучительная смерть.
   Он, напрягая память, представил себя на борту корабля,, проходящего мимо, или идущего именно к первому острову попавшегося по пути. Постепенно, появилось чувство направления, и Арчи чуть перенаправил верблюда...
   Пески, барханы, зной, и иссушающая жара. Теряя ощущение времени и влагу, они продвигались вглубь пустыни, и, в конце концов, верблюды, сами вынесли своих седоков к первому островку жизни. Это был настоящий большой оазис, осколок от бывшего острова. Вверх вздымались пальмы, кедры, эвкалипты, периметр зарос зеленым кустарником, в ветвях ютились разноцветные птицы. Некогда это был недалекий от побережья, остров, а теперь его остаток.
   - Как красиво и величественно - восторженно прошептала Яла.
   - Настоящий цветок пустыни - хмыкнул Арчи - осторожно поехали туда.
   Вскоре они уже въезжали в тень, прохладу, и влагу, все вокруг благоухало и плодоносило. То там, то тут, виднелись озерца и ручьи, даже каскадики водопадов.
   - Райское место - восхищалась спутница Арчибальда - я тут бы и жила.
   - Наскучило бы. День за днем, одно и то же. Хотя.... Ладно, давай спешиваться.
   Они слезли с верблюдов, и повели их за собой, пробираясь вглубь оазиса. Найдя подходящее для длительного привала, местечко, разгрузили и разнуздали животных. Затем первым делом, сбросив одежды, окунулись в прохладный источник. Смыв с себя, песок и пыль, принялись плескаться как дети, а потом все пошло само собой - Яла отрабатывала, Арчи пользовался случаем, и голод его был ненасытен. Яла была юнна, но задорна и легко возбудима, прямо таки ненасытна. Срабатывал принцип господин - рабыня, без стеснений и комплексов. Потом они долго лежали, лаская друг друга.
   Но помня, что близится вечер, Артур решил позаботиться об ужине и ночлеге. С трудом разыскав сушняк, он сложил из него костерок, и разжег его при помощи верблюжьих отходов собираемых в мешочки. Затем оставив Яле посох, усадил ее следить за костром, а сам отправился за чем-нибудь съестным и свежим.
   Вскоре он насобирал, и насбивал кокосов разной степени зрелости, нарвал олив и фиников, слазил за вязками бананов, и снес все это к костру. Затем удачно бросив палку, сшиб с дерева крупную птицу, и отдал девушке, ее ощипывать. Осталось найти, в чем птичку готовить.
   Поискав листья, и выдрав несколько съедобных корней, Артур вернулся к костру.
   - Подготовила?
   - Ну как умею.
   Арчи взял тушку, выпотрошил, промыл, обтер солью и пахучими травами, затем обмотал листьями и сунул в разворошенные угли.
   - Теперь ждем.
   Он занялся кокосами, предоставив девушке мытье сорванных плодов. Вскоре перед ними, красовался импровизированный достархан, с кучками фиников, бананов, и скорлупками кокосов. А дурманящий запах запекаемой дичи, распространялся по округе. Артур пробил скорлупу нескольких орехов, другие разбил пополам - в них была сочная мякоть. Допеклась птица, все было готово, и путники, принялись утолять голод, поедая парующие куски.
   - Здорово - проговорила Яла - уже и не помню, когда так ела.
   - Ну, это все уровень дикарей - ответил Арчи - хотя я и этому рад. Последние месяцы, приходилось такую гадость есть - не описать.
   Еще немного, и парочка сытно поужинала, обмениваясь репликами и фразами, так и подкралась ночь. Запив трапезу кокосовым соком, мало похожим на молоко, приступили ко второй части плотских утех, после чего подкинув в костер сушняка, попробовали выспаться. А уже с первыми лучами солнца, проснулись, и стали готовиться продолжать пересекать пустыню.
   Для чего, удостоверились, что верблюды сыты и вдоволь напились, сами позавтракали остатками вчерашнего ужина, затем нарвали свежих плодов, наполнили бурдюки, и собрались в путь. Выехали пока еще, солнце не начало, неистово жарить, а суховей не поднял песок. Арчи собирался покрыть за это время, как можно большее расстояние. Поэтому они пустили верблюдов вскачь. Это был своего рода забег. А когда он закончился, Арчибальд натянул поводья, и пустил верблюда, шагом.
   - Как думаешь - там, что за песками? - Спросила девушка, приблизив к верблюду Артура свое животное.
   - Я в здешних краях недавно - потому не знаю. Была чудесная страна, а теперь может быть пустошь, савана, или просто запустение.
   - Хочется верить, что нет.
   - Мне тоже. Ладно, дай сосредоточиться, нужно точно определить направление в сторону следующего островка жизни.
   - Я считаю, что хорошо тебе плачу, чтобы ты меня еще и развлекал - надула губки девушка.
   - Это как посмотреть. Но я учту.
   Артур снова поплыл по извивам своей памяти, и на время отрешился от унылых пейзажей, зноя, и переживаний. Ветер надувает паруса, он как услышал Арчи, от матроса - Норд-Вест, тоесть северо-западное направление. Приблизительный расчет, сверка с компасом, осмотр горизонта в подзорную трубу. Затем задействовать чутье - и вот оно направление движения.
   - Нам туда - показал он рукой - в том направлении, должен быть следующий оазис.
   - А если нет?
   - А если нет - будем экономить воду, и растягивать еду. И тянуть до очередного оазиса...
   - То есть ты не уверен?
   - Я давно не был в здешних местах, потому ничего определенно, утверждать не могу.
   - Зачем тогда вызвался проводником?
   - Я все равно на ту сторону, собирался, вот и решил взять тебя с собой.
   - То есть, за то, что я буду попутчицей, ты потребовал такой оплаты?
   - Ну да - нахально улыбнулся Арчи. - И не надо становиться в позу - платить тебе нечем, а обуза с тебя приличная. Так что чистый бартер - я услугу тебе, а ты мне.
   - Наглец!
   - Не верь в сказки и бескорыстные мотивы - лучше проживешь. А я был с тобой честен, да и ты, по-моему, не страдаешь.
   - Хам! Нахал!
   - Не распаляйся попусту. Подожди до ночи...
   - Погоди, ты еще поплатишься - заколдую.
   - Эй, дамочка - я тебя не принуждал и не склонял. Выбор был добровольным.
   - Это так - притворно вздохнула Яла - но не зазнавайся - я тобой тоже воспользовалась. Во всех смыслах.
   Она открыла зонт, и уставилась вдаль, а Арчи в панике подумал - а вдруг, оазис и впрямь не встретиться? Тогда трудный переход со своими прелестями, превратиться в сплошное выживание. Ведь источники на островах могли и пересохнуть, сами они, могли опуститься на дно в свое время, а колодцы могли и не соорудить, по причине отсутствия караванов. Если бы не тайники, оставленные им когда-то, то он принялся бы за поиски угла, и уселся там, надолго, принявшись за создание карт. А так, раз уже попал сюда, то не мешало бы, и разжиться парой непростых вещиц из далеких времен.
   - Откуда ты знаешь, где искать оазисы - ходил уже на ту сторону? - Спросила Яла, прерывая затянувшееся молчание.
   - Было дело, пару раз, но очень давно. Я потом много странствовал, и вообще находился далеко отсюда.
   - Так что там за город на той стороне?
   - Там не город, там целое королевство со столицей, городами, деревнями, реками, горами и лесами. Было.
   - И что за народ там жил?
   - Древняя раса, не совсем люди, и те, кого они приняли.
   - Да? А я слышала совсем другое.
   - Может нам нужно в разные места?
   - Не знаю. Переведи меня через пустыню, а там видно будет.
   - А ну тихо - поднял руку с вытянутым указательным пальцем Артур - похоже, испытания только начинаются. - Он всмотрелся вдаль, и бросил: - Гони во весь опор к тому темному пятнышку.
   И они стремглав, устремились в другую сторону, от прежнего направления.
   - Быстрее! Давай быстрее! - Орал Артур.
   - Я стараюсь...
   Скачка была бешеной, но пока без видимых причин. Арчи, хоть прежде с ней, и не сталкивался, по некоторым признакам суме распознать надвигающуюся угрозу. И хотя небо было ясным, а горизонт чистым, верблюды занервничали, мелкая живность и насекомые, стали зарываться поглубже в песок, а затишье, сменилось мертвой тишиной.
   Артур гнал к остаткам, некогда скалистого острова, теперь это был просто обломок, большой валун, стоявший на твердой о, и то утопающий в песках, то вновь появляющийся. Он был плоским, и небольшим по площади, но и это было хоть что-то. Хоть какое-то укрытие. Доскакав до него, Арчи спрыгнул на землю, не обращая внимания на высоту, сразу же полез в седельную сумку доставать одеяло, и холщовый мешок. Затем помог слезть, подскакавшей Яле, и уже вместе, они потащили животных к валуну. Уложили, надели им на головы мешки, и, закутавшись в одеяла и платки, легли рядом сами. Вскоре завыл ветер, понесло песок, наступила мгла - все признаки песчаной бури, которую нужно как-то переждать.
   Снаружи стало тихо, а внутри жарко, и явно не хватало воздуха, Арчи рискнул выглянуть, ссыпая с себя слой песка. Пустыня выглянуть наружу - пустыня видоизменилась, везде песчаные наносы, оплывшие барханы, другие узоры на ее поверхности.
   - Яла вылезай!
   - Что все кончилось?
   - Да. Теперь следует поторопиться - бросил он коротко. - Хотя и торопиться нужно медленно. Но до ночи нужно где-то обосноваться...
   - Может, переночуем здесь? Камень хоть какая-то защита. А до оазиса можем и не добраться.
   - Пожалуй ты права. Но тогда с рассветом придется начать растягивать воду и еду, и покрыть немалое расстояние за день.
   - Это будет завтра...
   - Хорошо, тогда нужно подготовиться.
   Артур занялся рытьем удобных углублений для тел, костер питать было нечем, но у них было, чем их застелить, поэтому пусть подогревает лежаки, само солнца. Пища имелась только растительная, но оставалась надежда на скорпионов, ящериц, и змей, хотя с последними связываться не хотелось. Делая небольшие глотки воды, которая, казалось, впитывается сама по себе, они дожидались заката, и ночной прохлады. Много не говорили - берегли влагу, а она все время расходовалась. Затем пока было еще светло, поели фруктов и орехов, Теперь можно было отдыхать, предварительно проверив верблюдов.
   - Сегодня будешь без оплаты - усмехнулась Яла - потому завтра будешь еще больше заинтересован, найти оазис.
   - Я наверстаю, мы можем и на пару дней задержаться, если доберемся до воды.
   - Ты откуда такой голодный взялся? Женщин тут хватает, ты при деньгах, в чем же дело?
   - Меня морили голодом, и был я в морозном краю. И вашим полом, там и не пахло.
   - Суровый значит, то был край.
   - Не то слово. Ладно, ты спи, а мне подумать нужно.
   Без костра, посреди огромного пустого пространства, было очень неуютно и непривычно, спасал только валун, дающий ощущение защиты, да верблюды, спокойные и мерно дышащие. Мысли крутились всякие, перескакивали с одной на другую, пока не перешли на воспоминания о чудесном крае - куда он стремился попасть из камеры. Горбун сказал, что его Артура, ожидают сюрпризы, и так оно и вышло. Но будут ли еще? И если да, то будут ли среди них, хорошие?
   Ночь прошла тревожно, и едва вокруг посерело, Арчи проснулся, разбудил свою спутницу, и они, выпив немного воды, стали собираться. А там и вскоре, продолжили переход. Аппетит разыгрался, жажда и не утихала, но до начала зноя, Арчи тянул с тратой припасов.
   - Что ты собираешься там делать, ну на той стороне? - Поинтересовалась Яла между делом.
   - В свете нынешних дней, даже и не знаю. Для начала заберу кое-что из когда-то припрятанного.
   - Кем?
   - Много будешь знать - быстро состаришься.
   - А, по-твоему - сколько мне лет?
   - Всегда восемнадцать?
   - Можно сказать и так, но с плюсом. Я не так юна, как тебе показалось. И твое предложение расплачиваться натурой, меня позабавило.
   - Хочешь сказать - ты не человек? Или действительно сильная ведьма?
   - Так я тебе все и выложила - думай.
   - Да мне, по большому счеты все равно - я на тебе не жениться собрался.
   - Грубиян. Смотри не пожалей. Может, я из знатного рода?
   - Ты ничего обо мне, и моей жизни, не знаешь. Ищи себе пару, среди достойных.
   Ему показалось, что она надулась, и метнула в его сторону, убийственный взгляд, но Арчи сейчас заботило другой, и он сосредоточился на поиске. Дар, везение, приспособления и память, указали верный путь. И на закате, перед усталыми, изможденными, и потерявшими в весе, путниками, словно из песка, вдалеке вырос оазис. Артур потянулся за подзорной трубой, и, разложив ее, всмотрелся в зеленеющую массу.
   - Не мираж. Похоже, удача нам сопутствует.
   - Добрались! Мы добрались. Еще немного и напьемся вдоволь.... 0 Обрадовано проговорила Яла. - Едем скорее...
   - Но воду не трать - там может быть соленая. Вперед Джако, последнее усилие.
   Вскоре стало ясно, это тоже остаток, некогда большого острова, его верхняя часть, с массой небольших ручьев, образующих озерца. Они же питали рощи, растущие вокруг, и те буйно росли, давая приют птицам и небольшим зверькам. Едва проехав через пышные заросли, первым делом спешились, и попробовали воду из ручья.
   - Вроде нормальная - проговорил Арчи - значит мы спасены. Можем вдоволь пить и купаться. Но пей понемногу.
   Мелкими глоточками, не торопясь, напились.
   - Еще бы найти, что поесть - заметила девушка - я очень голодна. Гуся бы, целого съела.
   - Не каждую птицу можно есть. Сначала посмотрим, что тут растет?
   Некоторое время, исследовали округу, понемногу пили, утоляя жажду, и восполняя утраченную жидкость в организмах. Потом подыскав уютное местечко, у озерца, в которое падал небольшой водопадик, смывали пот, песок, и охлаждались пол струями.
   - Ты пока устраивайся, а я поищу что-то на ужин - проговорил Арчи. Я быстро.
   - Поищи что-то сочное.
   - Как получится.
   Артур взял посох, мачете, и отправился к роще. После некоторых поисков, он нашел массу зрелых фруктов на ветках, и пристукнул крупную ящерицу. Сняв с себя плащ, и сложив всю добычу на него, стянул все в узел, и поспешил обратно.
   - Мой. Сейчас перекусим, затем примусь за готовку - бросил Арчи к ногам девушки, узел с фруктами.
   - А манго не было? - Развязав, уточнила она.
   - Ну, это же не джунгли, много чего не растет, потому что дождей нет. Радуйся хотя бы этому.
   Поели сочного инжира, фиников, запили все водой, и взялись за поиск стеблей хвоща, или лопуха. Далее Артур принялся в сторонке, свежевать и потрошить тушку, после чего сразу ее промывать. И тут увидел тех, кого меньше всего ожидал встретить в мелком ручье - раков. Поймав одного, раззадорился, и принялся охотиться за другими. Вскоре ужин было чем разнообразить, не хватало только пива.
   Арчи насобирал сушняка, и развел костер, выждал, когда тот немного прогорит, и принялся за готовку. Спустя немного времени, приготовив мясо и раков на углях, принялись, есть, хрустя сочными стеблями, и жалея об отсутствии хлеба.
   - Понимаю, что вышло не супер - с набитым ртом, заметил Артур - но кажется, объедением.
   - Согласна. Хотя горячее, все лучше сырого.
   Насытившись, стали отдыхать, восстанавливая силы, и любуясь заездным небом.
   - Теперь следующий оазис нескоро попадется - заметила девушка - не будем спешить с уходом.
   - В разумных рамках. Заготовим заодно побольше припасов, и воды во что-то, дополнительно нужно набрать.
   Затем Артур притянул ее к себе, и потребовал плату с поной отдачей, без притворства. В какой-то момент, Артура посетила мысль, что Яла искусно имитирует, неопытную девчонку, но сейчас ему было не до размышлений. Хотя он всеже постарался вывести ее на чистую воду, так, чтобы она утратила контроль, и расслабилась. К тому же так, она заполучала, некую власть над ним. И он не нашел ничего лучшего, как вести себя несколько грубовато.
   Постепенно усталость взяла свое, они прервались, и просто лежали в объятиях друг друга.
   - Может тебя нанять и дальше - прошептала девушка - мне будет нужна охрана.
   - У меня другие планы. И если ты меня переубедишь, только этой платы будет мало.
   - У меня же пока, ничего нет - я могу только разнообразить слияние.
   - Ладно, посмотрим, может быть, мы и заключим новую сделку. Но тогда, ты мне должна, все о себе рассказать. И главное - зачем тебе - в потерянное королевство?
   - Хорошо. К концу перехода, я скажу.
   Остаток ночи, они провели в полудреме - крепко спать в незнакомом месте, да еще под открытым небом, сложно. А утром, действительно никуда не спеша, долго плескались в озере, принимали душ под струями водопада, и вдоволь пили. Затем занялись сбором плодов к завтраку, и заодно подбором сосудов, для запасания водой. Зеленые кокосовые орехи, подошли для этих целей лучше всего.
   Завтрак вышел состоящим из растительной пищи, поэтому быстрым. Верблюды тоже отъедались, пили, и наслаждались прохладой тенистого рая. Пока еще не начался дневной зной, Артур решил запастись и фруктами, с орехами, и всем тем, что съедобно, но долго не вянет. Вот только не хватало знаний, потому при всем богатом выборе, плоды растений оазиса, оказались не столь разнообразны. Тем не менее, свой рацион, они обогатили. Заодно проверив желудки на сварение.
   И так, весь день - еда, питье, заготовка, купание. К ужину Артур наловил крупных раков, устриц, и сшиб птицу похожую на журавля. Тут уж пришлось сооружать вертел, и костер побольше, а минимум взятых с собой специй и соль, скрасили вкус всего приготавливаемого. Никуда не спеша, с наслаждением поужинали, потом поплавали, и снова предались ночным утехам. Артур, вспоминая последние месяцы заключения, наверстывал упущенное, да и впереди - было неизвестно что?
   Далее были короткий сон, дрема, и предрассветный выход в путь. Запасли они немало, но кто знает, встретят ли еще оазис, и на сколько хватит припасов? А пока, снова бескрайний горизонт, дюны, нарастающая жара, и безжизненные пустоши. Монотонность, пейзажа, размеренность хода, уныние и тоска от серой одинаковости. Единственное, что радуем - пока есть вода, можно разговаривать.
   - Значит ты из далеких мест - уточнила Яла.
   - У меня нет постоянного места жительства - немного горько усмехнулся Артур - я отовсюду, и ниоткуда. Перекати поле.
   - А родные?
   - Когда-то была тетка.
   - Служба?
   - Это не по мне. Терпеть не могу подчиняться.
   - Я вообще-то тоже. Ты - исключение.
   - С чего это мне такая честь?
   - Ты меня накормил, и предложил выбор.
   - Посмотрим, как ты запоешь, когда перейдем пустыню.
   - А что изменится?
   - Все.
   Замолчали, каждый предался своим мыслям, и размышлениям. Планы Арчибальда, если и были, то все спутались, или вообще рухнули. Его спутница, о себе не распространялась, он и не выпытывал - то, что ему было нужно от нее, она давала, а ее тайны, его не волновали. Пусть хоть беглая рабыня, хоть принцесса, хоть сбежавшая из-под венца особа знатного рода. Арчи больше заботило - куда податься дальше? Сама собой напрашивалась "берлога", но без карты туда не попасть, нужно сначала ее сделать. Значит, нужен угол и материалы. Но все это после перехода.
  

Глава вторая

Расколотое Королевство

***

   Тянулось песчаное море, тянулись часы, пустыня казалась бескрайней, хоть и не однородной, а путь бесконечным. Час сменялся другим, лига лигой, однообразие становилось невыносимым. Здесь когда-то была впадина, наибольшие морские глубины, и самое широкое место, без островов. Оно таким и осталось.
   - Ночевать опять придется в песках? - Уныло спросила Яла.
   - Не опять, а снова. И скорее всего - да. Только тут валуны не встретятся.
   - Нужно было шатер купить...
   - Верблюды и так перегружены, уставали бы быстрее, а проходили меньше. И не забывай - им еще и бегать пришлось. Это, во-первых. Во-вторых - комфорта тебе никто не обещал. Да и твоя оплата, не столь велика - чтобы капризничать.
   - Хам.
   - Это жизнь. Где-то вы рабыни, товар. Где-то королевы и госпожи. А где-то у нас с вами, равноправие.
   - Где же такие чудные края?
   - За туманными гранями края Света...
   Делая остановки, через определенные интервалы, они медленно продвигались глубже. Вода и еда, понемногу расходовались, и уже становилось тревожно - хватит ли их до конца? Ведь он, еще неизвестно когда? А ведь верблюды хоть и выносливы, и приспособлены, но хотя бы изредка их тоже нужно поддерживать. Да они подолгу могут обходиться без еды и воды, но вот сколько - Арчи не знал. А если они падут, сами люди, вряд ли выберутся. Потому Артур подпаивал и подкармливал кораблей пустыни, хоть немного. Потому что здесь, не росла даже верблюжья колючка. И потому после нескольких ночевок, и переходов, "сухой" день, все-таки приблизился.
   - Сегодня уже нечего есть - порывшись в седельных сумках, констатировал Арчи - воды осталось не больше пол-литра. Потому найти оазис, это уже приоритетней, чем добраться до края пустыни. Иначе сдохнем там, если край тоже одичал.
   - Тогда, пока и мы, и верблюды, еще не падаем с голода, и не сохнем от жажды, может, немного ускоримся?
   - Хорошо. Но тогда зорко следи за песками - а вдруг, что-то и попадется.
   Но среди безбрежного рыжевато желтого моря песка, ничего не росло, никто не бегал и не ползал, и манна небесная не сыпалась. Оставалось только молиться - может бог пошлет тучи саранчи? Или с под песков, что-то или кто-то вылезет. Но все оставалось неизменно, только рельеф немного менялся. Пески то понижались, то становились похожими на горы и меняли цвет. Солнце беспощадно вытапливало последние капли жира, если они конечно были. Пот уже не струился, сбегая ручьями, казалось, конец близится. И Артур взмолился, но не абстрактному богу, а тому, кто олицетворял Хаос в пустыне.
   Еще пару лиг, и им повезло, они нашли еду, и тут же встали перед выбором - есть или пить? Им повстречались кактусы определенного вида, видимо на них вышли сами верблюды, так как был конец лета, растения плодоносили, плоды созревали, и стоял запах.
   - Смотри это Опунция - радостно закричала Яла - их плоды не просто съедобны, но и вкусны. Вот только...
   - Что? Местами ядовиты.
   - Нет. Но без воды их не почистить, много мелких шипов и колючек.
   - Но они сочные?
   - Да.
   - Тогда рискнем. - И шепотом: - все равно я теперь должник...
   Они спешились, и осторожно, намотав на руки платки, принялись собирать красноватые плоды. Затем сложив часть в памятную миску Артура, замочили ее в остатках воды. По прошествии получаса, Яла срезала с плодов кожуру, и они поели сочной массы. Верблюды тоже наминали плоды, прямо с растений, с удовольствием похрустывая. Перекусив, и одновременно утолив жажду, захватили с собой, часть собранных плодов, и двинулись прежним курсом.
   Невзирая на усталость и измотанность, Артур решил идти до самого заката, ведь если сами седоки испытывали потребность в чем-то, то их животные чувствовали себя вполне сносно. Потому, не теряя темпа, передвигались вест остаток дня, и вот впереди, что-то замаячило. И что именно, догадаться нетрудно. Арчи потянул из седельной сумки подзорную трубу, разложил и поднес ее к глазу.
   Некоторое время, он всматривался в очертания оазиса, отметил возвышенность и очертания одинокой горы с водопадом. Этот остров-оазис, отличался от предыдущих, в том числе, и тем, что был окружен кольцом из скал и валунов. Некое подобие стен, окаймляло его во многих местах.
   - Едем - вода и растительность там имеются, а значит, есть пища и кров.
   - Даже если просто вода и тень...
   Они направились к далеким огрызкам скал, и видневшимися за ними, деревьям, По мере приближения, Артур различил там, какое-то движение, снова извлек подзорную трубу, и стал изучать округу оазиса.
   - А ну глянь - кто это там? - Протянул он оптику девушке - обезьяны?
   Она взяла, некоторое время всматривалась, а потом вскричала:
   - Песчаный народ.... Я думала это сказки, а оно вон как...
   Арчи снова забрал трубу, присмотрелся к одной особи, к другой. Существа напоминали своей внешностью закутанных в лохмотья и рванинину.... Гоблинов!
   - Так милочка, а ну рассказывай - что тут стряслось? Откуда здесь родственники орков?
   - Это же всем известно. Только мало кто, верит. В общем, когда случился Катаклизм, древние народы вышли из скрытых мест и убежищ, тем самым заявив и свои права на этот мир. Они не выпрашивали приюта, они были настроены воинственно.
   - И что?
   - Ну, видимо, с тех пор, страну за морем, населяют выходца из первых народов.
   - Вот они, сюрпризы - пробормотал Арчи - нелюди только и не хватало. Но в оазис нам нужно попасть. Попробуем проскочить со стороны заката.
   Находясь в состоянии, крайнего истощения, Арчи не собирался пускать в ход боевой посох, или холодную сталь - предпочел пойти в обход. Вот они и поехали наискосок. Прикрываясь остатками скал, и пробираясь между ними, осторожно подобрались к оазису, ведя верблюдов в поводу. А потом, едва разыскав воду, напились, напоили животных, и наполнили бурдюки.
   - Жажду утолили, теперь осторожно пробираемся вглубь - предупредил Артур - ищем что пожевать и место для ночлега.
   Осторожно, присматриваясь к просветам межу деревьями и кустами, они углубились в заросли. Требования к привалу и ночлегу, бывают разные, все зависит от степени усталости и изнеможения, состояния душевного и физического здоровья, и опасности окружающей среды. Если человек уже на грани, и вокруг нет явной опасности, ему бы напиться, и свалиться там, где стоит, упав на траву и положив голову на камень.
   У Арчи, такой предел пока не наступил. Он должен был найти не только воду, но и еду, развести огонь, и сделать минимум - настил. Артур хоть и привык к комфорту, заключение приучило обходиться минимумом. Но в данном случае, и для минимума, требовалось приложить усилия.
   - Пока насобираю, чего-то пожевать, замочи как-то остатки плодов кактуса - проговорил Артур - будет, чем перекусить. И не тоскуй - я скоро.
   - Далеко не отходи - я боюсь...
   - Ты не одна. - И оставив Ялу с верблюдами, и всем запасом оружия, с одним только кинжалом, Арчи направился к пальмам и зарослям бамбука.
   Нарубив стволов молодняка, и пальмовых веток, он стащил все в кучу, затем вернулся за присмотренными плодами. Попутно, Артур примечал и сушняк, для костра. По истечению, некоторого времени, у них уже было, все для выживания - вода, пропитание, огонь, и материал для укрытия и "кровати". Перекусив плодами Опунции, финиками, и соком зеленых кокосов, Арчи начал заниматься устройством ночлега.
   - Несмотря на усталость, ты что-то серьезно готовишься к ночи - прокомментировала девушка, приготовления своего проводника.
   - Пока таскал все сюда, заметил много змей, а ночью, еще всякая ползучая гадость появится. Лучше нам спать не на земле, и повыше. Жаль не додумался гамаки купить, хотя и их, не всегда можно подвесить.
   Нужно шатер было брать...
   - Шатер не везде поставишь, и он тоже, не панацея от всякой гадости. Так что, если хочешь, хоть как-то выспаться - бери, помогай. Готовь материал для вязки.
   Соорудив, нечто, вроде привязанных к стволам деревьев, широких носилок, под навесом, Артур снял с углей, палочки с кусочками мяса, пойманной ящерицы, и они поздно поужинали.
   - Сегодня опять пропустим с оплатой? - Ехидненько спросила Яла.
   - Зачислим в долг. Не выведу в плодородные края, пока не отработаешь.
   - А долго нам, еще осталось?
   - Нет. Уже край.
   - Но я могу ехать с тобой, и дальше? До самого храма? Ничего не изменилось?
   - Нет. Я все равно буду выяснять - все, что тут твориться? А пока - рассказывай, что слышала про края за пустыней?
   - Слухов, и баек ходит много, и какие из них достоверные - не знает никто. Потайные народы, вышли из тени, потому, что им стало негде обитать. Сгорели леса, обвалились подземелья, обнажились пещеры. А тут, почти под боком, наипрекраснейшие города, не так давно покинутые жителями. Когда эльфы вернулись к изначальному берегу, море уже пересыхало, не было белопенных гаваней, и они, мирясь с соседством. Былых врагов, поселились в городах. Вот и все, что я слышала.... А потом вести оттуда, вообще перестали приходить.
   - Значит, скоро выясним - что там, да как?
   Пользуясь правилом узников - довольствуйся моментом, то есть - выпавшей возможностью поспать, поесть, выпить и покурить, Артур этим и занялся, только в несколько другом порядке. Так и прошла ночь, дар помог выспаться, при этом, чутко ощущая природу рядом. Никто на них не напал, и даже как будто не приближался, поэтому ночь прошла спокойно, и удалось, немного восстановить силы. А с наступлением утра, все как уже выработалось завтрак, сборы, и снова в путь.
   - Надеюсь, нас ждет последний рывок - проговорил Арчи, когда они, стараясь избежать ненужных встреч, галопом покинули оазис.
   - Скорее бы перебраться - ответила Яла - мне эти бесконечные пески, уже в печенках.
   - Что будет дальше, еще неизвестно, так что не настраивайся...
   Снова бескрайние пейзажи, монотонность, и уныние пустыни. Воздух нагревается, палящий зной усиливается, и по-прежнему не видно ни конца, ни края. Час, другой, третий, и вот на горизонте замаячили горы. Но радоваться рано - до них еще идти и идти. Тем не менее, это приободрило - едут правильно, и пределы пути понятны.
   - Теперь можно говорить, сколько хотим - обрадовалась Яла, и принялась щебетать без умолку.
   Тараторила, болтая на разные темы, задавала вопросы, и интересовалась - куда они выйдут? Артур, привыкший в тюрьмах разговаривать мало, и следить за тем, что говорит, только усмехался, и иногда вставлял пару слов или реплик. Опасности пустыни заканчивались, но расслабляться не стоило - неизвестно что ждет их дальше. Потому по-прежнему путники, экономили и воду, и еду, и силы. Хотя на привалах, Арчи давал соей спутнице уроки самообороны.
   Пустыня постепенно заканчивалась, вдалеке стали видны останцы от разрушенной гавани, и остовы скал, но и за ними не просматривалось никаких построек. Бывший берег моря, был безлюден и пустынен. Но дальше у самых гор, виднелась зеленая полоса,
   - Деревья без влаги не растут - проговорил Арчи - значит там впереди, все не так плохо. С гор стекают реки, питают леса, потом текут вниз, в долины...
   - Должно быть так и есть. Не зря же меня направили туда - ответила девушка, всматриваясь вдаль - видимо что-то уцелело.
   - Видимо. Скоро увидим.
   За пол дня, они преодолели пустоши, где росли гигантские кактусы, и разнообразные колючки. И вот, наконец, на местности тали появляться следы былой культуры, развитости, и могущества населения этого края. Вначале это были просто останцы - рухнувшие и разбившиеся на части арки и колоны, остатки стен. Затем, когда
   - Так кто ты на самом деле? - Не выдержав, спросила Яла - я уверена - ты бывал здесь раньше, но вот насколько давно не пойму?
   - А ты, притворщица? Ты же на самом деле не юная красавица - опыт не скроешь. И умеешь многое...
   - Ну - она отвела глаза - я не совсем человек, у нас года считают по-другому. Мне нужно к сроку попасть в Карну, я была в отчаянии, и тут подвернулся ты...
   - Понятно. А меня считай - засосали пески времени. Вот вырвался, а вокруг все другое. И ни одного знакомого...
   Арчи по памяти вывел их к пересохшему руслу реки, пробившей когда-то себе путь в скалах, они узрели статуи. Исполинские изваяния вырубленные в твердой породе, высились по обоим берегам, и когда-то они приветствовали вплывающих в столицу гостей..
   - Грандиозно - прошептала Яла - не могу даже представить величие здешниъ королей прошлого.
   - О королях, ничего не скажу - отозвался Артур - а вот города славились как чудесные. Но это все в прошлом. Так что, двигаемся по высохшему руслу, посмотрим - что там в настоящем?
   Они направились в неширокий каньон, по-сути разлом в скальной породе, по дну которого, струился тоненький ручеек. Арчи глядя на него, никак не мог поверить, что недавно нырял в полноводную реку, с ногтя большого пальца ноги, одной из статуй. Сейчас древние короли, и знаменитости прошлого, смотрели на него пустыми глазницами, они почти рассыпались, и Артур ощущал себя попавшим в мир мертвых.
   - Проделки Хроноса - подумал он - может мой родной мир, вообще рассыпался...
   Яла еще больше оживилась, ее охватило странное возбуждение, и Арчи понял - девушка что-то определенно не договаривала. Но ее тайны сейчас его не волновали, его интересовало - уцелел ли тайник? Не то, чтобы в нем находись сокровища, но теперь это было практически так.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   17
  
  
  
  

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Т.Михаль "Папа-Дракон в комплекте. История попаданки" (Попаданцы в другие миры) | | Е.Кариди "Бывшая любовница" (Современный любовный роман) | | О.Волконская "Ненавижу любя" (Короткий любовный роман) | | К.Фави "Мачеха для дочки Зверя" (Современный любовный роман) | | М.Эльденберт "Танцующая для дракона" (Приключенческое фэнтези) | | Ю.Резник "Моль" (Короткий любовный роман) | | У.Соболева "Чужая женщина" (Короткий любовный роман) | | С.Полторацкая "Последняя из рода Игнис" (Приключенческое фэнтези) | | Т.Блэк "В постели с боссом" (Современный любовный роман) | | Д.Хант "Лирей. Сердце волка" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"