Фёдоров Алексей: другие произведения.

Ген геймера

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.56*175  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Это ЛитРПГ/LitRPG юмористическое и в какой-то мере пародийное. Один из читателей намекнул, что выставлять в качестве аннотации кусок текста нехорошо. Я устыдился и покаянно согласился с ним.
    Аннотация:
    В древние времена каждый день дикий мир испытывал людей на прочность. Единственным способом сохранить вид было передать опыт, навыки, знания от одного поколения другому. Сами методы обучения были совершенно разными, но в итоге обнаружился один, который дал наиболее эффективный результат и стал ключом к эволюции человечества. Этот способ - игра. Однако, чем дальше уходило человечество в своем развитии, чем больших успехов оно достигало, тем безобиднее становились игры. Они утратили свою былую значимость, а их величие уснуло, растворившись в мирной жизни...
    И все же нашлись люди, для которых победа и поражение не пустой звук. Те, кого общество презрительно называет игроманами. Те, на кого не так давно смотрели с жалостью, создали свою странную культуру. Следом появился некий неписанный кодекс поведения, и неизбежным результатом стало возникновение понятия - честь игрока. Игры перестали нести угрозу жизни, но разве честь стоит меньше? Дремлющий ключ к эволюции человечества пробудился с новой силой. И имя ему - ген геймера.

    Добавляю по просьбе [109. tohoto] "Это аниме без картинок".

    Всю 23 главу написать не успел - чуть больше половины ;)

Глава 0 День их первой встречи

- Можешь одеваться, - произнесла сурового вида врач, ставя печать на обходной лист. И следом с довольной улыбкой добавила. - Годен.

Не поймите неправильно. Речь идет не об армейской службе. Этот осмотр необходим для того, чтобы определить подхожу ли я для участия в закрытом тестировании первой виртуальной игры полного погружения под названием 'Десятка'. Более сотни миллионов желающих и всего десять тысяч мест, одно из которых досталось мне. С завтрашнего дня начнется инструктаж, и тестеры первый раз войдут в игру.

- Еще кое-что, - остановил меня голос врача. - Заполни маленький опросник. На результат это не влияет, ты уже принят. Поэтому прошу отвечать честно.

Я пробежал по листку взглядом.

Анкета участника закрытого бета-тестирования технологии замещения реальности

Имя -

Пол -

Возраст -

Представителем какой профессии вы видите себя в будущем? -

Сколько времени (часов в сутки/лет) вы проводите за играми -

Какая игра занимает первое место в вашем личном рейтинге? Почему? (Дайте максимально развернутый ответ) -

Стоило мне подумать об имени, которое мне дали родители, как захотелось завыть в голос. Если подумать, все началось именно тогда - в день их первой встречи...

24 года назад

- Итак, до начала крупнейшего турнира в истории развлекательного центра 'GameWorld' осталось всего пятнадцать минут! Все, кто не успел подать заявку на участие, пройдите к регистрационным терминалам! Повторяю, пройдите к регистрационным терминалам!

Звуки голоса разносились из колонок, прикрепленных над головами безумной толпы, которая ринулась регистрироваться, будто там раздавали билеты в рай. Для многих так оно и было. Сотни фанатов игр всех мастей собрались здесь, чтобы доказать свое превосходство. Играть предстояло как на древних автоматах, так и на передовых консолях. Для сегодняшнего турнира 'GameWorld' собрали внушительную коллекцию игровых приспособлений.

И первое из состязаний - турнир на игровом автомате с двумя сотнями файтинг-игр. В подобных битвах важны не только личные качества и таланты игрока, но и характеристики машины. Каждый участник должен предельно точно знать параметры своего неживого напарника. Именно поэтому многие заняли места заранее. И одним из них был четырнадцатилетний парень с усталым взглядом и лохматой головой, что вместе с помятой одеждой придавало ему далеко не презентабельный вид.

Если бы его знакомые проходили мимо и позвали его по имени, вероятнее всего, он бы их проигнорировал. Стоило ему вступить в игру, как он преображался. В тот миг он переставал ассоциировать себя с живым существом, отождествляясь с игровым именем - 11111111.Восемь единиц. Восемь поколений игровых систем. Он считал себя лучшим игроком на каждой из них, и от сегодняшнего турнира ожидал лишь одного - своей безоговорочной победы.

Прямо сейчас у него пересохло во рту, он взял из торгового автомата банку виноградной газировки. Облокотился на перила, наблюдая за бушующим человеческим морем внизу. Казалось, на это многоцветье можно смотреть вечно. Первое состязание будет проходить на верхнем - пятнадцатом - этаже игрового центра, но большинство из участников даже не знало об этом. 'Есть ли здесь хоть один стоящий противник? - думалВосемь единиц. - Остается надеяться, что этот турнир не будет слишком скучным.'

Раздался шум от автомата. Кто-то еще решил промочить горло перед состязанием. По перилам передался легкий толчок.Восемь единицскосил глаза влево. На перилах сидела девушка. Одной рукой держала пакетик с апельсиновым соком, другой слегка касалась ограждения. Взгляд ее скользил по толпе внизу.

В центре здания 'GameWorld' была громадная вертикальная шахта. Никаких перекрытий. 'Расстояние от пола одного этажа до пола следующего - три с половиной метра. Мы находимся на пятнадцатом - это сорок девять метров. Плюс высота перил - полтора, плюс подъем до уровня глаз... И ни малейшей паники. Похоже, она - заблудшая душа. Для таких мир игр и реальность неотличимы. И эта ее прическа... - на голове девушки светлые волосы были собраны в два хвостика. Прямо над ушами. - Она что, фанатка Шрека? Таким, как она увлекаться играми точно не стоит. Слабые духом. Они не подчиняют игровую реальность, а сгибаются под ее гнетом. Таким никогда не победить меня. А эта... не удивлюсь, если в ее голове бродят мысли как бы попробовать человечинки. Людоедка...'

Объявили о пятиминутной готовности к началу турнира. Свободные места стали очень быстро занимать опаздывающие игроки.Восемь единицвернулся на свое поле битвы. Сигнал! Противники погибали один за другим, он побеждал их как несмышленых детей. Финал первого этапа турнира и его противник...

'Какого..?'

Восемь единицсильно удивился, когда увидел ник противника - 00000000.

'Восемь нулей? Это мой подражатель?'

По условиям турнира, битва продолжается до двух побед подряд. На первое состязание было отведено три часа. За сорок минут количество участников сократилось до двух. Однако к концу трехчасового периода победитель... так и не был определен.

Восемь единицпобежал на четырнадцатый этаж, чтобы успеть к началу следующего состязания - шутер на вылет посреди огромной карты. Он мысленно просчитывал стратегию. Сколько допустимо смертей, сколько необходимо убийств для гарантированной победы. Рядом мелькали игровые автоматы, еще один рывок... вокруг пустота, а впереди лестница. И тутВосемь единицзаметил что-то сбоку. Глаз, словно язык хамелеона, рванулся к цели, ощупал и передал в мозг картинку, от которой ноги едва не перестали бежать.

- Людоедка?!

- Дворняга?!

Они выкрикнули это одновременно, с одинаковой интонацией удивления и шока. И как только до них дошли слова сказанные другим, лица синхронно исказились в ярости.

- Да как ты смеешь, подражатель(ница)?!! - эти слова вышли из их ртов синхронно, но оценить эту странность они не смогли. Внутри них вскипел безумно-дикий коктейль чувств. Это была ненависть со второго взгляда. Призы турнира вмиг потеряли смысл. Все, о чем они могли думать - это страстное, неутомимое желание растоптать противника. Эта жажда иссушила их добродетель, оставив лишь беспощадных монстров.

Они опоздали к началу второго состязания, и когда вошли в игру, сражение шло полным ходом. Фавориты данного этапа снисходительно-картинно убивали противников. Но когда появились еще два игрока, ход битвы полностью изменился. В один миг лидеры были сброшены со своих пьедесталов. На игровом поле резвились вестники апокалипсиса и жнецы в одном лице.

Состязание двух фракций превратилось в состязание двух человек. Участвовать в этом этапе турнира пожелали более пятисот игроков, и среди них не нашлось ни одного, кто сумел бы пережитьВосемь единицилиВосемь нулей. Всех и каждого захватила эта напряженная атмосфера. Наблюдатели говорили, что эти двое играли так, будто от этого зависят их жизни. Однако... Те, кто сражался вместе с ними знали, что все иначе. В этой битве на кону стояло нечто большее, чем жизнь. И это находило отклик в сердце каждого участника турнира. На чьей бы стороне они не оказались, игроки выкладывались на полную, чтобы защитить самое ценное, что имели - честь геймера.

Тот турнир длился три дня.Восемь единициВосемь нулейпроходили этап за этапом, но так и не смогли вырвать друг у друга окончательную победу. В каждом из состязаний на каждом из этапов первое место делили эти два игрока. По итогам турнира они отказались брать призы до тех пор, пока не смогут одержать победу над соперником. СМИ боролись за право взять интервью у парочки, которая смогла походя побить несколько рекордов книги Гиннеса, касающихся игр. Весь мир геймеров запомнил этот турнир под названиемБитва Кода.

23 года назад

Она напряженно следила за противником на дисплее консоли, когда рядом появилась тень.

- Это тебе, - запахло розами, но она не могла себе позволить ослабить концентрацию ни на мгновение. - Э... ты даже не посмотришь на меня?

- Я занята.

- Брось! Ты любишь игры, но я же вижу, что персонажи не двигаются.

- Идиот... Ты видишь расстояние, на котором они находятся?

- Эм... это... близко?

- Это дистанция пикселя! Сдвинь персонажа на один пиксель ближе и станет возможно провести захват, после которого начнется финальная комбинация.

- Финальная?

- Из нее невозможно выбраться. Когда мастер игровых сражений успешно провел первый шаг финальной комбинации, выбраться из череды захватов и ударов уже невозможно. Иными словами, в битве мастеров первая ошибка - становится последней.

- Ты же не думаешь, что я поверю в этот бред? Кто бы мог подумать, что ты такая стеснительная...

Тень качнулась, шип розы коснулся ее кожи. Тело среагировало инстинктивно. Концентрация ослабилась на кратчайшее мгновение, но этого хватило, чтобы проиграть. Ей оставалось лишь наблюдать, как ее персонажа ломают в захвате, отправляют апперкотом в небо, прерывают падение потоком огненных ударов, телепортация и новый захват. Череда приемов опустошала полосу здоровья. Будь это книга или комикс, она бы использовала секретную последовательность клавиш, и смогла совершить невозможное - прервать финальное комбо, но... это реальность, а программа неумолима. В игре нет такой функции. Это проигрыш. Второй проигрыш подряд...

На ее глаза навернулись горькие слезы поражения. 'Это конец? Вот так все закончится? Я... умру? Да... это моя смерть, как передового игрока. Гордость геймера более не позволит мне называть себяВосемь нулей... Восемь - количество жанров компьютерных игр[1]. Нуль - фигура, которой до обретений совершенной формы остался один шаг. Я мечтала однажды превратить эти нули в круги, как символ достижения совершенства во всех восьми жанрах, но теперь этому не суждено сбыться...'

- Ты... из-за тебя... я ослабила концентрацию и...

- Ааааа!! - в коридоре раздался крик. Шум и ругань приближались к двери классной комнаты.

Дверь распахнулась. В проеме стоял и тяжело дышал парень пятнадцати лет в помятой одежде со странной коробкой в руках. Прилизанные волосы смотрелись на его голове донельзя нелепо.

- Дворняга?!

- Эй-эй! Я между прочим причесался.

- Но ты все еще ходишь в помятой одежде.

- Черт! Она была выглажена, просто пока я бежал сюда, какие-то типы вздумали мне помешать. Один придурок принял меня за террориста, - она покосилась на коробку в его руках. При должном воображении это можно было принять за бомбу.

- Что... Что ты здесь делаешь?!! Пришел поглумиться надо мной?! И... как ты тут оказался? Ты ведь живешь в... - она прикусила язык и покраснела. 'Не стоит говорить, что я выясняла у журналистов, где он живет. Еще подумает, что я его преследую. Вот стыд-то...'. - В общем, если бы ты жил в нашем городе, я бы это знала.

- А! Это... как бы... в общем, я выяснил у журналистов, где ты живешь. Только не подумай, что я преследую тебя или вроде того. Дай мне объяснить! Я... - он откашлялся в кулак. Смущенное лицо приобрело оттенок решительности. Это было так забавно, что она невольно улыбнулась. - Еще в тот день я понял, что наша встреча - это милость судьбы. Нет, сначала я тебя возненавидел, но... С каждой битвой я понемногу открывал глаза, и в один миг решил - как только одержу две победы подряд... как только... - его лицо словно облили кипятком, так оно покраснело. - Я решил признаться тебе в своих чувствах. И только что это случилось. Я... Я люблю тебяВосемь нулей! Давай встречаться!!!

Она заметалась, ее чувства были в смятении. Она думала о том, что ей нужно что-то ответить; о том, что его крик слышала, должно быть, вся школа; о своем внешнем виде и множестве других глупостей, и все это время молчала...

Он схватил коробку, с отчаянием в глазах сорвал обертку.

'Нет! Неужели там и правда...'

То, что предстало ее глазам, вышибло из нее воздух, как удар Эдди Горду[2]- неожиданно и красиво. В коробке лежала Magnavox Odyssey[3]. Для истого геймера она значит то же, что автомобилиста первая машина Маркуса[4]. Исток. Начало всех начал. Запретный плод, изгнавший людей из привычного мира, открывший им крутую и каменистую тропу игровых приставок.

Перед ее глазами лежала ожившая мечта. Она робко протянула руку и коснулась этого чуда, опасаясь, что это окажется сном. И стоило только ощутить прохладу металлической поверхности, понять, что это реально, как она увидела себя кроликом, попавшим в капкан. Она будто маленький зверек наблюдала за этим страшным охотником, который сначала ранил ее выстрелом своей второй победы подряд, а затем загнал прямо в ловушку. Это была финальная комбинация, но проведенная не в игре, а в реальности. Она чувствовала, что оказалась полностью в его власти. Беззащитная в своей слабости, с обнаженными желаниями и надеждами.

-Восемь нулей! Прошу, будь моей девушкой!!!

- Я... - она почувствовала, как пол под ней исчезает. Все растворилось в одном миге невесомости. - Согласна.

17 лет назад

- Что? Какой еще чемпионат?! Моя жена рожает! Что значит, ты не знал?! Какое это имеет значение?! Ну, играла она вчера и что? Вчера она не рожала! -Восемь единицнажал отбой. - Ты в порядке?

- Как я могу быть в порядке? Ты, идиот! Аааа!!! Все! Это первый и последний раз, понял?!! Следующего ребенка рожаешь ты!!

- Но, дорогая, я мужчина... я не могу...

- Ах, он не может!!! Чтоб тебя-аа-а-аааааааа!!!

События слились в бурлящий коктейль из радости, переживаний, воплей, советов врачей, но все замерло, когда воздух пронзил первый крик ребенка.

Восемь единицбезумно хохотал, целовал обессилевшуюВосемь нулей, и щелкал фотоаппаратом, фиксируя первые мгновения жизни их малыша. Сын двух великих геймеров получил в свидетельство о рождении простое, но слишком странное имя - Байт Зерован.

16 лет назад

- Я смогу! - кричалаВосемь нулей, хватая полотенца для мытья окон.

Правая рука молниеносно провела диагональную линию вверх и влево.Восемь нулейразвернулась и повторила движение левой рукой, чудовищным вихрем она взлетела, вращаясь вокруг оси. В верхней точке поменяла угол наклона тела, и теперь вытирала окна от правого верхнего угла по диагонали вниз и влево. Нормальному человеку подобное показалось бы невероятным, но это была парочка геймеров.

Отбросив полотенца,Восемь нулейсхватила пушистые щетки для уборки пыли. Неубранным оставался лишь самый верхний ярус шкафа. Она подбросила щетки в воздух, провела акробатический прием, который известен среди уличных акробатов как би-твист. Однако, вращаясь параллельно земле, она совершила не меньше десятка оборотов. Подхваченные пальцами ног, щетки прошли по всей длине шкафа.

Восемь нулейприземлилась и хлопнула рукой по таймеру.

- Ну?!

- В этот раз, ты провела генеральную уборку... -Восемь единицвзял паузу для напряжения, - на две сотых секунды быстрее, чем в прошлый раз, и на пять тысячных секунды превзошла свой рекорд!

- Да! - радостно подпрыгнулаВосемь нулей. - Добавляй очко!

Они прошли в другую комнату, где на стене висели панели с огромным списком достижений. Подвижные доски скользнули в сторону, открывая перечень профессий. Панель матери семейства пестрела разными цифрами. Восемь единиц нашел графу 'Горничная' и добавил очко, провернув металлический барабан. Новое значение - 16355. Чтобы увеличить цифру на единицу, необходимо превзойти собственный рекорд в той или иной профессии. То же касается навыков и умений. Работать спустя рукава недопустимо, вы просто обязаны выкладываться на полную. 'Живи играючи' - вот девиз двух величайших игроков, завоевавших все мыслимые награды на игровых состязаниях по всему миру. Жизнь для них была еще одной игрой - со своими правилами, механикой и достижениями. И эту игру они любили больше всего, потому что здесь у них был он.

Крик младенца разнесся по дому. Супруги геймеры тут же устремились к нему. Достижениям из ветки 'Родитель' они уделяли особое внимание. Байт умудрился выбраться из манежа и упасть, о чем теперь громко сообщал миру. Ребенка удалось успокоить, но выражение его лица все еще было далеким от радостного.

Чтобы развеселить малыша, родители достали шахматное поле, сделанное в виде шестиугольника. Это была доска для игры в шахматы на троих. Они часто забавлялись подобным образом. Стоило Байту сдвинуть фигуру в каком-либо направлении, как родители тут же переставляли ее так, чтобы она располагалась согласно правилам. Это было весело и нравилось малышу, однако в этот деньВосемь единициВосемь нулейдопустили огромную ошибку.

В один из моментов игры они позволили вырваться на волю своемуазарту. Как известно азарт мастера геймера по своей устрашающей мощи не уступит жажде битвы мастеров боевых искусств. Если геймер-мастер выпустит на волю слишком сильный азарт, то может даже сжечь электронику неподалеку. Именно поэтому знающие люди на каждом соревновании компьютерных игр ставят на тех, кто держит себя в руках. Они источают меньше энергии и не вредят аппаратуре силой своего духа, а значит - их игровые машины работают быстрее и точнее.

Прежде эти двое никогда не выпускали наружу азарт в присутствии Байта. И это могло пройти для малыша незамеченным, если бы в минуту соперничества родители не явили всю свою мощь. Их ауры сталкивались и пытались подавить друг друга, когда рядом раздалось некое подобие рыка. Супруги-геймеры повернули головы к ребенку. От него исходило еле уловимое присутствие вызова. Они среагировали на одних лишь инстинктах, обратив чудовищное давление своего духа на Байта. На лице ребенка появилось пустое выражение лица, а затем он... сделал ход конем.

Восемь единициВосемь нулейразгромили его в пух и прах за несколько минут, и лишь после заметилиэто. За все время игры Байт не совершил ни одной ошибки. Он ставил фигуры на верные клетки, пытался их защитить, выводил из под удара, и совершал упреждающие атаки. В возрасте одного года Байт, их малыш, освоил шахматы просто наблюдая за игрой. Этот факт столь поразил родителей, что их поток азарта прервался. В тот же миг малыш устало брякнулся на бок и заснул спокойным крепким сном.

Восемь единициВосемь нулейсожалели, что подвергли сына такому тяжелому испытанию, как столкновение с аурой геймера, но уже ничего не могли исправить. И все же благодаря этому случаю они узнали нечто крайне важное - у их малыша было то, что в будущем проложит гигантскую пропасть между ним и сверстниками. Имя этому -ген геймера.

Наши дни

Доктор Логурт рассматривал анкеты отобранных участников.

- Похоже, наблюдать за этим парнем будет весьма интересно.

Анкета участника закрытого бета-тестирования технологии замещения реальности

Имя -Байт Зерован

Пол -мужской

Возраст -семнадцать лет

Представителем какой профессии вы видите себя в будущем? -Биоинженер.

Сколько времени (часов в сутки/лет) вы проводите за играми -16/17

Какая игра занимает первое место в вашем личном рейтинге? Почему? (Дайте максимально развернутый ответ) -Мои родители хорошие люди, но малость повернутые. Они - задроты. Нет, вы не поняли. Они - гребаные задроты! С самого детства меня окружали игры всех сортов. Я просил машинку - получал гонки на ПК. Карманные деньги доставались мне за выполнение скучного гринда их персонажами, пока они весело резвились в рейдах со своей гильдией. Когда я спросил отца совета о покорении сердца девушки, он дал мне пачку симуляторов свиданий. К сожалению, я повелся на его треп, и поимел кучу головной боли от того, что крутил сразу с тремя. Оказалось, что в реальности все несколько сложнее. И вот теперь я хочу поступать в институт на кафедру био-инженерии. 'Заполни анкету', сказали они, "тогда все будет ок", сказали они. Оказалось, что анкета требовалась для подачи заявки на закрытое бета-тестирование вашей вирт-игры. И самое отвратное, что я прошел. А они нет. Если не буду участвовать в тестировании, никакого обучения и образования. Мне пришлось стать одним из бета-тестеров. Хотите знать, как я отношусь к играм? Я ИХ НЕНАВИЖУ!

Глава 1 И явились чудовища...

В зале, куда пришлось пройти после обследования, собрали сотню участников теста. Все вокруг переполняла атмосфера предвкушения и радостного возбуждения. Это так раздражает...

- Простите, - в зал заглянула девушка - здесь собирают пятьдесят шестую группу?

- Да.

- Попасть на такое тестирование - это так здорово, правда?

Я скривился. Вот почему она остановилась у двери? Почему именно со мной ей нужно говорить об играх? Впереди ведь столько галдящих игроков, лучше бы ей пойти...

- Попасть на такое тестирование! - прогремело мне прямо в ухо. - Очень здорово! Правда?!

- Ты чего орешь, ненормальная?!

- Здесь шумно, я подумала, ты меня не услышал.

- Слушай, не нужно ко мне цепляться. Иди с другими поговори.

- Да, - она отвернулась, дернулась было идти, но замерла. Повернулась в одну сторону, в другую, помялась и снова посмотрела на меня. - Попасть на такое тестирование - это так здорово, правда?..

Я смотрел на нее, она на меня. Такое чувство, что я уже тестирую вирт-игру, причем самого ужасного качества. И сейчас передо мной стоит явно бракованный бот.

- Иди и разговаривай с...

- Я не понимаю ни слова из того о чем они говорят! - эти слова были полны отчаяния.

- Вообще-то здесь собрались задроты со стажем минимум десять лет. Кто-то наверняка играл в те же игры, что и ты.

- Я не играла в игры. Меня на тестирование взяли, чтобы проверить как будет реагировать неподготовленный человек; а еще все стоят по группкам; а ты один; я подумала, что мы могли бы подружиться, и ты поможешь мне освоиться; объяснишь что к чему, но я мало общалась со сверстниками, и совсем ничего не понимаю в играх; и еще...

Ее тарахтение продолжало и продолжало литься, но знаете... в тот миг... я испытал невероятное потрясение. Моя голова превратилась в пустой чан, внутри которого звенящим гулом перекатывались слова: 'Я не играла в игры... совсем ничего не понимаю в играх... никогда не видела компьютера... а что такое эта приставка?.. крестики-нолики... прятки... убей или умри...'

- Стоп! Убей или умри?

- А, это такая игра, когда ты придумываешь способ убийства другого участника в том месте, где находишься. И так по очереди. Кто не смог придумать новый способ - проиграл.

- Это где же такие игры? В деревне ниндзя?

- Нет, мы в городе живем. Так, ты поможешь с игрой?

- Тебя пригласили для другого. Если будешь прилипалой, то смысла в твоем участии не так уж много.

- Вовсе нет! - горячо воскликнула девчонка. - Мне сказали, что это нормально. Помощь других игроков использовать не запрещено.

Открытый взгляд, сложенные в молящем жесте ладони, контуры бедер под блинной юбкой. Зеленый вязаный свитер слегка велик и мешает рассмотреть фигуру. Волосы темного цвета. Надо же, мой любимый цвет. И ростом почти с меня... Я моргнул. Вокруг девушки появилась цветная рамочка. Ниже закрашенное поле с надписями, возле которого полоска времени, оставленного для принятия решения.

Варианты ответа:

1. Девушка, которая ничего не знает об играх? Будь моей! Ради тебя я взвалю на себя эту ношу - буду играть за нас обоих!

2. Нуу... Все зависит от того, что ты готова предложить взамен (сальный взгляд).

3. Хорошо. Главное, не мешайся под ногами.

4. (Объяснить свои причины участия в тесте).

Да уж, это случилось снова. Активная визуализация. Еще одна проблема, оставленная мне предками. Когда встречается ситуация, на которую я реагирую чересчур эмоционально, мозг активируется на полную, фиксирует картинку, ухваченную глазами, и дорисовывает рамочку с полями. Ответы? Это результат действия подсознания, как и расчет времени. Их количество разнится в зависимости от ситуации. Каждый является результатом одной из моделей поведения, рассчитанных мозгом как возможные в этой ситуации.

Естественно, от того какой выбор я сделаю разум девчонки не перепишется, и она во всех случаях (кроме самых редких) ответит примерно одинаково. Однако, это выбор своего позиционирования. Все зависит от моих планов относительно нее. Хоть подсознание и обрабатывает все данные, выбор всегда остается за сознанием. Невинная овечка, избежавшая порочного влияния компьютерных игр - слишком лакомый кусочек. Она будет моей!

Так... Первый вариант не подходит, мы не настолько хорошо знакомы. Второй вариант, скорее всего, создаст между нами пропасть. Третий или четвертый? Удержать ее возле себя или предоставить выбор ей? Время почти истекло. А! Донат вас побери! Четвертый! Искренность, как правило, самое мощное оружие при осаде девичьего сердца.

Мир вновь начал движение.

- Я бы мог тебе помочь, но видишь ли...

- Тебе нужна помощь? Давай к нам! - рядом встала миловидная женщина средних лет. Одета она была в облегающее черное платье, на голове красовалась стильная прическа. Все это придавало ей нелепый вид среди толпы игроков, одетых кто во что горазд - Наш опыт в играх больше, чем у этого сопляка. Да, и с девочками веселее.

- Нет. Вы слабые.

Женщина подняла бровь. Ее товарки повернули к нам головы.

- Что? Я - победительница чемпионата...

- Ты слаба. Ты потеешь от волнения, собрала вокруг себя группу поддержки, которая значительно уступает тебе в квалификации, чтобы на фоне их невежества укрепить свою уверенность в себе.

- Это... Бред! Что за чушь ты несешь?

- Это правда, и твои испуганные глаза лишь подтверждают мои предположения. А он - ее палец указал на меня - абсолютно уверен в своих силах. Никто вокруг со своими заявлениями о том, что раздавит других игроков не смог пошатнуть его дух. И главное - он на всех вокруг смотрит как на людей третьего сорта. Уверена, его навыки на совершенно ином уровне.

- Смотрит как на людей третьего сорта? - прозвучал со стороны чей-то голос.

Галдеж прекратился. Девяносто девять игроков уперли глаза в мою скромную персону. В оглушающей тишине раздался цокот каблуков. В зал вошли представители компании - женщина в халате и очках, возле нее мужчина в строгом костюме, с недовольным выражением лица.

- О! А ты говорил, они будут шуметь. Только посмотри, какие смирные.

Мужчина на это лишь хмыкнул. Они взошли на кафедру. Женщина похлопала пальцем по микрофону.

- Приветствую всех. Я буду наблюдателем вашей группы. По всем вопросам, касающимся игры и содержания на период тестирования, обращайтесь напрямую ко мне. Меня зовут Марина Дмитриевна.

- В мире игроков есть только имя. Отчество оставь для паспорта, - это произнес мужчина с неопрятной бородой. Взгляд его источал вызов, как и у большинства игроков, имеющих значимые достижения в мире игр.

- Если правила, действующие в большом мире, для вас ничего уже не значат...

- Наш мир находится в сети! - крикнул кто-то, веселые возгласы его поддержали.

- В таком случае, - продолжила женщина - можете называть меня по игровому имени - ВетерДуш. Пишется слитно.

- Что... ВетерДуш... Сама... Не верится... Нафиг тест, я ее фанат... Такой человек работает здесь...

- Э... Она какая-то знаменитость? - девчонка дернула меня за рукав.

- Пятикратный чемпион Европы по шутерам на выживание. Причем сразу в трех играх. Кстати, тебя как зовут?

- Алиса.

- Байт, - представился я.

Тем временем обладатель спутанных зарослей на подбородке громко засмеялся.

- Сама ВетерДуш? Надеюсь, ты тоже принимаешь участие в тесте? Мой никнейм - Арсагрус, и я очень хочу проверить кто же из нас лучше.

Гомон возобновился. Арсагрус знаменит участием в онлайн-играх фэнтези тематики. Выбирает всегда один и тот же класс - лучник. Прославился в битвах на арене, где выигрывал с абсолютно разными компаньонами, чем заслужил прозвище - 'счастливый билет'. Поговаривают, одно его присутствие в команде увеличивает шансы на победу в несколько раз.

- Эй! А кто тот тип, который на всех смотрел как на мусор?

На меня снова начали косо поглядывать. ВетерДуш почему-то довольно улыбнулась. Погодите, у нее есть данные на всех участников группы! Донат побери! Если она меня сдаст...

- Тихо! - через микрофон по всему залу пронесся рык 'недовольного' мужика. - Сейчас вы должны запомнить всего несколько вещей. После собрания вас отвезут в закрытый пансионат, где вы будете жить все время тестирования. Мы обеспечим вас всем необходимым. Тест будет продолжаться десять недель, после которого отличившиеся получат награды. Денежные призы, абонементы для участия в играх компании после официального запуска, а некоторых ждет предложение долговременного сотрудничества. Марина может подтвердить - условия у нас весьма выгодные. Теперь можете задать вопросы.

- Капсулы разыгрываются?

- Нет. Игровой процесс будет проходить в специальных центрах под пристальным наблюдением наших специалистов.

- Во что играть будем?

- Мир меча и магии. Механику и все прочее вы должны определить сами. Первая неделя отводится на адаптацию в игровом мире. Настройки реалистичности будут сильно занижены. За это время вы должны успешно завершить главное задание стартовой локации.

- Неделя на нубятник? Вы нас недооцениваете...

- Боюсь, это вы переоцениваете свои силы, - взяла слово ВетерДуш. - Пусть меня знают благодаря успехам в шутерах, это не значит, что я ничего не смыслю в играх подобных той, которую вам предстоит пройти. Это будет тяжелым испытанием для всех здесь присутствующих. Или, - ее взгляд метнулся в мою сторону - почти для всех. Еще вопросы? Нет? Тогда добавлю, если сумеете пройти быстрее - получите награду с бонусом за скорость, и отправитесь по домам.

И почему она на меня смотрит. Намекает, что играть на полную - лучший способ отсюда слинять?

- И еще кое-что, - опять заговорил мужик с недовольной миной. - Неигровые персонажи управляются набором чрезвычайно сложных программ. Многого описывать не буду, но они буквально как живые. Учтите это, когда будете там. А теперь, следуйте за мной. Нам предстоит небольшая поездка.

Вся сотня игроков забилась в три автобуса и отправилась в место, которое станет нашим жильем на ближайшие десять недель. Алиса не отставала от меня ни на шаг, но при посадке оказалась в другом автобусе. Это меня немного расстроило, ведь игроки могли промыть ей мозг, пока она одна. Однако в шаблон завоевания эта ситуация вполне укладывалась. Как ни странно в дороге все вели себя тихо, что дало мне немного времени на обдумывание стратегии.

Под названием пансион скрывалось вычурное подобие замка в пять этажей. Прилегающую территорию окружал трехметровый забор. Лужайки, беседки и небольшие кучки деревьев создавали идеальную атмосферу для расслабления после игрового дня. Меня поселили на пятом этаже. Номер из трех комнат оказался достаточно просторным. Как объяснили, после официального запуска игры этот пансион будет сдаваться для игроков VIP. На первом этаже ресторан, в котором я снова повстречался с Алисой. Её поселили двумя этажами ниже меня. Я попытался завести разговор о ее жизни, но она сослалась на сонливость и убежала в свои апартаменты.

На следующее утро ко мне пришла медсестра. Строго проконтролировала, чтобы я съел приготовленный завтрак, и подготовила капсулу к запуску. Пришлось ложиться в зеленую вязкую массу. На лицо прикрепили маску для дыхания. Когда крышка закрылась, уровень геля увеличился. Некоторое время пришлось просто лежать. Всех игроков должны были запустить в игру одновременно.

В какой-то миг я оказался посреди дороги. Впереди, метрах в ста виднелась деревня окруженная высоким частоколом, а вокруг меня стояли члены нашей группы. Все были одеты одинаково - в просторные штаны, кожаные полусапожки, мягкую рубаху и жилет на завязках. Я начал понемногу шевелиться, сравнивая ощущения с реальностью.

- Привет, - хлопнула по спине Алиса. - А что все делают? Тут нужно разминаться?

- Нет. Мы просто привыкаем к цифровым телам, - я пробежал пальцами по воображаемым клавишам фортепиано, наигрывая мелодию в стиле бибоп[5]. - Реакция виртуального тела запаздывает. Будем надеяться, что это недостаток настроек снижения реалистичности.

- Ага, и это тело не такое гибкое, - Алиса проверяла растяжку - но и болевые ощущения значительно уменьшены. Ух ты, все так сосредоточены, не то что в зале собрания.

- Погоди, сейчас начнется.

- О чем ты?

Ответить я не успел, потому чтоэтоначалось.

- АААААА!!! - заорал один из игроков рядом.

- Огненный шар! - выкидывая ладонь вперед, вопил другой.

Некоторые начали прыгать на месте, вперед, в стороны. Другие - кувыркаться, третьи - уселись в позу лотоса, четвертые начали бег по кругу с резкой сменой траектории. А пятые... самые хитрые, самые опытные... просто наблюдали. Среди них были и мы с Алисой. Алиса не знала, что происходит, а я просто плевал на всю эту шелуху.

- Э! Он отжимается! А другой стал на него! Зачем? - неподалеку действительно пыхтел средней комплекции молодой человек. Его товарищ сделал стойку на руках, упираясь в его плечи.

- Тот, что отжимается, хочет прокачать силу. Его напарник пытается развить ловкость, удерживая равновесие. Если игровая система распознает это как тренировку, то начислит им бонусные очки к соответствующим показателям.

- Правда?! Тогда нам нужно срочно приступать к тренировкам!

- Нет. Мы не знаем, сработает это или нет. Поскольку нам ничего не сказали о том, как играть и где мы можем увидеть характеристики наших персонажей, логично предположить, что это будет понятно на инстинктивном уровне. Однако, вполне возможно, что это не принесет ни малейшего результата. Вот смотри. Самые нетерпеливые прекратили попытки прокачаться на халяву, и ринулись в деревню. Там должны быть неигровые персонажи, они дают задания, за задания дают опыт. После набора некоторого количества опыта, ты переходишь на новый уровень, а значит - становишься сильнее.

- Тогда нам нужно туда! Мы должны стать сильнее!

- Нет. Сейчас важна не сила, а победа.

- В точку! - к нам подошел парнишка примерно моего возраста. Ниже на две головы, с презрительным выражением лица. - Для победы нужно выполнить главный квест, но для его выполнения понадобится сила. Здесь важно выдержать баланс. Если первые очки можно получить без выполнения заданий, мы должны это сделать. Дальнейшее развитие будет сильно усложнено. Я - Тавур. Приятно познакомиться.

Я пожал протянутую руку.

- Я - Байт, - стоило это сказать, как над собеседником возникло имя.

- Ха! Как я и думал, теперь мне открылось твое имя, а ты можешь видеть мое, верно?

- Да. Алиса, ты видишь надписи над нашими головами?

- Нет.

- Тогда давай знакомиться, - после ритуала знакомства над ее головой появилась надпись с именем. В отличии от прямых букв над головой нового знакомого, ее имя состояло из вычурных завитушек. Еще несколько знакомств и мы определили, что шрифт, которым написано имя, зависит от пола собеседника.

- Вот как... Это удобно, когда в толпе появляется кто-то знакомый. И опасно, когда ты хочешь спрятаться от кого-то. Думаю, в дальнейшем появятся способы скрыть надпись даже от знакомых, и наоборот - узнать имя без этого ритуала.

- Это очевидно, - хмыкнул Тавур. - Ладно, я пойду в деревню. Кстати, я - алхимик. Пойду, поищу учителя. Пересечемся еще, шутник.

- Не понял, когда это я успел пошутить?

- Не делай такое лицо. Твое имя. Знаешь, для обычных игроков это всего лишь единица измерения информации, но для геймеров, которые здесь собрались оно значит совсем иное. Байт -ДитяКода. Назваться именем кого-то настолько знаменитого... Ты просто выставил себя на посмешище. Этот человек - миф, легенда. И даже если он существует, то ты на него совсем не похож. Я скорее поверю, что он был приглашен на альфа-тестирование вместе с ВиндСоул[6]. Ха-ха!

- А ты большая фигура, - Алиса ни на мгновение не усомнилась в том, что я тот за кого себя выдаю.

- Похоже на то, - вот оно! Время откровенного разговора пришло! - Я должен тебе кое-что сказать. Добиваться каких-то особых высот в игре я не намерен. Компьютерные игры - зло. Я собираюсь держаться от них подальше, и хочу уберечь тебя от их ужасного влияния.

- Говоришь как мой отец. Он тоже называет подобные игры чушью, а меня сюда отправил для того, чтобы я доказала превосходство реальных навыков. Он считает, что виртуальность - отличный инструмент, чтобы привлечь больше клиентов в нашу школу боевых искусств. Для того, чтобы стать лучшими здесь, они будут приходить к нам и тратить денежки на тренировки. - На миг ее лицо приобрело дьявольские черты. Я просто наяву увидел, как кулаки ее неведомого папаши выбивают пыль из груши, а потом начинают лупить учеников, от которых отлетают банкноты. Жуткая картина.

- Тогда... - закончить я не успел. Мир вновь замер, обрамленный привычной рамочкой. И конечно, появились варианты ответа:

1. Если ты собираешься участвовать в игре, нам не по пути. Я подожду, пока пройдут эти десять недель, и отправлюсь домой.

2. Я готов тебя проконсультировать, но не жди от меня помощи. В этой игре я - простой наблюдатель.

3. Раньше сядешь - раньше выйдешь. Если пройти игру достаточно быстро, то уже скоро мы окажемся дома. Ты получишь своих клиентов, а я смогу избавиться от этого игрового ада.

4. Делать рекламу среди задротов? Напрасная потеря времени. Есть куда лучший метод! Нужно прямо сейчас отказаться от участия в тесте и начать эффективную рекламную кампанию. Я помогу! Давай сбежим отсюда вместе!

Решение очевидно. Я последую третьему варианту. Мир ожил.

- Алиса, если ты хочешь доказать превосходство реальных навыков, то просто принять участие - недостаточно. Нужно победить или занять достаточно высокое место в рейтинге по окончанию тестового прохождения. И я готов помочь тебе, но при двух условиях.

Она серьезно кивнула, сложила руки на груди и резко выдохнула:

- Говори!

- Первое - ты никогда не будешь интересоваться компьютерными играми, после завершения бета-тестирования. Вне зависимости от того, удастся нам осуществить твою задумку или нет, - дождался ее кивка и продолжил. - Второе - ты дашь мне шанс завоевать твое сердце.

- Ху-ху-ху, - она лишь рассмеялась. - А ты смелый. Я согласна, однако получить мое сердце ты можешь лишь одним способом. Для этого тебе нужно одолеть моего отца в битве без правил. Он уже покалечил нескольких моих ухажеров.

- Отлично. Раз ты согласна, то пойдем, возьмем нашу победу.

- Что? Погоди, ты не услышал, что я сказала? Мой отец уже покалечил некоторых... Куда ты идешь?! Дослушай до конца! Твоя жизнь будет в опасности как только ты пересечешь порог моего дома. Я серьезноооооо! - в голосе Алисы зазвучали плаксивые нотки.

Наивная девочка, она даже не представляет что значит быть сыном двух задротов высшей категории. Во время игры, при использовании машин достаточной мощности, все упирается в скорость реакции игрока. Нормальный человек даже представить не может, через что мне пришлось пройти. В отличии от обычных игроманов, которые окружают нас здесь, задроты высшей категории готовы ради победы в ММО на все. Они даже будут изучать боевые искусства, тренировать тело и разум, чтобы вдавить кнопку активации способности на одну десятитысячную секунды быстрее противника. Прогулки на свежем воздухе? Если бы! Бег с препятствиями, и одновременно сражение на арене тремя персонажами. Мне приходилось буквально жонглировать консолями. Фактически это была битва один на три. И я побеждал.

Эти двое чудовищ, которые зовутся моими родителями, в своем стремлении побеждать, давно уже вышли за пределы человеческих возможностей. Международная ассоциация игр даже учредила специальное соревнование. Солидная награда дается тем, кто сумеет продержаться против них дольше всех. В любой игре. Тому, кто сумеет их победить была обещана награда в сто миллионов долларов. Одно время я даже думал одолеть их и покинуть пекло, которое некоторые зовут райской жизнью. К сожалению, они совершенно беспощадны... Так что, какого-то захудалого учителя боевых искусств я раздавлю без малейших проблем.

- Эй, ты чего замерла?

Алиса остановилась в нескольких шагах позади.

- Знаешь, - напряженно проговорила моя будущая жена. - Только что от тебя повеяло чудовищной жаждой убийства. Ты точно игрок, а не житель скрытого мира?

- Раз уж ты скоро станешь моей супругой нам нужно узнать друг друга получше. Поверь, ты удивишься, когда я расскажу как жил. А ты просвети о себе, и заодно об этом скрытом мире...

Так начался мой путь по дорогам виртуальной игры 'Десятка'. Я всегда ограничивал пребывание в играх требованиями родителей, и особо не интересовался миром геймеров. Поэтому считал, что вокруг меня бродят пусть хорошие, но обычные игроки, которых удастся одолеть без особых усилий. Как же я заблуждался...

***

Кабан неторопливо трусил по пролеску. Его переполняла уверенность. Сильные соперники сюда не забредали, а тех слабаков, которые вздумали шуметь на его любимой обеденной полянке он разгонит в два счета. Он резво выскочил на открытое пространство и воинственно завизжал. Человек перестал выдергивать травы, и повернулся к владетелю этих мест. Кабан повел носом, он четко чувствовал запах второго, но почему-то не видел его. В конце концов, он решил найти его позже, а для начала разобраться с тем противником, что стоит прямо перед ним.

Кабан сделал несколько царственных шагов, позволяя наглецу убежать, однако тот оказался слишком глуп, чтобы воспользоваться этой милостью. Более того, этот нарушитель границ улыбнулся. Даже оскалился! Вопиющая наглость! Кабан резко скакнул вперед, когда увидел нечто странное. Вместо человека перед ним стоял огромный зверь. Пылающие алым глаза, упертые прямо в кабана. Передние зубы животного превосходили его бивни длиной, а те, что виднелись в глубине - остротой. Мощная густая шерсть - природная защита от укусов и ударов.

Странность была в том, что кабан видел это пугающее существо и одновременно человека. Общим у них было лишь одно - они облизывались глядя на него. Это вселило в кабана неуверенность. Можно ли нападать на такого противника. Как он может быть одновременно и таким зверем и человеком.Аура.Слово пришло из пустоты, а с ним пришло понимание того, что он видел. Сзади раздался удар о землю, и шорох листьев. Кабан резко развернулся, уже зная, что увидит.

Второй человек спрыгнул с дерева на котором прятался. Он сидел на согнутых ногах, руками упирался в землю. Вокруг него тоже появилась аура - животное маскировочной расцветки. Толстые лапы, мягкая плоть, покрытая едва блестящей слизью. Огромные выпуклые глаза на треугольной голове намекали на ночной образ жизни этого животного. По всем признакам это был слабый хищник, однако кабан насторожился. И стоило этому животному приоткрыть рот, как он тут же бросился прочь. Копыто зацепилось за торчащий корень, кабан неудачно упал, но смог увидеть, как в то место, где он стоял, ударило толстое склизкое щупальце, вылетевшее из пасти пучеглазого чудовища. Из пустоты пришли новые слова -активная способность ауры. От огромнозуба, покрытого шерстью, повеяло жутью -пассивная способность ауры.

Эти люди другие, понял кабан. Они призвали духов животных близких им -тотемы. Получая жертвенное приношение, эти духи будут становиться сильнее и однажды превратятся в существ иного порядка. Каких? Из пустоты не пришло подсказки, и кабан этому порадовался. Во всю силу ног он бросился прочь. Если эти духи будут становиться сильнее, то лишь за счет того, что часть всеобщей силы будет переходить от жертв к ним. Кабан боялся этой участи, ведь с потерей этой силы он перестанет возрождаться в своем логове под корнями дуба, а значит, не сможет стать сильнее и поработить этот лес, повергая противников одного за другим.

Кабан хотел нарастить немного жира, прежде чем выходить на бой с Боррау - лесным котом, правящим соседним участком леса. Однако больше ждать нельзя. Для всех в этом мире настали смутные времена. Территории кабана и лесного кота одинаковы по размеру, и все же лесной кот всегда побеждал. Кабан вдруг подумал, что есть одно отличие между ним и Боррау. Этоимя. Возможно, чтоимя- это источник дополнительной силы... Тогда он тоже должен обрестиего. И тогда он решил, что отныне его имя -Кабан!

Из пустоты пришли новые слова

Интеллект +1

Объект лишен статусаагрессивный мобильный объект. Присвоен статусименной мобильный объект.

Выносливость +2

Сила +3

Ловкость +1

Кабан ощутил прилив всеобщей силы, а из пустоты пришли слова -выделенная доля расчетных мощностей.

Теперь они на равных, понял Кабан. Теперь все зависит только от него.

***

Два игрока смотрели вглубь пролеска.

- Слышь, че это с ним? Он же третьего уровня. Какого убежал от двух первоуровневых персов?

- Хрен знает, может почувствовал ловушку?

- Это обычная сеть! Она бы его даже не задержала.

- Тогда не знаю. Может, он багнутый? Или тут место такое? Пошли дальше.

- Ага.

Эти двое не знали о том, что получили способность под названиемаура. Они еще не умели видеть системные сообщения, потому даже не подозревали, что привели в мир 'Десятки' первых тотемных духов, которые благодаря раннему появлению могли стать первыми богами этого мира. И, разумеется, они так и не узнали о чудовищном разочаровании, которое постиглоХомякаиЖабу, когда их первая потенциальная жертва сбежала вглубь леса...

Глава 2 Имя, сотрясающее небеса

Путь к деревне мы с Алисой преодолели неспешным шагом. О своем 'скрытом мире' она рассказывать отказалась, якобы из-за секретности, а вот о моей жизни слушала с явным удовольствием. И, похоже, отчаянно завидовала.

- Твои родители так тебя любят! - лицо Алисы приняло мечтательное выражение. - Хотела бы я быть их дочерью.

- Ты и будешь, когда мы поженимся.

- Моего отца так просто не одолеть, - и грустный вздох.

- Увидим.

Мы вошли в ворота, по бокам которых стояли два мужика в некоем подобии брони - деревянные пластины, прикрепленные к одежде. В руках толстые палки - недостаточно ровные, чтобы называться шестами; недостаточно толстые, чтобы называться палицами. Вид эти воители имели ошалелый. Между домами носились игроки, кричали о готовности выполнить задание, договаривались о создании групп для охоты на дичь, похода за дровами, выполнения работ в огородах, кухнях, кузнице, словом - везде. Многие не оставили попыток прокачать характеристики повторением действий, потому передвигались подпрыгивая, крадучись, бегом, ползком и продолжали это делать даже при общении с NPC.

- А теперь просто ходи рядом со мной и ничего не делай, поняла? - Алиса кивнула.

Один из игроков ругался с мужиком богатырской комплекции.

- Как это нет награды?!!

- Ты!!! - кричал на него багровый от ярости NPC. - Предложил помощь!!! Если бы знал, что за такую мелочь попросишь награду, и на порог бы не пустил!!!

- Каждый труд должен оплачиваться, а уж мой и подавно!!! Скольких мук я тебя лишил?!

- Ты вытащил один единственный сорняк! Я и задание тебе дал лишь для того, чтобы ты отстал от меня!!!

Игрок перевел дух, пробормотал что-то вроде 'Да когда же откроется профессия торговца?' и продолжил гнуть свою линию. Я пробежался взглядом по всем незанятым NPC, и направился к домику, на огороде которого уже трудился десяток геймеров. Двор подметала девушка-непись. Я не говорил ни слова, просто улыбнулся, она сделала вид, что не заметила. Подмигнул ей, она начала демонстративно смотреть в другую сторону, только нервно заправила прядь волос за ухо. Вздох восторга, почитания, преклонения с оттенком легкой грусти я отрабатывал несколько месяцев в средней школе. Он не подвел тогда, и он не подвел сейчас. Девушка начала краснеть, повернулась к дому, после пары шагов сорвалась на бег. Хлопнула дверью, а вскоре дернулся край занавески, выдавая стесняшку с потрохами.

Выждав для порядка пару секунд, я с понуренным видом отправился прочь. Через десяток метров, сбросил маску влюбленности. Алиса смотрела с интересом, и недоумением. Пришлось пояснить:

- Это проверка. Видела ее реакцию? - Алиса напряженно кивнула. - Я не сказал ни слова, но она прореагировала на мое поведение. Это означает, что при общении с неигровыми персонажами нужно держать ухо востро. Все эти попрыгунчики, скорее всего, получат минусы к репутации у местных. Также, все время нашего бессловесного общения мою голову наполняла одна единственная мысль. Необитаемый остров, мы с тобой, и никаких игр.

- На необитаемом острове, наверное, скучно...

- Разве? Дикие звери, каждый шаг, как полоса препятствий, каждое мгновение жизни - смертельная тренировка! Даже выдающемуся мастеру боевых искусств не так просто выжить в подобных условиях.

- Ооооо! - глаза Алисы засияли. - Мы должны поехать на необитаемый остров! Это ведь называется медовым месяцем?

- Так и сделаем. Только мне больше нравится название медовая жизнь.

Алиса просто лучилась восторгом. Она чудачка, но перевоспитывать ее? Я не настолько глуп, чтобы заниматься подобными вещами. Гораздо лучше воспользоваться ее чудачеством. Фу-ха-ха-ха-ха! Она будет моей покорной марионеткой, и верной женой. Симулятор темного властелина пользуется плохой репутацией, но он мне уже столько раз помогал, что для этой игры я готов сделать исключение, и дать своим будущим детям.

- Так вот, - продолжил я пояснения. - Поскольку я думал о подобных вещах, этой NPC не было смысла так реагировать, понимаешь? Они не могут читать наши мысли, так что их вполне можно обмануть. Именно этим мы сейчас и займемся.

Я шел к вполне определенной цели - наблюдательная вышка в центре деревни выглядела наиболее подходящим местом для реализации моего замысла. Осталось лишь кое-что проверить, и выбрать способ покорения этой вершины.

- Эй, там наверху! - на мой крик через бортик перегнулся деревенский наблюдатель.

- Заданий не даю, помощники не нужны! Вали отсюда!

- Я по другому делу! Знаешь кто там живет? - я указал на дом стесняшки.

- А тебе зачем? - он так и сочился подозрительностью.

- Я только что нашел себе невесту, через час у нас свадьба. Мы поцеловались и поняли, что это судьба. Она пошла наряжаться, в общем, приходи! - махнул я рукой, отворачиваясь. - Выпьешь за наше счастье!

- Врешь! Вы не целовались! - раздался яростный крик мне в спину. Есть! Я ликовал! Он действительно все это время следил за ней. Мне не показалось! Теперь он полностью в моей власти! - Райла такого не могла обещать!

- Оооо... - протянул я максимально насмешливым тоном. - Так ее зовут Райла? Прекрасно, прекрасно... Теперь она точно будет моей.

- Ни за что!

- И как ты собираешься мне помешать сидя там? Как видишь, мое мастерство обольщения не знает равных, - я указал на Алису. - Много ты знаешь девиц, которые спокойно отнесутся к тому, что жених приударяет за другой в их присутствии?

- Т!.. Ты - демон! - наблюдатель бессильно скрипел зубами.

- Но этот демон хочет тебе помочь, понимаешь? - я сделал лицо доброго гаишника, перед которым остановился майбах, где час назад на одном из сидений разлили коньяк. Я готов был договариваться. Я просто жаждал этого.

- Что тебе нужно?

- Мне? - изображаю крайнее удивление. - Мне совершенно ничего не нужно. Вопрос в том, что нужно тебе, чтобы защитить Райлу от посягательств всех этих рыскающих вокруг самцов! Только представь, что они могут сделать с этой беззащитной девушкой. Или ты настолько безжалостен, что решил позвать ее к себе? Через всю эту толпу?! Они ведь ее задавят, толкнут, или что еще хуже прибьют ненароком. И все из-за тебя. Ты виновен в ее смерти!

- Какой еще смерти?! Я ее не звал!

- Но хочешь! - упер я в него обвинительный перст.

- Вовсе нет! Я сам к ней пойду! Прямо сейчас.

- Вот и хорошо. Но ты ведь не можешь оставить пост не оставив никого взамен?

- Не могу, - на его лице появилась злая ухмылка - но и тебе его не доверю. Слушайте все! Нужен человек на подмену!! Даю... это... задание даю!!!

- Народ, возьмите задание кто-нибудь! Мне нужно закрыть квест на обучение вранью! - добавил я просительно. Народ быстро растерял азарт. - Эй! Ты забыл добавить, что это займет всего пять минут, а не целый день!!! Скажи им, что тебе всего-то к дому смотаться и обратно!!!

- Но мне действительно нужно туда и обратно! - прокричал наблюдатель.

- Отлично! - я изобразил гордость наставника, улыбнулся и показал большой палец.

К сожалению, это отпугнуло не всех. Группа из пятерых игроков целенаправленно шагала к нам. Их лица украшала насмешка: 'Мы знаем, что ты задумал, - читалось в их глазах. - Мы возьмем этого непися под свое крыло, и сами будем выдаивать из него задания'. Сбоку раздался шорох. Это Алиса резко отскочила на два шага назад.

- Эти ребята не шутят, - она приготовилась к бою. - Похоже, нам предстоит нелегкий бой. Будь это тело также сильно, как в реальности, я бы справилась с ними, но здесь...

- И это говорит дочь мастера боевых искусств? Техника важнее силы, - хм, пришло время заработать еще несколько очков в ее глазах. Эти пятеро идеальные жертвы.

- Ты прав... - Алиса понурила голову. - Честь бойца требует, чтобы я это исправила.

- Стой! - я с облегчением вздохнул, когда она послушалась. Чуть не упустил возможность добыть у нее очки репутации. - Я сам с ними разберусь.

Момент очень важный, эмоциональный фон повышен, но мир не замер и рамочка не появилась. Мой персонаж не выполнил ни одного задания, не убил ни одного монстра - он абсолютно нулёвый. При этом мне необходимо отвадить эту пятерку так, чтобы другие не проявили интереса к моему NPC-наблюдателю. Все верно - в этой ситуации возможен лишь один вариант действий.

- Алиса, - я обратился к моей будущей жене со всей возможной серьезностью - сейчас ты должна закрыть глаза и уши. Ты умеешь отсекать восприятие окружающего мира?

- Конечно! Это ведь основа для освоения внутренних стилей боевых искусств, - на ее лице не было и намека на шутливость. Она была абсолютно собрана и сосредоточена. - Я должна это сделать?

- Да. Прямо сейчас отгородись от этой реальности по максимуму, ведь... - плавно поднял перед собой левую руку. Правую отвел чуть назад. Колени мягко напружинились. Полушаг и тело, словно стрела на дрожащей от натяжения тетиве, готово взорваться вихрем движений. - Я собираюсь применить запретную технику...

***

- А эта цыпочка ничего, - сверкнул глазами Первет - тощий мужчина под тридцать лет с обширной залысиной. - А тип рядом с ней мутный какой-то. Спорим, у него нет квеста на обучение лжи?

- Разумеется, у него нет такого задания, - Имомуши брезгливо посмотрел на Первета. Ему не нравился этот человек, но на первое время в игре сгодятся любые союзники. - Нам следует быть осторожнее. Он выглядит опасным.

- Что за бред ты несешь? - возмутился Родрик. Черные волосы, черные глаза, черный характер, черный язык. Если бесы существуют, - думал Имомуши - то должны быть именно такими - вечно злыми, с неистощимой тягой к вредительству. Он гадил другим игрокам еще в автобусе, а в пансионе продолжил. Всегда по мелочи, и оттого было еще противнее.

- Нет, Имомуши прав, - добавил Острог. Нескладный подросток с бритой шарообразной головой и кривыми зубами. Один из лучших игроков кроссгеймовой гильдии 'MagenT', в которой состоял Имомуши. - От этого парня несет превосходством. Это ведь он смотрел на всех свысока в зале собрания?

- Да, - последний член пятерки был, как всегда лаконичен. Длинные перьеобразные волосы синего цвета закрывали лицо. Он назвался Локусом, но Имомуши знал его по другим играм, и там он использовал иной ник.

Имомуши осматривал товарищей по команде и никак не мог привыкнуть к тому, что видел. Он был поражен, когда во время проверки здоровья его отвели в кабину трехмерного сканирования. Так легко и быстро создать игровые модели, до мельчайших деталей идентичные реальным телам... это достойно восхищения. Конечно, Острог предпочел бы другую внешность, ведь именно из-за нее он разочаровался в реальности, и с головой ушел в мир игр. Но получилось то, что получилось.

- Давайте покажем ему, кто тут настоящий геймер! - Первет так и рвался в бой.

Компания двинулась в сторону парочки. Имомуши заметил, что девчонка приготовилась к бою. С шести лет он посещал секцию карате, пока однажды не получил на соревнованиях травму, которая поставила крест на участии в состязаниях. Горечь, заполнявшую его сердце, можно было прогнать лишь тренировками, но во время лечения любые нагрузки могли обернуться еще большим ущербом здоровью. Тогда-то он и втянулся в игры. Однако, четырнадцать лет карате было его жизнью, и хорошего бойца он мог определить безошибочно.

Будь это реальность, Имомуши ни за что не пошел бы на конфликт с этой девчонкой, он чувствовал в ее стойке опыт многочасовых сражений. Игра уравнивала шансы, нужно просто быть осторожнее, и не зевать. Девчонку остановили. Парень, похоже, устроил ей выволочку! Имомуши это не нравилось. От этой ситуации все больше несло поражением.

Неожиданно этот странный игрок принял стойку, что-то проговорил, и девчонка тут же закрыла глаза и зажала ладонями уши.

- Что он делает... - даже Первет на миг растерял свою наглость. Мотнул головой и зло оскалился. - Тварь! Он думает, что чем-то вроде этого напугает нас?

Имомуши знал, что у их противника нет ни шанса, но что-то его беспокоило. И тогда парень выкрикнул:

- Дай!!! - и диким ветром устремился прямо к ним.

Дай - на японском означает великий. Некоторые весьма сложные ката в карате заканчиваются словом dai. Также dai входит в название самых разнообразных школ боевых искусств. В его возрасте выполнить сложное ката? Трудно в это поверить, но использовать имя школы в начале поединка, значит поставить на кон свою честь ученика. Это право дается лишь самым выдающимся и преданным последователям. Кто же этот человек?

Имомуши и его компаньоны остановились, и приготовились к бою. Когда расстояние сократилось до двадцати метров, парень взмыл в воздух. По какой-то странной нелепой случайности, с него начала спадать одежда, и он упал на землю в одних трусах. Прокатился по пыли, однако тут же вскочил. На его лице не было ни малейшей растерянности. Имомуши восхитился его концентрацией, тогда как его спутники начали посмеиваться. На правой ладони противника чуть изогнулись пальцы. Стиль кота! Имомуши ощутил былой азарт битвы, и только потому смог проследить за стремительным движением. Пальцы изгибались все сильней, пока ладонь не стала похожей на лодочку.

Только обостренное восприятие помогло Имомуши понять, что последует дальше. Кровь его вскипела, внутри него пробуждался глубинный страх перед неизбежным.

- Нет! Бегите!!! - крикнул он своим беспечным товарищам. - Этот ублюдок собирается...

Закончить Имомуши не успел. Он хотел убежать, но его ноги словно оказались по колено в трясине. Будто некая сила пригвоздила его к месту, чтобы заставить ощутить всю мощь грядущего удара. Все что ему оставалось это закрыть глаза и уши, однако он не успел и увидел это...

- Дай!!! - покрытый пылью парень, стоящий в одних трусах сгорбился. Рука лодочкой вылетела вперед, голова взметнулась, показывая омерзительное выражение лица, а затем словно в замедленно показе Имомуши услышал окончание... - Га-о-о-о-у-л-ды-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы-ы!-!-!

Это было похоже на взрыв. Все тело рвануло прочь, стремясь как можно быстрее отдалиться от этого омерзительного зрелища. Имомуши почувствовал себя так, будто попал под ударную волну. Кажется, он кричал... А затем - все поглотил белый свет.

Из пустоты, заполненной белым сиянием, Имомуши вышел рывком. Он лежал на больничной кровати, от тела отходили провода. Вокруг стояли стойки, с занавесками, определяющие границы личного пространства больного. Через какую-то секунду занавесь отдернулась, вокруг Имомуши столпились люди - врач, пара медсестер и ВетерДуш.

- Как он? - резко спросила геймер-стрелок.

- Нормально, - сказал врач, осматривая показания приборов. - Несколько учащенное сердцебиение, повышенное давление, но ничего опасного.

- Слава богу, - облегченно вздохнула наблюдатель группы пятьдесят шесть.

- Как остальные? - поинтересовался Имомуши.

- Как?! - зло бросила ВетерДуш. - Сам погляди!

Она отдернула боковую занавесь. Четыре товарища Имомуши лежали без сознания. Острог был весь напряжен, его тело содрогалось в припадке. Все мышцы напряжены до предела. Тот, кто решил обозваться Локусом лежал без малейшего движения. Никакой реакции на уколы и суету вокруг. Будто он впал в кому. У Родрика шла пена изо рта, а Первет, по всем признакам - видел кошмар и никак не мог проснуться. Он дергался, по лицу прокатывались волны гримас, от гневной до жалостливой.

- А теперь, я хочу узнать, что там произошло?! - от крика ВиндСоул медперсонал содрогнулся. Врач многозначительно кашлянул, чем заслужил гневный взгляд. К удивлению Имомуши, доктор даже не шелохнулся. А ведь это глаза одного из лучших стрелков мира геймеров. - Ладно. Наш реал-хиллер считает, что я не должна вот так сразу на тебя наседать. Поэтому сначала расскажи о себе. Проверим твою память. Имя, реальное и игровое.

- Александр Смирнов. Ник - Имомуши.

- Возраст?

- Двадцать пять.

- Каким играм отдаешь предпочтение?

- Я состою в гильдии 'MagenT', в общем, везде, где они играют.

- Должность в гильдии.

- Вербовщик новичков.

- Офицер третьего класса? А ты высоко взлетел. В анкете сказано, ты серьезно играешь всего несколько лет?

- Да.

- Хорошо. А теперь, что там произошло? Мы не смогли снять нормальную картинку произошедшего. Техники восстанавливают данные, но это займет время.

Имомуши рассказал. ВетерДуш ушла в себя на несколько минут, а после задумчиво проговорила:

- Кто бы мог подумать, что он зайдет так далеко. Сыграть на ненависти всех игроков к подобным типам, вызвать перенапряжение нервной системы, и спровоцировать отключение от игры одним лишь сенситивного-кинестетическим воздействием. Что за кошмарное существо... И ведь при полной реалистичности виртуального окружения эта техника не была бы и на десятую часть так эффективна. Именно разница между привычным мироощущением и восприятием в песочнице сделала подобное воздействие возможным. Он все рассчитал... Сволочь! Но что заставило Байта пойти на такие меры?

- Байта? - по телу Имомуши пробежала дрожь, волосы на его голове встали дыбом. - Вы сказали... Байт?! Байт Зерован?!!

- О! Судя по твоей реакции, ты встречался с ним в играх.

- Да. Однажды одну из групп 'MagenT' разгромил твинк, принадлежащий Восемь единиц. Ник - Мельник. Как-то раз мы застали его за сбором трав. Напали, убили. Какой же это был восторг!

- Восемь единиц всегда прикрывает своих низкоуровневых персонажей с помощью прокачанных, находящихся в невидимости. Полагаю, это был Байт.

- Да. Как же он злился, когда мы начали его беспрестанно убивать, - Имомуши грустно улыбнулся. - Я тогда уже год состоял в 'MagenT'. Серьезно играл всего два года, но успел наслушаться рассказов о непобедимости цифровой парочки. Байт, писал в чат, что не является тем, кто нам нужен. Взвывал к чести геймера. Победа над персонажем - ничто, если им управляет другой игрок, писал он. Мы были опьянены успехом, и не прислушались к его словам. Спустя полгода об этом пришлось сильно пожалеть.

Это был поход на Горудана, в то время подземелье с ним открывалось всего раз в месяц. И на прохождение давалась всего одна попытка. Гильдия многим пожертвовала, чтобы не пропустить никого ко входу. Персонажи умирали, пока удерживали позицию, а вернуться с точек возрождения им не давали другие игроки. РЛ тоже пал. Мы быстро пересоздали рейд с заместителем командира, чтобы войти в подземелье. Уровень за уровнем проходили, сметая всех на пути.

Самая лакомая добыча собиралась в инвентаре предводителя. Он должен был распределить добычу после убийства последнего босса. Рейд продвигался быстро, очень быстро... награда за скорость сверкала перед нашими глазами. Когда у Горудана осталось несколько процентов жизни... рейд был уничтожен. И перед тем как все группы были расформированы, каждый участник получил одно и то же сообщение: 'Помни про Мельника'. Персонаж, которому мы доверились, был одет в точности так, как наш второй рейд-лидер. Имел такие же достижения, общался в том же стиле. Однако в конце его имени стоял знак подчеркивание. Мы так стремились войти в подземелье, что не задумываясь приняли от него приглашение в рейд. Никто не заметил этой маленькой детали. Ни победы, ни добычи. Гильдия замяла эту ситуацию, чтобы не выглядеть идиотами, но вряд ли кто-нибудь из нас сумеет забыть тот случай.

- Вот оно что... - покивала ВетерДуш.

В помещение вбежал техник.

- Мы сумели расшифровать разговор Байта и его напарницы. Минута до происшествия, - техник передал несколько листков

- А сам момент атаки?

- Боюсь, тут мы бессильны. Мы уже передали запрос на устранение этой ошибки в центр разработки. Система среагировала на это событие, как на применение ментальной магии тринадцатого уровня.

- Какого уровня?!!

- Т-тринадцатого, - проблеял техник.

- Это же уровень богов! - возмутилась ВетерДуш. - Внедрение этого патча произойдет еще не скоро!

- Да, но в системе это прописано изначально. По другому никак. И это... за обнаружение настолько критической ошибки мы обязаны выдать вознаграждение в виде очков характеристик. У нас тоже есть определенные обязательства перед игроками, которые нельзя нарушать. Последствия...

ВетерДуш хотела что-то крикнуть, но поперхнулась. Ее пальцы яростно тыкали в лежащих на больничных койках игроков.

- Это! Ты видишь?! Дать ему новые очки характеристик, все ровно, что дать демону дубину! Он нанес вред игрокам, за это должны штрафовать, а не вознаграждать! Какие еще последствия тебе нужны?

- Ответственные администраторы будут понижены в правах доступа, и часть игры останется нерегулируемой, тогда весь смысл тестирования потеряет смысл.

- Что за шутки? Как администрация может быть понижена в правах?

- Система была снабжена мощным аппаратом слежения за действиями персонала для исключения коррупции, и влияния личного отношения сотрудников к игрокам. Учитывая число привлеченных специалистов, имеющих влияние на игровой процесс, это было необходимо. За всеми не уследишь. К тому же, если мы поставим тех, кто будет проверять администраторов, кто будет проверять проверяющих? Программные методы надежнее, но, разумеется, менее удобны в случаях, вроде этого.

ВетерДуш пробежала глазами по листам, и улыбнулась.

- Хо-хо! А ведь малыш Байт назвал этозапретной техникой. Определенно это мелкое чудовище знало, к каким последствиям могут привести его действия. Выдайте ему вознаграждение, а потом заберите. Так будет по правилам?

- Д-думаю, да.

- Действуй!

Техник пулей выбежал из больничной комнаты. Имомуши с радостью последовал бы за ним. Лицо ВетерДуш сияло доброй улыбкой, но от этой улыбки веяло смертью.

- Байт, ты настолько мечтаешь закончить свое участие в тестировании, что готов рискнуть моей карьерой? Этого я тебе не прощу. НесносноеДитяКода, твое самомнение переходит все границы. Честь геймера требует принять этот вызов.

- ВетерДуш, ты гейм-мастер и не можете вмешиваться в игру по таким причинам, - урезонил ее доктор.

- Ничего, я найду способ. Идеальных правил не бывает. Всегда есть лазейки. Всегда...

***

Я привел себя в относительный порядок, прежде чем растормошить Алису. Она резко открыла глаза.

- Уже все?

- Да.

Алиса вертела головой.

- А где наши противники?

- Я отправил их в иной мир.

- Не может быть! - Алиса остолбенела. - Ты убил их?!

- Какой еще убил?! Я отправил их в реальный мир!

- Фух... А почему все так смотрят на нас?

- Ну, видишь ли... некоторых зацепило краем, - я посмотрел на два десятка игроков, лежащих без движения. На вид это было что-то вроде паралича. Они яростно шевелили глазами и пытались подняться. - В любом случае у нас есть более важные дела. Ведь так?

Наш друг наблюдатель после моей победы растерял все свое упрямство, и спустил веревочную лестницу.

- Я готов выдать вам задание, - начал он.

- Не стоит. Мы просто по-дружески выручим тебя, пока ты будешь охранять свою возлюбленную. Однако, не рассчитывай, что мы будем торчать здесь вечно. Рано или поздно мы спустимся и уйдем. Лучше тебе не пропустить этот момент, ведь наблюдать за округой - твое задание, а не наше.

Наблюдатель удрученно кивнул и побежал к дому, в котором живет непись по имени Райла. Алиса бодро взлетела наверх, я не отставал.

- Байт, кое-что случилось, пока я стояла с закрытыми глазами. Думаю, это важно. Как ты и сказал, я отрешилась от мира. И тогда я увидела слова.

- Хм?

- Они висели посреди пустоты. Характеристики персонажа, чат, здоровье, мана, карта... Это ведь все очень важно, правда?

- Да. Это основа для игры. Без всех этих вещей игра превращается в интерактивный фильм.

- Ты знал, что так и будет?

- Это был один из вариантов. И это ясно показывает мне лицо отдела разработки.

- Какое лицо? - завертела головой Алиса.

- Это образное выражение, - я усмехнулся. - Теперь нам остается лишь наблюдать. Внимательно следи за тем, куда бегают игроки, что делают, какие вещи приносят. Чем точнее ты это запомнишь, тем быстрее мы победим. А я пока посмотрю на интерфейс.

- Хорошо.

Вот что мне нравиться, так это ее абсолютная серьезность. Никаких глупых вопросов 'Зачем?', 'Почему?'.

Я сел на деревянный пол вышки, и отрешился от игрового мира. Передо мной возникло привычное оформление игрового окна. Оно висело впереди, выделяясь яркими красками на фоне густой черноты. Размер его был метр на полметра. Слева вверху показатели здоровья - пылающее пламя, и маны - сгусток сияющего тумана. В левом верхнем углу карта - четверть круга со сплошной темнотой. Слева внизу чат игроков, справа серебряный шар, с пробегающими по поверхности волнами. Его я и коснулся в первую очередь. Он разлетелся мелкими брызгами, часть слилась в окно характеристик персонажа.

Объемная модель меня самого стояла и нагло усмехалась. Я покрутил 'себя', для этого оказалось достаточно небольшого жеста и четкого намерения. На каждой вещи висела картонная бирка. На ней было написано название вещи, прочность, и очевидно там же будут дополнительные характеристики. Стандартная одежда оказалась без каких-либо дополнительных плюсов.

Другая часть капель плавно кружилась неспешным вихрем с изменяющейся осью вращения. Я поднес руку, капли начали сливаться в разные фигуры размером с ладонь. Модели пробегали мимо и вновь распадались на сребристую текучую взвесь. Вот двойные двери, с надписью 'Комната достижений'. Вот тоненькая тетрадка, обозначенная как 'Список навыков'. Следом появилась небольшая доска, на ней гравировка 'Те, кто достойны памяти'. Затем колокольчик - 'Связь с администрацией', после маленькая прозрачная сфера - 'Профессии'. Вновь начали появляться двери, когда часть капель резко отделилась от вихря, превратившись в колокольчик. Он начал покачиваться, разбивая тишину мелодичным перезвоном.

Я коснулся его рукой, он распался на искры, обращаясь письмом. На нем аккуратным, и явно не машинным почерком были выведено обращение администрации:

'Байт Зерован, вами была обнаружена критическая уязвимость в игровой системе. Вам начислены бонусные очки характеристик в размере 20 (двадцати) штук. Однако, вы воспользовались данной уязвимостью в своих целях. Также вы не уведомили об этом администрацию игры 'Десятка', в связи с этим начисление бонусных очков аннулируется. В будущем повторные действия приведут к наложению долговременных отрицательных эффектов на вашего персонажа.

С ув. Администрация.'

Под письмом осталось небольшая область с тиснение 'Ответить'. Я коснулся его. Серебряная пыльца взвилась в воздух, и сложилась в уведомление. Вкратце - там говорилось о том, что общение с администрацией проводится исключительно рукописным способом. Устная речь исключена, так как ее плохо интерпретирует арбитражная программа, а текст, написанный от руки, может быть использован как доказательство в судебном разбирательстве. Дальше шло описание программы анализирующей почерк, и уровня ее достоверности, вместе с предупреждением о тщетности попыток сознательного искажения индивидуальных особенностей письма.

Отдельным пунктом шло описание программы-арбитра, которая регулировала споры между игроками и администрацией 'Десятки'. Чем больше я читал, тем в больший восторг приходил. Тот, кто придумал эту программу, был тем еще бунтарем. Администрация игры подобна богам, а программа-арбитр - чудесная колесница, способная перенести смертных на вершину Олимпа. Теперь у игроков появился шанс поджарить пятки Зевсу, и уйти невозбранно. Прекраааасно.

После того, как я коснулся надписи 'Ознакомлен', уведомление обратилось пером. Я принялся писать ответ. В предельно вежливой форме я объяснял, что никак не мог их уведомить из-за того, что никакой справки по интерфейсу мне, как и остальным участникам теста не дали.

Спустя некоторое время лист удлинился. Первое письмо от администрации накрутилось на возникший валик. Снизу появилось новое сообщение, где мне сообщали о некоем вреде, который я нанес пятерым игрокам. Я ответил, что это их вина и выставил претензию за нанесение вреда моему душевному здоровью, ведь я теперь чувствую свою вину. И все потому, что они скрыли возможность возникновения подобной ситуации, или что еще хуже допустили небрежное отношение к работе альфа-тестеров.

Письма вновь скрутились. Свиток из писем продолжил накручиваться, когда пришло третье послание от администрации. Судя по почерку, это был другой человек. В язвительном тоне мне сообщали, что, дескать, чтобы впредь избежать подобных эксцессов администрация разблокирует доступ к системному интерфейсу всем участникам теста. Также выразили соболезнования, поскольку игроки, имеющие к нему доступ, обладают преимуществом перед теми, кто еще не обнаружил этой функции. Бла-бла-бла, надеемся на понимание и так далее.

Разумеется, я согласился, но упрекнул неведомого собеседника в грубости, и том, что это усугубило мой душевный дискомфорт на фоне известий о том, что я стал спусковым крючком, который обрушил удар их преступной халатности на моих коллег по тестированию. И, конечно, затребовал компенсацию в виде очков характеристик.

Ответа от них не поступило, но появился новый звоночек. В этот раз не серебристого, а красного цвета. Как оказалось, это было сообщение от программы-арбитра, которая сочла мое требование законным и присудила три очка характеристик.

Три письма - три очка. С одной стороны я был огорчен, ведь по идее мог получить много больше. А с другой... я одолел неведомых админов со счетом три-ноль. Чистая победа. И пришло время увеличить разрыв.

Я вышел из того, что администрация назвала системным интерфейсом, встал с деревянного пола наблюдательной вышки, и прокричал во всю мощь легких:

- Все!!! Слушайте меня внимательно!!! - некоторые игроки прекратили свою суету, и посмотрели на меня. - Бросьте все свои дела. Сядьте и закройте глаза. Я надавил на админов и заставил их разблокировать доступ к чату, просмотру характеристик и всему прочему. Приготовьтесь, чтобы это не застало вас врасплох.

- Заставил админов?! - прокричал один. - Да, ты - юморист!

Послышались смешки, но некоторые послушались меня. Шло время, ничего не происходило. Я буквально чувствовал, как скрипит мозг у администраторов, сидящих на периферии виртуального мира. Они хотели лишить меня преимущества? Пусть сделают это, и потеряют часть репутации, а если отменят свое решение, то я все равно выиграю. Я довольно усмехнулся. Это вилка! Чтобы они не выбрали, я заберу одну из фигур с этой доски. Вопрос лишь в том, чем они решат пожертвовать.

- Пришло! - вскочил один из тех, кто прислушался к моему совету. - Письмо от админов!

Игроки один за другим закрывали глаза, и начинали исследовать системное меню. Некоторые упорно стояли с открытыми глазами, и вскоре начали падать со взглядом устремленным в никуда. Похоже, их принудительно ввели в то пространство.

Когда суета более менее улеглась, игроки начали смотреть на меня с различными чувствами. Одни с откровенной опаской шептались о том, как я уделал ту пятерку, другие с восторгом обсуждали мое заявление о давлении на администрацию. Я слушал их крики:

- Откуда у тебя тот скилл, это какой-то чит? И как ты узнал о письме админов?

- Да, точно! Если бы кто-то надавил на админов, они бы просто выкинули его из тестеров!

- Вряд ли, - усмехнулся я. - Ведь мое присутствие здесь нужно им, гораздо больше чем мне.

- Хорош свистеть! - а затем я услышал вопрос, которого так ждал. - Ты вообще кто такой?

Толпа игроков затихла. Они ждали моего ответа. Я смотрел на них и думал о том, что каждый из них является моим соперником в этой игре; о том, что кто-то из администраторов невзлюбил меня. Это война на два фронта. С двумя огромными, сильными врагами. Но мне к подобному не привыкать. Шахматы на троих - игра, которую я осваивал с младенчества.

Эти геймеры. Я понимаю их чувства. Администрация подобна богам на Олимпе, а история учит, что перечить им - опасно для здоровья. Прометей, Титаны, Одиссей... Каждый кто осмеливался встать им поперек дороги плохо заканчивал, но сейчас перед ними тот, кто пошатнул трон небожителей и остался невредим. Сочтут ли они меня великим героем или примут за глупого шутника, зависит от того, что я отвечу.

- Думаете, я читер? Не верите? Знайте же, что вы заблуждаетесь. Здесь много геймеров, заслуживших почет и славу. И некоторые, уверен, сталкивались со мной раньше. Вы хотите знать кто я? - герой или шут? Кем мне суждено стать здесь? - В таком случае, разрешите представиться. Мое имя - Байт Зерован!

Деревню накрыла тишина. Все выглядели смущенными, хотя надо мной должно было появиться имя. Донат побери! Неужели я провалился?

Из толпы вышел Тавур.

- Так это была не шутка? Ты действительно...

- Эй, о чем он говорит? - спросил кто рядом.

- Не все знают это имя, - потрясенно проговорил Тавур. - Байт Зерован - имя того, кто известен в мире геймеров, как... ДитяКода...

Секунду все молчали, а потом один из игроков рассмеялся:

- Вот черт! Получается, теперь борьба будет идти за второе место? Раз уж тут он...

- Хрена с два, я ему уступлю! - о! Эта та самая женщина, что хотела отбить у меня жену. Стайка подружек стояла рядом с ней, как и в зале собрания. - Даже если он и его подружка - это самиВосемь единициВосемь нулей, я не уступлю! Я буду сражаться изо всех сил, как того требует честь геймера!

Выкрики и вызовы следовали один за другим, но это лишь приводило меня в восторг. Ведь у возмущенных и разгневанных игроков было кое-что общее - вера. Они поверили мне, поверили в меня. Пожалуй, сегодня я впервые был рад своей репутации, и благодарен предкам за столь странное имя.

- Ух ты, - протянула Алиса. - Они так оживились! Что будем делать теперь?

- То же самое. Наблюдать за ними.

Алиса спокойно продолжила наблюдение. Пришло время оценить кто из них на что способен. Даже самый умелый гроссмейстер не победит, играя в шахматы на троих всего двумя фигурами. А мне предстоит суровая битва. Очень суровая...

Глава 3 Первый раз, первый класс.

После моего представления игроки бегали, как заведенные. Кажется, мое бездействие было принято за пренебрежение. Некоторые поговаривали о форе, которую я им якобы дал. И оттого они стремились выполнить задания как можно быстрей. Я их не разубеждал, ведь их активность - то, что мне сейчас нужно больше всего. В идеале главный тест этой локации будет завершен до конца этого дня. Однако в играх время обычно ускоряется, а здесь соотношение один к одному. Как это скажется в дальнейшем пока не ясно.

Двое игроков рубили дерево. В реальности результаты должны быть более впечатляющи. Да и задание они взяли, когда другая пара начинающих лесорубов отказалась продолжать. Тактика у них оказалась довольно простой. Пока один рубил, второй разбирался в системном интерфейсе. Затем менялись. Судя по довольным лицам, что-то они от этой работы получали.

Все ползки, прыжки и прочие выкрутасы действительно развивали характеристики. Но прирост был настолько мал, что для поднятия силы на один пункт отжиматься нужно было целый день. Почти все действия влияли в комплексе на несколько параметров. Все это я узнал, слушая разговоры других игроков. Правдивость этих слов доказывало возвращение к нормальному, насколько это возможно, поведению моих коллег по тестированию.

В конце концов, движение людей приобрело определенную упорядоченность. В какой-то момент, они просто перестали рассеиваться по сторонам. Задания вели их в определенные точки, которых оказалось всего-то десяток. Все задания можно было разделить на две группы: вне деревни и внутри неё. Если исключить задания 'принеси-подай-поговори', внутри поселения остается всего три места, которые игроки обтекали, а случайно наткнувшись, тут же бежали дальше. Первое - красивый дом почти в самом центре, второе - колодец, над которым не было ворота, а вокруг не росло ни травинки, третье - вышка на которой стояли мы с Алисой.

Снаружи деревни игроки не забегали вглубь леса; не отходили по дороге дальше пятисот метров; не подходили к небольшому озерцу, которое я бы и не заметил, если бы не забрался сюда; не приближались к месту выпаса скота; и не приближались к наружной стороне частокола ближе чем на пять метров.

- Алиса, пока ты наблюдала одна, кто-нибудь приближался к этим местам на достаточно долгий срок? Было похоже, что они выполняют задание? - я перечислил точки внутри деревни.

- Нет, - мотнула она головой.

- В таком случае нам нужно к ним наведаться.

- Зачем?

- Оставлять на стартовой локации места для чистого антуража - слишком расточительно. Если с этими местами не связаны никакие задания, то у них может быть некая история, которая станет подсказкой для чего-то большего... Или они простая обманка. В любом случае мы должны проверить. И еще, если нас отправят выполнять задание туда, где кто-то его уже делал предупреди меня, чтобы я мог отказаться от него. Если двигаться по дороге, которую выбрало большинство, однажды окажешься в пробке. Это нам категорически не подходит.

Алиса, кивнула. Мы начали спускаться, когда из вычурного дома вывалились по очереди двое игроков.

- Что будем делать? - спросил один из них.

- Пойдем к охотнику. Нужно взять что-то более серьезное, чем та сеть, - второй ухмыльнулся. - Мы завалим этого оленя. И будет много-много мяса. Как думаешь, сколько нам за него отвалят?

- Давай сначала добьем зверя.

Они побежали легкой трусцой. Когда мы спустились и подошли к зданию, дверь оказалась закрытой. Тем не менее, спустя минуту оттуда вывалилась группа под предводительством той самой крикливой женщины. Теперь с ней были не только девушки, но и несколько мужчин. Одним из них оказался Арсагрус. Предводительница фыркнула и демонстративно отвернулась, 'счастливый билет' улыбнулся, остальные скромненько жались друг к другу. Еще один мужчина упорно не глядел в нашу сторону, лишь нахмурился, проходя мимо.

- Теперь понятно, что это место воскрешения погибших игроков, - я заглянул в окно. Помещение внутри оказалось довольно большим. Внутренних стен нет - видны окна с противоположной стороны здания. Два ряда колонн из дерева стоят вдоль дорожки, соединяющей дверь и небольшой постамент. Похоже на алтарь, но нет и намека на образ божества. Заготовка под храм - не более.

Следующее место, к которому подошли - колодец. Как я и предполагал - воды в нем не оказалось.

- Видишь, что там внизу?

Алиса вгляделась вглубь темноты и кивнула.

- Там песок.

- В точку. Ты видела вокруг еще какой-нибудь источник воды?

- Только озеро.

- А теперь подумай. У них нет источника воды, озеро довольно далеко, а никто и не думает послать игроков за питьем. Жители деревни готовы использовать появившихся работяг для самых разных работ, но не просят о такой трудной и необходимой вещи. Почему?

- Они - дураки?

- Нет, Алиса. Они - программы. Им могли просто запретить думать о подобном. Или у них в подвалах есть куча кувшинов с запасами питья. Или еще что-нибудь. Главное - разработчики хорошо спрятали озеро. Увидеть его можно только с наблюдательной вышки, и ответственный NPC всеми силами отгонял игроков прочь. Однако наблюдателя удалось согнать с поста, - я посмотрел на место наблюдателя. Парень вернулся, Райла наверху вместе с ним. - Они оставили лазейку, чтобы игроки могли попасть туда и увидеть озеро. Это путь к скрытой локации. Я уверен, в озере нас ждет какая-то фича. Или баг.

- Не понимаю, - Алиса требовательно взглянула мне в глаза.

- Рояль.

- Рояль? Я играть не умею, но слышала они довольно дорогие.

- Рояли никто в здравом уме не продает... Погоди. Ты же не про музыкальный инструмент говоришь?

- А есть другой рояль? - Алиса задумалась. - А! Я знаю! Это означает королевский, но произносится чуть по другому. Эээ... Опять мимо?

- Ладно, просто идем туда. Если я прав и там плюшка от разработчиков, то проще показать на примере. А если нет, то и объяснять не за чем, - Алиса опять ограничилась кивком. - Не стесняйся спрашивать, если что-то непонятно.

- Мне пока понятно настолько мало, что я даже не знаю о чем спрашивать.

***

Алиса шла за этим человеком, который так настойчиво утверждал, что станет ее мужем. Сколько уже таких было? Все они делились на две категории. Те, кто и близко боялся к ней подойти после поединка с отцом, и те, кто становился его учениками. Он убеждал кандидатов, что со временем они станут сильнее, и обязательно одолеют его. Не станет же собственный отец избивать ухажеров дочери бесконечно. И, в конце концов, просто отдаст ее руку лучшему, а сам постоит в сторонке, пока будет проходить рыцарский турнир. Так отец говорил всем... но Алиса в это уже не верила.

Отец был воистину беспощаден. Алиса уже была взрослой, но до сих пор ни с кем даже не целовалась. Ужасно стыдно. Девчонки в додзё постоянно рассказывали о своих свиданиях, временами это было невыносимо. Даже тренировки не облегчали эту муку. Алиса была готова выйти замуж за любого, лишь бы поскорее. А если муж окажется плохим, то искусство призрачных ядов поможет справиться с этим. Отец говорил, что игроки слабые, но он победил пятерых в одиночку. Этот человек... странный. Не любит игры, но очень в них хорош. Его имя знаменито, и он движется как тот, кто готов к битве. Следует ли относиться к нему как к воину, или как к человеку, который играет в воина? Алиса еще не знала.

Вокруг бегало множество людей, а они неспешной походкой вышли из деревни.

- Нам не стоит поторопиться?

- Нет. Суета лишь повредит, - Алиса кивнула, хотя внутренне бунтовала против такого отношения к делу. Излишняя самоуверенность сгубила многих. Женская хитрость номер один - будь покладистой, и мужчина откроет свои уязвимые места. Запомни их и приготовься использовать в нужное время. Если бить в болевые точки слишком часто, чувствительность уменьшится. Набивка существует не только для тела, но и для духа, души, чувств. Алиса всегда восхищалась тем, как матери удается одолеть отца всего несколькими словами. Она притворялась паинькой и оттачивала мастерство на каждом, кто попадался. В додзё такое не прокатывало. Страх учеников перед отцом был слишком велик.

- Эй, ты! - на обочине дороги сидел юноша. - Я слышал, кто-то назвался именем Байт. Это не ты случайно?

- Угадал. Я - Байт.

- Ух, ты. И вправду взял это имя. Надеюсь, ты действительно тот, за кого себя выдаешь. Потому что сейчас, - он похлопал по мешку рядом с собой - я завершу главный квест песочницы. ОпередитьДитяКодаи доказать, что ты обычный геймер - моя цель! Потому что я играю куда лучше. Я бросаю тебе вызов, Байт Зерован!

Алиса напряглась. В этой игре она должна добиться как можно большего, а для этого ей следует быть в команде с кем-то, кто силен в играх. Верный ли выбор она сделала? Этот также выглядит очень сильным. Алиса припомнила, что он сидел в зале собрания возле стены, и дремал. Внезапная догадка посетила ее. Она не ощутила его силу, из-за того, что он был расслаблен?

- Завершишь главный квест? - усмехнулся Байт. - Я буду этому только рад. Удачи тебе!

Он пошел прочь, Алиса поспешила следом. Эта уверенность подкупала.

- Ты обещал, что поможешь мне. Если он выполнит главное задание, то мы останемся ни с чем, верно?

- Да, - этот человек легкомысленно усмехнулся. - Я видел, что он пришел из леса. В некоторых играх именно там можно найти главного босса песочницы. Это был один из вариантов. Если все именно так, то убивший его определенно может оказаться на вершине рейтинга по итогам этого этапа. Однако первый после песочницы, и первый по окончанию всей игры - звания абсолютно разного уровня. В песочнице главное не победа. Подготовка к будущим этапам куда важнее. Мы могли бы бегать, выполняя задания, или развивать характеристики выполнением физических упражнений, но это пустая трата времени. Прежде игр полного погружения не существовало, но существует негласное правило - в песочнице должен быть спрятан солидный бонус.

- Почему?

- Без понятия. Спроси у писателей, которые описывали прохождение таких игр. Если разработчики решили устроить нечто подобное, то мы можем получить преимущество для игры на более высоких уровнях. Если будем спешить к озеру, другие могут последовать за нами. Пусть лучше считают меня безнадежным позером.

Алиса кивнула. Этот человек хитер. Нужно быть настороже, иначе он может раскрыть ее намерения. Всю дорогу до озера она молчала, наблюдая за этим человеком. Ровная походка, будто на прогулке. Ни капли сомнений. Кажется, его отношение ко всему происходящему чересчур легкомысленное. И все же... было в нем что-то, что заставляло верить в его способность победить.

- Вот, мы и пришли, - сказал этот человек, когда они остановились возле озера. - Осталось только нырнуть и хорошенько все обследовать.

- Я сделаю это! - горячо воскликнула Алиса. - Все это время я просто ходила рядом, но теперь могу быть полезна!

- Уверена? - этот человек смотрел с сомнением.

- Да! - Алиса надеялась, что он не подозревает ее. Конечно, она сказала, что не играла в компьютерные игры, но не выяснить совсем ничего было бы полнейшей глупостью. Лорания знает о компьютерных играх много, она щедро делилась информацией на протяжении целого дня. Алиса почти ничего не поняла, но суть уловила - нужен легендарный меч, тогда в игре можно победить. Чего стоит мастерство без могущества? В игре нужна особая сила, основанная на законах этого мира. Лишь имея ее, можно будет раскрыть весь потенциал техник школы Великого Переменчивого Потока.

- Ну, ладно. Осмотрись там, если найдешь что-нибудь интересное, тут же зови.

Алиса кивнула и прыгнула в озеро. Чистейшая прозрачная вода скрывала в себе яркие краски подводных растений и кораллов, так радующих девичье сердце, а прямо посередине на небольшой песчаной горке находилось нечто особенное. Алиса на мгновение ощутила дрожь. Этот человек знал... Но ведь она не отходила от него ни на шаг. Такой опыт в играх... Просто невероятно!

Алиса вдруг поняла, почему его имя столь известно среди жителей игрового мира. Определенно ее выбор был верным. Даже если она ничего не понимает в его мотивах и действиях, Алиса решила продолжить этот путь рядом с этим человеком. И тогда, кто знает... быть может, когда их школа обретет множество последователей, отец согласится отдать ее замуж за этого человека. Пока стоит вернуться к нему, ведь как использовать находку в озере Алиса не имела ни малейшего понятия.

***

Алиса вынырнула довольно скоро. Вид у нее был довольно взволнованный. Интересно, как ощущается нахождение под водой? Из-за ограничений реалистичности, можно не заметить, как задохнешься. А душить людей в реальности никто не позволит.

- Там! Действительно есть что-то! Думаю, это рояль! - Алиса махала энергично мне рукой.

- Ну, пойдем.

В озеро я нырнул прямо в одежде, как и Алиса. Все нуждается в проверке. Будет ли она тянуть ко дну? Останется ли влажной, после того как мы выберемся? Если останется, то как долго? На такие мелочи в играх редко обращают внимание, ведь для разработчиков возиться с этим - та еще морока. Однако здесь это может оказаться чрезвычайно важным. Стоило мне погрузиться под воду, как я почувствовал пузырь воздуха во рту. С каждым мои вдохом он уменьшался, а с выдохом из носа выпрыгивали мелкие пузыри.

С первого взгляда стало понятно, что с озером что-то не так. Стоя на берегу ничего под поверхностью воды было не разглядеть, но стоило нырнуть, и перед глазами раскинулась отнюдь не озерная природа. Скорее, это был кусочек океана, который вставили в это место. Разработчики не могли допустить такого несоответствия. Это может быть совершенно иная ветка заданий. Как нам ее начать? И что мы можем получить?

Посередине озерного дна на песчаной насыпи я увиделего. Признаться, я рассчитывал на нечто более экстравагантное. Это действительно был рояль, сотворенный из кораллов, ракушек, костей гигантской рыбы... Из чего были сделаны струны я так и не понял, но звук их походил на настоящий.

Воздух заканчивался, пришлось вынырнуть за новой порцией. Голова Алисы появилась рядом.

- Думаю, на нем придется сыграть. Тебе в это время нужно быть настороже. Могут появиться противники или что-то вроде того.

Алиса энергично закивала на мои слова. Откуда столько энтузиазма? И этот блеск в глазах... неужели игры начинают отравлять ее, впитываться в саму ее суть... Надеюсь, что нет. Если она станет игрозависимой будет проблемно ее исцелить. Остается уповать на ее воинский дух.

Я с усилием набрал воздуха и нырнул вновь. Как и ожидалось пузырь воздуха больше, если вдыхать во всю мощь легких. Попробовал не дышать, и пузырь стал таять куда быстрее. Пока нашел наиболее экономный ритм дыхания, пузырь истаял совсем. В рот сквозь закрытые губы рванула вода. Пришлось выныривать. Теперь все ясно, можно отправляться к роялю.

Опустился на десяток метров в глубину, обхватил ногами стул, намертво вмурованный в дно (за что он там держится?), и приступил к игре. Звук у этого рояля был чистый, но вот с ритмом творилась какая-то беда. Клавиши нажимались с большим трудом, и это не было бы проблемой в реальности. Стоило мне освоить слепой набор на клавиатуре, как предки начали подменять кнопки. Пластмасс заменили на металл. Постепенно пружинящий механизм становился все жестче и жестче. Следом на кончики пальцев стали цеплять жгуты, тянущиеся к спинке кресла. Словом пальцы у меня были тверже, чем костяшки на кулаке. Набитые и сильные. Но в игре все равны. Игровые законы нивелируют все преимущества реального мира.

Каждое нажатие на клавишу проходило с задержкой, а звук распространяется в воде с большей скоростью, чем на воздухе. Приходилось трижды выныривать за новыми порциями, прежде чем удалось приноровиться к игре на подводном рояле. Когда мелодия стала получаться гармоничной, рояль тут же отреагировал. Одна из ракушек начала открываться, из нее вышел поток красных песчинок, указывая на определенные клавиши. Все, что оставалось - следовать этим подсказкам. К счастью мелодия оказалась очень простой. Очевидно, разработчики стремились сделать этот тест проходимым для всех.

Когда эта ракушка закрылась, красные песчинки растворились в воде. Начала открываться следующая, теперь песчинки синего цвета указывали на какие клавиши следует жать. Доиграть не успел, кончился воздух. Когда выплыл на поверхность, меня ждала улыбающаяся Алиса.

- Вот! - протянула она ладонь, на которой лежала красная жемчужина. - Когда ты играл, одна из ракушек засветилась и открылась.

Вот оно что. Открывается ракушка не только на рояле, но и еще одна где-то на дне озера.

- Понятно. Придется играть, чтобы собрать все жемчужины, - я нырнул, начал играть, снова открывалась ракушка с красными песчинками; новой жемчужины мы не получили. - Алиса мне не хватит воздуха даже на вторую, а этих ракушек там десять. Так что, тебе придется мне помочь.

- Как?

- Передашь мне воздух, уверен, все получится.

- Передать? Как?

- Поцелуешь меня, - моя будущая жена покраснела так, что я испугался, как бы вода в озере не закипела. - Судя по твоей реакции, понадобится пара тренировок. Ныряй!

- Что? Я не... буль-брль-грбуль!

Ну что сказать... после десятого раза она перестала так остро реагировать. Мы приступили к ограблению музыкального озера. Некоторые ракушки открывались до ужаса долго - на два запаса воздуха, одна наоборот, открылась секунд на тридцать. Алиса не успела забрать жемчужину, и пришлось начинать все сначала. Одна раковина приоткрылась самую малость, и ее пришлось разламывать.

В конце концов, все десять жемчужин были получены. На это ушло несколько часов. Пока не ясно для чего их можно использовать, но мы были довольны. Оставляя за собой мокрые следы, мы пошли к деревне, в которой царила далеко не радостная атмосфера.

Хмурые игроки бросали на нас злые взгляды. Одни вытачивали из палок примитивные копья, другие отрабатывали приемы боя в строю, третьи под руководством Арсагруса стреляли по мишеням. Чем ближе к центру мы подходили, тем шумнее становилось. Возле здания воскрешения стояли колодки, в которые заковали того игрока, что обещал быстро завершить игру в песочнице.

- И что тут случилось? - он поднял голову. На меня смотрело расстроенное лицо.

- Пришел позлорадствовать?

- Нет. Я действительно не знаю, что случилось. Ходил поплавать.

- Хех... Тогда ты пропустил все веселье, - игрок помотал головой. - Я был уверен, что тот оборотень - главный босс песочницы. Его убийство должно было все завершить, но в итоге... Ха-ха-ха-ха! Ты только представь! Оказалось, что он - уважаемый житель этой деревни, и в дни полнолуния уходит в лес, чтобы водить хороводы с волками. А теперь, когда мы... когда я его убил, волки должны прийти, чтобы отомстить. Все готовятся к сражению. Решено разбиться на несколько групп. Одни сейчас отсыпаются в реале, другие тренируются тут. Будем караулить в несколько смен, чтобы защищать поселение. Я тут в качестве справочного бюро... все равно толку от меня сейчас немного.

- Прикрываешь тех, кто тебе помогал, страдая в одиночестве? Хм... И кто дал тебе это задание?

- Какой-то мужик встретил по дороге и предложил квест. Посоветовал взять с собой друзей. Объяснил где искать оборотня, и больше я его не видел...

- Ясно. По крайней мере, теперь мы знаем, что это за главное задание.

- Ага... Местные сказали, что волки будут нападать, пока не убьют нас или не умрут сами. Одного отправили на подмогу, но подкрепление он приведет не раньше, чем через пять дней. Как обычно вовремя не подоспеет, отсюда неделя на песочницу. И это... я очень глупо выглядел, когда бросал тебе вызов? Хотя нет... не отвечай. Так или иначе, я взойду на вершину мира игр! И мы сразимся!

-Ага, как скажешь. Идем, Алиса.

Мы отправились к колодцу. Если нас ждет осада, то вода просто обязана быть. Тогда почему никого не послали к озеру? Нужно выяснить все на месте.

- Добрый... - я глянул на темнеющее небо, - вечер.

- Добрый?!! Ты рехнулся? - прорычал взъерошенный непись. - На нас скоро нападут твари, а ты говоришь добрый? Худшего денька я за всю жизнь не помню.

- Этот колодец совсем без воды. Нужно создать запасы, а неподалеку есть озеро. Когда на поселение нападут, будет уже не того.

- О чем ты говоришь? - фыркнул NPC. - В колодце есть вода. Для крайнего случая хватит.

- Там один песок.

- Там есть вода! - NPC покраснел от натуги. Так хотел доказать свою правоту.

- Нет.

- Есть!!! - он запыхтел, успокаивая дыхание. - Ладно, если там нет воды, то достань мне ведросухогопеска. Достанешь - получишь благодарность всего поселения. Предки! Да, если ты его там найдешь, я стану перед тобой на колени и буду называть не иначе, как 'Мудрейший'.

Я закрыл глаза, отстраняясь от мира. Передо мной вновь появилось системное меню. Посередине темного пространства висело сообщение:

Достаньте ведро сухого песка со дна колодца в деревне ?????? и отдайте его ???????.

Награда: благодарность ???????. ??????? будет именовать вас 'Мудрейший'.

Над сообщением висело лицо NPC-квестодателя, обрамленное хороводом серебристых искр. Я не знаю его имени, и не знаю названия деревни, поэтому они отображаются знаками вопроса. Кнопок согласия или отказа нигде не видно. Я вынырнул обратно.

- Чего застыл?

- Я согласен.

- Ха! - поселенец хлопнул рукой по ноге. - Ты точно дурак! Погоди, сбегаю за ведром.

Сбегал он быстро. В руках влажное деревянное ведро на длинной веревке, на лице скептическая мина. Он поставил ведро у колодца, размотал веревку, опустил один конец в глубину черного зева. Другой - намотал на руку. Одной ногой уперся в каменный борт.

- Спускайся, подстрахую.

Я закрыл глаза, скользнул к системному меню. Пока на это требуется определенное время, но вскоре я должен привыкнуть. Задание висело чуть сбоку с пометкойАктивно, оставляя центр свободным. Стоит разобраться с характеристиками персонажа, в прошлый раз я их не заметил, но это можно сделать и позже. Бонусы - прежде всего. Когда я достану песок, должен открыться квест на доставку воды из озера. Пятиметровая зона вокруг частокола... Может ли где-то там быть тайный ход? Если так... эта игра будет пройдена в мгновение ока.

Первое, что увидел, открыв глаза - нетерпеливый взгляд квестодателя.

- Я готов, - он на это фыркнул.

- Я тоже пойду! - Алиса выглядела полной энтузиазма.

- Вдвоем наберем песка быстрее. Возражений нет?

NPC мотнул головой. Вот и хорошо. Квестодатель даже не пошатнулся, пока мы спускались. В игре даже хлипкий на вид человек может оказаться силачом. Весь вопрос в развитии характеристик. Веревки не хватило до дна каких-то полтора метра. Для человека это было не много. Даже прыгать не пришлось, чтобы коснуться дна. Однако, хватит ли ее, чтобы опустить к нам ведро. Я прикинул, сколько намотано на руку NPC, плюс кусочек до ведерной ручки... должно хватить. Алиса стала рядом и тут же присела, сгребая кучку песка.

Веревка скользнула вверх, светлый круг загородила деревянная емкость. Спустившись до середины, ведро замерло. А затем резко поползло обратно вверх. Над колодцем наклонился NPC.

- Сухой колодец? Вода нужна? - NPC расхохотался. - Идиот! В каждом доме есть трубы, по которым подается чистейшая водичка! А по другим трубам, она сливается к озеру. Поэтому колодец и высох! Магия! Ха-ха-ха-ха-ха!!! Ты! Посмел опозорить моего сына! Насмехался над его любовью! Даже не думай, что тебе удастся отсюда выбраться. Ваша свора появилась из ниоткуда и создала нам целую кучу проблем! Паршивый день! Но кое-что хорошее в нем есть. Ха-ха-ха-хааааа-ха-ха-ха-а-ха!!! Тебя ведь даже твои товарищи не любят. Твое высокомерие заперло тебя здесь! Там ведь довольно свежо? Скоро наступит ночь и будет куда холоднее! Вы можете сбежать обратно в свой мир, так? Беги, как трусливая крыса! Ха-ха-ха-ха-ха-ху-ху-ху-уааа-ха-ха-хааааааааа!!! Мое имя - Бетольд! Запомни его хорошенько! Это имя самого зоркого человека в деревне Вароба! А мой сын даже зорче! Никто не смеет порочить должность наблюдателя, ведь именно созданию этой вышки мы обязаны нашему выживанию!

Бетольд скрылся, только его смех затихал где-то там вдалеке. Я закрыл глаза, в системном меню вопросительные знаки изменились на имена собственные. К сожалению, в этом черном пространстве было так же холодно, как и в колодце.

Достаньте ведро сухого песка со дна колодца в деревне Вароба и отдайте его Бетольд.

Награда: благодарность Бетольд. Бетольд будет именовать вас 'Мудрейший'.

Точно! Количество вопросительных знаков отличалось, и по заданию мне полагается благодарность отнюдь не всех в деревне, а только этого Бетольда. Хм, а почему имя не склоняется? Я коснулся серебристого шара, он вновь распался на вихрь капель. Я протянул руку, желая вызвать пункт 'связь с администрацией'. Колокольчик появился, отвечая на мое 'намерение', однако он сиял чистым серебристым цветом, что меня совершенно не устраивало. Мне нужен был другой - красный. Пока я раздумывал, где мне его найти, над серебристой фигуркой появились две ленты - пергаментно-желтая и красная. Коснулся красной - появился свиток связи с программой-арбитром. Надеюсь, она может принимать решения, а не только анализировать общение с администрацией.

Я быстро написал сообщение об обнаружении ошибок в системе. Первая - отсутствие склонения имен. Вторая - несоответствие, вызванное заданием. Поскольку Бетольд мстит мне, очень тяжело представить, что он воспылает благодарностью после того, как я выберусь. К моему удивлению программа-арбитр отклонила мои претензии, сообщив, что ошибки не обнаружено.

Я понял! Бетольд будет благодарен, только в том случае, если я принесу ему ведро сухого песка. Несколько капель воды с мокрой одежды не сделали песок мокрым, но это может быть поводом, чтобы не зачесть выполнение задания. И еще - у нас нет ведра.

- Донат побери! - выругался я, ударяя в стену. И только тогда заметил странность. В этом месте шов кладки оказался удивительно ровным. Вертикальная полоса была едва видна, но все же... Еще один бонус?

- Эй, внизу! - сверху появился силуэт настырной геймерши. - Бросай этого неудачника, и присоединяйся к нашей группе. Мы поможем выбраться.

- Мы покинем этот колодец вместе, - ответила ей Алиса. - Честь воина не позволит мне предать союзника!

Она выглядела удивительно строгой. Честь воина? Хм... тогда почему ее глаза то и дело возвращаются к странному соединению камней? Вот оно что... Ху-ху-ху, она пытается спровадить этих надоед, и не выдать нашу находку. Молодец!

- Пфф! Ты еще передумаешь! Через часик я загляну снова, к этому времени твоя голова достаточно остынет.

Они ушли, а мы принялись вычищать пыль из этой щели. Некоторые из камней повредились от времени, поэтому в песке было предостаточно тонких пластин, которые мы и пустили в ход. За каких-то полчаса мы освободили от запыления прямоугольный контур (шестьдесят на сорок сантиметров). Осталось его открыть. Я с вопросом посмотрел на Алису. Она молча пожала плечами. Звуки в колодце отражаются от стен, и в итоге - наверху каждое наше слово будет очень хорошо слышно. Я не хотел рисковать, задавая вопросы, услышав которые любой случайный свидетель может понять, что мы здесь обнаружили.

Никаких потайных кнопок мы так и не нашли, все что нам осталось - упереться в стену напротив и попытаться ногами вдавить этот кусок кладки вглубь. Ничего не вышло. Что-то загородило колодец сверху. Оказывается уже прошел целый час. Не смотря на то, что у нас ничего не получалось, Алиса снова ответила геймерше отказом на приглашение в команду. Странно... Ведь не может быть, чтобы оно не открывалось. Хотя, быть может, это вовсе не тайный лаз, а нечто другое и тут требуются некие условия... Сверху послышались крики, какой-то шум. Похоже, волчья осада уже началась.

Я устало сел на песок. Пока другие зарабатывают очки опыта, мы сидим тут. Конечно, нам удалось добыть жемчужины, но для чего они нужны и какова их стоимость, если даже в заурядной деревне есть магический водопровод. Неужели всю неделю, отведенную для песочницы, мы проведем здесь? Можно расчищать швы между камнями и попробовать взобраться наверх, но успех этого плана под большим вопросом. Можно убить одного из нас, а когда он воскреснет, спасти второго. Хороший план, но сама мысль об этом приводила меня в ярость. Ведь тогда этот NPC будет вести себя еще самодовольнее, а моя репутация пошатнется, и набрать хорошую команду не получится.

Должен быть другой выход. Посмотрел на Алису. Она набирала полный кулак песка, и выпускала его вниз тонкой струйкой. Этот колодец - песочница с большим бортом. Песочница в песочнице... Рядом была небольшая ямка - Алиса выгребла, когда собирала горку в центре. Я зачерпнул там еще, и ощутил нечто странное - камень ниже песчаной границы на ощупь был гораздо ровнее и тверже, чем остальной. Его защитила эта насыпь или?..

- Алиса, помоги мне.

Мы начали копать. Прямо под найденным прямоугольником. Стоило вырыть углубление, как песок начинал засыпать его. Чтобы не пустить наши труды насмарку, я вставил в ямку ногу. Из под нее выгребал, и опускал ниже, песок сыпался сверху. Таким образом я закопал себя по колено, когда нащупал нечто круглое. Я не смог вдавить это в стену ногой. Пришлось втискивать туда руку. Положение оказалось ужасно неудобное, но когда потянул за выступ, это нечто поддалось. Еще десяток минут, и удалось выдвинуть невидимый рычаг до упора, не смотря на сопротивление песка. Послышался щелчок, а потом земля под нами провалилась. Песком просел вниз на добрых два метра, мое лицо тесануло о камень, а после я увидел свет. Красный огонек в настенном светильнике.

Мы с Алисой стояли в узком коридоре, позади небольшой проем, до половины высоты забитый песком. Я поспешил снять светильник и расположить его перед собой, чтобы как можно меньше света попадало в проем. Будет проблемно, если кто-то, заглянув в колодец, обнаружит идущий оттуда свет. Если тут есть чем поживиться, это должно принадлежать только нам.

Мы отправились навстречу неизвестности. Несколько поворотов и мы увидели крепкую деревянную дверь. Она легко открылась...

- Кто вы такие? - на нас смотрел старикан с длинной бородой грязно-серого цвета. Темно-синий халат, очевидно, некогда пестрел яркими узорами, а теперь выглядел бледным и жутко поношенным. Подсвечник из черепа с пятью рогами, камин без трубы, над которым в массивном котле кипело какое-то варево, полка с несколькими книгами. Без сомнения, мы оказались в логове мага.

- Меня зовут Байт, это Алиса.

- Мне плевать как вас зовут! Я спросил кто вы такие? - видя наше непонимание, он взъярился. - Я что, непонятно говорю?! Кто вы такие?! Чем занимаетесь?! Чьи вы ученики?!!

- Пока ничьи, - я ответил спокойно. Алиса тоже не проявляла ни малейшего беспокойства по поводу буйства этого мага. - Мы недавно в этом мире.

- Недавно?! Так значит вы... иномирцы! - старик упер в нас узловатый палец. Я знал! Я знал, что вы появитесь!

Он вскочил и начал ходить из стороны в сторону.

- Ладно, раз уж вы сюда добрались, то я готов открыть вам магические каналы. Однако какие именно решать вам.

- А какие есть?

- Спросишь у своего учителя.

- Но вы - единственный маг, который есть в округе.

- Что? Маг? - старик расхохотался. - Думаешь, такого сопляка как ты кто-то станет обучать магии - величайшему из искусств? Маги берут в ученики лишь достойнейших. Но магические каналы мы открываем многим. Воины, охотники, убийцы, лекари и многие прочие... Все открывают один или несколько магических каналов, в зависимости от школы. Магом же может зваться лишь тот, кто сумел пробудить все десять сил! Когда найдете свою стезю, возвращайтесь.

Сомневаюсь, что кто-то в этой деревне захочет взять меня в ученики. Нужно добиваться ученичества у этого хрыча.

- Я думаю, моя стезя - маг.

- Никак не уймешься? Я же сказал...

- Что откроете те каналы, которые мы захотим. Так почему бы вам не открыть их все. Тогда мы станем магами, верно?

- Только не я, - возразила Алиса. - Мой путь - путь воина!

- Хмм... Умная девочка. А ты - глупец!

- Возможно, но как открыть все каналы?

- Ты должен сам это сделать, отрицая все прочие пути, проведя в медитации год, ты сумеешь открыть несколько каналов, а лет через десять достигнешь звания мага.

- Ладно, может, просто скажете, как вас убедить?

- Настырный неуч! Будь по-твоему! Принеси мне десять сокровищ Острейд.

- И где их взять?

- Где хочешь, там и возьми. Найдешь десять штук, открою все каналы магии. А теперь проваливай, - маг отвернулся, плюнул в котел, неведомо откуда достал деревянную плошку, зачерпнул варево, понюхал, и с отвращением вылил обратно.

Десять сокровищ... Погодите, неужели это... Я протянул руку, Алиса молча положила туда десяток жемчужин, которые мы собрали в озере. Я закрыл глаза, в системном меню висело активное задание:

Принесите ???????? ?????????? десять сокровищ Острейд.

Награда: класс маг.

Сейчас проверим насколько верно я понял ситуацию.

- Эти сойдут?

- Как будто можно добыть... - маг уставился на жемчужины в моей руке. - Откуда они у тебя?!

- Тут неподалеку есть озеро.

- Этого не может быть! Чтобы достать сокровища Острейд нужно уже быть магом! Ты у кого-то их купил?

- Нет, я...

- Значит, ты их украл?!

- Нет, я...

- Лжец! Маг должен использовать каждый из каналов по очереди, чтобы достать все сокровища, и при этом он не может удалиться от инструмента!

- Так я и не удалялся, их собрала Алиса.

- Что?! Путь мага - путь постижения силы! Он должен пройти паломничество в одиночку! Когда я оставлял гильдию, я строго приказал им направлять ко мне магов по одному. Ты воспользовался помощью, а значит - провалил свое испытание! Возвращайся к своему учителю... Погоди, ты ведь сказал, что у тебя нет учителя.

- Точно.

- И ты не проходил испытание?

- Нет, мы просто пошли к озеру, нашли там рояль, собрали жемчуг.

- Но тебе не должно было хватить воздуха!

- Мы... - Алиса начала краснеть, - делились воздухом.

- Делились? Как? А! Хоооо... - маг, улыбаясь, погладил свою бороду. - А ты не промах! Делились воздухом. Хоооо... хо-хо.

- Уговор есть уговор. Раз уж мне так повезло, как ты смотришь на то, чтобы взять меня в ученики?

- Ученики? Ха! Соплив еще, чтобы учиться у архимага! Но посвящение в маги ты пройдешь! - старикан протянул ко мне руку. - Я - архимаг Накоригад открываю тебе глаза. Прозрей и стань на путь магии!

Жемчужины испарились с моей ладони. А над кончиком каждого пальца засветились такие же сферы. Стоило остановить взгляд на одной, как тут же появлялась подсказка. Название этих сфер:Разрушение, Вектор, Концентрация, Форма, Отношение, Метка, Граница, Энергия, Количество, Движение.

- Это - десять составляющих магии. Развивайся, и найди десять атрибутов, без которых маг остается обычным фокусником.

- В каком месте это магия? Что за бред?!

- Вот видишь! Ты не готов! Но я выполнил свою часть сделки, а ты теперь пожинай плоды своего нетерпения!

- Донат побери! - я закусил губу. Это какой-то баг или разработчики в самом деле решили сделать такую ерунду с магией? Ладно, разберусь с этим позже, сейчас главное... - Как отсюда выбраться?

- Идите за мной. Заодно посмотрю, что вы сделали с моим озером. А я ведь запретил местным приближаться к нему. Запретил рассказывать о моей лаборатории здесь, даже создал им магический водопровод, чтобы они засыпали колодец песком. И что получил взамен? Эти олухи узнали мою хорошую сторону, пришло время узнать и плохую!

- Я могу взять это? - маг посмотрел на меня с удивлением, махнул рукой 'Бери', и пошел дальше. Удачно получилось, теперь у меня есть целехонькое ведерко.

У входа в колодец, маг даже пальцем не шевельнул, насыпь просто разошлась перед ним. Я зачерпнул песка в позаимствованную у архимага тару. Затем мы просто поднялись вверх, старикан левитировал нас. Так просто...

В деревне повсюду горели факелы, группа игроков убивала волка, прорвавшегося в поселение. Архимаг пошел к ним, мы с Алисой не отставали.

- Ты! - рядом появилось лицо Бетольда. - Когда ты выбрался?

- Только что. И у меня для тебя подарочек, - я поставил перед ним ведро полное сухого песка. - Хотел сухого песка со дна колодца? Вот он. А теперь на колени!

Я был зол на этого NPC, и его подставу; я был зол на разработчиков за ту донатову ересь, что они сотворили с магией; я был зол на всех этих игроков вокруг, за их насмешливые взгляды; и я был зол на себя за то, что так вляпался непонятно во что.

- Так это из-за тебя мой покой был нарушен? - архимаг был зол не меньше моего, он направил руку на Бетольда, и я с нетерпением ждал, что он с ним сделает.

Прошла секунда, вторая, ничего не происходило, а потом мир вокруг исчез. Я увидел системное меню. Посередине качался красный колокольчик. Сообщение от программы-арбитра. Мое замечание относительно ошибки было пересмотрено. Архимаг не убьет Бетольда, но что бы он с ним не сделал, это не заставит поселенца испытывать ко мне благодарность. Мне предлагалось защитить этого NPC, заслужить таким образом его благодарность и избежать появления критической ошибки. Награда - одно очко характеристик. Кстати, где эти самые характеристики? Колокольчик навязчиво тренькал перед лицом. Ладно-ладно! Я согласен... А как тут согласиться?

Я коснулся описания задания на свитке, и потянул его влево, туда, где уже висело одно активное задание. Оно послушно переместилось, вместо изображения квестодателя там красовался красный колокольчик, окруженный каплями того же цвета. Затем мир игры вернулся.

- Остановись! - архимаг вздрогнул и будто очнулся.

- Чего тебе еще нужно?

- Бетольд осел, но он не планировал нарушать твое уединение.

- Что с твоим языком? - поразился архимаг. - Говори нормально!

- Он хотел отомстить мне и оставить в колодце.

- Действительно осел. Стоит иномирцу умереть, как он тут же окажется на ближайшем месте силы, - старикан задумчиво подергал бороду. - Но если не он, то кто?

- Никто. Просто, это - судьба.

- Судьба, говоришь? Хооо... Ну, хорошо. Найди меня когда станешь архимагом, и я признаю, что это было велением судьбы. А теперь открывайте ворота.

- Мы не можем, - возразил Бетольд. - Там огромная волчья стая!

- Что она может мне сделать?

- Ничего, - вставил я слово. - Но поселенцев сожрут.

- Ты прав, юный маг. В таком случае...

Он не сделал ничего заметного, но деревню накрыл сияющий купол. По поверхности пробежались искры, которые вскоре превратились в сеть молний. Они ударили вокруг деревни. Вой и скулеж зверей ошарашил всех вокруг. Архимаг подождал, пока ему откроют ворота и спокойно пошел к озеру со спрятанным роялем. Раненные волки пытались пройти в деревню, но щит их не пропускал. Какой-то умник попытался ударить копьем сквозь преграду, но у него ничего не вышло. А потом нас всех выдернули из игры.

***

ВетерДуш с радостью смотрела на растерянные лица геймеров, которым сказали собраться в холле пансиона. Одни спали, чтобы сменить товарищей в игре после полуночи, и теперь осматривались с явным непониманием. Других пришлось вырвать прямо из 'Десятки', чтобы донести маленькое объявление.

- Я вижу, все собрались. Замечательно. А теперь, - ВетерДуш улыбнулась, она предвкушала переполох, который поднимется после ее слов - у меня для вас потрясающие новости. Ваша группа поставила рекорд по скорости прохождения подготовительной локации. Признаюсь, я не ожидала. Но раз уж это случилось - до конца недели вы свободны. Можете съездить домой, поделиться впечатлениями с друзьями. Словом - заниматься чем угодно, кроме игры в 'Десятку'.

- Хотите сказать... мы не можем играть? Вообще?

- Именно. Фактически никакой сложности в прохождении больше не осталось. Нет смысла в вашем нахождениитам. Со следующей недели мы подключим вас с настройками полной реалистичности, и начнется основная игра.

- Как это не смысла? Мы могли бы делать вылазки, охотиться на волков, поднимать уровень? - 'Это точно. Вы могли бы, но я вам этого не дам сделать...'

- Мне очень жаль, но таковы правила, - 'Как удачно, что наш реал-хиллер просил провести резкий переход на максимальную реалистичность, вместо плавного. Благодаря этому мне удалось добиться ограничения доступа к игре для моей группы. То, что нужно...' - К тому же, если вы будете поднимать уровень на ослабленных зверях, то станете намного сильнее игроков из других групп. Это практически читерство. Мы не можем допустить подобного.

- Но тогда они будут намного сильнее нас! Это нормально?

- Раз уж вы смогли пройти песочницу так быстро, то сократить разницу в уровнях для вас не составит никакого труда, - 'Эти кретины... Кто из них додумался разместить в каждой стартовой локации бонусы для высокоуровневых игроков? Они, видите ли, хотели, чтобы после увеличения уровня игроки возвращались к тем местам, где все начиналось. По правилам игры, видите ли, любой из секретов или NPC должен быть доступен для любого игрока локации тем или иным способом. Это, видите ли, должно подстегнуть их к более глубокому исследованию мира, его истории и бла-бла-бла... А то, что заносчивоеДитяКодаполучило самый редкий игровой класс - это ничего, это нормально!'. ВетерДуш была крайне зла, но ее грела одна единственная мысль. Маг очень силен на старших уровнях, но чтобы дойти до этих уровней, ему нужна серьезная группа поддержки. В противном случае...

- А как вообще смогли так быстро завершить квест? Волки должны были нападать всю неделю. Не могли же их убить всех разом.

- Не могли, но кое-кому удалось запустить настолько маловероятную цепь событий, что весь технический отдел руками разводит.

Среди игроков послышались шепотки. Они делились тем, что произошло в песочнице. На Байта стали бросать злые взгляды. Чем дальше, тем больше. ВетерДуш едва сдерживалась, чтобы не захохотать во весь голос. 'Что теперь, Байт? Посмотрим, как далеко ты сможешь продвинуться, имея поддержку всего одного игрока. Это - твой конец. Я выиграла эту битву, и одолею тебя в этой войне. Ты будешь сброшен со своего пьедестала. Пусть, ты написал в анкете, что ненавидишь игры, но кому приятно быть растоптанным? Познай же эту горечь!'.

- На этом все! - Вокруг слышалось все больше возмущения, и это радовало ВетерДуш. Это был ее первый шаг в этой партии, и он разом заблокировал все фигуры противника. 'Что же ты предпримешь? Что? Я с нетерпением буду ждать твоего ответного хода, Байт Зерован...'

***

Я стоял у номера Алисы, она открывала дверь.

- Ур-род... - послышалось от проходящего мимо игрока.

Этим вечером меня многие невзлюбили, но теперь я знаю, кто мой враг в рядах администрации. Интересно, чем я разозлил ВетерДуш? Хотя сейчас есть вещи поважнее.

- Алиса, как насчет поцелуя на прощанье.

- Ни за что! Тогда это было нужно, а сейчас... сейчас...

- Вот как? Тогда у меня просто не остается выбора.

- Хочешь напасть на меня? - она приняла боевую стойку.

- Нет, что ты! У нас есть время до конца недели. Что скажешь, успеем мы смотаться к твоему папане, и вернуться обратно?

- Чтоо-о-О?! Ты! Не может быть! Неужели?! Ты собираешься бросить вызов моему отцу?!

- Именно.

- Он тебя покалечит!

- Я же говорил, этого не случится, - она хотела что-то еще возразить, но я воспользовался ее замешательством, и закрыл губы Алисы поцелуем. - Ну, до завтра.

Она ничего не ответила. Я пошел к себе, у лестницы оглянулся на свою будущую жену. Что это с ее взглядом? Там и правда появилась тень восхищения? Алиса громко захлопнула дверь. Кажется, ее раздосадовало то, что я увидел это. Ху-ху-ху, девушки такие забавные.

Скрытый мир, да? Что бы ты из себя ни представлял, меня не испугать! Кто бы ни встал на моем пути к счастью, его ждет лишь одно - сокрушительное поражение! Жди меня... мой будущий тесть!!!

Глава 4 Мир под завесой света.

Чья-то ладонь накрыла его рот. Имомуши задергался, пытаясь освободиться, но все было бесполезно. Он услышал 'тс-с-с-сссс', и замер. Темнота мешала увидеть кто склонился над ним. Имомуши сохранял настороженность, пока не смог разглядеть белый халат. Пришлось напрячь глаза, чтобы понять, что это врач, которого ВетерДуш назвала реал-хиллером. За все время, проведенное в больничной палате, Имомуши ни разу не слышал его имени.

'Что ему нужно?'

Давление ладони ослабло, доктор жестом поманил его за собой. Указательный палец другой руки был прижат к губам, призывая к тишине. Имомуши не знал, что происходит, но постарался подняться с минимальным шумом. Хоть его и выкинуло из игры после выходки Байта, он чувствовал себя отлично и не понимал, почему его до сих пор держат здесь.

Доктор неслышно отодвинул занавеску, отделяющую Имомуши от остальной части палаты. В углу дремала медсестра, они прошли мимо, не потревожив ее. Дверь палаты открылась без единого скрипа или шороха. Имомуши испытывал дискомфорт от того, что приходилось босиком идти по холодному полу (хорошо, хоть пижама была достаточно теплой), но молча следовал за белым халатом. По какой-то причине в коридорах не было ни единого источника света.

Имомуши старался запомнить дорогу, но спустя пятнадцать минут совершенно запутался. По ощущениям Имомуши, прошло не менее сорока минут, прежде чем доктор остановился перед очередным поворотом. Он снова прижал палец к губам, показал вниз, потом на ухо.

'Он хочет, чтобы я стоял тут и слушал?'

Доктор завернул за угол. Темноту разрезала полоса света; Она расширилась, а потом стала сужаться, но не исчезла полностью.

'Доктор вошел в помещение и специально оставил дверь приоткрытой. Что он хочет, чтобы я услышал?'

- Ты опоздал, - раздался недовольный женский голос. Имомуши узнал ВетерДуш.

- Были неотложные дела.

- Какие еще дела? Мы уже час назад должны были отчитаться перед руководством.

- Здоровье людей важнее, чем какой-то отчет.

- Хм, ты прав. Надеюсь, без твоей помощи действительно нельзя было обойтись. Потому что если ты пытаешься меня обмануть...

Доктор промолчал. Имомуши осторожно заглянул за поворот, оценил ситуацию. Как ни посмотри, он не мог подойти ближе и не выдать себя. Все что оставалось - находиться здесь, в надежде, что слышимость будет хорошей. Вскоре раздался еще один голос.

- Наконец-то вы вышли на связь, - судя по звучанию, он передавался через колонки. - Сегодня с вами хочет поговорить наш многоуважаемый президент компании.

- Прошу прощения за ожидание.

- Ничего страшного, - раздался четвертый голос. Он был достаточно сильный и уверенный, но явно принадлежал человеку в возрасте. - Я готов был ждать и больше, чтобы узнать все подробности произошедшего. Я читал отчеты, присланные вечером, но хотелось бы услышать все из первых рук.

- Конечно.

ВетерДуш начала рассказывать. И чем больше она говорила, тем больше изумлялся Имомуши. Выходило, что главный квест песочницы не должен был быть пройденным раньше, чем за пять дней. Его целью было скоординировать игроков, и обозначить необходимость быть в игре не только днем, но и ночью, чтобы защитить поселение. За неделю настройки реалистичности виртуального мира должны были постепенно приближаться к максимальному значению, и уже после этого начальная локация присоединялась к основному миру. Имомуши не совсем понял, что это должно значить, но старался не пропустить ни слова.

Дальше ВетерДуш рассказала о том, что случилось с ним и его товарищами. Об отчете технических специалистов, и о продолжении действий Байта, которые каким-то образом привели к возникновению не прогнозированной ситуации.

- Хотите сказать, что после появления архимага убийство волков стало легкой задачей? Разве это страшно? Они могли просто перебить их и до конца недели выполнять обычные поручения жителей, зарабатывая очки репутации.

- Если бы все было так просто... - вздохнула ВетерДуш. - Согласно задумке, игроки будут вводиться в 'Десятку' не по одному, а группами по сто человек. При этом создается совершенно новая стартовая локация, в которой игроки сидят на карантине на протяжении одной недели. По завершении срока адаптации, локация подключается к основному миру. При этом возможно возникновение одного из многочисленных сценариев для песочницы. В случае с бета-тестом сценарии были подключены ко всем песочницам без исключения. Мы подобрали их с таким учетом, чтобы они имели наименее похожий результат, и помогали развивать совершенно разные навыки, чтобы второй этап бета-прохождения был наиболее интересен наблюдателям.

- Да, мне это известно. Однако я не понимаю, как это связано с вашим решением ограничить тестерам доступ к игре. И что важно не на один-два дня, а до самого подключения к основному миру.

'Игроков отлучили от вирта?' Имомуши был потрясен, но в его сердце поселилась радость. Он переживал, что из-за нахождения в больничной палате отстанет от других. Пока ты болеешь, твой соперник качается. Это терзало его, но теперь с его души свалился тяжкий камень.

- Во-первых, после релиза игры, функционирование стартовых локаций поймут очень быстро. Более, чем вероятно появление пользователей, которые после первого входа в игру не захотят в нее возвращаться до самого подключения к основному миру. Даже не смотря на рекомендации врачей. Переход на полные настройки реалистичности без прохождения адаптационного курса, несет определенный стресс для организма. Несоответствие реальных и виртуальных возможностей их тел это лишь одна сторона медали. В реальном мире, мозг фильтрует часть поступающей к нему информации. В игре же этот механизм ослабляется. Альфа-тестеры проходили через этот механизм, однако, в конце концов, они уже привыкли. Чтобы проверить наши текущие способы защиты от торопливости пользователей, необходима свежая кровь. Этот случай просто дал нам такую возможность.

Во-вторых, в нашей стартовой локации действует сценарий, согласно которому монстры нападают на поселение в течении четырех дней и только на пятый они получают шанс полностью истребить противников до прибытия подмоги. До пятого дня монстры будут генерироваться в обход логики основного игрового мира. Таким образом идеальной стратегией было бы оставлять всех монстров в живых, до пятого дня. В это время выполнять задания внутри поселения, поднять уровень, а затем уничтожить всех разом. Естественно, в этом случае итоговый уровень игроков будет в пределах прогнозируемого. Если же они окажутся умелыми, то рано или поздно столкнутся с силой, которую не смогут одолеть, и будет достигнут предел развития. Ведь монстры генерируются все сильнее и сильнее, по мере их уничтожения. Однако в нашем случае за четыре дня игроки смогут взять несравнимо высокий уровень. На протяжении четырех суток монстры будут нападать, получать повреждения от заклятий архимага, сбегать в сторону леса. Нет ничего сложного в том, чтобы добить их в это время. Это создаст группу, которая с легкостью подомнет все прочие на втором этапе, что совершенно недопустимо.

В-третьих, я не просто запретила им входить в игру. Я настойчиво рекомендовала им отправиться по домам. Мы распределяли тестеров так, чтобы они не могли создать команду из старых знакомых, достаточную для доминирования внутри группы. И что же они сделают, когда не смогут войти в игру? Я уверена, что большая часть свяжется со своими товарищами из других тестовых групп. Они, вероятно пожалуются на то, что здесь происходит. А затем...

- Они договорятся о получении помощи, - проговорил президент компании. - Полагаю о второй части тестового прохождения, вы им не сказали.

- Разумеется.

- Хм. В таком случае примите мою благодарность. Когда создавалась виртуальная игра, предполагалось, что игроки получат большую свободу действий. Второй этап должен стимулировать их взаимодействие друг с другом. Одно дело, когда ты ведешь дела с некой моделью, которую некто дергает за ниточки. И совсем другое, когда в игре твоя внешность, твой голос, твое выражение лица... Это совершенно иной уровень морального давления. Запрет на вход в игру... безусловно увеличит уровень хаоса внутри виртуального мира, сделает процесс куда менее предсказуемым. Я полностью одобряю ваше решение. Я распоряжусь, чтобы ваше отделение премировали за такую находчивость.

- Благодарю.

- И еще, как там наши пострадавшие?

- Через пару дней придут в норму, - сказал доктор. - Однако в целях улучшения их психического состояния, я собираюсь затребовать для них красные ящики.

- Что? - возмутилась ВетерДуш. - Это слишком жирно!

- Кроме этого, - как ни в чем не бывало, продолжил врач, - мы обязаны премировать игроков за сверхбыстрое прохождение первого этапа. Согласно планам за каждый день опережения графика им полагается пять очков характеристик. Но в этом случае им не будет необходимости просить помощи у друзей из других групп.

- Я вас понял. Другие участники получат синие ящики вместо бонусных очков.

- Но, господин президент! Давать им нечто настолько ценное?! Это...

- Все в порядке. Они могут побежать к другим группам, а могут и не побежать. Если появится некое равновесие в этом вопросе, количество хаоса только увеличится. Система получит куда более сложные условия для работы. Я просто развиваю вашу идею дальше. Также, я распоряжусь, чтобы шансы на получение ценнейших наград были увеличены.

ВетерДуш издала некий звук, который Имомуши не смог распознать. Как будто кто-то пытался ее задушить, но ведь это было совершенно невозможно, или... Так проявилась ее зависть? Она ведь тоже игрок, и очевидно, что награда, которую должны получить тестеры, довольно ценна.

'Похоже, что даже гейм-мастера имеют предел влияния'

- И последнее, что вы думаете делать с игроком, который вызвал весь этот переполох?

- Он получил редчайший игровой класс. Я категорически против того, чтобы он получал награду.

- На его уровне стать магом - скорее проблема, чем бонус, - вновь подал голос доктор. - К тому же за причинение ущерба другим игрокам он уже был наказан.

Некоторое время все молчали, а потом директор вынес решение.

- Я думаю, что ему действительно лучше не получать награду. Сколько игроков смогли освоить этот класс?

- Из ста пятидесяти альфа-тестеров, только двое смогли эффективно применять способности этого класса. Именно тогда мы и приняли решение ужесточить доступ к нему. Это был единственный метод, которым мы можем сохранить популярность магов, - из колонок раздался голос того, кто представлял президента вначале разговора.

'Да, это имеет смысл. После того как ты долго добивался получения редкого класса, ты будешь изо всех сил осваивать его возможности, как бы трудно это ни было. Если же получишь его легко, то, скорее всего, трудности освоения вызовут глубочайшее разочарование'

- Тогда любое облегчение игрового процесса приведет к тому, что он будет гораздо меньше времени уделять развитию навыков управления классом. Этому игроку награду не давать. На этом я с вами прощаюсь.

Слово взял тот, кому и положено было принимать отчеты. Разговор продолжился о малозначимых для Имомуши вещах. Он позволил себе немного расслабиться, и обдумать слова о 'втором этапе'. Чем больше он размышлял, тем меньше ему нравилось то, что получалось в итоге. В размышлениях он чуть не прозевал момент, когда кто-то решил покинуть комнату обсуждения. К счастью, это оказался доктор. ВетерДуш продолжала разговор с неизвестным человеком.

Доктор снова приложил палец к губам, и поманил Имомуши. Они шли обратно в палату. Медсестра все также дремала в углу, товарищи не подавали признаков активности. Доктор показал на ухо и вопросительно поднял бровь. Имомуши ответил кивком. Доктор удовлетворенно улыбнулся и тихо ушел прочь. Имомуши смотрел в потолок и обдумывал план дальнейших действий. Выходило, что их куратору - ВетерДуш - наплевать на то, победит ее группа на тесте или нет. Имомуши зло стиснул челюсть. До самого утра он так и не смог сомкнуть глаз. Сквозь окно вливались лучи рассветного солнца, но план действий созрел.

Имомуши вышел в холл пансиона, предварительно предупредив о своем уходе сонную медсестру. Игроки постепенно появлялись вокруг него, их манили ароматы завтрака. Имомуши всматривался в их лица, выбирая наиболее уравновешенных, и тех, кто держался на отдалении от прочих. Гильдия есть гильдия, но в этом тесте он собирался победить.

***

Утро я встретил в отличном настроении. Меня определенно ждет прекрасное время. Никаких игр, никаких игроков. Только я, Алиса и... скрытый мир? Она хранит молчание о том, что это такое, но это не имеет значение, ведь в ближайшее время все решится.

Сборы много времени не отняли. В конце концов, я не собираюсь задерживаться там надолго. Когда я постучал в дверь Алисы, дверь открылась удивительно быстро. Она смотрела на меня со странным выражением. Будто сожалела о чем-то.

- Доброе утро.

Алиса молча кивнула. На ее лице появилось плаксивое выражение.

- Байт. Может быть... нам не стоит никуда ехать?

- О чем ты говоришь глупая? Как я могу медлить, когда на кону наша совместная жизнь? Это будет быстро.

- Да, - ее голос звучал понуро. - Именно это меня и беспокоит. Я не хочу, чтобы наше знакомство заканчивалось так быстро.

- Эй, ты совсем в меня не веришь? - ответом мне был грустный взгляд. Мне оставалось лишь вздохнуть. - Идем.

Алиса послушно плелась следом. В холле царило странное оживление. Вот что значит, игрокам нечего делать.

- Серьезно?! - воскликнул один из игроков неподалеку. - Нас действительно могут вернуть в игру до окончания недели теста?!

- Ага, тот тип так сказал, мол, в больничном крыле об этом болтали медсестры.

Я посмотрел в указанном направлении. Там стоял один из пятерки, которую мне пришлось вынести в игре. Вокруг него собралась небольшая толпа. Словно почувствовав взгляд, он повернулся и посмотрел прямо мне в глаза. Его брови сошлись вместе, а выражение лица выдавало решимость.

- Нас могут вернуть в игру? - встрепенулась Алиса. - Тогда нам не стоит уезжать!

- Черт! Они слышали?

- Дебил! Ты еще громче мог об этом кричать?

- Если нас могут вернуть в игру, то мы должны убираться отсюда как можно скорее, - я схватил Алису за руку и побежал.

- Что? Нет! Моя миссия! Я должна быть здесь, чтобы...

- Алиса! Сражение за тебя неизмеримо важнее, чем сражение за какую-то награду. Неизмеримо важнее!!! Просто доверься мне!

Ее глаза расширились, щеки и шею залил румянец. Наконец она сжала мою ладонь и счастливо улыбнулась.

- Да!

К стоянке мы добежали быстро, но водитель наотрез отказался доставлять нас в город.

- Я вам не такси. Тест приостановлен, поэтому покинуть пансион захотят многие, ждите, пока соберется достаточное количество людей.

- Но они не собираются никуда уезжать.

- Хм, тогда пойди и собери письменные подтверждения этого. По одному на каждое пустое место.

Вот упрямый тип! Но повлиять на его решение я не могу.

- Еще как-то можно отсюда убраться, - спросил я без особой надежды.

- Вон велосипеды берите. Крути педали и езжай куда хочешь, только вернуть не забудь.

Мы с Алисой схватили по одному.

- Вы же не серьезно? - удивился водитель. - Тут до города приличное расстояние...

- Плевать! - огрызнулся я.

Мы вышли за ворота, закрепили вещи на багажнике. Алиса оседлала своего педального коня.

- Отличный велосипед. На таком можно ехать очень долго и потратить не так уж много сил.

Я сел на свой, опустил ногу на педаль, нажал, поехал и едва не свалился через пару метров. Только развитая реакция позволила мне вовремя выставить ногу для опоры. Нет! Меня прошиб холодный пот. Неужели я до сих пор... Неужели...

- Байт, ты... не умеешь ездить на велосипеде? - пораженно спросила Алиса.

- Что за глупость! Конечно, я... я...

Мои руки сжали руль. Почему? Почему это происходит со мной? Неужели я до сих пор...

***

11 лет назад

- С добрым утром малыш! - над Байтом нависли родители. Мгновенно оценив обстановку, он изобразил корчи, схватился за горло, выпучил язык из рта. А после обессиленно раскинул руки в стороны, голова упала на подушку, изо рта вытекала струйка слюны.

- Ох! Смотри, дорогой, он притворяется мертвым, как милоооо!

'Они раскусили меня! Но почему? Я был уверен, что сегодня день без утренней тренировки.'

Байт напрягся. Одним движением он откинул одеяло вверх, и ринулся в сторону окна. Специально на такой случай он приготовил путь к отступлению. Резкий рывок и форточка открывается. Байт подтягивается, выпрыгивает, но в следующий момент рука отца хватает его за ногу. Байт зависает вверх тормашками. С ужасом наблюдая за открывающимся окном. Этим входом в мир кошмаров и дьявольских тренировок. В ушах Байта раздался гулкий стук. Время начало замедляться.

Ему хотелось кричать, но он знал, что это не поможет. Бить руку также бесполезно, она не ослабит хватку, как бы он ни старался. Байт, как никто иной осознавал силу отца. Оказавшись в своей комнате, его захватило чувство близкое к отчаянию, но ни на секунду он не переставал искать выход из ситуации. Он уже начал подумывать об использовании запретной газовой атаки, когда...

- Кажется, наш малыш думает, что мы потащим его на тренировку. Байт, не волнуйся. Мы пришли по другому поводу.

Байт замер, но не терял бдительности. Он чувствовал себя героем, попавшим в лапы хитрых великанов. Он уступает им в силе, но должен одолеть их хитростью, так же как герой той истории, которую мама играла ему на ночь. Байт тоже проходил эту игру, там были разные концовки, но эту он любил больше всего.

Отец усадил его на кровать, и взял со стола странную коробку. Когда он открыл ее, Байт увидел торт с шестью свечами.

- С днем рождения!!! - разом прокричали родители.

Байт с облегчением упал на спину. Такое облегчение...

- Мы думали, что же тебе подарить, но у тебя и так есть все возможные виды консолей, коллекционные издания самых разных жанров. И нам так и не удалось заполучить новую часть приключений Верлокки. Тебе ведь нравятся 'Приключения Верлокки на острове великанов'. Через неделю выйдет 'Приключения Верлокки на острове динозавров', но ведь твой день рождения уже сегодня. Поэтому... мы решили спросить тебя. Что ты хочешь получить в качестве подарка?

- Я... могу выбрать сам? - Байт не мог поверить своему счастью. Как раз сейчас он безумно хотел одну вещь...

- Да. Просто скажи. Чего бы тебе хотелось больше всего?

- Велосипед!

- Хо? Велосипед?

Байт счастливо кивнул. Соседские ребята катались на них. Это было очень круто! И так весело! Почти так же весело, как играть в 'Приключения Верлокки'. К тому же те, кто лучше всего ездил, заслуживали всеобщее уважение. Перед мысленным взором Байта предстала картина, где он лихо рассекает на двухколесном велике, и все вокруг восхищенно смотрят на него. А потом он становится их главарем. Да, так он сможет создать свою гильдию. Прямо, как родители...

- Вот это наш сын! Он хочет велосипед дорогая!

- Да, это же просто чудесно, милый!

Отец тут же позвонил и заказал велосипед. Весь день они играли и веселились. Торт был настолько вкусным, что Байт хотел съесть еще кусочек даже тогда, когда его живот был набит до отказа. Вечером велосипед доставили, однако... он выглядел иначе, чем ожидал Байт.

С ним что-то делали, прикрепили перед компьютером. А байт все никак не мог понять, что происходит.

- Смотри, сын! Раз ты попросил велосипед, то и сам знаешь, как его использовать, но я на всякий случай поясню, - Байт заметил нечто странное в отце. Его лицо... Оно было странным. Как будто, отец заставлял себя улыбаться... Нет. Байт мотнул головой. Наверное, он просто что-то не то съел. И, кроме того, есть нечто более важное... велосипед. Одно его присутствие воодушевляло Байта. - Ты садишься на это сидение, и крутишь педали. Здесь стоит преобразователь, и ток, который вырабатывается от твоих действий динамо-машиной, поступает прямо к внешнему аккумулятору компьютера. Он настроен таким образом, что при накоплении заряда переходит в режим повышенной производительности. Раньше ты сталкивался с задержкой реагирования персонажей во время игр, но теперь, стоит тебе усиленно крутить педали, и ты сможешь перейти в нормальный режим. При этом кровь начнет циркулировать гораздо быстрее, и твой мозг будет реагировать на ситуацию лучше. Однако надолго тебя не хватит, поэтому подходить к этому ты должен с умом. Ты должен подобрать наилучший момент для использования этого буста!

- Ого! Его можно использовать даже для этого? Круто!

- Правда?! - просиял отец. - Тебе нравится?!

- Дааааа! - Байт весело смеялся. - А как...

- Да-да.

- Как его отсоединить, чтобы вывезти на улицу?

- А? - лицо отца снова стало каким-то ненастоящим. - На улицу?

- Да. Я всем покажу, как я хорош в езде на велосипеде!

- Видишь ли... На нем не получится ездить, как на обычном... Это особенный велосипед...

- Особенный?

- Да, он сделает тебя сильным! По настоящему сильным. Никто из твоих сверстников и мечтать не может о подобном. Твои ноги натренируются, и однажды ты станешь чрезвычайно сильным. Никто не сможет обогнать тебя на велосипеде.

Шмыг. Шмыг. Байт посмотрел на маму. Она прижала руку ко рту. Всхлип. Длинные волосы скрывали ее лицо. Но Байту показалось, что под ними скользнула блестящая капля.

- Мама, с тобой все в порядке?

- Да, милый. Кажется, я слегка простудилась. Но все нормально, не волнуйся.

Однако Байт все равно беспокоился.

- Может, опробуешь? - спросил отец, похлопывая по велосипеду.

- Даааа!

С тех пор Байт постоянно тренировался с велосипедом. Это было тяжело, но... играть стало еще приятнее. Это было очень весело. Он играл день за днем, пока не почувствовал себя достаточно сильным, чтобы бросить вызов другим ребятам. Тогда...

- Эй, вы! Кто из вас быстрее всех ездит на велосипеде?

- Я, а что? - ответил один из них. Байт впервые видел этого парня, но сразу понял, что это главарь. И он был старше остальных.

- Давай сразимся! Я обгоню тебя!

- Ха-ха-ха-ха! Такая малявка, как ты? Погоняйся сначала вот с ним, - главарь указал на другого мальчишку, он выглядел ровесником Байта, но при этом производил впечатление совершенно неуклюжего человека. - И где твой велик?

- Одолжите мне один!

- С чего это?

- Испугался, что проиграешь? - Байт скорчил рожу насмешливого великана-провокатора из 'Приключений Верлокки'. - Ну, конечно! Ты же весь дрожишь от страха перед моим великим талантом. Смотри не наделай в штаны.

- Ах, ты! - мальчишки вокруг засмеялись. - Ладно! Кто-нибудь, дайте ему велосипед. Но учти, я приму вызов только если ты обгонишь 'слизня'. Он самый худший ездок среди нас, если не одолеешь его, то и думать забудь о том, чтобы тягаться со мной!

- Ха! Смотри и трепещи!

Байту дали велосипед, но он был большим. Другой дать отказались.

'Неважно. Я все равно их одолею!'

Байт приготовился ехать.

- Начали! - подали сигнал к старту. Байт резко крутнул педали, велосипед устремился вперед, но вскоре... Он даже не понял как это произошло. Байт лежал на земле, а 'слизень' медленно ехал вперед.

- Пфф! Простая случайность! - новая попытка и тот же результат. Еще одна! И снова падение!

- Ха-ха-ха! Он даже 'слизня' не смог обогнать, вот умора!

Байт сжал кулаки.

- Еще раз!

- Отвали! Ты мой велик чуть не угробил!

Они уходили и смеялись. Байту было невыносимо слышать их насмешки.

- Пойдем, поиграем. В 'Игродолину' завезли новую часть 'Свинцовых пчел'.

- Я с вами! - Байт знал эту игру. Он был в ней хорош, как и во всякой другой игре. Так говорили родители, а они - лучшие игроки мира. - Вы увидите насколько я превосхожу вас в силе!

- Что? Превосходишь? Ха-ха-ха! Игры это всего лишь игры. В реальной жизни они бесполезны. Смирись, неудачник!

Они уходили и насмехались, а Байту оставалось лишь молча терпеть. Когда он пришел домой, то первым делом побежал к компьютеру. Сел на велосипед и начал с остервенением крутить педали, он крутил их все быстрее и быстрее. Побеждал противников, и плакал, потому что ощущения от этого велосипеда и того, что был у ребят, оказались совершенно разными.

'Они правы... Игры... в реальной жизни... бесполезны!!!'

Байт ревел в голос и не мог остановиться. Он закрыл игру и только тогда заметил несколько вкладок, открытых в поиске. 'Езда на велосипеде. Сила и равновесие'. Байт читал эту статью и горе в его сердце уступало место решимости. Там было написан секрет чемпиона мира по велосипедным гонкам.

'Что? Хотите знать, как я стал чемпионом? Все просто! Велосипед перед компьютером и эквилибристика. Я их чередую! Нужно использовать следующие упражнения, переходить от простого к более сложным! Играя перед компьютером, вы забываете о поддерживании равновесия, и этим занимается ваше подсознание. Это лучший метод тренировки. Метод чемпиона!'

Дальше шли картинки, показывающие, что и как нужно делать, чтобы развить равновесие. Совсем недавно Байт видел подобные приспособления, когда отец попросил его отнести пустую коробку в кладовку. Он ринулся туда и достал то, что нужно для первого упражнения. На секунду Байт ощутил на себе взгляд родителей, но когда оглянулся, никого не увидел.

***

Наши дни

Неужели я до сих пор... Нет. Я могу, пусть даже мне не доводилось сесть на велосипед ни разу с того самого дня, когда я был опозорен. Я легко надавил на педаль, руки мягко направляли рога этого дикого жеребца подо мной. Иногда большая сила только мешает. Гармонично применять свою физическую мощь, удерживать в равновесии тело и дух, знать устройство механизма и особенности строения организма человека... этому всему меня обучил велосипед. Я ехал плавно и легко.

- Оказывается, есть вещи, которые тебе неподвластны, - Алиса ехала рядом и счастливо улыбалась. - Кто бы мог подумать, что ты не умеешь ездить на велосипеде.

- Не говори глупости. Я же сказал, что умею ездить. Я обучался по методике чемпиона мира! - донат побери! Я проговорился! Угх! Предки разыграли меня, написали ту статью и открыли в браузере. Не дивлюсь, если они приложили руку и к моему состязанию с другими ребятами. Хотя нет... неееет, быть не может.

- Хи-хи-хи. Твое лицо выдает тебя с головой. Никогда не видела никого, кто бы испытывал такое удовольствие от езды на велосипеде.

- Я же сказал тебе, что...о! Уо-оооо!! - велосипед проехал по камню, я начал падать. Тело среагировало автоматически, подпрыгнул вверх, велосипед потянулся следом. Провернулся вокруг оси движения, и приземлился точно на колеса. Это нельзя было назвать боковым сальто, единственное подходящее сравнение - трюк из высшего пилотажа - бочка. Я ехал дальше. Донат побери! Я сделал трюк на... на... ВЕЛОСИПЕДЕ!!!

- Что это было?! - У Алисы едва не отвисла челюсть. - Никогда не видела такого трюка!

- Разумеется, ведь я король велосипедов! Нет! Император! Я - император велоспорта!!

- Это же случайность, так?

- Нет! Смотри! - я повторил трюк.

- Ааааа!!! Как ты это делаешь?!

- Что? Хочешь, чтобы я тебя научил?

- Нет! Попробуй, догони! - Алиса резко прибавила в скорости. Мне пришлось поднажать, было трудновато за ней угнаться, но во время использования велобуста приходилось куда тяжелее.

- Эй! Ты и правда умеешь... - Алиса вдруг замолчала. - Нет! Ты все-таки новичок!

- Да ладно тебе! С чего ты взя...

- Ты едешь на первой передаче!! И как?!! КАК!!! Ты умудряешься от меня не отставать?!!

О! Нужно было переключить передачу? Уже на такой скорости? Ну ладно, попробуем...

***

Автобус высадил нас на конечной остановке.

- Дальше нужно добираться своим ходом. Тут запрещено движение автотранспорта.

- Но мы можем ехать на велосипедах.

- Только не так как в прошлый раз!! Если бы полицейский не остановил тебя за превышение скорости на автомагистрали, я бы ни за что тебя не догнала! Хотя в итоге оказалось, что нам даже въезжать туда было нельзя! Вот что случается, когда отправляешься в дорогу без карты.

- Ну, ладно, больше такого не случится.

Алиса смотрела с недоверием, но все же согласилась, что идти пешком будет слишком долго. К счастью ее город располагался не так уж далеко от пансиона. И некоторую часть маршрута мы проехали на автобусе, хотя на велике явно было бы быстрее.

Мы ехали по широкой улице. Странно, что сюда запрещено заезжать автомобилям...

- Вон за тем поворотом вход в скрытый мир! - указала Алиса.

- Тогда поднажмем! - я хотел как можно скорее попасть туда. На повороте я скользнул поднимая пыль и остановился. В этот момент я просто лишился дара речи...

Передо мной был вход в переулок, над которым висел потрепанный плакат.

'Скрытый мир' Лучший тематический переулок квартала Роваран приветствует вас!

Квартал Роваран... Я слышал о нем. Квартал развлечений. Одно время он был очень популярен, но интерес к нему быстро угас, ведь в нем не было ни одной из разновидностей компьютерных игр.

- Вот здесь я и живу! - Алиса опять начала грустить, но затем взбодрилась, словно решилась на что-то.

Мы шли дальше. Алиса сказала, что дальше хочет пройтись. Она преобразилась, и была... словно она была на своем месте, но в тоже время что-то было не так. В ее взгляде, выражении лица было... прощание?

- Наша школа вон та... - Алиса указала куда-то правее, но заикнулась. И почему-то начала краснеть.

Над зданием, которое она назвала школой боевых искусств, висел огромный телевизор, по верхнему краю проходила бегущая строка.

Одолей мастера и получи его дочь в жены!

А ниже сменялись фото. Алиса, выставляющая ножку из-под платья. Алиса в купальнике. Алиса после ванной, закутанная в полотенце. Алиса, облизывающая леденец на палочке. Алиса с руками, имитирующими кошачьи лапки, и явно говорящая в камеру 'Ня!'.

- Так вот зачем... ему были нужны такие... фото... ОТЕЕЕЕЕЕЦ!!!

Ее крик был наполнен такой яростью, что у меня по спине пробежали мурашки. Какой-то тип выскочил из здания.

- О! Дочка, ты вернулась? Но ведь еще слишком рано, не так ли? И могла бы позвонить...

- ЧТО ЭТО ТАКОЕ?! - Алиса была уже малинового цвета.

- Я все могу объяснить...

- Алиса, успокойся. Это твой отец? - Губы Алисы задрожали, она не стала отвечать, а просто кивнула. - В таком случае, будем знакомы, тесть.

- Тесть... - он выглядел задумчиво, словно не понимал значения этого слова. - Что ты имеешь в виду под словом... Погоди... ТЕСТЬ?!

- Да. Я Пришел, чтобы победить тебя и забрать с собой Алису.

- Прежде, чем сразиться со мной, одолей хотя бы самого слабого из учеников.

- Хооо? Собираешься отдать судьбу дочери в руки какого-то слабака? Неужели... ты меня боишься?

- Думаешь, я попадусь на такой трюк?

- Видишь, Алиса. Он сдался без боя. Теперь мы поженимся.

- Ах, ты, мелкий! - мой будущий тесть заскрежетал зубами. Как ни посмотри, он не похож на серьезного противника. Это будет легко. - Ладно, идем. Сейчас ты узнаешь, чего стоит мастер боевых искусств скрытого мира.

Скрытого мира? Это просто еще один переулок в квартале развлечений, иначе говоря - фальшивка. Мы зашли в зал, стали на татами.

- Правил нет никаких. Разрешено все, - пояснил тесть.

- О? Решил бросить вызов мастеру?

- Наивный...

- Да, ладно. Мы все такими были.

Я не обращал внимания на всех этих типов вокруг. Все закончится очень быстро, они даже понять ничего не успеют. Я поднял правую руку с выпрямленными пальцами. Мой будущий тесть усмехнулся.

- Собираешься использовать только одну руку? В таком случае я отвечу тебе тем же.

Он не принимал каких-то поз, но я вдруг почувствовал его готовность к битве. Возможно, некоторые навыки у него имеются, но от моего приема ему не защититься. В школах боевых искусств преподают разные вещи, но это бессмысленно, если ты не успеешь их применить. Я замедлил течение времени. Мир вокруг замер. Я продолжал концентрироваться, пока не достиг предела. Мне удастся использовать это лишь раз, поэтому выложусь на всю катушку. Пусть осознает всю глубину пропасти между нами. Моя рука двинулась вперед. Медленно, но в неподвижном мире это было безумно огромной скоростью. Не убивать... Я раню его в плечо. К счастью, он оказался достаточно небрежен, чтобы оказаться в зоне моей атаки.

Концентрация начала ослабевать, рука двигалась все быстрее, рукав куртки начал надуваться. Затем его края начали рваться, настолько велико было сопротивление воздуха. Мир начал возвращаться к движению, я сместил фокус глаз и увидел... Этого просто не могло быть! Рука моего противника двигалась навстречу. Вот она касается моей, загибает пальцы внутрь превращая руку-копье в обычный кулак, и в конце концов останавливает.

Донат побери! Я же двигался на сверхскорости! Рукав куртки, изодранный в лохмотья, свисал с предплечья. То же случилось и с рукавом кимоно моего будущего тестя. Не могу поверить! Просто не могу... Как...

- КАК ТЫ ЭТО СДЕЛАЛ?!! - я смотрел в лицо отца Алисы и видел в нем отражение моего потрясения. Погодите... Мы что... крикнули это одновременно?

Глава 5 Когда-то его звали...

Когда-то его звали Рудольф. Но шло время, и он прозрел. Имя не значит ничего. Он любил все новое, и технологии современности не оставили его равнодушным. Метки, как много в этом слове... В сети транснет они самое обыденное явление. Боевые искусства, духовные практики, танцовщицы непр... (он покосился на внучку, и оборвал эту мысль), любая метка отыскивала подобные ей вещи. Если поиск велся по группе меток, то результаты идентичности были еще точнее. Но имя...

Что происходит, когда вы ищете в транснет метку, которая не что иное, как имя? Когда-то его звали Рудольф, но так же звали множество домашних питомцев. Неужели есть что-то общее между ним и прирученными животными? Когда-то его звали самыми разными именами. Одно из них до сих пор было на его лице. Давно на островах Ямато некий человек восхитился увиденным мастерством, но решил пошутить над юным дарованием. Начинаясь над левой бровью, символы шли один под одним. Три иероглифа - Dai Hito Soto. И насколько разный смысл можно получить, сложив их. Что значит имя? Можно по нему узнать человека?

Вздох. Сейчас было прекрасное время в его жизни, когда он был окружен множеством благоухающих цветов. Хотя он ненавидел ярлыки, с нынешним смирился. К его огромному счастью, сейчас его звали Дедушка. К его огромному огорчению, даже самые стойкие растения иногда приходиться подрезать, чтобы они моли жить дальше.

Алиса привела мальчишку-геймера. Дедушка слышал, что среди них есть очень необычные люди. Да что там... он даже встречал нескольких. Будь этот парень из таких, Алиса сейчас не сидела бы с таким странным лицом. Его внучка старалась держать себя в руках, однако брызги моря богов - соленого, но чистейшего - вот-вот должны были истечь из ее глаз.

- Не смотри на меня так, - попросил он внучку. Но стало только хуже, ее лицо начало дрожать... - Ладно, я пойду посмотрю, что там, но...

- Спасибо, Дедааааааа!

'Эх... Она все-таки расплакалась. Что за ужасный человек! Заставить Алису так переживать. Этот тип ее не достоин. Надеюсь, сын задаст ему хорошую трепку.'

ХЛОП-ТРН-НРК-КРХР-РУ-РУ-Ру-ву-ру-рун-ннннн...

Взрыв, треск, колебания и дрожь пробежали по бетонному зданию.

'Идиот! Что он творит? Он убил мальчишку?'

Дедушка рванул вперед. Коридор, лестница, коридор, вход в зал... Он выбросил вперед левую ладонь, двери вырвало из петель, и это тут же остудило пыл Дедушки.

'Сколько раз я повторял, дверь должна открываться внутрь зала. Тогда в него легко будет попасть, но трудно выйти! Когда же этот глупец начнет прислушиваться к моим сове...'

В этот миг Дедушка заметил, своего сына. У него была на редкость смущенная аура. Ошеломленный дух искажал потоки энергии вокруг. И парень, он... испытывал совершенно такие же чувства. Их эмоции были синхронизированы. Это было даже более удивительно, чем совершенно невредимая рука под разорванным рукавом летней куртки.

- Что здесь произошло... - Дедушка не адресовал этот вопрос кому-то конкретно, но один из учеников ответил.

- Я не знаю. Они вышли на татами, приготовились, а затем... БАХ! Они что-то кричали, но я не расслышал. И что-то случилось с их одеждой...

Дедушка почувствовал как кто-то сзади вцепился в его одежду. Это была не Алиса. Любопытная мордашка, два черных хвоста и обманчиво невинная поза. Мила полностью оправдывала свое имя.

- Это он? - спросила эта черноволосая лиса. - Тот, кого привела Алиса... это тот парень?

- И когда ты успеваешь все узнавать?

- Уфу, - гордо надулась Мила, - не стоит недооценивать информационную сеть женщин скрытого мира. Хотя я ждала их только к вечеру, они уже здесь. Потрясающе.

- Ждала? - Дедушка нахмурился. - Ты знала, что они едут, но не предупредила нас?

- Но ведь так интереснее! Ты только посмотри... я никогда не видела отца таким.

- Да. Редкое зрелище. Идем, нужно выяснить, что тут произошло.

Дедушка направился к месту скоротечного поединка.

- Ты решил драться всерьез против такого юнца? Я разочарован...

- Нет! - дернулся сын. - Ты не понимаешь! Это он! Я просто блокировал удар! Этот сопляк...

- Хочешь сказать... - Дедушка нахмурился, он терпеть не мог когда его пытались надуть, - что это юнец... освоилтехнику пронзания пустоты?!! Да как ты смеешь так нагло врать мне!!!

- Дедааа! Преркати-и-и-и-и! - Мила с болезненной гримасой смотрела на него. Большинство учеников повалилось на пол, лишь несколько остались стоять, но трясли головой, пытаясь преодолеть последствия звукового удара.

'Нужно успокоиться... Я невольно использовал взрывной голос. Все же те ученики, что находятся здесь, обычные люди, а не... Что? Этот мальчишка... Он же стоял прямо на пути моего крика. Так почему нет ни единого следа ошеломления на его лице. Это выражение лица... Это недовольство? Нет... Разочарование. Да, именно так.'

Дедушка смотрел на геймера, а он будто и не заметил происходящее вокруг. Разочарование, с которым он смотрел на свою руку, должно было означать, что он недоволен проигрышем.

'Он рассчитывал победить моего сына? Может ли быть, что он действительно атаковал моего сына той техникой... Неужели он настолько необычный человек?'

Дедушка ощутил нечто странное. Уже много лет в нем не пробуждалось это чувство. Возраст и огромный опыт почти лишили его эмоций. Он казался себе старой скалой без единой капли влаги или растительности, и с каждым прожитым годом это впечатление усиливалось. Но теперь, теперь... в глубинах этой скалы появиласьдрожь. Та самаядрожь, что предвещает превращение неприметной скалы в вулкан, исторгающий из себя поток магмы.

Дедушка ощутил себя иссушенным пустыней путником, стоящим в нескольких шагах от оазиса. Он ощутил себя моряком после долгого плавания, которого поманила красавица. Он почувствовал себя тем, кем он был на самом деле - воином, ищущим сильных противников. Мастером, разыскивающим учеников, достойных его знаний. 'Мила... Я должен дождаться, пока она уйдет, - но Дедушка чувствовал, что уже перешагнул черту. Его внучка источала первобытный страх, и вряд ли могла сделать хоть шаг. - Я должен дождаться... дождаться... Аааааа!!! К демонам все!!! Я должен его испытать!!!'

Жажда битвы вырвалась на свободу...

***

Не могу поверить! Просто не могу! Этот тип блокировал мой удар. И не похоже, что для него это было чем-то сложным. По моей коже вдруг побежали мурашки, тело само ринулось назад. Все вокруг было пропитано чем-то неуловимым. Будто один из высокоуровневых боссов оказался в реальности.

Мой будущий... донат побери! Я так самонадеянно называл его тестем, а в итоге даже не поцарапал! Нет, еще не все потеряно. Алиса будет моей! В любом случае, что это за старик? У края татами стоял бритоголовый тип с морщинистым лицом. Под просторной накидкой пряталось сгорбленное тело. При обычных обстоятельствах я бы принял его за человека, придавленного тяжестью прожитых лет. Однако эта атмосфера все меняла. Он напоминал змею, которая сгруппировалась перед броском. Не испуганную и не голодную, а... жаждущую развлечения. Воздух вокруг него плыл, как над дорогой в жаркий день.

Я осмотрелся. Отец Алисы быстро выносил из зала бессознательных учеников. Лучше бы убрал отсюда ту девчонку, что сидит позади старика. Хотя она в сознании... могла бы и сама уйти, если бы не была так напугана. В голове начали всплывать образы:'...Это он! Я просто блокировал ... пронзания пустоты?!! Да как ты смеешь так нагло врать мне!!! ... Дедааа! Преркати-и-и-и-и!..'. Точно. Этот старик здорово нашумел здесь. Хорошо, что я автоматически фиксирую происходящее вокруг, даже если не всегда осознаю смысл этого.

- Ты... действительно атаковал моего сына? - что за голос! Ему нужно озвучивать главбоссов. От одного такого обращения большая часть передумает проходить данж. - Почему ты молчишь? Разве я не задал тебе вопрос?

Волосы начали подниматься дыбом. Да что это такое... Это ведь просто дедуган, но почему у меня такое ощущение, что передо мной демон, раскинувший вокруг свои невидимые лапы. Они перекрывают все вокруг, кроме... В дальнем углу зала. Именно там был кусочек пространства свободного от этой ужасной ауры. Слишком похоже на ловушку. Нужно потянуть время...

- А почему я должен тебе отвечать?

- Хм? Я уже начал думать, что ты немой. Если не хочешь их давать, - что-то вокруг изменилось, я вдруг почувствовал как холод смерти появился в моем сердце и потек по сосудам, - то я получу их иным способом!

Тело начало уклоняться еще до того, как он закончил говорить. Поток воздуха мазнул по щеке. Он что-то метнул, но я не заметил движения. Как жаль, что использовать ускорение времени я могу лишь один раз в сутки. Конечно, мозг продолжает развивать эту способность, периодически выдавая варианты действий в сложных ситуациях. Но в такие момент я совершенно не могу управлять телом, а единственный контролируемый таймфриз я уже истратил на отца Алисы. Хотя это неважно, что-то мне подсказывает, он бы мне не помог.

Я побежал в 'чистый' угол. Неведомое нечто, пронизывающее воздух тут же сместилось, перекрывая все пути. Умом я понимал, что это ничего не значит, но инстинкты вопили о смертельной опасности. Старикан косился в мою сторону и улыбался. Его лицо было исполнено предвкушения и ожидания, словно он спрашивал меня: 'Что теперь? Как поступишь, когда бежать некуда?'. Отвратительное ощущение. Спасаться от чего-то незримого, что существует лишь в моем воображении. И все же... это до смерти жутко.

Старик повернулся ко мне, его улыбка не выглядела зловещей. Просто забавный ссохшийся старичок, но в его смехе слышался грохот камнепада. Он сделал шаг в мою сторону, а я почувствовал, что на меня надвигается неумолимая стихия. Такого не бывает... это же жизнь.

- Кха-хрп-хрррр-кхра-кха... - я начал задыхаться, мое сердце начало биться в рваном ритме. Плохо. Такими темпами я...

Мир начал замирать. Нет! Организм выжимает из себя последние силы. Если клетки мозга получат чересчур большую нагрузку, это может иметь необратимые последствия. Прекрати! Я найду выход! Инстинкт ты или что там, я справлюсь!

Старик сделал второй шаг...

Мир утратил краски. Старик выделялся ярким раскрашенным пятном на фоне белизны окружающего пространства. От него отходили два густых потока яркого красно-желтого цвета. Они, вопреки законам физики, двумя стенами подымались от пола и перекрывали мне пути отхода. Очень плавно и неспешно в этом замедленном мире старик делал начал третий шаг...

Мир остановился. Позади старика появились две огромные тени. Они будто демоны, которые приготовились пожрать друг друга. Такое чувство от них исходило. Неожиданно они повернулись ко мне. Жуткая волна всколыхнулась... но не снаружи, а внутри меня. Это чувство они бросают мне вызов. Они бросают мне вызов! Мне!!!

Вокруг старика появилась какая-то фигура. Она обретала объем, а ее поверхность разделили линии. Они прошли прямо сквозь старика. Это касается только меня и этих теней, понял я. А? Что? Не может быть!! Эти тени... Это мои родители!!! Почему они такие огромные? Что это за странные галлюцинации. И эта фигура - не что иное как доска для шахмат на троих.

Ясно... Это не галлюцинация. Это воспоминания из моего далекого детства. Но сколько же мне должно было быть лет, что они казались мне настолько громадными? Навязчивое чувство внутри меня начало раскрываться, оно воспринималось как маленький мангуст. Я могу понять почему мое подсознание выбрало этот образ. Если старикан воспринимается как змея, то искать защиты следует у того, кто умеет их убивать, однако же... это чувство... почему я испытываю предвкушение? Это из-за нереальности того, что я вижу? Часть меня принимает все происходящее за игру? Но ведь я ненавижу игры, почему же..? Почему мне так хочется начать эту битву? Страх... исчез.

- Х-г-р-р-ра-а-а-а-а-а!!! - как странно... Я никогда не пытался говорить в ускоренном режиме, а теперь кричу. И откуда этот... восторг!!!

Нога старика коснулась пола. Третий шаг завершен, а я уже сократил половину расстояния между нами. Мир полностью ожил. Невероятно! Я использовал таймфриз дважды за один день, это наверняка будет иметь свои последствия. Но сейчас мне плевать! Есть только я, старик и брошенный вызов. И я не отступлю!!!

- Хооо? Ты наконец показал свое истинное обличье. Скажи мне кто ты такой, и тогда, обещаю, я сохраню тебе жизнь. Вскружить голову моей внучке, чтобы узнать секреты нашей школы. Такой подлый трюк в духе всяких слабаков, вроде 'Ароматной земли'...

Что за бред несет этот старик? Удар!!! Он легко отклонил левой ладонью, и правая сжалась в кулак и устремилась к моему лицу. Яшагнул. Кулак старикана прорезал воздух на расстоянии метра от меня. Никаких колебаний воздуха. Всякие глупцы полагают, что затушить свечу, ударив воздух перед ней - круто. Чушь! Чем больше удар возмущает воздух, тем больше энергии он теряет. Ударить в полную мощь, и не поколебать пламя, даже когда удар завершается за миллиметр от фитиля - вот что такое истинное мастерство.

- Ооо... Ученики школы 'Ароматной земли' весьма заносчивы. Видимо ты не из них, раз спокойно отреагировал на оскорбление школы. И эта техника...призрачный шаг. Не скажешь, как ты смог освоить ее в столь юном возрасте?

Призрачный шаг? Он в своем уме? Мои предки любят применять всякие чудные штуки, стальные пятнашки без цифр вместо замков на дверях. Каждое утро мне приходится перебирать комбинации, чтобы выйти из комнаты. Они называют это тренировкой интуиции и пальцев. Самые важные вещи для геймера должны быть в тонусе постоянно... А этот шаг... Предки, донат их побери, поставили специальный механизм между дверью в туалет и самим 'белым другом'. Полтора метра необходимо преодолеть в один миг, иначе проход будет перекрыт, а страждущий облегчения человек окажется зажатым между выдвижными панелями, которые появляются со всех сторон разом. До восьми лет мне приходилось ходить по дому в подгузнике. Школа была моей отрадой, но основная локация превратилась в кошмар... Какое унижение... Донатов старик, ты напомнил о том, что мне совершенно не хотелось вспоминать. Я... убью тебя!!!

- Какая жажда крови, - старикан захохотал. - Видимо это один из секретов твоей школы. Я сохраню твою жизнь в обмен на это знание. Что скажешь?

- Лучше умереть!

- Хм, - смех пропал. Накидка старика зашевелилась, хотя никакого ветра здесь быть не могло. Он стал серьезным? - Да будет так. Такая гордость заслуживает уважения. Все эти напыщенные индюки, что расплодились в мире, посчитали бы подобный выбор глупостью. Очень жаль, что мне придется убить того, кто знает ей цену. Я признаю в тебе воина, мальчик. И окажу величайшую честь.

Старикан сунул руку в карман, и достал что-то в кулаке. Вытянул руку и раскрыл ладонь. На ней лежала черная монета. Свет отражался от нее желтовато-белыми бликами.

- Это - один из секретов нашей школы. Черное золото. Оно в разы плотнее обычного, - старик подкинул монету и схватил двумя пальцами. Повертел, демонстрируя со всех сторон. - Сейчас я подброшу ее. Если она упадет кверху лабиринтом - ты быстро умрешь. А если там будет кулак, то я позволю тебе нанести мне один удар.

Щелчком большого пальца, старикан отправил монету вверх. Она вертелась, приближаясь к полу. Тун-ннн! Дощатая поверхность ощутимо просела под ударом, но все же выдержала. Монета отскочила, движение мира замедлилось. Монета вновь начала падать. Тяжелая. Больше не подпрыгнет. И вверху будет лабиринт... Ну уж нет! Я не позволю! Старик сам назначил правила, выходит он будет им следовать. Это мой шанс. Хороший удар разрезает воздух, не создавая лишних колебаний, но сейчас мне нужен был плохой удар. Самый плохой из возможный.

Я махнул ногой, поток воздуха задел нижний край монеты. Она провернулась совсем немного, но этого хватило, чтобы вверху оказался кулак.

- Ты! Только что!

- Эй, старик. Ты не сказал, что мы должны положиться на волю случая. Или, что нам нельзя вмешиваться. Все по правилам, так что стой смирно и дай мне тебе вмазать.

- По... - глаза старика расширились, - правилам?

- Ага... - дышать стало тяжело, перед глазами все начало плыть. Донат! Сколько раз я за сегодня ускорялся? Это не могло пройти без последствий. Я должен поставить в этом поединке точку. Шаг. Еще один. Все что я видел, это лицо старика и с каждым мгновением оно все больше расплывалось... Эй! Куда оно убегает? Я же сказал ему стоять спокойно? И почему на меня надвигается пол?.. Поче...

Мир исчез.

***

Дедушка смотрел на мальчишку.

'Правила? Что за бред он нес? Какие еще правила? В битве нет никаких правил... Какой осел вдолбил в его голову мысли о правилах?'

- Нет! Стой! - Дедушка услышал голос Милы. - Остановись! Алиса!!!

- Что? - Дедушка развернулся и увидел внучку летящую прямо на него.

'Ни малейшего ощущения присутствия. Ее талант и впрямь удивителен. Достойный цветок в саду нашей школы.'

Алиса проскочила мимо Дедушки. Села возле этого чудака.

- Он не из нашего мира. Он не принадлежит к другим школам.

- Алиса, послушай. Он мог втереться к тебе в доверие, чтобы выведать секреты школы. Я не могу допустить, чтобы ты оказалась в руках какого-то...

- Я не твоя собственность!!! - Дедушка дернулся.

'Я... Боги, что же я натворил? - Дедушка коснулся татуировки на своем лице. - Это имя. Эта метка. Она не дает мне забыть прошлого меня. Этот юнец напомнил мне о былых временах. Как я мог совершить такую глупость? Нужно помочь парню. В конце концов, породниться со школой в которой есть такие дарования... Нет, что за чушь лезет мне в голову? Он ценен для моей внучки, и я обязан исправить свою ошибку.'

- Дедушка, если ты попытаешься его убить... - присутствие Алисы стало едва уловимым. На какое-то мгновение она для него просто исчезла.

'Настолько подавить свое присутствие. Какое искусство! Кто бы мог подумать, что она окажется настолько одаренной. В будущем она, несомненно, превзойдет моего никчемного сына. А ее дети... - Дедушка смотрел на парня. - При смешении двух талантов вероятность рождения детей без склонностей к боевым искусствам значительно уменьшается. Сильную кровь нужно разбавлять слабой, и смешивать лишь спустя несколько поколений. Сила подобна пороху, если ее будет чересчур много, то не будет места воздуху, а значит не будет возможности воспламенить весь этот потенциал. Конечно, существуют техники расширения границ, но... подвергать младенца смертельной опасности, в надежде что его инстинкты пробьют брешь внутренних барьеров решиться далеко не каждый. И я точно не стану этого делать. Хмм... цветы ведь не обязаны быть полезными, иногда достаточно их красоты... Решено! Я более не поставлю школу выше счастья внучки! Старею, видимо... Ох-хо-оо-о'

- Твоему ухажеру нужно оказать помощь. К тому же я дал слово, что позволю ему себя ударить, - Алиса смотрела с недоверием, но уже не так враждебно. - Клянусь честью школы.

Она отошла в сторону. Дедушка поднял молодого воина.

'Плохо дело, ритм его сердца... Такими темпами он долго не протянет. Держись, парень, и как следует поблагодари мою внучку, когда очнешься'

***

Кабан сидел в укрытии. Все что оставалось - ждать пока восстановится жизнь, ждать пока он сможет двигаться так же как обычно. Боррау силен, и эта сила иная - не такая как у Кабана. Он знал это. Битва прошла на равных, но победить противника ценой своей жизни Кабан больше не мог себе позволить. С тех пор какслова, приходящие из пустоты, начали называть его по другому - не так как прежде - Кабан потерял связь со своей землей. Он потерял возможность возродиться после смерти. А Боррау эту связь сохранил. Если умрут оба, то победителем окажется Боррау.

Кабан не мог этого допустить. Чтобы одолеть лесного кота, нужно стать сильнее. А чтобы стать сильнее, нужно убить сильного врага, то есть Боррау. Кабан думал о нападении на других владык земель, но они еще сильнее. Возможно, если дойти до края земель - туда, где сходятся все тропы и возвращают тебя обратно, сколько бы ты ни пытался пройти дальше, - то можно увидеть кого-то похожего на Боррау, но слабее. На краю земель случались странные вещи. Но там мог появиться и кто-то более сильный. Достаточно сильный, чтобы убить Кабана, до того как он успеет убежать.

Кабан размышлял. Выход с рискованным походом на край земель был единственно выгодным, но он никак не мог решиться. Каждые несколько секунд он отправлял в пустоту вопрос, следует ли ему отправиться на край земель, и все время возвращался один и тот же ответ -false. Но тогда как ему стать сильнее? Кабан не понимал.

Что-то зашевелилось рядом. Сквозь кусты просунулась волчья пасть. Нос дернулся в сторону Кабана. Следом кусты раздвинуло тело, покрытое серой шерстью. Кабан приготовился убегать, но противник вдруг качнулся и припал на одну ногу. Он ранен... Сильный противник, которого так не хватало. Вместо того, чтобы убегать, Кабан ринулся в атаку и всадил бивень в горло ослабленного хищника.

Кабан топтал врага копытами до полного изнеможения, но слова из пустоты так и не пришли. Нужен еще один такой враг... или два. Кабан подождал пока его выносливость придет в норму и отправился по следам жертвы. В конце пути он вышел из леса. Раньше он этого никогда не делал и зря. Кабан увидел впереди купол, от которого отлетали раненные волки. Некоторые из них отправлялись к лесу, другие выжидали ближе к куполу. Кабан отправился на перехват жертвы. Нельзя дать им восстановиться!

Что-то прошуршало рядом. Боррау!!! Кабан понял, что лесной кот следил за ним. И теперь он намерен перехватить его жертву! Яростный визг вырвался из глотки Кабана. Эту битву он не проиграет!

***

Когда я очнулся, голова кружилась, во рту было слишком сухо, а тело казалось желейной массой. Алиса сидела рядом, и тут же подала стакан воды. Я с благодарностью его принял.

- Где я?

- У меня дома. Ты помнишь как мы приехали?

- Еще бы я не помнил, - образ жуткого старика всплыл перед глазами. До сих пор не могу поверить, что таймфриз удалось применить несколько раз за день, и я вроде не слишком сильно пострадал. Поднялся с кровати. Стоять получается не слишком ровно, однако все могло быть куда хуже. Алиса радостно улыбалась рядом.

- Отец объявил о нашей помолвке.

- То есть теперь твои фото уже не транслируется на том огромном экране?

- Нет. Больше нет.

Мы вышли на улицу. Как же здорово вдохнуть свежий воздух. После драки с тем монстром, он кажется удивительно вкусным. Я посмотрел на экран. Там крутились фото девчонки, которую я видел в зале. А над ними все та же бегущая строка

Одолей мастера и получи его дочь в жены!

- Это твоя сестра? - Алиса кивнула. - Я видел ее вчера.

- Вчера?

- Ну, да. Когда там появился этот ненормальный старикан. Он, выходит, твой дед?

- Да, только... - Алиса выглядела обеспокоенной. - Байт, это было не вчера. Ты пролежал без сознания шесть дней.

- Что?

- Нам пора возвращаться в пансион.

- Мне наконец выдалась неделька, свободная от всех этих игровых штучек... И я ее пропустил? - мои зубы заскрежетали. - Этот старикан! Когда-нибудь я его точно прибью!

- Нет! - рявкнула Алиса. - И думать об этом забудь! Ты никогда не должен даже пытаться его ударить! Обещай мне!!!

- Эээ... Обещаю, - Алиса как-то странно себя ведет. Впрочем, я смогу отмстить, не прибегая к прямому сражению. В конце концов, разве можно одолеть это чудовище? Тут целый рейд нужен...

- Ты что, задумываешь какую-то хитрость? - Алиса просто светилась подозрительностью.

- Нееееет. Что ты, что ты... Как я могу?

- Хмммммм! - Алиса сдвинула брови. Уперла в меня пристальный взгляд. - Я решила! Мы отправляемся в пансион прямо сейчас!

- Ты решила?

- Да.

- Но мои вещи...

- Я попрошу сестру привезти их, - Алиса потянула меня за руку.

- Мы должны попрощаться...

- Сделаем это по телефону, - она ускорилась.

- А как же... ВЕЛОСИПЕДЫ!

- Возьмем с собой, но ехать на них не будем. Ты не в том состоянии, - мы перешли на бег.

- Погоди! - Донат! Она изменилась за эти дни. Это нужно как-то контролировать. Донат! Почему у меня разболелась голова? Почему сейчас, когда мне нужно все обдумать? Эээээ... А не поспешил ли я с выбором жены? Алиса вдруг остановилась и замолчала. И что-то было в ее глазах такое, отчего мне стало неловко за последнюю мысль. - Давай чуть медленнее, ладно? Не нужно бежать. Давай насладимся каждым шагом нашего пути.

Алиса просияла и просто кивнула. Мы не проронили ни слова, пока шли к автобусной остановке. Но до чего же странно... у меня было чувство, что наш разговор не прекращался ни на мгновение.

***

В дверь постучали.

- Открыто! - крикнула ВетерДуш.

В кабинет вошел Логурт. С ним парень и девушка. Винсент и Евангелина. Не самые лучшие игроки, но для тестирования разнообразие всегда лучше.

- Что-то случилось?

- Мы покидаем бета-тест, - радостно выпалила девушка. ВетерДуш нахмурилась.

- Согласно контракту, вы не можете этого сделать без уважительных причин. И раз с вами реал-хиллер, то...

- Мы здоровы, - сказал Винсент, - но в контракте сказано, что мы можем покинуть тестирование, если найдем себе замену.

- Эта неделя без игры... - протянула Евангелина. - Мы узнали друг друга лучше, и поняли, что у нас есть целая куча общих интересов кроме игр. На самом деле игроки из нас не слишком хорошие, поэтому... мы уходим.

- Это я уже слышала, но кандидатуры на замену должны быть одобрены наблюдателем группы.

- Боюсь, в этот раз обошлись без тебя, - реал-хиллер протянул две анкеты. - Все решили на высшем уровне.

- Где они? - ВетерДуш даже не взглянула на глупые бумажки.

- В комнате сканирования.

- Уже делаете модели?

- Приказ сверху. Ты понимаешь.

- Да, но я должна на них взглянуть, ведь ответственность за них буду нести я.

Логурт хмыкнул, и кивнул бывшим тестерам на дверь. Сам пошел следом. ВетерДуш была недовольна. Эти делишки за ее спиной... жутко раздражали. Вскоре Винсент и Евангелина отделились, их путь лежал в сторону холла. ВетерДуш удалось немного успокоиться. У Логурта всегда был на удивление безразличный вид. Это раздражало и успокаивало одновременно.

Наконец они подошли к нужной двери. ВетерДуш распахнула ее, но в комнате был выключен свет.

- Уже ушли?

- Нет, они все еще здесь.

ВетерДуш вгляделась в темноту и заметила два силуэта. Один крупный, а другой поменьше и довольно стройный.

- Давно не виделись... - ВетерДуш замерла. 'Этот голос!' - Марина.

- Ты?!! - тогда рядом с ним... ВетерДуш вгляделась в листки анкет. Так и есть! Это они!

- Как я и думал, представлять друг другу вас не нужно.

- Логурт, что все это значит?!!

- Почему бы тебе не спросить это у того, кто одобрил замену? Задай этот вопрос президенту компании, ВетерДуш.

- Как будто он станет мне что-либо объяснять.

- Тогда поразмысли над этим сама, - реал-хиллер развернулся и изобразил прощальный жест. - Увидимся. А пока не буду тебя отвлекать.

ВетерДуш яростно сжала анкеты. 'Что все это значит? ЧТО? ЭТО? ЗНАЧИТ?'

Глава 6 Второй этап

Перотир стоял перед россыпью деревьев. Ничего особенного на первый взгляд, но именно здесь, в двух шагах от него, пролегала граница локации. Два шага вперед, и тебя перебросит в случайное место в пределах песочницы. Рядом раздался шорох травы, и тихий хруст сушняка.

- Еще рано, - Мадалк оторвал травинку и безразлично посмотрел вперед, - так и будешь тут стоять?

- Да. Прокачаю способности часового.

- Хм? Ты будешь отыгрывать караульного? Очень смешно. В таком случае, кто будет сражаться на передовой? Ты ведь просто сгораешь от нетерпения, не так ли? Жаждешь ринуться в бой...

- Так и есть, - Перотир испытывал то самое возбуждение, которое так часто принуждало его сжимать зубы перед сильным противником в играх. Будь то монстр или сильный игрок, он не мог относиться к этому безразлично. Перотир всегда воспринимал это серьезно. Это было его проклятием, но в то же время и благословением. Целеустремленность и упорство помогали в реальной жизни, но иногда заставляли с глупым упорством искать битвы, искать сражений. Такова кровь воина, кровь мужчины, который ищет предел своих возможностей. Ищет только лишь для того, чтобы преодолеть. - Знаешь, Мадалк. Ты не прав. Уже очень скоро... очень скоро...

Воин, одетый в броню из кожи диких кабанов и накидку из шкур лесных котов, хлопнул Перотира по плечу, и пошел обратно. Больше говорить не о чем. Условное место встречи всех отрядов назначено. Остается только ждать... когда начнется второй этап.

***

Когда я проснулся? Час назад? Два? Не знаю... В голове сидели мысли, которые не давали покоя. Я старался выбросить из головы вчера, пока был с Алисой, но сейчас они снова мучат меня. Что за семейка... Я и подумать не смел, что в том 'скрытом мире' смогу встретить человека, который остановит мой удар. Как ни крути, но обычный человек на такое не способен. Как бы предки не подсаживали меня на игры, как бы ни измывались, от их стараний остался полезный результат. Я не могу отрицать, что они сделали меня достаточно сильным. И все же отец Алисы, несомненно, превосходит меня. А дед... что это за монстр такой? И что я видел? Такого просто не бывает. Родители у меня точно не обычные люди, и часто творят такое, что обычному человеку не под силу, однако...

Нет! Я так далеко не уйду. Изменение визуального восприятия окружающего для меня достаточно привычное дело. Активная визуализация, которую во мне развили, может показать любую картинку. Но обычно это замершее изображение, а не странные стены из пламени... И старикан точно их контролировал. Без сомнений. Но выяснить это можно только одним способом - узнать у Алисы. Только станет ли она объяснять?

Я поднялся. Тело слушалось беспрекословно, ни следа вчерашней слабости. Пробежка, тренировка в зале, душ. По дороге на завтрак, зашел к Алисе. На стук в дверь она отреагировала довольно быстро.

- Привет! - меня встретило радостно улыбающееся лицо в обрамлении влажных волос. - Заходи, мне нужно немного подсушить волосы и...

- Конечно, - понятия не имею, почему она так мнется, и что это за пауза в конце, но точно знаю, что в такие моменты нужно проявлять осторожность. Кто знает, что у нее на уме. Девушки как сундук со случайной добычей. Всякий раз как он открывается, не знаешь чего ожидать: легендарку или монстра.

В гостевой комнате все было точно также как и у меня. Я уселся на диван, Алиса остановилась перед зеркалом и взяла фен.

- Ты сушишь волосы таким обычным способом? Я думал, ты сконцентрируешь внутреннюю энергию, и они обсохнут мгновенно.

- Нет, что ты! Это только для самых экстренных случаев... - отражение ее лица закостенело, а потом она начала натужно смеяться, - ха, ха, ха-ха, ха, ха-ха-ха, х-х-хаа... В смысле... в смысле...

Алиса начала дергаться и водить перед собой руками, будто пытаясь ухватить что-то в воздухе. После одного резкого движения края темно-синего халата подбросило, открывая моему взору... Моя будущая жена застыла, а ее лицо стало пунцоветь.

- Т-ты... т-т-ты видел? В-ведь в-в-в-видел да? Х-х-хотя т-т-ты же м-мой жених, так что... наверное... т-тебе можно... - Алиса уставилась в пол. Сжала руками одежду. И с трудом выдавила из себя вопрос. - Хочешь взглянуть еще раз?

- Нет, - она выдохнула. Кажется, ей сильно полегчало. Правда, я не понимаю что такого в обнаженной лодыжке. Или... - Ты так переживаешь, что кто-то увидит тот метательный нож?

- Это... мой первый... - Алиса опять начала мять халат. Обычно девушки стесняются других вещей.

- Ладно, давай сделаем вид, что ничего не было.

- Нет. Ты видел. Я... скоро я привыкну. Это было так неожиданно, что я растерялась. Ой! Я все еще...

Алиса схватила фен. Метательный кинжал, который я мельком увидел, был сделан из знакомого черного металла, из того же, что и монета, которую показывал старикан. У меня мурашки по коже пробегают от этих воспоминаний. Через пару минут Алиса убежала в другую комнату, переоделась и мы отправились завтракать. На нас косились, немного злобно, но большинство игроков были охвачены радостным предвкушением. Еще бы, сегодня не только вернут всех в игру, но и сменят настройки на максимальную реалистичность. Я не люблю игры, но как будущий биоинженер, хочу узнать, что это будут за ощущения.

После завтрака всех собрали для объявления.

- У вас есть тридцать минут, чтобы подготовиться к игре, - начала ВетерДуш. - Ровно в двенадцать часов начнется второй этап бета-тестирования. Вам будет доступна для исследования вся территория 'Десятки'.

- То есть, границы спадут? - крикнул кто-то из толпы.

- Какие границы, - спросил другой. Да, я тоже хотел бы знать о чем идет речь. Наша локация была ограждена от остального мира?

- Все верно, границ больше не будет, - ответила куратор нашей группы. Несколько радостных криков раздалось позади.

- А в чем суть второго этапа? - задала вопрос одна из девчонок возле геймерши-жадной-до-чужих-будущих-жен.

- Как и на первом этапе, определите это сами. Время не ограничено, - ВетерДуш глянула на часы. - Мне пора идти. Если увидите в игре какое-то несоответствие, пишите письмо через системный интерфейс. В остальном, я уверена, вы разберетесь.

Видно, что некоторые хотели задать еще вопросы, но когда толпа буквально ринулась к выходу, они поддались общему настроению. Я оставил Алису возле ее комнаты, где уже ждала медсестра, которая будет контролировать ее состояние во время игры. Поднялся к себе, приготовился к запуску. Мой медконтролер несколько задержалась, но в игру я особо не спешил.

Небольшие приготовления, и здравствуй жижа в капсуле. Как и в прошлый раз, пришлось немного подождать перед включением. Вход в игровой мир случился резко и на этот раз ощущения были... такими же. Судя по всему, полная реалистичность будет включена одновременно со снятием границ вокруг поселения.

Я осмотрелся. Нас выкинуло неподалеку от деревни, как и при первом входе. Над поселением уже не было купола, созданного архимагом. Есть ли он сам? Возможно, поделится информацией об этой странной игровой магии. Из деревни выскочил НИП, горько сплюнул, и побежал с криками:

- Они вернулись! Гром их забей, они вернулись!

Местным программам мы явно не понравились. Это стало ясно, когда ворота деревни быстро закрыли, а над частоколом встали жители с луками наизготовку. Игроки пытались договориться о проходе, но их отсылали прочь. Я нашел Алису и отправился к ней.

- Идем отсюда.

- У тебя есть еще один план?

- Нет. Нужно, наконец, разобраться с характеристиками персонажа.

Когда мы отошли на достаточное расстояние, я уселся на землю и вошел в системное меню. Темнота, серебряный шар, модель, копирующая меня. Если на одежде были картонные бирки, которая давал доступ к информации о характеристиках одежды, то на тело никаких бирок не прилепили. Стоило дотронуться до лица, как тут же выскочило окно характеристик:

Имя: Байт Зерован (Опережающий)

Уровень: 1 (Опыт: 53/200)

Класс:Маг(Специализация отсутствует)

Сила: 1

Выносливость: 1

Ловкость: 1

Воля:3

Здоровье: 50/50

Мана: 10/10

Мастерство мага: -

Очки характеристик: 5

Все по единице, кроме воли. Странно. Неужели это все? Глаз зацепился маленький знак вопроса. Тычок пальцем по нему открыл справку по характеристикам. Выходило, что изначально игрок не имеет большого выбора, относительно того, что ему развивать. За каждый уровень давалось пять очков характеристик, за каждый уровень кратный десяти, игрок получал еще пять бонусных. Таким образом, за десять уровней суммарное количество очков - пятьдесят пять. На первом уровне по всем параметрам раскидали по одному очку и одно оставили в запасе, чтобы игрок сам решил какой показатель ему важнее. Еще четыре я заработал, благодаря программе-арбитру. Я их никуда не тратил, однако воля уже равнялась трем.

Оказывается, я успел получить два достижения - 'Каюкер' за уничтожение одной атакой двух и более противников, и 'Опережающий' за получение класса на первом уровне. Первое достижение прибавляет единицу к характеристике, которая была основной при нанесении урона. Мое использование 'запретной техники' система распознала, как магию. Второе достижение дает единицу к характеристике, которая играет определяющую роль в полученном классе. Исключения составляют те, у кого эта характеристика не может быть определена. Таким игрокам выдается свободное очко характеристик. Оба достижения дают право на созвучное звание. По умолчанию ставится последнее полученное, но всегда можно выбрать из списка.

Количество здоровья равно сумме силы, выносливости и воли, умноженной на десять. Количество маны - воля, в десятикратном размере. Для расчета маны не учитываются бонусные очки, только основные. Однако при расчете урона, берется суммарно значение воли, плюс дополнения для каждого приема. Программы имитации взаимодействия объектов вводили дополнительные коэффициенты для каждого отдельного случая. К тому же характеристики могли изменяться, могли возникать новые. В частности, подобно мастерству мага, существует мастерство для каждой профессии. Подробности в справке отсутствовали, но была приписка, что материал появится после открытия дополнительных полей.

Я зарылся с головой в справочный материал минут на десять, а когда узнал все, что было нужно, то захотел ударить самого себя. Оказывается, что для мага условия довольно необычные. То, что архимаг назвал составляющими магии, справка называла 'базовыми началами магического взаимодействия'. И они требовали развития за счет свободных очков характеристик. А ведь больше их вовсе не становилось. Мне нужно потратить очки, заработанные поднятием двух уровней, чтобы присвоить каждой из них значение в единицу. Сейчас напротив каждой стояли нули. Архимаг говорил, что некоторые из школ воинов требуют разблокирования нескольких каналов магии. Абсолютно ясно, что это необходимо для каких-то приемов или техник, уникальных для каждой школы.

Но маги... Теперь стало понятно, почему меня назвали неподготовленным идиотом. Два уровня в минусе, просто чтобы узнать какой канал для чего нужен. В справке об этом ни слова не было. Если кто-то из игроков вложится в силу, то сможет убить меня довольно просто. Если в ловкость то, как я в него буду бить заклинаниями? И появятся ли они? Ведь нужно найти еще некие атрибуты. В один миг все встало на свои места. Маг не может сражаться сам, по крайней мере, на первых уровнях. У меня есть Алиса, но сможет ли она биться за нас обоих? Кого я обманываю... она сможет, но могу ли я допустить подобный расклад? Нет. Совершенно точно нет. Я должен найти способ быстро увеличить уровень.

Вернул внимание объемной копии меня. Просовывать руку сквозь окошко с шаром и сообщениями администрации было неудобно. Я шагнул вперед к нему, и тут в окружающей темноте загорелись желтые огоньки. Они висели тут и там, некоторые из них двигались. Только начал всматриваться, как меня выбило из системного меню. Алиса стояла на страже, рядом бегали игроки. Я снова вошел в системное меню, слева среди сообщений висело одно запечатанное, синего цвета. Выдвинул его к центру, печать сломалась, а меня ждала новость:

Поздравляю, юный маг! Ты обнаружил, что на мир можно смотреть с иной стороны. Отныне тебе доступно большее, достойно воспользуйся этим преимуществом.

Ниже шло справочное пояснение:

Вами открыто умение "Тени астрала". Для класса маг умение автоматически преобразовано в "Астральное зрение". Для активации в системном меню, пройдите сквозь рамку графического интерфейса. Через системное меню вы можете выйти в астрал и путешествовать по этому пространству. Каждая секунда путешествия отнимает одну единицу маны, либо пять единиц жизни, при ее отсутствии. Радиус действия "Астрального зрения" зависит от показателя воли и количества активных элементов магии. Текущее значение 32 метра при использовании в системном меню и 10 метров - в основном игровом мире. Вне системного меню способность активирована постоянно и не требует расхода маны.

Добавлена новая дополнительная характеристика:Мастерство Астрала.

Я тут же проверил, дополнительная строка висела под "Мастерством мага" и появился новый значок - разделенный на десять сегментов круг. Одна его часть подсвечивалась желтым цветом. Как и ожидалось, это был быстрый доступ к списку навыков, умений и приемов. Там был один лишь "Астральное зрение" с описанием. Не густо.

Я шагнул сквозь рамку и опять увидел огни, трудно было поверить, что двигаются в пределах тридцати метров. Казалось, расстояние в три раза больше.

На сообщение об ошибке программа-арбитр ответила быстро. "Ситуация в рамках игровой механики", - говорилось в письме. Очевидно, ждать дополнительных очков больше не стоит.

Когда поднялся с земли и взглянул на Алису, она прищурилась, а затем усмехнулась.

- Пришло время действовать?

- Да, бежим.

Мы рванули к лесной чащобе, я внимательно высматривал любые признаки добычи. У нас не было ни оружия, ни брони, но создавать некие поделки не имеет смысла, пока мы не знаем с какими мобами придется иметь дело. После десяти минут выносливость исчерпалась, но ни одного моба мы так и не увидели.

- Алиса, садись как я. Отрешись от мира, посмотри все что увидишь в системном меню, запомни хорошенько. Из самого главного... - я подробно объяснил ей как посмотреть свои характеристики, где находятся умения, и как выглядят сообщения. Она действительно схватывает все на лету. В системном меню я наблюдал как восстанавливается выносливость. По моим подсчетам выходило, что на полное восстановление уйдет две минуты. При таком раскладе логичнее всего двигаться бегом пять минут, одну шагом для восстановления выносливости до максимального уровня. Ниже пятидесяти процентов этот показатель опускать опасно, ведь мы в любой момент можем повстречать противников.

Сейчас тоже нужно контролировать ситуацию. Я шагнул в астрал через рамку, быстро огляделся, и вернулся обратно. Ни единого пятнышка вокруг. После восстановления, приготовился снова бежать, но Алиса остановила:

- У меня там что-то странное. Какой-то синий ящик...

- А как система его описывает?

- Хмм-м, - покачала она головой, - никак.

- Жаль, что я не могу на него посмотреть... - эта мысль тряхнула меня, как неожиданный крик в ухо. Алиса была рядом, но я не увидел пятна, которое обозначает ее присутствие. Скорее всего, причина в том, что она также находилась в системном меню, и таким образом стала невидимой из астрала. Так ведь кто-то может находиться в системке, и выпрыгивать на секунду другую, чтобы обнаружить приближение другого игрока. Отличный способ для любителей устраивать засады. Нужно быть осторожнее... А если мы появимся в астрале одновременно, будем друг друга видеть или нет?

- Алиса, с ящиком разберемся чуть позднее. Сейчас мы должны кое-что проверить.

К счастью, она быстро поняла проблему, и уяснила что нужно делать. Через три секунды моего нахождения в астрале рядом мелькнул желтый огонек, затем потух и появился снова. Алиса вошла в астрал, потом ее выкинуло в основной мир через системку, потому огонек и мигнул. Через пару секунд он опять исчез - Алиса вошла в меню, чтобы прочитать сообщение об открытии навыка.

- Ну, как? - спросил я, когда Алиса открыла глаза.

- Получила 'Тени Астрала'. Радиусы действия тридцать и десять метров.

- Ясно... Хорошо! Теперь давай разберемся с твоим ящиком. Вскрывай его.

Алиса закрыла глаза, возвращаясь к системному интерфейсу, а через пару мгновений перед ней появился вихрь синих искр. Она, не открывая глаз, сунула в него руки, и вытащила тетиву от лука.

- Там было написано, что это 'Тетива из лейлурта' высокого качества. И еще, что это бонус за быстрое прохождение первого этапа тестирования.

- Хмм, - а мне бонусов ожидать не стоит, похоже. - Ясно, спрячь ее куда-нибудь, и бежим.

Дальше двигались по схеме пять минут бега, одна минута шаг, но пришлось сократить время бега до четырех минут, иначе выносливость не успевала восстанавливаться. В минуту отдыха через раз выходили в астрал, чтобы осмотреться. После почти часа бега смогли пересечься с игроком. Это был Тавур. Несостоявшийся алхимик выглядел раздраженным.

- Вы видели тут хоть одного моба?

- Нет.

- И я не видел, - вздохнул Тавур. - Но ведь это ненормально! Во всем лесу ни одного моба! Я до вас встретил пару типов, так они клялись, что в этом месте полным полно зайцев. Но ни один не появился...

- А сами они где?

- Пошли по другим местам. Они весь первый день чащу изучали, запоминали где монстры водятся. Если в других местах тоже пусто, будет совсем плохо... Мы конечно на бета-тесте, но такие подставы - полный отстой. Дали нам подачку, но забрали мобов? - Тавур достал из-за пояса маленький кинжал. - Повезло, что нужная вещь из ящика выпала. 'Нож умелого травника', пригодится когда, наконец, смогу получить профессию алхимика. А тебе что досталось?

- Ничего, - Тавур на это только фыркнул.

- Не хочешь, не говори. Но чтобы бонус за ускоренное прохождение дали всем, кроме того, кто его организовал... в подобное не верится совершенно.

- И все-же это так. Алиса получила бонус, я - нет.

- Гонишь! - выпучил глаза Тавур.

- Скажем так, меня невзлюбил кое-кто из админов. Знать бы еще за что...

- Наверное, за то, что ты отправил нас своей выходкой на больничные койки, придурок! - раздался сбоку голос. Из-за деревьев показались пятеро игроков. Те самые, которых выкинуло из игры после применения запретной техники.

Тавур напрягся, и крепче сжал рукоять ножа. Алиса отодвинула одну ногу чуть в сторону, напружинила колени. Я остался стоять в той же позе. Они вряд ли успели прокачаться при таком повальном отсутствии бродячих мешочков опыта, но у них в руках было боевое оружие. Уверен, его характеристики существенно отличаются от таковых у ремесленного ножа Тавура и тетивы Алисы. И судя по тому, как легко они его вертят, проблем с использованием вещиц эти пятеро не испытывают.

- Меня зовут Имомуши, - один из них вышел вперед, а я вспомнил, что перед отъездом к родственникам Алисы, видел его в холле пансиона. - Этого крикливого типа, который говорит все, что в голову взбредет - Первет.

- Следи за языком, паршивец!

- Это Родрик, - Имомуши будто не заметил крика Первета. - Это - Острог, а последний... Локус. В первый же день игры из-за твоей выходки мы оказались в больничном отделении. Нам повезло, что мы сумели найти тебя так быстро, ведь полдень уже скоро.

- Тц! - Тавур состроил страшное лицо. - Решили отомстить? Ждете пока будут активны настройки максимальной реалистичности, чтобы напасть? Вынужден вас огорчить, но таких тварей я терпеть не могу! Скоро сюда вернутся еще двое...

- Уже здесь! - позади нас выскочили два игрока. В первый день я видел их выходящими из 'храма' после воскрешения. Насколько помню, они обсуждали убийство какого-то оленя. - Ну вот, пять на пять. Хорошая будет дуэль.

- Ага, может хоть за них опыта дадут, раз мобов нигде нет.

- Не думаю, что вам это понравится, - ухмыльнулся Первет. - Вы ведь получили бонусы? Вещи высокого качества? Думаю, что да, хотя я что-то не вижу у вас ничего полезного. За то, что мы пострадали из-за недочетов игры, на выдали бонуспак с вещими редкого качества. Прирост ко всем характеристикам, высокая атакующая мощь! У вас нет ни шанса.

- Посмотрим, - прорычал Тавур. Как-то он не похож на мирного ремесленника. Хотя это уже не важно. Этот Имомуши явно не собирается нападать. В ответ на мои мысли он поднял руку, призывая всех успокоиться.

- Мы здесь не для битвы. Прежде чем я продолжу, я хочу кое-что узнать. Байт, какой бонус ты получил за быстрое прохождение первого этапа игры?

- Я, - не нравится мне его взгляд, совсем не нравится... - не получил ничего.

Острог шумно вздохнул, Локус поднял бровь, Имомуши облегченно выдохнул, Родрик никак не отреагировал, а Первет расхохотался:

- Ничего? Ха-ха-ха! Ха-ха... хмм. Ты был прав, Имомуши. Бесит... Как же меня это беееесииииит!!! - Первет закричал в небо. - Байт Зерован, я с большим удовольствием бы тебя покрошил несколько раз, но... То, что творят админы меня выбешивает куда больше, чем ты! На время я отложу расправу над тобой, понял?!

- Если ты о мобах, то мы кое-что узнали, админы тут не при чем, - сказал один из друзей Тавура.

- Дело не в мобах, - пояснил Имомуши. - Нас всех пустили в расход, образно выражаясь. Судя по моей информации, второй этап - битва групп. Не знаю как это будет происходить, но мы, скорее всего, должны захватывать чужие поселения. Я связался со своими товарищами из 'MagenT', которые оказались в других сотнях, поспрашивал игроков. Никаких сомнений, второй этап - глобальное PvP сражение, в котором мы должны создавать объединения и расширять подконтрольную территорию. У меня есть информация, согласно которой нашу группу решили 'принести в жертву'. Они подвели ситуацию таким образом, что наши шансы занять мало-мальски достойное место в итоговом рейтинге бета-теста стремятся к нулю.

- Чт... Зачем им это? - второй охотник был шокирован.

- Из-за него, - Имомуши указал пальцем на меня. - И я считаю, что если нас всех решили отбросить как несущественную мелочь в разборке против того, кто известен какДитяКода... Мы должны заставить их пожалеть об этом. Байт Зерован, ты должен понимать, что в одиночку никто не способен победить в таких условиях, поэтому... Я предлагаю тебе союз!

- Этот типДитяКода? - шепотом спросил второй охотник у Тавура.

- Да. Я сам вначале не поверил, но, похоже, это все-таки он.

Охотники переглянулись.

- В таком случае нам тоже есть что сказать, - первый охотник нахмурился. - Байт, если ты действительно тот за кого себя выдаешь, ты был внутриОрба?

Донат побери... Что-то вокруг меня слишком много осведомленных людей появляется. Эти странности начинают меня беспокоить.

- Если ты говоришь о 'яйце', то да. Я был там.

- И насколько ты преуспел? Насколько ты близок к уровнюВосемь единициВосемь нулей?

- Я могу контролировать восемь связок в течении пары часов, а что касается родителей... они используют его на полную. То есть, более сотни связок на каждого.

- Ургх! - поперхнулся охотник и сжал губы.

- Если ты знаешь что это такое, то должен в полной мере осознавать насколько мне до них далеко.

Он посмотрел вверх, шумно втянул воздух, пробормотал что-то, а потом ударил себя в бедро:

- Решено! Если ты намерен победить в этой игре, то можешь рассчитывать на мою пом... на нашу помощь.

Почему сейчас, когда мне нужны надежные люди, я получаю предложение об альянсе от кучки не самых приятных типов и двух охотников, подозрительно много знающих о моей семье? Мобов нет, квестодатели закрылись в деревне, быстрый кач невозможен...

- Я согласен.

И тут нас накрыло.

Звуки, запахи, свет, прикосновение одежды... все было чересчур резким, интенсивным. Вот в чем опасность резкого перехода на высокую реалистичность. Мы не успели приспособиться, наш разум еще не научился отфильтровывать поток информации, которую передает капсула. Я ушел в системное меню, стало легче. Возвращаясь в основной мир, чувствовал себя паршиво, но это нужно преодолеть. Нужно адаптироваться. Остальным тоже было не сладко. Шурш-шш-ш-шур-хшш-ш-кхрсь-тскрхр-шшш. Эти звуки... Я резко обернулся.

- Кто-то бежит сюда! - Алиса быстро сориентировалась, мы смотрели в одну и ту же сторону.

Скоро будет здесь. Через три, две, одну...

- Храаааа!!! - перед нами появился игрок в кожаной броне с роговыми пластинами и огромным топором в руках, какие бывают только в играх. - Умритеееее!!!

Огромная секира начала свой ход.

***

Перотир не мог поверить своей удаче. Так близко от границы! Это его первый улов. Двое... трое... пятеро... десять. Всего их десять. 'Как символично, - думал Перотир, прочерчивая топором горизонтальную дугу, - десятка моих первых жертв. Какое идеальное совпадение с названием игры.'

Двое уклонились от удара. Хотя было жалко рубить девчонку, Перотир занес топор еще раз. 'Это игра, ничего личного.'

- Кьяааа! Не убивай меняааа! - девчонка оказалась слабонервной. Она вдруг вскочила, и спряталась за спину Перотира. - Я за тебя! Только не убивай меня, ладно? А с ними можешь делать что хочешь.

- Ха-ха-ха! Отлично! Я возьму тебя в свою гильдию, но для начала расправлюсь с остальными, чтобы не мешали. Девять - это не десять, но я как-нибудь переживу это.

Перотир перехватил рукоять у самого лезвия. С таким хватом орудовать им можно было куда быстрее, пусть и в ущерб мощи. Скорость сейчас была важнее, ведь все перед ним были лишены какой-либо брони. Обычные неудачники, которые до сих пор ходят в первой одежде.

'С кого бы начать? Бегать за ними глупая затея, - Перотир увидел одного, который стоял, опираясь на товарища. - Интересно, смогу ли я убить их одним ударом?'

Он ринулся к первым жертвам, перед глазами мелькнула паутина. 'Нужно будет хорошо порыскать в округе, возможно, удастся найти новый вид монстров. В нашей части пауков нет.' Перотир резко дернул топор, намереваясь разрубить беззащитных противников, и тут что-то ударило его. Удар был столь силен, что он потерял равновесие, запнулся, а лезвие оружия так и не достигло врагов. 'Шея! Кто-то ранил меня в шею, но как...'

Блеск паутинки. 'Нет, это не паутина, - Перотир увидел что на шип, украшающий топор надета петля тетивы. Тронул шею. Тонкая нить обвивала ее. - Кто? Когда? Девчонка?'

- Ты появился совсем не вовремя, - Перотир увидел типа самого мерзкого вида. - Мы были немного не в форме, но сейчас я тебя...

Что-то закрыло обзор, заскрежетало в самой голове. Перед лицом появился бритоголовый парень. Перотир понял, что ему в глаз только что воткнули нож. Судя по онемению тела, был получен критический урон.

- Эй, Острог! Какого фига? Это была моя добыча!

'Острог? Из 'MagenT'?'

- Я все правильно сделала? Или его не нужно было атаковать? - Перотир начал падать, когда услышал вопрос этой притворщицы. Лежа на земле, он скосил целый глаз в ее сторону. Она стояла возле одного из членов группы.

- Да, Алиса. Ты молодец.

'Он совсем не взволнован? Ни капли?'

- Блин, с кем мы связались, - отвратный тип подходил все ближе. - Байт, тебе следует быть аккуратнее со своей подружкой. Женщины те еще штучки, поверь моему опыту! Никогда не знаешь, как далеко простирается их фантазия. А уж эта... как она вообще такой трюк сумела провернуть?

'Байт? Тот самый...'

- Эй, ты! - отвратный тип навис над Перотиром. - Ты же сейчас на последнем издыхании, верно? Как, должно быть, унизительно умереть от того, что на тебя наступят.

Отвратный тип поднял ногу над его головой.

- Запомни этот день! День, когда великий Первет раздавил тебя как жука!

'Первет? - думал Перотир, когда нога припечатала его голову. - Никогда не слышал...'

Несколько мгновений в темноте, и он оказался в храме. Проверил алтарь, но не обнаружил ни тетивы, ни ножа, хотя шанс на то, что они переместятся вместе с ним, был. Небольшой, но был.

На улице его встречали удивленными взглядами.

- Перотир? Тебя убили? - Саманут, на которого в группе номер семьдесят два возлагали большие надежды, округлил глаза.

- Это было довольно быстро.

- Сколько их было?

- Десять. По внешнему виду, они были первого уровня.

- Тебя завалили десять первоуровневых персов? Быть не может... Это же просто бред...

- Вообще-то меня атаковали всего трое. Хотя последний просто наступил на мою голову, выбивая последние крохи жизни. Будет верно сказать, что меня убили двумя атаками. Если бы не последний удар, я бы умер от кровотечения. Два удара. По одному от игроков первого уровня...

- Ты издеваешься?!! - взорвался Саманут. - Как ты можешь вот так запросто говорить, что лучшего бойца нашей группы убили первоуровневые игроки с двух ударов?!! У них ловушки были или что?

- Нет. Честная схватка. Мадалк уже вернулся?

- Пока нет, но если его тоже убьют какие-то лоулевелы...

- Помолчи, Саманут. Поговорим, когда Мадалк вернется, - Перотир понял, что все это нужно хорошенько обдумать. - Похоже, нас ждет очень веселый второй этап, очень... веселый.

Глава 7 Гильдия, которой нет

Мадалк выглядел задумчивым, Саманут растерянным. Перотир их понимал. Мало кто из игроков, привыкших играть исключительно сидя перед монитором способен эффективно реагировать в ситуации, где все решается отнюдь не нажатием кнопки, а реальными действиями. Выбрать эффективный путь в бою может далеко не каждый, пусть и считает иначе. Перотир помогал своей группе отработать навыки боя оружием, учил их мыслить другими категориями, в которых зрелищность уступает место эффективности. На высоких уровнях, очевидно, появятся какие-то супер-приемы, которые будут мощны, вопреки логике обычного мира. Но на то это и игра, а не симулятор. Пока же он использовал свои знания, чтобы сделать товарищей по группе чуточку сильнее.

Куратор заранее предупредил их о том, каким именно будет второй этап тестирования, и попросил всех работать сообща. Тем не менее, для большинства все еще было слишком сложно принять мысль, что нужно двигаться резче, а соображать быстрее. И вот теперь его убивают с легкостью именно за счет выдумки. Совершенно очевидно, что разница в характеристиках между ним и первоуровневыми игроками достаточно велика, чтобы он мог их победить. Однако, Перотир сам затянул петлю из тетивы на своей шее, и сделал это так, что получил травму и сильнейший эффект кровотечения. Логи в системном меню показывали, что он фактически был трупом уже после первого удара, а не после второго. Его просто добили, и все же... Острог. Один из передовых игроков 'MagenT', ловкая актриса, убившая его, и Байт.

- Значит, он действительно тот самый Байт? - Мадалк задал этот вопрос парню под ником Теттири. Он недавно присоединился к гильдии 'Единство', которая включает в себя почти всех из группы ?72. Как оказалось, соперники не заходили в игру после первого дня, и потому не смогли наладить отношения с НИП. Те закрылись от них, напрочь отказываясь впускать. Теттири решил попытать счастья, присоединившись к их гильдии, и теперь рассказывал удивительные вещи.

- Думаю, да. Он выглядит довольно безразличным, поэтому переживать стоит скорее о других игроках.

- Ты прав, - Перотир вздохнул. - Кажется, я начинаю догадываться, что задумали кураторы, и почему вам не сказали о втором этапе. Ты хорош в одиночной игре, верно?

- Ну, да. По правде, я далеко не самый лучший игрок, но лучше многих ваших. Я нескольких завалить мог, пока они мимо меня по лесу рыскали. Просто из засады мог убить. Беспечные они какие-то.

- Дело не в беспечности. Мы специально проводили разъяснения на счет того, что в игре они всегда возродятся, и переживать не о чем. Это помогает им сохранять спокойствие даже в самых неожиданных ситуациях, не смотря на то, что окружающая реальность так похожа на обычный мир. Действуя группой, они могли бы победить тебя. Или ты не согласен?

- Учитывая уровень, могли бы. Я бы просто не смог от них убежать, но нескольких бы точно убил... ну, или одного, - Теттири простодушно улыбнулся.

- Да, наверное. Вот это и есть разница между нашими группами. У вас много тех, кто силен в одиночной игре, у нас - тех, кто играет далеко не лучшим образом. Вам ничего не рассказали о втором этапе, чтобы вы не смогли сразу скооперироваться. Опытные игроки понимают всю важность группового взаимодействия, и мигом забывают личные разногласия, когда на кону стоит победа. Очевидно, что объединись вы, и многим пришлось бы не сладко. Нам же с первого дня пояснили, что второй этап не что иное, как битва за территорию. Временные рамки не ограничены. Условия победы или поражения не известны. Кураторы уравняли шансы на победу, вот и все.

- Тогда, вам следует поблагодаритьДитяКодаза досрочное прохождение первого этапа.

- Пожалуй. Но раз у вас был спрятан такой способ решения, то он должен был быть и в нашей песочнице. Или я слишком многого хочу? В конце концов, Саманут получил класс, хоть и не в первый день, а в третий.

- Серьезно? А что за класс?

- Духовный служитель, - Саманут гордо выпрямился. Он действительно хотел что-то подобное.

- Типа, жрец?

- Нет, чтобы быть жрецом, нужно стать служителем бога, а я пока ни одного не встретил.

- И что ты можешь?

- Еще ничего. В точке воскрешения стоит алтарь, но некому поклоняться. Он пустой. Пока не найду духа-покровителя, буду иметь только один классовый навык - 'Духовное зрение'. Если следовать логике, то получение класса в песочнице дается только одному игроку. У вас это был Байт, здесь - я.

- Тогда нужно как можно быстрее захватить второе поселение, - Мадалк поднялся, - иначе против такой толпы опытных игроков нам не выстоять. Почти все вернулись, пора собираться в путь.

- А если это поселение захватят, пока мы бродим, - Теттири задал резонный вопрос, но Перотир только засмеялся.

- Этого не случится, а если и захватят, ничего страшного.

- В смысле?

- Извини, но мы все еще не можем тебе доверять. Не исключено, что ты вражеский лазутчик, посланный чтобы втереться к нам в доверие.

- Понимаю, в таком случае подожду, пока вы не станете доверять мне больше. Полагаю, помощь в захвате будет расцениваться как шаг в нужном направлении.

- Совершенно верно.

Теттири удовлетворенно кивнул, а Перотир изо всех сил взмолился, чтобы все прошло удачно. После всего услышанного, он был уверен, если дать пятьдесят шестой группе достаточно времени, чтобы они сплотились, никакие уловки не помогут его гильдии остаться на плаву.

***

- Здесь, - Верлад - старший из парочки охотников - указал на куст.

На первый взгляд, растение ничем не отличалось от остальных, но на деле за ним скрывалась небольшая щель между двух, растущих впритык деревьев. Все по очереди протиснулись, чтобы обнаружить с другой стороны большую поляну. Тут и там по окружности стояли достаточно толстые деревья, но настоящей преградой была колючая стена высотой около двух метров.

- Осторожнее, те кусты ядовитые. Подойдете близко, схлопочите дебафф.

- Как вы нашли это место? - Тавур подозрительно осматривал ручей, вытекающий из-под кучи камней в центре.

- Мы получили класс охотников довольно быстро. Кориан вообще мировой мужик, хоть и непись. Потом навык 'астральные тени' изменился на 'глаз охотника'. Подсвечивает следы животных. Так мы это место и нашли, планировали тут базу соорудить со временем.

- И вот так запросто привели нас сюда? - Первет состроил омерзительно-подозрительную гримасу.

- Мы привели сюда Байта, а вы просто прицепом попались, - пояснил Зиккур, второй охотник.

- Тоже мне... - Первет принялся расхаживать по территории нашего временного убежища.

- Хорошо, а теперь я вам немного объясню ситуацию с мобами, - Верлад сел на траву. - Короче, они не пропали. Мы увидели следы и они, прямо скажем, внушают опасения. Мобов в лесу убивали слишком часто, устроили им тотальный геноцид. Кориан говорил, что это может лишить... короче, возрождаться они будут намного дольше после такого. Потому так важно знать несколько мест для охоты.

- И кто в этом виноват? Игроки из другой песочницы?

- Нет. Их убили другие мобы.

- В смысле? С каких это пор мобы убивают мобов? Мобов должны убивать игроки.

- Ты прав, Острог, но это верно, когда речь идет о простых играх. Здесь же хищники поедают травоядных и обходят стороной ядовитых зверей. Разработчики не ограничились созданием искусственного интеллекта для неписей, для рядовых мобов тоже что-то учудили. Мы видели следы двух зверей. Огромные следы. Эти твари опустошили лес, и нам остается надеяться, что соседям не удастся их завалить. С таких мощных монстров точно выпадет что-то стоящее.

- А мы сами? - напрягся Имомуши. - Мы сможем убить такого зверя вдесятером?

- Пока не поднимем уровень - не судьба, - Верлад выглядел расстроенным. - А как прокачаться? И как мы будем защищать поселение, в которое нас даже не пускают? Шансы на победу во втором этапе - ничтожны до безобразия. Убийство игроков дает PvP-рейтинг, но ни крупицы опыта. Мы уже проверяли.

- Может быть, наш игрогений подскажет выход? - Первет сказал это омерзительно-обнадеженным голосом.

- Я не гений, но сейчас необходимо сделать одну важную вещь. Узнать, кто и что может: навыки, способности, характеристики. Открыть все, что возможно из отсутствующих умений, разработать тактику, а потом... идти на вражескую территорию и немного прокачаться перед атакой супермобов.

- Пфф! Как будто это так легко!

- Первет, ты достал уже! - это не выдержал Родрик. Какой-то он неразговорчивый, или точнее - замкнутый. Видно, что это не обычное для него состояние. - Я начну: уровень первый, навыков нет, умений нет, защита от ментальных атак - 10%. Базовые характеристики: сила - 2, остальные по единице. Имеется оружие 'Дубина демона ветра' урон 15, повышает ловкость на четыре. Все.

- У меня то же по навыкам, резисту и уровню, - взял слово Имомуши, - ловкость 2, остальные по единице. Бонусом получил 'Кастет из поддельной кости дракона' урон 8, дает прибавку к урону на единицу за каждые три единицы ловкости.

- Думаю, про уровень пояснять не нужно, - продолжил Острог, - сопротивление менталу у нас пятерых тоже одинаковое, имею 'Кинжал точного удара', урон 10, шанс нанести критический урон 15%. Свободное очко характеристик вложил в ловкость.

- У меня 'Кухонный нож гиганта', - показал здоровенный тесак Локус, - урон 30, после каждого удара теряет от одного до трех процентов заточки, соответственно снижается показатель атаки.

- 'Меч героя', - омерзительно-хвастливо вытянул руку Первет. - Урон 15, шанс парировать атаку противника 20%, привязан к персонажу. Выносливость 2, остальное по единице.

- Уровень 2, - все тут же уперли глаза в Верлада. - Что? Пока вы непонятно чем занимались, мы первый день с пользой проводили. Сила 2, выносливость 3, ловкость 5, воля 1. Одна единица ловкости бонусная, получил за достижение 'Всегда начеку', после того, как отразил атаку монстра, напавшего из засады. Из оружия 'Простой нож охотника', урон 5, но только колющий, возможно удастся заточить, тогда еще и режущий появится. Кроме стандартной одежды есть 'Куртка для леса', защита от колющего урона 2. Класс: охотник. Есть навык 'Глаз охотника', позволяет видеть следы животных. Имеет ограничение по времени с появления следа. Плюс, некоторые звери умеют 'заметать следы', у таких след 'живет' совсем немного.

- У меня то же самое, кроме характеристик: сила 3, выносливость 5, ловкость 1, воля 1. Достижения тоже нет. Еще... - Зиккур глянул на напарника, - да нет, ничего.

- Что значит ничего? - спросил Тавур.

- У меня с навыком 'Взгляд охотника' не совсем получается работать. Не знаю в чем причина.

Он не это хотел сказать. Что-то эти двое не договаривают.

- Какой-то баг? - на вопрос Тавура, Зиккур только пожал плечами. - Хорошо, я тоже первого уровня. Класса нет, все характеристики по единице, одно свободное очко держу в запасе. Навыков, достижений, резистов, класса - нет. Оружием мой 'Нож умелого травника' можно назвать лишь условно: урон 2, позволяет заготавливать травы, что и так понятно - предмет для профессии.

- Уровень первый, класс маг, навыков кроме 'Астрального зрения' нет. Есть два достижения: 'Каюкер' за вашу пятерку, и 'Опережающий' за получение класса на первом уровне, каждый дал по единице к воле, всего - тройка, остальные параметры на единице.

- Значит одно очко в запасе, - посчитал Имомуши.

- Нет, в запасе пять очков.

- Откуда? - услышал я синхронный крик.

- Если в двух словах... - я собирался рассказать им о программе-арбитре, когда над поляной сверкнуло и мимо пролетело тело.

- Карлайла? - похоже, Тавур знаком с этой дамочкой. Теперь буду знать, как зовут ту, которая вечно пытается забрать у меня Алису. Карлайла, да? Что-то знакомое... пересекались где-то в играх? Или я где-то о ней слышал?

- Дрянь! Тварь! Тварь-тварь-тварь!!! - Карлайла бешено била землю, комья травы легко выдирались из мягкой земли. - Как он посмел?!!

- Кто?

- Арсагрус!! Этот мерзавец!! Он... - Карлайла осмотрелась и прекратила вымещать злость на нашей поляне. - Тавур, что ты здесь делаешь? Ты тоже умер?

- Нет, вообще-то это тайная поляна. Но раз ты воскресла здесь, то очевидно она такой будет не долго. Жаль, удобное место. Так что ты говорила про Арсагруса?

- Эта сволочь меня убила до того, как меня приняли в 'Единство'.

- Куда приняли?

- Это клан наших соперников из другого поселения.

- Мы можем вступить в чужой клан? - удивился Родрик.

- Конечно! - фыркнула Карлайла. - Это же игра. Никто не станет тебя убивать за переход на сторону врага, а если и станет, то все равно не страшно. В конце концов, все хотят быть на стороне победителей, а не проигравших.

- Слушай, у них есть фора в шесть дней, но заявлять так категорично.

- А как еще мне говорить, Тавур? Наше поселение захвачено. А цель второго этапа - расширение границ, понимаешь?

- Зах... - Тавур судорожно вдохнул, - ...вачено? Ты хочешь сказать, что мы...

- Все верно, - Карлайла сжала кулаки и нахмурилась. - Во втором этапе... Мы проиграли.

***

Карлайла смотрела на потрясенные лица игроков вокруг нее, и разрывалась между двумя чувствами. С одной стороны она радовалась, что обошла этих неудачников и присутствовала при этом событии, что знала, как все происходило. А вот с другой... она сама ничуть не лучше этих неудачников. Ведь те, кто не вошел в состав гильдии, получили статус 'бродяги'. Единственное, что успокаивало Карлайлу - присутствие девушки. С самого начала игры она хотела заполучить ее в свои компаньоны, но... у нее на пути стоял Байт Зерован.

- Погоди, как они могли так быстро захватить поселение?

- Очень просто, - 'какие же они тупые, эти мужчины', - Арсагрус договорился с представителями гильдии, потом убедил неписей, что им следует положиться на новых людей. И знаете, почему они согласились?

Карлайла выдержала паузу прежде, чем продолжить.

- Потому что наша группа их разозлила, а представители 'Единства' пообещали, что не допустят к поселению никого из тех, кто входит в нашу группу и не является членом гильдии.

- Тогда нам остается только вступить в эту гильдию?

- Тавур, ты тупой? Я же сказала, что мы проиграли! - Карлайла горько вздохнула. - Неписи потребовали, чтобы никого из вас... из нас не принимали в ряды 'Единства' после того, как Вароба перейдет под их контроль. Я не знаю, чем вы занимались, но моя команда оказалась везучей. Долбаный 'Счастливый билет' оправдал свое прозвище, мы появились не за воротами, а внутри деревни. И первое что заметили - баррикаду на воротах, очень злых неписей и разрушенное здание возрождения. Те, кто хотел попасть в деревню через смерть, сильно обломались. Всех выбрасывало куда угодно, только не на прежнее место респа.

- Куда угодно? То есть, кроме тебя сюда может никто и не попасть?

- Откуда мне знать? Я видела, что все возрождались, где придется.

- У тебя есть справка по возрождению? - Карлайла хотела крикнуть что-нибудь оскорбительное, но Байт был прав. Разные пояснения появлялись после открытия навыка или достижения, а это была ее первая смерть. 'Аррррсссагррррруссссс, - прорычала-прошипела Карлайла мысленно - ты еще поплатишься за то, что сделал...'. Ей с трудом удалось взять себя в руки.

Она вошла в системное меню и нашла новое достижение - 'Первая смерть'. Описание оказалось достаточно подробным, как и в случае остальных достижений.

- Ну, что там? Есть? - Тавур был одним из немногих мужчин, достойных доверия по мнению Карлайлы, но вот остальные...

- Есть.

- И?

- В случае разрушения места возрождения на родной локации (а это как раз наш случай верно?), респ происходит в случайном месте силы. Дальше там какая-то белиберда шла про истощение магических источников...

- Поконкретнее про эту 'белиберду' расскажешь?

- Нуууу... - Карлайла сделала вид, что сомневается, стоит ли Байту рассказывать об этом. - Я бы могла вспомнить, если ты отпустишь эту милую беззащитную девушку из своего ужасного плена. Не знаю, как ты заморочил ей голову, но...

- Она - моя невеста.

- Вот и я об этом, ты... что сказал? - Карлайла медленно переваривала информацию, но когда осознала, то забыла как дышать. К ее удивлению, в игре это имело значение. Не прошло и минуты, как вокруг нее полыхнуло светом и она снова полетела над зеленой травкой.

- Эй? Ты что отравлена? - раздался чей-то голос.

- Н-нет.

- Тогда почему умерла?

- Не важно.

- У нее с головой все в порядке? - спросил один из мужланов. - Зиккур, надеюсь это не твоих рук дело?

- Что? Нет, конечно!

- Таааак, - протянул до омерзения противный голос. - Значит, он мог убить ее, не сходя с места? Не помню, чтобы вы рассказывали о чем-то подобном.

По поляне разлилось напряжение.

- Успокойтесь, - странно, но голос Байта смел его в один миг, как и растерянность Карлайлы. 'Как этот парнишка провернул такое?'. - То, что у кого-то есть маленькие секреты, вполне нормально. Я уверен, что со временем мы станем больше доверять друг другу, но сейчас у нас нет выбора, кроме объединения.

Все как-то расслабились, а обладатель омерзительного голоса цыкнул, задрав подбородок.

- Хорошо, а теперь нам важно узнать подробности о механике возрождения персонажей. Можно привязаться к одному месту?

- Сейчас нет. Можно ли будет в будущем, не знаю. Когда алтарь возрождения был разрушен, нас начало выбрасывать на так называемых местах силы. При этом в каждой такой точке есть некий запас энергии, после исчерпания которого, он перестанет служить местом респа. Есть приписка от администрации, что это мера обеспечения безопасности для игроков не имеющих 'прописки' в игровом мире. Таким образом запереть кого-то на точке возрождения и бесконечно убивать - невозможно. В деревне неписи говорили, что каждый изгнанник станет 'бродягой', в системном меню пока нет такой отметки. Скорее всего, нужно время, чтобы они провели все необходимые ритуалы закрепления власти.

- Или они оттягивают момент до принятия всех желающих в ряды гильдии.

- Если Байт прав, то мы можем прямо сейчас пойти туда и присоединиться к ним.

- Нет, они не открывают вход в деревню ни для кого. Пару раз уже пытались взять ее штурмом, но неписи сами отбивали нападения, а после того как к ним присоединились гильдийцы, это стало совсем безнадежным занятием. Единственный выход - идти в другую локацию и пытаться пристроиться там.

- Это если возьмут, - возразил Тавур, - да и куда идти? Где искать другие поселения? Группой мы точно не дойдем, если после смертей нас будет раскидывать по разным точкам респа. Карта еще не открыта, как наладить связь между игроками неясно.

- В системном меню есть чат, должен работать.

- Мы уже пробовали, сообщения отправляются в пустоту. Поддержка говорит, что мы неверно пользуемся им, но отказывается давать инструкции, вроде бы общение игроков через системку завязано на какое-то достижение...

- Понятно, в таком случае мы никуда не пойдем.

- Что ты хочешь сказать, Байт? Мы не сможем развиваться, а... Кажется понял, мы можем присоединиться к гильдии неофициально, так?

- Вряд ли программа-арбитр это допустит.

- Не знаю, о какой программе идет речь, но он прав, нарушить договор с неписями не получится. Я точно слышала, как об этом говорили гильдийцы.

- И что же нам делать? - бритоголовый коротышка интересовался не от непонимания, Карлайла видела разницу между тюфяками и волевыми людьми. Все здесь... достаточно сильные игроки. Хотя с Арсагрусом сравнятся разве что Байт, коротышка и тот тип в пыльной куртке.

- Дайте мне минутку, - Байт закрыл глаза.

'Он ушел в системное меню, - догадалась Карлайла. - Это мой шанс!'

Она подскочила кдевушке.

- Послушай, ты должна знать, такие парни как он только говорят о женитьбе, но на самом деле ничего подобного они никогда не сделают. Понимаешь? - Алиса смотрела на нее с выражением близким к безразличию. Так рассматривают травинку, плывущую в ручье. Глаза следят за движением, а разум терзается вопросом: 'В какой момент она утонет?'. Карлайла поняла, что ее не воспринимают всерьез. - Видишь ли, такие парни, как Байт популярны. Сегодня он приударяет за тобой, а завтра будет тащиться за следующей юбкой.

Ни малейшего изменения в выражении лица.

- Ты что, не понимаешь меня?

- Понимаю, - кивнуладевушка. - Когда Байт увидит красивую девушку, тут же начнет охмурять ее, чтобы создать гарем.

- Вот именно! Неужели, ты хочешь оставаться рядом с таким человеком?

- А что в этом такого страшного?

- Как это... Это ведь унижает твое достоинство!

- У моего отца восемнадцать жен. И, наверное, однажды он найдет еще одну, потому что ни одна из моих матерей так и не смогла подарить ему сына.

Карлайла рассмеялась, такой шутки она не слышала еще никогда. 'У этой девушки такое странное чувство юмора, она станет достойным украшением в моих руках. Только я смогу раскрыть весь потенциал этого милого создания!'

- Что случилось? - Байт открыл глаза.

- Не знаю, - ответила Алиса. - Эта женщина начала смеяться, когда я рассказала, что у моего отца восемнадцать жен.

- Погоди... У твоего отца... ладно, после встречи с твоим дедом, я уже ничему не удивлюсь.

Карлайла поперхнулась. 'Это же не может... быть правдой... нет?'.

- Тавур, - Байт поднялся с земли и подошел к источнику, бьющему из земли, - когда мы сюда пришли, ты глаз не сводил с этого места. Почему?

- Растения очень необычные. Мне очень хочется их срезать для прокачки профы, но момент не располагает.

- Понятно. Прямо в этом месте находится тот самый магический источник. Я увидел его, после выхода в астрал.

- Какой еще астрал? - раздался омерзительно-возмущенный вопрос.

- Я ничего такого не видела, - возмутилась Карлайла. - Хотя проверяла не так давно.

- Видимо, это особенность моего навыка. Наверное, как маг я имею бонусы к определению подобных вещей. Еще я заметил, что карта отрисовалась только в тех местах, где я выходил за рамку системного меню. Думаю, что астрал - ключевая вещь в этой игре, и для использования чата, тоже придется помудрить в том пространстве.

- Не только чата, создание групп тоже происходит через то место.

- И ты расскажешь нам об этом? Карлайла? Блин, никак не могу вспомнить, откуда знаю этот никнейм. Мы с тобой где-то пересекались?

- Пфф! Сам вспоминай! - 'Несносный мальчишка, он даже не помнит. Впрочем, так даже лучше, не придется отвечать на всякие глупые вопросы'. - Обратно мне дорога закрыта. Я состояла в группе с девочками, но... они вышли из нее. Это все Арсагрус! Наплел им чего-нибудь, и они послушались. Бедняжечки... Короче, вы помогаете мне отомстить, а я...

- Нет. Мы собрались здесь не для того, чтобы сводить счеты по надуманному поводу. Мы намерены победить. Хочешь присоединиться, давай. А если нет, то можешь уходить, мы сами во всем разберемся.

- Ты! - Карлайла шумно засопела. 'Этот мальчишка выводит меня из себя! Но он прав, это не настолько тайные сведения, чтобы они не могли их получить без моей помощи, а мне пригодятся сильные союзники' - Хорошо! Я присоединюсь к вашей группе. И что же ты собираешься делать?

- Разбойничать.

- Хммммм... - раздалось омерзительное мычание. - Что ты имеешь в виду?

- У меня редкий класс, благодаря которому я могу видеть источники силы, то есть - места возрождения. Если мы хорошенько обследуем лес, и выясним местоположение каждого из них, нам останется только найти такую область, в которой умерший неподалеку игрок точно отправится на одно единственное место. Устроим там засаду и заберем все вещи.

- Это знаешь ли, как то... - Тавур с сомнением покачал головой. - В такую ловушку попадут только такие же бродяги, как мы, а с них и взять то особо... вот демон! Нам же выдали редкие вещи за ускоренное прохождение этапа!

- Да, мне знаешь немного обидно, что я так и не получил бонуса. Но это будет касаться только тех, кто не захочет к нам присоединиться. А вот когда мы наберем достаточное количество людей, то...

Все замерли, пораженные коварством Байта. Карлайла не выдержала первой:

- То, что? Что?

- Мы превратим наших заклятых соседей в таких же бродяг. Все, что нужно - разрушить храм, правильно? После этого, нас ждет куда лучший улов. Они пожалеют, что связались с нами. А неписи, будут молить своих цифровых богов о том, чтобы мы прописались у них. Не думал, что когда-нибудь стану гопником внутри игры, но раз уж так повернулась судьба... не пощадим же никого!!!

Байт засмеялся, а по коже Карлайлы пробежали мурашки. 'Он же безумен... Безумен... до гениальности! Верно, нужно использовать все, что можно для своих целей. Разработать такой план, основываясь на столь малом количестве информации достойно того, кто носит имя ДитяКода. Восемь единиц, Восемь нулей, когда я говорила, что однажды ваш сын станет угрозой для вашего величия, то и подумать не могла, что окажусь настолько близка к истине.'

Карлайла внимательно посмотрела на каждого вокруг. Они смеялись вместе с Байтом, будто это была обычная шутка, но по жестоким искрам в их глазах было видно, что эти люди все понимают. Все! И потому уже предвкушают это противостояние. Могучая гильдия, которая развивалась каждый отмерянный первым этапом день, и бродяги без пристанища. Очень злые и очень талантливые бродяги.

'Какой красивый смех... Это Алиса? Нет, она смеется очень тихо. Но что за девушка обладает столь мелодичным голосом? - Карлайла чувствовала как от этого смех ее окатывает волнами чистого света, убираю злобу и разочарования последних лет. - Ясно... Этот смех принадлежит мне... Как же давно я не смеялась настолько искренне? Благодарю тебя за это, Байт Зерован.'

***

Первый день второго этапа завершился и Теттири расслаблялся после сытного ужина. Пальцы привычно набрали номер.

- Да, - раздался сухой голос из динамика.

- Они купились.

- Точно?

- Конечно, - Теттири зевнул, - разве я когда-нибудь ошибался? Они говорили о проверке лояльности, но это все мишура. Они уже приняли меня в гильдию, и до того момента когда станут полностью мне доверять осталось не так уж много. Трудно не довериться человеку, когда вокруг тебя так мало инициативных личностей.

- Хорошо. Они отыскали еще кого-нибудь неподалеку?

- Без понятия. Как только узнаю, сообщу. Тебе удалось занять место в совете группы?

- Нет больше совета группы. Только я.

- Прекрааасно. Эта игра даст нам развернуться на полную катушку.

- Только не разоблачай себя. Бета-тест не тот уровень, на котором нам следует демонстрировать свою силу.

- Понял. Буду вести себя тихо. До связи.

- Пока. Будет что-то срочное, звони, я предупредил сиделку, чтобы выводила меня из игры, если поступит вызов на этот телефон.

- В ближайшее время ничего особенного не предвидится.

- Это 'Единство' точно сумеет хорошо закрепиться? Надеюсь, они доживут до прихода моей группы.

- Конечно, кого им тут бояться? Кучки бродяг первого уровня? Смешно.

На той стороне товарищ Теттири не смеялся. Он вообще редко демонстрировал сильные эмоции. Еще один лидер его гильдии, такой же, как сам Теттири. Не той гильдии, что зовется 'Единство', а его настоящей гильдии. Гильдии, которая не оформлена ни в одной игре, но при этом имеет куда большее чувство товарищества. Гильдия без названия. Гильдия, которой нет. Гильдия, собранная в реале из игроков, добывающих информацию и манипулирующих игровыми процессами. Когда ты знаешь столько всяких тайн, то поссорить или помирить несколько игровых организаций проще простого. И никто не догадывается, что является всего лишь марионеткой на ниточках. Они так беспечны...

Теттири позволил себе немного помечтать о том времени, когда их небольшое увлечение перейдет на совершенно иной уровень. На время после релиза игры...

- Интересно, как далеко мы сможем распространить свою власть? Ха-ха-ха-ха-ха-хааа-а-а-аа-а...

Глава 8 Баланс

Я, Алиса, Острог и Первет стали в круг, держась за руки. Переход в системное меню походил на плавное падение. Будто мы шагнули в воду, погружение - наиболее подходящее слово. В окружающей темноте мы видели друг друга достаточно четко. Мое системное меню было крупным, как обычно, но информация о других членах группы высвечивалась маленьким списком. Подробности можно было узнать только с согласия другого человека.

Между нами появились серебристые нити, но не целые, а составленные в ряд отдельные мелкие частицы. Признак группы. Чат игроков ожил, рядом появился список друзей и отдельный канал для группы. Как создать гильдию мы пока не знали, но это не настолько уж важно в нынешний момент.

Я посмотрел на карту. Мы обошли довольно большую территорию, чтобы открыть как можно большее количество мест силы. Это место станет нашей первой ловушкой.

- Все готовы?

- Да, - Острог сосредоточенно кивнул. Первет скривил лицо. Алиса крепче сжала мою руку.

- Тогда действуем по плану, я на связи с Карлайлой, вы ждете сигнала. Как только они найдут жертву, я дам сигнал.

Все, кроме меня вышли из системного меню. Я коснулся вкладки чата группы, в полушаге впереди появился деревянный планшет со свитком. По верхнему краю шли пиктограммы с лицами участников группы. Каждый своего цвета. Я взял перо:

-Карлайла, мы на месте.

Прошло некоторое время прежде чем под черной надписью моим пером появилась другая - розового цвета, того же, что и пиктограмма Карлайлы.

-Ясно. Мы наготове.

Теперь, только ждать.

***

- Кто-нибуууууудь! Пооомооогииитеееееее!!! - Карлайла старательно надрывала голос. Охотники даже не шевельнулись в своих укрытиях. - Ктоооо-ниииибуууудь!!! Пооомоооогииитеее!!

- Ээээй! Ты гдее?! - Карлайла злорадно улыбнулась. Жертва нашлась довольно быстро. Сегодня удача на их стороне.

- Тууут!! Сюдааа!!

Человек зашумел, проламываясь сквозь наваленные ветви. Охотники постарались на славу. Эта преграда действительно выглядела довольно естественно. Когда же добровольный спаситель появился перед ней, Карлайла скривилась от разочарования.

- Эй! Тебе больно? - 'Похоже, этот простак подумал, что мое выражение лица исказилось от боли. Почему нам попался бродяга? Конечно, это хорошо, ведь перед боем с сильными противниками необходимо отработать план на ком-то слабее. Да, и бонус... - Карлайла окинула жертву взглядом. - Эта накидка... Пончо. Очень странное для обычных здесь нарядов, в мексиканском стиле и такой же яркой расцветки. Сгодится на что-нибудь...'

- Да, я ногу подвернула, - плаксиво протянула Карлайла.

- Подвернула? В игре?

- Ну же, помоги мне? - Карлайла протянула руку, призывая пришельца действовать. Якобы подвернутая стопа была забросана листьями. Другая неуклюже подвернута. Карлайла всеми силами изображала из себя невинную деву, которая даже встать не может без помощи сильной мужской руки.

- Да... конечно... - игрок выглядел ошеломленным. Карлайла знала, что выглядит восхитительно. В лице игрока появилось некая суровость. 'А на вид уже совсем не мальчик. Как же попался в такую очевидную ловушку? - жертва сделала шаг, другой. - Ну же, еще немного...'. Словно очнувшись, игрок побежал навстречу Карлайле. Их разделяло всего пара метров, когда бродяга провалился в заготовленную яму. Он еще не достиг дна, а Карлайла уже бросила тело вперед, прижимаясь к земле. Стоило игроку завершить падение, как что-то звонко хрустнуло, а затем над ее головой с гулкой вибрацией пронеслась ветвь, вздымая кучу сухой листвы.

Игрок испуганно вскинул руки, но ветка не достала до него. На его лице появилось облегчение, он опустил руки, а Карлайла зло улыбнулась. Эта коварная ловушка не отпустит свою жертву так просто. Бродяга вздрогнул. Его взгляд приковался к нити, закрепленной на конце ветви. 'Дошло, наконец? Только уже слишком поздно!'

С тихим шелестом из желтых сухих листов показалась сеть. Шириной она была всего двадцать сантиметров, да и в длину была едва больше шестидесяти. Вот только на ее ячейках были закреплены колючие побеги с поляны, которая стала базой не сдавшимся бродягам. Сеть захлестнула голову бродяги, колючки впились в кожу, и спутались с другими. Игрок взвыл, попытался снять ее, но только изранил руки. Он что-то пытался сказать, но лишь изранился еще больше, и завыл от боли.

Карлайла аккуратно поднялась. Через переплетения колючек на нее смотрели чудом уцелевшие глаза бродяги. В них не было зла или осуждения, лишь непонимание и страх. Карлайле стало не по себе. 'Это, должно быть, больно. Нужно поскорее прекратить его мучения.' Она зашла в системное меню, написала Байту. Через минуту пришло подтверждение готовности. Карлайла посмотрела на бродягу.

- Мо... - с легким свистом нож пробил колючую сеть и вошел прямо в глаз жертве, - жно.

Бродяга на мгновение стал прозрачным, а после вспыхнул, исчезая. Рядом появился охотник, подбирая нож.

- Слушай! - гневно начала Карлайла. - Нужно что-то сделать с этой ловушкой! Она слишком...

- Это не больно. Он просто испугался.

- Не перебивай меня, и...

- Я говорю правду. Хочешь, сама проверь, - он поднял перед ней колючую сеть. Лицо убийцы заставило кровь Карлайлы похолодеть от страха. - Кххрр... Кх-ха-ха-аха-хааа!

- Ты... - 'этот паршивец смеется! Да как он...' - Как ты смеешь меня так пугать?!

- Да, ладно! Это же игра, разработчики все предусмотрели. Сильную боль здесь почувствовать невозможно. Я же на себе эту ловушку проверял, помнишь?

- Да, но... ты верещал как девчонка!

- Вот именно! - охотник гордо приосанился. - Такое мужик может себе позволить только в шутку.

Он опять рассмеялся и принялся демонтировать ловушку. Его друг вышел на помощь. К неудовольствию Карлайлы, он тоже сверкал улыбкой во все тридцать два. 'Вот поэтому, я и предпочитаю иметь дело с женщинами!- зло подумала Карлайла, отворачиваясь. - Надеюсь те двое сделали свою часть работы, и бродяга появится прямо перед основной группой.'

- Почему вы так долго копоши... - перед лицом Карлайлы висела колючая сеть. - Кьяяяяя!!!

Ответом ей был заливистый смех. 'Сволочи!'

- Прости, но ты так забавно пугаешься...

- Ах, да. Как ты относишься к мышам? Хотя, что это я спрашиваю? Лови!

В Карлайлу полетел труп мыши, она завопила громче прежнего. И только через минуту смогла разглядеть, что это обычная деревяшка с ниткой, только в полной темноте это можно было перепутать с мышью. Охотники гоготали еще громче.

- Слышали?! - раздался голос в отдалении. - Там кто-то кричал! Быстрее!

Смех охотников оборвался, они схватили части ловушки, затем вцепились в Карлайлу, и быстро побежали, в сторону противоположную той, где осталась Алиса и остальные. 'Девушка, девушка, девушка... - мысленно бормотала Карлайла. - Поскорее бы увидеться с девушкой!' Сзади повторились окрики, и Карлайла припустила вперед, обгоняя нагруженных охотников. Там ведь тоже мужики, а с ними встречаться ей совсем не хотелось.

***

Как только игрок возродился перед нами, Острог тут же бросился ему под ноги. Когда он свалился, перерезал сухожилия. Бедняга выглядел жутко напуганным и только размахивал руками. На нем была цветастая накидка, похожая на тонкий ковер, который продырявили в центре, а после натянули на человека, да и бахрома эта по краям... Но халявному шмоту на статы не смотрят. Тем более, что это бонусная вещь. Мне хотелось поговорить с ним о присоединении к нам, но этот игрок слишком растерялся. Подобная реакция говорит о многом. Я махнул рукой. Первет схватил полу одежды и рванул вверх.

- Снимай! - игрок яростно ударил его. Первет отлетая, взмахнул мечом. Лезвие прошло по горлу, вспышка и бродягу охватили языки желтого пламени, накидка начала исчезать, но жадюга рванул ее на себя. Через мгновение наша жертва оказалась в паре шагов, а одежда осталась у Первета. - Что еще ты нам отдашь?

- Твари! Я этого так не оставлю! Я... - новый удар Первета вновь убил беднягу. Он исчез, а в траву упало что-то мелкое. Это оказалось кольцо, деревянное, а на нем аккуратными буквами было высечено 'Друг гильдии Единство'.

- Что там? - Первет горделиво стоял с мечом на плече. Убить игрока, который возродился с неполной жизнью многого ума не нужно.

- Проблемы. Надеюсь, это не то, что я думаю.

Я зашел в системное меню и отписался всем, чтобы охотники на бродячих игроков возвращались, заодно посмотрел, что из себя представляет кольцо. Особой информации и не было. Друг гильдии, он и есть друг гильдии, предмет привязан к одному владельцу. Даже если завладеет кто-то иной, использовать не сможет.

Мы ждали, пока вернуться остальные члены нашей группы. Я, Алиса и Острог молча, а Первет шумно ходил, сопел, махал мечом, атакуя невидимых противников, и всячески старался привлечь внимание. Родрик и Локус появились довольно быстро, а вот охотников и приманку пришлось ждать куда дольше.

- За нами небольшая погоня увязалась, - пояснил Верлад, - побегали немного, сбрасывая хвост. Как у вас? Хорошая добыча?

- Скорее тревожная.

- Эта тряпка завязана на одного игрока, - зло сказал Первет.

- Дай, я хотя бы примеряю ее, - Карлайла забрала наш бесполезный лут и начала натягивать на себя.

- Я думаю, это касается большинства вещей, выданных бонусом.

- Но у наших вещей такой привязки нет, - возразил Локус.

- Да, и меня это настораживает.

- Эй-эй! У меня есть привязка! - Первет высокомерно выпятил подбородок.

- А еще вот это, - я показал всем кольцо. - Тоже привязано к персонажу.

- Хочешь сказать, они научились делать добавлять свойство вещам? - поразился Зиккур.

- Этот вывод напрашивается сам собой, - нахмурился Острог.

- Что будем делать? - Карлайла, казалось, спросила это из чистого приличия. Она все пыталась одеть на себя отобранную одежду.

- Подождем, пока восстановится источник магии. И попробуем поймать кого-нибудь еще раз. Нужно узнать, чем занимаются наши соперники. Время они не теряют, это уж точно. Что ж начнем прокачку.

Мы приступили к физическим упражнениям. Кто знает сколько дней пройдет, прежде чем хоть один стат поднимется на единицу, но терять время нельзя. До восстановления источника на одно воскрешение осталось еще около двадцати минут. Нам придется тут куковать, пока их не станет хотя бы два, а лучше три. Мы должны узнать, с чем нам придется столкнуться.

***

Мадалк вернулся в игру после обеда, и первое, что увидел - лицо Теттири. Не самое лучшее видение, но необходимое.

- С возвращением! - лицо Теттири выражало простодушную радость.

- Что случилось, пока меня не было?

- Хмм... - задумался игрок, - особого ничего, но список самого интересного я написал.

- Да, ну? - Мадалк удивленно смотрел на листы, исписанные перечнем событий. - Мог бы и просто рассказать.

- Ну, нет! - Теттири рассмеялся. - Перотир сказал, что я попадаю в твое распоряжение на правах адъютанта-секретаря.

- Не стоит подходить к этому слишком ответственно.

- Нет-нет, по-другому я не могу.

Мадалк отвернулся, ему очень хотелось врезать этому типу. Но нельзя, пока нельзя. 'Сколько же тут выскочек, которые считают себя самыми умными. Держи врагов и шпионов под рукой. Перотир подозревает этого Теттири, а он получил звание главы гильдии не за красивые глаза. Наш стратег сможет привести к победе даже самых неумелых игроков. Хоть мы и говорили, что кураторы уравняли шансы, это не так. Когда Перотир появился в игре, тут же начал сбор информации, а разработку плана он завершил еще во время разбивки на группы. У тех, кто идет напролом, полагаясь лишь на грубую силу нет ни шанса. Даже если это сам Байт Зерован.'

- Приручение? - Мадалк задержал взгляд на третьей строке.

- Да, он ждет только распоряжения.

- Ну, пойдем.

Теттири провел Мадалка к одному из домов в центре. Постучал как-то вяло, но звук получился звонким. Вообще Теттири был каким-то радостным и подвижным, как пудинг. Его трудно было воспринимать всерьез, но Мадалк только и ждал, когда у этого игрока проявится его настоящее лицо.

- Меня Хонс зовут, - представился сурового вида игрок. На вскидку ему было около пятидесяти, но Мадалк отметил, что он назвался игровым ником, а не реальным именем. Игрок со стажем. Это хорошо, будет меньше проблем. - Я закончил изучение навыка. Могу приручить зверей даже большего уровня, но понадобится больше времени, и уровень у них сбросится на первый.

- Ясно. Я отошлю сообщение, сюда доставят клетки с животными. Нужно их одомашнить.

- Хмм, - Хонс задумался всего на пару секунд, - сделаю.

- И все? А как же приручение хищных монстров? Боевая мощь пропадает! Не думаю, что это такой уж частый навык. Можно получить большое преимущество. Тут же либо-либо. Или создание боевого питомца или домашнего. Они ведь даже в уровнях расти не будут.

- Нет, - Мадалк покачал головой. - Мы не будем воевать с другими группами.

- Что?

- Что слышал. Большинство ринется в драку, но рано или поздно у всех появится необходимость в различных вещах, которые не купишь у неписей. Крафт. Мы станем гильдией, у которой есть полезные вещи, а после заключим союз с теми, кто сильнее. Это и будет нашим путем к победе.

- Хорошее решение, - Хонс оскалился. - Особенно, если учесть, что с развитием ветки одомашнивания я смогу делать прирученных животных ездовыми, и применимыми в различных профессиях. Для мельницы или для вспашки полей. Это полезнее.

- Но боевые группы могут прийти и отобрать все.

- Не все, - ухмыльнулся Мадалк. - Далеко не все. Кстати, у кого тут отобрали вещи?

- А, - махнул рукой Теттири, - он там. Вести?

- Веди, - Мадалк пожал руку Хонсу. - Ты что-то без энтузиазма к этому относишься.

- А что там радоваться? Не успел затесаться в друзья клана, как тут же про... терял кольцо.

Мадалк вслед за Теттири подошел к баррикаде, а после спустился за стену города по веревочной лестнице. Обещание неписям было дано, и нарушить его было нельзя, но и на это есть ответ. Игроков этой группы нельзя принимать в гильдию, но можно сделать друзьями. И отвести на места с мобами, в обмен на карту этой территории. Перотир всегда найдет выход. Из врагов они превратились в наемных работников. И вот один из них.

- И как ты умудрился потерять кольцо? - хлопнул себя по лицу Теттири. - Оно же не передается?

- Оно выпало после смерти, - огрызнулся бродяга.

- Ладно, расскажи все подробно, - попросил Мадалк.

Чем больше он выслушивал, тем яснее все становилось. Мадалк оскалился.

- Вот оно как... У тебя есть отметка на карте? - дождавшись кивка неудачливого друга клана, Мадалк крепко сжал его плечо. - Покажи мне!

В мгновение он погрузился в системное меню. Тот, кого он схватил за плечо, выглядел полупрозрачным призраком. Он явно не так хорошо владел переходом. Когда бродяга полностью оказался в системном меню и передал всю открытую карту, а заодно и отметил точку, в которой его ограбили, Мадалк уже знал, что делать.

- Позвать пару отрядов? - спросил Теттири, когда Мадалк вернулся из системного меню.

- Нет. Идем, - они прошли вглубь лесных зарослей. Мадалк остановился, проверил карту. 'Да, здесь уже можно'. - У тебя с собой оружие есть?

- Конечно, - Теттири достал маленький нож. Черное лезвие на такой же рукояти.

- Этого хватит, чтобы убить меня одним ударом?

- Что? Нет, конечно. А зачем...

Мадалк достал из ножен короткий, но весьма широкий меч, приложил его к своей шее. Вторую режущую кромку прикрыл ножнами.

- Бей, что есть сил! Подпрыгни и хорошенько садани ногами по ножнам! - Теттири послушался без малейших колебаний. Мадалк ощутил ранение. Это было не больно, но чудовищно неприятно. Подобный дискомфорт хуже, чем зуд под кожей. И все же, он остался жив. Мадалк упал, он буквально чувствовал как тают очки жизни, схватил за ногу жертву ограбления и вонзил меч ему в живот. Бродяга смотрел раскрытыми в ужасе глазами. - Приготовь свой ножик, как только я выдерну меч из него, ты должен меня добить. Тогда я отправлюсь на ту же точку возрождения, что и он, а не в свое поселение.

- Что? Такой трюк действительно сработает?

- Еще как! Пора навестить наших беспокойных бродяг. Надеюсь, это сильно их удивит. А теперь, - Мадалк рванул меч, на себя и немного в сторону, добивая друга гильдии. - Бей!

Бродяга начал исчезать, сгорая в желтом огне, и Мадалк отправился следом. Мгновения темноты, падение на траву, усыпанную сушняком и лица. Эти шокированные лица были ему сладчайшей наградой.

- Привет, народ! Только не говорите, что не ждали...

***

С момента поимки первого бродяги прошло почти три часа. Все выглядели напряженными. Еще бы, такой бесполезной траты времени никто еще не видел в играх. В обычных игрушках за это время можно было значительно развиться, но здесь и сейчас мы даже не можем спокойно развивать статы упражнениями. Нужно быть настороже, чтобы не прозевать, если кто-то случайно возродится в этом месте. Источник восстанавливается со скоростью одно воскрешение в час.

Согласно описанию, которое получили двое наших 'суицидника', истощавшие два соседних места воскрешения, после исчерпания энергии во всех местах силы на неком неизвестном удалении от места смерти, бродяги без привязки к городу будут оставаться хладными трупами на местах. Скорость возрождения при этом составит в минутах - уровень игрока, помноженный на два.

- Да что ж это такое?!! - закричала Карлайла. Она все еще пыталась одеть эту тряпку, привязанную к другому игроку. Как оказалось, одеть такую вещь можно, вот только при этом ничего сделать ты больше не сможешь. Это было похоже на оковы. Пока удерживаешь вещь на себе, она блокирует твои движения, стоит ее отпустить, она тут же стремительно слетает. Вот и сейчас, чужая вещь взмыла над головой Карлайлы. Скорость была такая, что казалось, накидка сейчас воспарит над лесом, но нет - как только она перестала касаться женщины, тут же потеряла свою резвость и упала вертикально вниз, как самая обычная тряпка.

Я ковырял землю подобранной палочкой. Это была уже пятая ямка, каждая была в два раза больше предыдущей. Выносливость тратится не при каждом действии, а лишь при некоторой минимальной граничной нагрузке. Замерить ее зависимость от выносливости - весьма полезно. Чем точнее я буду знать пределы игровых возможностей, тем эффективнее смогу их использовать. Разумеется, такие маленькие ямки не должны отнимать выносливость, но предосторожность не помешает. То, что пиковая нагрузка, вроде бега или подъема тяжестей влияет на выносливость - нам известно, однако Зиккур сказал, что длительное хождение по лесу тоже постепенно приводит к истощению этой энергии. Монотонная нагрузка снижает выносливость, и рано или поздно мне удастся определить их взаимосвязь.

Я погрузился в системное меню. Как и думал, выносливость не снизилась. Поднялся на ноги и шагнул сквозь рамку в астрал. Впереди колыхались желтые языки пламени магии, скопленной в месте силы. Одна мысль не давала мне покоя. По классу я маг, а это не что иное, как зримое воплощение магии. Видно оно только из астрала, и раз оно здесь есть, то как-то его можно использовать. Три шага и я стою прямо возле него. Если подумать, то через несколько минут это желтое пламя станет больше. Запасов на два воскрешения нам должно хватить, к тому же пока охотники уйдут и расставят ловушку, пока самоубийствами истощат два соседних места силы, пройдет не менее получаса. А затем нужно еще дождаться подходящей жертвы.

До сих пор мне некогда было проверить эту мысль, однако сейчас... почему нет? Я наклонился, протянул руку к желтым языкам и замер. Они неожиданно встрепенулись, плавные обводы пламенных струй покрылись зубцами, будто живая пила, потоки пламени стали жестче и... агрессивнее? Пару мгновения я размышлял, но потом протянул руку дальше, сжимая в кулак. Пальцы сомкнулись на пустоте.

- Куда он делся? - не успел я закончить вопрос, как по бокам появились два огонька поменьше. Они были выше, и немного отличались от пламени источника. Неужели... - Игроки?!

Я так и сидя на корточках начал выход из системного меню. Передо мной почти вплотную стояли двое - наша жертва и какой-то игрок в одежде, скроенной из кусков шкур и меха.

- Привет, народ! Только не говорите, что не ждали... - в затылок ему ударил земляной ком. Это постарался Зиккур. - Эй! Что за глупость, кидаться землей. Это ведь даже урона не нанесет.

Стоило ему обернуться назад, как в глазу низкоуровневого бродяги появился нож. Он успел удивленно моргнуть глазом прежде, чем исчез в огненном сполохе. Нож начал падение, а я распрямился ему навстречу. Ладонь захватила рукоять, обмотанную тряпицей. Удар в горло и половина дела сделана, после воскрешения у него не должно быть больше трети жизни. К сожалению, цели лезвие не достигло. Этот тип даже не глядя перехватил мою руку.

- Отличная у вас команда, отвлекли меня и тут же убили слабого. А перехватить оружие в падении - вообще за гранью. Такое ориентирование в ситуации достойно восхищения. Вы ведь не сговаривались, я уверен, - насмешливые глаза встретились с моими. Как я ни пытался, освободить руку не получалось. - Полагаю, ты и есть Байт Зерован. По описанию подходишь. Теперь я понимаю, как вам удалось убить Перотира. Он не был готов к такой слаженности, но в этот раз все по-другому. Пусть у меня и меньший уровень, чем у нашего лидера, но я к вашим фокусам готов. Пытаешься освободить руку? Бесполезно! У-х-ха-ха-ха-а-аа!! В этой игре разница между уровнями значит куда больше, чем в обычных. Конечно, игроков большего уровня можно убивать попаданием в критические точки, да и разнообразие уязвимых мест напоминает о том насколько человеческое тело хрупко. Но в чистой силе... тягаться абсолютно бессмысленно.

Игрок быстро вытянул из ножен меч. Он уже собрался меня ударить, когда все его тело вздрогнуло. Моя рука освободилась, и я тут же разорвал дистанцию прыжком назад. Нога за что-то зацепилась, из-за чего я едва не упал на спину. Мимолетный взгляд вниз заставил мое сердце биться быстрее. Я попал ногой в ямку, которую выкапывал только что. Мысли пронеслись порывом урагана. Выход из системного меню... не вернул меня к телу, а заставил появиться... в другом месте? Что за...

Додумать мне не дал враг, с криком он ринулся в мою сторону. Очередной замах оружием и очередная неудача для него. Его движения замедлились, будто он находится в воде. Донат побери! Я еще слишком слаб, чтобы оказать ему отпор. Пресловутый баланс играет против меня! В реальности я бы ему не проиграл. Глупые игры!

Я успел отбежать на пару метров в сторону, когда он вернулся к нормальной скорости движения. Враг обернулся со злым лицом, но потом вдруг расхохотался.

- Сначалааура страха, при появлении которого возник кратковременный ошеломляющий эффект, а теперьаура замедления. Вы ребята не перестаете меня удивлять. Из-за разницы в уровнях, они не должны быть настолько эффективны. Однако же никаких штрафов не налагается. Это может быть объяснено только одним... Двое из вас те, кто призвалиих, я прав?

- Понятия не имею, о чем ты говоришь, - нахмурился Верлад.

- Правда? Ха-ха-ха-ха! Это очень хорошо! Очень! Пусть вы и не знаете, но мне следует вас поблагодарить. Впрочем, это не важно. Вы так защищаете этого Байта, а ведь могли использовать эти способности позже и нанести мне серьезный урон. Это игра. Вам следовало позволить мне убить его, но не раскрывать свои козыри. Теперь же я к ним готов.

- Не пытайся задурить нам мозги, - вперед с мерзкой ухмылочкой вышел Первет. - Байт Зерован даже на первом уровне способен тебя уделать. Даже голыми руками и без особой экипировки. Я свидетель его силы. По честному, она... бросает в дрожь!

- Каков бы ни был игрок, ему не преодолетьбаланс. Это нерушимый закон. Никто не может перешагнуть правила. Это так же верно, как то, что ты сейчас умрешь!

Короткий, но широкий меч упал сверху вниз, но случилось что-то странное. Меч Первета воткнулся в грудь противника, который каким-то образом промахнулся.

- Что-то я не умираю, - Первет мерзко захихикал, а затем надавил на меч. Враг отпрыгнул, скосил глаза вниз и влево.

- Что?! Еще одна? Вот оно что...аура неприятияснижает шанс попасть по цели. В таком случае нужно просто повысить свою ловкость. Мех на одежде врага слегка засветился серым, глаза противника стали отсвечивать тем же цветом.

- Блокируй! - Верлад крикнул еще до того как игрок начал движение, только поэтому Первет успел вскинуть меч, принимая удар, от которого едва не упал. - Этот тип - охотник!

- Что? При чем тут это? - В лицо врага прилетел еще один ком земли, тот дернулся, а Верлад что-то метнул. Враг уклонился, не сразу осознав, что это палка. Первет воспользовался этой ошибкой и ударил мечом. У охотника был всего один нож, и я сжимал его в руке. Увы, удар Первета оставил всего-то царапину на лице гильдийца, которая не кровоточила, а просто выделялась красной полосой. Я бросил нож Верладу.

- Благодарю, Байт. А теперь, как ты смотришь на то, чтобы немного уровнять наши шансы? - куртка старшего охотника засветилась светло-коричневым, такими же стали глаза. -Подражание зверю- классовый навык. Специальный ритуал, проведенный неписью-охотником над шкурой животного, дает игроку возможность увеличить одну или несколько характеристик.

Верлад махнул ножом, метя в корпус, затем ловко извернулся, и лезвие пронзило руку противника чуть повыше локтя.

- Для этого кусок заговоренной кожи должен присутствовать в одежде охотника. Судя по всему, он использовал подражание лесному коту, и так увеличил себе ловкость.

- Почему ты раньше о такой способности не рассказал?! - возмутился Первет, но Верлад проигнорировал этот вопрос.

- В его одежде также присутствует кабанья кожа. Скорее всего, он может подражать и ему тоже. Думаю, он увеличит выносливость, - противник скрипнул зубами, делая новый замах. Верлад усмехнулся, уклоняясь. - К несчастью для тебя, мое животное - олень. Очень удачно вышло, ведь это - награда за выполнение уникального задания. Это подражание увеличивает сразу несколько характеристик.

- Несколько? - он снова скосил глаза вниз и влево. - Полагаю, спрашивать какие именно и на какую величину бесполезно?

- В точку, - Верлад не спешил нападать. Зиккур обходил противника сзади, остальные подходили с боков, чтобы окружить его. Противник оценил расстановку и посмотрел влево и вверх. Донат! Сомнений быть не может, этот тип... видит системное меню! Но как? Ведь все окутывает тьма, и кроме рамки и желтых огоньков ничего вокруг не рассмотреть. Может ли быть... Все время, чтобы максимально быстро отрешиться от окружающего мира, я и остальные закрывали глаза. Может ли быть, что погружаться, оставляя их в процессе открытыми...

- У меня все еще достаточно жизни, чтобы спокойно расправиться с вами.

Он видит... Спокойнее, Байт. Спокойнее... Отрешиться. Погрузиться в системное меню. Мир вокруг начал меркнуть. Все темнее и темнее, вот уже появилась рамка, но мир вокруг был еще виден. Пусть и с тусклыми затертыми красками. Я попытался задержаться в этом состоянии, и был вознагражден. Мир мигнул, возвращаясь к привычной яркости. Но теперь все было несколько иначе. Передо мной висело сообщение об активации системного меню ограниченной функциональности. Все элементы меню расположились на расстоянии полусогнутой руки, но так, что не перекрывали основной обзор. Полупрозрачные, они становились ярче и плотнее при фокусировании взгляда на них.

Противник скашивал глаза явно больше, чем я, при взгляде на таблицу лога. Я попробовал схватить блок рукой и подвинуть. Это удалось без каких-либо проблем. В пространстве ее можно было вертеть как угодно. Выскочило сообщение о получении достиженияБоевая концентрация. Очевидно, что вход в такое меню должен проходить во время битвы, из-за которой игрок предельно концентрируется, но в моем случае вышло немного по-другому. Нужно написать об этом программе-арбитру. Сомневаюсь, что получу за это очко характеристик, но капля камень точит.

В районе пояса виднелись десять прозрачных сфер. Не приходилось сомневаться - это символы тех десяти сил местной магии. Я все еще не вложил ни одного очка ни в одну из них. Вначале я должен взять уровень. Когда будет десять свободных очков, открою сразу все. Возможно, за единовременное открытие появится какой-нибудь бонус.

Враг хотел что-то сказать, но отвлекся на атаку Первета. Он вновь замедлился, и пропустил сразу два удара. Острог ранил его в бедро, но и сам получил кулаком в ухо, от чего движения бритоголового стали менее точными. Я позволил себе отвлечься на мигающее кольцо навыков. Тот же желтый сектор при нажатии обрадовал меня сообщением о новом навыке.

Мерцание. Маги искушены в тайных искусствах и обладают особыми талантами, которые недоступны прочим. Одно из них способность покидать тело, переходить сквозь астрал, и затем возникать в ином, перемещая тело мгновенно к месту своего выхода из этого таинственного пространства. Наблюдатели сего действа, не обладающие знанием о тайнах великих сил, замечали лишь исчезновение тела мага и возникновение его в другом месте. Именно с их подачи это стало называться мерцанием. Маги прошлого были особенно жадны до своих тайн и не стали исправлять невежественных. В астрале сильный дух магов не ограничен цепями привычного мира, и стремительность их передвижения столь существенна, что еще секунду после выхода из астрала, они способны сохранить пятую часть своей скорости.

Внимание, поскольку данная способность требует от игрока класса маг быстроты реакции, в целях сохранения баланса ограничения связанные со скоростью передвижения в астрале сняты полностью. Напоминаем, в основном игровом мире ваша максимальная скорость по-прежнему ограничена, и высчитывается на основе показателя ловкости!

Я поневоле начал злорадно ухмыляться. Мерцание сродни телепортации, но главное не это. В течении секунды я буду сохранять двадцать процентов своей скорости, которая не имеет программных ограничений в астрале? Интересно... Интересно настолько, что хочется опробовать это прямо сейчас.

- Зерован, что с тобой?! - Карлайла беспокойно вглядывалась в мое лицо.

- Я только что получил очень хорошие новости, - пока я изучал новый навык ситуация на поле боя почти не изменилась. Мне было прекрасно видно, что с врагом по-прежнему бьются только Первет, Верлад и Острог. Зиккур на три метра позади него присел, упираясь руками в землю, будто собирался бежать с низкого старта. Он явно хочет продемонстрировать еще один из приемов, которые они скрывают. Раскрыть их нужно, однако... мной завладело странное возбуждение. Зуд, который раздражал саму мою суть, требовал, чтобы я опробовал новый навык немедленно. Странное чувство, и такое знакомое... но смутное в то же время, как будто это что-то давным-давно забытое.

Еще не понимая, что я делаю, погрузился в полное системное меню. До того как понял, уже рванул с места к одному желтому огоньку в окружении других. Руки работали синхронно с ногами, но на последнем шаге... движения замедлились. Нет - это ускорилось восприятие. Правая нога вырвалась вперед. Левая рука плавно и медленно обогнала ее, раскрываясь прямой ладонью и замирая недалеко от желтого огонька. Да, где-то здесь начинается его тело. Почему я это фиксирую? Для чего?

Цифровое тело, в отличии от меня, не задавалось этими вопросами. Правая рука сзади напряглась. Ладонь распрямилась, создавая копье, ринулась вперед. Движение казалось все более медленным, но я знал, что в действительности скорость лишь растет. Вот она уже приблизилась к предполагаемому телу врага. Странно... Я бы ударил в другое место, так почему же мои инстинкты... Окружающая тьма стала пропадать, постепенно проявлялся мир, как и противник. Ах, вот оно что... теперь я видел - ладонь-копье нацелилось точно в рану, которую нанес Первет в самом начале боя.

Пальцы медленно, со скоростью улитки вошли в тело врага. Сопротивление почти не ощущалось. Удивительно, но чувство было такое, будто рука действительно прошивает насквозь человеческое тело, а не цифровой макет. Я ощущал сопротивление костей, вибрацию от их разлома, и в конце концов - свободу, когда ладонь вышла из спины врага. Я смотрел прямо в его глаза. Наши лица разделяло едва ли больше пяти сантиметров. Я видел каждое микродвижение его выражающего ужас лица.

Его тело медленно начинало гореть, а после мир одним махом вернулся к нормальной скорости, а противник исчез в яркой вспышке. Звук, похожий на сдавленный кашель привлек мое внимание. Зиккур... Я резко повернул к нему голову, взглянул в глаза. Реакция оказалась странной. Он вдруг покрылся шерстью, на пальцах выросли когти, лицо превратилось к волчью морду.

- Вот ты какой, охотник... Может пора уже выложить все начистоту? - Волк ответил рыком, в котором чудились скулящие нотки. Я хотел протянуть к нему руку, но не смог. Рука, которая только что пронзила противника, теперь висела безвольной плетью. Я посмотрел на системные сообщения.

Вы открыли прием рукопашного боя Рука-копье.

Внимание! Для вашего класса действуют штрафы при использовании данного навыка. Урон снижен до 25% от максимального. Половина от нанесенного урона возвращается вам.

Вы получили травму. Кости вашей руки раздроблены. Для исцеления воспользуйтесь помощью целителя. Травма будет исцелена самостоятельно через 23 ч. 58 мин.

Я читал и не мог понять. Откуда? Откуда во мне это ликование? Радость победы? Нет... Это предвкушение... Этот балабол многого тут наговорил, но кое в чем был прав. То, о чем я на краткий миг забыл. Баланс. Ни одна игра не обходится без баланса, а потому я уже предвкушаю использование этой странной магии. Нужно лишь взять уровень... Мобов вокруг найти быстро не получится, значит нужно воспользоваться иным вариантом... Стоп! Стоп-стоп-стоп!!!

Я посмотрел на ладонь левой руки, пытаясь отыскать в переплетении линий ответы на свои вопросы. Я даже и не помню... когда же в последний раз... яхотелвзять новый уровень. Что со мной происходит? Откуда взялось это чувство? И почему оно... такнравитсямне? Я посмотрел на Алису, и встретил ее понимающий взгляд. Да, она поняла... но, похоже, ее вовсе не волнует то, что игра больше не одно лишь средство для помощи ее школе. Она даже довольна, будто я, наконец, оправдал ее ожидания... Только не говорите мне, что она знала, что так будет? Алиса, мне жаль, но что-то пробудилось во мне... Теперь я не смогу сказать, что победа в этой игре лишь для тебя одной. Это красиво бы звучало, но теперь она важна и для меня. И раз уж в твоих глазах одобрение... Алиса кивнула, будто могла читать мои мысли. Я снова посмотрел на ладонь. Эти линии ничего мне не сообщают, но говорит что-то иное. Где-то глубоко внутри оно... нет - я сам. Само мое существо кричит:

-Я хочу победить, - слова, сказанные вслух, упали на мир тяжелым молотом, а ладонь сжалась кулак.

***

Логурт не спеша вышел из технического отдела. Все было как обычно, никто ничего не заподозрил. Лишь зайдя в свой кабинет, который совершено точно был лишен устройств слежения, он позволил себе расслабиться и тихо посмеяться. Доктор подошел к столу, вытащил из ящика телефон, набрал номер и едва трубку сняли, произнес лишь два слова:

- Он пробудился.

На той стороне тут же отключили связь. Логурт откинулся на своем кресле и позволил себе посмеяться еще немного. Он не мог себя выдать и зайти в игру сейчас, чтобы поучаствовать в параде. Он даже не мог поинтересоваться этим напрямую, чтобы не вызвать у наблюдателей подозрений. Но вскоре сотрудники обязательно начнут говорить об этом и можно невзначай послушать об их выходках.

'Восемь нулей и Восемь единиц, вы уж там хорошенько оттянитесь и за меня тоже... Интересно, сколько серверов вы успеете положить на этот раз? Мои гильдмастера... ради вас я готов даже играть в эту скучную шпионскую игру. В этом ли не главная сила геймера? Вы научили меня этому, и я воспользуюсь всей своей силой и вынесу любую скуку - это не самое сложное. В этой игре мы обязательно победим, как бы наши противники не старались. Если бы ВетерДуш знала насколько близка к истине, когда называет меня реалхиллером. Но ее неведение нам только на руку. Эта игра все еще далека от своего завершения... Ген геймера... Наша борьба еще не завершена'.

Глава 9 Первый шаг

Мадалк стоял перед друзьями с понурой головой. Меховые одежды, которыми он так гордился, теперь казались ему нелепыми. Охотник со скрытыми способностями. Как же! Вся хваленая разница в силе не смогла его спасти. Мадалк знал, будь он в реальности, его лицо выглядело бы красным как тряпка тореадора. Друзья смотрели без осуждения, но это лишь вызывало еще большую неловкость.

Когда он только воскрес в храме, убитый Байтом Зерованом, - игроком, который на первом уровне смог его одолеть, - Мадалк был так ошарашен, что не сразу заметил подошедшего Перотира. Друг похлопал его по плечу и ободряюще улыбнулся. Заместитель главы гильдии 'Единство' закусил губу. Этот проигрыш был невыносим.

- Кхм, - кашлянул Саманут, - не мог бы ты слезть с алтаря.

- Да, прости.

- Дай угадаю, - насмешливо глянул Перотир, - ты встретил нашего игрового гения?

- Да... Я ос...

- Не кори себя, - Перотир хлопнул в ладоши. - Эти ребята умеют преподносить сюрпризы.

- А откуда ты...

- Хээээ, твоя 'охота' на них была вопросом времени. К тому же не думаю, что кто-то иной сумел бы тебя так обескуражить.

- Да. Если у них в группе много таких первоуровневых игроков, то у нас будут большие проблемы. Их сыгранность на высшем уровне. Такое чувство, что я опять оказался в строю, - перед глазами Мадалка вдруг ярко вспыхнула картинка. Лицо Байта. Удивленное и немного отстраненное, будто он и сам не понимал, что происходит, а после... по телу бывшего военного пробежали мурашки. Оно начало изменяться. Ему уже доводилось видеть такие лица. Глаза, в глубине которых сияет свет одержимости. Некоторые из бойцов во время тренировочного боя могли войти в азарт. Они наносили друг другу серьезные травмы, ломали кости, но не чувствовали боли. Подобное нельзя было назвать яростью берсерка, это было нечто абсолютно иное. Сознание их не испытывало помутнения, но будто превращалось в пылающее пламя. Они становились самим воплощением битвы. - Перотир. Этот Байт, он не обычный человек.

- Да, я навел справки, - лицо главы 'Единства' посуровело. - В рядах игроков можно услышать веселые байки о семье игроков-легенд. Восемь единиц, Восемь нулей и комбинация их - Байт. Х-хэээ... мир геймеров - это не шутка. Он существует. Люди, ставящие игру во главу угла, хотя вернее будет выразиться - все, что они делают, для них подобно игре.

Мадалк почувствовал неладное.

- Что ты хочешь сказать? Они психи или что?

- Вроде того, - Перотир почесал макушку. Жест для него совершенно не свойственный. - Одно время это считали своеобразной субкультурой. Их называли геймификаторами. Социологи даже поощряли подобное. Вводились программы по начислению очков в учебных заведениях, которые можно было потратить на некоторые послабления, но большого эффекта это не принесло. То, что можно было купить за очки, не выглядело достаточно привлекательным для учеников. Но некоторые использовали подобную систему по личной инициативе. Сами выдавали себе очки за достижения, а потом на что-то их тратили. Я поискал системы достижений, чтобы узнать в чем они себя ограничивают. Их не так много, но... практически везде я встречал упоминания системы реал-достижений, созданной Восемь единиц и Восемь нулей. В открытом доступе я ее не нашел. Все упоминания сводятся к тому, что получить доступ к этой системе могут лишь члены их клана.

- И что? - Мадалк не видел в этом ничего особенного, но то как вел себя Перотир не оставляло сомнений, он нарыл что-то более существенное.

- В общем, - Перотир посмотрел на потолок храма возрождения. - Ты знаешь компанию 'ВурдДан'?

- Ты задаешь странные вопросы. Конечно, я знаю о ней. Главный конкурент 'ДекимХолл', которая создала весь этот мир. Они наступали на пятки этой компании, но 'Десятка' все же получила статус первой игры полного погружения.

- Не совсем. То есть, ты конечно прав, но 'ВурдДан' не ставили себе цель соревноваться с 'ДекимХолл'. Они объявили о роспуске.

- Что?! Как это?! В нее были вложены миллиарды!

- Нет, думаю, речь идет о куда меньших суммах. После объявления о закрытии 'ВурдДан' толпы журналистов ринулись к руководству компании. Охрана пропустила всех желающих, но в здании никого не было. Все кто попал туда, уверены, что настоящее место проведения исследований скрывается в тайне, и, скорее всего, сейчас перешло на режим максимальной секретности, чтобы оказывать услуги военным.

- Ты в это не веришь?

- Конечно, нет. Подумай сам, они наступали на пятки 'ДекимХолл', но откуда тебе это известно.

- Исследования...

- Именно! Они публиковали результаты исследований, которые всегда немного опережали работу создателей 'Десятки', но при этом лежали в смежной плоскости. Никаких патентов, никаких ограничений на использование информации, и, если верить моему знакомому, они всегда были не завершены. Все, что выкидывали на всеобщее обозрение специалисты 'ВурдДан' легко можно усовершенствовать при минимуме усилий. Это вообще всегда лежало на поверхности. Он уверен, что специалисты 'ДекимХолл' использовали все эти наработки. Именно потому игра имеет такие впечатляющие результаты имитации разума и воссоздания ощущений.

- Хочешь сказать, 'ВурдДан' таким образом помогали 'ДекимХолл'?

- Не просто помогали. Они направляли их. Мой знакомый уверен, что все достижения 'ВурдДан' невозможны без проведения огромного числа опытов. Но! Если они действительно их проводили, то как так получилось, что 'ДекимХолл' смог практически без труда использовать их труды?

- Эй, Перотир, я что-то не улавливаю связи...

- Все просто, Мадалк, - Саманут не сводил глаз с алтаря, на котором проросли каменные шипы. Расходясь в стороны, изгибаясь, они формировали две фигуры. Нечто монструозное с очертаниями хомяка и жабы впечатляло. Два духа на одном алтаре дали Самануту уникальное достижение 'ПолиТеос'. Наградой стало получение навыка 'Двуглавый молот духа'. По всему выходило, что это умение должно было достаться 'паладину', но уже сейчас их служитель духов обладал впечатляющим умением, против которого было весьма трудно выстоять. Так и не повернувшись, он продолжил объяснения. - У них есть шпионы в 'ДекимХолл'. Они использовали данные, украденные у разработчиков 'Десятки', создали на их основе качественную заготовку нескольких ключевых возможностей, которые реализованы в этой игре.

- И... что?

- Владельцы 'ВурдДан' Восемь единиц и Восемь нулей.

- Что?! Они же просто игроки, пусть великолепные, но откуда у них такие возможности?

- Геймификаторы. Они рассматривают мир как игру. Заработок денег для них - обычный фарм. Если хотя бы половина из тех, кого мне назвали действительно входят в гильдию этой парочки, то они переплюнут любую ложу масонов по возможностям. В списке - люди самых разных профессий. От ничем не выделяющихся работников перебивающихся случайными заработками до политиков и олигархов. Для них нет такого понятия как зависимость от компьютерных игр. Они играются даже с государствами. Для них это нечто сродни глобальной стратегии. Законы - обычные правила игры. А игры компьютерные... поговаривают, что у них естьорб- огромное металлическое яйцо, внутри которого множество мониторов и клавиатур. Подвешенные на нитях, они играют сотнями персонажей одновременно. Неужели ты думаешь, подобные люди могли позволить своему сыну расти обычным человеком?

- Это многое объясняет, но как-то не верится...

- Да, я тоже сначала не принял это всерьез, но потом выяснилось, что существует целый мир со своими законами и неписанными правилами. Мир со своей честью. Ты говорил, что существует скрытый мир мастеров боевых искусств, которые способны на вещи, превышающие понимание здравого смысла обычного человека.

- И я готов сказать это снова, хотя и не могу предоставить никаких доказательств.

- Это меня и беспокоит. Согласно моей информации, геймификаторы по физическим и интеллектуальным способностям стоят на совершенно ином уровне, в сравнении с рядовыми людьми. А ведь они развиваются, о них уже в открытую можно найти информацию. Тебе не кажется, что скрытый мир становится тесноват?

- Если будет война... - Мадалк нервно сглотнул. - Это будет не просто катастрофа, это будет оживший кошмар.

- Да, и тут мы снова возвращаемся к игре. Если они собираются использовать ее как поле боя, то возникает вопрос. В чем истинная цель бета-теста? Вместо обычной игры нас стравливают друг против друга. Похоже на какой-то социальный эксперимент... И мне кажется, что мы в нем представляем обычных людей. Полагаю, создатели игры хотят знать, есть ли у обычного человека шанс сражаться с этими монстрами на игровой арене.

- И что же нам тогда делать? - осознание ответственности за происходящее едва не раздавило волю Мадалка.

- Играть и стремиться к победе.

- Но, если мы что-то...

- Эхе... Кажется, мой друг, тебя посетила глупая мысль, будто ты можешь на что-то повлиять? Это неприятно сознавать, но мы все здесь - мелкие сошки. От нас не зависит ничего. И раз уж такое дело, то стоит ли переживать из-за какого-то проигрыша?

- Не понимаю, по-твоему наши действия вообще ничего не значат? - Мадалк попытался успокоиться и осмыслить все заново. Повернув все с иной стороны, рассмотреть непредвзято. Он ничего не смог понять о своей роли в этом бета-тесте. Как он может помочь сохранению баланса в мире, ведь получалось, что Перотир прав и от них ничего не зависит. Абсолютно ничего. Пусть они хорошие игроки, пусть получают от этого удовольствие, но им явно далеко до геймеров или мастеров боевых искусств. Если уж эту игру создавали как арену битвы таких сил, и придали игре некие свойства, которые помогут им проявить свою реальную мощь, тогда... Он, действительно, лишь одна из строчек в таблице статистических данных. Переживать смысла нет, но... - рука Мадалка крепче сжала рукоять топора, внутри него всколыхнулось упрямство - если есть шанс встать вровень с такими монстрами, доказать им, что он тоже чего-то стоит. Это нужно использовать. Мадалка ощутил воодушевление. Быть на одном уровне со сверхлюдьми. Эта мысль вызывала в нем жажду сражений.

- Только подумай, - продолжал Перотир. - Когда еще у нас появится возможность столкнуться с кем-то подобным? Мы должны быть благодарны за то, что у нас появилась возможность потягаться с Байтом Зерованом. Хотя он не самая большая наша проблема на данный момент.

- Кто-то еще вторгся в наши локации? - Мадалк уже не сомневался, обе деревни принадлежат 'Единству', и они будут расширять свою территорию. Однако появление новых противников может все сильно осложнить.

- Нет, на этот счет не волнуйся, - Саманут опять начал говорить, не отрывая взгляда от контуров двух статуй. Мадалк не мог долго удерживать взгляд на воплощении духов. Это вызывало слишком большой дискомфорт. Часть его возмущалась подобным давлением, но другая радовалась, ведь это привносило в игру совсем иной антураж. - Нам нужно еще десять человек, чтобы довести ритуал до завершения. Но кто-то сумел организовать большую часть наших соседей бродяг. И это не Байт Зерован. Их двое Криган и Фиалочка. Счастливый билет сказал, что они были в его группе, но почему-то после перерыва в игре перед вторым этапом с этими двоими утратилась связь, из списка друзей они тоже пропали. Сейчас он пошел выяснять, какие у них цели. К тому же он подозревает, что настоящие организаторы скрываются, выставляя напоказ его знакомых. Или он сильно ошибся и не сумел разглядеть кто они такие на самом деле. Но часть нам заполучить удалось и это отлично. Они все прекрасные игроки, и что удивительно многие не понимают насколько превосходят наших 'воинов'.

- И что же нам делать?

- Готовиться к сражению, мой друг. Время у нас еще есть, - Перотир ласково погладил свой огромный топор, а Мадалк порадовался, что никто их сейчас не видит, иначе в добрых намерениях 'Единства' убедить игроков станет куда сложнее.

***

- Я не испугался! - горячо доказывал Зиккур. - Это все волк! После полного превращения движения зверя контролируются искусственным интеллектом. Чтобы второе обличье оборотня не выскакивало вот так, мне нужно развивать интеллект.

- У тебя открылась новая характеристика, - Локус смотрел на все спокойно, и казалось, его происходящее совершенно не волнует.

- Да, - отвернулся от Первета Зиккур, - для программы, управляющей волчьим обличием это очень важная характеристика. Чем она выше, тем более сложные умения удастся использовать. Разные финты и комбинации без минимального развития интеллекта не открыть. Что говорить о навыках более развитых.

- Например? - Зиккур повернулся ко мне, покосился на всех остальных, но все же ответил.

- Вожак стаи - навык, позволяющий вести за собой других волков. Полноценные питомцы, и в большом количестве, но при тех вложениях в интеллект, которые потребуются, сам я останусь довольно слабым. В человеческом обличии, или во время частичной трансформации, интеллект не дает абсолютно никаких плюсов. После превращения, я могу чувствовать все, видеть, но контроль над звериным телом на уровне примитивного 'пойти в ту сторону', 'напасть', 'спрятаться'.

- Ясно, - здесь было над чем подумать, но сейчас мои мысли были заняты вовсе не скрытностью товарищей по группе. Травма. С ней нужно что-то делать, и план у меня был. Я протянул Алисе кольцо, оставшееся от бродяги. - Помоги мне его одеть.

- Конечно, - она радостно взяла деревянный предмет экипировки, и под тоскливый скулеж Карлайлы одела на мой палец. Я крепко сжал кулак, чтобы кольцо не слетело. Целая рука тут же повисла плетью. Все что я мог - не давать пальцам разжаться, более ничего. Такова плата за использование привязанной вещи.

- Указательный, - тихо бормотала Карлайла, - это всего лишь указательный палец. Всего лишь указательный...

- Возвращайтесь на место лагеря, постарайтесь поднять характеристики упражнениями, я присоединюсь позже.

- Что ты собираешься делать?

- Пойду в нашу деревеньку, постараюсь найти целителя. От травмы нужно избавляться. Надеюсь, мне удастся найти хиллера и убедить его, что я присоединился к 'Единству'.

- Думаешь, кольцо поможет попасть в город? - озабоченно спросил Иммомуши. - Быть может, лучше переждать пока сама спадет?

- Я хочу кое-что проверить. Мой классовый навык. Поможет ли он мне пробраться за стену или нет? Как НПС отреагируют на кольцо? Заметят, что оно принадлежит не мне или ограничатся его формальным присутствием? Это важнейшие тонкости механики, и знание их поможет намвыиграть.

- Хм, Байт, я понимаю, что ты хочешь победить, но обязательно говорить это именно с такой интонацией? - Верлад говорил это с некоторой нервозностью. Что же заставляет его так нервничать?

- Просто хотел проверить. В этот раз Зиккур никак не отреагировал.

- Наверное, это было вызвано тем, что до этого ты убил игрока превышающего тебя по уровню.

- Тавур, твое предположение может быть верным, но это не единственный вариант. Ладно, в другой раз еще попробую, а пока пойду, - посмотрел на Алису. Она радостно улыбнулась, будто говорила мне не волноваться. А ведь это первый раз, когда я оставляю ее в игре одну. Надеюсь, ей не промоют мозг и не сделают игровым маньяком. Последняя мысль вызвала укол стыда. Ведь я сам вдруг стал похож на сорвавшегося курильщика. Я знаю, что это неправильно. Игра не должна настолько будоражить мои чувства, но ничего не могу с этим поделать. Я едва могу сдерживать это предвкушение.

***

Было еще светло, когда я добрался до деревни. Это место должно было стать оплотом нашей группы во втором этапе, но все случилось иначе. Нужно найти целителя, а для этого понадобится помощь игрока. Сперва я расположился в тени, стараясь не слишком привлекать внимание деревенских наблюдателей. Как назло, мимо никто не проходил. Осторожно начал приближаться к ограде. Лица охранников еще не успел толком рассмотреть, когда выскочил игрок и рванул мне навстречу.

- Стой! Ты куда идешь, мы же говорили, что из вашей группы никто не должен подходить близко.

- Вообще-то, я ждал там, - мотнул я головой в сторону своего недавнего ожидания. Похоже, он не может отличить настоящий я друг клана или нет. Значит колечки - простое изделие из дерева и не более того. На статус персонажа никак не влияют. - Что-то никто не спешил меня встречать. Как я качаться без рук должен? Объяснишь?

- Эээ... в смысле?

- У меня травма на сутки. Мы и так почти неделю кача потеряли на первом этапе теста. Нужен целитель, или наши договоренности это так - ерунда?

- Слушай, тут такое дело. Целитель только НПС, игрока с таким классом у нас еще нет. А местные с вами категорически отказываются иметь дело. Так что тебе только в наше поселение нужно идти, там знахарь поможет.

- И где она?

- Там, - махнул игрок рукой.

- А поточнее?

- Карту не дам. Там столько открыто, что я просто не имею права эту информацию отдавать.

- Тогда проводи. Это ты имеешь право сделать или ты тут на поводке привязан.

- Ты! - разозлился игрок. - Во-первых, у нас есть понятие 'дисциплина' и потому мы захватили ваше поселение, а не наоборот. А во-вторых, у нас и без тебя проблем хватает.

- Тааак, - изображать злость оказалось легко. Интересно, что же 'Единство' наобещало игрокам моей группы, и насколько долго я смогу поддерживать этот блеф? - То есть, ты меня посылаешь? А твой глава гильдии нас вообще ни во что не ставит?

- Эй, не горячись. Перотир тут не при чем, - он вздохнул. - Я действительно не могу тебя отвести. И никто не может, понимаешь? Пока не вернется Мадалк, никто покинуть пост не имеет права. Он сейчас разбирается с какими то грабителями... В общем, жди тут. Когда он вернется, выделим тебе проводника.

Игрок побежал обратно, ему подставили лестницу, по которой он резво взобрался наверх. Если Мадалк этот вернется скоро, то и мне нужно поспешить. Не знаю, насколько он важная персона, но прокачан должен быть хорошо. Получается, сейчас деревня защищена довольно плохо. Мало игроков - меньше шанс попасть кому-нибудь на глаза. Возможно, удастся обвести вокруг пальца НПС. Если же нет... то это тоже опыт и довольно полезный.

Я отошел обратно в тень деревьев. Стал за одним из них так, чтобы стена частокола была в прямой видимости, а сам я был скрыт от стражей деревни. Оценил расстояние, вошел в системное меню и побежал. Желтые огни, обозначавшие стражников, помогали ориентироваться. В основной игровой мир вышел именно там, где хотел. Одними лишь глазами, стоящие в карауле НПС и игроки, заметить меня не смогут. Осталось дождаться восстановления маны. Пока отметка медленно приближалась к максимальному значению, я прислушивался к звукам за частоколом. Ничего и никого. Место подходящее.

Полоса маны мигнула, наконец-то полная. Вход в темноту системного меню получился легким и быстрым. Шаг вперед, и тело ощутило сопротивление. Я предполагал подобное... проходить сквозь препятствия находящиеся в основном игровом мире действительно сложнее. В лесу ничего подобного не было. Это касается только жилища? Или наложена некая защита? Тело неохотно проходило сквозь незримый частокол. Было чувство, что протискиваюсь сквозь патоку. Когда прошел препятствие, заметил, что маны потратил больше, чем на пробежку. Есть какой-то штраф на ее расход при прохождении сквозь предметы. Это нужно учитывать...

В основном мире никого рядом не обнаружилось. Два шага, и тело замирает, прижимаясь к стене одного из домов. Теперь подождать и... Сбоку раздались шаги. Донат побери! Надеюсь, кто бы это ни был, он пройдет мимо. Шаги приближались, каждый новый все ближе. Осталось решить рука или нога? Чем именно придется пожертвовать на этот раз? За шаг от края дома шаги прекратились. Получать еще одну травму не хотелось. Тишина длилась не меньше минуты, а затем я вдруг увидел голову, торчащую из-за угла.

- Ты?! - он крикнул, а затем вдруг зажал рукой себе рот. Оглянулся с опаской, и уже тише, шепотом, спросил. - Ты что здесь делаешь? Беги отсюда!

- Бетольд, - я еще помню, что он должен быть мне благодарен за спасение от гнева архимага. И система тоже это помнит. - Что ты здесь делаешь?

НПС оглянулся, и быстро приблизился. На руке у него был моток веревки, за спиной небольшой мешок.

- Я шел предупредить тебя, - все так же шепотом продолжил Бетольд. - Они ждут подкрепления. Скоро появятся воины, чтобы победить тебя.

- Тот, кто меня встречал?

- Да, он вызвал помощь, всем в деревне сказали быть готовым к нападению. Я хотел предупредить тебя и, - он снял с плеч мешок, - здесь разные мази, должны помочь твоим ранам.

Интересно...

- Откуда ты знаешь о травме?

- Штольп рассказывал другим, а у меня хороший слух, зрение уже не то. Хорошо, что сын тебя не заметил. Он бы не стал молчать, и его не осуждаю. Я тебе обязан, но этим верну долг.

- Мне это не нужно.

- Что?! - Бетольд так опешил, что вместо шепота опять закричал.

- Мне нужны ответы на некоторые вопросы. Я хочу знать, что происходит в нашей деревне.

- Это не твоя деревня, - яростно зашептал Бетольд. - И никогда не принадлежала кому-либо кроме нас. Вы пришли сюда со своими правилами, но не думайте, что сила всегда будет на вашей стороне.

- Будет, и если вы не с нами, то рано или поздно эта деревня будет разрушена.

Бетольд на это только заскрипел зубами, ткнул рукой с мешком в мою сторону.

- Забирай. И уходи, - на лице НПС отразилась злость. - Больше нам говорить не о чем.

Я уловил шорох там, откуда пришел Бетольд. Затем с другой стороны. Я их недооценил? Этот игрок, Штольп. Он оказался умнее, чем я думал. Выяснил, что я не являюсь другом клана, но ничего не стал делать в одиночку, а вызвал подмогу. Он что-то знает о моих новых возможностях? Или просто предусмотрительный? Впрочем, это уже не важно. Шорохи стали ближе, Бетольд тоже их услышал. Интересно, его крик был случайностью? Или это специальный сигнал другим, где меня искать. А пока нужно отсюда убираться.

Все окутала темнота. Огоньки, приближающихся людей были очень хорошо видны. Я разжал кулак, с которого слетело кольцо 'друга гильдии', оказавшееся бесполезным. Рука снова смогла двигаться. Я поднял руку вверх и попытался ее просунуть сквозь стену дома. Она увязла в темноте. Подтянулся, тело неохотно двинулось вверх. Ноги воткнулись в густую опору и подкинули выше. Перехватиться, еще, и еще раз, пока густая часть пространства не перешла из вертикальной плоскости в горизонтальную. Крыша. Выход в основной мир.

- Он на крыше! - раздался позади крик. Один из игроков указывал на меня рукой. НПС на стене уже натягивали луки. Используя мерцание, ухожу в сторону на метр, затем использую снова, чтобы перепрыгнуть крышу. Левую щеку задевает стрела. Через астрал спрыгиваю на землю, и выхожу в основной мир игры. Никаких повреждений. Новые стрелы. Донат побери! Еще немного и я стану трупом! Глаза цепляются за развалины здания. Храм!

Здание разрушено, но отлично видно, что между обваленными стенами есть свободное пространство. Мысль еще не успевает оформиться, а тело уже мчится туда сквозь темноту астрала. На то, чтобы протиснуться внутрь ушла не только вся мана, но и часть жизни. Неприятным сюрпризом стало присутствие стрелы в плече. Ранение в поломанную руку, увеличило длительность эффекта травмы на два часа. Пока я нахожусь в астрале, тело остается на месте абсолютно беззащитное. Это нужно учитывать.

А пока можно немного расслабиться. Я появился в разрушенном храме на четвереньках. В полный рост здесь не поднимешься. Очки жизни восстановятся, но мазями, полученными от Бетольда это должно произойти быстрее. Я залез в мешок, с надеждой, что прихватил его не зря, но... все склянки помечены одним и тем же обозначением.

'Неизвестная мазь' эффект можно выяснить применением или обратившись к персонажу с развитой профессией алхимик.

Благодарность благодарностью, но Бетольд все равно выделился. На склянках остались следы от сорванных этикеток. Мстительный НПС. Даже храм разрушили. Центральный постамент был хорошо виден. До него было всего несколько шагов на четвереньках. Когда я к нему прикоснулся, выскочило сообщение.

Алтарь с изъяном. Чтобы назначить это место точкой своего воскрешения, разберите завал.

Интересно, как алтарь выглядит из астрала? Когда я проникал сюда, то не видел никакого источника энергии. В темноте системного меню выделялась рамка, а за ней было заметно черное пятно алтаря. Получится ли пройти через него? Я дождался, пока восстановится мана, и решился провести эксперимент. Рука прошла, сквозь край алтаря, будто сквозь картон. Внутри ощущалось пустое пространство. Руку обдавало теплыми волнами. Обратно рука вышла без особого сопротивления, а на границе черного пятна не осталось и следа. Вернувшись к телу, задумался о том, что случится с моим любопытным носом, после того как я осуществлю задуманное.

Когда полоса магической энергии восстановилась полностью, я вновь придвинулся к алтарю в астрале. Голова продырявила черную кромку без особого труда. Внутри я увидел магический источник. По размеру он в несколько раз превосходил те, что были в лесу, а вокруг него была черная паутина, пламя билось о нее, заставляя колебаться. А вниз от него отходил ручеек пламени. Он тонкой линией нырял под землю. Осторожно прикоснулся к пламени. Мана начала быстро восстанавливаться. Полоса здоровья начала медленно расти. Меня захватил азарт. Если погрузиться в это пламя целиком... может ли это помочь излечить мою травму?

Паутина мешала, пришлось избавляться от нее. Стоило вырвать клок, и она тут же таяла, а пламя становилось ярче, наливаясь сиянием. Я оборвал последнюю, и уже хотел нырнуть в магический огонь, когда перед глазами выскочило сообщение на серебристом пергаменте.

Вы уничтожили алтарь воскрешения!

Пламя с яростным треском рвануло в стороны, черная граница, окружающая его исчезла. Основной мир игры проявился, но видение бушующего пламени источника не исчезло. Обломки храма, вращались вокруг с чудовищной скоростью, а я оставался в центре совершенно невредимым. Правая рука подчинялась, и была, по всей видимости, исцелена. Сам я также находился в основном мире. Скосил глаза на системные сообщения, зацепился взглядом за слова'... скрытое задание Путь истинного мага'. Однако изучить подробнее не успел. Что-то было не так. Я обернулся.

По другую сторону от притихшего источника стоял старик с короткой седой бородой, в руке его был посох, окованный кольцами металла, на которых были выбиты неизвестные мне знаки. На вершине ярко-зеленый камень, обточенный до формы идеального шара.

- Ты совершил достойный поступок. Именно так и надлежит поступать истинному магу. Я, Макригг, Великий наставник, явился сюда, чтобы наделить тебя даром, и одолжить мудрость. Ты, готов, юный маг?

Я слушал его, но мои глаза смотрели на уровень, который вместо прежней единички показывал тройку; они смотрели на подмигивающие серебряным цветом свитки; они смотрели мелькающие за вихрем из камней лица НПС и игроков. Готов ли я? О, да...

- Я готов!

Глава 10 Бесполезный класс

Люди и неигровые персонажи, что-то кричали, но сюда не доносилось ни звука. Вихрь из камней не давал им приблизиться, а звуки ограждало, наверное, заклятие этого мага. Великий наставник поднял руки, вся его поза была пронизана торжественностью.

- Подойди ближе, юный маг! - Я сделал шаг и оказался прямо в середине желтого пламени магического источника. Макригг одобрительно кивнул, закрыл глаза, качнулся вперед и резко опустил свой посох. Пришлось уклоняться. Этот тип чуть не ударил меня каменным набалдашником по голове.

- Что ты делаешь? - Макригг лишился своей торжественности в один миг. - Зачем ты уклонился? Впрочем, на первый раз я тебя прощу. Давай еще раз, - он опять прикрыл глаза, поднял руки с посохом. Теперь в древко вцепились обе ладони. Вв-в-вуух! Мимо опять пролетело каменное навершие.

- Нет, так совершенно нельзя! - недовольно воскликнул Великий наставник. - Почему ты не хочешь принять мудрость?! Ты же сказал, что готов!

- Я готов принимать мудрость, а не получать по голове от нечего делать.

- Ты! - Великий наставник поперхнулся, на лице появилось выражение неверия. - Неужели... ты - бунтарь?! Ах ты, паршивец! Хочешь попрать все устои... все традиции многих поколений магов?! Знай же! - он выкинул вперед руку, едва не попав мне в глаз. - Если ты откажешься принимать традиции, то я наложу на тебя печати! За каждый удар, от которого ты уклонишься, я буду лишать тебя доступа к одному из атрибутов! Чтобы снять печати тебе придется пройти немыслимые испытания!

'Немыслимые испытания... Тц! Великий наставник, если до этого были шансы, что я подставлю голову под удар, то теперь от них не осталось и следа... Немыслимые испытания - это сюжетные сценарии. А они в свою очередь дают возможность пройти нестандартными путями, и получить нестандартные награды. Даже если эти награды - простое знакомство с некоторыми NPC.'

- Я не стану подставлять свою голову под удар. В конце концов, разве часто ты встречаешь тех, кто совершает подобное, - мой палец показал вниз, на бушующее желтое пламя в котором я стоял.

- Хм... Действительно, немногие в последнее время проявляют характер настоящего мага. Алтарь духов... ха! Да от одного мага толку больше, чем от пятидесяти тысяч таких алтарей! - с одной стороны я смог заставить его отчасти объяснить, что я такого сделал, а с другой... пятьдесят тысяч? Что-то он... Ааааа, вот оно что...

- От алтарей духов или от самих духов?

- Без разницы, - махнул рукой маг, - все равно их никто уже сотни лет не видел. Вся польза от этих алтарей - возрождение иномирцев вроде тебя. Но маг на своем месте силы и так может воскреснуть, а остальные пусть ногами топают. Не переломятся.

- И как сделать место силы своим?

- Как-как... - пробурчал Макригг - построить башню, провести ритуал привязки. Чему тебя вообще наставник обучал?

На подозрительный взгляд я не повелся, меня сильно интересовал один вопрос.

- А что будет, если закрыть доступ ко всем атрибутам?

- Ко всем? - Великий наставник тряхнул головой, словно не мог поверить в то, что услышал. - Если закрыть доступ ко всем атрибутам силы, то маг становится абсолютно бесполезным! Невозможно построить башню без привязки к одному из атрибутов. Амаг-без-башниэто чрезвычайно жалкое зрелище. Это абсолютно недопустимо! Вся сила мага, вся его мощь заключена... где?

- В знаниях?

- В каких еще знаниях? Ты - остолоп!!! - Великий наставник кричал так, что из его рта вылетали капли слюны. Оставалось лишь порадоваться, что они не достают до меня. - Вся сила мага... Заключается! В его! Башнеееее!

Заканчивал он крик с таким благоговением и счастьем на лице, что в мою голову поневоле закрались сомнения в его рассудке.

- Башня... Чем она больше, чем выше, тем могущественнее маг. Это - он указал на магическое пламя - очень хороший источник. Я не знаю, как он здесь оказался и почему ни один сильный маг до сих пор не забрал подобную драгоценность под свою руку, но ты должен быть счастлив! Его силы хватит, чтобы построить башню высотой в двенадцать ярусов. Двенадцать!! Моя первая башня была высотой всего восемь ярусов, но как мне завидовали другие маги... - Макригг опять заулыбался. - Эти ничтожества... они сразу поняли, что я им не по зубам. Пытались разрушить мою башенку, боялись... Правильно делали!! Я их убил! Всех! У меня самая большая башня, самая высокая!

- Да, ну? - маг прищурил на меня глаза.

- Не данукай тут, есть башни выше моей.Черная башня Атмерикса, Башня пустоты Вкэкарда, Башня отчаянной мольбы, Перевернутая башня, Башня дробителей, Рассеченная башня, Башня жемчужного озера, Неизвестная башняи...Эрай-эрону- башня-город, башня-вызов. Она принадлежала моему учителю. Но ни одна из этих башен не имеет хозяина. Хотя Башней дробителей владеют эти гнусные твари, эти уродцы, - маг в ярости сжал кулак, - клопы! Они не маги, а значит - это не считается. Да и башня моего учителя - Эрай-эрону закрыта для всех. Только на ее первом этаже живут люди. Остальные ярусы закрыты. Никто из магов ныне живущих не владеет башней выше моей.

- Мда, то есть маг без башни ничего не может?

- Можно и так сказать.

- А можно и не так? То есть он все-таки представляет собой какую-то опасность для врагов?

- Для врагов? - Макригг рассмеялся. - Запомни, уясни себе это раз и навсегда. У магов нет врагов. Есть только соперники и слуги! Соперников ты должен уничтожить, раздавить, а слуг воспитать. Таков путь истинного мага этого мира. И другого быть не может. А маг с печатями, наложенными на атрибуты - это жалкое зрелище. Такой маг становится магом-странником. Бродягой, шатуном, от которого мало толка. Ни власти, ни влияния. Они абсолютно бесполезны!

Я смотрел на Великого наставника, а в голове эхом отдавались его последние слова. Голова невольно поднялась вверх. Неужели... ВетерДуш решила мне помочь, или это кто-то другой из администрации? Или же это было заложено в программу Великого наставника изначально? Когда кто-то называет что-то бесполезным в игре, это может означать лишь одно - он просто не знает, какэтоиспользовать. Даже самую бесполезную вещь в игре можно продать, подарить, обменять, загнать коллекционеру или распутать связанную с ней историю. Баланс и прагматичность заставляют создавать игры исключительно с теми предметами и классами, которые могут быть использованы.

Но есть и другая сторона медали - класс может иметь подклассы, иначе говоря - специализации. И вот тут любой геймер скажет без малейший колебаний - они равны. Есть отличия, каждый подкласс предназначен для своих целей, но бесполезных не бывает, а те, которые получают подобные ярлыки обычно слишком сложны для рядового игрока. Если я чему-то и научился за бесчисленные годы игр, то это правилу: 'Прячут только ценность'.

Самые сложные подземелья, самые сильные боссы скрывают в себе наиболее ценные предметы, рецепты, питомцев, ингредиенты. Это нерушимый закон. Но с классами так не поступишь. Специализации, которые могут стать излишне популярными ограничивают в привлекательности, но этого тяжело добиться, не нарушив при этом баланс. Тут-то в дело и вступают штрафы репутации и прочие малоприятные игроку вещи.

И если этот Великий наставник говорит, что подкласс бесполезен, это означает лишь то, что разработчики пытаются отпугнуть игроков от такого выбора. А делать им это нужно лишь в том случае, когда специализация имеет сильные преимущества. Маг-странник...

- А что будет, если я построю себе огромную башню?

- О, ты станешь силен. Чем больше башня, тем больше сила мага. В гильдии место мага в иерархии определяет размер его башни. Один раз в месяц замер высоты производится за счет гильдии, в другое время нужно внести небольшую оплату.

- А если мне нужно будет покинуть башню? Отправиться, к примеру, в город?

- И что? Далеко от башни тебе отходить не придется, а значит, и силу ты потеряешь незначительную, - но все-таки потеряю. Как я и думал, башня - не только преимущество, но и недостаток.

- Вообще-то, эта деревенька не очень похожа на город, я имел в виду, что мне понадобится посетить более крупное место, в большой город.

- Построй башню и никуда ходить не будет нужно. Маги не ходят к городам. Города приходят к магам. Стоит тебе построить башню, как все окружающие поселения опустеют. Все эти ничтожества желают лишь одного - встать на колени перед укротителем могучих сил, пойти под его покровительство, получить защиту. Они принесут тебе все, что ты пожелаешь. Они будут платить тебе за то, что ты увеличиваешь свою башню. Торговцы предложат тебе лучшие из своих товаров, потому чтосияние звездможно получить лишь у одного из нас. Сколько бы ни старались алхимики, как бы не важничали чародеи, если они не маги, то все их мастерство теряет смысл. Без квинтэссенции магии они не могут ничего. Маги - вершина этого мира. Мы - лучшее, что в нем есть, все остальные призваны служить нам и не более того, - Макригг презрительным взглядом окинул людей снаружи каменного вихря. - Все они будут служить тебе. Я сделаю для тебя башню с одним ярусом, а ты сможешь привязать ее к себе и выбрать свой первый атрибут.

- Не хочу.

- Что?

- Давай, запечатывай атрибуты, я все равно не дам себя колотить.

- Глупец! Какой же ты глупец! - маг яростно замахнулся посохом. Удар, второй, третий... Я уклонялся, стараясь не покидать пламя. Четвертый... скорость возросла, великий наставник отошел от обычного удара сверху вниз, и ударил по диагонали. Пятый - в горизонтальной плоскости. Шестой - перехватил посох за самый конец, крутанулся вокруг своей оси, и как только я уклонился, он выхватил из-под полы мантии короткий, но тяжелый на вид жезл и попытался ударить следом. От этого, седьмого, удара, я тоже смог увернуться.

Макригг выпустил жезл из руки, и он улетел в сторону камней, летающих вокруг нас. Инструмент мага раздробил каменную глыбу на части, грохот заставил меня обернуться, и тут я чуть не пропустил восьмой удар. Пытался отвлечь меня? Почти получилось... Девятый удар маг обрушил сверху, подобно тем, что были вначале. Уклониться было легко, а вот дальше он сделал то, чего я совершенно не ожидал.

Великий наставник сменил хват на посохе и провернул его. Увеличивая скорость, второй конец несся к моему лбу, а я вдруг понял, что не успеваю уклониться. Это тело реагировало слишком медленно. Мерцание! Я перешел в астрал, пол шага назад, выход. Кончик посоха обдал лицо потоком ветра, рассек магическое пламя надвое, выбил из каменных плит, бывших не так давно полом храма, крошки и прочертил борозду.

Маги здесь могут даже такое? Хотя, он же вроде бы самый крутой маг в мире... Почему бы ему не крошить камни посохом? Но это все равно настораживает. Наверное, все дело в посохе. Все же удар был не настолько быстрым, чтобы канавка получилась настолько ровной.

- Мне жаль, - Макригг смотрел на меня хмуро. - Мне, действительно, жаль, но я не могу пойти против традиции.

В левом нижнем углу глаза уловили какое-то мельтешение. Системные сообщения... среди них я ловил извещение о наложенииПечати Атмерикса, которая блокирует возможность изучения и применения всех атрибутов магии, а также возможности изучения талантов мага-странника.

- Такой талант, - Великий наставник покачал головой. - Ты мог основать здесь башню, создать город, который возвысился бы над всеми прочими, но вместо этого ты решился на жалкое существование, бродяжничество. Когда осознаешь всю глупость своего выбора и захочешь снять печать, приходи в мой город - Дэундар. Хотя это будет очень тяжело сделать... Я разозлился! Вместо десяти печатей я наложил на тебя одну, но какую... Второй раз в жизни я совершаю эту ошибку... Ужасно! Для снятия этой печати понадобятся редчайшие ингредиенты. Такие как...

- Поговорим об ингредиентах, когда это действительно понадобится, - перебил я его. Сделаю вид, что не заметил этого очевидного хода. - Лучше скажи, кто был первым? На кого ты еще наложил такую печать.

- Это было так давно, что он уже, наверное, умер.

- То есть, ты не помнишь имени мага, которого обрек на 'жалкое существование'?

- Да, как ты смеешь?! - взревел маг и стукнул посохом о пол храма. Подошвы уловили сильный отголосок сильного удара. Окованный конец вонзился в камень на пол ладони, а вокруг ни трещинки. Нет, такая сила к физике не имеет никакого отношения, это точно! - Я помню имена всех! Всех! Всех своих учеников! Даже таких как ты, которых мне довелось наставлять всего несколько минут! Я - Великий наставник! Для меня нет ничего важнее обучения молодых порослей. Даже защита башни не настолько важна! Теперь понимаешь?! Я никогда не забуду ни одного из тех с кем свела меня дорога могущества, ни тебя Байт Зерован, ни того идиота по имени Накоригад! Я даже запомнил имя Вальфунанриебзкофа, который вышел из рода тех странных существ, что обитают возле Башни жемчужного озера! Я помню всех!! Всех!

Маг начал терять плотность, становился все прозрачнее с каждым мгновением, занес в последний раз посох над моей головой и попытался в последний раз ударить меня. Но в его глазах я видел горечь и понимание. Посох исчез, так и не достигнув моей головы. Я стоял в окружении желтых языков магического пламени, вокруг кружились камни. Впрочем, они уже замедлялись. Не знаю, сколько у меня есть времени, но терять его зря не стоит.

Я просмотрел сообщения системы и раскрыл свитки. Оказалось, что разрушение алтаря - ключ к получению благословения Великого наставника Макригга, и возможность получить башню в одно мгновение ока. Нужно было лишь вызвать у него симпатию. Также сообщалось, что разрушение алтаря привело к изменению статуса деревни Вароба, а именно к понижению до укрепленного лагеря. Это дало мне одну тысячу личных очков доминирования, которые начислялись за участие в эвенте 'Борьба за территорию'.

Второй этап требует от игроков вполне определенных действий: расширение собственных владений приносило небольшое количество очков, но каждый день и от каждого населенного пункта статусом не ниже, чем 'Деревня'. Теперь 'Единство' лишалось всех этих бонусов от Вароба. Захват власти в населенном пункте не приносил очков доминирования, но их приносило понижение статуса. А для этого нужно было уничтожить средоточия силы. Не было никаких пояснений, что это за средоточия, но я совершенно точно знал, о чем идет речь.

Последний из серебристых свитков сообщал, что маг может заложить свою башню на месте силы, и это приведет к возникновению вокруг поселения. Маг мог избежать такого развития событий, развивая сокрытие башни сразу после ее создания. А в том случае, если он создавал оплот могущества в черте любого населенного пункта (в том числе и обычного лагеря), то статус этого места тут же поднимался до уровня город, даже если в нем было всего десять жителей.

Оплоты силы - это храм и башня мага. Возможно, храмы в других поселениях еще удастся уничтожить, но башни? В храм нельзя войти. Можно лишь возродиться в нем, а для этого нужно втереться в доверие к тем, кто правит поселением. Скорее всего, речь будет идти не только о доверии местных, но и разрешении гильдии, которая заправляет на той или иной территории. Напроситься на соседство, а потом предать? Возможно, это сработает, если другие алтари будут разрушаться так же легко. А если нет? Любой самоубийца, да и просто случайно умерший игрок, сможет помешать. NPC могут разрушить храм так, что возрождение в нем станет невозможным. Но есть ли хоть где-то еще такие злые местные, какие попались нам? Это предстоит выяснить...

Я успел потратить по одной единице характеристик на каждый канал силы. Они налились цветом, переливаясь невозможными в реальности оттенками. Пять единиц остались в запасе. До тех пор, пока я не знаю какой канал каким образом использовать тратить их - совершенное безумие. Грохот падающих камней оповестил меня о том, что время раздумий вышло.

- Молю! - кричал староста укрепленного лагеря Вароба, теперь я мог его слышать, как и всех остальных. - Молю, живи с нами, маг! Дай нам свою защиту!

- Какого?! Эй, все! Приготовиться! - надрывался неподалеку игрок, собирая своих товарищей. Напасть на меня прямо сейчас им мешали массивные камни. Они еще вращались по кругу. При определенной сноровке можно было проскочить между ними, но... с таким телом, какое у меня сейчас, я не уверен, что сумею. Они, видимо, тоже. Еще несколько камней рухнули на землю. Они были столь тяжелы, что не катились, подпрыгивая на неровностях, как более мелкие, а поднимали пыль, погружаясь в грунт, разбивая храмовые плиты, заставляя окружающие строения дрожать. Скоро все крупные попадают, и останется лишь мелочь. Похоже, мне пора отсюда уходить.

- Клайв, что ты делаешь? Вставай!

- Нет. Ты не сможешь его остановить.

- О чем ты говоришь? Я смогу! Любой из нас сможет, нужно просто окружить это место, не дать ему сбежать. Поднимайся, нас и так тут слишком мало!

- Не-не-не, - помотал Клайв рукой. - Я знал, что рано или поздно это случится. Байт Зерован не мог не прийти. Уверен, это он и есть.

- И что? Какая разница? Подумаешь, хороший игрок...

- Хороший игрок? - Клайв громко расхохотался. - Хороший игрок, надо же... Хороший игрок не смог бы проникнуть в поселение, которое даже члены контролирующей гильдии посещают с определенными проблемами. Если он смог сюда проникнуть, то и уйти сможет.

- Брось! Мы его остановим! И...

О чем там кричал этот игрок, уже не важно. Я бежал в сторону границы каменного вихря. Прыжок! И тут же переход в астрал, новый рывок, теперь уже на полной скорости. В этот раз вокруг была не просто тьма, я видел смутные очертания людей; камней, летящих по кругу; зданий. Забавно было то, что в астрале я мгновенно упал на землю, а в игровом мире мое тело продолжало лететь после прыжка.

Ускорение восприятия давалось легко, слишком легко. Трудно было поверить, что совсем недавно это доставляло мне столько проблем. Но все же это игровой мир, а игры в реальности... Я закусил губу, сейчас не время сравнивать игры и реальный мир. В астрале прыжок дался куда легче, нога оттолкнулась от очередной падающей глыбы. Уже после я развернулся в воздухе, чтобы вовремя увести тело из-под удара о каменный вихрь. Я рассчитал время, которое понадобится телу в игровом мире, чтобы достичь этой границы, но лишний контроль над ситуацией не повредит. К тому же кто-то может удачно выстрелить из лука.

К счастью, никто не догадался это сделать, а может они просто решили посмотреть, как я сам расшибусь. Тело уже совсем рядом с границей. Рано. Рано... еще две десятые секунды... Пора. Выход! Ноги ощутили упругую отдачу крыши чьего-то дома. Внутри вихря камней было пусто. Он уже сильно уменьшился, но по-прежнему в высоту был не меньше семи метров.

- Он там! - один из игроков указывал в мою сторону.

- Стреляйте! - кричал заводила. Клайв, который так и не поднялся со своего места в тени, весело усмехался. Кажется, он просто забавляется тем, что происходит.

- Извините ребята, я бы поиграл с вами, но у меня вдруг появились неотложные дела. Бывайте! - помахал я им на прощание и побежал... Меня ждет изучение моих способностей мага, каналов... и это, донат побери, здорово будоражит кровь!

***

ВетерДуш устала. До конца рабочего дня еще несколько часов. С какой радостью она бы провела их на полигоне. Увы, он располагался слишком далеко. На территории пансиона нельзя было тренироваться в стрельбе. Оружие нельзя было даже носить. Это вгоняло куратора пятьдесят шестой группы бета-тестеров в тоску. Если она долго не держала в руках что-нибудь из смертоносных огнестрельных игрушек, то начинала здорово нервничать.

А сотрудники охраны реагировали слишком странно на ее просьбу дать подержать свой ствол. Некоторые даже показывать не хотели, а когда она расстегивала их пиджаки, чтобы добраться до нательной кобуры, то просили подождать конца рабочего времени. Те, кто был не в курсе ее страсти, считали, будто она имеет нечто совсем иное. А ВетерДуш не спешила им все объяснять. Подшучивать над такими салагами было забавно. Некоторые из охранников были значительно старше нее, но мало кто мог сравниться в искусстве обращения с оружием.

Настоящие профи, работавшие на компанию, не просиживали зады в комнатах мониторинга и не ходили с каменными лицами по коридорам. Они были готовы примчаться по первому требованию, но их умения требовались весьма редко. Обычных бандитов или хулиганов с легкостью отгонят и те болванчики, которых поставили сюда делать грозный вид и сурово сдвигать брови над переносицей.

Да, можно подшутить над кем-нибудь еще. Должен же быть такой, кто еще не знает о ее шалостях? Или несколько раз сделать разборку-сборку оружия. Мысль об этом успокаивала. Эмоции ВетерДуш пришли в гармонию, она почти любила весь мир вокруг. Для полного счастья не хватало самой малости: щелчков затвора, запахов масла и пороха, сухих щелчков малокалиберных пистолетов и хриплых, будто кашель, но в тоже время сильных звуков работы старушки М82.

- В конце второй недели я возьму выходной, - решила ВетерДуш. - Как же я соскучилась по моим друзьям. Эта бумажная работа меня совсем достала. Так, а теперь соберись! - ВетерДуш похлопала себя по щекам. - Не хватало, чтобы подчиненные видели меня в таком состоянии. Срывать злость на коллегах - признак непрофессионализма, а я хочу хорошую карьеру.

ВетерДуш взялась за ручку двери, опустила ее, и ненадолго замерла, давая подчиненным немного времени для осознания, что сейчас к ним нагрянет начальство. Пусть она и не была их прямым руководителем, но в иерархии компании стояла несоизмеримо выше. Психологи советовали так поступать, чтобы не развивать у работников чрезмерного нервного напряжения. В расслабленной атмосфере работа идет лучше.

Наконец, она открыла дверь, но увидела вовсе не то, что ожидала. Все сотрудники отдела программного контроля сгрудились возле своего коллеги и что-то напряженно разглядывали на дисплее. Один заметил ВетерДуш, дернул за одежду другого, тот подал знак третьему... Спустя несколько секунд все были на своих местах. А тот сотрудник, вокруг они только что стояли, совершенно никак не прореагировал на ее появление.

Он сидел на стуле, под которым расширялась лужа. Его глаза в ужасе смотрели на экран. В левой руке он держал прозрачную пластиковую бутыль, из которой остатки воды вытекали в его раскрытый рот, но вместо того, что бы пить этот человек не отрывал глаз от надписей, которые пробегали перед ним. Жидкость текла по его подбородку, стекала на рубаху, штаны, капал на пол.

- Что случилось? - он посмотрел на нее. Глаза расширились, а зрачки сузились, демонстрируя весь испытываемый им ужас. Спустя мгновение, работник шумно сглотнул остатки воды, которые не успели вытечь у него изо рта, потом резко вскочил. Стул отлетел назад, ударился о пол, перевернулся. Дрожащей рукой он указал на дисплей.

ВетерДуш всмотрелась в надписи и ощутила острую необходимость кого-то убить. Какой-то игрок сумел найти скрытый путь развития мага, что привело к активации огромного перечня локаций, огромный список которых и выводила на экран программа-регулятор. Как цепочка из костей домино... Падение одной влечет за собой следующую, так и здесь открытие - одной локации требовало открытия еще одной, NPC которой имели критическое значение для адекватного функционирования программ симулирующих личности.

В углу висела карта мира. Маленькое едва заметно светлое пятнышко, которое выделили игрокам для проведения бета-теста стремительно разрасталось, вокруг появлялись новые светлые пятна, которые тоже ширились. До конца явно было далеко, но ВетерДуш уже понимала, что вскоре будет открыт весь материк. Одна мысль о том, какие расходы понесет компания на поддержание в активном состоянии всех этих локаций, заставила ее кровь заледенеть. Материк никак не создан для игры всего лишь десяти тысяч человек, тем более тестеров, которые не обеспечивают компанию доходами.

Сознание ВетерДуш зацепилось за какое-то слово... открытие особого развития мага... среди ее подопечных есть только один игрок, который получил этот класс... ВетерДуш набрала на клавиатуре команду, уже зная какое имя увидит...

- Не срываться, - шептала она сама себе, - не срываться... Подумаешь, расходы, все же ничего удивительного, что он смог найти этот путь развития... Он был не так уж сильно спрятан... техотдел не предусмотрел такого варианта, это их вина... а парень - дитя своих родителей... ДитяКода... Байт... - руки ВетерДуш сжались в кулаки, пытаясь нащупать рукоять оружия, но не найдя ничего схожего начали дрожать. Голова куратора группы пятьдесят шесть откинулась вверх, а из горла вырвался яростный вопль. - Зерооваааааааааааааааааааа...н!!!

***

Арсагрус потратил много сил, чтобы пробраться сюда незамеченным. Эта палатка, в ней должны быть Криган и Фиалочка. На парня плевать, но Фиалочка... Эта дивная девушка... Не для того, он избавлялся от Карлайлы, чтобы какой-то Криган пользовался плодами его трудов! Эта красотка... Арсагрус аккуратно разрезал ткань, проникая внутрь. Спиной к нему сидела она... Ярко-фиолетовая накидка скрывала фигуру, но над головой висело имя, которое он так жаждал увидеть - Фиалочка.

Арсагрус по прозвищуСчастливый билетшагнул вперед и положил руку на плечо девушки, аккуратно сжал и... неожиданно понял, что удача ему изменила.

- Ты... - Арсагрус опять посмотрел на имя над головой. Никакой ошибки быть не может. - Ты не Фиалочка!

Тело под накидкой шевельнулось, Арсагрус услышал тихий смех, от которого его бросило в дрожь. Он действительно пугал, в нем слышались обеты смерти и уничтожения, но самое жуткое - этот смех принадлежал мужчине.

- Я - Фиалочка. Когда-то меня звали самыми разными именами... предыдущее мне нравится больше всего, - человек плавно поднялся с пола. Накидка взметнулась, когда он резко развернулся. Арсагрус не успел заметить движения руки, которая сейчас стальной хваткой стискала его горло. Он смотрел на старческое лицо с тремя иероглифами вытатуированными на левой половине лица и никак не мог поверить в то, что видит. - Да, сейчас меня зовут Фиалочка. И уже совсем скоро, - взгляд старика обещал обратить все сущее в пепел, и смешать его с пылью, - вы будете трепетать в ужасе перед этим именем...

Глава 11 Новый вызов

ВетерДуш сидела в просторном зале, все вокруг было сделано из прочнейшего камня, даже ее кресло, которое очертаниями напоминало трон. Вокруг летали прозрачные облачка прислужников, способные по одному желанию изменить обстановку в личной нише гейм-мастера, чем ее коллеги и пользовались. Одни создавали удобную мебель, другие баловали себя локальным изменением климата, а третьи, окружали себя элементами роскоши.

Было лишь одно ограничение - здесь нельзя было находиться НПС. По легенде, гейм-мастера - помощники демиурга, но это вовсе не означает, что им можно все. Большая часть из сотни ниш, расположенных в несколько ярусов, была преобразована, но свою ВетерДуш изменять не решалась. Неудобство настраивало на рабочий лад и заставляло помнить, что все эти блага мнимые. После завершения бета-теста многие из нынешних гейм-мастеров перейдут на иные должности, а сотня будет формироваться заново. Однако некоторым удастся остаться и ВетерДуш делала все, что попасть в их число.

Она уже привыкла зарабатывать на жизнь игрой, и не хотела заниматься чем-то еще. А учитывая то, для чего создавалась 'Десятка', ее и вовсе невозможно было привлечь каким-либо иным занятием. Перспективы манили...

ВетерДуш посмотрела в центр помещения, огромное пространство заполняла лишь рельефная карта материка. Именно на нем устроили бета-тест, и именно на нем возникли большие проблемы. Программа активировала весь материк, остальные девять остались нетронутыми и находились в зарезервированном состоянии.

Но для пресечения возможных путешествий отчаянных смельчаков, воды океана заселили крупными монстрами, которые впали в сонное состояние. В любой момент чудовища могли проснуться и сокрушить каждого, кто вторгнется на их территорию. Оставался вопрос с ограничением активной коммуникации НПС и игроков на территории континента.

- Предлагаю навести на них магический сон, - заговорил пухлощекий Ернул, руководитель группы номер три.

- Нельзя, - возразила строгая худощавая Сельми, контролирующая семнадцатую группу. Ее поза так и кричала о строгости: одежда без украшений бледно-голубого цвета с темно-синей канвой разительно отличалась от разноцветных шелковых одеяний Ернула, которые так и переливались на свету. - Это приведет к возникновению задания на их пробуждение.

- Вот и поручим основной массе игроков их разбудить уже после окончания тестирования, - вяло отмахнулся Ернул.

- Для новичков подобное будет невыполнимым, - подал голос Титож. Он был ответственен за группу сто, а его доспехи, созданные из камня, удивляли. Защиты от таких мало, а весят они много. ВетерДуш признавала, что сидеть на камне испытания не для каждого, но одевать на голову каменный шлем? Даже его густая шевелюра не может заменить мягкую подкладку. - Для снятия подобного заклятия будут сгенерированы слишком сложные условия. Если же открывать ее малыми частями, то мы рискуем породить множественную генерацию мелких репутационных заданий, что приводит нас к превращению первой волны игроков в дисбалансных персонажей. Для их поощрения у нас имеются иные способы.

- Это смешно, - возразил руководитель сорок седьмой группы Илкнак - самый молодой из кураторов. Однако ВетерДуш знала, что его амбиции не меньше, чем у нее самой, хоть он и создал в нише мягкий диван, вокруг которого расположил несколько столов с разнообразными блюдами. По его стройной фигуре сложно было сказать, что он настолько прожорлив. - Усыплять НПС нельзя, но и давать им передвигаться тоже. Мы должны максимально усложнить доступ игроков к территории, которая выделена под тестирование. Ограничить движение самих НПС будет не столь сложно.

- Тогда, предлагаю создать хтонического монстра, - подала голос ВетерДуш. Она выделила участок карты, который перекрывал значительный участок между двумя горными грядами. - Патарик идеален для такого.

- Хм, это один из самых спокойных хтонов, но что делать с остальными направлениями? - в задумчивости Ернул погладил себя по щеке, которая напоминала сдобную булочку.

- Ничего.

- Поясни... - попросил Титож, но ему ответил смеющийся Илкнак.

- Браво, - Илкнак хлопал в ладоши, - это действительно шикарный план. НПС не пойдут в сторону нашей песочницы ни за какие деньги. А тестерам мы еще не сообщали, что по завершению они смогут продолжить играть своими персонажами или создать новых с бонусными очками. Однако, если пожертвовать сюрпризом и рассказать им об этом сейчас, то они ринутся на этого монстра. Победить легендарного босса... Это ли не естественная цель каждого геймера? И большая часть ринется именно к нашей преграде. Они будут сражаться как остервенелые.

- С ним, но не друг с другом, - возразил руководитель группы восемьдесят девять. Зоврин выглядел как параноик, все дело было в его выражении лица, которое преображалось от излишнего усердия. Сам он по характеру был простоват. - Не стоит забывать, для чего был создан второй этап. Мы отвели четыре недели на противостояние тестеров, и все это полетит в пропасть после появления этого противника.

- Не полетит, если сделать все правильно, - возразила ВетерДуш. - Мы оформим задание как влияние высших сил. 'Древнее зло нужно остановить...' и все в таком духе. За подчинение территории будем давать лидеру подсказки, а запрет на передачу информации поможет избежать их объединения. Те, кто захватят всю территорию до конца межгрупповой борьбы, получат портал прямо к месту входа в данж 'Сердце Патарика'. Если не успеют, получат возможность объединить подсказки и, так или иначе, они обнаружат место прохода в лесу корней. Все равно с шестой по девятую неделю мы собирались проверить их взаимодействие на уровне гильдий и кланов.

- Это действительно довольно подходящий вариант, - признала Сельми, - а после того как наши тестеры провалятся в сражении, можно объявить о катаклизме, который унес жизнь Патарика и объявить об этом в рекламном буклете для всех пятидесяти миллионов, которые оформили предварительный заказ на вхождение в игру. Предлагаю голосовать за этот сценарий.

ВетерДуш с удовольствием наблюдала за тем, как все гейм-мастера принимают ее предложение. Она была довольна, ведь найденным ею решением показала, что способна исправить ситуацию, которую создал один из тестеров ее группы. Технически в этой проблеме не было ее вины, однако в мире больших денег это не значило ровным счетом ничего. Пока гроза миновала, но Байту нужно получить по заслугам. Сейчас она не могла тратить на личную месть время, но позже, когда этот паршивец доберется до одного из городов, она насладится сполна...

***

Я смотрел на сообщение о глобальном задании и думал. Остальные также не выглядели спокойными. Глобальный квест и выдача ключей для тех, кто соберет под свою руку больше десяти поселений любого типа. Вчера весь день пришлось бегать от членов 'Единства', которые не простили понижения ранга Варобы до укрепленного лагеря.

Это оказалось непростой задачей, и я получил достижение 'Беглец', которое прибавило две единицы к ловкости. Это большой подарок, ведь тратить все очки я собирался исключительно на развитие магии.

- И что нам с этим делать? - Имомуши ворошил рукой пожухшие листья на земле. - Мы должны захватить поселение, но с нашими силами получить контроль невозможно.

- Вы хотите играть после официального запуска? - все ответили на мой вопрос кивками, только Алиса пристально посмотрела и задала вопрос, на который я не мог дать точного ответа.

- А ты?

- Не знаю, я хочу победить, но в бета-тесте. Я хочу победить в игре, добиться самого большего, познать весь этот мир и отрыть все его грани. Странное чувство.

- Это вызов, - улыбнулась моя невеста, - и ты желаешь принять его. Уму, это правильно.

- Возможно, - в сомнении покачал головой Тавур. Он облокотился на корявый ствол дерева, по которому маршировали муравьи. Казалось то, что насекомые периодически переползают прямо ему на кожу, совершенно не волнует игрока. - Но, будем ли мы играть все вместе? Или разбежимся каждый по своим друзьям и гильдиям? Мы должны решить, как будет строиться наше сотрудничество дальше. Если мы будем работать вместе только до релиза 'Десятки', то... мы будем скрывать друг от друга многое. Эффективность упадет и нам стоит расформировать группу.

У меня есть товарищи в других командах тестеров, и я думаю, что они есть у каждого. В свете того, что персонажа можно сохранить после релиза или пересоздать, но с бонусами за откат уровней и потерю достижений, нужно пересмотреть условия нашего сотрудничества.

- А у нас были какие-то условия? - недовольно нахмурился Верлад.

- Мне плевать! - К запаху сырого леса прибавился аромат раскрошенных грибов. Первет пнул ногой кучу близко торчащих из-под листвы белых шляпок, которые были опознаны Тавуром как непригодные для сбора на его уровне Травничества. Его знаний было недостаточно для хранения этого ядовитого ингредиента. Он не мог сделать из него яд, как не мог и безопасно их хранить. - У меня нет никаких связей с другими игроками.

- У меня тоже - подал голос Локус. Не перестаю удивляться его виду. Он безразличен ко всему происходящему? Или находится в состоянии вечного недосыпа? - Я готов вступить в новую команду и продолжить совместную игру после старта релиза.

- Мы тоже согласны, но это касается исключительно Байта, - Зиккур цыкнул сквозь зубы и улыбнулся. - То, что он продолжит играть - прекрасная новость. Мы готовы обсудить наши цели со всеми, кто вступит в ряды новой команды.

- Я тоже не против, - Алиса подошла к дереву, под которым разлегся Тавур и несколько раз ударила кулаком по коре. Потом посмотрела на ссадины, которые остались на коже, улыбнулась. - Здесь можно тренироваться, развивать приемы... Это лучше тренажерного зала. Я могла бы убедить отца открыть здесь школу для подготовки начального уровня. Очень многие травмируются, пока делают первые шаги на пути боевых искусств.

Имомуши на это замечание горько вздохнул. На лице отразилась зависть, которую он безуспешно пытался подавить. Ему тоже хочется открыть свою школу?

- Я не согласна! - возмутилась Карлайла. - Я не хочу...

- Очень жаль, - Алиса приняла задумчивый вид, а Карлайла поперхнулась словами. - Я думала, что ты отлично подойдешь, чтобы обучать группу девушек азам самообороны. Все-таки, для них проходить подобную подготовку гораздо проще именно здесь. В додзе они могут испортить получить синяки... Из-за этого от нас ушла целая уйма учениц старших классов, студенток, были даже молодые леди, которые не хотели брать телохранителей. Остались совсем немногие. А так... - у Карлайлы по подбородку текла ниточка слюны. - Мы могли бы... взять всех. Несколько сотен не стало бы слишком большой цифрой.

Карлайла смотрела в пустоту. Широко раскрытые глаза, дергающаяся челюсть и дрожащие губы. Слюна текла все большим потоком, руки начали подниматься, пока не приняли положение параллельно земле. Скрюченные пальцы пытались схватить нечто невидимое. Глаза женщины начали закатываться, шатаясь она сделала один короткий шаг.

- Она превратилась в зомби! - Острог сделал шаг назад, доставая кинжал. Родрик поступил иначе. Он громко прошептал: 'Тысяча мужчин', и Карлайла замерла, посмотрела на всех, обтерла рукавом подбородок, и сделала вид, что ничего не произошло. То, что десять пар глаз видели все, ее не волновало.

- Я согласна вступить в вашу команду. Меня все равно ничто не держит в командах других игр.

- Я тоже, - Родрик со злым прищуром смотрел на переменившую свою точку зрения женщину.

- Острог, - Имомуши резко поднялся в полный рост. - Не знаю как ты, а я не готов ради 'MagenT' упускать такой шанс. Я покидаю гильдию.

- В таком случае, я отпишусь о том, что лидеру, что он лишается двух игроков.

- Ты тоже?

- Эта игра другая, - Острог нахмурился, - и я готов многое отдать, чтобы остаться с теми, кто принимает меня таким, каков я есть. Особенно после встречи большей части гильдии в реале.

- Прекрасно, тогда нам нужно заключить соглашение, - я вытянул руку вперед. Остальные с улыбками подходили и клали свои сверху. Одиннадцать человек стояли в кругу. Не сговариваясь, мы все перешли в системное меню. Силуэты каждого были прекрасно видны в захватившей мир тьме. - Мы желаем создать новую гильдию игроков.

- Подтверждаю! - торжественно проговорил Первет.

- Подтверждаю! - на лице Тавура было видно самодовольство купца, который провернул выгодную сделку.

- Подтверждаю! - Родрик походил на само воплощение злого умысла. Его лицо исказила радостно-злобная гримаса.

Все по очереди произносили заветное слово. Все разного возраста, но в каждом виделось воодушевление. Такое Байт часто видел у детей перед праздником, чем оборачивалось каждое его празднество, он старался не думать. Последней свое желание создать гильдию высказала Алиса.

Мы стояли и смотрели друг на друга не говоря ни слова, только радостные переглядывания выдавали наши чувства. Мы походили на молчаливых заговорщиков, которые слишком возбуждены, чтобы тщательно скрывать свой секрет. Так прошло пять минут. Все продолжали переглядываться и перемигиваться, но уже не так радостно. Еще через десять лица стали напряженными, а через двадцать Карлайла не выдержала.

- Да, где это донатово оповещение?!

- Хм, Байт, а когда оно уже появится?

- Понятия не имею. Наверное нужно попробовать еще раз.

- Погоди, - протянул Имомуши, - то есть... ты не знаешь, как правильно ее создавать?

- Скорее всего, нужно регистрировать создание объединения где-то в деревне у старосты.

- Тогда зачем мы стоим здесь как идиоты? - Зиккур задумался. - Это ради достижения? Или нам должны были засчитать какую-то клятву?

- Нет, просто мне так захотелось. Всегда мечтал стать вот так с товарищами.

- А раньше сказать не мог? - Тавур был зол.

- Да, - проворчал Родрик, - мы тут...

- Получали удовольствие, верно? - я глубоко вдохнул. Воздух в темноте системного меню был совершенно лишен запахов, чувства не забивались потоком информации от виртуальной реальности и думалось немного легче. - Если мы намерены проходить эту игру, то для чего? Чтобы стать самыми сильными? Победить главного босса игры? Собрать все достижения? Или для того, чтобы получать удовольствие?

Научись получать удовольствие от игры, а затем живи играючи. Так говорит мой отец. Это секрет его победы в играх. Мы должны использовать это. Нет смысла жить игрой, а ведь именно это отличает 'зависимых' от истинных геймеров. Мы откроем все достижения, победим всех боссов, обойдем весь этот мир вдоль и поперек, но не ради победы, а ради себя. Эгоизм геймера - вот, что важно. Только так мы сможем превзойти всех остальных. Не жить игрой, но жить играючи.

- Верно, достойные слова, - Карлайла поддержала меня, и это было странно. Хотя, она ведь тоже геймер. Но могу ли я назвать геймером себя? Тот, кто играл в игры, но получал удовольствие далеко не всегда. Оно было мимолетным, возможно эта игра сможет изменить все? Быть может, она поможет мне понять каково это, жить в мире моих родителей?

Тавур посопел, но все же расслабился.

- Это действительно было здорово.

- Если бежать, прыгая из локации в локацию по инструкции гайдов, то это вовсе не будет весело, - Локус выглядел совсем иначе, чем раньше. Его вечный полусон ушел без следа. - И я тоже мечтал о чем-то подобном.

Напряжение возникшее между всеми в группе стало пропадать. Теперь мы сможем больше доверять друг другу. 'Прежде, чем подчинить миньонов своей воле и направить их жесткой рукой на гибель во имя себя, создайте неформальную обстановку. Пусть они почувствуют, что вы один из них. Подавлять волю стоит незаметно. Лучший раб тот, для которого не нужно ковать цепи', - вспомнилась фраза из симулятора темного властелина. Это действительно полезная игра.

- Ладно, может уже разойдемся? - озвучил общую мысль Верлад.

- Да, пожалуй, хватит, - согласился я, но стоило нам начать движение, как перед лицом выскочило сообщение на красном пергаментном свитке.

Доступно создание профессионального объединения. Желаете создать?

Да/Нет

Для создания необходимо согласие всех членов группы: 0/11.

- Профессиональное объединение это ведь и есть гильдия верно? - Имомуши протянул руку куда-то воздух перед собой и счетчик на свитке тут же сообщил о согласии одного игрока.

- Это и впрямь сработало, - поразился Тавур.

- Мне это не нравится, - скривилась Карлайла, - здесь какой-то подвох. Все не может быть так просто.

- Простоять полчаса, как идиоты по-твоему просто? - возмутился Родрик.

Все поставили согласие и уведомление сменилось новым:

Для создания собственного владения с точкой воскрешения группы вам необходимо расположиться в месте силы.

Внимание! Если ваши руки перестанут соприкасаться, уникальный сценарий будет прерван!

Внимание! Повторное включение процедуры невозможно!

- Уникальный сценарий? - Зиккур выглядел весьма довольным. - Давайте, скорее к точке возрождения, тут совсем рядом.

- Нет, - мне вспомнились слова Великого наставника магов о влиянии силы источника на потенциал башни. - Нужно выбрать источник большего размера. Это может повлиять на качество результата.

Все согласились, что пройти несколько километров по лесу, держась за руки не такая уж сложная задача, но к нужному месту мы добрались с целой кучей царапин и разорванной одеждой.

- Знаете, я даже рад, что в этих лесах вывелась вся живность. Если бы на нас кто-нибудь напал по дороге, то пришлось бы несладко. Особо в таком состоянии не повоюешь, - Верлад был прав, но сейчас все отступило на второй план. Нас ждало завершение задания.

Когда все вошли в системное меню прямо на месте, где полыхало желтое пламя магии, появился новый красный свиток, в котором предлагалось ввести Имя и девиз объединения, а также дать название нашему новому 'дому'. Мысли о собственном здании вызывали трепет, заставляя в предвкушении готовиться к небольшому чуду.

- Какое название дадим гильдии и зданию? - хрипло спросил Тавур.

- Здесь и думать нечего, - Родриг опять скорчил страшное лицо. Странная у него привычка. - Нас одиннадцать, а у Байта есть звание 'Опережающий'. Игра же называется 'Десятка'. Гильдию так и назовем 'Опережающие', девиз 'На шаг впереди', а клан-холл будем звать 'Вместилище будущего'.

- Пфф! - фыркнула Карлайла, - с кланн-холлом я не согласна. Нужно давать звучащее имя, к примеру, 'Адамантовая крепость'.

- А если он будет небольшим? - Локус смотрел в пустоту, вверх, выискивая там название. Мне же было все равно. Название абсолютно неважно.

- В одной из игр мои родители создали гильдию 'Помпончики', после взятия немыслимого темпа покорения игровых просторов, у них появился собственный фанклуб, который вовсю использовал помпоны. А потом они узнали, кто именно скрывается под таким не эпическим названием. И два фан-клуба слились в один. Неважно, какое название. Важно, во что мы его превратим.

- Тогда предлагаю использовать '10+1'.

- Сойдет, - буркнул Тавур, вписывая название в свой пергамент. Остальные последовали его примеру.

После того как все закончили, пергаменты исчезли, а желтое пламя магического источника, начало сжиматься в узел, скручиваясь, он начал источать жар, а цвет сменился на белый. Звука взрыва не было, только вспышка, а потом мигание маленьких символов свитков и звон в ушах. Из системного меню всех выкинуло, но здоровье ни у кого не уменьшилось. Впереди стояло нечто, что точно не было зданием. Это была крытая повозка, но почему-то у нее было всего два колеса, а длинные жерди, на которых висели ремни упряжи, держались параллельно земле. Как она сохраняла равновесие, было совершенно непонятно.

Остальные что-то кричали, но звука слышно не было. Тавур рвал на себе волосы, Локус смотрел на повозку с ужасом. Чтобы разобраться в чем дело, я быстро прочит извещения системы.

Группа бродяг, которые не имеют пристанища, решила отправиться в путь и обойти весь мир. Именно так и появляютсяСтранники.

Ваш социальный статус изменен сБродяганаСтранник. Репутационные штрафы за длительное нахождение без привязки к храму возрождения заменены на репутационные бонусы. Чем дольше вы остаетесь чужими для города и поселений, тем выше к вам уважение со стороны НПС.

Получен уникальный предмет (групповой) -Вимана'10+1'.

Отныне ваш дом это повозка, которая хранит инвентарь и припасы. Что еще нужно Страннику?

Внимание! Вы можете развить виману '10+1', придав ей новые свойства. Для этого вложите очки характеристик в пункт виманы, который желаете улучшить. Добавить очки может любой участник труппы 'Опережающие'.

Результат элемента сценария 'Выбор имени' - совпадение100%.

Все в вашей труппе мыслят словно единый организм. Ни один человек не сможет стать своим в таком коллективе. Вероятность успешного принятия в труппу 'Опережающие' новых членов 0,0001%.

Впервые я почувствовал, что совершенно не представляю, чем обернется новый поворот игры: стремительным взлетом или падением в бездну пропасти. Все в группе по-разному отреагировали на появление странной повозки и изменение статуса. О штрафах на репутацию для 'бродяг' можно было догадаться, но нигде не было конкретных цифр. С этим придется еще разбираться, как и с неожиданным 'домом', который оказался совсем не тем, на что мы рассчитывали. А еще я до сих пор не опробовал магию...

Игра требовала к себе все больше внимания, и я неожиданно понял, что сравнивая ее с шахматами на троих, ошибся. Сражаться мне предстоит не только против администрации и других игроков. Программа-арбитр показала свой нрав, она способна даже на такое, а это значит, что бороться предстоит и с ней. Шахматы на четверых?

Бороться против системы можно до тех пор, пока существуют правила. Алиса говорила, что это похоже на вызов и была права, как верно и то, что принять его правильно! Игроки, администрация в лице ВетерДуш и даже сама система, которая посмела насмехаться над нашим дружеским порывом. 'Опережающие' сокрушат их всех! Не это ли называется бросить вызов всему миру?

Глава 12 Раз, два... встряли!

Я закрыл список возможных улучшений повозки. Возможность передвижения развивается вплоть до способности к полетам, расширение внутреннего пространства, без увеличения внешнего размера повозки, бонусы к профессиям и даже новые навыки, которые можно развить, если открыть ветку 'Лагерь' и развить ее до способности открытия 'Место для тренировки'. Все это было удивительно и совершенно неожиданно, бонусы, которые открывало развитие повозки, но была одна огромная проблема...

- Итак, я правильно понимаю, что никто не хочет тратить свои очки навыков на развитие нашего 'клан-холла'?

- Это не здание гильдии! Это - издевательство, попрание всех норм и правил игровых миров! - Первет кричал, разбрызгивая слюну. Казалось, я уже привык к его омерзительности, но он снова сумел перещеголять самого себя.

- Все не так уж плохо, - задумчиво пробормотала Карлайла. - Подумайте об этом. Возможность передвигать свой клановый замок - это нечто. А если внутренний размер можно увеличить, то это определенно приведет нас к тому, что захватить его становится огромной проблемой. Сквозь такие ворота, - рука женщины указала на занавеску, которая загораживала внутренности повозки, - много людей не пролезут, а физика в этом мире не 'на отвали' сделана. Мы сможем эффективно обороняться, а захватить чужой замок будет проще простого. Подкатили к воротам, а лучше внутрь завезли и вывалили изнутри огромной многотысячной толпой.

Карлайла блаженно закатила глаза, рисуя себе картины будущих побед и завоеваний. Я прямо увидел ее, стоящую на трупах врагов, а по коже отчего-то побежали мурашки. Верлад, глядя на это, в раздражении пнул землю.

- Какие тысячи людей? Ты видела шанс успешного принятия людей в нашу 'труппу'?

- Труппа - означает группу бродячих артистов, я права? - Алиса сосредоточилась, нахмурив брови. - Значит мы теперь что-то вроде цирка?

- Нет, у нас нет профессии, - покачал я головой, - ее, что удивительно, можно получить, вложив очко в развитие, но делать это никто не хочет.

- Профессию можно и в городе получить, - отмахнулся Тавур, - а тут неизвестно, что именно нам предложат. От такого 'дома' подставы можно ждать запросто.

Я вздохнул. С одной стороны я их понимал, но с другой... предмет-то уникальный, радоваться нужно, по идее. Оказалось, иногда выделяться не совсем хорошо. Карлайла права - для многочисленной армии игроков это не просто хороший вариант - великолепный! Каждый из нескольких тысяч скинется по одному очку характеристик и получится полностью прокачанное здание гильдии. Наверное...

Когда я открыл характеристики повозки, то обнаружил открытыми всего пять веток. 'Слава', 'Путешествие', 'Лагерь', 'Укрепление', 'Жизнь'. Каждая ветка имеет двадцать пунктов развития и одну финальную. 'Слава' предлагала на максимальном развитии возможность устраивать турне. Не совсем стандартное. Куда бы мы ни приехали, нас встречают с распростертыми объятиями и выделяют место для выступления. Количество НПС, которое придет на него как и стоимость билета полностью зависит от того, сколько славы мы уже собрали. При этом от плохого выступления репутацию можно слить в нуль. Об этом было отдельное предупреждение.

'Путешествие' делало повозку быстрее и позволяло передвигаться не только по дорогам, для которых был изначальный бонус к скорости, но и по лугам и лесам. Обе возможности развивались по отдельности. Можно было получить различные попущения в виде комфорта. Одно наличие подобных пунктов уже говорило, что путешествия в этом мире не самое приятное занятие. Также на более глубоких этапах развития развитие ветки открывало возможность пересекать водоемы, превращая повозку в 'амфибию'.

'Лагерь' сулил всякие приятности во время стоянки. От банального костра, который мог отпугнуть нескольких слабых монстров до развития полноценного укрепленного убежища, которое имеет весомую прибавку к маскировке. По крайней мере в описании говорилось, что обнаружить нас будет очень трудно даже профессиональному следопыту, если мы того не захотим.

'Укрепление' было тесно связано с веткой 'Лагерь', но при этом давало и неслабые намеки на то, что наш 'дом' может стать непригодным для жизни буквально в любой момент. Поначалу мы сильно удивились наличию такой ветви, ведь в характеристиках числилось, что предмет неразрушим, однако после выяснилась весьма неприятная особенность. Повозка уже была в употреблении. И в ней остались вещи прежних владельцев.

Защита от пространственной дестабилизации, которая приводит к появлению стихийных порталоввнутриповозки; поломка перегородок из-за взрывов пороховых смесей; разрушение клеток с монстрами; атака всяких жуков на кладовую с предметами, из-за чего повышается не только шанс кражи, но также имеется шанс потерять то, что лежит в гильд-хране... И много чего еще нехорошего может произойти, если та или иная часть повозки не будет укреплена. При этом фактически она остается неразрушимой, ведь корпус, колеса и жерди с упряжью разломать не получится как ни старайся.

А вот 'Жизнь' позволяла получить всякие приятные бонусы в виде самовосстановления этих самых внутренних перегородок и креплений отдельных секций гильдии на колесах. Были пункты, повышающие шанс удвоения различного сырья за счет того, что повозка их 'регенерирует', но это было возможно только при условии, если она сама была полностью починена. Финалом ветки была 'Душа', которая делала наш дом живым в буквальном смысле слова. По крайней мере в условиях игровых реалий. Вспоминая местных НПС, мы сошлись во мнении, что дом, который может обидеться и послать нас всех куда подальше - последнее, что нам необходимо. А если он при этом сможет как-то влиять на распределение очков характеристик по веткам?

Особенно настораживала приписка об открытии новых ветвей развития и возможности эволюции повозки. Как ни посмотри, но получить из нее какой-нибудь замок действительно хотелось бы, но мысль о необходимых затратах ужасала. Каждый пункт имел от одного до восьми уровней развития, и все они были разделены на пять уровней. На первом уровне в каждой ветке был только один скилл повозки, также и на пятом. На остальных трех были неравномерно распределены девятнадцать пунктов, которые могли обглодать с игрока все очки характеристик, как голодные пираньи мясо с животного.

Улучшать эту повозку можно либо огромной толпой игроков, либо полностью отказываясь от развития персонажа. Из-за объявления о том, что персонажей можно сохранить для игры после релиза проблема становилась еще более острым. Но делать что-то все равно нужно...

- Хорошо, я пошел внутрь.

- Будешь тратить очко характеристик? - Имомуши отреагировал на появление повозки совершенно спокойно.

- А разве у кого-то еще есть свободные? - товарищи угрю молчали.

Я отодвинул рукой ткань, открывая половину прохода, за которой скрывалась лишь темнота. Забрался внутрь и услышал мелодичный перезвон, и свиток на котором мне предлагали потратить одно очко характеристик, чтобы 'активировать' виману. Оно даже не шло на ее развитие, а потому казалось напрасной тратой. Как только я согласился, впереди появилось светлое пятно.

Чтобы подойти к нему потребовалось сделать десять шагов. Длина повозки с наружной стороны составляла всего семь. Как только пересек круг света, из центра вылетели клубы тумана. Они внезапно стали менять цвет, то раскрашиваясь яркими оранжевыми завитками, перетекающими в желтые, обрамленные красными и фиолетовыми, то растекаясь в страже перед густыми седыми и темно-грозовыми потоками с мелькающими разрядами.

Зрелище завораживало, туман складывался в фигуры дивных зверей и ужасных монстров. Силуэты мелькали и быстро пропадали, отчего было непонятно: появлялись они на самом деле или были плодом моего воображения? То резкие, то плавные движения подчинялись неведомому ритму, который казался почему-то живым. Подчиняясь порыву, попытался перейти в системное меню. Получалось плохо, туман приковывал к себе взгляд, отвлекал, мысли растворялись в переплетении неоконченных образов.

Словно мозг желал завершить картину, которая манила его. Одна лишь мысль о том, каким мог бы быть монстр, промелькнувший в глубине, вызывала восторг, а понимание того, что я не могу его разглядеть полностью выбивало из колеи, раздражало, заставляло с большим вниманием вглядываться в иные образы, в надеже, что в следующий раз я уж точно смогу увидеть всю 'картинку'.

Бороться с этим было решительно невозможно. Оставалось лишь прибегнуть к решительным мерам. Восприятие времени резко изменилось. Туман стал тягуче медленным, и когда появился очередной новый образ я совершенно четко рассмотрел, что он будто оплывший воск, который течет в процессе и принимает форму, отличную от начальной, все менее четко очерченную с каждой метаморфозой. Разочарование... увидеть диковинные картины не получится и стало понятно, что именно мое воображение позволяло их создавать настолько яркими. Все это круговертие цветов имело цель создать помеху, теперь это было абсолютно ясно.

Перейти в системное меню в ускоренном состоянии оказалось на удивление просто, практически мгновенно. Внутри поселилось странное чувство, что прежде я и раньше мог это сделать, а не погружаться так медленно. Картина в системном меню оказалась непривычной. Ни огромной рамки интерфейса, ни каких-либо источников магии. Тот, что был здесь, мы уничтожили, когда создали повозку, но один из соседних находился недалеко и снаружи ничто не мешало его разглядеть. Зато тут было кое-что более интересное.

Вокруг меня расположилась огромная толпа. Спереди, по бокам, сзади, несколько висели даже вверху, на высоте куда большей, чем у можно было ожидать глядя на наш новый 'дом' снаружи. Разноцветные наряды, плащи, трико, доспехи разных форм и оружие, перемежавшееся с факелами, веревками и всякими батутами не оставляли сомнений, что это какие-то циркачи. А прямо передо мной старик в островерхой шляпе с широкими полями и короткой клочковатой бородой. Среди темных волос встречались рыжие подпалины, которые смотрелись удивительно гармонично. Увы, я видел весьма четко все, кроме...

- Я не вижу ваших лиц, - вместо них у каждого из присутствующих был серый туман, клубящийся, но не завораживающий, а устрашающий. Эта деталь внушала животный страх перед непознанным, будто приоткрылась дверь к кошмарам.

- Мы тоже, - сказал старик, выглядящий как диковатый волшебник, и рассмеялся. Никто его не поддержал. - Да уж, почему никто не любит эту шутку?

- Наверное, потому, что шуткой это не выглядит. И кто вы такие?

- Трупы, - пожал мой собеседник плечами. - Тени прежних владельцев этого замечательного транспорта.

Все пространство заполнило чувство благодарности, а призраки зашевелились, расправляя плечи.

- Она жива? Вимана?

- Нет. Это призрак былого, такой же как и мы. 'Завещание' позволяет нам в последний раз насладиться этим уютом перед тем, как она переродится. Ты прошел сюда и увидел нас, а потому достоин награды. Мага должен испытывать маг, и ты увидел мое испытание. Всякий раз как кто-то из новой труппы будет готов принять от нас дар, пусть отдаст одно очко характеристик вимане. Мы явимся и предоставим дар, если он сможет пройти испытание. Вот держи, - на сухой ладони, покрытой старыми мозолями, посеревшими от времени, как и сама рука, лежал кристалл неправильной формы. - Это артефакт, который создает видения. Он поможет тебе заработать пару монет на выступлениях или зачаровать незваных гостей, которые вдруг решат посмотреть, что у вас в заплечных мешках.

- А в бою?

- Не работает, - разочарованный вздох, - когда кровь кипит от страха и жажды вражьей крови такой уловки будет недостаточно.

- Тогда я бы предпочел что-то иное.

- Не волнуйся, - старческая ладонь качнулась, а камень на ней принял другую форму, - тебе как первому положено два испытания. Первое особенное - для главы новой труппы. Дать очко характеристик вимане может любой, но распределять их будешь ты. А теперь второе испытание, если ты готов.

- Начнем, - кивнул я, и увидел появление нового свитка, предлагающего передать в копилку виманы еще одно очко характеристик. Согласился и услышал как старикан довольно хохотнул.

- Наши подарки будут полностью синергетичны классу испытуемого, поэтому выбирай как следует.

- Что значит выбирай?

- Только испытание главы труппы определяется его личностью. Чем ты дополнишь свой путь, зависит исключительно от тебя самого.

Старик отошел к толпе, каждый из безликих мертвецов положил перед собой на пол одну или несколько своих вещей. Я видел желтый резиновый мячик, положенный девушкой в костюме, одна половина которого была раскрашена в желтый цвет, а вторая разделена на неровные белые и черные четырехугольники; коротко стриженные волосы становились длиннее у лица. Один из облаченных в тяжелые доспехи воткнул в пол широкий меч, у которого отсутствовало понятие острия. Закругленная кромка, не могла лишить ощущения, что это кусок огромной пластины, которую кое-как обточили и снабдили рукоятью.

Были среди предлагаемых трофеев и метательные ножи, и книги, и скрученная в узлы веревка, и поварской фартук, и куча из факела, старого сапога и булавы, снабженной острыми гранями, и несколько досок с крючками, и шейный платок, раскрашенный бело-черными квадратами. Были и те, кто поставил перед собой закрытые сундуки. Старик положил на деревянный настил свою шляпу, а рядом воткнул шпагу.

Для чего они все предназначались было абсолютно не ясно, но что не вызывало сомнений так это необходимость этих вещей для моего класса. Нетрудно догадаться, что полная синергетичность с классом вовсе не означает максимальную эффективность. Как первый вошедший, я получил подсказку в виде первого испытания. Нужно быть полным дураком, чтобы проигнорировать такой бонус ради кота в мешке. Я подошел к своему 'коллеге'.

- Можешь выбрать что-то одно, - предупредил он.

- Тогда я возьму ее, - я нагнулся, подбирая шляпу. Старик взялся левой рукой за рукоять шпаги.

- Быть по-твоему, - проговорил он и тут же атаковал. От прямого выпада оружием я уклонился без труда. План появился тут же: мерцанием возникнуть перед ним и еще раз пожертвовать рукой. Бонус должен того стоить. Два прыжка назад и уход в астрал... Ничего не произошло. Донат побери! Я ведь уже в системном меню! Мерцание нужно применять наоборот. Но если выйду в основной игровой мир, то с какой вероятностью мне будет засчитано поражение? Донат! Донат! Донат!!!

- Ты выглядишь растерянным, - рассмеялся в голос противник, - а ведь должен знать, что в астрале маги способны двигаться со скоростью, не уступающей лучшим воинам! Это наше место битвы, и в нем даже шпага может послужить нам хорошую службу. Увы, я ограничен твоим уровнем силы, потому не могу применять магию, но с оружием я могу обращаться, будь уверен! Ведь профессия, которую ты мог получить, выбрав ее - шпагоглотатель!

С этими словами старик откинул назад голову, широко открыл рот, из правой ладони выпал артефакт, который я так и не взял. Рука нырнула в глотку и вытащила оттуда точную копию первого клинка. Я осмотрел шляпу, ничего... ни бирки со свойствами, ни надписей. Должно быть, узнать, что же мне досталось, сумею лишь после победы. Старик бегом сократил дистанцию, а я прыгнул вверх, движения старика начали замедляться, он словно увязал в густой патоке, а мои полет становился все медленней. Нахлобучил себе на голову шляпу. Сначала пространство немного сопротивлялось, но в один миг уступило, перестав сдерживать мою полную скорость.

Руки рванули вниз, опираясь на плечи противника, от них сильно оттолкнулся, и тут же схватил ворот плаща, увлекая врага за собой. Кувырок продолжался, но чем ближе я становился к полу, тем дальше от него был старик. И вот я уже стою на ногах, а он висит вверху, перелетая надо мной по дуге. Делаю один длинный шаг вперед, и практически падаю вниз, чтобы ускорить движение призрака, затем немного разворачиваю его. Он падает боком и не может уменьшить силу удара.

Шпаги вылетели из серых рук, не выходя из ускоренного режима, подбираю их и втыкаю в дерево перед туманом, заменяющим лицо их владельцу. Подбираю камень-артефакт, который заслужил на первом испытании и возвращаюсь к нормальному восприятию времени. Призрак мага, кряхтя встает и выдергивает оружие из досок, после чего один из клинков тут же 'съедает'. Все вокруг хлопают, на разные голоса поздравляют с победой.

- Это было... быстро, - признался маг. - Никогда не видел, чтобы кто-то двигался с такой скоростью, даже в астрале. А я много чего повидал.

- Ты забыл про полузмея, - раздался мальчишеский голос и сверху спрыгнул некто чуть пониже меня. - Тебе стоило выбрать мой дар. Быть акробатом куда лучше, чем фокусником. Ловкость, которую ты мог бы развить сделала бы тебя грозным противником.

- Вот как, - я снял шляпу, на ней и правда появилась бирка, сообщающая, что мне достался предмет, открывающийредкуюпрофессию'Фокусник'. Действительно, что может быть более синергетичным с классом мага? Но если бы я стал акробатом, то от преследований, подобных тому, что было вчера, мне бы удавалось избавиться значительно быстрее.

- Не слушай его, - маг махнул рукой, но не смог отвесить подзатыльник ловкому мальчишке. Спустя миг он уже был на одной балок вверху. - Если бы ты выбрал шпагу, тоя бы использовал против тебя способности фокусника и так легко ты бы не отделался. Фокусник - одна из великих профессий. И умельцев, освоивших ее весьма сложно превзойти и в зрелищности, - старик щелкнул пальцами и на его руке появился белоснежный голубь, - и битвах.

Новый щелчок пальцев заставил появиться целую россыпь искр. Когда они опали, я увидел лезвие шпаги, едва не щекочущее мой нос. Как она там появилась, непонятно, ведь искры были на полшага впереди и обзор не перекрывали, но игра, похоже, имела свое мнение на этот счет. Я сделал в уме пометку, чтобы не забыть написать об этом программе-арбитру и разработчикам. Подобный уход от реалистичности - плохая идея. Возможно, получу еще одно очко характеристик...

- Тебе стоит вернуться к своим друзьям.

- А вы?

- Мы никуда не денемся, - покачал головой маг. - Без лиц нас не могут осудить в загробном мире, и не пускают на перерождение. Приводи своих друзей, когда они выберут свой путь и захотят стать полноценными членами труппы.

- А кто будет учить меня трюкам фокусника?

- Сам научишься. Достанешь из шляпы инструкцию к трюкам. Только не вздумай заходить в астрал на крыше виманы.

- Почему?

- Там... - замялся маг, - то, что забрало наши лица.

- И если их вам вернуть...?

- То благодарность наша будет велика, но справиться с этим существом вам будет не по силам.

- Посмотрим...

- Глупец, - проворчал мой безликий собеседник и хлопнул в ладоши. Я стоял в тесной повозке совсем один. От былого простора не осталось и следа. Старые ссохшиеся доски и потертая ткань на деревянном каркасе, за который почти цеплялся затылок. Вышел обратно и сразу попал под нетерпеливые взгляды остальных членов нашей маленькой гильдии.

Рассказ о событиях внутри виманы, много времени не занял. Пока все раздумывали о том, насколько крупно нам повезло, Родрик поднялся и залез на край 'домика' на колесах, оттуда подтянулся на крышу. Не успели мы ничего сказать, как он обернулся, помахал нам рукой, что на фоне его вечного злобного лица смотрелось форменным издевательством и... закрыл глаза.

Спустя несколько мгновений, прямо по центру крыши забурлил темный туман, с прядями пепельного цвета, которые я уже встречал в завораживающем разноцветье, созданном 'Фонтаном фантазии' артефактом, который достался мне за первое испытание. Сейчас темные потоки были огромны, будто некто вимана была не повозкой, а чашей курительной трубки и какой-то гигант активно ее раскуривал. Тяжелый дым подпрыгивал вверх, словно от чьего-то могучего выдоха, а затем стекал по вимане до самой земли.

- Что этот придурок делает? - глаза Тавура едва не вылезли из орбит, наблюдая за Родриком, который, очевидно, пытался пробиться в системное меню.

- Хочет помочь нам выполнить квест, - хмыкнула Карлайла.

- Но ведь сказали, что противник нам не по зубам? - удивилась Алиса.

- Иногда противники подстраиваются под игроков, - пояснил Зиккур. - А у нас на 'здании' гильдии находится мини-данж. Такую возможность проверить его грешно упускать. А если он действительно рассчитан на игроков высокого уровня, то эта повозка практически бесценна.

- Скорее всего, пройти мы его сможем только один раз, после чего выполним квест призраков прежних владельцев виманы, получим награду и уничтожим его, - возразил я.

- Но как долго мы сможем оттачивать в нем свое мастерство? - Верлад жадно всматривался в темную фигуру, выползающую из тумана вертикально. Сейчас можно было сказать, что это искусно сделанная статуя, но...

- Если эта тварь оживет, у нас будут проблемы. Что-то данжем все меньше пахнет. Больше похоже на призыв монстра. Если он сбежит, мы его вряд ли найдем, - Имомуши следил за скульптурой в черном балахоне, которая блестела в редких лучах солнца, проникших сквозь плотную крону лесных деревьев.

- А если нас убьют?

- Мы возродимся в нашем 'домике', - удовлетворил я любознательность Алисы. - И тогда если монстр никуда не исчезнет, то повозка превратится в клетку, из которой выбраться будет проблемно. Хотя у меня останется мерцание...

Мы бы и дальше продолжили гадать о дальнейшем развитии событий, но каменная фигура показалась полностью. В тот же миг Родрик исчез, а по изваянию пробежали трещины. Тонкий слой камня походил на отшелушившуюся краску. Существо достало из рукава тонкий черный нож и медленно двинулось к нам...

Глава 13 Испытание

Я нырнул в астрал и отбежал подальше от монстра, остальные также рассредоточились. Инстинктивно мы стали полукругом, и каждый находился от противника на равном расстоянии. Все находились в напряженном ожидании, а ожившая статуя подняла руку в черной перчатке вверх, рукав сполз вниз, открывая наруч, покрытый крючьями. Пальцы крутили нож нерешительно, будто существо выбирало свою жертву. Под капюшоном не было видно ничего, а над ним... сплошные вопросительные знаки.

Кто это? Куда делся Родрик? Что будет, если мы победим? Что будет, если проиграем? Все эти вопросы были важны, но сейчас, пока противник еще не определился, нужно решать что-то с тактикой. Его нужно прощупать, узнать способности, ведь это боец. Однако в руке нож, а не меч. Если это какой-нибудь ассасин, то справиться будет очень сложно. У меня есть мерцание, потому первый ход за мной. Я занес ногу для первого шага, когда сбоку что-то хрустнуло.

Тварь развернула голову в сторону Карлайлы, края капюшона резко дернулись, а в следующий миг все закрутилось. Противник рванулся к нашей мужененавистнице, я использовал мерцание, чтобы оказаться у него за спиной и поднять тяжелую ткань мантии. На нем был легкий доспех, но многие места оставались открытыми. Кинжал Острога вонзился монстру под колено и застрял.

Алиса использовала свою тетиву, чтобы зацепить нож, ловко закрутила вокруг кисти и потянула за собой. Монстр наклонился вправо, но смог удержать равновесие. Острог ранил левую ногу, если бы Алиса потянула противника в другую сторону, то могла лишить его равновесия, но и попала бы под удар свободной руки. В итоге ей удалось открыть врага для удара, чем и воспользовался Имомуши.

Рука, вооруженная кастетом, влетела под капюшон. Звук походил на удар камнем по дереву. Его отголоски еще гуляли по поляне, а рука Имомуши уже была схвачена монстром. Следом в ту же цель полетел нож одного из охотников, снова глухое столкновение оружия с головой врага, а затем лезвие пробило капюшон, оттаскивая его в сторону. Голова монстра по форме походила на человеческую, однако была закована в глухой деревянный шлем. Он полностью был лишен каких-либо украшений и знаков, лишь по бокам виднелся шов стыка.

Я подпрыгнул в Астрале изо всех сил, взмывая на три метра над монстром, и тут же применил мерцание, а там где я только что стоял уже был противник, в грудь которого влетел крупный волк. Когти царапали черный металл нагрудника, цеплялись за выступы, но никакого заметного вреда не наносили. Имомуши не попытался вырваться, напротив рванул следом, чтобы наверняка повалить врага на спину. Им с Алисой это все-таки удалось сделать, хотя падал он очень медленно.

Они протянули врага по земле от силы полметра, когда будто наткнулись на невидимое препятствие, а я увидел корни, уходящие в землю из его правой стопы. Глаза Локуса метнулись к ней, но отвлекаться он не стал. Своим огромным тесаком он метил в маленькую прорезь на шлеме. Я снова перешел в астрал ипожелалупасть быстро. Мгновение спустя, враг лежа сделал широкий замах, чтобы ударить Локуса левой ногой. И ему бы это удалось, не схвати я кинжал Острога, который все еще торчал между ремней доспеха.

Оружие удалось извлечь, рана осталась рваная, но ни капли крови из нее не вытекло. Еще действовал бонус скорости от мерцания, поэтому мы с Локусом воткнули клинки в глазные щели одновременно. Сзади появилась тень, потом по рукоятям что-то сильно ударило. Это Тавур разбежался и ударами ног вогнал оружие глубже в голову врага, после чего сделал заднее сальто, что было трудно ожидать от человека его комплекции. Приземлился крепыш точно на грудную пластину доспеха, но, как и оборотень, не смог ее повредить.

Карлайла с искаженным от ярости лицом подбежала и с размаху ударила пяткой между ног монстра. Мне жутко захотелось ее отчитать. Это ведь игровое чудовище, и подобный удар не может быть эффективным. Видимо разработчики считали иначе, потому что от деревянной головы раздался скрип, в точности как у деревянной двери в школе, за которой скрывался склад хозяйственного инвентаря.

Металлический нагрудник монстра надулся, пошел трещинами и разорвался как бумажный. Тавура взрыв забросил на дерево, а нас с Локусом отбросило в стороны. Десятки ветвей вырывались из этой раны, изгибались к земле, сплетались, укрывая монстра от нас. Монстр, наконец, отпустил Имомуши, Алиса и не думала отступать, продолжала фиксировать правую руку противника, вот только теперь монстр стремился втянуть ее под купол из ветвей, и сил у моей невесты не хватало.

С диким, омерзительным криком на древесный щит обрушил свой меч Первет. Клинок полыхнул алым пламенем и ветви оказались разрубленными. Он попытался повторить свой успех, но огненная вспышка больше не появлялась, и ветви рубились плохо.

Ноги ощутили вибрацию, вокруг вырастали новые деревца. Все больше и больше, они скручивались в одну огромную полусферу. Их вылезло больше сотни, когда вокруг каждого побега появился зеленый туман. Каждый искаженный ствол засиял изнутри, ощетинился мелкими веточками, которые начали выпускать листья и цветы. Мы вопреки всякой логике боя оказались сбитыми в кучу и теперь наблюдали за этим зрелищем, понимая, что ничего хорошего это нам не сулит.

Нас коснулся приятный аромат, а затем все сияние потекло к центру и вглубь. В мгновение ока весь щит из ветвей истлел, цветы пожухли, а молодые побеги обратились трухлявыми палками, распадающимися под собственным весом. Поднялась пыль, но мы уже видели там, в центре, стоящий силуэт. А в прорезях мерцал зеленый огонь. Вместо черных доспехов на нем была кора дерева, щитки на локтях и коленях обзавелись обломанными сучьями, а на плечах расположились короткие лианы. Они шевелились, намекая, что от них никто не уйдет безнаказанным.

Монстр поднял руку, вокруг нее из ниоткуда начал появляться пылающий зеленым туман. Он закручивался вокруг предплечья, а мы стояли будто завороженные. Магия! Совершенно потрясающе видеть такое вживую. Никакие сверхреалистичные игры и спецэффекты киноиндустрии не подготовят к этому зрелищу, к этому чувству. Что-то внутри отзывалось на это, заставляя вглядываться в силу жизни, собранную волей этого существа, чтобы нести смерть.

Потоки силы собрались перед ладонью врага, создавая короткое копье, объятое пламенем. Заклятье двигалось быстро, но мы бросились в стороны раньше. Убегали, но краем глаза следили за результатом колдовства. Копье столкнулось с деревом, проткнуло его и обратилось вихрем, что стелился по земле, разрывая звуки леса ревом бушующего огня. Прямая полоса шириной метров пять и длиной около сорока - это все, что осталось от зарослей. Дерево, в которое воткнулось копье, просто испарилось, от перепаханной земли поднималась гарь, а монстр поднимал руку для новой атаки.

Донат побери! Сейчас не лучшее время, чтобы ставить эксперименты, но я ведь тоже маг! Полупрозрачные сферы магии вдруг исчезли. Время начало замедляться, а я ощутил как мир сковывает меня, мешает двигаться и перешел в слой мира, где мои движения не сковывают ограничения этого мира.

Десять сфер каждая своего оттенка, но смешанного, а не чистого. Алая в пурпурном тумане -разрушение. Полупрозрачная, свитая из тончайших белых линий в окружении голубого тумана -вектор. Черная и густая, с оттенками всех цветов -концентрация. Синяя и одновременно желтая сфера -форма. Клубок зеленых молний, бушующих в тысячах мельчайших капель молочного цвета -отношение. Переливчатая сфера цвета янтаря, рассеченная красной сетью -метка. Серая с лазурным оттенком -граница. Оранжевая с оттенками золота и меди -энергия. Красно-коричневая с прожилками темно-багрового -количество. И фиолетовая с глубоким аметистовым оттенком, в глубине которого пульсирует перламутровая сердцевина -движение.

Я посмотрел на монстра. Он опять казался статуей с чертами искаженными, затертыми при взгляде из астрала. Только зеленый туман лениво колыхался вокруг его предплечья, вновь стекаясь к ладони. Сферы закачались, напоминая о себе. Я протянул руку, и они послушно закружились вокруг нее. Сферы слушались мельчайшей команды мысли, и это доставляло сложности. Вместо того, чтобы объединиться над рукой, они в нее впитались, пробежали внутри нее к плечу, шее и рухнули к животу. Я ощущал их на ладонь ниже солнечного сплетения, каждую по своему.

Сейчас я в бою и мне понадобитсяразрушение- алая сфера возникла над рукой. Внутри поселилась частичка пустоты, а еще ниже в животе я почувствовал сгусток прохладной воды. Несколько долгих мгновений привыкал к необычному явлению, пока не осознал, что это мана. От сгустка отделилась маленькая капля и скользнула к ладони, впиталась в сферу разрушения. Алый цвет стал гуще, а пурпурный туман зашевелился активнее.

Я призвалформу. Невозможного цвета сфера деформировалась, подчиняясь разуму, но все время норовила вернуться к изначальному облику. Я сделал из нее иглу, влил каплю маны, и только тогда она застыла, обретая прозрачность. Призвал концентрацию, влил ману, но она никак не отреагировала на все мои манипуляции. Ее нужно использовать как-то иначе, но сейчас нет времени разбираться. Не получилось ничего сделать и сэнергией.Векторпризывать не стал. Он, наверняка, будет задавать движение заклятия, но для того, что я задумал это не понадобится. Еще каплю маны вразрушение. И еще... пока не вошла вся.

Алый цвет стал хищным, а клочки тумана заострились, задергались, источая желание схватить и уничтожить - без разницы что или кого. Для совмещения разрушения с формой иглы пришлось подсмотреть за врагом. Вначале заставить алую каплю полностью превратиться в туман, а его уже направить в иглу. Когда процесс завершился, над ладонью висело мое первое заклятие. Игла походила на короткую спицу - сантиметров десяти длиной с жутким алым блеском в окружении пурпурного тумана.

Я направился к врагу. Идти быстро почему-то не получалось, какое-то давление нарастало в моей голове, будто в мозг начал дуть ветер, который вот-вот превратиться в ураган. Ощущения прикосновений, запахи, тепло от мелких лучей солнца, проникающих, сквозь листву и облака пыли и пепла, поднятые вверх взрывом. Я чувствовал, что если буду идти слишком быстро, то потеряю сознание. Подобного не было в повозке и, кажется, я знаю почему.

Все эти ощущения передаются напрямую в мозг, внутри виманы пространство было значительно меньше, а здесь слишком много факторов воздействует на мои чувства. Стоит мне сделать шаг в сторону и капсула послушно передаст в мозг изменения. В обычном мире часть ощущений можно отключить, здесь же это сделать не получится. С одной стороны это чистый воздух, эти ощущения никогда не смогут приесться человеку, привыкнуть к ним будет очень сложно, ведь мозг не может проигнорировать сигнал от капсулы.

С другой стороны - это большая проблема, которая уменьшает мои преимущества. Чем больше времени я провожу в астрале, тем больше деталей из основного игрового мира в нем отображается. Таким образом, мое преимущество, даваемое тайм-фризом, тает с каждым мигом. Этот мир уравнивает всех...

Внутри что-то затрепетало, мне почему-то стало радостно оттого, что взойдя на вершину, я смогу сказать, что сделал это честно. Хотя игры никогда не были честными. В них победа достается тем, кто имеет удачу, талант или опыт. Эти три составляющие лежат в основе всего.

Наконец подошел к врагу. Поднес руку к его правой глазнице и только тогда вышел из астрала. Игла, сверкая алым, вошла полностью в деревянную прорезь на болванке лишенной намека на нос, рот, брови... - не было ничего кроме тонких щелей, которые бы придавали сходство с лицом человека. Я начал отходить назад, но давление на разум сильно увеличилось, тут же скользнул в астрал, полшага и снова в основной мир. Так и двигался отступая, чтобы не пропустить ни одной детали работы заклинания, но и не попасть под удар вражеской магии.

Зеленое копье поворачивалось в мою сторону, а я чувствовал, что из ускоренного восприятия скоро выйду. Наконец, это случилось - игла покрылась сетью трещин и начала испускать пурпурный туман. Он выходил с той же скоростью, с которой я вводил его в иглу. Если подумать, закручивание вихря зеленого пламени при создании копья и его взрыве происходило в противоположные стороны. Значит то, как именно вводишь энергию разрушения в форму имеет огромное значение.

Вокруг вдруг потемнело, а мое тело замерло без движения. Впереди непроглядную тьму рассеял свет от гигантского свитка. Когда он развернулся я заметил на нем какие-то надписи, но не смог их прочитать из-за слишком яркого света, который они испускали. Спустя миг я стоял в основном игровом мире, волк сделал огромный прыжок и вцепился в руку врага. Только это и спасло меня, сверкающее зеленым светом копье пролетело мимо левого уха.

Я прыгнул в сторону, осмотрелся. В моей голове крутились три мысли. Первая о свитке, который оставил после себя знание о новом навыке.Мерцающий шагпозволяет телу мага переноситься в астрал полностью, но не более чем на пол секунды. После этого автоматически выбросит в основной мир. При этом повторно исчезнуть можно еще через полсекунды. Ограничение на скорость движения так же не действует в течение секунды. Десять единиц маны на активацию и единица за каждую секунду использованиямерцающих шагов. Со временем затраты на активацию будут уменьшаться.

Вторая - о том, что снова использовать ускорение сознания я смогу не скоро. А третья - о бесполезности моего заклинания. Оно не оказало никакого заметного эффекта на эту тварь в деревянном шлеме! Донат побери, я настолько увлекся происходящим, что не обратил внимания на одну крайне важную деталь. Полоса жизни над головой монстра... отсутствовала.

Все выкладывались на полную, стараясь нанести твари хоть какой-то урон, когда послышался жуткий треск, вперемешку со скрипом. Наверное, так будет звучать тысячелетний кедр, если найдется кто-то способный согнуть его, разломать. На деревянном шлеме появился разлом, он раскрывался, превращаясь в неровную линию рта. Края ощетинились щепами.

Монстр раскрывал свое подобие рта и скрип становился невыносимее. С каждым мигом его размер становился все больше, а трещины бежали в стороны, к скулам. А затем раздался крик. Это не было чем-то понятным, огромная волна схватила всех нас и отбросила прочь. Прикосновения листьев, пыль в глазах и во рту, обломки ветвей под руками... я не понимал где верх, а где низ. Не знал даже лечу дальше или... в спину ударило что-то твердое, лицо оцарапало летящим мусором. И тогда я увидел все.

Нас разбросало. Никто ничего не мог сделать. До монстра около двадцати метров, а его правая рука уже направлена в нашу сторону, перед ней зависло зеленое копье. Левой он держит за горло Карлайлу. Волк возится в пыли, дергает лапами, будто борется с невидимым противником. Алиса уже стоит на ногах, но ее шатает, хорошо хоть больше половины жизни сохранилось. Еще есть шанс, что она успеет уклониться. Я попытался уйти в астрал, но что-то мешало. Хотел активировать мерцающий шаг, но маны не было.

Все поднимались, чтобы продолжить бой, но никто не выглядел способным это сделать. Острог оказался на прямой линии этой атаки и сейчас выделялся своим потрясающе низким уровнем жизни. Там была полоска, не толще ниточки, но он собирался продолжать сражение. Тварь медлила и даже не обращала внимания на трепыхающуюся женщину в стороне. Отпусти он копье сейчас и мы все отправимся на перерождение.

Заклятие вдруг начало таять, истончаться пока не пропало совсем. По деревянной голове пошли трещины, в этот раз без звуковых спецэффектов. Тоже происходило и с остальным телом. Не сговариваясь, мы все двинулись к нему. Спотыкаясь, еле волоча ноги, но мы шли вперед, и в головах всех, уверен, даже у Алисы, была одна мысль - награда или смерть!

Либо эта тварь умерла и нас ждет вожделенный лут, либо она опять готовит какую-то особенную гадость и нам всем конец. Нам оставалось пройти каких-то пять метров, когда верхний слой монстра отпал с шорохом и каким-то чмоканьем. Я едва не завыл от разочарования. Перед нами стоял Родрик с его счастливой и отчего-то особенно злой рожей.

- Похоже, я вовремя справился, - Карлайла рванулась в сторону, теперь ее сил было достаточно, чтобы освободиться. - О! Прости, я еще плохо чувствую тело. Ну, рассказывайте, что с вами произошло.

- Да пошел ты! - взорвалась Карлайла. - Мы завалили эту тварь, а вместо лута вылез ты! Где наша награда?! В любом случае, раз мы победили, то можно сдавать квест этим духам. Я права?

Она повернулась к нам, но никто не спешил отвечать. Что было в лице Родрика. Он явно что-то узнал.

- Нет, - хмыкнул он, - не права! Когда этот страж вылез полностью, меня перенесло к масочнику.

- К кому? - Имомуши выглядел форменным бродягой, его одежда была похожа на решето, а на лице красовался десяток царапин. Тем криком его отбросило на колючие кусты.

- К масочнику. Это тот тип, что украл лица у предыдущих владельцев нашей телеги, а потом прибил их. Даже думать забудьте, чтобы убить его. Во-первых он теперь мой учитель, - Родрик щелкнул пальцами, а над его головой появилось звание. - Я теперь тоже 'Опрежающий'. До чего же здорово получить класс на первом уровне! Кстати, у меня он такой же как у учителя - 'Мастер масок'. Я могуснимать лицалюдей и делать из них маски, одевать их личины, со временем появится возможность делать то же с монстрами. Одевая личину, я буду не просто изменять внешность, но и получу умения и характеристики оригинала. Это класс высокой редкости! Разве я не крут?

- А во-вторых? - перебил Тавур.

- А во-вторых, у моего учителя восемьсот двадцатый уровень и огромная куча всяких кукол, вроде той, с которой вы сражались. Они существую ограниченное время, а потом распадаются. Вот только создать их можно любое количество и держать в запасе. У него их сотни!

- Мы не победили, - вздохнул я, - у этой куклы кончился завод и она рассыпалась.

- В точку, а вместо нее появился я, потому что эта кукла была в сущности ширпотребом. Мое тело телепортировали в пустую заготовку, и на мне оказалась маска. Это навык, позволяющий вывести из строя врага, превратив его на время в союзника.

- А сейчас ты тоже так можешь? - Зиккур снова был в облике человека.

- Нет, нужно развиваться, открывать навыки. А еще одно очко приберечь для обмена на профессию. Этот класс развивать будет совсем не просто.

- Жесть, - Верлад отошел в сторону, подбирая свой нож. - Нам нужно все еще раз хорошенько обдумать. Похоже, с этой игрой все гораздо сложнее, чем кажется на первый взгляд. Но однажды мы твоего учителя все-таки припрем к стенке.

- Само собой, - махнул рукой Родрик, - мы ведь игроки, а есть ли в этом мире кто-то более расчетливый и коварный чем мы?

- Ладно, - я подошел к вимане и облокотился о ее колесо. Сразу стало как-то легче, а внутри появилось ощущение первой капли маны. - Начнем разбор полетов. Я начну первым...

***

Мейо смотрел на своих товарищей по несчастью. Они только что закончили в двухсотый раз перекладывать кучу камней. Она была огромна, и на это ушел целый день. Весь день игры ушел на тупую однообразную работу - таково было наказание за то, что они упустили пленника. Арсагрус в очередной раз оправдал свое прозвище. Этому гаду жутко повезло. Будучи связанным, он находился под охраной шести человек, но в итоге появился мелкий монстр - белка первого уровня.

Откуда она взялась? Почему она напала на пленника? Никто не понял, но зверек своими атаками повреждал путы. Один из товарищей по охране - Нибл - попытался проткнуть ее самодельным копьем, но в это время Арсагрус дернулся и вцепился в глотку белки зубами. Вокруг вспыхнуло сияние, сообщающее о новом уровне, а копье Нибла пробило горло. Пленник отправился на точку возрождения, а Фиалочка... Этот жуткий старик заставил их перекладывать гору камней. Над головой Мейо и товарищей сияли звезды. Они не выходили из игры даже на обед.

А все потому, что у Фиалочки был секрет, который заставлял всех прочих игроков подчиняться. Он мог поднимать характеристики упражнениями с огромной эффективностью. Одно лишь это перетаскивание камней сделало Мейо сильнее на три единицы. Но на это ушел целый день, и никакого веселья от игры не было. К тому же на выносливость был наложен жуткий штраф - на ближайшие сутки она была понижена на восемьдесят процентов.

Фиалочка мог поднимать характеристики при помощи разных стоек, комплексов движений обычной медитации, а главное обещал обучить этому тех, кто последует за ним. Сейчас он проводил отсев, о чем сразу же и сообщил игрокам. Те, кто продержится в устроенном им лагере один месяц, выполняя различные поручения, будут обучены всем этим хитрым приемам. И Мейо хотел их, жаждал как ничто иное, ведь в этой игре есть тот, кого он должен превзойти.

Воспоминание о своем разговоре с Байтом Зерованом заставило Мейо покраснеть. Чудовищная самонадеянность из-за которой он провел в колодках целый день почти перестала его терзать. Тогда он был уверен, что прыгнул выше головы, но после размышлений понял, что задание на убийство оборотня было бы выдано все равно. По прихоти случая выбор пал на него. Теперь, из-за очередной случайности, он потерял пленника. Мейо терзали мысли о своей невезучести. Ведь чем еще можно это объяснить?

- Вы справились, - раздался из темноты голос, заставивший всех вздрогнуть. Фиалочка был здесь до сих пор, наблюдал за ними. Сколько раз заходили разговоры о том, чтобы бросить глупое занятие? Не меньше десяти и это за последний час. Только Мейо не позволял себе об этом думать. Отбрасывал соблазнительное предположение, то за ними никто не следит, а если и следит, то с этим игроком можно договориться и он не расскажет Фиалочке об их отлынивании.

- Хммм... Вы хотели бросить все, но все же завершили дело. За ваше упорство я дам вам шанс. Прямо сейчас, как только я подам сигнал, вам следует выйти из игры и направиться к входу на территорию пансионат. Тех, кто окажется у ворот раньше меня, я обучумедитации восстановления сил. Она поможет вам быстро восполнить запас выносливости, и в будущем вы на такое же задание потратите меньше времени.

Кто-то фыркнул, понятное дело, оказаться в столь незавидном положении еще раз желающих мало, но Мейо это не волновало, потому что Фиалочка хлопнул в ладоши и уже произнес два слова:

- Время пошло.

Системное меню, кнопка выхода... Мейо выскочил из капсулы и не переодеваясь помчался к выходу из номера, прокричав медсестре, что с ним все хорошо. Набрал большую скорость в коридоре, а после проскочил на лестницу. Ждать лифта слишком долго, а рисковать Мейо не хотел. Путь с четвертого этажа на третий показался мгновением, но на оказавшись на втором, ему казалось, что он опаздывает, первый этаж и вовсе приближался целую вечность, хоть умом Мейо и понимал, что бежит с той же скоростью.

Пересечь холл, а затем добежать до ворот. Как медленно, как же медленно... Территория хорошо освещалась и было видно, что возле ворот никого нет, но Мейо не позволял себе расслабляться. Хитрый старикан мог жить на первом этаже и воспользоваться каким-нибудь гольф-каром, чтобы обогнать его. Легкие начали гореть, но Мейо не сбавлял темпа. Лишь прикоснувшись рукой к воротам, он позволил себе расслабиться и тут же упал на колени. Закашлялся.

- Эй, парень, ты в порядке? - рядом показался обеспокоенный охранник.

Мейо помотал головой, потом понял что ошибся с жестом и начал кивать, помахал рукой, улыбнулся, хотел что-то сказать, но опять закашлялся и вдруг рассмеялся. Мейо начал бить ладонью по асфальту, из глаз его лились слезы. Теперь все его страхи казались такой глупостью. Мейо сел опираясь спиной на узорные ворота, он уже представлял как другие штрафники будут смеяться над ним, когда увидят.

- Все нормально, - уверил Мейо охранника, - правда. Мы с друзьями просто...

Он скрипнул зубами и посмотрел на здание пансиона, на вышел ли кто-нибудь? Но там никого не было. Мейо вознес безмолвную молитву о том, чтобы никто не смотрел в окно на его странный спринт. 'Нужно встать, привести себя в порядок, чтобы не быть совсем уж посмешищем'.

- На самом деле, - начал Мейо, отчаянно пытаясь придумать убедительную ложь, но сбился с мысли, когда что-то мелькнуло вверху. От последовавшего следом грохота от отпрыгнул на два метра, ничуть не удивившись тому, что его маневр повторил охранник.

'Молния? Это был удар молнии?'

Мейо развернулся в сторону ворот и его ноги подкосились. Одна из огромных створок была погнута, а на ней... на ней... Мейо не мог поверить своим глазам. Там стоял Фиалочка, и смотрел через плечо прямо на него. Мейо нервно сглотнул.

'Это сон? Я не заметил как уснул в игре? Ведь так?'

- Ты здесь один? Хм, так я и думал, - затем Фиалочка просто шагнул вперед и оказался по ту сторону огромных кованых ворот. Рядом шуршала рация охранника.

- Нет, все нормально. Это господин... - охранник замялся на секунду, покосился на Мейо и явно нервничая продолжил, - господин Фиалочка.

- Опять?!! - взорвался кто-то на другой стороне канала связи. - Ладно, я сейчас пришлю ремонтную бригаду. Повреждения сильные?

- Ворота погнуты.

- Чего ты ждешь? - обратился к Мейо Фиалочка. - Долго мне тебя ждать, ученик?

- Я не умею прыгать через ворота, - ничего умнее в голову почему-то не приходило. - Они ведь закрыты.

- Эй, ты почему молчишь? - надрывалась рация охранника. - Отвечай! Скажи хоть что-нибудь!

- Уч... ченик? - Охранник смотрел на Мейо глазами наполненными ужасом. - Не волнуйтесь, я сейчас же все открою!

Охранник бросился к пульту управления, и пробормотал что-то про древнего монстра и маленького дракона, который притворяется ящерицей. Ворота начали открываться, а Мейо на негнущихся ногах подошел к Фиалочке, заглянул в глаза старика и весь страх и сомнения куда-то пропали. Это все правда, понял он, и, еще не зная во что ввязывается, он принял решение, которое изменило всю его жизнь.

- Я готов, - Мейо поклонился и только потом добавил, -мастер.

Глава 14 Столкновение сил

- Стоять! - надрывался капитан отряда. - Да, успокойся же ты!

От очередного рывка гигантского кабана веревка лопнула и несколько человек из десятка повалились на землю. Все они были облачены в доспехи - пузатые панцири, массивные шлемы и такие же наручи и поножи. Они в них еле двигались, но и животное не могло сдвинуть их, когда они вот так наваливались одной массой. Хотя какое там животное...

Мощный удар копыт по земле заставил стоящее рядом дерево задрожать, ненадолго, но и это уже показатель. Впрочем, даже без этого Теттири не рискнул бы назвать трехметрового кабана обычным животным. Всего пару дней назад он был не больше двух, как и этот лесной кот. Эти монстры постоянно сражаются друг с другом, но стоит людям вмешаться и они оставляют свои разборки в стороне. Вот и сейчас где-то в стороне раздалось яростное шипение и кабан повернул клыкастую морду туда.

Он проворно выбирался из ямы. План был довольно прост: развести монстров и заманить в ловушки. Для кота приготовили металлические сети, а вокруг места для схватки разбросали множество пучков колючих кустов. У Теттири не было навыков травника и названия их он не знал, что не мешало ему понимать всю опасность этих растений для лап кота. Кабан был не так ловок как кот, и для него приготовили яму.

Сильнейшие воины 'Единства' сражались с ловким лесным котом, и как там идут дела Теттири представлял смутно, но вряд ли настолько же плохо как здесь. Кабану набросили на один из клыков петлю, чтобы не давать дергаться, а другие воины должны были атаковать шею. Но теперь веревка порвалась, и кабан расшвыривал своих мучителей. Ни одно из копий так и не смогло нанести ему серьезную рану. Бой здесь уже был проигран, это было очевидно, оставалось лишь выиграть как можно больше времени для другой команды, дать им возможность прикончить второго монстра.

Расправившись с копейщиками, кабан принялся за команду, которая должна была его удерживать. Он успел убить почти всех, вдавливая неповоротливые цели в землю своими мощными конечностями, когда раздался кошачий визг. Он тут же бросил свою месть и резво побежал на звук, сшибая боками деревья и прорываясь сквозь колючие заросли, будто это подросшая газонная трава, а не растение, способное оставить царапины на стали.

Теттири не спеша пошел к другой группе по следам кабана. Он все еще был на первом уровне и помочь ничем не мог. А свою миссию наблюдателя он выполнил полностью. Когда член безымянной гильдии подошел к своей цели, ему открылось безрадостное зрелище. Поляна усеяна уставшими людьми. Мадалк валялся на земле, тяжело дыша - вина эффекта сублимации реальности. Для таких усталость в игре сравнима с усталостью в реальности, все ощущения достигают максимальной остроты. Сублимация реальных ощущений в игровом мире - главный признак полной настройки капсулы на человека.

У Теттири этот момент наступил еще вчера, о чем и рассказала медсестра, которая следит за его состоянием. Чем больше у человека багаж опыта и впечатлений, тем больше времени нужно, чтобы игра для него превратилась во вторую реальность, но когда это случится... Теттири поднял руку, позволяя мятому листу опуститься на ладонь, вдохнул полной грудью этот свежий воздух, отдающий сыростью и смесью ароматов. Из сока деревьев, которые во множестве были поломаны вокруг, растоптанных трав, манящего запаха ягод.

Теттири отошел в сторону и увидел кашицу из земли и маленьких ягодок с синей кожурой и ярко-красной мякотью с несколькими косточками, похожими на комочки пожухлой травы, но твердой как кость. Брезгливость и желание опробовать новый вкус боролись внутри него когда раздался крик Перотира.

- Теттири! Хватит пялиться в землю, рассказывай, как от вас смог смыться кабан.

- Веревка не выдержала, а потом он выбрался, опираясь на обломки кольев. В следующий раз нужно делать без них. Очевидно, яма, предназначенная для охоты на волков, против кабана не сильно помогает. По крайней мере, против этого кабана. А вы...

- Слились в сухую, - проворчал Мадалк не вставая. - Я хочу шкуры этих тварей! Одна мысль о том, какое усиление они дадут охотнику, приводит меня в неистовство! Но сейчас мы им не соперники. Я бы сказал, что нам нужно прокачаться, но за их темпом мы точно не успеем.

- Это точно, - подал голос Саманут, - они растут в уровнях и просто ужасающе быстро. Но теперь мы сможем отследить их передвижения.

- Что это? - Теттири смотрел на колбочку в руках духовного служителя. Внутри нее была какая-то грязь.

- Земля с кровью лесного кота Боррау, а в этой - кровь Кабана.

- Назвать кабана Кабаном, - прокряхтел Мадалк, приподнимаясь на локтях. - У разрабов вообще фантазии нет?

- Судя по тому, как действует эта парочка, с фантазией у разработчиков все даже слишком хорошо, - Перотир выглядел почему-то очень довольным, будто не проиграл только что в очередной раз. И тут Теттири услышал причину. - Но если мы сможем следить за ними, то возможно найдем что-то интересное. Как-то ведь они поднимают уровень в такой короткий срок?

- Думаешь, там будет какой-то неиссякаемый источник опыта? - воодушевился Мадалк. - Как по мне, так они просто опустошают все места с мобами, а потом опять начинают свои разборки.

- Верно, помнишь, как они засекли нас, когда у каждого было процентов по тридцать жизни? А ведь если бы мы смогли выждать чуть больше, то все, что нам бы осталось взять их тепленькими. Даже сейчас будь у Боррау не восемьдесят процентов, а хотя бы пятьдесят мы бы смогли справиться. И теперь мы сможем выбрать наилучший момент, чтобы напасть, ведь им от нас не скрыться, - это действительно повод для радости. Теттири понимал, что проигрыш в битве принес им козырь, который поможет одолеть в войне. Перотир поднял свой гигантский топор и рявкнул, чтобы его услышали все. - Сегодня мы проиграли, но получили отличный шанс, чтобы победить! Ободритесь воины 'Единства', этих монстров побелим мы! Наша гильдия будет прославлена на всю 'Десятку'!

Дружный рев был ему ответом. Кто начал смеяться первым Теттири не заметил, но скоро уже все хохотали и похлопывали друг друга по плечам. Тяжелый бой закончился, а горечь поражения была разогнана надеждой на реванш. Теттири даже на миг порадовался, что является частью всего этого. Впрочем, когда понадобиться предать 'Единство', он сделает это без малейших колебаний.

Все шли обратно - к разбитому недалеко лагерю. Возвращаться в город слишком далеко, а слежка монстрами, очевидно, скоро продолжится. Покидая место битвы, на котором остались не только полосы от когтей, но и вмятины от копыт, Теттири не удержался и все же поднял с земли один из раздавленных фруктов. Пальцы отряхнули налипшую грязь и положили синий комочек в рот. Свежесть и бодрость - эти чувства вспыхнули на языке Теттири, хоть он и не понимал, как это возможно. Не вкус, а именно чувства... Очень странно и очень приятно. Он лишь вздохнул, впервые пожалев о выполнении своей миссии. В этой игре были вещи, которые заставляли думать, будто манипуляция людьми - не единственное истинное наслаждение в жизни.

***

В этот день мы заходили в игру поздно. Так было решено на вчерашнем совете нашей маленькой группы. Мы обсуждали свои ощущения от битвы с марионеткой масочника, а потом... все неожиданно пошло прахом. Тавур хотел в город, но его жутко бесила привязка к вимане. Мы попытались сдвинуть ее, но получилось не очень успешно. Пять минут, чтобы протащить ее один метр - это слишком медленно. А путешествовать опасно. Любая встреча с достаточно сильным игроком или каким-нибудь монстром и все - ты снова в повозке.

Ремни упряжи отлично легли на Зиккура в облике волка, что дало ему профессию -цирковое животное. Он был этому не очень рад. Профессия давала возможность получить больше славы, а значит и лучшее отношение НПС, но только в обличие волка. После превращения в человека, вся дополнительная слава исчезала, и главное - теперь он полностью лишен контроля над звериной частью. Чтобы снова управлять своим волком, ему нужно было вкачать десять единиц интеллекта. А потом Верлад распинался о своей бесполезности в битве с монстром масочника, и ударил ногой палку...

К несчастью, Зиккур тогда был в обличье волка и понесся за ней как обычная дворовая шавка, жадная до человеческого внимания. Это ухудшило настроение оборотня еще больше. Острог подлил масла в огонь, когда пожалел, что с грузом в виде виманы мы до мест, в которых водятся мобы, будем добираться очень долго.

Имомуши попытался применить какой-то прием, которому обучался в реале, чтобы сдвинуть повозку. По его рассказам, когда-то он таким методом сдвигал двухсотлитровую бочку с водой. После его попытки, выяснилось, что его руки травмировались на срок в четыре часа, а перерождаться он не захотел. Его попытки упереться в наху гильдейскую повозку головой и толкать так были бы смешны при обычных условиях, но только раздражали всех еще больше.

Этот огромный, до безобразия лакомый кусок - вимана - оказался тем, что проглотить для нас оказалось весьма сложным. Локус предложил использовать крупные ветки в качестве рычагов, и это помогло. Их засовывали под колеса, которые с большим трудом, но прокручивались. Я опробовал применение магии вектора, что тоже ускорило продвижение повозки. Вкладывая ману в одно и то же действие, к концу дня я заработал бонус в виду увеличения эффективности действия магической составляющей вектор на один процент.

Учитывая все наши ухищрения, мы смогли увеличить скорость до сотни метров в полтора часа. А после того, как Зиккур, скрепя сердце, согласился добавить план апорт - сотни метров в час. Хитрость заключалась в том, что при броске палки волк делал сильный рывок за ней и прирост эффективности к нашим общим усилиям оказался весьма велик. В конце дня Верлад устал бросать палку и просто скомандовал волку 'Вперед!', а тот возьми и побеги. Теперь старший охотник получил профессию дрессировщик и пятипроцентный бонус к приручению оборотней.

Мы закончили глубокой ночью и решили зайти в игру несколько позже, посвятив это время обдумыванию планов в реальном мире. Удивительно, но даже Первет особо не выделывался и не доставал своим омерзительным голосом и странными заявлениями. Я посмотрел на часы - почти полдень. Уже пора заходить в игру. На входе в комнату с капсулой меня встретила медсестра, ничуть не обеспокоенная тем, что фактически полдня ее подопечный находился вне игры, безжалостно манкируя своими обязанностями.

- Сегодня нужно одеть этот костюм, это нововведение оказалось закончено раньше срока и мы решили испытать его, - улыбнулась медсестра, показывая нечто схожее с гидрокостюмом черного цвета на котором полосы зеленоватого цвета, словно зеленкой облитые, различались с трудом. - Не волнуйтесь это совершенно безопасно.

А еще один из пунктов контракта подразумевает, что бета-тестеры обязаны участвовать в испытании подобных устройств. Отказ означает автоматическое исключение из числа тестеров. Интересно, если бы я не стал его одевать, то мне бы дали шанс подумать или сразу бы выгнали взашей? Все же не стоит забывать, что я чем-то не угодил ВетерДуш.

Костюм оказался достаточно комфортным, а когда я лег в капсулу, то даже порадовался, что не ощущается этот вязкий гель. В игре, как обычно, оказался без всяких переходов, резко, только все ощущения от мира накатывали плавно, смывая с кожи чувство облегающего костюма. При погружении в гель такого не было. Очевидно, что это облачеие имеет свои недоработки. Нужно будет рассказать об этом при выходе.

Возле нашей виманы собрались почти все. Мы молчали, пока отсутствовал Родрик, никто не хотел нарушать тишину. Когда он, наконец, появился, то весь лучился радостью... и злобностью. Раньше я не мог представить, что встречу людей, которые способны постоянно представлять собой воплощение одного чувства. Первет был мерзкий, а Родрик - злобный. Объективно это никак не влияло на их качества как игроков, но... отделаться от странного чувства, что они ожившие мерзость и злобность было нелегко.

- Я опоздал из-за врача. Нам, - он показал на себя, Имомуши, Острога и Локуса, - нужно пройти новое обследование. Локус, ты следующий. Идти нужно прямо сейчас.

Локус тяжко вздохнул, тряхнул своими длинными синими волосами и закрыл глаза, приготовившись выйти.

- Не волнуйся, - Родрик положил руку на его плечо и крепко сжал, - это довольно быстро. Они там с костюмами что-то сделают. Мы четверо на особом контроле, после случившегося в первый день.

Тело Локуса вдруг обмякло и упало на землю.

- Локус? Ты слышишь меня? - потормошил его Родрик. И когда не дождался ответа, вдруг разразился радостным криком. - Сработало!

- Ты о чем? - нахмурился Острог.

- Учитель говорил, что если ухватиться за одного из бессмертных, когда он покидает этот мир, то тело может остаться. Короче, - Родрик выхватил из рукава черный нож, который всем напомнил о вчерашнем противнике, - я нашел свою первую жертву... то есть тренировочный объект.

- Что ты задумал?! - Имомуши бросился к нему, но Родрик уже начал свое злобное дело. Воткнул нож в голову Локуса в районе виска. Однако там не появилась и капля крови, да и никакого урона этот нож, похоже, не наносил. Зато возникла сияющая трещина, и Родрик повел нож вниз. Его замысел стал понятен сразу же - он хотел забрать лицо Локуса, как это прежде сделал его классовый учитель с прежними обитателями повозки.

Нож двигался неровно рывка, но не резал, а словно рубил. Перед лезвием бежала кривая трещина, источающая свет, и после него оставалась такая же. Когда Родрик дошел до другого виска, неповрежденным оставался только верх головы, но дальше ничего делать и не понадобилось - лицо отделилось и поднялось на десяток сантиметров вверх, оставив вместо себя серый туман.

Родрик подхватил свой первый трофей, поднялся и успел отойти на шаг, когда Локус зашевелился.

- Зачем был этот розыгрыш? - безразличным голосом поинтересовался Локус. - Глупые детские...

А потом он, похоже, заметил в руках Родрика свое лицо, тот даже поднял его и помахал, будто держал в руках не часть человека, а экстравагантный веер. Локус поднял руку и пощупал то, что было... передней частью его головы. Рука беспрепятственно погрузилась в туман, скрыв всю кисть, он резко выдернул ее обратно, и несколько струек дымки поплыли следом, а потом опять возвратились на положенное место.

- Ты забрал мое лицо? - голос Локуса был удивленным, но не шокированным. - Так у меня что..? Какой-то туман вместо лица?

- Успокойся, - Имомуши нахмурился. - Он сейчас же вернет все как было!

- Погоди! - Локус поднял в останавливающем жесте ладонь. - Хочу кое-что проверить.

Он ненадолго замолчал, а потом как-то вздрогнул, потянулся и шумно втянул воздух... туманом. Но звук был такой, будто сделал это носом. Я даже покосился на его лицо в руках Родрика, чтобы убедиться, что оно не движется.

- Класс! - признаюсь, такой реакции я от Локуса не ожидал. - Я теперь принадлежу к расе безликих. Никакого лица, никакого имени над головой, и штрафы от стражи за преступления совершенные в таком состоянии аннулируются, если вернуть свое личико смогу незаметно. Эта штука идеальна для всяких преступлений. Но если захотите заняться подобным промыслом, то на меня не рассчитывайте, я свое лицо пока возвращать не собираюсь. Можешь походить с ним Родрик, но не вздумай напялить на себя. И, кстати, - Локус резко подскочил к удивленному масочнику и взмахнул рукой, в которой очень быстро оказалось оружие. А после поднял свой Кухонный нож гиганта и демонстративно сдул с него несколько волосков. У Родрика от такого дернулся глаз, он даже пощупал свободной рукой лоб, но никаких ран там не было. - В этот раз твоя подстава оказалась мне полезной, и я тебе даже благодарен, но если ты вздумаешь кинуть меня снова, - кончик оружия замер в миллиметре от горла Родрика, - даже не думай, что отделаешься легким испугом, как сейчас.

Локус и такое количество слов совершенно не вязались в моем представлении об этом человеке. Локус и такое поведение, присущее скорее какому-то специалисту по выбиванию долгов. Как будто...

- Эй, ты кто такой, и почему лег в капсулу Локуса? - Острог озвучил мои опасения.

- Что? Это я и есть - Локус. Хотя, - он скрестил руки, так и не выпустив свой огромный тесак, - если бы знал об этой возможности, то взял бы свой обычный игровой ник. Но, видишь ли, я полон комплексов из-за своего хилого телосложения. Только игры позволяют мне быть тем, кто я есть на самом деле. Из-за этой дурацкой реалистичности стерлась привычная граница, отделяющая реальность от игр. Это... это... был сильный удар. Я думал, что моя закомплексованная натура исцелится и я перенесу в реал часть той, крутости, которую демонстрирую в играх, но мои надежды пошли прахом. Это действительно тяжело - перебороть себя.

- И ты вот так просто об этом говоришь? - поразился Острог.

- Да, - кивнул Локус, имя которого действительно исчезло. - Сейчас я способен оценивать обстановку адекватно и не мучаться из-за всей этой ерунды, которая обычно забивает мне голову. Хотя мир меча и магии очень для меня непривычен. Мои игры - шутеры, но лучником я становиться не хочу. Огнестрел и лук - совершенно разные типы оружия и требуют от личности своего владельца разных качеств. А вот короткий меч или кинжал, думаю, мне подойдет отлично. Такой подарок, - он подбросил свой нож-переросток на метр вверх, заставив его бешено вращаться, а после ловко поймал, - идеально мне подходит.

Он по другому говорил, он по другому двигался, это определенно была другая личность.

- А если тебе вернуть лицо... - начал я, на что он тут же замахал руками.

- Не-не-не... Мне такого счастья не нужно. Когда мы более-менее прокачаемся, я, возможно, захочу опробовать путешествие в реальном облике по этому миру, но сейчас не время бороться со своими страхами и проблемами. Сейчас - время наслаждаться этой удивительной игрой... Интересно, он будет здесь?

- Он? - удивленно переспросил Имомуши.

- Да, я не теряю надежды его найти... это игрока... - это было странное ощущение. У Локуса не было лица, но вся его поза говорила, что он задумчиво смотрит куда-то за линию горизонта.

- Раз уж ты заговорил о нем, то настроился, наконец, играть всерьез? - Имомуши слабо улыбнулся. Он выглядит достаточно опытным игроком, но сейчас возникает чувство, что он сильно уступает в навыках Локусу. Откровенно говоря, сейчас от Локуса исходила сила... нечто, что нельзя измерить цифрами игры... внутренний дух, который кричал: 'Я силен! Бросая мне вызов, будь готов к последствиям!'. Теперь Локус воспринимался как Верлад, но если охотник старался не показывать на что в действительности способен, то Локус выпячивал это на всеобщее обозрение, словно бросал вызов всем, но совершенно непонятно, для чего он это делал.

- И что же за игрока ты ищешь? - мне действительно было любопытно. В конце концов, это не может быть кто-то посредственный, а мне довелось окунуться в огромное множество игр. Возможно, я знаю, о ком идет речь.

- Там такое дурацкое имя... - замялся Локус. - Я встретил его всего раз на сервере Strike One Bullet. Тогда я впервые играл всего с одним противником так долго. Его ник был Гельдгор1511, мы устраивали дуэли больше суток. Я впервые встретил кого-то, кто пользуется двумя пистолетами, как и я сам.

- Двумя? - удивился Тавур, а я старался не выдать своего волнения. Игрок против которого он сражался... я действительно знаю кто это был. Слишком хорошо знаю. - Зачем в SOB два пистолета? Режим дуэли, один патрон на любое оружие из купленных. Никаких ножей, дубин и рукопашки. Забрать чужой патрон тоже нельзя. Два пистолета бесполезны. Насколько помню, все искали способ накопить деньжат и получить одну из снайперских винтовок...

- Да-да-да... - отмахнулся Локус. - Если попадание не смертельно и оба уже отстрелялись, то игра рассчитывает кто потерял больше жизни. Ранение в ногу приводит к большой кровопотере, если персонаж быстро двигается или прыгает. А еще тактика. Прокачка персонажа, выбор снаряжения и никаких лечилок. Многие считают, что это простая игра только потому, что вы можете выстрелить всего один раз. Наивные! Для настоящего геймера эта игра открывает возможность показать всего себя в полную силу.

- Говоришь как настоящий фанат... - задумчиво протянул Верлад.

- Еще бы! Моя любимая игра! А вся прелесть в том, что подключив две мыши, можно управлять руками по отдельности, движение переводится на дополнительные кнопки. Направляешь один пистолет на противника, - Локус поднял левую руку, указывая кончиком клинка на Верлада, - а когда он пытается уклониться, то попадает под прицел второго, - теперь согнул пальцы на правой руке, изображая пистолет. - И если заряжен второй, то ему не повезло. Но самому тоже не стоит стоять на месте. В игре множество элементов движения, открыв которые можно сделать дуэль действительно захватывающей. Полагаться на одну лишь 'снайперку' - уныло и отстойно.

- Да, я помню, какой-то игрок на чемпионате по SOB отказался от участия в четверть-финале, заявив, что остальные не понимают ее сути. И его считали основным претендентом на победу, вы с ним смогли бы найти общий язык, - сказал Тавур, потягиваясь.

- Ты так и не понял, - ухмыльнулся Острог. - Это ведь ты и был, верно? Заносчивая сволочь, которая окунула всех в свое безграничное презрение на чемпионате в Дублине.

- Но они действительно были ужасными игроками, - зевнул Локус. - До того гения, с которым мне приходилось соревноваться, им всем действительно далеко. Пожалуй, раз я снова стал настоящим собой, то вам стоит называть меня настоящим игровым именем - Шанг Tоу Шё.

Это имя! Это точно он! Донат побери! Локус и этот псих - одно и то же лицо?! Точнее... лицо - это Локус, а вот то, что скрывается под ним... истинная суть этого человека. Кровожадная и опасная... Но с таким игроком в команде можно смело говорить о возросшем боевом потенциале.

- Так и думал, ты что-то знаешь о нем верно, Байт Зерован?

Голос Локуса... нет, голос Шё был полон злобного предвкушения. Так бешенный пес рычит, глядя на зеваку, что остановился по другую сторону клетки, ждет пока человек неосторожно качнется вперед или протянет руку, чтобы вцепиться в мягкую плоть пожелтевшими клыками.

Что делать? Сказать ему..? Слишком рискованно. Все это время он наблюдал за мной? Наверняка, иначе как бы он заметил, что я отреагировал. Эта его безликость доставляет проблем. Что делать? Что...

Воздух перед моим лицом задрожал. А потом выскочила такая знакомая рамка активной визуализации с вариантами ответа:

1. Хорошо, я скажу тебе. Тот, кого ты ищешь...;

2. (молчание);

3. Я могу помочь тебе, но взамен я хочу, чтобы ты...:

4. Поговорим об этом позже. Сначала нужно разобраться со шпионами, которые развесили тут уши. Вы двое, выходите!

Что? За нами кто-то наблюдает? Это должен быть кто-то весьма умелый, раз я не смог заметить их сам. Но от подсознания не так легко скрыться. Пожалуй, этот навык не так плох, как я думал о нем раньше.

- Успокойся Шё. Предлагая поговорить об этом после того как разберемся с двумя шпионами, которые думают, что их не заметили. Вы двое, выходите!

Признаюсь, выкрикивая последнюю фразу, я несколько сомневался, что кто-то действительно есть здесь, но...

- Все-таки заметил, - услышал я за спиной знакомый голос, от которого по коже пробежал холодок.

- Де... - начала Алиса радостно - ду... - продолжила удивленно - ш... - возмущенно - кааааа!!! - закончила яростно. На самом деле между слогами не было перерывов и столько интонаций в одном слове, перетекающих одна в другую на мгновение выбили меня из колеи. Впрочем, я довольно быстро сосредоточился, пытаясь понять, что этот старикан забыл в игре. Сзади кто-то спотыкнулся.

- Осторожней, ученик. Не думал, что ты настолько подвержен ментальным ударам. Мгновенная смена эмоций, техника женщин школы Великого переменчивого потока. Тебе повезло, что Алиса в этом искусстве слаба. Ее мать способна сменой настроения довести кого угодно до грани...

Слева от меня вышел старикан с татуированным лицом, которое я бы не хотел видеть так близко. Справа с небольшим запозданием появился игрок из нашей группы. Именно он убил оборотня, активировав сценарий стартовой локации, за что провел оставшийся день, закованным в колодки.

- Всем привет, - помахал он рукой. - Я бы с радостью назвал вам свое имя, но мастер запретил это делать.

- Мы искали жертв, - начал старикан, - и мы их нашли!

Игрок справа вдруг закричал. А отовсюду послышался топот и шорох. Не прошло и двух минут, как наша группа была окружена толпой игроков.

- Эй, это Байт Зерован!

- Да, точно...

- Хе-хе, похоже, пришло время заплатить за свое высокомерие!

- Сейчас мы...

Дедушка Алисы вдруг гаркнул:

- Сделаете три тысячи отжиманий!! - один из игроков хотел что-то возразить, но старикан так посмотрел, что все рухнули и стали выполнять приказ. Вокруг раздавалось только возмущенное сопение. - Ну, а теперь, когда нам никто не мешает говорить, я бы хотел кое-что обсудить...

Донат побери... От взгляда старикана мне стало сильно не по себе. Уж лучше бы я разбирался с Локусом...

Глава 15 Рождение героя

- Выходит, вы остались без добычи? - задумчиво протянул старик.

- Да, - кивнула Алиса. Хоть ее дед и хотел поговорить со мной, но невеста как-то мгновенно оказалась между нами и начала забрасывать деда информацией. К счастью никаких проблем он создавать не спешил, даже когда мы отказались раскрывать информацию о местоположении монстров, на которых собрались охотиться.

- Какие у тебя характеристики? Впрочем... не важно. Я и так вижу, что твои движения далеки от идеальных. Ты совсем не тренировалась?

- Я тренируюсь каждый день - до игры и после.

- Но здесь ты не тренировалась? - настырный старикан. К чему он ведет?

- Еще в первые дни здесь, мы выяснили, что физические упражнения не дают большого прироста к характеристикам, - вставил я свое слово, вырывая из земли травинку.

- Они, - старикан указал на игроков, которые за время нашего разговора сделали чуть больше тысячи отжиманий, - тоже мне об этом говорили. Однако я не поверил, и потому на третьем уровне, доставшемся мне по наследству от предыдущего владельца аккаунта, могу похвастать сорока единицами силы и пятьдесят двумя единицами ловкости.

- Отжимания помогут увеличить силу? - спросил Тавур.

- Нет, - старикан покосился на нашего товарища с явным недовольством, - так они повысят свою выносливость. Сила повышается крайне медленно.

- И как же старперу, вроде тебя, удалось...

Шё не успел закончить предложение, потому как улетел в сторону от броска игрока, который почему-то называл старикана мастером. То, что дед Алисы вошел в ряды тестеров вместе с каким-то 'старым учеником' вместо двух игроков заставляло нервничать. Если здесь окажется кто-то из гильдии моих родителей, то шанса занять мало-мальски хорошее место на бета-тесте у нас не останется. Хотя и нет никаких гарантий, что никто из высшей лиги геймеров не пробрался в другие группы.

Это просто предположение. В конце концов, если мои родители не прошли, то этому может быть только одно объяснение - кто-то решил держать их подальше от бета-теста, несмотря на все их навыки в играх. Вполне возможно, что профессионалов решили не допускать к тестированию, но эти замены все же тревожат.

- Ээээ... - протянул Шё, - если бы не это дурацкое ограничение скорости игрового аватара, то я бы показал тебе всю разницу между нами.

- Тогда я с нетерпением буду ждать, пока ты увеличишь свою ловкость.

- Оглянуться не успеешь, - с угрозой прорычал Шё.

- И все же, - повернулся я к Фиалочке, - вопрос верный. Как тебе удалось добиться такого прогресса, старикан?

- Тебе стоит об этом спрашивать не меня, - оскалился дед Алисы, - а его.

Я посмотрел на единственного из незваных гостей, кто не занимался отжиманиями. Вполне очевидно, что он НИП. Растрепанные волосы, густая борода, из-за которой сложно было определить его возраст, потрепанная одежда, с прицепившимися листьями, растоптанные сапоги. Вся его одежда, как и он сам, выглядела ужасно обветшалой, но все же была лучше стартовой экипировки игроков. Конечно, некоторые получили в награду ценную амуницию, но это был всего один предмет, остальное обмундирование не отличалось от начального. Дефицит монстров - это действительно удручающее положение.

- Могу я узнать...

- Мне не о чем разговаривать со слабаками вроде тебя, - голос бродяги был лишен даже намека на добродушие.

- Байт сильный! - вступилась за меня Алиса.

- Маг-странник... - непись оценивающе на меня посмотрел, - ему хватило смелости не запираться в своей башне, как остальным, но он не отличается ничем. Никакого развития, кроме магического - жалкое зрелище.

- В таком случае, полагаю, мне нужно доказать свою силу?

- Доказать? Ха-ха-ха! Ты - хилый, зажатый, и быстро выдохнешься!

- Мастерство важнее силы, - спокойно возразил я вставая.

- Ты, - взгляд непися стал жестче, - смеешь говорить, как воин? Жалким магам стоит знать свое место!

Похоже, для магов у этого НИПа начальная репутация выставлена на отрицательном уровне. Когда нас разделял всего шаг, я нырнул в астрал, сдвинулся всего на миллиметр и тут же атаковал его ударом, отправившим на тот свет персонажа пятого уровня. С той лишь разницей, что в этот раз я целился в шею. Правой рукой НИП легко отклонил мою кисть, разворачивая удар в мою сторону. Бороться с такой силой было бесполезно, потому я просто позволил ему продолжить движение, а сам провалился вперед. Теперь в шею летел локоть.

Левая рука непися отвела его столь же плавно и легко, тогда как правая жестко схватила за кисть. Вовремя! Секунда свободного движения после применения мерцания как раз вышла. Еще один нырок и моя рука свободна, а тело продолжает вращение. Удар локтем левой с разворота оказался остановлен очень мягко, как будто я ударил не по тренированной руке, а по пуховой подушке. Удар ногой по коленной чашечке также не достиг своей цели.

Нырок! Левая рука, которую непись не пойми когда успел схватить, снова свободна. Удар правой! Отклонен. Левой! Отклонен. Еще удар, еще, еще и еще! Нырок! Максимальное ускорение сознания и еле ползущее в пространстве колено, метящее в солнечное сплетение противника. Я с торжеством посмотрел на его лицо, и тут заметил его глаза. Они смотрели на меня внимательно, с интересом, будто изучали неведомое насекомое. В них не было и намека на отставание. А потом слегка наклонил голову, будто я не ускорился, а замедлился.

Его губы зашевелились, но звука я не услышал. Лишь заметил рябь, идущую от рта непися. Как только она приблизилась, тут же мысленно активировал мерцающий шаг. Искажение пространства прошло насквозь, не причинив ни малейшего вреда, но и я не смог завершить удар. Он продолжал говорить, и я смог прочитать по его губам: 'И это все? Благословение другой стороны позволяет двигаться без ограничений, но вы - маги - всегда имеете предел своего разума. Он не может контролировать тело, устает, и все-таки эта способность досталась вам. Это несправедливо. Будь подобная сила у воина, который превратил свои обычные движения в рефлексы, создал приемы и превратил их в свою вторую натуру, мы бы стали непобедимыми. Мир сдерживает нас, но, годами тренируя тело, мы научились преодолевать эти оковы'.

Его кулак двигался с феноменальной скоростью. Он специально промазал и показал в оскале крепкие белые зубы. Одно лишь движение воздуха вокруг его руки нанесло мне урон, забрав больше половины жизни. Как? Ка это возможно? Почему он может двигаться с такой... ну, конечно! Если мой разум перегружается информацией, то его - нет. Это ведь непись - набор программ, которые имитируют живое существо. У него просто нечего перегружать. Просто немного увеличивается нагрузка на процессор.

Возвращение к обычной скорости восприятия оказалось приятным. Будто гора с плеч свалилась. Непись все так же держал руку возле моей головы и скалился.

- Ха-ха-ха! - убирая руку, он вдруг сжал мое плечо. - А ведь ты - парень не промах! Слабак, конечно, но грамотно воспользовался тем, что имеешь и смог продержаться столько без магии! Молодец! Знаешь ли ты о Дворце Эрхенора?

- Впервые слышу.

- Это орден магов на западной оконечности материка, за хребтами Гаргоса. Они единственные достойны уважения. Уверен, ты сможешь стать одним из них. Это лучший орден боевых магов на всем континенте. Если посетишь город Соеркох, то спроси Кирна - он держит там тренировочный зал - скажи, что пришел от меня, и он поможет тебе перебраться через горы.

- Но я не знаю, как тебя зовут.

- И то верно! Мое имя - Ромульд. Я тренировался возле одной из деревень недалеко отсюда. Оракул рассказал мне, что там появится много вашей братии, но когда они пришли никто не смог ответить на простой вопрос. Я предложил им доказать свою силу битвой, но только пятеро попытались, да и то быстро сдались. Тогда я покинул те места и отправился на поиски настоящего воина. К счастью мне довелось встретиться с Фиалочкой. Как смеялся, когда услышал это имя! Но оказалось, что он настоящий мастер!

Да будет тебе известно, Байт Зерован, - тут его голос понизился до едва уловимого шепота, а губы практически перестали шевелиться, - этот мир живой! Но он, как веселый ребенок, любит все новое, яркое и неизведанное. Его внимание легко привлечь, но тяжело удержать. И все же... существует сакральное число. Если использовать знание о нем и сотворить нечто удивительное, невиданное прежде, то мир поймет, что это не совпадение. Тогда у человека, который научил это избалованное дитя чему-то новому, получит награду. Воинское мастерство Фиалочки потрясающе столько новых приемов я давно уже не встречал, а когда он начал становиться сильнее прямо на моих глазах, я понял, что он мастер боевых искусств! Совершенно новый стиль о каком я даже и не слышал!

Я задумался всего на мгновение. Сакральное число игры под названием 'Десятка' - тут даже думать не нужно. Используя десять раз некий прием, можно получить награду - очки характеристик? - но только, если это нечто 'невиданное прежде'. Если дед Алисы показывал новые приемы, то немудрено, что он смог получить множество наград, но вряд ли его запас техник мал. Учитывая его квалификацию... хотя тут мне сложно давать оценку, но она точно не на уровне обычного человека.

- А сколько наград можно получить в день за новые приемы? - спросил я так же тихо, как говорил Ромульд

- Ты мыслишь верно. Для обычного человека - десять в день. Мир быстро устает следить за одним человеком.

- Вот как... А тренировки? Если они проводятся по особому режиму?

- То результаты будут несравнимы с простыми отжиманиями, - кивнул непись на игроков, которые очумело трясли головами. - Но для прохождения тренировки нужно обладать хорошей выносливостью. Какой смысл от тренировки, если ты не можешь ее завершить? По миру в разных городах можно найти далеко не один зал, в котором люди становятся сильнее, быстрее, ловчее, но у каждого тренера свои требования и никто из них не станет заботиться о развитии выносливости претендентов. Об этом каждый должен побеспокоиться самостоятельно. И вот, что я тебе скажу, Байт Зерован - благословение другой стороны не делает тебя выносливее, ни капли.

Он отпустил мое плечо и снова заговорил нормальным голосом:

- Я не зря пришел сюда! Сегодня я убедился, что маги-странники не так уж плохи, как кажется. Будь уверен, Байт, я донесу это знание до моих братьев по оружию!

Мне пришло системное сообщение, мысленной командой развернул его:

Вы проявили способности, достойные похвалы незнакомца из касты воинов. Ромульд пришел в хорошее расположение духа и обещал рассказать о вас своим товарищам по оружию.

Слава +10

Отношение магов-странников -1 ед.

Внимание!Ваши действия оказывают влияние не только на личную репутацию, но и отношение ко всем представителям класса. Если вы нанесете серьезный ущерб репутации магов-странников, учителя откажутся передавать вам знания, а все приемы придется открывать исключительно методом проб и ошибок.

Внимание!Игра 'Десятка' предоставляет вам широчайший набор возможностей. Отрицательная репутация в одной фракции может открыть перспективы в другой. Путь зла в этом мире не является запретным. Даже если вас возненавидит весь мир, вы сможете продолжить выбранный путь, но будьте готовы к последствиям. Чем больше у вас врагов, тем больше силы нужно приложить, чтобы выжить.

Маги-странники стали относиться хуже? Наверно, потому, что я не использовал в бою магию, а только руками махал, да разок-другой пнуть попробовал. Но понижение довольно незначительное, или нет? Чего тут стоят единицы отношения, еще только предстоит узнать.

Я вернулся к своей группе и старикану. Игроки вокруг снова принялись отжиматься.

- Эй, как он может так двигаться? - громким шепотом спросил один у соседа.

- А мне откуда знать? Его даже рев не взял, а мы все полегли. Даже на Фиалочку дебаф ошеломления лег, я видел.

- Да уж, - вмешался третий, - как бы ни был крут Фиалочка, но Байт Зерован - ДитяКода. Помню, пошли мы однажды на осаду замка в 'Короне мечей', а потом обнаружили, что наших кто-то убивает. Думали, отряд пришел, а оказалось всего один персонаж. Потом мы выяснили, что это былон. В итоге, осада провалилась, хотя его персонажа мы, конечно, завалили. Но сколько же ресурсов потратили в никуда... Эх.

- Да уж, сразиться с ним в одиночку и победить... Тот кто сумеет это сделать точно прославится.

Увидев, что я наблюдаю, они перешли на еле-различимый шепот. Срыв осады - частое мероприятие, когда мне приходили такие заказы я всегда радовался. Небольшой приработок за реальные деньги - это всегда здорово. Вот только для подобных целей я никогда не использовал одного персонажа. Родители пускали меня в орб. Группа персонажей с очень длинными и очень похожими именами. Одинаковая экипировка и максимальная скрытность, несколько персонажей поддержки, если рельеф местности позволяет их спрятать. А потом атака то одним, то другим персонажем. Те, кто проверяли логи боя достаточно быстро понимали что к чему. Но большинство просто удивлялись, как персонаж может мгновенно перемещаться и почему время восстановления сильнейшего навыка настолько короткое.

- Хм, так ты известен в среде профессиональных игроков? - пробормотал старикан, поглаживая подбородок.

- Довольно широко, - глупо отрицать очевидное.

- Хорошо, тогда...

- Как насчет присоединиться к нам? - я улыбнулся со всем возможным обаянием. Такой шанс было глупо упускать. - У нас сильная нехватка людей, а повозка вместит всех. Если постараться.

Десятки пар глаз следили за Фиалочкой. Игроки перестали отжиматься, ожидая его решения.

- Да будет так, мы объединимся.

На поляне раздались радостные крики. Поверить не могу, что недавно все они хотели моей крови. На них так повлияла стычка с Ромульдом?

- Раз вы согласны, то присоединяйтесь к нашей группе, - я мысленно скрестил пальцы. Шанс на вступление крайне низок, да и труппа наша образовалась не самым простым способом. Но если у них есть хоть какая-нибудь информация о формировании гильдий.

- Ромульд, - повернулся старикан к неписю, - как нам объединиться с ними?

- Для совместного похода или охоты нужно шагнуть на ту сторону. Если же вы хотите вступить в их труппу, то прикоснитесь к повозке и пожелайте стать частью команды.

- Довольно просто, - ухмыльнулся дед Алисы.

- Только на словах, - фыркнул Ромульд. - Странники себе на уме, не каждый может стать одним из них по одному лишь своему желанию.

Старикан подошел к вимане и приложил руку, передо мной выскочило сообщение о желании игрока Фиалочка присоединиться к труппе, а ниже выделялись витиеватые надписи. Мне предлагалось принять его в труппу, отказать во вступлении, принять с условием, или настроить автоматическое действие. Я выбрал последнее и когда появились новые надписи выбрал пункт принимать всех желающих. Система тут же подсказала, что шанс на вступление в труппу - одна десятитысячная процента.

Фиалочка пробовал снова и снова, а затем еще раз. Остальные по его приказу перестали отжиматься и приступили к попыткам вступить в труппу. Они залазили на крышу, вытягивались на земле, чтобы хоть пальцем прикоснуться к вимане и получить шанс на вступление. Каждый сосредоточенно выполнял поручение старикана. Попытки сыпались одна за другой, пока мало-помалу не стало ясно, что затея не выгорит. Каждый отправил по сто тысяч запросов и более. К счастью, после десяти неудачных попыток перед каждым высветилось сообщение с включением автопопытки присоединиться к труппе бродячих артистов, а рядом появился счетчик проваленных попыток.

Больше ста тысяч проб вступления на каждого из десятков игроков и никакого результата. Со счетчиком точно что-то было не так. Или программа глючит? Быстро набросал письмо программе арбитру, но в ответ получил сообщение, что все работает как нужно. Затем отправил такое же администрации и получил аналогичный ответ. Когда на каждого пришлось более миллиона запросов руки опустились окончательно. Несколько часов вылетели в трубу.

- Просто вы всеееее, - кривляясь, протянул Первет, - неудааааачниииикиииииии! Смотрите как нужно!

Он подошел к вимане, прикоснулся, а передо мной выскочило сообщение о том, что он покинул труппу. Следом еще одно о его повторном вступлении. По поляне ударила тишина, все были в глубочайшем шоке, даже птицы перестали петь, а деревья шуметь от касания ветра. Но главное, я успел заметить, что на короткое мгновение шанс вступления в группу стал другой. Когда Первет вышел из группы, шанс повысился до двух десятитысячных процента.

- Первет, выйди из труппы снова.

Он скорчил лицо, но подчинился. Шанс опять увеличился.

- Кто-нибудь еще выйдите из труппы!

Алиса подскочила к вимане и вышла, процент тут же увеличился до трех десятитысячных.

- Еще!

На этот раз труппу покинул Имомуши, а шанс на вступление снова повысился на одну десятитысячную.

- Кто-нибудь новый, попробуйте вступить!

Новые попытки, и снова бесполезно. После сотни попыток я снова попросил войти всех членов нашей маленькой команды. Никаких проблем у них не возникло. И с каждым вступлением шанс уменьшался на одну десятитысячную.

- Проблема не в количестве попыток, необходимых для вступления, а в количестве подходящих людей. Одна десятитысячная на одного человека - бессмыслица, если не знать, что тестеров ровно десять тысяч. Иными словами во всем мире сейчас есть лишь один человек, подходящий для вступления в труппу.

- Значит, в условиях повозки написано неправильно? - удивилась Алиса.

- Неправильно... Программа арбитр сказала, что ошибки нет, и админы подтвердили это. Программная часть в норме, но здесь действительно ошибка. Тут должно быть не 'шанс на вступление', а шанс встретить подходящего игрока. Но если ошибки нет... значит надпись изменена нарочно.

Мой мозг усиленно перебирал варианты и видел я их всего два: либо это была ВетерДуш, либо кто-то смог сделать это, опираясь на механику игры. Что бы ни стало причиной злобы гейм-мастера, влиять на игру таким образом она точно бы не стала, а если бы стала, то программа-арбитр это бы вычислила. Значит, внутри игры. Возможно ли, что это... проклятие?

- Родрик, как думаешь, масочник мог изменить описание виманы?

- Не думаю, что такое возможно.

- Вот как. Тогда это могли быть наши невольные спутники? Хмммм.

Я подошел к повозке и прикоснулся. Я вглядывался в свиток с описанием нашей виманы и силился найти отличия в написании букв, в цвете чернил, но ничего не получалось. Тогда попытался стереть написанное, но ничего не вышло. Попытался снова, но уже, зачерпнув ману, сконцентрировав ее на кончике пальца и это наконец дало результат. Эта часть описания очертилась кривой рамочкой, словно на нужную строчку налепили плохо оборванный клочок бумаги. В правом нижнем углу этого 'клочка' обнаружил торчащий хвостик, подцепил ногтем и потащил.

Оторванная лента закрутилась, распалась на несколько тончайших полосок, которые переплелись, формируя маску. Секунда и она исчезла, а в описании текст изменился. Теперь там сообщалось, что шанс найти нового члена труппы среди игроков равен одной десятитысячной, а среди НИПов - нулю процентов. Еще одна приписка рассказывала, что при повышении славы мы сможем принимать в гильдию бродячих артистов 'Опережающие' новых членов из числа неписей, но им придется платить и учитывать их капризы, а также возможность нанять более выдающихся артистов при повышении прославленности гильдии.

- Все-таки это был масочник.

- О ком ты говоришь? - поинтересовался старикан.

- Это наш маленький секрет. Очень жаль, что вы не сможете к нам присоединиться.

Игроки снова зашумели. 'Секрет?', спрашивали одни. 'Они успели отхватить какое-то редкое задание?', задавали вопрос другие. Однако отвечать им никто не спешил.

- Ромульд, - не успокаивался Фиалочка, - ты знаешь кто такой масочник?

- Нет, - задумался НИП, - но припоминаю... что-то такое говорил один из моих старых знакомых в Гердлу. Его зовут Ингон, путешественник. Его трудно найти, а когда найдешь еще труднее отвлечь, чтобы получить ответы на интересующие тебя вопросы. Однако если ты все-таки сможешь достичь цели, то, надеюсь, ты вернешься и расскажешь мне, что удалось узнать.

- Конечно, - улыбнулся старикан. Чего он такой довольный? Только не говорите... Задание?

- Ромульд, а если мы сможем встретиться с твоим другом раньше?

- Мне без разницы, кто принесет весточку от Ингона. Однако награду я дам только первому, кто расскажет об этом проклинателе.

- Кое-что мы знаем и сами.

- То, что знаете вы, не идет ни в какое сравнение с тем, что знает Ингон. В таких вопросах нет никого, кто заслуживал бы большего доверия, чем он!

Новый свиток, развернув который я, конечно, увидел задание! Нужно найти Ингона из Гурдлу - великого путешественника, узнать у него о масочнике, а затем вернуться к Ромульду и рассказать об итогах. Примечание ниже указывало на условие получения награды - прийти с информацией первым. Задание уже было принятым. Видимо, система реагирует на контекст разговора. Довольно удобно, особенно для любителей отыгрывать роль.

Мы со стариканом переглянулись. Я вдруг понял его без слов: 'Посмотрим, кто будет первым!'. Я В моей голове крутились мысли совсем иного рода: 'Пусть в реальности мне до тебяпокадалеко, но в мире игр, я точно не проиграю!'.

Я настолько увлекся игрой в гляделки, что не сразу отреагировал на хруст ломающихся деревьев, а когда повернулся, не поверил глазам - они валились как трава. Прямо к нам приближалось нечто огромное. А чуть в стороне - тряслись другие. Прошел всего десяток секунд, и мотая головой к нам выскочил огромный кабан. Его высота была не меньше двадцати метров. Своими огромными клыками, каждый из которых был около трех метров длиной, он выкорчевывал деревья. Глаза, налитые кровью метались от одного игрока к другому, пока не зацепились за Верлада. После этого в них, готов поклясться, появилось узнавание!

Кабан сделал неловкий прыжок и впечатал копыто в землю. Охотник сумел уклониться, а земля в том месте, где он стоял ощутимо продавилась. Сверху над нами вдруг пролетели воины с сетью. При падении они получали такой урон, что тут же исчезали желтыми вспышками. Воины 'Единства' каким-то образом научились летать. Удивительно. Сбоку выскочили старые знакомые - один с гигантским топором, другой в одежде охотника.

- Руки прочь от нашей добычи, - прорычал второй. Следом за ними появлялись новые игроки из гильдии 'Единство'.

- Вашей? - спросил старикан. - Я так не думаю.

И вдруг он резко бросился в сторону кабана, над которым темно-вишневым цветом было выведено огромное имя -Кабан. Старик нанес всего один удар и жизнь монстра ощутимо просела. Донат побери! Так ведь он его и в одиночку прибить сможет! Нырок в астрал и я рванулся к монстру на всей доступной мне скорости. Мир замедлялся, а в голове появлялся странный гул. Глаза ощутили огромное давление. Невыносимо! И все же я продолжал бежать, наплевав на все. Шаг, еще один. Я чувствовал, что это предел, что больше информации мой мозг просто не вынесет, но продолжал бежать сквозь астрал, который вдруг обрел ту же четкость, что и основной игровой мир. А затем все растворилось в белом шипящем тумане...

***

- Доктор! У одного из игроков зафиксирован критический уровень нервной активности, он...

- Не стоит так волноваться, - Логурт не отрываясь смотрел на монитор, показывающий сведения, считываемые с капсулы Байта Зерована, и с удовольствием делал очередную затяжку. - С ним все в порядке.

- Но...

- Об этом вас не предупреждали специально, чтобы вы сохраняли бдительность. Однако, как вы считаете, руководство компании позволит нанести вред игрокам? Хм, передача информации напрямую в мозг - опасная штука. Было очень сложно получить все необходимые разрешения на запуск альфа-тестирования, результаты которого показали, что все безопасно. Напряжение, возникающее у слишком увлекшихся игроков, даже в реальности способно стать причиной нервного срыва, а уж здесь... Что по-вашему должны делать врачи в такой ситуации?

- Отключить от игры.

- А бизнесмен?

- Простите?

- Я говорю, отрубить игру в момент высшего напряжения - значит заслужить величайшую ненависть клиента. О своем наслаждении они заботятся больше, чем о здоровье. Иначе в мире не существовало бы алкоголя, наркотиков... сигарет.

- И что?! Мы должны позволить им губить себя?

- О, вовсе нет. Не считайте руководство глупцами. Когда клиент на пике своей борьбы, когда игрок попадает в ситуацию, когда отступить уже не может, когда геймер перестает отличать игру от реальности... все меняется. В этом мире их называют одержимыми, двинутыми, - Логурт покрутил пальцем у виска, - но в том мире их зовут...

***

Имомуши не знал что делать. Все происходило слишком неожиданно. Монстр, падающие с неба игроки, этот старик от которого так и разило опасностью... Имомуши растерялся и просто смотрел. Наверное именно поэтому он смог чутко увидеть как Байт пропал в одном месте и тут же появился впереди, как он с трудом пробивается сквозь воздух и невероятно плотные клубы пара, окутавшие его фигуру. В следующий миг густое облако, в которое превратился лидер их маленькой гильдии, пролетел оставшееся до монстра расстояние в одно мгновение, а потом раздался оглушительный треск.

Все облако растворилось, а остался лишь Байт и его кулак, впившийся в горло монстра. Имомуши подсознательно ждал чего-то необычного, потому сразу заметил, что имя Байта изменило цвет на золотистый. Имомуши перешел в системное меню и открыл окно группового чата. Последняя строчка расставила все по местам.

Поздравляем! Игрок гильдии 'Опережающие' Байт Зерован изменил статус 'Странник' на статус 'Герой'! Гильдия 'Опережающие' получает +250 ед. славы пока Байт Зерован является ее членом!

- Герой... - непослушными губами повторил Имомуши. И только теперь до него, наконец, дошло - в этой игре возможно все!

Глава 16 Арена духов

Я бежал со скоростью мысли, окутанный белым туманом. Один нескончаемый монотонно шуршащий поток окутал мое тело. Только впереди виднелась громадная морда Кабана, пригнутая к земле. Я неожиданно все понял! Этот туман оградил меня от всех звуков, от всех картин виртуального мира, а это практически прервало весь поток информации, который проникал в мой разум. Вот оно - лекарство от этого жестоко ограничения. И если создать дымовые бомбы, то можно вполне реально исчезать из области зрения врага, двигаться со скоростью мысли и выжать из виртуального тела все возможное!

Даже если я видел совсем мало, это не стало помехой на моем пути. Я стал прямо под горлом Кабана и влил всю ману в один лишьвектор, который приложил к собственному кулаку! Тело приняло максимально устойчивое положение, а рука вылетела за границу тумана. Грубая кожа, покрытая жесткой щетиной, встретилась с кулаком, прогнулась и треснула. Я ощутил вибрацию... ломающихся костей! Боль пришла спустя несколько мгновений. Не знаю, какие ощущения от перелома в реальности, но здесь были терпимыми, хотя это сильно отличалось от простого онемения, после первой моей травмы в игре.

Туман развеялся, а я уже не стоял, а висел - рука попалась между разорванной толстой кожей и оказалась в своеобразном капкане. Кабан яростно вертел головой, а меня мотало из стороны в сторону, и чем дальше, тем быстрее. Мозг, перегружаемый информацией, вываливался из состояния ускорения восприятия. Попытка войти в астрал окончилась неудачей, не получалось активировать мерцающие шаги, двинуть хоть одной конечностью... Полная беспомощность!

Хорошо хоть получилось войти в системное меню, где меня ждали сразу несколько сообщений.

Выйти за пределы своих возможностей, обрести силу, способную преодолеть оковы обычных смертных - вот, что является целью всех настоящих героев!

Открыт новый навык - 'Превозмогание'.

Ни один настоящийГеройне способен обойтись без того удивительного навыка. Воистину, это главное отличиеИзбранныхот всех прочих!

Внимание! Вы открыли навык активацией, а не обучением! Ознакомьтесь с правилами использования героической способности.

Дальше сообщалось, что данный навык можно получить, выполнив специальное задание, либо путем перегрузки нервной системы игрока. Поскольку я прошел по второму пути, то должен был подтвердить, что осознаю все последствия использования такого метода активации способности и отказываюсь от претензий к компании. Перечень последствий и возможного вреда для организма... внушал опасения. Как только я согласился, благо в системном меню подвижность не ограничивалась, только выход в астрал при помощи самого первого моего способа - прохода через рамку - оказался заблокирован, появилось сообщение с описанием навыка.

Использовать его я мог лишь один раз в день, но это было нечто совершенно особенное. На первом уровне навыка увеличивались все параметры персонажа на 10%. Вероятность нанести критический урон возрастала до 100%, также сообщалось, что при активации 'Превозмогания' удача увеличивалась до 'весьма высокого значения' без конкретных цифр. А чтобы развить навык нужно было попасть в безнадежное положение и выйти из него победителем при помощи навыка. И чем более сложной будет задача, тем больше будет развит навык. При этом особо подчеркивалось, что если капсула зафиксирует повторное перенапряжение нервной системы, то от игры я буду автоматически отключен.

Я подозревал, что мой паралич может быть связан с некими неподписанными соглашениями о снятии ответственности с компании, потому постарался как можно быстрее ознакомиться с остальными сообщениями системы.

Тот, кого еще вчера называли обычным 'Странником' без крова, сегодня стал известен как 'Герой'. Если к первым за их путешествия по пыльным дорогам и отсутствие дома нередко относятся снисходительно, то вторых восхваляют за помощь страждущим и уничтожение сильных монстров. Герои гораздо легче получают сложные и скрытые задания, но и требования к ним предъявляют куда большие!

Вероятность получить особое задание увеличена.

Для игроков со статусом 'Герой' действует штраф на задания, время выполнение которых ограничено. Соответствие статусу требует справляться с поручениями быстрее, чем обычные игроки.

Повышен шанс получения скрытых заданий, имеющих большое влияние на мир 'Десятки'.

Внимание!Дальнейшее понижение репутации может привести к приобретению статуса 'Темный Герой'. Для игроков, идущих по пути зла, доступны особые классы и смена игрового статуса. Чтобы узнать подробности, станьте 'Темным Героем'.

Оказывается, иногда весьма полезно иметь отрицательную репутацию, даже всего единичку. Думаю, не каждый может узнать о такой неординарной прокачке, как 'Темный Герой'. Но это все сейчас совершенно неважно, ведь меня ждет сражение в основном мире и... третий свиток сообщил, что я парализован на пятнадцать минут из-за напряжения, которое не может выдержать слабое тело мага. Столько же времени действует ошеломление и неспособность использовать магические способности. Донат, побери!

Возвращение в игровую реальность стало безрадостным, но следить за обстановкой все равно нужно. Кажется, что времени за чтением сообщений прошло совсем немного, но на поле боя все радикально изменилось. Игроки больше не выясняли, кто из них главный, а сосредоточились на сражении с Кабаном и Боррау - огромным лесным котом. А я по прежнему болтался прикованный к монстру. Когда он топтал их копытами, они исчезали в желтых вспышках пламени, а когда раскидывал огромными клыками, то опускал морду вниз и мои ноги волочились по земле. Даже такое небольшое воздействие привело к снижению жизни.

Я вдруг понял, что скоро умру, а возрождение меня ждет в вимане, которая совсем рядом! Пусть я буду парализован, но использовать магию точно смогу быстрее после возрождения, чем вот так болтаясь. А сейчас дорога каждая минута. Нужно умереть! За неимением возможности сделать это самостоятельно нырнул в системное меню, чтобы отправить сообщение товарищам, но оказалось, что на время ошеломления эта функция блокируется. Беззвучно выругавшись, вернулся к болтанию под Кабаном и тут увидел чудом выжившего игрока.

Он стоял возле копыта чудовища, но даже не думал пустить свой дрянной на вид меч в ход, а с бледным лицом смотрел вверх. Наши глаза встретились и я сделал единственное, что еще мог - расширил веки по максимуму, стараясь как можно страшнее вытаращиться на него. Не знаю, поймет ли он, но стоит ему слегка ткнуть мечом и мои мучения закончатся.

Голова Кабана пошла вниз, а глаза игрока приобрели осмысленность. Только меня тряхнуло, как он подскочил ближе, открыл мой рот и сунул туда какую-то траву. Вкус оказался острым - язык не обожгло, а резануло, будто меня заставили жевать множество мелких лезвий, рассекающих все внутри - щеки, нёбо, горло. Настолько отвратительного и мерзкого ощущения я и представить до сего дня не мог, а когда проверил уровень жизни, то обнаружил, что он увеличивается.

Вместо того, чтобы умереть, я стал здоровее, и это было удручающе. Вертеть головой не мог, потому наблюдение за полем боя стало несколько затруднительным, но мне все же удалось увидеть старикана, который старался уклониться от ударов Боррау. Видимо выносливость еще не настолько возросла, чтобы попадаться под удары ловкого босса. Оставалось лишь гадать, почему он не добил Кабана и почему наши конкуренты из другой группы тоже сосредоточились на бое с гигантским котом. Видимо, он сейчас представлял собой наибольшую угрозу.

Поломанные деревья, вещи, оставшиеся после смерти некоторых игроков и мелькающие силуэты товарищей. Хаос сражения, в котором не остается места для сомнений и долгих раздумий. Растерянность равносильна смерти, а несогласованность действий проигрышу. Помимо воли я начал ощущать азарт. Ни одна игра перед монитором мне сравнится с этим. Даже нахождение в моем незавидном положении было до безобразия раздражающим, но при этом сулило невероятное удовольствие от одного лишь факта освобождения из этого позорного плена!

Что-то изменилось! Не только во мне, но и в битве окружающей нас. Кабан дернулся и затих на мгновение, чтобы после развернуться чуть правее. Монстр не отводил морды от деревьев, за которыми ничего не было видно, а потом сделал нерешительный шаг назад. Заколебался немного и продолжил отступать, уже не обращая внимания ни на кого вокруг. Зашипел в ярости кот и я увидел его лапы, оказавшиеся в рядом с копытами Кабана.

Боссы решили противостоять неведомой угрозе вместе. Спустя несколько секунд, которые игроки потратили не на новое нападение, а для короткой передышки, раздались резкие возгласы, а на открытое пространство вышли новые действующие лица. Все как один, в странного вида потрепанных балахонах, люди тянули какой-то речитатив. Впереди шел один с посохом, вокруг вершины которого искажался воздух, рисуя контур огромного молота, сотканного из прозрачного, почти невесомого эфира.

А позади группы вышагивали мужчина и женщина, назвать которых людьми было никак нельзя. У женщины гладкая и будто бы мокрая кожа отливала зеленью, а на голове был надутый головной убор. Большие глаза, взгляд которых оставлял ощущение липкого прикосновения, выделялись ярко-зеленой радужкой и зрачками, растянутыми в стороны, какие бывают у коз и жаб. Мужчина с колючей шевелюрой неоднородного коричнево-рыжего цвета имел глаза темные как ночь. Ни белка, ни радужки - одна лишь темнота, на которой не оставалось ни единого отблеска от падающих лучей солнца. Вокруг этой двойки курился багрово-темный дымок, то почти замирая, то пускаясь в неистовую пляску.

Игроки в балахонах стали по сторонам на манер коридора, по которому опасные существа подошли к человеку с посохом-молотом. Кабан стал грозно пофыркивать, но слышался в этих звуках и страх перед новыми противниками. Предводитель нового отряда закричал что-то на неизвестном языке, а из леса показалась телега, на которой стоял огромный черный камень. Алтарь духов! Точно такой же я разрушил не так давно в деревне Вароба. Как они смогли его вынести из деревни? И зачем? По всему выходило, что алтарь не просто привязан к источнику магии, из которого черпает силу, а способен поглотить его?

Игрок с посохом выкрикивал новые фразы все громче и громче, пока не перешел на крик. Внезапно он развернулся и в несколько прыжков приблизился к алтарю. Руки перехватились за самый низ посоха, а огромный эфирный молот ударил по алтарю. Огромный черный камень брызнул осколками, желтое пламя вырвалось на свободу и обратилось небольшим темно-багровым солнцем, которое вмиг исказило все вокруг себя в пределах круга диаметром не меньше ста метров, за пределами которого все виделось прежним.

Земля стала похожа на грязные облака, а небо исчезло, явив сияние звезд, несмотря на то, что сейчас был день. Деревья очерченном круге пропали, вместо них теперь были искривленные потоки разных оттенков зеленого и коричневого - маленькие гейзеры, живущие по непривычным обычному миру законам. Двое нелюдей превратились в огромных Жабу и Хомяка. Посох, разворотивший алтарь, теперь окончательно превратился в молот, окруженный ореолом злого сияния. А прочие игроки стали похожи на рисованные фигуры, контур которых подсветили желтым огнем.

Выделялся обладатель молота, сохранивший свою обычную внешность. Шё, который и тут оказался безликим, а потому узнаваемым. Фиалочка, силуэт которого сохранил характерные черты, но был соткан из яростно-ревущего голубого пламени и... я сам. Падающий вниз, полупрозрачный, но все же сохранивший вид обычного игрока. Быть может, со стороны я и смотрелся иначе, но сомневался в этом. Достаточно было взглянуть на растерянность игроков и оживление при обращении внимания на мою скромную персону.

Системно окно несколько пояснило положение.

Внимание!Вы стали участником неизвестного ритуала! Ваш разум перенесен в пластМира Духов. Будьте бдительны, чтобы не стать добычей демонов! Узнать их вы можете по особой ауре темных тонов и характерному 'чувству опасности'.

Теперь никаких сомнений в том, кем являются гигантские жаба и хомяк не осталось. Демоны, которые каким-то чудом были приручены игроком с молотом. То, что это игрок сомнений не было. Радостный взгляд полный превосходства и нескрываемой радости ребенка, получившего новую игрушку, горделивые взгляды, которыми он окидывал остальных - такое несвойственно НИП.

В мире духов я смог двигаться без каких-либо проблем, если не считать за проблему отсутствие правой руки от локтя - вместо предплечья и кисти была лишь едва заметная дымка. Оглянулся и разглядел полыхающие фигуры Кабана и Боррау. Первый монстр был соткан из ярко-алого пламени с белыми глазами. Второй - из серо-стального, вертикальный зрачок рассекал пронзительно-голубую радужку. Копыта и бивни кабан, клыки и когти кота - выделялись плотностью, будто призванные из материального мира, но окрашенные неведомым маляром в густой оранжевый цвет.

Кабан и Боррау бросились к демонам, а я лишь чудом успел отскочить в сторону. Первый же удар бивнем убрал треть здоровья демонической жабы. Несколько игроков с бросились на помощь, но длинный язык неожиданно вылетел из безгубого рта монстра и обвил одного из них. Контур игрока поблек и осыпался горстью искр, а здоровье демона вернулось к максимальной отметке. Они не были союзниками, чудовища отнеслись к ним как к обычной еде! Игроки раскрывали рты, но из них раздавалось ни звука, попробовали убежать, но место действа окружило невидимым барьером, который не давал никому покинуть пределов границы клочка мира духов, призванного неведомыми чарами. Ни один их удар не приносил вреда чудовищам, и все, что оставалось - уклоняться в попытке выжить.

Бросился в бой дед Алисы. Он громко хохотал - его немота не затронула - и в смехе старикана трещали угли, словно он и впрямь был огненным элементалем, а в его чреве переваривались свежие поленья. Мастер боевых искусств без раздумий атаковал демонов, помогая Кабану и Боррау, и его удары оказались куда как действенны. Я сделал всего шаг, чтобы присоединиться к борьбе, но дорогу мне преградил владелец огромного молота.

- Ты - Байт Зерован! - указал он в мою сторону рукой. - Я доведу до конца то, что не смогли сделать Перотир и Мадалк!

Он стал раскручивать молот над головой, который после каждого круга начинал светиться чуть ярче. Попадать под такое точно не стоило. К счастью магия слушалась. Я призвалформуи, влив каплю маны, превратил маленькую сферу в иглу с трехгранным сечением, еще капля маны наразрушениеи три - навектор. Выйти в астрал не получилось, зато почему-то активировался мерцающий шаг. Я рванул к противнику и, насколько было возможно, ускорил восприятие времени. Нацелил кончик иглы на тыльную сторону ладони, сжимавшей молот, и отпустил.

Расстояние было небольшое, потому заклятие, разогнанноевектором, быстро дошло до цели. Противник вскрикнул и выпустил оружие из руки. К сожалению, оно попало не в демонов, которые продолжали драться с боссами леса, а прямиком в Кабана. Оторвав от алого монстра кусок пламени, молот не остановился, а задел и Боррау, провернув с ним тоже самое. Оружие не сдвинулось ни на миллиметр от своей траектории и упало где-то в зарослях, подняв тучу пыли, обломки сушняка и ворох листьев.

Взрывная волна прекратилась по месту битвы и донесла до меня удушливый, спирающий дыхание, серный запах демонов. Я деактивировал мерцающий шаг, влил остатки маны в новое заклятие иглы, теперь уже без вектора - толькоформаиразрушение, - которое и вогнал в точку на стыке шеи и головы. Высвобожденная сила разрушения начала достаточно быстро снимать здоровье врага из гильдии 'Единство', но полностью убить, увы, не смогла.

Было ли тому причиной его ведущее положение в этом ритуале, связь с демонами или окружение мира духов - не знаю, но жизнь у этого игрока стала очень быстро восстанавливаться. Оставалось пустить в ход и так уже покалеченное тело, но нас неожиданно прервали. На каждого из нас набросились маленькие копии Кабана и Боррау. Я оглянулся и увидел, как лапы демона хомяка вырывают еще один кусок пламенной плоти кота, который тут же распался на несколько маленьких копий босса. Одна часть из них вцепилась в родителя и постепенно растворялась в нем, другая - схватилась с такими же небольшими кабанчиками, потеряв к происходящему вокруг всяческий интерес и полностью отдаваясь своей битве.

Удивительным было не то, что они напали на меня и укротителя демонов, а то, что стали впитываться в наши тела, продолжая сражение уже там. Системное сообщение уведомило об одержимости зверьми духа, здоровье поползло вниз, а мана стала ударными темпами пополняться. Тоже происходило и моим оппонентом. Мы разбежались в стороны, и каждый принялся бороться с мелкими тварями. Если гильдиец смог избавиться от засевших в нем тварей прикоснувшись к хомяку, который притянул их к себе и поглотил, то у меня такой возможности не было. Дело даже не в опасности демонов, а во времени, которого не хватало катастрофически!

Никакое ускорение не поможет преодолеть расстояние между нами до того как здоровье окончательно иссякнет. Из моего рта вырывались худшие ругательства, на какие я был способен! Если помянуть донат в приличном геймерском обществе можно без особого стыда, то за многоэтажные конструкции о карусели вайпа[7], лагах[8], подкупленных гейммастерах и - самое гнусное - ragequit[9], в сообществе игровой элиты можно заиметь немалое число врагов. Никто из геймеров не любит, когда кто-то вспоминает о худших проявлениях игрового мира и накликивает беду.

Поддавшись интуиции, я призвалграницу, в которую влил всю доступную ману. Она, к счастью, свободно прошла сквозь мое полупрозрачное тело и обхватила сражающихся зверей. Как только они оказались заперты в сфере, здоровье чуть дрогнуло и восстановилось. Уровень маны продолжил расти, а я добавил ее в сформированную сферу. Здоровье перестало падать, осталось совсем мало, но я не переставал вкладывать ману в сферуграницы. Снова и снова, и снова...

Она приобретала плотность и стала сжиматься, подчиняясь мысленной команде. Мне казалось, что стоит дать мелким монстрам хоть чуточку свободы и последняя крупица жизни меня оставит. Впрочем, это все было зря... Гильдиец из 'Единства', уже прыгнул в мою сторону. Даже не удара, а простого столкновения толчка хватит, чтобы меня убить. Разум все понимал, но все равно вбросил новую порцию маны в границу, уменьшая сферу до размера мячика для пинг-понга. Раздался взрыв и моего врага отбросило прочь.

Моя жизнь и мана были полностью восстановлены, а системные сообщения заставили рассмеяться в голос.

Получено достижение 'Везучий'

Случайность стала причиной создания источника духовной силы. Одна из тайн грозных боевых магов востока - духовный вихрь оказалась раскрыта по воле случая. Что это если не везение?

Открыта новая характеристика -Дух.

Дух влияет на воинские и магические умения, придавая постоянное усиление действующему эффекту. Характеристику можно развить, вкладывая очки, полученные за достижение нового уровня либо побеждая сильных противников в бою лицом к лицу.

Текущее значение характеристикиДух-1(эффективность боевых и магических умений увеличена на 1%).

Получено новое умение - 'Духовный вихрь'.

Ранг 1, составляющие - кабаЯни котИнь(вы лучше понимаете этих существ, возможно создание эмпатической связи с монстрами этих видов, имеющих развитый интеллект).

Восстановление маны ускорено на 5% (пассивно).

Используйте 'Духовный вихрь', чтобы ускорить восполнение маны. Взамен у вас постоянно будет расходоваться часть здоровья. Чем больше ускоряется восполнение маны, тем быстрее исчерпывается уровень вашей энергии жизни.

Вы убили духовное существоЯростный дух кабанчика!

Вы убили духовное существоЛовкий дух котенка!

Вы получили новый уровень!

Внимание!Вы первый игрок на континентеЭнхет, которому удалось убить духа. В течение одного часа опыт, получаемый за убийство духовных существ, увеличен на 100%.

Слава увеличена на 10 ед.

Тем, кто растет над собой, этот мир благоволит...

Травма руки частично исцелена.

В прошлый раз поломанная рука исцелилась полностью, но и взял я тогда сразу два уровня. Не теряя времени, призвалграницу, придал ей форму короткого лезвия вокруг выпрямленных указательного и среднего пальцев, и добавилразрушение, напитанное пятью каплями маны. Как я и думал, энергия разрушения даже не подумала растекаться куда-либо, а осталась в пределах созданного магического клинка, посверкивая голодным блеском.

Гильдиец нетвердо стоял на ногах, видимо, попал под оглушение от взрыва, которым сопровождалось создание духовного вихря. Памятуя о законе всех игр, я его оббежал и нанес удар со спины, разрезая лезвием заклинания горло. Я ощутил столкновение с позвонками шеи и понял, что заклинание вот-вот развеется, влил еще маны и довел начатое до конца. Магической энергии в резерве почти не осталось, зато врага охватило пламя, отправив на перерождение.

Битва демонов и гигантов несколько замедлилась. Боссы ждали, пока в них впитаются их маленькие части, прекратившие драки, а демоны пытались схватить разбегающихся игроков, чтобы восполнить жизнь. Фиалочка сидел в стороне, скрестив ноги, и медитировал. Его жизнь и здоровье скачками прибавлялись.

Я воспользовался его примером и уровень маны стал восполняться. Будто я был сосудом, а на внутренних стенках конденсировались капли, медленно стекая в ямку на дне. Удивительное чувство, раньше такого не было. Когда завершил медитацию, увидел сообщение об увеличенииМастерства магиина единицу, стоящего в полной готовности к битве пылающего Фиалочку, демонов, которым все же удалось поймать жертв и почти полностью завершивших слияние с мелкими копиями Кабана и Боррау. К моменту, когда все снова приготовились к сражению, я как раз успел распределить очки характеристик - по одному в каждый канал силы.

Пора начинать второй раунд...

Глава 17 Игрок - Геймер

Мы стояли в полной готовности. Напротив меня Фиалочка, справа - два демона, слева - столько же духов гигантских зверей-боссов. Как именно началась свалка уловить не удалось несмотря на всю наблюдательность. Просто вдруг стало заметно, что демоны уже вгрызаются в ноги Кабана. Боррау от их атаки на удивление ловко уклонился и принялся полосовать спины врагов когтями.

Дед Алисы сосредоточил удары своих не по уровню сильных рук и ног на хомяке, который не мог подобно жабе схватить дух одного из игроков длинным языком и подпитать свое здоровье. Ему доставалось от Кабана, игнорирующего демоническое земноводное. Когда я успел отойти на несколько шагов - сам не заметил. Однако мысль о том, что здесь нельзя перейти в астрал, доставляла неудобство. Что если подобное ограничение появится в основном мире игры?

Сейчас я лишился того преимущества, которое давало мне ускоренное восприятие. Все движения тормозились, а значит нужно использовать тактику привычную для мага - держаться подальше от сражения и посылать меткие и по возможности разрушительные чары. Вот только, чтобы наверняка попасть в глаз монстру нужно заставить снаряд лететь с большой скоростью, то есть - влить большое количество маны ввектор, а этого делать нельзя ведь тогда уменьшится мощьразрушения.

Выжидая удобный момент, я создалформусверла, его режущую кромку изграницынапиталоразрушение. Два вектора по касательным обеспечат вращение орудия. Теперь каждая вложенная капля маны окупится сторицей. Оставил в запасе ровно столько, чтобы хватило активироватьмерцающий шаг.

Осторожно подбираться к разъяренным бойцам, которые совершают удивительные маневры в попытках уничтожить противника - задача сложная, но выполнимая. Без возможности двигаться с высокой скоростью, соваться в эту бурю - совершенное безумие. С моими характеристиками выжить не удастся.

Фиалочка пропускал один удар за другим, пока не осталась треть от всего здоровья. Тогда он отскочил в сторону, но жаба плюнула слизью. Пламенное тело старикана вдруг потускнело; его движения замедлились. Добивать его демоническая тварь не стала, а предпочла скакнуть подальше от Боррау, однако Кабан встретил ее пинком. Много урона нанести не смог, но траекторию подправил.

Земноводное-переросток, окруженное темной аурой злобы, кувыркнулось по грязным облакам, поднимая тучу мерцающей пыли. Стоило мне сделать шаг, как в мою сторону метнулись огромные выпученные глаза демона. К счастью, как только жаба открыла рот, чтобы сделать выпад своим языком, обзор ей перекрыли Кабан с хомяком. Боррау замер недалеко, чтобы спустя секунду сорваться с места серой лентой и пригвоздить хомяка к дымчатой земле всем своим весом.

Кабан сделал два шага назад, и с ревом наклонил голову, украшенную гигантскими клыками. Вперед он рванулся так, будто хотел протаранить гранитный замок. Огромный желтый бивень пронзил мохнатого демона, который противно запищал от боли. Крови не было, но сияние кабаньего клыка стало размываться, словно кто-то разбавлял краски, которыми он был нарисован. Темно багровый узор растекался не на поверхности естественного оружия зверя, а несколько глубже. То же самое происходило с когтями Боррау.

Фиалочка обрушил мощный удар кулака, сотканного из яростного пламени, которое перед самым столкновением с демоном стало совершенно белым. Тотчас животное распалось в тучу темных брызг, внутри которой виднелся кроваво-багровый пламень. Фиалочка начал к нему прорываться, разгоняя в воздухе темную взвесь. Она, впрочем, уступала весьма неохотно, будто еще помнила, что должна быть единым целым.

Капли начали сближаться, восстанавливая форму. Ноги сами понесли вперед, чтобы остановить возрождение демона. Заклятие-сверло было готово к использованию, нужно только подобраться на расстояние удара. Такой шанс нельзя упустить! Оставалась всего пара метров, когда мое тело полетело вверх и в сторону. Выстрел языком жабы оказался настолько стремительным, что заметил я липкий сгусток, который вцепился в плечо с хваткой, достойной моего отца.

Завершать сражение в желудке у демона в мои намерения не входило. Я запустил сверло в действие и вбил его в язык чудовища. От боли бородавчатая голова дернулась, столкновение с доковой частью оказалось таким жестким, что дыхание перехватило. Жизнь сократилась довольно сильно, но хотя бы не съели. Скорость, с которой продолжался полет, заставляла понервничать. После падения остатки жизни испарятся без следа.

Активация мерцания помогла не только избежать худших последствий, но и на краткий миг получить возможность двигаться с недостижимой для моих характеристик скоростью. Сверло висело перед ладонью, хотя ни капли маны не осталось ни в нем, ни в моем внутреннем кувшине. Довольно удобно, когда заклятие не распадается, но где взять силу на его повторную активацию?

Жаба издавала странное горловое шипение, довольно тихое, но судя по тому, как она вертелась было ясно видно, что чувствует себя она отнюдь не хорошо. Обрывок языка висел за пределами рта, истекая темным туманом, который в этом мире заменял демонам кровь. Я, насколько мог, отдалился. Еще один бросок языком убьет меня одним лишь своим ударом при соприкосновении.

Кабан не стал терять времени и бросился с позорно тонким для его размеров визгом. Боррау предпочел напасть на Фиалочку - за один удар он едва не отправил мастера боевых искусств на тот свет. Дед Алисы ловко прикрылся от следующей атаки остатками тела хомяка, пригнулся, едва не расстелился по здешней земле. Над его спиной промелькнул язык жабы, ворвался в темное скопление и обвился вокруг пламенеющей демонической души. Кабан еще не только почти проткнул своим клыком жабу, когда она сорвалась с места.

От резкого рывка язык пучеглазого монстра издал нечто среднее между хлюпаньем и хрустом. Жабу отнесло всего на пару метров, а сущность хомяка оказалась вырвана из остатков тела и погрузилась в рот товарки. Беззубая пасть захлопнулась и вокруг разлилась тишина. Оставшиеся игроки жались к границе духовной арены и не смели шевельнуться, Фиалочка забыл про Боррау, повернув искаженное от ярости лицо к демону, укравшему его добычу. Гигантский кот замер с занесенной для удара лапой.

Шкура жабы стала бугриться в отдельных местах, пробуждая воспоминания о фильмах ужасов, а под глазами появились прорези новых - темных буркал хомяка. На осклизлой шкуре выросли жесткие волосы, влажные от густых выделений слизи. Жаба совершила невероятный прыжок вбок и ударилась в Кабана. Зверь хотел ответить ей могучим ударом, но разворачиваться стал неловко, путаясь в ногах. Спустя секунду он упал, неспособный встать и продолжить сражение.

Жизнь не уменьшилась ни на каплю - жаба-мутант парализовала его. Наверняка, во всем виновна эта слизь. Боррау не стал бросаться, вместо этого пригнулся и принялся медленно обходить изменившегося демона по кругу. Демон рванул к игрокам, язык стал мелькать со страшной скоростью, втягивая игроков в рот, который обзавелся внушительными резцами. Щеки монстра раздувались. Стало ясно, что у противника теперь появился запас жизни. Чудовище не сожрало игроков, но оставило в мешках-щеках про запас.

Боррау и Фиалочка бросились на врага, а я уселся медитировать. Капли на краях кувшина сдвигались мучительно медленно, но отвлекаться на происходящее было опасно. Игнорировать происходящее снаружи оказалось не так просто, как воображалось. Отрешиться от смягченных, но все равно ощутимы ударов лап гигантского кота по земле, рева пламени Фиалочки, мыслей о демоне, который в любой момент может напасть. Жаба, пожравшая хомяка, была не так уж страшна, отчасти нелепа, и своей противоестественностью не пугала, но мысль о близости проигрыша заставляла напрягаться, на что система реагировала замедлением скорости восстановления маны.

Сознание успокаивалось плавно, звуки вокруг постепенно затихали, тактильные ощущения исчезали, а ощущение кувшина, внутри которого конденсируется мана, переместилось. Он больше не ощущался как часть тела. Руки ощутили прохладную поверхность металла. Глаза были закрыты, но я отчетливо видел кувшин, висящий над скрещенными ногами. На вид он казался керамическим, пальцы пробегали по рельефной грубо отлитой бронзе. Несоответствие било по ощущениям, мешало концентрироваться.

С каждой каплей, коснувшейся дна, сборник маны едва уловимо теплел. Как же медленно! Ладонь хлопнула по кувшину и на дно упали с десяток капель кувшин резко нагрелся и немногие остатки конденсированной маны на стенках вмиг испарились.

Поздравляем! Вы открыли навык 'Сброс маны'.

Мгновенно восполняет резерв маны. Вы можете активировать данную способность мысленно.Внимание! После использования скорость восстановления маны снижается на 50% в течение 30 минут. Способность можно применять не чаще 1 раза в час.

Развивайте навык, чтобы уменьшить длительность отрицательного эффекта.

Я открыл глаза и ощущение кувшина в руках пропало. Фиалочка сидел на загривке жабы и бил по глазам демона, Кабан встал и с безграничной злобой в налитых кровавым сиянием глазах маленькими шагами приближался к противнику. Боррау прыгал из стороны в сторону, уклоняясь от выпадов языка, который обзавелся острым жалом. Удары деда Алисы становились все медленнее. На что он рассчитывал, когда решил соприкоснуться с парализующей слизью, стало ясно сразу. Удары по глазам наносили огромный урон, после нескольких - око твари лопнуло, обращаясь темными каплями, зависая в пространстве маслянистым туманом.

Щеки твари дернулись и сократились, повреждения мгновенно исчезли, а полоса жизни заполнилась до самого края. Донатовы монстры! Такие сложные алгоритмы не предскажешь, кто бы мог предположить, что демоны будут настолько легко адаптироваться к изменяющимся условиям. Кто бы не состоял в команде разработчиков модели поведения мобов 'Десятки', можно сказать одно - они полностью превзошли все мои ожидания. Такую невероятную вариативность сценариев в компании называют не искусственным интеллектом, а всего лишь 'комплексом программ'.

От одной мысли о том, что все веселье пройдет мимо, кровь забурлила азартом. Захотелось узнать на что еще способны эти создания, заставить их выкинуть новый фортель или зависнуть. Где предел их возможностей? Могут ли они не справиться с резким изменением событий, замереть на миг, как это было в деревне, когда я получил задание по соблюдению логики мира от программы-арбитра? Если можно перегрузить их аналитические способности, замедлить реакции, то это станет большим преимуществом в будущем.

Убить этих чудовищ с моими силами можно только, если очень повезет. Эта битва за пределами моей весовой категории. Без доступа к астралу я стал простой букашкой, которая мечется между пальцев ног гигантов. Однако у меня есть разум и огромный опыт игр. Обратить ситуацию себе на пользу даже при таких условиях должно быть возможно - нужно найти способ!

Фиалочка уже почти не двигался, утопая во влажной шерсти демона. Боррау не сделал и малейшей попытки ему помочь, а Кабан наконец вернул себе нормальную подвижность. Сколько бы ни было у демона в запасе заложников, против совместных усилий двух боссов он не выстоит. Я осматривал все вокруг, сознание зацепилось за место, в котором приземлился молот гильдийца из 'Единства', заварившего всю эту кашу, но там было пусто. Оружие исчезло вместе со своим владельцем.

Он с его помощью создал это пространство, может и выйти отсюда оно бы помогло. Эта мысль закрутилась в голове, пробуждая еще не ясный план. Звезда, оставшаяся после разрушения алтаря духов, все еще сияла. Решение сформировалось в голове окончательно. Сверло пропало, вместо него перед вытянутой рукой появилось миниатюрное копье. Однаграницастала древком, вторая - зазубренным наконечником.

Разрушениенапитало чары по максимуму, вся мана до последней капли. И главное - эти чары можно было просто метнуть без прикладываниявектора, за счет одной лишь силы и ловкости. Попаду ли? Будь дело в реальном мире - никаких сомнений, я бы точно попал. Но здесь все решают характеристики. Не станет неожиданностью, если система решит скорректировать полет, чтобы заставить заклятие пролететь мимо цели.

Рука плавно пошла назад и легко метнула копьецо по крутой дуге. Наконечник вошел в сверкающий шар почти вертикально и утопился внутрь на целую ладонь, а после застрял. Ничего не происходило. Не сработало или... Взрыв заставил воздух сжаться, а после упругой волной ударить по всем на арене духов. Уровень жизни не снизился, но появилось системное сообщение о наложение отрицательного эффекта 'Оглушение духа', который на пятнадцать минут понижает соответствующий показатель на пять единиц.

Мир вернулся к привычному виду, боссы-звери рванули прочь, наплевав на продолжение разборок. Фиалочка сидел на шее горбатого мохнатого чудища, напоминающего кикимору, которая остановилась на середине превращения в бурого медведя. Когти на перепончатых руках и ногах были внушительные. Старикан, вернувший нормальный человеческий облик быстро нанес несколько ударов, от которых здоровье монстра просело почти в ноль, а после - резко свернул шею.

Как только демоны умерли, рядом вспыхнули несколько желтых огней. Они превратились в Алису, Тавура, Шё и нескольких гильдийцев. Тавур с ошалелым видом бросился к трупу демона. Достал из кармана колбу и принялся своим ножом для трав соскребать слизь с шерсти в стеклянную емкость.

- Это моя добыча! - рыкнул Фиалочка.

- У тебя есть колба? - вскинулся Тавур, и не дожидаясь ответа продолжил. - Вот и не возникай! Меня эта тварь пять раз сожрала. Возрождаться в вимане и становиться ее добычей раз за разом - это... Если бы ты их убил быстрее, то все было бы проще. А такой ингредиент на дороге не валяется. Ну, почему у меня были деньги только на одну стекляшку!

Тавур собрал слизи, сколько влезло в колбу, пристально вгляделся в нее, разочарованно вздохнул.

- Почему бы системе не давать мне специальность алхимика после того, как я обнаружил такой редкий реактив. Надеюсь, после пары-другой экспериментов я смогу получить профессию.

- Десять, - буркнул старикан. - Нужно десять успешных действий, чтобы открыть навык. Если создашь десять зелий успешно, возможно, тебе откроется профессия.

Донат побери! Зачем он это рассказал сейчас? Своим товарищам я бы и сам передал, а вот гильдийцам это знать совсем не обязательно. На мой недовольный взгляд Фиалочка только усмехнулся. Он прикоснулся рукой к трупу и тот вспыхнул багровым огнем. На его месте остались веревка и небольшой мешок, покрытый коротким жестким мехом. Под дружный вздох старик забрал свою законную добычу. Быстрый переход в системное меню убедил в том, что опыт мне система начислила, до следующего уровня осталось меньше половины.

Доступность астрала успокаивала и внушала уверенность в грядущих победах. Пусть система постепенно меня ограничивала, но все упирается в создание специальной дымовой завесы, которая поможет мне двигаться быстрее иных воинов. Но долго ли такое продлится? Нужно развивать классовые навыки и держать трюк со сверхскоростью как один из козырей в рукаве.

- Мы... - замялся один из представителей 'Единства', - мы уходим. Если хотите присоединиться к нашей гильдии, то идемте.

- Отказываемся, - бросил им Шё.

Игроки ушли, Фиалочка пошептал что-то Алисе на ухо, расхохотался, глядя на ее сверкнувшие энтузиазмом глаза и побрел прочь, прилаживая веревку на пояс, а сумку на спину. Пришлось подождать, пока все возродятся и выйдут из виманы. Все были немного подавлены. Из этого боя мы вышли без добычи, уровень получил только я.

- Нам нужно сделать перерыв, - заявил Зиккур. - предлагаю выйти и пробежаться по территории пансионата. Ничто так не поднимает настроение, как физическая нагрузка для обленившегося тела.

- Обленившегося? - взвизгнул Первет. - Хотя, ты прав. Сейчас я хочу быть где угодно, только не в игре.

Каждое его слово жутко раздражало, но ничего с этим поделать мы не могли. Членов команды иногда приходится терпеть, хоть и не хочется. Горе той гильдии, которая выкидывает игрока только потому, что он омерзительный тип, раздражающий каждым произнесенным словом.

***

Локус выходил из комнаты с капсулой с некоторой опаской. Такое прерывание тестирования казалось ему неправильным, но находиться в игре после боя, в котором он не мог сделать ничего, а был лишь беспомощным наблюдателем, эликсиром жизни для монстра, было выше его сил.

Медсестра убедила, что ничего страшного в этом нет, однако на душе все равно скребли кошки. К тому же здесь он был обычным собой - застенчивым парнем, неспособным дать отпор хулиганам или настоять на собственной точке зрения. Признавать подобное было унизительно, но так лгать самому себе - еще хуже. Эта виртуальная игра могла помочь ему преодолеть свои слабости, но хватит ли ему смелости однажды вести себя вызывающе со своим настоящим лицом, а не туманной маской?

Локус шел, уперев взгляд в пол. Длинные синие пряди волос свисали, закрывая лицо. Большая часть жителей пансиона должна находиться в игре, потому он весьма удивился, когда кто-то преградил ему дорогу. Нахальная улыбочка на холеном лице пробрала Локуса до костей.

- Здравствуй. Пришло время расплачиваться по счетам... Локус.

- Чего ты хочешь?

- Вот так всегда, - притворно посокрушался парень. - Когда ты спрашивал меня о преимуществе в 'Десятке', я рассказал тебе, как попасть в игру вместе с мечом, когда другие оставались совершенно безоружными. Заявить, что не мыслишь себя без семейного оружия и надавить, чтобы тебе предоставили возможность получить в игре точную копию сразу - гениальная идея. Руководство компании нашло это выгодным и после официального начала игры, любой желающих сможет получить идеальную модель некоторых из личных вещей за отдельную плату. Жаль, что я на этом ничего не заработаю, но ответную услугу ты мне обещал.

- Чего ты хочешь? - повторил Локус. Сейчас он мысленно ругал себя за то, что пошел на сделку с этим дьяволом. Он действительно оказался в игре вместе с мечом, но потом его пришлось продать, чтобы охотник из деревни Вароба помог выследить Байта, а после незаметно растворился в лесу. Конечно, у Локуса осталось бонусное оружие, но теперь Теттири специально набивает цену, чтобы вытрясти из него как можно больше.

- Я хочу... - сделал Теттири вид, что задумался, - сущий пустяк. Расскажи мне обо всех способностях каждого игрока в твоей маленькой группе, их классах и снаряжении.

- Зачем тебе это знать? - у Локуса внутри похолодело. Способности игроков в 'Десятке' весьма разнообразны, в чем он успел убедиться. Одно лишь знание о классе Родрика является уже бесценным. - Ты хочешь слишком многого.

- Но ведь я и много потерял, верно? Только подумай сколько бы я смог заработать, если бы продал идею представителям компании, а не принес в жертву тебе. Я сдержал свое слово, не стал раскрывать этот метод никому, потому что для меня честь геймера не пустой звук. А для тебя? Кто ты, Локус? Жалкий игрок, запутавшийся в мире игр или отважный покоритель миров, который не склоняется перед иллюзиями побед. Задрот ты или геймер, Локус?

- Я... - Локус уже знал, что расскажет ему обо всем и ненавидел свою слабовольность. - Я геймер...

Они стояли посреди коридора и никто не вышел, не прервал их, не дал Локусу шанса улизнуть. Он чувствовал себя прикованным к огромному камню, который не смог бы сдвинуть и самый могущественный титан, потому что камень, как и цепи, был в его голове, сути. Говорят, бог дал людям свободу воли. Локус же был уверен, что родился рабом. Он думал об этом и каждая мысль причиняла ему боль, резала душу. Это было невыносимо, но слова продолжали лица из его горла, пока он не рассказал Теттири все, что он хотел знать.

- Вот видишь, Локус, - парень покровительственно похлопал его по плечу, - держать слово всегда приятно. Все дело в том, что честь - это гордость, а растоптать свое эго никто себе не позволяет.

'Остолоп!', - огрызнулся Локус мысленно. Именно свое эго он только что растоптал в очередной раз.

- Гордость - это чувство собственного достоинства, Локус. Чувствовать себя достойным хочет каждый. И в этом истоки чести. Но как определить, кто достоин, а кто нет? Кодекс геймера. Достоин тот, кто его соблюдает, придерживается правил. Если ты готов растоптать свои жалкие желания, если ты чтишь кодекс больше, чем низменные страсти, если ты гордишься своими принципами, а не беспринципностью, то превращаешься в человека чести. И вкусив этого плода, познав гордыню, которая заставляет тебя взирать на всех остальных свысока, ты преображаешься. Твое эго хочет быть исключительным!

И вернуться обратно, в мир обычных людей, которые лишены чувства собственного достоинства - огромные муки. Именно поэтому договариваться с геймерами - сплошное удовольствие. Мы все хотим быть выше остальных, потому стремимся заполучить больше достижений, очков славы, подняться в топ-игроков. Это манит нас, а потому никто не нарушит кодекс. Когда я заключал с тобой устное соглашение, знал, что ты его исполнишь, Локус. Также как и все остальные. Наше эго - наша слабость и наша сила, нужно только уметь этим воспользоваться.

Локус молчал. В его голове крутились мысли о том, что он именно и есть одно из тех ничтожеств, которое лишено 'достоинства', 'гордости', 'чести'. Много ли нужно отваги, чтобы дерзить всем, не показывая своего лица? Сколько в этом чести, достоинства? А сдать секретную информацию обо все своих товарищах? Это честь?

- Ну, пока, Локус, - Теттири обошел его и направился дальше, насвистывая веселую мелодию. Тело Локуса онемело, он удивлялся, как у него не дрожат коленки от одной мысли о том, что он собирается сделать. Рука нащупала в кармане счастливую монетку, с которой он не расставался с десяти лет, когда старший ученик сообщил, что отныне она станет его талисманом храбрости. Талисман сработал и Локус смог прыгнуть с вышки в бассейн, и больше никогда не боялся. Монетка забрала его страх высоты, сможет ли забрать еще один?

- Эй, Теттири.

- А? - Локус подбил монету большим пальцем и та с легким звоном взмыла над головой информационного дилера. Чтобы играть в шутеры на уровне профессионалов, хорошая реакция и точность движений необходимы больше, чем знание карт игровых территорий и мест с ловушками. Монета достигла верхней точки траектории и начала падать. Локус определил это по звуку, глаза он не отводил от лица вымогателя. Ноги легко довернули тело, а рука рванула вперед так быстро, что движение со стороны показалось чуть ли не телепортацией. Это могло выглядеть забавным, но чтобы поймать монету пришлось пронести кулак в опасной близости от лица Теттири. - Я надеюсь, что полученной информацией ты распорядишься правильно. Я ведь могу рассчитывать на твой благоразумность?

Локус ухмыльнулся деревянными губами, внутренне молясь, чтобы это смотрелось не слишком странно со стороны. Пальцы сами запустили монету вверх второй раз, но дрогнули из-за нерешительности и монета поднялась невысоко. Верхняя часть траектории оказалась аккурат на пересечении взглядов игрока и геймера. Локус подставил ладонь под свой талисман, но Теттири вдруг отступил на полшага и немного побледнел.

- Конечно, - выдавил из себя информатор, - можешь не сомневаться.

Локус посмотрел на монетку на своей ладони.

- Орел, - констатировал он очевидное и цыкнул зубами. Теттири от этого почему-то побледнел еще больше. - Ну, бывай.

Он развернулся и пошел на встречу со своими товарищами. Они уже ждали его в холле пансионата. Признаться в своих грехах стоило сразу. Локус набрал воздуха и выпалил:

- Я только что встретился с одним информатором, которому был должен, и мне пришлось раскрыть ему информацию обо всех наших способностях в игре. Простите, если вы считаете, что...

- Нет-нет-нет, - замахал рукой Байт. - Сейчас мы развлекаемся и отдыхаем, а не говорим об игре.

- Но ведь... - нерешительно начал Локус. - Нет?

- Нет.

Это было странно. Локус совершенно не понимал, почему такой важный вопрос должен быть отложен на потом. Весь остаток дня они болтали и бродили по парку пансиона, занимались всякой ерундой, какой даже дети не страдали. А Локус все не мог понять. Почему они не хотят обсуждать его предательство? 'Это ведь было предательство?', - он спрашивал себя вновь и вновь и не мог найти ответа.

Ночью Локус почти не спал. В его голове уже не осталось ни вопросов, ни сомнений, ни предположений. Одна лишь пустота. Наутро он, как ни странно, чувствовал себя свежим и отдохнувшим. В игре они целый день толкали виману, старясь при этом идти в ногу, и открыли в итоге навык 'Единство'. Толкать тяжелую повозку стало легче, все в группе повеселели, сыпали шутками, несмотря на усталость. Его тоже подкалывали, как он и просил к нему обращались по имени Шё, но былого задора, граничащего с легким безумием, почему-то не было. К вечеру они увидели небольшой городок, в центре которого возвышалась огромная башня, а по округе бегали игроки.

- Эй, ты же обещал! - воскликнул один из игроков.

- Ну и что? Эта шкура высокого качества, а я портной и не могу ее потерять из-за какого-то обещания.

Они препирались, а товарищи Шё смотрели на это с явным неодобрением, даже презрением.

- Ну, что же, - Байт посмотрел на всех участников труппы и скорчил хитрую рожу. - В такой толпе сильно не погриндишь, верно? Да и воздуха как-то маловато.

Некоторые понимающе заухмылялись.

- Предлагаю выйти и хорошенько отоспаться, чтобы вернуться ночью в час волка, и получить от этого мира все, что нам причитается по праву!

- Да! - поддержали главу гильдии охотники, неудавшийся алхимик, девушки и даже Родрик с Иммомуши. Остальные среагировали сдержаннее.

Локус провел этот день сам не свой и, вылезая из капсулы, все еще чувствовал себя странно. Медсестра провела беглый осмотр и удалилась, оставив игрока самого.

Он лежал в кровати, смотрел в потолок; в голове все также было пусто. Вдруг одна мысль потрясла Локуса до глубины души - за весь день никто так и не вернулся к разговору о его вине, его предательстве. Эта мысль что-то надломила в нем, будто треснул тысячелетний камень, а из разлома потекли целебные воды горячего источника. Чувства заполнили Локуса полностью, били через край, переполняли. Их было так много, что он путался в них и затруднялся ответить, что же с ним происходит. Он принял решение, но не смог сформулировать его словами. Это было сродни зову, стремлению птиц к перелету на зимовку, это был инстинкт, пробуждающий его ото сна и показывающий путь.

'В последнее время мы добились не слишком многого, нужно бы этой ночью исправиться и наверстать упущенное', - подумал геймер, закрывая глаза.

Глава 18Ловушка для сильнейшего

- Вы уверены, что хотите войти в игру сейчас? - поинтересовалась медсестра.

- Конечно, - мы так долго в 'Десятке', но до сих пор не смогли нормально прокачаться. Эта ночь должна изменить все.

- В таком случае, прошу подождать, пока я ознакомлюсь с отчетами о вашей игре.

Девушка в стандартной униформе сиделок пансиона начала прокручивать какие-то списки и открывать окна. Один человек не может сидеть перед монитором, контролируя состояние игрока. Здесь на каждого игрока предусмотрены трое контролеров, которые работают в разное время. Сегодня им понадобилось вызвать четвертую.

- Это же... - она вдруг побледнела, вглядываясь в один из графиков.

- Что-то не так?

- Недавно, ваша нервная система испытала критический уровень нагрузки. Надеюсь, вы больше не будете доводить себя до такого состояния.

- Ничего, я смог 'превозмочь' это, - упоминание о новом навыке воодушевило. Сам по себе он достаточно хорош, но полученная подсказка давала куда большие преимущества.

Когда меня наконец-то впустили в игру, я испытал нечто невероятное. Это предвкушение от скорой расправы над монстрами игры заставляло трепетать все внутри. Целый день таскать виману было жутко утомительно, но мы смогли поднять выносливость на единицу. Всего лишь на единицу. Таким способом быстро не прокачаешься.

Виртуальный мир встретил темнотой и звуками ночного леса. Возле виманы я оказался предпоследним. Пришлось подождать еще несколько минут прежде, чем появился Первет.

- Раз все в сборе, начнем приготовления.

- Наконец-то! - Тавур едва не дрожал от нетерпения. - Здешние игроки заметно продвинулись, нам стоит их догнать и показать как качаются профи.

- Для начала, необходимо развить свои способности, - возразил Зиккур. - Помните, что сказал старик? Мы должны воспользоваться этой информацией, пока остальные не разгребли все приемы и бонусы за них.

- Не так все просто, - возразил Верлад. - Неужели ты думаешь, что бонусы будут раздавать просто так? В игре уже есть колоссальная база, к тому же до нас тут побывали альфы. На месте разработчиков, я бы не оставил бонусов за очевидные вещи. Сколько ни махай кулаком, это не станет новым приемом.

- Верно, поэтому здесь мы должны положиться на Алису и... Иммомуши, ты ведь тоже занимался боевыми искусствами?

- Это было давно, Байт, - в его голосе было столь много грусти, что я тут же понял, что мой план имеет шанс на успех.

- Здесь ты можешь восстановить свои навыки, даже если в реальности что-то не получается. Даже если тебе не удастся создать новые приемы, отработка старых поможет тебе стать сильнее. Когда я сражался, то смог открыть навык воинов рука-копье. Мы не знаем, сколько стоит здесь обучение приемам, да это и неважно, потому что денег у нас на это нет. Если не будем расходовать средства с умом, то придется ходить с протянутой рукой и канючить: 'Дай...

- Стой! - Мой рот закрыли сразу несколько ладоней. На лице пятерых моих товарищей отобразился испуг. Я скосил глаза влево и вниз. Подчиняясь мысленной команде, появилось окошко системных сообщений. Там было совершенно пусто.

- Не говори это больше Байт, - проникновенно попросил Острог, - никогда.

- Я не хотел никому навредить, просто собирался проверить одну теорию.

- Чтооооо? - Первета перекосило так, будто он собирался разом перекривлять десяток кривых зеркал. Стоп, десяток....

- Да, наверное дело в этом...

- О чем ты? - Карлайла вперила в меня взгляд, который цеплялся как колючка. Весь ее вид говорил, что лучше прояснить ситуацию, если я не хочу лишиться душевного равновесия.

- Ауры.

- И что с ними, - насторожился Верлад.

- Меня интересует, откуда они взялись. Если подумать, то ни у кого нет ответа на этот вопрос, но подсказку мы получили. У Первета откуда-то взялась 'Аура неприятия' и, скажу прямо, он действительно довольно неприятный тип.

- Неприятный? - взорвалась криком Карлайла. - Да, он -мерзкий!

- Ты завидуешь моим способностям, женщина, - Первет выпятил грудь и, скорчив издевательскую рожу, протянул - дууураааааа.

- Ах, ты! - она едва не кинулась на него. Казалось, еще немного и они сцепятся в драке.

- Вот видите? Я думаю именно за это он и получил способность. Я уверен, что аура дается за воздействие на психологическое состояние игроков.

- Хочешь сказать, ты пытался напугать нас, чтобы получить навык контроля?

- Запугивание не поможет контролировать людей, - невинная фраза Алисы привлекла внимание всех вокруг, вогнала в ступор даже Карлайлу и Первета.

- Видишь ли, в играх любые способности, которые позволяют управлять чужим персонажем, называются навыками контроля. Речь не идет о полном подчинении, хотя и такое бывает. Если заставить врага бежать от страха, то он не сможет ничего противопоставить твоей атаке. Это одна из основ игр. И... погоди ка... Загляни в системное меню., там что-нибудь появилось?

Ей понадобилось всего на пол секунды прикрыть глаза, чтобы проверить.

- Да, у меня открылась активная способность 'Ошеломляющая фраза'. Предложением из десяти слов, я могу на одну секунду ввести в ступор всех, кто находится в пределах десяти метров. С каждым уровнем навыка, число слов, необходимых для ошеломления будет уменьшаться на одно, время неподвижности увеличиваться на одну секунду, а радиус действия увеличиваться на десять метров. На высшем уровне, всего одним словом я смогу заставить всех в радиусе сотни метров замереть на десять секунд. Но в мире 'Десятки' существуют пассивные и активные навыки, которые позволяют противодействовать этой способности.

- Ты это за секунду прочитала?! - поразился Тавур. - И запомнила?

- За три десятых секунды. Одна десятая мне понадобилась на вход в системное меню и столько же на выход. Я пока не настолько хороша в этом.

- Что значит, не настолько хороша? Для нормального человека - это потрясающий результат!

- Вообще-то, в скрытом мире моя семья... Нет, - замотала она головой, - я не могу рассказывать, иначе придется вас убить.

- Хааа... Эта шутка такая бородатая, что... - Тавур посмотрел в глаза Алисы и нервно сглотнул. - Это же была шутка, верно... Эй, Байт...

- Прости, Тавур, но разговоры про игровой и реальный миры лучше не смешивать. Это правило всегда стоит соблюдать неукоснительно.

- Конечножеэтобылашутка, - скороговоркой выпалила Алиса и настолько фальшиво рассмеялась, что любые сомнения в ее готовности убивать товарищей по игре, ради сохранения тайны в реальности, пропали . Это было настолько жутко, что мороз пробежал даже по моей коже.

- О! Сработало! - радостно воскликнула Алиса. - Я получила 'Ауру устрашения'!

- Ясно, значит нужно чтобы определенное чувство испытали сразу десять человек. Тогда будут открываться способности контроля.

- Это что тоже было запланировано? - челюсть Тавура совершенно неприлично отвисла.

- Нет, я подумала, что должна помочь Байту и провести такой эксперимент, раз уж у него не получилось, - невеста посмотрела на меня. - Я все правильно сделала?

- Даже лучше, чем я мог рассчитывать.

- Не стоит меня так пугать, - Острог облегченно выдохнул.

Алиса счастливо зажмурилась, а затем чуть приоткрыла веки, из-под которых зрачки сверкнули будто острия наконечников стрел. Эти глаза были наполнены холодом неотвратимой смерти. Бывший офицер гильдии 'MagenT' побледнел и скрипнул зубами, на что моя невеста тихонько захихикала.

Карлайла спряталась за Перветом, который дрожащими руками держал свой меч. Потом, словно очнулась, оттолкнула его прочь, вернув лицу прежнюю надменность.

- Будем считать, что вопрос снят, теперь нужно искать группы игроков, с помощью которых будем получать скиллы контроля.

- Ошеломить нужно сразу десятерых, иначе это не сработает. Не самая простая задачка, но вполне решаемая, - в моей голове стали роиться варианты получения желанных навыков. Для мага это архиважная вещь. - Хорошо, раз с этим разобрались, то предлагаю начать охоту. До города все еще довольно далеко, но конкуренты все равно будут встречаться. Не думаю, что мы единственные, кто решил прокачаться именно сейчас.

Возвращаться в лес из которого столько выбирались не захотел никто, поэтому мы бросили виману и отправились в сторону обширных лугов. Шуршащие травы, распространяли приятный аромат, а игроков вокруг мы увидеть не смогли. На расстоянии сорока метров, все утопало в темноте. Облака на небе не пропускали ни единого лучика от луны и звезд.

- И где все монстры? - раздраженно спросил Зиккур.

- Может, их вытоптали Кабан и Боррау? - выдал предположение Шё, который со вчерашнего дня вел себя как шелковый, ничем не оправдывая заработанную среди игроков репутацию психа. Надеюсь, так будет и дальше. Если он начнет буянить, то успокоить его будет крайне трудно.

- Смотрите! - Алиса указала на едва заметную тень, которая блестела бусинами глаз.

- Мышь? - Тавур резко бросился вперед и поймал ее. Зверек жалобно запищал, но крепыш удерживал ее без проблем, сколько бы она не вертелась.

- Это полевка, - заявил Первет, за что на него тут же оскалилась Карлайла.

- Где ты видел полевок размером с твою голову?! Тавур, хватит стоять, убей ее! Мы должны знать сколько за нее дают опыта.

- Ладно, - он быстро заколол мышь переростка первого уровня своим ножом для сбора трав.

- Ну?!

- Ничего. Я не получил ни единицы опыта. В системке сообщение об убийстве неизвестного существа и совет изучить справочник, чтобы идентифицировать их.

Мы вырезали несколько десятков мышей первого второго и третьего уровней, чтобы убедиться, что опыта за них действительно не дают.

- Это безобразие! Зачем было уходить из нашей локации и толкать эту тяжеленную виману, чтобы прийти к мобам, которые не дают ровным счетом никакого опыта?

- Не бывает монстров, которые не дают опыта.

- Но, Байт, - возразил Иммомуши, - мы столько их перебили.

- Ты, не понял, - ухмыльнулся Острог, - наш лидер имел в виду, что эти мобы не относятся к подвидумонстры.

- В точку. Они нужны не для того, чтобы давать игрокам опыт. Эти животные - ходячие кусочки мяса.

- Думаешь, они просто ресурс, вроде травы и яблок на дереве?

- Ага, только я уверен, что в еду их употребляют не только игроки. Давайте, отловим кого-нибудь пожирнее. Верлад, на вас с Зиккуром сооружение ловушки. Сделайте какую-нибудь клетку, чтобы мышь не смогла убежать, но ее было хорошо видно со всех сторон. Посмотрим, кто прибежит за этим мясным кусочком.

- Мы с Алисой подождем здесь. От ее ауры мыши все равно разбегаются, а мне нужно практиковать магию - лишние козыри не помешают.

- Хо-хо, и кого же ты надеешься тут встретить, Байт? - поднимающееся внутри омерзение намекало, что свою ауру Первет прокачает необычайно быстро.

- Кого-то, кто прогнал отсюда всех игроков. Алиса, приступай к отработке приемов. Чем больше характеристик ты заработаешь, тем лучше, - в ответ моя невеста кивнула. После этого она стала расплываться воздухе, превращаясь в тень, а затем полностью исчезая. - Алиса?

- Техника школы Великого переменчивого потока 'Слияние с миром', - она шептала мне прямо в ухо. - Чтобы исчезнуть, недостаточно просто скрыть свое присутствие, нужно стать сгустком потоков, которые будут колебаться в унисон с незримыми течениями сущего. Когда ты станешь пылью, кружащей в воздухе, писком комара, легким шелестом занавесок - только тогда отведешь от себя внимание. Пустота слишком контрастна, тишина - слишком громка.

- Хм, довольно интересная концепция.

- Правильная, - заверила меня Алиса. Больше она не проронила ни слова, сколько я ни оглядывался, обнаружить ее так и не смог, поэтому принялся к изучению следующей составляющей моей магии.

Отношение. Слишком размытое название, непонятное. Отношение в смыслесвязьили это синонимделения? С таким стоит разобраться сразу. К игле, созданной изформы, я попытался прикрепить сферуотношения, наполненную одной каплей маны - ничего не вышло. Представил как сфера превращается в нить и соединяет ладонь с иглой, и маленький шарик тут же растаял. Игла как была на удалении трех сантиметров от руки, так и осталась. Сколько бы я ею не шевелил, заготовка под заклятие следовало следом - закрепилась в пространстве относительно объекта привязки. Пользы от этого немного, но если подойти с умом...

Когда связал руку с землей, то ненадолго обрадовался - двигать ею стало тяжело. Изо всех сил потянул вверх и следом взлетел комочек грязи с торчащими корешками. Через несколько секунд связь пропала и он свалился вниз. Повторил опыт с вливанием в отношение двух капель маны - влажный ошметок земли провисел в воздухе немного дольше. Хорошая заготовка под замедление противника. Такой способ контроля может пригодиться, только нужно что-то более прочное в качестве якоря.

Чтобы проверить повторил привязку к уже привычному комку грязи, наступил на него и потянул руку прочь. Чувство такое, будто разрываешь два магнита, одним из которых оказалась моя ладонь. Мана вотношенииисчерпалась почти мгновенно. Как ожидалось, чем больше нагрузка, тем быстрее она расходуется.

Теперь пришло время проверить связь на магии. Вызвал заготовку иглы, поместил в нее вектор, а затем его направляющий конец связал с комочкомотношением. Стрелка тут же развернулась в его направлении. Пока форма не обрела материальность, отдалиться от руки у нее не получалось. Такой себе компас, это можно использовать для выслеживания добычи, но как далеко простирается ее действие?

Как оказалось на единицу маны действует ограничение расстояния в десять метров. Стоило сделать хоть один шаг дальше, как связь пропадала. Две единицы позволили отслеживать на расстоянии двадцати метров, при этом, даже после разрушения связи мана извекторане пропадала. Если влить в него больше силы, то он быстрее реагирует на изменение положения объекта, с которым соединен.

Самонаводящиеся заклятия? Шальная мысль заставила меня взбодриться. Я использовал две формы, чтобы создать сюрикен в форме четырехлучевой звезды с острыми гранями. Добавил туда вектор, сферу отношения растянул нитью и стал мысленно обматывать вокруг линии вектора. Затем ту же операцию провел с указательным пальцем. Нить засияла и разорвалась.

Капля маны вформу, три - ввектори столько же - вотношение. Как только активировал заклятие, сюрикен рванул вперед, стоило ему удалиться на двадцать метров, я сжал руку в кулак. Сотворенная из магии звезда завертелась с отчетливым шорохом при полете. Вектор изменился из прямолинейного на вращающий!

Эту сферу точно стоит развивать. От одной лишь мысли о перспективах этого направления, захватывало дух. Управлять людьми? Донат побери! Связь работает в обе стороны, так что такой трюк провернуть удастся вряд ли. Особенно если объект контроля окажется с более прокачанной силой. Нет, это не может быть настолько разочаровывающе. Должно быть что-то еще... Если использовать две сферы отношения? Возможно, тогда...

- Байт у нас все готово, - фраза Верлада выбила из колеи, я растерял концентрацию и самое главное - ускользающую мысль. Уверен, контролировать людей подобно марионеткам возможно. Нужно только правильно все рассчитать, я чего-то не знаю..? Ладно, это подождет.

Ловушка, которую приготовили наши охотники, оказалась довольно простой и в то же время полностью соответствовала поручению. Они соорудили обычную клетку, на прутья прикрепили сеть, свитую с колючками. Расстояние было достаточным, чтобы разместить там двух грызунов третьего уровня.

- Если здешний зверь позарится на приманку, то ему придется несладко, - Зиккур радостно потер ладони. - Эти колючки так просто из шкуры не вытянуть.

Через несколько минут прибыли остальные.

- Глядите, если такую аппетитную мышь никто не захочет съесть, то предлагаю зажарить самим. Никогда не ел мышатину, - протянул Первет, щелкая зубами.

Пойманный ими зверь оказался пятиуровневым, и таким большим, что если снять с него шкуру, то получится готовый мешок под вещи. Жирный и пушистый грызун абсолютно не сопротивлялся, пока его засовывали в клетку. Места внутри ему едва хватило. Это был сплошной вызов всему представлению о жизни мышей.

Мы отошли и залегли на землю и замерли. Никто не шевелился, ни товарищи по команде, ни приманка. Пролежать на животах пришлось не меньше получаса, за которые совершенно ничего не произошло. Затем что-то привлекло внимание пятиуровневой мыши и она попыталась выйти из своей темницы. Шипы проткнули ее шкуру, грызун заверещал так, что уши заболели. Быстрый взгляд в окошко сообщений подтвердил худшие опасения - на характеристики оказался наложен штраф 'Мышиный визг'. Зверь бился в клетке, раня себя еще больше, а нам оставалось только скрипеть зубами и терпеть.

Внезапно что-то изменилось. Какой-то новый звук, прорвался сквозь мышиную сирену. Хлопок, затем шорох. Что это? Ответ мы узнали практически сразу. Огромная когтистая лапа схватила мышь вместе с клеткой. И филин, над головой которого вместо уровня отображался вопросительный знак, громко ухнув, хлопнул крыльями, уносясь в небо. На месте приманки осталась яма глубиной в четверть метра.

- Это что было? - шепотом спросил Тавур.

- Филин.

- В нем было не меньше семи метров! А размах крыльев! Ты видел размах его крыльев?! - яростный шепот крепыша никто прерывать не захотел. - Сколько времени эта тварь тут отжиралась?

- Не знаю, но мы ее убьем.

- Ты в своем уме?

- Конечно, главное подготовиться. И хватит уже шептать.

- Тебя не съедали демоны, Байт. А я не хочу расширить свой опыт в качестве пищи для монстров. Совы отрывают от добычи куски, если не могут проглотить ее целиком.

- Эта птичка точно сможет тебя слопать за раз, так что не волнуйся. Теперь понятно, почему тут никого нет.

- Конечно, никому не хочется стать добычей этой твари. Такой, наверное, немало еды нужно, чтобы наестся.

- Знаешь, Тавур, я почему-то не уверен, что эта птичка здесь одна.

- Думаешь?

- Если бы ты немного помолчал, то точно услышал бы это.

Тавур примолк, а вокруг раздавалось все больше хлопков. Ухнула одна сова, потом другая. Всего через минуту ночь наполнилась шумом какого-нибудь птичьего рынка, только голоса птиц хоть и различались, но все же были схожи друг с другом.

- Они не высовывались, пока босс не перекусил. А теперь - решили устроить себе пир. Если двинемся - станем их ужином, - я осторожно оглянулся. Над всеми птицами, которые попадали в поле зрения, висели вопросительные знаки. Мы попали в самый центр шведского стола высокоуровневых монстров. И самое отвратительное было то, что на большее, чем роль экзотической закуски, мы не годились.

- Может, попробуем отползти, - предложил Иммомуши. - Уберемся за пределы этого поля?

- Не стоит. Нас пока не трогают, но любое движение может их спровоцировать.

- Острог прав. Высовываться - плохая идея, - поддержала Карлайла.

- Тогда, как насчет выйти из игры? Если мы ничего не сможем сделать, то...

- Зиккур, мы останемся тут. До самого утра. Если хочешь, можешь поспать. Интересно, здесь можно спать? Все время хотел проверить.

- Нет спать вам точно не стоит, - на этот раз голос Первета звучал не только омерзительно. В нем проскальзывало какое-то непонятное восхищение. - Я хочу досмотреть представление до конца.

- В такой темени? На что ты собрался смотреть? - Тавур нервничал не на шутку.

- Вот, - Первет протянул какую-то травинку, - пожуй.

Такие же он протянул остальным. На вкус она оказалась удивительно терпкой. Появилось чувство, что весь рот высох и превратился в шершавое дерево, зато окружающая темнота пропала. На небе стали отчетливо видны темно-серые облака. И огромный рой птиц, которые танцевали, а затем ныряли вниз, чтобы схватить свою добычу.

Пятачок, на котором мы лежали, отличался от окружающего поля. Трава здесь была более тусклой и вид имела вялый. Теперь мы могли рассмотреть окружающее, и тут же стало ясно, что на поле мы были совсем не одни. Тут и там в пятнах такой же пожухлой травы замерли разные звери. В одних были зайцы размером с хорошую собаку, в других волки, размерами сравнимые с каким-нибудь теленком. Пустых мест было совсем мало. А темнеющих участков земли, из которой совы вырывали целые клоки, становилось все больше. Писк умирающих мышей закладывал уши. Дебафы не успевали исчезать, как накладывались вновь.

Неожиданно волк стал принюхиваться и повернулся к пятачку, на котором прятались трое зайцев. Еще несколько вдохов и он рванул в их сторону. Хищник успел пробежать около половины пути, когда одна из птиц схватила его и унесла ввысь.

- Из-за штрафа на характеристики, я не могу отползти и на шаг. Выходит нам очень повезло, что мы залегли в безопасной зоне.

- Выходит так, - согласился Острог. - Знаешь, это даже похоже на музыку.

Я прислушался и в самом деле уловил странный ритм. Хлопки, скребки лап ночных птиц по земле. Писк грызунов, и тот обрывался, в некоем хитром ритме. Первет протянул новую порцию травы. Мы с Острогом автоматом ее сжевали. Язык перестал ощущаться как таковой. В системном окне появилось сообщение о временной немоте, а ушей коснулась музыка, которую создавал танец ночных хозяев. Словно убрали лишний шум. Острог начал притопывать в такт, а остальные глядя на нас запихнули в рот еще травы и, судя по удивленным лицам, тоже стали ее слышать - дикую, первобытную, резкую и ритмичную музыку охоты.

Мы просидели так до самого утра. О наступлении рассвета догадались только по улетающим в неизвестном направлении птицам. Чем светлее становилось, тем больнее было глазам. Когда все затихло, звери начали разбредаться кто куда. Хищники голодными взглядами провожали резвую добычу. Видимо на них дебафов лежало тоже не мало. Радует, что наша группа их не соблазнила. Насколько хватало взгляда, земля была перепахана. Только пятна безопасной травы выделялись бледными островками.

Внимание!Вы услышали 'Музыку ночной охоты'. На неделю скорость восстановления выносливости, здоровья и маны возросла на 30%.

Получено достижение 'Песнь небесной смерти'! Дух на одну неделю увеличен на 3 ед.

Алиса локтем толкнула меня вбок, а после показал на приближающуюся группу людей. С оружием и зверскими лицами. Было их не меньше пятидесяти человек. Несколько волков вяло рыкнули в их сторону и стали двигаться быстрее в сторону.

- Это ваших рук дело? - грозно спросил тип с самой бандитской рожей, ткнув пальцем в перерытое поле.

Онемение языка все еще не прошло, поэтому я сначала пожал плечами, а потом несколько раз взмахнул руками, изображая крылья. Посмотрел на его непонимающее лицо и просто кивнул. Губы мордоворота растянулись в лубке, обнажая прорехи между зубами.

- Спасители! - радостный возглас подхватили участники всего воинства.

- Как вам удалось?! - я только вздохнул. - Эй, скажи хоть что-нибудь!

Вместо ответа, протянул ладонь, на которой лежала трава, и показал на свой рот.

- Да, веруйки они наелись, Фигнор! - подсказал ему один из мужиков с огромной алебардой на кривом древке. - После нее не сильно поговоришь.

- Хорошо, - рявкнул главарь этих бандитов, над которым высветилось имяФигнор. - Я этого дела не одобряю, но чтобы со страху не помереть и не такое сделать можно. Только сильно на травку не налегайте, чревато.

Последнее слово было сказано так, что мне сразу подумалось, что он лично расправится со всяким, кто вздумает 'налегать'. Пришлось еще раз кивнуть.

- Ведите их ко мне! Выпивка всем бесплатно!!

Под радостный рев нас понесли в город. Я перешел в системное меню и набрал сообщение для товарищей, чтобы убедиться, что все получили достижение. Как оказалось, остальным характеристику открыли, хоть и без недельного бонуса, но и так хорошо. Пока мы шли по улицам, нас провожали удивленные игроки, которые успели войти в игру пораньше. Нас завели в дом и усадили на мягкую мебель. Вокруг столпилось несколько десятков неписей, которые напоминали селедку в банке, но выходить из комнаты не хотели.

Фигнор напоил всех водой, в которую перед этим накапал какой-то ярко-фиолетовой маслянистой жидкости. Вкус у нее оказался колючий. Странное ощущение, но иначе его не передать. Как будто во рту расцвел куст ежевики, обвил язык порослями и затопил кислинкой.

- Ох! Что это такое? Это какое-то зелье, так? - Тавур буквально светился заинтересованностью.

- Да, так и есть, - ответил хозяин дома глубоким голосом с хрипотцой.

- Научите?

- Я не алхимик, но замолвить за тебя словечко перед Живицей могу. Она лучший алхимик города, сможешь ее заинтересовать - станешь учеником. А теперь, рассказывайте, как вам это удалось? Как вы смогли выжить послептичьего бедствия.

- Да, расскажите нам.

- Выжившие! Поверить не могу, что кто-то смог провести там целую ночь и вернуться целым.

- Не совсем целым у главного их, видишь, от руки кусок оторвали.

- Это что же, они с птицами сражались?

- Да, быть не может! Верная смерть...

Я посмотрел на друзей и понял, что говорить придется самому.

- Ну, с чего бы начать... На ваше поле ночью мы пришли, чтобы поохотиться.

- Ты что, рехнулся? Не с твоими силами выступать против птичьего бедствия! - возмутился Фигнор. - Кто ты вообще такой?!

- Меня зовут Байт Зерован. И я - Герой.

Вокруг разлилась громовая тишина, глаза присутствующих неписей, едва не вылезли из орбит.

- Г-герой? Серьезно? Н-настоящий герой? - от волнения гостеприимный хозяин дома стал заикаться.

Мне оставалось только кивнуть, а на лицо сама собой выползла ухмылка от понимания того, что ошарашенных неписей было явно больше десяти человек.

***

Стук в дверь отвлек ВетерДуш от написания отчета. И кто придумал, что писать их нужно два раза в день?

- Ну, кто там еще?

- Эм, это я, - в приоткрытую дверь заглянул один из техников.

- И что тебе нужно?

- Вы просили сообщить, если Байт Зерован прибудет в город. Как вы и предполагали, он оказался в Тайзергуне.

Внутри ВетерДуш все замерло. Неужели судьба, взяла за руку удачу и повернулась к ней лицом?

- Я думала, после получения статуса странника, он еще долго не станет заходить ни в один город, - о как ее это злило! Этот статус обещал увеличение славы за отсутствие в городах, но байт оказался в городе. И что самое главное - в том самом городе, который был ей нужен.

- О, недавно он сменил его на новый. Теперь он - герой.

ВетерДуш едва не задохнулась от восторга. Герой! Это походило на сладкий сон. Все оказалось настолько хорошо, что просто не верилось. Она несколько раз сильно ущипнула себя, чтобы убедиться, что это не сон. Нужно действовать! Немедленно! Пока его не унесло оттуда переменчивым ветром рандома.

- Приготовьте мне капсулу! Сейчас же! Я должна попасть в игру как можно скорее.

- К-конечно! - техник выровнялся по стойке смирно и едва не отдал честь. - Но, могу я поинтересоваться, что вы собираетесь делать?

- Каждый гейм-мастер имеет право на четыре вмешательства в игру. И свое первое, я потрачу на маленькую месть.

- Месть?

- Да. Тайзергун... этот город Байт Зерован не покинет никогда! Хи-хи-кья-ууа-ха-ха-хаа-ха-хааа!

Техник рванул с места, и смех ВетерДуш гнался за ним следом...

Глава 19-20 Подарок

Эти лица... Стиснутые губы, глаза, следящие за каждым моим движением, нахмуренные брови... Они так и пышут напряженностью с тех пор как я сказал, что являюсь героем. Теперь я точно получу свой навык контроля! Но почему-то... из головы не хочет пропадать мысль о том, что они меня боятся.

- Байт, - еле слышно выдохнул слова Острог, - надеюсь, ты сейчас не балуешься со своим новым навыком. Учитывая, что их несколько раз по десять тебе могли какой-то особый навык дать. Я могу понять, что хочется его испытать, но это второе поселение, в которое мы попали. Будет очень плохо, если наша репутация скатиться в минуса.

- Нет, - я старался говорить так же тихо как товарищ по команде. - Я не использую навык.

- Тогда почему... О! Может, пассивка?

- Пассивный навык не может быть настолько силен, - на это Острог состроил гримасу, которая так словно говорила мне: 'Да, неужели?'.

Я заглянул в системное меню, чтобы насладиться сообщением о получении столь необходимого навыка контроля. Маг без такой способности, все равно, что боксерская груша для игроков-воинов. Их чудовищная сила, огромное количество жизни просто созданы, чтобы противостоять хрупким, но могущественным магам.

Глаза впились в строку системных оповещений, и мне едва удалось сдержать возглас потрясения. Такого я не ожидал. Это меняет абсолютно все!

- Ну, как? Посмотрел? Что за навык тебе дали?

- Острог, - слова еще выходили изо рта, а мозг уже работал, анализируя новые сведения, сопоставляя все, что мне известно о навыках и механике 'Десятки', - нет никакого навыка. В строке системных сообщений пусто.

- Погоди, - у моего товарища по команде глаза распахнулись в удивлении, и тут же наполнились пониманием. Да, опытного геймера с обычным игроком равнять не стоит. Он тут же все понял. - Это значит, что они замерли потому, что услышали о твоем статусе 'Героя', но сам по себе он вряд ли может их напугать и заставить умолкнуть.

- Верно, они видели какого-то героя еще до меня. И этот неизвестный герой сделал нечто такое, что сумел создать дурную славу для одного только звания героя. Но это не самое худшее. Это звание можно получить только двумя способами. Выполнив линейку квестов, либо также как я.

- Сомневаюсь, что хоть кто-нибудь в игре мог получить статус первым способом, учитывая сколько времени прошло с начала бета-теста, - Острог протер ладонью лицо. - Я даже представить не мог, что существует кто-то с такими способностями как у тебя.

- О чем это вы там разговорились, - громкий шепот Карлайлы разрушил хрупкую тишину комнаты как кислота жестяную банку.

- Они встретили какого-то героя еще до меня, - теперь я говорил в полный голос. Так, чтобы все в комнате хорошо меня расслышали и поняли. - И этот герой так их запугал, что они вздрагивают от одного лишь напоминания об этих событиях. Я прав?

- Нееет! - взорвался Фигнор. - Напугал?! Нас?! Да, как ты смеешь, сопляк?!

- Эй, - окружающие навалились на нашего слишком вспыльчивого хозяина. - Они нам помогли!

- Да, Фигнор, они убрали птичье бедствие!

- Мы им обязаны!

- Да, знаю я! - бандит пытался вырваться, но у него ничего не получалось. Он даже покраснел от напряжения, но его держали крепко. - Отпустите! Я всего-то преподам ему парочку уроков!

- Не раньше, чем ты успокоишься! Мы не можем отплатить этим людям за помощь черной неблагодарностью!

- Что здесь происходит?! - звонкий девичий голос заставил всех дернуться, даже непробиваемого Фигнора. Те, кто его держал, вздохнули с облегчением, а сам хозяин дома заметно напрягся.

Толпа расступилась и перед нами оказалась девушка с длинными пшеничного цвета волосами, округлыми щеками с легким румянцем. На ней подобие ночной сорочки, из-под которой выглядывают босые ноги.

- А ты еще кто? - голос Первета заставил местных поежиться.

- Меня зовут Нериана.

- Дочь! - лицо Фигнора покраснело. - Постыдилась бы выходить в таком виде!

- Это обычное платье, просто нового дизайна. Ты ведь сам жаловался, что мои наряды слишком облегают фигуру, а за этим вообще ничего не видно. Чем ты теперь недоволен?

- Но ведь она в точности, как...

- Прекрати! Вечно ты пытаешься мной командовать! Хватит! И кто эти люди?

- Они спасли нас от птичьего бедствия, - заговорил мужчина в пенсне. Его руки опирались на древко вил, которые на фоне выглаженных брюк и жилетки смотрелись странно. Своим нарядом он сильно выделялся среди остальных местных. - Один из них герой.

- Хотите сказать, птицы улетели?

- Да, мы спасены, - продолжил незнакомец спокойным голосом.

- Неееет! Теперь я не услышу музыку ночной охоты!

- Вся эта музыка - сплошной бред! - взорвался Фигнор.

- Мы ее слышали, - все замолкли, а я скосил взгляд вниз и влево. Окно сообщений проявилось, но по-прежнему не радовало оповещением об открытии контролирующего навыка, хотя равнодушными их эта новость точно не оставила.

- Как вы могли ее услышать? Мы много раз выходили к полю, звуки охоты этих гигантских тварей оглушают. Это совершенно не похоже на музыку, - сказал кто-то из толпы.

- Чтобы ее услышать, нужно съесть той травы. Вы назвали ее веруйкой.

- Ты! - в глазах Нерианы появились слезы. - Ты сказал, что она ядовита, но с ними все в порядке. Мама столько раз рассказывала о музыке ночной охоты, а ты... ты... Отец, я тебя ненавижу!

Она разревелась, и бросилась вглубь дома.

- Что это с ней? - вполголоса спросил Имомуши.

- Видимо, побежала реветь в свою комнату, - так же тихо ответил Тавур. - Тут все ясно.

- Что ясно? - непонимающе протянул Первет. - Что ясно?

Я уже хотел ему рассказать то, что для остальных в группе было очевидно, но внезапно Карлайла вскочила на ноги и залепила пощечину Фигнору. Прокричала 'Тупой мужчина!' и пошла за сбежавшей девчонкой.

- Теперь ваша очередь рассказывать, что тут происходит

- Знаешь, что я тебе скажу? - Фигнор раздулся от ярости.

- Что забыл про бесплатную выпивку? - перебил его человек в пенсне. - Хотя, чему удивляться, если ты собрался наброситься на людей, которых совсем недавно называл спасителями. Похоже, Фигнор, которого я знал, исчез. Теперь его место занял неуверенный в себе хлюпик, не способный даже сдержать свое слово.

- Кого это ты назвал хлюпиком? Кто не способен держать слово?! Я обещал всех напоить и сделаю это!

Хозяин дома подошел к стене противоположной входу и распахнул обитую железными полосами дверь.

- Все сюда!

Местные отозвались на эти слова дружным ревом и повалили внутрь.

- Нам тоже следует пройти в зал, - владелец пенсне подошел ближе. - Думаю, я смогу удовлетворить ваше любопытство и, надеюсь, что вы ответите мне тем же.

Зал, о котором говорил странный местный, оказался забит столами. Сверху - огромные деревянные колеса, с закрепленными на них свечами, с одного бока стойка, с другого две большие двери от пола до потолка.

- Это, что - сарай, переделанный под забегаловку?

- Бери выше, - усмехнулся местный, - это самый настоящий трактир. Вон там лестница, ведущая к спальным номерам.

Там куда он указал, действительно оказалась дверь, но ручки на ней не было. Пинками ее, что ли, открывают? Мы разместились за одним из столов, владелец с отпечатком ладони Карлайлы на лице вихрем промчался между посетителями, расставляя кружки с каким-то напитком. При виде нас нахмурился, но пойло все-таки поставил.

- Вам, наверное, интересно, что случилось у Фигнора, и что тут вообще происходит? - спросил прицепившийся незнакомец.

- И кто ты такой тоже было бы неплохо узнать, - остальные молчали, предоставляя мне возможность вести беседу по своему сценарию.

- Меня зовут Деммук, - мы назвали свои имена. - С чего бы начать?

- С птичьего бедствия.

- И правда, - глаза Деммука блеснули под стеклами, а по бронзовой оправе пробежали несколько бликов от горящих наверху свечей. Никаких окон здесь не было и в помине, только несколько вентиляционных отверстий в стенах под самым сводом бывшего сарая. - Все началось именно с него. Кто-то говорит, что птичье бедствие существовало всегда, кто-то - что свалилось однажды как снег на голову. Птицы прилетают, какое-то время остаются здесь, нападая на все живое, а потом улетают, оставляя после себя перепаханное поле. Наши предки посчитали, что это довольно удобно. После этого поля давали хороший урожай, а еще по следам можно было найти ослабленных и вымотанных зверей. Тех, кому удавалось выжить после ночи птичьего бедствия, находили по следам и добивали. Можно сказать, что птичье бедствие стало для нас источником процветания.

- На какое именно время они остаются?

- Всегда по-разному. Иногда на день, иногда на неделю, но в этот все случилось иначе, - Деммук отхлебнул из кружки и сделал большие глаза. - Он расщедрился на мармеладное вино? Повезло. Попробуйте, это вкусно.

Напиток и правда оказался приятным на вкус. Это было похоже на смесь из нескольких свежевыжатых соков, которые можно было смаковать гораздо дольше, поскольку оно оказалось вязким, а попав в рот, начинало таять, выделяя почти невесомую жидкость. Приходилось сделать пять или шесть глотков вместо одного, чтобы освободить место во рту.

- Как бы это ни было вкусно, я должен продолжить рассказ. Фигнор не всегда был таким. Он стал очень нервным после пропажи своей жены - Лерианы. Она была женщиной увлекающейся и особо ценила искусство музыки. В то время к нам прибыл маг, деревня стала превращаться полноценный город, а вместе с этим появились новые люди и новые знания. Как-то Лериане попалась книга, в которой рассказывалось об огромных совах, ведущих по ночам охоту и о диковинной музыке, сопровождающей этот процесс. Конечно, там рассказывалось, что откроется она только тем, кто рискнет своей жизнью и окунется в самую глубь этого хаоса. Она быстро сравнила описание с тем, что иногда происходило за стенами, и мгновенно приняла решение.

Лериана знала, что Фигнор ни за что не одобрит ее затею. Жена и дочь Нериана - вот два человека, которых он готов слушать и потакать почти во всем. Однако, это не значит, что он позволит им рисковать своей жизнью. Лериана ушла тайно и провела там всю ночь. На поиски бросился едва ли не весь город, но никто не смог ее найти. Она пришла ближе к полудню, испачканная в земле, но счастливая. Она во всем призналась и сказала, что слышала ее - музыку ночной охоты. Многие вдохновились и стали пытаться повторить ее успех, но ничего не вышло. Если, все дело в траве, то многое становится на свои места.

- Что с ней не так?

- Она ядовита и обладает слабым наркотическим эффектом. От пары употреблений ничего не случится, но если пристраститься к ней, то бросить ее жить без нее станет очень непросто. Потребуются услуги магов-лекарей и алхимиков из столицы, но даже в этом случае нет гарантии, что все сработает как нужно.

- Разве жрецы не могут с этим справиться?

- Кто? Жрецы? Никогда не слышал о такой расе, а я бывал почти во всех уголках этого континента.

- Это не раса, а класс.

- Аааа, ты имеешь в виду сословие... Знаешь, еще не в одной стране я не видел такой касты. Воины, маги, ремесленники, к кому они относятся?

- Жрецы - скорее маги. Они служители богов.

- А кто такие боги? - этот невинный вопрос заставил товарищей заерзать. Мир меча и магии без богов? Такое вообще возможно?

- Могучие сущности, которые повелевают различными аспектами мира.

- Нет, я таких ничего не слышал, но если узнаешь где их найти, то обязательно свяжись со мной, хорошо? - система уведомила о получении нового задания, за которое дается повышение репутации с Деммуком.

- Так что там дальше случилось с Фигнором?

- О! Однажды Лериана пропала, никто более не смог ее увидеть. С тех пор он изменился. Ему хотелось найти жену, но он не мог оставить маленькую дочь саму. Этот мир опасен, нет никаких гарантий, что Фигнор смог бы вернуться. Он опекал ее как самое дорогое сокровище, но... она выросла. И в ее голове стали появляться разные мысли. Характер Нерианы требует чего-то нового, ей хочется новых впечатлений и свершений, поэтому ничего удивительного, что когда появился тот слух, она ринулась на поле, подвергая свою жизнь опасности. Проблема еще и в том, что раньше птичье бедствие длилось не дольше недели, но теперь - затянулось на месяц. Никто не знал в чем причина, но кому-то вспомнилась Лериана и ее слова промузыку. Кто-то решил, что если послушать, то можно найти подсказку и завершить птичье бедствие, слухи поползли. Но никто не додумался использовать веруйку.

Нериана чуть не погибла возле поля, а когда все началось, крики умирающих зверей парализовали ее. Там бы она и умерла, но прямо с поля выбежал человек, он увел ее. Нам рассказал, что сумел выбраться только потому, что является героем. К сожалению, девушка не оставила попыток пробраться на пиршественный стол огромных сов. И герой решил ей помочь, - Деммук вздохнул, - Фигнора это ужасно разозлило. Все переживают за Нериану, поэтому никто не стал продавать герою никаких трав и зелий, никто не захотел чинить его амуницию. И тогда герой сделал нечто совершенно ужасное, - лицо нашего собеседника стало ужасным, он готовился открыть нам нечто шокирующее. - Он пробрался в квартал Ягон! Хуже того, он украл несколько вещей. Не столь ценных, но из-за его способности героя, нам не удалось его задержать. Так что к героям мы относимся настороженно.

Народ вокруг чуть притих, немного пошептался и снова возвратился к выпивке и веселому времяпрепровождению. Мы с товарищами переглянулись, сам собой, это название ничего нам не говорило.

- Квартал Ягон, что особенного в этом месте?

- Что особенного, говоришь? - Деммук ухмыльнулся и сделал большой глоток мармеладного вина. - Вас не удивило то, что город третьего ранга столь мал в размере?

- А это должно нас удивлять?

- Конечно, - глаза под пенсне сверкнули. Деммук наклонился, чтобы оказаться ближе, понизил голос. - Обычно города, в которых обосновался маг с башней в три этажа, гораздо крупнее, но мы не можем расширить границу. Все из-за ограничения на военную мощь. Оборонная способность должна быть сопоставима с ценностью города, иначе материалы будут тратиться впустую.

Какой смысл возводить крепостную стену вокруг маленькой деревни? И в то же время оставить крупный центр торговли совсем без защиты - настоящая глупость. Довольно давно появилось ограничение на оборону. Все королевства нашего континента следуют этому закону. Если начинается война, то ни одна армия не станет трогать поселения слишком низкого ранга. Это давно утверждено в 'Правилах Войны'. Если намереваетесь с однажды развязать баталию, то обязательно ознакомьтесь с ними. Это наша культура и всякий, кто осмелится пойти против этих традиций, сведенных под одной обложкой, станет презираем всеми.

Так уж вышло, что наша оборонная мощь существенно возросла. И виной этому всего один человек - Рем Вган. Он взял квартал Ягон себе и организовал там школу. Он берет обычных людей и воспитывает из них настоящих воинов.

- Как же туда можно попасть?

- Для чужаков, вроде вас? Нужно всего-то помочь самым уважаемым людям города и получить от них рекомендации. Но если хочешь знать, тем, кто способен добиться расположения всех шишек Тайзергуна, обучение в школе не кажется ценной наградой, они потребуют в благодарность что-то иное.

- И что? - я наклонился вперед, понижая голос, подражая Деммуку. - Вы всем рассказываете о городе так много?

- Нет, - глаза за пенсне прикрылись от удовольствия, он сильно любит это 'мармеладное', - хаа-ааа... только тем, кто носит на голове шляпы легендарных фокусников.

Как-то резко стало холодно. Собеседник перестал излучать спокойствие и умиротворение. Теперь он выглядел чересчур серьезно.

- И мнеоченьхочется узнать, откуда столь ценная во всех отношениях вещь у новичка, не имеющего отношения к этой удивительной профессии, пусть и героя.

- Как это не имеющего отношения?

- Честно говоря, мне в последнее время было не до активации профессии, Острог. Так что он прав, по-своему. А взял я эту шляпу из рук предыдущего владельца. Он сказал, инструкцию к трюкам я должен вытащить из шляпы, но сразу найти ее не удалось, а потом было некогда.

- Значит, ты его преемник, - Деммук облегченно вздохнул. - Слава вседержителю. Я уж думал, что он умер.

- Вообще-то он умер и довольно давно. Я получил шляпу от призрака.

- Тааак. Ты должен рассказать мне все, а взамен я помогу тебе достать то, что ты называешь 'инструкцией'. Согласен?

- Договорились.

В зал вошла Карлайла в сопровождении Нерианы.

- Прости, папочка, я была не права! - воскликнула девушка и все вдруг замолчали.

- А ваша подруга не так проста, как кажется. Изменить вздорную девчонку до неузнаваемости мало кому по силам... Это просто поразительно!

Они о чем-то втроем поговорили, а затем Карлайла направилась к нам, сверкая самодовольной улыбкой.

- Да, уж, - пробурчал Тавур, - по молодым девочкам она спец.

Имомуши с намеком кашлянул в кулак, но крепыш только отмахнулся.

- Кажется, ты заработала несколько очков репутации.

- Верно, - Карлайла на миг зажмурилась, - и я могу заставить всех замереть перед моей удивительной грацией. Если ты понимаешь, о чем я, Байт.

Еще бы тут не понять. Она не хочет говорить о навыках и способностях в присутствии местных, ведь последствия могут оказаться не самыми приятными. Чем это грозит, нам только предстоит выяснить. Замереть перед грацией - еще одна разновидность навыка контроля.

- Я нашла выход как нам оставить целой эту милашку и в то же время сводить ее на поле, послушать этой чудесной музыки, - продолжила женщина. - Если собрать веруйку, то алхимик может сделать из нее совершенно безопасное зелье. Конечно, Фигнор не считает, что эта новость хорошая. Мы с ним немного пошептались, и я убедила его согласиться на предложение дочери, но с условием, что зелье приготовит один из нас. Когда я намекнула ему о том, сколько времени нужно обучаться на алхимика он выставил это условие дочери. Наш гостеприимный хозяин надеется, что за это время его дочь одумается.

- И сколько нужно времени? - с волнением спросил Тавур.

- Понятия не имею, но он позаботится о том, чтобы Живица научила тебя основам. А дочь это проконтролирует. Оказывается, Нериану в городе очень любят, и местный маг не откажется помочь Байту с освоением начал магии, даже несмотря на то, что наш лидер - не совсем обычный представитель этого класса, - Карлайла помахала рукой Нериане, которая беседовала с лысеющим мужчиной в балахоне. Та схватила мага и потянула к нашему столу.

- Здравствуйте, - маг отвесил небольшой поклон, - меня зовут Норус Минт. Это прелестное дитя, рассказало мне, что у одного из моих коллег по ремеслу возникли сложности с освоением профессии.

- Я бы не назвал это сложностями, но от помощи отказываться не стану.

- Конечно, молодой человек. Я вижу, вы открыли в себе начала, но почему-то не обзавелись атрибутом. Видимо, не знаете, какую силу привести в свою башню первой. Осторожность в нашем ремесле - похвальное качество и...

- Кх-кхм! Поговорите об этом позже, сейчас есть более важные вещи, которые нам стоит обсудить.

- Милая леди, - маг начал хмуриться, - выбор жизненного пути - очень важен. Малейшая ошибка приведет к последствиям, о которых ваш друг будет жалеть всю жизнь. Неужели вы настолько бессердечны? Что может быть важнее этого?

- Защита города и его жителей, например.

- От кого? - удивленно воскликнул маг.

- Во-первых, от Кабана и Боррау. Если эта парочка припрется сюда, то стены вам не сильно помогут. Они слишком низкие для противостояния таким монстрам. Но вы пока не можете в полной мере оценить эту проблему. Однако, если птичье бедствие снова будет длиться так долго, разве это не будет для вас серьезной угрозой?

- Мы просто пошлем кого-нибудь, чтобы он провел ночь на поле и послушал эту музыку. Видимо, наши предположения были верны и это заставит птиц улететь.

- Хья-ха-ха-ха-хаа! - Карлайла звонко рассмеялась на реплику Деммука. - По вашему, вражеская армия передумает нападать, если послушать звуки ее марша? Какое опасное заблуждение! Нериана, покажи им сумочку, которую тебе подарил герой.

- Вот! - девушка подняла перед собой небольшой мешок из большой мышиной шкурки.

- И как нам получить такую же, расскажи моим друзьям, пожалуйста.

- О, это очень просто! Нужно поймать самую большую мышь на нашем поле, снять шкуру и отнести портному. Кожа этого животного настолько тонкая и мягкая, что не нуждается в выделке. Главное не повредить ее, но это тоже просто. Эта мышь настолько большая и толстая, что даже не может убежать от людей. Не нужно быть охотником, чтобы словить ее. Вот найти ее действительно сложно. Днем она прячется, но если повезет, то можно поймать после захода солнца до наступления полуночи. После этого птицы начинают охоту, и там становится опасно.

- Но перед тем как улететь, в последнюю ночь, они начинают охоту раньше так?

- Да, если птицы начали шуметь до полуночи, даже на минуту, это верный признак, что наступила последняя ночь птичьего бедствия, - кивнул Деммук. - Так мы и узнали, что пора идти на поле. Иногда раненные животные там остаются и после обычного дня, но с завершением птичьего бедствия вероятность найти что-то, чем можно поживиться, становится больше.

- Нериана, - продолжила Карлайла, - как часто удается найти эту 'большую и толстую' мышь.

- Реже, чем хотелось бы, - вздохнула дочь Фигнора. - Обычно, раз в неделю. Изельда, сестра Живицы, думает, что эта мышь что-то вроде короля у остальных полевок. Когда мы забираем одну, они как-то выбирают себе новую и начинают приносить ей дань. От ничего неделания и слишком большого количества еды она начинает толстеть и теряет чувство опасности. Она думает, что это признак разумности этих грызунов.

- Что за ерунда! - вспылил маг. - Сколько раз я ей говорил, что так они избавляются от угрозы. Мясо этого, так называемого, мышиного короля - самое вкусное и звери чувствуют запах этой особи лучше. Убежать она не может и попадается в зубы хищников. Ее легко поранить, а вопит этот 'король' так, что не всякий хищник доедать его станет. Другие мыши успевают сбежать от оглушенного врага, вот и все! Запомни, Нериана, не стоит слушать всякие глупости, которыми моя жена пытается забить твою прелестную головку. Никакого разума у этих грызунов нет.

- Есть у них разум или нет - не так уж важно, а вот обратить внимание на то, что за последний месяц таких сумочек портной изготовил четыре штуки очень даже стоит, - лицо Карлайлы приняло горделивое выражение. - Ну, как? Кому-то нужно еще что-то объяснять?

- Так просто? - Имомуши протер лицо рукой.

- Да, уж. Такой элементарности я от этого не ожидал, - Тавур расслабился.

- В конце концов, мы недалеко отошли от нашего поселения, - покивал Острог. - Ожидать чего-то сверхсложного было ошибкой.

Все в нашей команде начали демонстрировать разочарованность, кроме меня, Карлайлы и Алисы. Я был рад, что наша мужененавистница смогла быстро найти ключ к решению ситуации, она сама лучилась самодовольством и уверенностью, а моя невеста сидела с полностью безразличным видом.

- Погодите, - стукнул по столу кружкой Деммук, - я вот совсем ничего не понял. О чем вы говорите?

- У птиц есть вожак - громадный филин. Вчера мы нашли эту большую мышь и воспользовались ей как приманкой, чтобы посмотреть, кто прибежит ее есть. После того как она начала пищать ее слопал босс этих птичек, а уже затем они и сами стали резвиться. Иначе говоря, этот босс прилетает к вам на поле, чтобы полакомиться вкусной мышатинкой, и не улетает пока не получит свое угощение. Остальные же птицы просто свита. Если босс не начнет действовать до полуночи - они начинают охотиться сами. Вы отлавливали мышиного короля себе на сумки.

- Не называй его королем, - возмутился маг.

- И они оставались здесь, ожидая пока босс утолит свой голод. Вы сами создали себе проблемы.

- Хотите сказать, - голос Нерианы задрожал, - я не смогу сделать себе теплую одежду из этого прекрасного меха?

- Вы можете ловить короля мышей сколько угодно, но когда наступает птичье бедствие, вам придется поделиться с боссом птиц.

- Не называй его королем, - маг поджал губу и начал гневно сопеть.

- Отличная идея, Байт! - вдохновился Деммук. - Мы можем просто отловить крупную мышь, но не убивать, а кормить и лелеять. И как только птицы прилетят вновь, подсунуть этому филину. Мы сможем сократить птичье бедствие до одного дня, если преподнесем птицам 'короля'.

- Не называй его королем! - теперь маг гневно сверкнул глазами в сторону обладателя пенсне.

- И тогда охотники перестанут жаловаться на то, что птицы убивают слишком много зверей! - радостно подпрыгнула Нериана. - И если мы заберем короля, то мыши начнут растить нового, и мы пустим их всех на сумки и одежды! Ни один не уйдет!

- Не называй его королем, - теперь маг заговорил жалостливо и даже опустил голову, потрясенный тем, что его все игнорируют. - Пожалуй, я пойду. Хотя, этого ведь никто и не заметит, да?

- Я с вами, - маг даже воспрянул духом, услышав это. - Вы обещали рассказать мне об атрибутах, но если добавите в рассказ пару слов о десяти каналах магии, будет только лучше.

- Ох, ты о сферах магических начал? Конечно-конечно.

- Я с вами, - Деммук снял пенсне и протер стекла платком, - ты еще должен рассказать о том, что случилось с Грабальзаром Непойманным.

- Так, юный маг знает что-то о пропавшем Грабальзаре? Удивительно! Я тоже должен об этом узнать. Этот маг воистину особенный! Только зачем-то баловался глупыми фокусами, и это с его талантом... - маг неодобрительно поцокал языком, чем вызвал недовольный взгляд пенсненосца.

- Я тоже пойду, - поднялась Алиса, парочка наших собеседников из местных посмотрели на нее, но никаких объяснений так и не дождались.

- Народ? - обратился я к товарищам.

- Не волнуйся, - ответил за всех Острог, - мы найдем, чем себя занять. Карлайла тут далеко не единственный геймер со стажем. Будь уверен, мы сможем показать результат не хуже, доверься нам, Байт.

- Конечно, - мы пошли на выход. Карлайла действительно выжала из ситуации все, что могла, но почему я не могу никак вспомнить, откуда она мне знакома? Где же мы пересекались?

***

Перотир сжал зубы. Его ноздри гневно раздувались, но сделать он ничего не мог.

- И это все? Называете себя гильдией, но не можете справиться с одним противником? Серьезно? Наша разница в уровнях не настолько велика, чтобы создать вам такие проблемы, - темные одежды, лицо, скрытое маской, руки, замотанные в бинты и два кривых кинжала. Перотир не мог знать наверняка, но полагал, что перед ними ассасин, либо представитель другого класса со схожими способностями.

- Повторяю еще раз, - глава гильдии 'Единство' едва не рычал от злости и бессилия, - мы не собираемся захватывать город. Нам просто нужно продать товары и закупить сырье для ремесленников.

- Да, мне плевать! Я сказал, что не пропущу вас. Не имеет значения чего вы там хотите, до тех пор, пока вы такие слабаки, даже не пытайтесь сюда соваться.

- Слабаки? Сейчас посмотрим кто тут слабак!

Саманут ринулся вперед, держа свой посох обеими руками. С тех пор, как духи были побеждены, новых покровителей найти так и не удалось. Они надеялись, что удастся провести ритуал в новом городе и получить новых покровителей для единственного духовного служителя в гильдии, но этот игрок появился из ниоткуда и начал убивать всех подряд без капли жалости. Быстрый, ловкий, неуловимый.

Ассасин смотрел на Саманута с насмешкой и Перотир не стал останавливать товарища, это был шанс. Теперь духовный молот можно было использовать всего раз в сутки в течение тридцати секунд. По любому поводу этот навык использовать не стоит, но в такой ситуации применить мощный козырь против врага - верное решение. Саманут закричал и обрушил оружие на врага. Убийцу не было видно из-за поднявшейся пыли.

'Сработало?'

- Хоооо, - раздался веселый голос ассасина, - это было опасно. Но я сумел этопревозмочь.

Враг смеялся, а Перотир мог только в ярости сжимать кулаки.

- Ух, ты! - противник уже стоял на несколько метров левее того места, откуда раздавался его смех. - Вам, ребята, не повезло!

- О чем ты?

- О том, - ассасин скосил глаза влево и вниз. 'Какое-то системное сообщение?', - что больше мне нет нужды экономить ману.

Враг достал пузырек с зелено-голубой жидкостью и залпом осушил. Перотир хотел задержать его еще хоть на миг новым вопросом, но вдруг понял, что уже убит.

***

- Ох, ты опять пришел ко мне. Все-таки это судьба! Почему бы тебе не сыграть в мою игру.

Я не понимал, что происходит. Мы шли к башне Норуса Минта, когда встретили эту старуху в коричневой накидке с капюшоном, скрывающим лицо. Она предложила сыграть в наперстки и я, конечно, отказался. Вот только стоило нам отойти на два переулка, как мы вернулись в то же место, на котором она сидит. И так три раза. Тут и ежу понятно будет, что с ней не все чисто. Деммук с магом как в рот воды набрали и только трясутся от страха. Донат побери!

- Ладно, и что же ты хочешь?

- Я предлагаю тебе одну игру бесплатно. Выиграешь - получишь хороший приз, проиграешь - не получишь ничего. Вторая и следующая игра уже за деньги, - за предложением последовал скрипучий смех. - Ну, так что? Играешь? От судьбы ведь не убежишь.

- Хорошо.

- Правила простые, - она положила на дощечку перед собой шарик, накрыла его маленьким глиняным стаканчиком, рядом поставила два таких же. - Угадаешь, где шарик - ты выиграл. Начнем!

Иссохшие руки стали двигаться с такой скоростью, что глаза просто не успевали уследить за ними. Вокруг неожиданно потемнело и мое восприятие стало ускоряться. Когда же скорость движения старческих рук стала нормальной, я невольно поежился. У этой старухи было двадцать восемь пар рук. Пятьдесят шесть конечностей держали столько же стаканов, между которыми проворно летал маленький шарик.

Постепенно она начала замедляться, а руки - исчезать, пока их не осталось всего две. Один стакан уже стоял левее неподвижного шарика, второй старуха плавно опустила правее, а последним резко накрыла объект поиска. Стук от соприкосновения обожженной глины с доской разорвал опустившуюся темноту, и меня выбросило из состояния ускоренного восприятия.

- Выбирай, - пропела хрипучим голосом эта странная пожилая многорукая дама. Внутри поселилось стойкое убеждение, что местоположение шарика она показала специально. Когда что-то так рьяно всучивают, от этого точно стоит отказаться. Я указал на правый стакан. - Уверен?

- Да, - там шарика точно нет. Чтобы она не пыталась мне впарить, хорошего от этого ждать точно не стоит.

- Поздравляю, глазастик, - она подняла стакан, - ты выиграл!!! Сыграешь еще раз?

- Нет, - я развернулся и пошел прочь.

- Ох,что за молодежь пошла. Совсем без азарта, - она огорченно поцокала и вдруг оказалась прямо передо мной. - Твой выигрыш.

В руки лег белый прямоугольник со странной печатью по центру. Я хотел спросить, что это за вещь, но старуха исчезла.

- И что это такое?

- Пропуск в квартал Ягон, - Деммука заметно потряхивало.

- Ты же говорил, что такую вещь получить слишком сложно. Что не так с этим кварталом?

- Встретить одну из посланниц - событие еще более редкое, - лицо Норуса Минта покрылось потом. - Если тебе дали такой дар, то ты просто обязан им воспользоваться.

- Ну, уж нет!

- Господин Минт! - к нам подбежал стражник. - Скорее вернитесь в башню!

- Что случилось?

- Он вернулся! Этот герой-ворюга!

- Опять что-то натворил?

- Нет, но пообещал, что начнет убивать гостей города. Он сказал, что все, кто не входит в какую-то группу семнадцать... Этот негодяй пообещал, что дает им времени до вечера, а затем будет с ними расправляться.

- Паршивец! - выругался Деммук. - Он хочет посеять панику и это теперь, когда мы, наконец-то, узнали, как справиться с птичьим бедствием. Если он начнет бесчинствовать, то все торговцы уйдут, это будет очень плохо. Он слишком хорош в битве. Минт силен, но даже ему не удастся удерживать защиту круглосуточно.

- Вообще-то смогу, но это будет слишком накладно. Выставлять стационарную защиту против одного негодяя, - маг покачал головой. - Надеюсь, мы не настолько беспомощны.

- Точно! Вот оно что! Я понял, зачем приходила посланница. Рем Вган защитит нас.

- Брось! Он всегда говорил, что не интересуется нашими проблемами, хотя исправно воспитывает для нас хороших бойцов и ремесленников.

- А еще он говорил, что ищет человека исключительных способностей, которому сможет передать все свои знания. Посланница дала ему пропуск, - Деммук указал на меня, - это ли не знак.

- Идем Байт, - я расскажу тебе обо всем, что ты должен знать на своем уровне владения силами.

- А я помогу с наследством Грабальзара.

- И после этого ты станешь учеником Рема Вгана, а уж оно-то разберется с этим поганым героем раз и навсегда!

- Эй, я и сам могу с ним разобраться.

- Не говори ерунды! - отрезал Деммук.

- Да послушайте меня!

- Ты не сможешь, - зло проговорил Норус Минт, не глядя на меня.

Донат! Донат! Донат поберииииии!!! Да что же за подстава с этим кварталом Ягон?!!

***

Логурт стоял перед дверью в кабинет и не понимал, зачем его вызвали. Всего миг отделял его от встречи с президентом компании, которого по непонятной причине потянуло в пансион группы пятьдесят шесть. Он сосредоточился, прогоняя из головы все сомнения и посторонние мысли перед встречей с главой 'ДекимХолла'.

Дверь открылась легко и приветливо, а Логурт привычно закрыл глаза, делая шаг вперед. Это помогает глазам быстрее приспособиться к смене уровня освещенности. Когда веки поднялись ему удалось рассмотреть всю обстановку в один миг. Справа ВетерДуш на небольшом диване, слева неизвестный в лабораторном халате. За легкой улыбкой он скрывал свои настоящие чувства, а желтая грива волнистых волос придавала ему вид человека неряшливого, даже несмотря на безукоризненно чистую одежду и педантично сложенные рядом несколько стопочек бумаг.

Впереди у единственного окна спиной ко входу стоял полноватый мужчина в темно-сером костюме с едва заметными вертикальными полосами бледных оттенков бордового и оранжевого.

'Какая странная комната. Во всех прочих - места гораздо больше и два окна. Почему же он предпочел провести разговор именно здесь?'

- Здравствуй, Логурт, - президент компании обернулся, но садиться не стал. Для кого предназначались пустые кресла слева, непонятно. - Надеюсь, пока ты здесь, с нашими уважаемыми игроками все будет в порядке.

- Уверен, им ничего не грозит. Система сама по себе весьма тщательно отслеживает их состояние и оперативно реагирует на любую угрозу здоровью. Комплекс постоянной диагностики работает великолепно. Дежурные группы медиков готовы оказать врачебную помощь в любой момент. Как только появится сигнал, они тут же начнут действовать.

Человек слева на этих словах улыбнулся, а президент задумчиво покивал.

- Это хорошо. Ты знаешь о нашей маленькой проблеме? О не совсем привычном поведении куратора этой группы? - президент сделал жест рукой в сторону ВетерДуш.

- В мои обязанности не входит контроль за ее состоянием. Я забочусь только об игроках.

- Верно, и это очень странно, - 'Странно? На что же ты намекаешь президент?'. - Человек таких талантов и на такой должности? Не стоило прятать информацию о себе, ведь мы умеем ценить стоящих специалистов.

Блондин, не вставая с места, поднял одну стопку листов и приглашающе протянул Логурту. Пара шагов и стопка плотной бумаги перешла из рук в руки. Чем больше он читал, тем больше ему не нравилось происходящее. Это было досье на него, и оно содержало очень много информации, которой положено было оставаться в секрете. Фактически, здесь было почти все.

- Удивительно, - продолжил президент, - почти двести работ по медицине, каждая из которых заслужила внимание передовых специалистов мирового уровня. В четырех университетах тебе удалось получить звание профессора и почетного члена. И это при том, что ты ни разу там не появился, общаясь с коллегами и преподавая исключительно удаленно. Множество наград за вклад в науку и спасение жизней пациентов в самых разных странах, ни одну из которых ты так и не забрал. Подобная скромность невероятно удивляет.

Логурт молчал, если его вызвали только ради этого, то президент - остолоп. Однако глупец не сможет взобраться так высоко и усидеть в кресле первого лица такой огромной компании, как 'ДекимХолл'.

- Признаюсь, я хотел сразу отдать под твое управление всех медиков компании, но глава службы безопасности меня отговорил. Он почему-то уверен, что ты на кого-то работаешь и вся твоя деятельность здесь - какая-то шпионская игра. Знаешь... мы ежедневно находим шпионов конкурирующих компаний и правительственных организаций, несмотря на то, что с последними у нас и так налажено прямое сотрудничество. Одни работают на самых низких уровнях, другие пытаются взобраться по карьерной лестнице и получить больше власти. Но ты отличаешься от них... Ты единственный, чьи мотивы нам непонятны.

Когда мне доложили, что с куратором этой группы что-то не так, я подумал: 'Вот оно! Это его вина, он хочет сорвать тестирование', я даже подозревал, что та история с пятерыми пострадавшими игроками - твоих рук дело. И когда ты не смог развалить систему при помощи игроков, то решил создать проблемы через куратора. Мы до последнего ожидали, что произойдет и приготовились исправить все, что бы ни натворила... - президент хмыкнул, - ВетерДуш. И что же я увидел? Ты полностью проигнорировал все происходящее. Когда у нее случился срыв, мы провели полный анализ и выяснили, что не было никакого воздействия: ни психологического, ни химического. А сам ты играл роль пассивного наблюдателя. Профессионал, который просто делает свою работу? Чушь!! Люди твоего уровня не могут удовлетвориться должностью главного врача пансиона. Это полнейший абсурд! Однако... Сколько ко бы мы ни копали, ничего найти так и не удалось, поэтому я спрошу тебя напрямую. На кого ты работаешь?

- На компанию 'ДекимХолл'. Меня заботит ее процветание, но пользы от моих знаний на этой должности куда больше, чем от протирания штанов в кабинете и общения с медицинскими комиссиями. Хороший врач - не всегда хороший управляющий. Только при работе с пациентами мои знания имеют хоть какое-то значение, - 'Что за шумный президент... Так увлекся шпионскими играми, что не хочет верить в правду. Будь он геймером, его бы уже окрестилипавшим'.

- Хм, ладно. Какие времена, такие и решения. Мы обнаружили много шпионов, но никого не выгнали. Потому, что мы сильны! Сколько бы мелких блох не вцепилось в шкуру дракона, итог будет один - в конце концов, они все умрут от голода! В качестве демонстрации нашей силы, я дам тебе это.

Президент снова повернулся к окну и взял тонкую пластиковую папку, небрежно бросил ее через всю комнату. Логурт поднял руку и поймал синий чуть шероховатый на ощупь прямоугольник. Весьма дорогой, несмотря на простой вид. В таких принято хранить особо важные документы, а все потому, что огнеупорны и почти не проводят тепло. Производство такого материала обходится слишком дорого, чтобы он был распространен повсеместно, но в компании на безопасности не экономили.

Внутри лежала акция компании 'ДекимХолл' и документ, заверяющий право на владение ей.

- Ты теперь член совета акционеров, - президент рассмеялся, - вынюхивай все, что пожелаешь, Логурт! Конечно, будь таких уникумов больше, я бы ни за что не стал разбрасываться акциями компании, но взять из своего портфеля одну вполне могу. Такие люди, как ты, не станут работать на мелких сошек. Судя по всему, тебя подослало правительство какой-то страны. Хотя, в целом, это не важно. Позволь представить тебе коллег, Логурт.

Президент ничего не сделал, но стена справа начала двигаться, скрываясь в потолке. Постепенно показались ножки стульев, наблюдатели и в конце несколько мониторов на стенах, на которых эта комната отображалась с разных ракурсов.

'Ну, вот. Теперь это похоже на нормальную для этого пансиона рабочую комнату. И стоило устраивать этот цирк?'

Во второй половине комнаты за овальным столом расположились девять человек, еще один стоял, опираясь о стену. Именно он первым начал действовать: прошел прямо к дивану, на котором сидела ВетерДуш, и навис над ней с издевательской улыбкой.

- Слышал, ты слетела с катушек, - начал он хриплым голосом, - Марина.

ВетерДуш пробежалась по нему острым взглядом, но ничего не сказала, только скрестила руки на груди, откинулась на спинку дивана и отвернулась. Человек только рассмеялся. Логурт отлично помнил результаты обследования этого типа. Эмир Кхама, рост 203 сантиметра, группа крови O, физическое состояние отличное, хотя его организм сложно назвать нормальным. Подвергся воздействию различных препаратов, из-за которых стал значительно сильнее обычных людей. Живое оружие с чудовищной силой. С тех пор как он заменой для Кригана, Логурт с ним ни разу не виделся лично.

- Кхама, хоть здесь постарайся вести себя прилично, - обратился к нему один из акционеров. На нем не было формы, но Логурт прекрасно знал этого седого мужчину поседевшими волосами, как и всех остальных. Сэм Лукас Даан Тим нахмурился, и складки на его лице собрались в угрожающие валуны. Этого голландца из штаба Нового Военного Альянса не каждый рискнет назвать стариком, он по-прежнему источает силу и уверенность. - Госпожа Букиджо...

- Это не настоящая фамилия, - прервала военного ВетерДуш.

- Мои информаторы говорят иное, как бы вы ни хотели отречься от этой части своей семьи, - куратор группы пятьдесят шесть скрипнула зубами, но не стала возражать вновь. Только поднялась, чтобы стать лицом к совету акционеров. - В любом случае, вы проявили себя не с лучшей стороны. В обычном случае вас бы уже уволили, однако учитывая, что в числе ваших мотивов была и забота о компании, мы решили предоставить такому ценному и главное верному сотруднику еще один шанс. Как сказал наш уважаемый президент компании, шпионов слишком много. Мы контролируем их деятельность, но преданные люди нам очень нужны.

ВетерДуш сжала кулаки.

- Потратить свое вмешательство в игру на такой пустяк... - продолжил голландец, - это ваше право, однако здоровье персонала заботит нас весьма сильно. Чтобы вы больше не испытывали такой стресс, мы решили отстранить вас от работы куратором группы.

Логурт не видел лица ВетерДуш, но это ей точно не нравится.

- Вместо этого мы предлагаем вам провести тестирование нового элемента виртуальной реальности. Это специальный полигон, который мы планируем использовать для тренировки солдат. Ваш опыт как в играх, так и в обращении с реальным оружием может стать очень полезным. Работать придется с Кхамой, и представлять друг другу вас не нужно, не так ли?

- Мы знаком, - с мрачной решимостью ответила ВетерДуш.

- Ну, наконец-то, - радостно прорычал гигант. - Мне уже надоело бегать по этой песочнице. Хотя старик там резвиться как дитя. Тц! Грозный мастер превращается в шаловливого ребенка, старика уже можно списывать со счетов. Тот, кого раньше звали непобедимым монстром, скоро станет обычным маразматиком! Я разочарован...

- Эмир Кхама, - молодой человек казался старше из-за полностью белых волос свисающих ровным потоком, но Логурт знал, что ему недавно исполнилось двадцать. Глаза сверкали над сложенными в замок руками. - Те, кого я представляю, весьма уважают старейшину школы 'Великого переменчивого потока'. Если вы позволите себе оскорбить его еще хотя бы раз в моем присутствии, я не смогу это проигнорировать.

- Хооо? - вокруг бешенного пса военного альянса начала появляться дымка, которую обычный человек увидеть не способен. - То есть, мне не стоит называть Рудольфа выжившим из ума старпером?

В мгновение ока молодой мастер взмыл над столом. Аура Кхамы развернулась в полную силу. На темной дымке остались отпечатки сотен убитых им людей. Лица, искаженные мукой, проявлялись всего на миг, чтобы уступить место следующим. Фигура с белыми волосами распласталась в воздухе, и вдруг извернулась вокруг своей оси. Рука молодого мастера схватила колено вояки, кулак которого уже обрушивался подобно метеору.

Представитель элиты мира боевых искусств продемонстрировал ненормальную гибкость, удар вояки пропал втуне, но свое колено он успел защитить. Молодой мастер так и не коснулся пола, умудрившись нанести удар ногой даже из такого положения. Лицо военного убийцы дернулось, но никаких заметных повреждений не осталось. Кхама попытался схватить его, однако нога на миг обратилась волной, ускользая. В следующий миг они стояли друг напротив друга. Со стороны послышался звук глухого удара - все произошло настолько быстро, что кресло, на котором сидел беловолосый, только теперь достигло пола.

- Белый Змей Иругу Аки, похоже твоя слава не так уж лжива, но до меня тебе еще расти и расти. Ты быстр, но не каждому у тебя не хватает сил, чтобы навредить моему телу. Поэтому, малыш, ты...

- Не хватает силы? - вокруг Аки начал искажаться воздух, Логурт ощутил жажду убийства, которая ползла по пространству как обманчиво медленная змея. - Это было простое предупреждение, - аура молодого мастера боевых искусств взорвалась и заполнила все вокруг. Каждый в комнате ощутил как вокруг него сцепились кольца огромной змеи, сдавливающие, удушающие. От Кхамы пришла волна страха, но бежать было некуда. В глазах Белого Змея колыхалась ярость и смерть. Обе половины комнаты заполнило силой его духа, даже дураку было ясно, в границах этого пространства он сможет достать кого угодно.

Президент вдруг упал на колени, его лицо покрылось потом, изо рта вырывалось хриплое дыхание, а дрожащая рука из последних сил хваталась за спинку дивана. Логурт подошел к нему и нажал на несколько точек под затылком, на груди, чуть выше поясницы.

- Сейчас станет лучше.

- Да, спасибо, Логурт, - президент по-прежнему дышал с трудом. - Не понимаю, что со мной произошло. Я вдруг почувствовал...

Президент поднял глаза, наполненные благодарностью. В нем не было и тени той спеси, которая переполняла во время рассказа о шпионах и 'силе компании'. Однако очень быстро зеркала души президента затопил ужас и отчаяние.

- Ч... что... это? - его взгляд проходил над плечом Логурта. Нетрудно догадаться, что именно он там видит.

- Считайте это побочным эффектом от моего лечения.

- Эта огромная белая змея... и тьма, окутавшая Кхаму... - всего лишь галлюцинации?

- Можете считать, что так.

- Могу... считать? Что ты имеешь в виду? - никто не спешил ему отвечать. Логурт по очереди посмотрел на всех в комнате.

Блондин в халате как сидел на кресле, так и остался. Вокруг него разместились десять колонн. Их верхние и нижние части размывались в пространстве, словно их выдернули из иного мира. В очерченный ими круг аура Белого змея просочиться не смогла.

Сэм Лукас Даан Тим, представляющий Новый Военный Альянс, был окружен прослойкой, напоминающей раскаленный металл. ВетерДуш обволок туман, по которому то и дело пробегали масляные блики. Генри Хак, сорокалетний глава по безопасности 'ДекимХолла' и по совместительству держатель акций, казался островком спокойствия - в радиусе полуметра от него мир оставался совершенно обыденным. Эйла Дарвин - руководитель научного крыла компании - сидела с невозмутимым лицом, а вокруг нее появился огромный лабораторный халат, он извивался, не давая копии белой змеи пробраться к телу хозяйки.

Вокруг оставшихся пяти также были защитники. Логурт мог узнать их, несмотря на то, что они сидели к нему спиной. Демон, напоминающий болотно-зеленого гоблина переростка, схватил атаковавшую его змею за горло. Широкоплечий Тиргон Фландрис не выказывал и тени беспокойства, демонстрируя всем, что представители преступного мира не боятся такой мелочи.

Гайс Одри Маси лениво сидела своем кресле вполоборота, с интересом наблюдая за чем-то на экране своего планшета. Туфелька лениво покачивалась на ноге, пока змея извивалась в черно-красной, отблескивающей золотом, шали, обернутой вокруг змеи. Эта женщина владела целой сетью медиакомпаний, и проявляла интерес к самым разным вещам, но этот обмен ударами был для нее скушен. Она лениво накручивала светлую прядь на пальчик, будто и не происходило вокруг ничего угрожающего.

Зинг Макриган держал в левой руке небольшой нож. Частица духа Белого Змея извивалась вокруг, но не могла приблизиться из-за витающих вокруг мужчины аурных лезвий. С его средним телосложением, он ничем бы не выделялся среди обычных людей, которых можно встретить на улице. О пристрастии к ножевому бою этого инвестора знали многие из его знакомых. Но публичной славы один из богатейших людей мира не приобрел. Все свои дела этот ирландец проделывал незаметно, оставаясь при этом в тени.

Дни Брин - на вид просто хлюпик, но в действительности - один из жестких людей, среди известных Логурту. Специалист по внешним связям 'ДекимХолла', также известный как 'Человек для решения проблем'. Имеет связи в самых разных слоях общества, от благотворительных организаций до торговцев героином. Он запросто может договориться о встрече с мастерами боевых искусств, а без предупреждения зайти в контору разведки практически любой страны.

Только в некоторых странах третьего мира, о нем могут не знать, но в таких случаях он обычно устраивает небольшую демонстрацию, чтобы сразу расставить точки над i. После этого мало кто берет на себя смелость грубить ему или нападать без повода. От него исходила еле заметная темная дымка. Казалось, махни рукой и не останется и следа, но аурная змей рядом с ним шипела и пятилась, опасаясь приближаться.

И последний - Виктор Энглив. Всего на два-три года старше Белого Змея, но уже ставший довольно известным из-за своего увлечения различными видами искусства. Даже сейчас он делал на листе набросок стоящих друг напротив друга Иругу Аки и Эмира Кхамы. Получалось очень точно, вплоть до огромной змеи вокруг первого и тьмы, вокруг второго. И это при том, что за все время поединка он ни разу на них не взглянул. Вокруг его шеи обвилась белая змея, но она даже не пыталась его душить, а мирно спала.

Президент компании тоже заметил рисунок и побледнел.

- Этот рисунок... Виктор, это что... действительно происходит, - глава 'ДекимХолла' повернулся к Логурту. - Или там пустой листок и очередная галлюцинация?

- Ох, президент, - вздохнул Энглив, не прекращая рисовать. - Можно сказать, что это всего лишь галлюцинация, но это будет только половиной правды. Человек - очень сложное существо и мы только приближаемся к пониманию этого. Оборудование, которое преобразует сигналы мозга в понятные для машин данные удалось компании - большой шаг вперед. Вот только их главное преимущество отнюдь не в преобразовании сигнала, а в его усилении. У вас никогда не было чувства, что кто-то смотрит вам в спину? Разве вы хоть раз не сталкивались с тем, что понимаете человека совершенно без слов и каких-либо жестов. Это сродни телепатии...

Энглив добавил пару штрихов к рисунку и поднялся с кресла, поворачиваясь к президенту.

- Обычно, такое случается редко, но некоторые люди способны, хмм... излучать сигналы большей силы по своему желанию и доносить их до остальных, - он поднял ладонь, над которой сгустились потоки красок. - Можно сказать, что в действительности, этого всего нет. Это не материально, но в тоже время... - краски над ладонью завертелись и неожиданно вспыхнули, одна горящая капля вдруг влетела из круговорота и попала ну руку главы компании. Он вскрикнул от боли, на коже осталось красное пятно ожога. - Таким простым способом можно повлиять на другой организм. Если убедить его, что часть его клеток стали больными, то он начнет от них избавляться.

Огонь над рукой Энглива превратился в ядовитый туман, президент 'ДекимХолла' невольно попятился.

- Ох, не волнуйтесь. Я не собираюсь причинять вам вред. Это просто демонстрация. С одной стороны - это просто сигнал, которым мы обмениваемся друг с другом. С другой - ключ к взаимопониманию, общению на более глубоком уровне и конечно... весьма сильное оружие. С каждым годом способности людей к этому искусству - мы называем его аурной манипуляцией - становится все больше. Возможно, через пару поколений никого это уже не будет удивлять. Скорее, обычные люди, не способные к ней будут большой редкостью. Я просто в нетерпении, - воздух вокруг Энглива взорвался чернилами, которые начали перекрашивать его костюм, - мне не терпится увидеть, как изменится однажды наш мир. Тем, кто способен к аурной манипуляции, гораздо легче добивается высот в этом мире, так что не стоит так удивляться, господин президент.

Глава 'ДекимХолла' сглотнул.

- Мне нужно время, чтобы принять это.

- Само собой, - улыбнулся Энглив. - Для нормального человека, чтобы увидеть этот мир нужно ввести организм в очень необычное состояние. Вам помог этот доктор, но вряд ли это продлиться долго. Скорее всего, после такой нагрузки вам понадобится больше покоя. Позвольте, я провожу вас в комнату отдыха. Основное собрание мы уже провели, продолжим после того, как вы придете в себя.

Энглив осторожно поддержал президента за руку и пошел с ним к двери в смежное помещение.

- Если я больше не нужен, то хотел бы вернуться к своим обязанностям. Вы не против, президент?

- Нет. Конечно, нет, Логурт. И спасибо. Пока я не знаю ваших целей, мне вряд ли удастся относиться к вам с полным доверием, но без вашей помощи было весьма туго. Я ваш должник, и выполню вашу просьбу, если это не будет касаться компании, - президент обернулся и благодарно кивнул. Опустил глаза ниже и ухмыльнулся. - Ты действительно... совсем не обычный человек, да?

Под ногами Логурта лежали несколько крупных белых змей. Ни одна из них не подавала и малейшего признака псевдожизни аурного образования.

- Ублюдок! - взревел Кхама, подходя ближе. Все его лицо заволокло тьмой, а зубы обернулись клыками. - Я не вижу вокруг тебя ауры, но не заметно, чтобы у тебя возникли с этим проблемы, да?! Кто ты, черт подери, такой!!!

Кхама схватил плечо Логурта и сжал с невероятной для обычного человека силой.

'По сравнению с хваткой Восемь единиц, это ничто...'

-Ты точно уверен... - хиллер из гильдии сильнейший геймеров мира позволил своемуазартувыбраться наружу, дал ему пробежаться мурашками по коже присутствующих, защекотать их нервы и вызвать легкий зуд на самих нервах. Он освободил самую малость, но этого хватило, чтобы тени мертвых в черной ауре бойца обезумели и вцепились зубами в него самого. Эмир Кхама, безумный пес Нового Военного Альянса, скривился от боли. Сколь бы ни было прочно его тело, это ничего не значит, когда организм начинает пожирать сам себя. - ...что хочешь это знать?

Обстановка в комнате вдруг накалилась. Аура расплавленного металла, окружающая голландца начала пузыриться, а на его лбу вздулись несколько вен. Гайс Одри Маси отложила свой планшет в сторону, неожиданно заинтересовавшись ситуацией. Воплощенный в демона дух Тиргона Фландриса резко обернулся, выпуская когти. На щерящейся острыми зубами морде гоблина проступили предвкушение и жажда битвы. Тварь облизнулась, и ее глаза налились кровавыми отблесками.

Для таких сильных людей азарт, как колыхание капоте[10]в руках тореро для быка. Слабаки вроде Кхамы - иное дело. Для них окунуться в азарт геймера, все равно, что быть накрытым волной паники, они просто теряют контроль и начинают впадать в панику.

Логурт погасил азарт и пошел к выходу, следом увязался блондин в халате. Какое-то время они шли по коридору молча. Десять титанических колонн, окружающие его постепенно исчезли. Только тогда он начал говорить.

- Когда вопрос коснулся ВетерДуш, то сказано было не все. Конечно, забота о компании была одной из причин ее поведения, но это только половина правды. Вторая же заключается в том, что она повстречала этого парня - Байта Зерована. Да уж, - блондин тихо рассмеялся, - это все равно, что усердно работать, полностью отдавать себя своему делу и вдруг увидеть интересного новичка. В первое время он кажется удивительным, его хочется поддержать и подбодрить, а затем, спустя какое-то время, в голову вдруг приходит мысль о том, как быстро он продвигается.

Спустя еще немного времени обрушивается осознание - этот человек способен с легкостью догнать тебя, прикладывая значительно меньше усилий. Еще немного и он это сделает, а после - оставит далеко позади. Все то, над чем ты усердно трудишься, уже не столь ценно, как раньше. Стоит взглянуть на такого новичка и все кажется бесполезным и бессмысленным. 'Для чего я так старалась? Кому я буду нужна, если есть такие гении?'.

Это как зависть старого компьютера к новенькому смартфону, который вдруг оказывается заметно мощнее, несмотря на компактные свои размеры. Это смена поколений, таков естественный порядок вещей. Так было и так есть, но не все готовы это принять. Для ВетерДуш встреча с Байтом Зерованом стала потрясением, все-таки она не последний человек в мире геймеров, потенциал это парня она распознала сразу.

- Это все занимательно, но могу я узнать, зачем ты мне все это рассказываешь?

- Скажи мне, Логурт, - ухмыльнулся блондин, - где предел сканирующих возможностей оборудования? Как далеко оно может проникнуть в твои мысли? Сколько увидеть информации? Мы научились создавать квантовые базы данных и передавать из них информацию в сознание человека, модулируя виртуальную реальность, но этот процесс работает в обе стороны. Мы сканируем клетки мозга, чтобы передать в виртуальность моторику тела. И кто может гарантировать, что программа попутно не захватит что-либо еще?

Комплекс сканирующих систем очень сложен и помогает защитить приватную информацию, гарантирует конфиденциальность, но при этом программы подвергаются настройке. Иначе никак нельзя. Абсолютной защиты не существует. Есть десять алгоритмов, которые отвечают за ключевые моменты игры, в том числе и хранение данных, случайно и не очень подхваченных из человеческого разума. Чтобы исключить вероятность использования сведений в своих целях мы ограничили возможность управления десятью столпами. Власть над ними имеет всего один человек. Всего одна уязвимость у этой почти совершенной системы. И это - я.

- Повторюсь - зачем ты мне все это рассказываешь? - Логурт достал из кармана сигарету, прикурил и с наслаждением затянулся.

- Затем, что я знаю, на кого ты работаешь. В мире 'Десятки' есть люди, которые тебя знают. Однако, я не стал рассказывать об этом никому, да никто меня и не спрашивал. Если начну отвечать на вопросы, неважно будут это просто мой знакомый или представитель правительства - это станет равносильно уничтожению мира 'Десятки'. Я не для того, столько его создавал, чтобы потерять или оставить несовершенным, лишить его этой удивительной реалистичности и способности к развитию из-за чьих-то нелепых амбиций и желания узнать чужие тайны.

Я видел мысли ВетерДуш, фактически - побывал в ее шкуре, но кроме того - программы предоставили мне отчет об угрозе со стороны это безумного пса Военного Альянса. Мне могут попытаться навредить и я хочу, чтобы ты и те, кто стоит за тобой, помогли, если ситуация примет скверный оборот. Потому что вы, - блондин опят позволил себе немного тихого смеха, - заинтересованы в существовании и развитии 'Десятки' ничуть не меньше меня, хоть наши цели и отличаются.

- Раз ты просишь о помощи, то, может, для начала назовешь имя свое?

- Лейс Мургон, но среди геймеров я больше известен под именем Сверчок, - Логурт споткнулся и сигарета выпала изо рта. 'Сверчок? Он жив? И... он и есть основной создатель этой игры?'. - Ха-ха. Сейчас мне стоило бы сказать что-то о том, как меня удивляет твоя реакция на мое имя, но я слишком устал от всего этого. Непросто быть ящиком Пандоры.

- Я тебя понял, Лейс. За свою безопасность можешь не волноваться.

- У меня более чем достаточно телохранителей, я хочу, чтобы вы защитили мой мир.

- Об этом тоже не беспокойся. Сегодня этот вопрос полностью был разрешен. Хотя, признаться честно, нам просто невероятно повезло.

- О чем ты говоришь, Логурт?

- Многие знания - многие печали. Тебе ли этого не знать?

- Х-ха-ха-ха-хаа-х, ты прав!

Глава 21 Эгоизм

- Итак, - на меня требовательно смотрели глаза Деммука, - рассказывай все, что тебе известно о Грабальзаре, его смерти и теперешней нежизни.

- Может быть стоит подождать, пока мы дойдем до башни? - возразил Норус Минт. В словах мага был смысл. Рассказывать о своей повозке и ее тайнах посреди толпы посторонних людей - последнее, чего я хотел.

- На нас все таращатся, Деммук, - возразил я. - У меня нет желания говорить прямо тут. В частности, о том, где именно мне встретился призрак. И кроме того, эта ситуация явно дурно пахнет - я о пропуске в квартал Ягон.

- Ты его получил и это можно рассматривать только как несказанную удачу. К тому же, если вестник что-то решил, то уговорить его не совершать задуманное не в силах смертных.

- Кто такие вестники?

- Любимые дети вседержителя. По крайней мере, так говорят, - уточнил Деммук. Из-под пенсне он остро глянул на мага, который предпочел дистанцироваться от обсуждения.

- Маги считают иначе? - Алиса задала вопрос, что было довольно неожиданно. Нечасто она проявляет инициативу.

- Мы это мнение поддерживаем, - резко ответил Минт. - Именно маги раскрыли существование посланников, как и узнали о существовании самого вседержителя.

- И в то же время пытаетесь бросить вызов всему сущему! - судя по недовольству, прозвучавшему в словах Думмука, это довольно давний спор.

- Мы... - Норус яростно сжал кулак, но после махнул рукой. С резким выдохом из него будто выскочило все желание спорить. - Такова на суть. Маги - исследователи. Стремиться к вершине для нас естественно. Мы должны знать как все устроено.

- И свергать королей, чтобы провести очередной эксперимент?

- Это! - маг снова тяжело вздохнул. - Мы не могли воспрепятствовать его затее. Даже для гильдии он - совершенно особый случай.

- О ком это вы? - эти двое так разошлись, что несколько людей вокруг шарахнулись в стороны от их криков. Поневоле задумаешься о важности описываемой ими персоны. Не исключено, что это знание позволит победить в соревновании между тестерами. А это именно то, чего мне сейчас хотелось. Слово данное Алисе и что-то глубинное... жажда стать первым в этой игре... это похоже на...

- Великий наставник, - процедил Деммук.

- Кто? - Его слова сбили меня с мысли. Кажется, будто общая нить разговора куда-то ушла, пока я размышлял о своем.

- Его зовут Макригг. И однажды я его убью.

Маг на это заявление только фыркнул и закатил глаза.

- Не смей тут фыркать, - проворчал Деммук, но уже как-то вяло, с оттенком вины. Похоже, он и сам не верил будто сможет претворить обещание в жизнь.

- И что же между вами случилось?

- Предполагалось, что это ты будешь рассказывать, а не я. Верно?

- Изначально да, но хоть Макригг не самая приятная в общении личность, не думаю, что он вот так запросто может стать объектом ненависти.

Они остановились так резко, что мы с Алисой сделали еще пару шагов, прежде чем среагировать.

- Ты его видел? - Норус и Деммук задали вопрос одновременно. Но если глаза, скрытые за стеклами пенсне, сверкали злым предвкушением, то лицо мага побледнело - он явно был напуган.

- Да, когда разрушил алтарь духов. Он появился и предложил принять мудрость.

- Принять мудрость, да? - маг потрогал лоб и скривился.

- О! Значит тебя он все-таки огрел по голове?

- Конечно. Все знают, что если тебе посчастливилось встретить Великого Наставника, нужно вытерпеть его удары. Чем больше выдержишь, тем больше сфер магических начал получат усиление. К сожалению, заранее сказать какие именно - нельзя. Но при грамотном обращении со своей силой маг сможет извлечь немало пользы из любой среди них. Я выдержал один удар, а ты... погоди, что значит твое "все-таки"?

- Я уклонился от его ударов.

- Ото всех? - уточнил Деммук. После моего кивка он скорчил удивленное лицо. - Я думал, ты умнее. Он же Великий наставник, в конце концов. Я его ненавижу, это правда, но ты маг и для тебя вызывать его гнев, вместо того, чтобы получить преимущество - действительно идиотский поступок.

- И что это должно значить? - отказываться от своего решения быть магом-странником я не намерен, как и от мысли, что хорошо спрятанное сокровище обычно более ценно, но важно было понять его точку зрения. Информация лишней никогда не бывает.

- А... - на мага словно озарение снизошло. - Ты ведь практически ничего не знаешь о нашем призвании, так? Могу я узнать кто сделал тебя магом?

- Архимаг Накоригад, - услышав мой ответ, Деммук спрятал свои эмоции за каменным выражением лица, сквозь которое на мгновение показалось недоверие.

- О! - Норус вдруг начал хохотать. - И он даже не догадывался, что хотел одарить последователя бродячего архимага? Хотел бы я увидеть лицо Макригга, если бы он тебя все же благословил.

После этого стал посмеиваться и Деммук. Они снова начали движение в сторону башни, мы с Алисой пристроились следом. За этим определенно что-то есть. Хорошо, что информацию не приходится вытаскивать, но реакция этих двоих выглядит слегка неадекватной.

- Что в этом смешного?

- Маги без башни для Великого наставника как бельмо на глазу. С его благословением они могли бы стать значительно сильнее и составить конкуренцию обычным представителям нашего сословия, но он слишком категоричен в этом вопросе. Традиции - все для Макригга. Долбаный хрыч! Если бы он сам нарушил свои устои... хотел бы я увидеть его выражение лица. Мы не смеем пойти против его воли, однако если он самостоятельно сядет в лужу - для гильдии это было бы великолепнейшей вещью. Без сомнения, человек, которому удастся заставить Великого наставника так опростоволоситься станет желанным гостем любого мага гильдии.

- То есть, - у меня появились довольно неприятные подозрения, - даже если бы Макригг не проклял меня - я бы все равно стал магом-странником?

- Верно, - от хорошего настроения маг стал шагать быстрее, помахивая рукой, будто дирижировал невидимому оркестру. Еще чуть-чуть и пустится в пляс.

- И то, что я не принял его "наставлений" в итоге привело к тому, что я просто потерял возможность стать сильнее? - и еще возможное увеличение репутации с гильдией магов спустил в трубу.

- Я же говорю - глупость несусветная, - подлил масла в огонь Деммук.

- Погодите, а его проклятие? Вроде бы, из-за него я и стал магом-странником?

- Проклятие Макригга - принудительный выбор, - пустился в объяснения Норус. - Обычно у мага один простой путь - построить башню и усилить ее атрибутами. Первый атрибут - самый важный. Он будет усиливаться десять раз - с каждым увеличением ранга башни. Второй - усилится только девять раз, поскольку использовать его возможно только после перехода башни на второй ранг. Третий атрибут усилится всего восемь раз и так далее. Десятый использованный в башне атрибут останется самым слабым. Десять атрибутов формируют чистые направления магии. Их комбинации в башне позволяют создать истинное многообразие сил. В этом прелесть стези мага. Обойтись без башни могут только странствующие маги. У них свои секреты и они рассказывают подопечным как использовать атрибуты своим странным способом. Судя по тому сколько их в мире, это дело не из простых. Проклятие Макригга препятствует установке в башне любого атрибута, но тебя ведь все равно взял под свое крыло Накоригад, так что...

Вот оно что. От сердца просто отлегло. Мой выбор не был ошибкой. У архимага пришлось выпрашивать посвящение в маги и под свое крыло навязавшегося ученика он брать явно не собирался. Без проклятия Макригга странствующим магом я бы не стал. Все эти заверения в бесполезности - бред. А в свете закостенелости Великого наставника, можно сказать, что бродячий маг - нетрадиционное направление класса, возможно, даже прогрессивное.

- Накоригад не спешил меня обучать. Хотя и сказал найти его уже после того как мне удастся стать архимагом.

- Он в своем репертуаре. Для обычного архимага совершать длительные прогулки вдали от своей башни - дело довольно сложное, а уж заниматься целенаправленными поисками - тем более. Наша сила в башне. Некоторые атрибуты позволяют обойти нашу привязку к одному месту, но их довольно сложно получить. Собственно, именно из-за них на магов-странников продолжают смотреть свысока. Накоригад может использовать свою силу в любом месте в полном объеме, но когда дело касается столкновения с архимагами, положившими в основу те самые атрибуты, сомневаюсь, что он долго продержится. Разница в силе просто подавляющая, - Норус Минт покачал головой. - Я и сам склоняюсь к мысли, что странники бесполезны. Не хочу тебя обидеть, однако ситуация такова, что традиционным магам вы проигрываете по всем статьям. Просто от одних вы можете убежать, воспользовавшись их ослаблением при удалении от башни, а другие будут преследовать вас всюду.

- Смогу я сбежать или нет? В этом и весь выбор? - это заявление задевало. - Мы, маги-странники, еще докажем свое могущество и заставим считаться с нами.

- Пока это просто слова, - возразил Деммук. Он явно поддерживает Норуса в этом вопросе и самое печальное, что мне просто нечем было подкрепить свою позицию, кроме как голосом интуиции. - А вот и башня нашего мага.

Видна она была издалека, но только теперь появилась возможность оценить ее во всей красе. Строение из четырех этажей впечатляло. Первые два яруса были четырехугольными, углы второго этажа были повернуты на сорок пять градусов относительного первого. Третий и четвертый -представляли собой цилиндры с застекленными окнами, обрамленными переплетениями листвы из камня и металла. По площади каждый следующий этаж уступал расположенному ниже. В целом, конструкция из темно-коричневого камня с барельефами на первом и втором этажах, служащих опорой для белоснежных цилиндров, походила на громадный торт.

- Четыре этажа, - констатировала очевидный факт Алиса, - но сама башня третьего ранга?

- Количество этажей и ранг не связаны. Чем башня выше, тем больше силы она может аккумулировать, - щедро делился информаций маг, не сводя наполненного гордостью взгляда со своего жилища. - Ранг указывает на степень прогресса в деле постижения магического искусства, максимум используемых атрибутов и еще некоторые вещи. Например, на звание. Мы все маги, но звание "Маг" официально дается только после получения трех атрибутов и успешного их внедрения в башню, что конкретно делают с ними странники мне неизвестно, но ситуация со званиями та же.

- И какие же ранги существуют? - мне было интересно, сколько понадобится атрибутов, чтобы стать архимагом, но будет полезно и оценить перспективы в целом.

- Всего рангов десять: Кандидат, Ученик, Маг, Великий маг, Архимаг, Познающий - это составной титул и вторая часть зависит от того, что именно познает идущий по дороге магии. Далее идут Магистр, Великий Магистр, Архимагистр и Наставник, - Норус Минт сделал ехидное выражение лица и переглянулся с Деммуком. Тот улыбнулся, словно оценил какую-то шутку. - И самое главное - звание зависит исключительно от ранга развития мага. Только так и не иначе.

Последняя фраза заставила меня задуматься. Нет, я понимаю на что он указывает, но его намерения непонятны. К какой именно мысли он хотел меня подвести? Донат побери, вариантов слишком много...

- В этом списке нет звания "Великий наставник", - пока я предавался размышлениям Алиса решила просто спросить в лоб.

- Десять атрибутов - десять званий, так что все верно. Великий наставник - самопровозглашенный титул Макригга, - с явным удовольствием пояснил маг.

- Но он - ярый поборник традиций, так? - как ни посмотри это выглядело странно. Он, конечно, двинут на своей башне, но выдумать для себя новый титул... В чем причина такого поступка? Тщеславие или..? - Одиннадцатый атрибут?

- Атрибутов десять, - с широкой улыбкой вставил два слова Деммук. - Это закон мира, и его не изменить.

- Хватит уже этих загадочных выражений лица! - эти двое только что ссорились, но когда дело дошло до издевательства надо мной, проявили удивительную слаженность. - Он просто зазнался или у него и правда одиннадцатый ранг?

- У него одиннадцатый ранг, - несколько не смутившись, ответил маг. - Макригг - единственный, кому удалось достичь этого. Великий наставник вышел за пределы могущества, отмерянные простому смертному. Мы достоверно знаем, что существует магия более высокого ранга чем десятый. Есть свидетельства, что посланники вседержителя использовали вмешательство куда большего уровня. Согласно оценкам магов, которые стали тому свидетелями, это примерно пятнадцатый уровень. Макригг ужасен, но он доказал, что обычный смертный может превзойти пределы, отмерянные ему с рождения. Это величайшая гордость гильдии. При этом ни один из бродячих магов не смог переступить уровень Познающего. Пойми, я восхищаюсь Грабальзаром Непойманным, но даже он не смог продвинуться дальше шестого ранга. Ему стоило стать настоящим магом, но он слишком любил профессию фокусника. Это сгубило его талант..., - Норус испустил вздох, полный сожаления. - Заходите, пора уже удовлетворить наше любопытство. Расскажи, что случилось с Грабальзаром, а после я расскажу все, что смогу о стезе мага прежде чем отправить тебя в квартал Ягон.

- Я тоже сдержу слово, - добавил Деммук, вертя пенсне между пальцами. - Не хочу, чтобы наследие великого фокусника пропадало зря.

Мы вошли в башню. Прямо из стен росли кристаллы, излучавшие приятный свет. Одну стену коридора украшали гобелены, а вторая была украшена узорами трех цветов - голубого, красного и темно-фиолетового. Они пересекались, создавая причудливые фигуры. В одних местах линии светились, в других - почти не выделялись на темно-коричневом фоне камня, послужившего строительным материалом для первых ярусов башни. Все это должно было вдохновлять и создавать некую таинственность, но впечатление портила горечь, порожденная словами Норуса. "Бесполезный класс" должен в действительности быть выдающимся, но так ли это? Может ли быть, что я ошибся и теперь мне предстоит пожинать плоды своего самомнения?

Я вздрогнул и только потом понял - что-то коснулось моей руки. Пальцы Алисы слегка подрагивали, а ее лицо налилось красным, что было хорошо заметно даже в этом мало освещённом участке коридора.

- Что бы не выпало на нашем пути, мы преодолеем это вместе, - с этими словами она сжала мою ладонь чуть крепче и стыдливо склонила голову.

Банальные слова, но от них почему-то стало легче. Все сомнения вмиг исчезли, показавшись чем-то абсолютно неважным. Это было похоже на жизнь с чистого листа или пробуждение ото сна... переживания о сделанном выборе утонули в тумане забытья. Сама мысль об их возникновении казалась чем-то немыслимым.

- Да, - мыслей в голове не осталось. Мне было нечего сказать кроме этого короткого слова. Да и к чему слова? Нужно действовать. Идти по избранному пути до самого конца, как это способен сделать только я сам.

Сжать чуть прохладную ладонь Алисы и потянуть ее за собой - это казалось таким естественным, правильным. Захотелось бросить все, выйти из игры и убежать с ней куда-то...

Удовольствие от постижения таинств магии, оценки грядущих свершений и просчета возможных ухабов на дороге магического искусства пропало, ценность победы в соревновании тестеров показалась эфемерной, но обещание нужно выполнять. Мы вошли в небольшой зал, посреди которого на столе исходил паром ароматный чай.

- Присаживайтесь, - пригласил маг.

- И рассказывайте, - поторопил Деммук.

***

Фиалочка сомневался. Скольких учеников он выпустил прежде? Не так много, если подумать. На одного только оболтуса сына ушло слишком много времени. Если бы не секретная техника, единственный наследник остался бы полным неумехой. Новый ученик был далек от идеала, тело неподготовлено, а разум слишком суетлив - мало пользы от такого материала. Не будь Фиалочка настоящим мастером, то никогда бы не поверил, что из подобной основы можно создать хорошее орудие. Современная наука доказала, что из глины порой получаются ножи не хуже, чем из метала.

- Вас что-то беспокоит?

Вопрос молодого человека в белом лабораторном халате был удивителен, как и все неожиданное. Закрывать свои мысли от окружающих Фиалочка умел хорошо. Даже в самых непредвиденных ситуациях его лицо выражало лишь невозмутимость. Прямо сейчас ни одна морщина не сдвинулась ни на миллиметр, но собеседник показал улыбку скромности. Юноша намекал на свои таланты открыто, отчасти дерзко, но Фиалочка всегда любил смелость.

- У тебя интересный талант, но я видел много более удивительных людей.

- Не сомневаюсь. Именно поэтому мне и понадобилась ваша помощь. ВетерДуш щедро разрешила столпам "Десятки" использовать свою память, и ваша кандидатура показалась искусственному интеллекту лучшей для текущей задачи.

Фиалочка чуть скосил глаза влево. Она была его ученицей очень короткое время, но ее талант не вызывает сомнений. В то время он обратил внимание на "геймеров". Новая ветвь сильных, достойная входа в сокрытый мир. Молодые, но весьма перспективные таланты манили его дух. Он выбрал ее как человека, связанного и с миром необычных игроков, и с "Легионом наемников". От хаоса ки, который наполнял девушку совсем недавно не осталось и следа. Сейчас она была именно такой, кого он знал - сосредоточенной, холодной, опасной женщиной. Ни одного пистолета при ней Фиалочка не увидел, что значит - ее мастерство выросло. Она здесь без оружия? Невозможно.

- Для чего был этот спектакль, Марина?

- Кто сможет контролировать игру, получит огромную власть, но мы стараемся этого избежать. Я была назначена наблюдателем, но мы изначально планировали вывести меня за пределы всеобщего внимания. Второй целью было привлечь внимание вражеских агентов к нужным нам целям. Доверенные люди среди наблюдателей выделили самых перспективных игроков. В моей группе на эту роль больше всего подходил Байт Зерован. Немного истерик, немного преувеличенных отзывов о нем среди персонала и нужное настроение создано. Нам удалось убедить большинство в том, что его права в рамках игрового процесса были ущемлены и он мог затаить обиду.

Сегодня мы запустим сообщение о том, что это игрок не получил обещанную награду за ускоренное прохождение первого этапа игры, а также имеет большой шанс победить, если наберет небольшое число сторонников. Информация будет сливаться по закрытым каналам группы геймеров "Гильдии которой нет". Слух о том, что победитель бета-теста сможет встретиться с создателем "Десятки" - вежливый кивок в сторону светловолосого юноши - распространялся другим методом. Это позволит снизить бдительность противника и убедить его в "случайности" утечки информации.

- Байт Зерован не из тех, кто будет переживать из-за такой ерунды, - Фиалочка мог сказать это даже без выслушивания рассказов внучки. Мальчишка интересен... Но это подождет. Сейчас было важно дать хороший толчок новому ученику, показать ему глубину пропасти, скрытой в тени мира. И, наконец, столкнуть в бездну силы. Революционный путь позволит Криокроду достичь того уровня силы, который не посрамит имя Фиалочки.

- Верно. На этом строился весь расчет. Стоило ему начать упорствовать в вопросе получения награды, и программа-арбитр не смогла бы скрывать информацию о полученном бонусе. Мы прошли по самому краю, найдя лазейку в правилах игры.

- Вы хотите, чтобы я нашел шпионов среди его кружения?

- О, вовсе нет! - радостно засмеялся светловолосый. - Если для защиты игры нам придется прибегать к людям с вашим уровнем способностей, то независимое существование игры можно считать перечеркнутым уже сейчас. Нет, мы просили вас присоединиться к тестированию, чтобы заставить врага дрогнуть. Пусть "они" думают, что выбудете защищать меня. Этого достаточно, с проблемами мы сможем справиться самостоятельно.

- Хотите, чтобы я был подобен обычной пешке на вашей доске? - Фиалочка нахмурил брови и выпустил свою жажду крови.

- Именно. Вы ведь успели оценить удобство виртуальной среды для тренировок. Если вы продолжите делиться своим мнением о настройках параметров взаимодействия объектов с персонификациями программ-настройщиков этого будет более, чем достаточно.

- Ждешь, когда твои враги придут договариваться со мной? Этого ты добиваешься?

- Не думаю, что они осмелятся, - светловолосый счастливо улыбался, несмотря на холодный пот, выступивший на его лбу.

Это было достояно одобрения Фиалочки. Он смог контролировать свое лицо под таким натиском, но полностью подавить свой страх так и не смог. Фиалочка видел, как дрожащие пальцы светловолосого успокоились. Он приспособился к давлению весьма быстро. Перед глазами вновь всплыл самозваный жених Алисы. Этому парню не пришлось даже приспосабливаться. Через какие тренировки ему пришлось пройти, чтобы выдержать жажду битвы мастера боевых искусств, не показав ни малейшего колебания? Только после того как Фиалочка высвободил ки, Байт Зерован дошел до своего предела. Искушение узнать все о прошлом наглеца, стащившего цветок из его сада, было велико. Но некоторые напитки нужно выдержать для лучшего вкуса.

- Я хочу не просто одолеть их, - Светловолосый окончательно пришел в себя. - Нужно показать нашу силу, убедить всех, кто станет наблюдать за этим нападением, что "Десятка" не покорится никому. Пусть они выставят силы для борьбы с известным мастером. Насколько большое отчаяние постигнет их, когда атака провалится, не дойдя до противостояния с Вами? Я хочу, чтобы наши враги задохнулись от собственной злобы и бессилия, тогда на какое-то время "Десятка" будет защищена от посягательств алчных до власти монстров.

- Если твой враг приведет мастера, равного мне, одной Марины не хватит для защиты, - Фиалочка мог сделать как просит этот юнец, но не хотел. Ввязаться в бои, показать ученику свою силу и его слабость - что может быть лучшим стимулом к учебе? Как только появятся противники, он лично ими займется. Фиалочку не волновали планы нанимателя его бывшей ученицы. Не в его силах остановить того, кто постиг все грани школы "Великого переменчивого потока".

- Ей не придется сражаться, - улыбнулся светловолосый. - Ей предстоит вырваться в несколько мест для разведки, но бои не предусмотрены. К тому же я уже подстраховался на случай непредвиденных обстоятельств. Если мы не сможем защитить себя сами, придут те, кого злить не стоит.

- Какая интересная характеристика. О ком ты говоришь?

- Вы ведь успели оценить способности Байта Зерована? Я говорю о тех, кто сделал его таким, тех кто сначала создал этого демона, а затем убедил его в том, что он мало отличается от обычного человека.

Фиалочка замер. Внутри него бушевали ярость и любопытство. Этот юнец посмел загнать его в угол, заставить отказаться от своих замыслов и ждать появления "учителей" мальчишки. Любопытство оказалось сильнее.

- Да будет так, - Фиалочка сомкнул веки. - Я не стану вмешиваться в это бой.

- В таком случае, с Вашего позволения мы пойдем.

Когда за посетителями закрылась дверь Фиалочка еще некоторое время отслеживал их ки. Светловолосый нервничал, а ВетерДуш излучала умиротворение. Ей было многое известно о характере бывшего учителя. Она хорошо понимала, что ни ей, ни ее нанимателю больше ничего не угрожает.

- В наше время молодежь такая интересная. Передай своим хозяевам, что им лучше хорошо постараться и вызвать появление "этих неведомых защитников", - Фиалочка посмотрел вправо, туда, где скрывался шпион. Легкое усилие воли и удавка из синего пламени на его шее растаяла, оставив лишь небольшой след в качестве напоминания. - Сегодня я позволю тебе выполнить свою работу, иди и расскажи все, что услышал. Если они действительно хотят проверить свою крепость на прочность, то им стоит готовиться к самым плохим сценариям. Я хочу, чтобы твои хозяева показали все, на что способны. Это будет моей маленькой местью за дерзость юнца.

Наблюдая за легкой дрожью занавеси, Фиалочка улыбнулся, этот шпион и в самом деле на редкость везуч. Если бы он попал сюда на мгновение раньше, его бы ждала лишь смерть. Гости уже были рядом, а начинать переговоры с демонстрации трупа - дурной тон. Кто мог знать, что после встречи желание убить незадачливого наблюдателя пропадет полностью? Эта игра действительно манит к себе таланты. И если все продолжится в таком же духе, то теневой мир ожидает крупное потрясение. Эта "Десятка" - лакомый кусочек. Сама мысль о том, что придется делиться этим с другими будоражила. Война за "такое" неизбежна, а значит остается просто наблюдать и, когда придет время - получить причитающееся по праву силы.

***

- Вот так все и было, - закончил я. Некоторые детали пришлось опустить, но суть я рассказал, как и обещал.

- Отлично, тогда мой черед, - Деммук. - Главное, что ты должен знать о наследии Грабальзара - никому его не показывай. Фокусники обязаны хранить свои секреты до последних дней. Это наша честь и наша гордость. Бывают среди нашей братии такие, кто крадет чужое искусство, случалось это делать и мне. В память о великом фокуснике дам тебе совет: распотроши эту шляпу, где-то в ней заключен секрет. Обычно ученику дают основные наставления, учат нескольким распространенным манипуляциям, которые помогут заработать на хлеб и воду, но ни дадут ни крыши над головой, ни славы. Дальнейший путь им приходится идти самостоятельно. Сомневаюсь, что Грабальзар поступил бы иначе.

- Вообще-то он умер, а я общался с призраком. Чему он мог меня обучить?

- Именно поэтому я и посоветовал тебе распотрошить эту шляпу. Люди такого уровня всегда оставляют после себя наследие. Минимальное. Великих фокусов никто не раскрывает, потому как они сохраняют наши имена от забвения. Память людей - вот все, что остается от нас. И это то, ради чего мы живем. Слава, сияние которой сохранит, пусть и нас, но наши тени в этом мире.

- То есть, в итоге, мне придется разбираться со всем самому? - Деммук только кивнул в ответ. Люди это мира довольно эгоистичны. Не одерни меня Алиса, то чувство по-прежнему было бы во мне... тогда я бы испытал сильное разочарование, а это бы привело к... Понятно. Пока что эта игра не особо отличается от остальных, видимо, я слишком рано радовался. Кроме битвы против игроков здесь довольствоваться особо нечем, хотя окружающие места довольно красивы, люди забавны в своем разнообразии реакций, а еда необычна... Как-то по отдельности это разочаровывает, но вместе создает неплохой эффект. Хмм... - Полагаю, обещанных пояснений о магии я тоже не дождусь.

- Почему же? - улыбнулся Норус Минт. - Многое открыть я не смогу, поскольку ты - не член гильдии, но дать небольшие подсказки у меня право имеется.

- Что можешь рассказать об атрибутах магии?

- Их десять и каждый отвечает за свое направление характеры, области действия или качества магической силы.

- Можешь их назвать?

- Только один по твоему выбору.

- И как мне выбирать, если я не знаю, о чем речь? У них есть какие-то номера или берут начало в разных частях света?

- Неплохая попытка, но так ты многого не добьешься. Чтобы быть хорошим фокусником тебе стоит быть более хитрым, использовать непрямые методы.

- А, чтобы быть хорошим магом..?

- Нужно примкнуть к гильдии и прекратить свои глупые скитания.

- Тогда имеет ли значение порядок внедрения атрибутов к тому, что Великий Наставник смог достичь одиннадцатого ранга.

- Кто знает? - Минт лишь развел руками. - Даже те, кто попытался пойти по его стопам, столь же больших высот не достигли.

- Но атрибутов десять... Выходит, чтобы достичь запредельного ранга он внедрил в свою башню некий атрибут дважды?

- Да.

- И последний - одиннадцатый - отличается от первого?

- Нет, - маг улыбнулся. - Это тот же атрибут, что и начальный. Каким образом Макригг смог это сделать никто так и не смог выяснить.

- Что это за атрибут?

- Разум.

- И как он выглядит?

- А как он может выглядеть? - маг наслаждался процессом.

- Найти его можно... - начал я, внимательно фиксируя реакцию мага, - в разуме?

Норус Минт поперхнулся чаем.

- Что такое, Норус, - захохотал Деммук. - Не привык, чтобы тебя так передразнивали?

- Да, - маг нервно хохотнул, пытаясь состроить грозный взгляд, чтобы спрятать притаившийся в зрачках страх. - Если будешь настолько дерзким юноша, то на мою помощь можешь не рассчитывать.

- Ничего, - лицо мага все еще не пришло в норму. - Все, что нужно я уже узнал.

- Все? - Норус Минт занервничал сильнее.

- Почти все. Забыл спросить, если я создаю новый прием, то потом его легче использовать. Нужно просто вызвать соответствующее ощущение, - действительно, мысленное изменение формы предметов, насыщенности заклятий энергией, приложение вектора... это невероятная система поддержки игрока в "Десятке". За реализацию подобных вещей разработчикам стоит сказать огромное спасибо. Это может найти серьезное применение в реальном мире. Инструменты проектирования систем, тестирование нагрузки за счет четко прописанных физических законов... но это все меня не касается. Важно понимать, как на это смотрят сами местные.

- Конечно, он впечатывается в саму твою душу. В месте своей сути ты можешь создать для него особое обозначение, жест, а после призвать мысленным усилием. Если долго практикуешься в чем-то, это не потребует никаких осознанных усилий - тело и душа сделают все самостоятельно.

Кнопки навыка? Это можно будет сделать? Или функционал доступен прямо сейчас, и достаточно просто больше практиковаться с одним единственным приемом? Интересно...

- А может что-то помешать ему "отпечататься в душе"?

- Проклятие... - задумался маг. - Но его можно преодолеть если приложить намного больше усилий. Или если разрушить злые чары.

- Можешь сказать если на мне проклятие?

- Брось, на подобное никто не решится. Подобные действия - запрещены законами всех королевств континента. Какой безумец захочет навлекать на себя гнев правителей?

- И все же?

- Ну ладно, - маг взмахнул рукой и стены башни засветились. Вокруг нас возник трехцветный вихрь. Вход в медитативное состояние много времени не занял, но попытка захватить часть потока провалилась. Возникло чувство, что все тело обмазано маслом, а кружащая всюду сила подобна сияющим изнутри струйкам воды. Сколько ни пытайся с маслом она не смешивается, притянуть к себе не получается. Постепенно на наружной стороне моего левого предплечья проявился продолговатый изумрудно-зеленого цвета полупрозрачный слизень. Его рот жадно распахивался, поглощая крохи из кружащей вокруг силы.

- Его что, действительно прокляли? - озадаченно протянул Деммук. - Насколько знаю, иногда проклинатель оставляет отпечаток своей злобы.

- Если это был профессионал, а похоже, что так и есть, - возразил маг - то никаких следов он не оставил. Что ж, давайте проверим.

Он сжал руку в кулак, вихрь силы тут же устремился к нему, заставив ярко сиять. Норус Минт выставил указательный палец и мизинец. Между ними промелькнул разряд в миг обратившись сферой. Сгусток силы оторвался, ударившись в воплощение проклятия. Целый удар сердца ничего не происходило, но я был уверен - проклинатель покажется.

Изо рта слизня выплыло небольшое облачко зеленого пара, соткав крохотную, но узнаваемую фигуру с посохом.

- Меня зовут Макригг, - голос заполнил всю комнату, давил своей силой, - этот ребенок совершил нечто, что заставило меня помчаться через полконтинента ему навстречу. К счастью, он дал мне хороший ориентир, и я смог послать к нему свою проекцию. Увы, это деяние, видимо, было случайностью, поэтому мне пришлось повернуть назад, однако... разве мог я упустить такой шанс? Если это дитя действительно сотворило то, что я думаю; если в его душе был создан отпечаток; если он сможет повторить это... оставить ситуацию без внимания я не смогу. По этой причине я наложил на него свое проклятие. Та сила не оставит от него и ошметков. Ему нужно лишь призвать ее, а если не сможет, то пусть себе ходит с проклятием до конца дней своих. Я Великий Наставник Макригг признаю, что нарушил закон и если владыки континента посчитаю нужным меня наказать, - лицо сильнейшего мага приняло выражение, в котором смешались издевка, наглость, высокомерие и уверенность, - то я смиренно подарю им смерть у подножия своей башни. Если же вы рискнете снять мое проклятие, мой визит не заставит себя ждать. Надеюсь, вы простите мой эгоизм, в противном случае... - рука Макригга крепко сжалась на посохе, - приготовьтесь познать всю его глубину, жалкие черви!!!

Глава 22 Рассвет

- Никто тебе не поможет...

- Это неважно, Деммук, - теперь, когда смутная догадка подтвердилась, меня затопило чувство облегчения. Столько провальных попыток получить навык типа контроля, явный шок местных, но никакого результата. Ментальная сфера - атрибут разума, который Макригг внедрил в свою башню два раза, совершив невозможное. Уже это наводило на определенные мысли. Были мысли о возможных последствиях ночи на поле в окружении сов, но у других таких сложностей не возникло. Оставались только маги: Накоригад и Макригг - кто из них должен был так на меня повлиять.

- По-твоему, это мелочь? Для фокусника очень важно оттачивать свои навыки! Если ты будешь небрежен, твой фокус в миг раскусят! Люди не платят за то, что легко понять и возможно повторить - они хотят тайны, удивления, чего-то способного потрясти их воображение и заставить сердца трепетать в предвкушении. Одна единственная ошибка способна разрушить чудо, обратив его в набор тряпок, ниток и потайных отделений в сундуке.

- Это верно, - поддержал его Норус Минт. - Хорошим магом тебе не стать, поэтому прокормить тебя смогут лишь фокусы. Это большая проблема тебе стоит как можно скорее отправиться к башне Макригга и просить его снять с тебя проклятие. Если он заинтересован в тебе настолько, то может и в ученики взять.

- Не интересно, - от моего ответа маг дернулся.

- Как ты можешь так!..

- Второй атрибут Макригга как-то связан со смертью? - Минт после этого вопроса насторожился, собрался, будто и не хотел только, что меня отчитывать.

- Смерть - действительно второй атрибут его башни. Не пояснишь, откуда тебе это известно?

- В своем послании, прикрепленном к проклятию, он намеренно провоцировал возможного слушателя. Ему нужны враги, которые погибнут под его башней. Если он нашел способ достигнуть одиннадцатого ранга, что мешает ему постичь и двенадцатый? Раз он не боится сделать своими врагами все королевства континенте, то он или безумец, или ему нужны враги, множество врагов - гораздо больше, чем можно получить естественным путем, но все же меньше, чем на всем континенте. Иначе он бы напал на кого-нибудь. То, что он ждет инициативы с другой стороны выглядит как попытка обеспечить себе путь отхода. Воевать до тех пор, пока может справиться, а после отступить и признать свою вину. Кто захочет ссориться с таким магом? Простят ли ему тысячу-другую убийств за год службы?

- Хватит и месяца, - Деммук посмурнел.

- Действительно, - добавил Минт, - он ведь так и сказал: "подарю им смерть у своей башни". Боюсь, некоторые правители с радостью отправят своих людей на убой, если поймут, что таким образом могут оказать услугу Великому Наставнику. Прошу тебя, не рассказывай о своих выводах никому. Спрячь проклятие от тех, чья алчность может стать причиной гибели тысяч разумных.

- А, что мне за это будет? - магу вопрос явно не понравился. - Что именно ты ожидал от меня услышать после того, как отказался помочь? Вы двое оторвали меня от дел, обещали помочь, но в итоге все свелось к тому, что вы просто выслушали мою историю и дело с концом. Тайны фокусников? Правила гильдии магов? По-вашему, я в эту чушь поверю?

- Мы не лгали, - Деммук сжал кулаки, - существуют писанные и неписанные нормы, которые обязаны соблюдать все члены общин.

- Вот как? В таком случае, почему ты так свободно рассказывал о тканях, нитях и потайных отделениях? Особенно при маге... не потому ли, что тебе не впервой говорить в его присутствии о тонкостях искусства фокусов?

- Намекаешь, что я продаю гильдии магов секреты ремесла?!! - Деммук вскочил. хлопнув руками о стол так, что чайник едва не опрокинулся. - Не бросайся такими обвинениями, мальчишка!!!

- Норус Минт, скажи мне, как давно гильдия пытается раздавить магов-странников? Сколько уже вас терзает зависть?

- Что? - глаза мага начали перебегать с кружки на закуски, Деммука, Алису, словом, смотрели куда угодно, но не меня. Ему стоит поучиться самоконтролю. - Гильдия пытается наставить своих заблудших братьев, помочь им...

- Запереть себя в клетку? - Норус Минт замер. - Должно быть это невыносимо - чувствовать свою привязанность к башне, тогда как другие могут свободно передвигаться. Не думаю, что Макригг испытывает зависть - он явно из другого теста сделан. Когда Великий Наставник говорил о башне и магах-странниках он не лукавил. В каждом его слове была непреклонная уверенность. Когда люди так сильно верят в свою идею, их сложно высмеивать, даже если они ошибаются.

Эти двое молчали. Глупо было рассчитывать на помощь от местных, не имея прокачанной репутации с их фракциями. Эта мысль вызвала улыбку.

- Идем, Алиса, нам больше нечего тут делать.

- Постой! - Минт побрел за нами следом. - Даже если между гильдией и магами-странниками есть недопонимание, отправлять множество людей на убой - чересчур. Если ты спровоцируешь убийство людей Макриггом, чтобы выставить гильдию в дурном свете... мы этого так не оставим!

- Пусть только попытается, - Деммук неожиданно появился впереди нас. Он опирался о стену спиной, его нахмуренные брови почти соединились над переносицей, а желваки играли на скулах, выдавая ярость, охватившую мужчину. - Тогда я покажу ему фокус, удивляющий буквально до смерти.

- Не стоит, - я помахал им рукой на прощание. - Этим вечером. Удивлять буду я.

До заведения Фигнора мы добрались быстро. Минт еще пытался что-то добиться от нас, но в конце концов, Деммук его остановил, и маг перестал нас доставать.

В зале мы увидели только одного члена нашей небольшой группы.

- Карлайла, где остальные?

- Острог и Имомуши еще изучают город, Тавур изучает местный санузел. Ему предложили бонус в случае продолжения игры после завершения бета-теста, если он согласится провести тест дополнительного оборудования капсулы.

- Вот как. Я думал предложить ему прямой билет к профессии алхимика, но раз он задержится на неизвестный срок, то остается только положиться на тебя. Передашь ему это? - я передал Карлайле пропуск в квартал Ягон.

- Это то самое? Хм, признаю, это слишком удивительно. Что ты сделал, чтобы настолько прокачать репутацию за несколько часов?

- Ничего. Думаю, проделки администрации. Слишком нарочитая встреча с кем-то, кого назвали "Посланницей". И у нее было пятьдесят шесть рук.

- А? Но я видела только две.

- Видимо, ты просто не успела заметить, как они разделились.

- Интересное у тебя зрение, - протянула Карлайла, болтая наполовину наполненным бокалом. - Достойно слухов, которые вертятся вокруг имени Дитя Кода. Хорошо, я передам пропуск Тавуру, хотя намек на название нашей группы слишком очевиден. Считаешь, это были проделки ВетерДуш?

- Возможно. Или это в целом решение администрации. Если я прав, то таким способом они пытались задобрить программу-арбитра.

- Ты о неполученной награде за досрочное прохождение первого этапа?

- Меня это особо не волнует, но вот алгоритмы "Десятки" могут придерживаться иного мнения. Довольно странно, что Имомуши позволили услышать разговор, не предназначенный для его ушей. Это явная провокация, на которую он попался.

- Не думаешь, что кто-то просто озаботился "справедливостью" или, может, у тебя есть персональный фанат среди сотрудников?

- Кому я здесь нужен? Все, кто знаком со мной, знают, что с играми я знаком хорошо лишь из-за родителей-задротов. Я разочаровался в них давным-давно, - при воспоминаниях о давних печальных днях против воли вырвался вздох. - В любом случае, эта игра пробудила во мне нечто похожее на азарт, но это случилось не так давно. Вероятность вмешательства по личным причинам слишком мала.

- Даже если среди персонала есть человек, работающий на твоих родителей?

- Это ничего не меняет. Чем больше я об этом думаю, тем больше уверен, что они именно они развили во мне неприятие к играм. Специально.

- Как-то это не согласуется с твоим заявлением о том, что они "задроты".

- Иметь доступ ко всем играм мира и не получать от этого хоть какого-нибудь удовольствия... Это разве не дает мне право на некоторую злость?

Карлайла расхохоталась. От резких движений женщины, содержимое бокала расплескалось по столу. Досталось и нашей с Алисой одежде. Как Карлайла умудрилась не заляпаться сама, можно только догадываться.

- Вот уж не ожидала, что на самом деле такой. До меня доходили слухи, но ничего подобного на правду, которая тут раскрывается мне встречать не доводилось, - она подалась вперед и понизила голос. - Признайся, почему ты так разоткровенничался?

- А почему ты не удивилась, когда я не спросил, откуда тебе известно, что среди персонала есть человек из окружения моих предков?

- Как интересно, - Карлайла улыбнулась совсем не так как раньше. - На что ты намекаешь?

- Ни на что. Просто интересуюсь твоими мотивами. Знаешь, когда ты делаешь такое лицо, то кажешься еще более знакомой, - я протянул руки и сделал из волос Карлайлы два хвоста, торчащие над ушами. - Точно. Это ты.

- Эй, не трожь мои волосы!

- Вы были знакомы раньше? - удивилась Алиса.

- Знакомы нет, но пару раз виделись. Она была в гильдии родителей, но покинула ее. Можно сказать, что она - еще одна жертва моих родителей, которая разучилась получать удовольствие от игр.

- Не родителей, Байт Зерован, - Карлайла возмущенно цыкнула сквозь зубы. - Это все вина твоего отца - он испортил Восемь нулей. Мужчины! От вас все зло в этом мире!

- Вроде бы, именно ради женщин развязываются войны.

- Э... к чему ты ведешь?

- Совершенно ни к чему, но знаешь... играть против таких сильных игроков в реале в одиночку очень тяжело. Если ты захочешь найти союзников для борьбы с моими родителями в реале, то обдумай мою кандидатуру.

- Почему ты это предлагаешь?

- Потому, что игры настоящей жизни - единственные, что еще могут приносить мне удовольствие. К сожалению, ресурсы не падают на меня с небес, а боги не спустились, чтобы сообщить мне, что я - "избранный".

- Байт, - Алиса смотрела непривычно серьезно, - твои родители - плохие люди?

- Нет, конечно, - моя будущая жена охнула, когда я обнял ее. - Но они хотели, чтобы я бросил им вызов. Такие у них методы обучения премудростям жизни или вроде того... Своеобразная забота, что и говорить.

- Это в их стиле, - Карлайла с сожалением смотрела на пустой бокал. - Хорошо, я обдумаю твое предложение, но только после завершения игры. Не исключено, что эта игра сможет "исцелить" нас.

- Но не разочарует ли их такое "исцеление"?

- Грррр-рх! Ты хотел уходить? Вот и проваливай! Хватит мне настроение портить.

Я встал, потянув Алису за собой. Может это и странно, но отпускать ее надолго в мои планы не входило. Чем больше мы проводим времени вместе, чем больше она привыкает к моему постоянному присутствия, тем более открытым становится ее сердце. Конечно, еще важны положительные эмоции, ассоциативное соединение моего образа и чувств радости, хорошего настроения, удовольствия, адреналина с духом приключений позволит покорить ее еще быстрее. Как гласит симулятор Темного властелина, подданные обязаны боготворить своего владыку, чтобы прощать ему ужаснейшие деяния, как мелкие шалости, а возлюбленная - не какой-то там подданный, но часть правителя. Две половины целого обязаны находиться в гармонии, ведь иначе это породит безумие. А за сумасшедшими не пойдет никто...

- Байт, у тебя такое странное лицо. О чем ты думаешь?

- О том, как сделать тебя всецело своей и телом, и разумом, и душой.

- П-почему это выглядит так, будто ты сказал п-п-правду?!

- Потому, что так оно и есть, - я уже открывал дверь, когда услышал окрик Карлайлы.

- Тебе не интересно, кто из "Двух восьмерок" здесь?

- Это не имеет значения.

- Он не из тех, кого можно игнорировать! Байт Зерован, я спрошу лишь раз: ты уверен, что хорошо знаешь, чем именно занимаются твои родители в реале и какие люди находятся у них в подчинении?

- Вернемся к этому вопросу после того, как ты осознаешь насколько я тебе нужен для игры с ними.

***

Рука Байта крепко держала ладонь Алисы, и она признавала, что это чувство нельзя назвать неприятным. Ее сердце было в смятении от его признания, а разум терялся в догадках относительно его отношений с семьей. Это не то, что она могла понять прямо сейчас. Тайна вызывала любопытство, манила и Алиса чувствовала, как ее опутывают незримые нити, что крепко связывают их руки вместе. Этот человек... такой странный, таинственный и уверенный в себе. Этот выдуманный мир поражал воображение, но сейчас вопрос о том, что скрывается в тени Байта Зерована будоражило куда больше. "Десятка" - лишь рекламный щит, на который нужно повесить заметку о школе "Великого переменчивого потока", а он... он...

Жених? Этого слова было недостаточно, чтобы описать чувство в груди, от которого телу становится жарко, а разум покидают здравые мысли. Будущий муж? Много ли тех, кто связали себя узами брака, но остались друг другу чужими людьми? Или же он в-возл-л-лю...

Алиса резко замотала головой, отгоняя непрошенные мысли и сжал кулаки, чтобы собраться. Сейчас не время думать о подобном, к тому же разве могла она вот так быстро вл...

- Что-то не так?

- А? - только сейчас Алиса поняла, что крепко сжала пальцами руку Байта, будто намеренно привлекая его внимание. - Н-нет! Все в порядке!

"Мысли путаются... Почему я заикаюсь? Я - дочь своего отца. Одна из дочерей скрытого мира. Нужно собраться! Соберись, соберись, соберись! Все, теперь никаких проблем с речью не будет! Моя воля крепче стали!"

- А к-куда мы... идем? - это прозвучало так робко и жалостливо, что у Алисы едва слезы не навернулись от собственной беспомощности.

"Тело предало меня! Если не получается собраться, то нужно воспользоваться одной из техник клана. Он не должен видеть меня в таком позорном состоянии. Поэтому... поэтому... Точно! Слиться с окружением, стать невидимой - это позволит скрыть мои слабость и смущение!"

- На городскую площадь. Надеюсь именно туда придут наши противники. Если все получится, мы отвоюем этот город, а я заодно избавлюсь от проклятия старого мага, - глаза Байта смотрели так пристально, что Алиса на мгновение забыла, как дышать. - Все в порядке?

- Првх-хуа! - попытка одновременно сказать "Да", вдохнуть воздух и сглотнуть скопившуюся во рту слюну, чтобы она не вылетела наружу не могло не закончится плачевно.

"Теперь я это понимаю, но почему не подумала об этом сразу? Что это был за звук? Это я сделала? Это я сделала... Ваааааа!!! Как же стыдно!!! Хочется под землю провалиться! Что со мной происходит?!! Я ведь нормально мыслю, почему же все заканчивается странно? Неужели меня кто-то околдовал? Тогда если Байт сможет снять чары с себя, то и меня освободит? Да, так и должно быть!!!"

- Вперед! - Алиса резко ускорилась. - Не отставай!

- Как у ж тут отстанешь, когда ты так в мою руку вцепилась?

- Не смей отпускать ее, понял!

- Конечно. Никогда не отпущу.

Алиса почувствовала, что ее лицо краснеет.

"И как я додумалась сказать подобное? Я ведь не имела ввиду ничего такого".

Площадь появилась перед Алисой настолько неожиданно, что она едва не вскрикнула от удивления и...

"Я разочарована? Почему? Откуда это чувство?"

- Ладно, они уже здесь. Хорошо, что ждать их появления до самого вечера не придется.

Прохлада ветра коснулась ладони, и Алиса поняла, что Байт все же не сдержал своего слова. Их руки разъединились.

"Вот идиот! Как он мог?! ... Хотя постойте, с чего я так разозлилась? Ему нужно сражаться с врагами, поэтому держать меня за руку он никак не может. Это правильно, но... почему я не могу смириться с этой правильностью?"

- Упс! Прости, - Байт скорчил извиняющуюся рожицу, - только пообещал не отпускать твою руку и вот уже нарушил слово. Больше я этого не допущу.

Их ладони снова сомкнулись. Алиса хотела сказать, что впереди сражение, но не нашла в себе силы действовать так, как велит разум.

- Эй, вы там! Вы из группы семнадцать?

- Верно! - вперед вышла девушка в темном балахоне. Рядом с ней шел парень с руками, обмотанными бинтами. Остальные остались стоять позади, и было их там несколько десятков.

- Предлагаю не ждать до вечера, а разобраться прямо сейчас.

- Хотите биться вдвоем? - голос парня был чуть хрипловатым, угрожающим.

- Нет, конечно, - Байт смешно помахал рукой. - Хватит и меня одного.

- Наглость - второе счастье, да? - Алисе показалось, что противник даже обрадовался такому ответу.

- Нет, у меня просто есть уверенность в своей победе. Поэтому даю вам шанс признать свою ошибку и разойтись мирно.

- Даже, если ты не блефуешь, мое любопытство просто не даст мне оставить это как есть.

- В таком случае, мне жаль...

- Чего?

Байт закрыл глаза и сжал кулак свободной руки, а через секунду парень с забинтованными руками упал на землю без сознания.

- Как я и думал, он вырубился. Вряд ли ему светит увидеть быстротечную концовку группы семнадцать.

- Что ты с ним сделал? - глаза девушки начали сиять фиолетовым цветом, а на земле появился магический круг.

- Так ты тоже маг?

- К несчастью для тебя, я уж получила первый атрибут, имя которому "Смерть". Конечно, положить его в основу башни спорная идея, но зато моя сила всегда при мне, пока есть жертвы. Раз уж ты вывел моего товарища из игры, я обращу его жизнь в ману. У тебя просто нет шансов. Судя по твоим словам, ты - мой коллега по классу. Я виде лишь две причины для смелости. Либо ты получил атрибут "Смерти", как и я, либо нашел редчайший атрибут "Пространства". Только они позволяют начинающему магу не быть беспомощным во время путешествий. Силы смерти я не заметила, а значит ты пространственник. Давай, покажи мне способности своего атрибута, а я продемонстрирую тебе, почему магов смерти в этом мире боятся настолько сильно!

- Прости, но не выйдет, ведь я получил это, - Байт вытянул вперед руку и показал пустую ладонь.

- Там ведь ничего нет...

- О! Алиса, так ты не видишь?

- Пытаешься напугать меня пустой ладонью?

- Пустой? Как бы не так, - Байт улыбнулся и Алисы появилось нехорошее предчувствие.

В его глазах горело предвкушение битвы. Ей было совершенно ясно, что его затея, чем бы она ни была, чистая авантюра. Сейчас он и сам не знает выйдет ли у него победить. Одолеет ли он противника, выйдя на это татами, или позорно проиграет. Вперед ведет один лишь дух, отличающий воина от простого ремесленника. Дух воина... именно его пробуждения в Байте матери наказали Алисе не допускать ни в коем случае.

"Все ведь обойдется верно? Обойдется..."

- Ты знаешь обо всех этих отпечатках навыков в душах и тому подобном?

- Разумеется! Хочешь сказать, у тебя есть сильный навык? Это не имеет значения. В битве магов равного уровня победит тот, у кого больше маны. И меня ты...

- А ты знала, что атрибут может использоваться как источник энергии? Как думаешь, сколько силы я получу, разрушив его?

- Вешай лапшу на уши кому-нибудь другому! Атрибут соединяется с магом сразу при обнаружении. Сразу сливать его с башней не обязательно, но отделить его от себя, как и разрушить - невозможно.

- Если только, - Байт развернулся в сторону. Алиса увидела там Норуса Минта и Деммука, грозно сверкающего пенсне. - Если только на мага не наложили определенные чары, блокирующие его связь с атрибутами, делающие его магом-странником, магом без башни. Наверное, раньше это считалось наказанием для провинившихся, но затем гильдия получила вместо смирения и раскаяния новых противников, научившихся кусаться в ответ. Не расскажешь, как именно это случилось, Норус Минт?

Маг сжал губы, но не стал отвечать. Он не подтвердил догадку Байта, но и не опроверг ее.

- Эх, - вздох Байта был смесью сожаления, радости и любопытства, - если бы наши отношения с жителями стартовой деревни сложились иначе, вероятно, у меня было бы две головы огромных зверюг в качестве трофеев... Ладно, даю вам последний шанс!

- Пошел ты! - девушку полностью охватило сияние, она вытянула руки над головой. Потоки сияния соединились в огромное копье, очертания которого становились с каждой секундой отчетливее.

- Надеюсь, это сработает, потому что как иначе вызвать активацию я не представляю, - еле слышно прошептал Байт. - Если навык вообще был создан...

Его голова была опущена, а правый кулак взлетел вверх. Указательный палец и мизинец смотрели в небо.

- Дай!!! - кулак Байта засиял изумрудным цветом, а между выставленными пальцами пробежала молния, скручиваясь в дрожащую сферу. Казалось сияние не может удерживать стабильную форму от переполнявшей его мощи. Голова взметнулась, позволяя глазам упереться во врагов, а рука опустилась, нацелив сияние прямо на врагов. - Гооаааааалдыыыыыыыыы!!!

Алиса успела заметить, как появился конус сияния, а затем... часть города исчезла.

***

Пройти через астрал к огоньку другого игрока и пронзить его используя превозмогание. Затем быстро вернуться назад и проверить на возможность использовать добытый атрибут разума. Догадки воплотились полностью, хотя некоторые сомнения о запечатлении отпечатка навыка оставались. Удар был силен, и главное - я чувствовал, как исчезает сознание из врагов, стоящих на пути расширяющегося конуса света. Каждое мгновение растягивалось, принося удивительные ощущения... могущества.

Слизняк проклятия с левой руки испарился мгновенно, несмотря на то, что навык я отпустил в противников с правой. Форма в виде сферы, жест аналогичный тому, что показал Норус Минт - все удалось. Только некое тянущее чувство не давало покоя, будто все шло слишком гладко и оттого - скучно. А затем сияние замерло, перестало двигаться дальше. На короткий миг показалось, что часть пространства затерлась незримым ластиком, оставившим лишь туманно-зеленую окантовку от уничтоженного квартала города. И в то же время я ощущал, что чары замерли, не достигнув местных жителей и их домов.

Замерший свет раскололи трещины, обратив конус сияния в тучу разноразмерных осколков. В то же время слева начал закручиваться туман, жадно пожирающий их. За один удар сердца он превратился в смерч намного выше башни местного мага. Из-за поднятой пыли рассмотреть происходящее деталях уже не удавалось, порывы ветра трепали одежду, а состояние неудовлетворенности мешало ясно мыслить.

- Это был не сон и не иллюзия! - голос Макригга разносился по всей площади, перекрывая шум от суеты испуганных местных.

- Великий наставник?! - раздался в стороне возглас мага. - Это действительно вы?!

По земле пробежала дрожь. Казалось, что великан опустил на нее свой молот, пыль развеяло потоком чего-то, что не было ветром. И пришло оно не со стороны голоса. Мелкие крошки земли и камня просочились сквозь пространство, открывая вид на человека в закованного в тунику из мрамора. Сколько бы я не смотрел на его одежду, она выглядела точно, как камень. И тем более сюрреалистичным казалось его движение. Шаг, второй, третий, а каменные одежды, лишь чуть шелохнувшись, возвращались к прежней форме. Одного взгляда хватало, чтобы оценить их массивность.

- Байт Зерован! - человек суть вздернул голову, отчего крупные коричневые кудри на его лбу тряхнулись, а кругло, но не пухлое лицо приняло оттенок высокомерия. - От лица всех хранителей этого мира призываю тебя не использовать более подобных сил. Ты опережаешь установленный порядок развития мира, и мы вынуждены принять меры.

- Ну, так я ведь из труппы "Опережающие", - пожал плечами, - мне просто положено так делать. И кто такие эти мы, к которым ты себя причисляешь?

- Глупец! - справа кричал Норус Минт и выглядел он совсем не радостно. Откровенно говоря, я не мог даже представить себе его настолько испуганным. Маг боялся Макригга, но на одетого в камень человека он глядел как на само воплощение неумолимого рока. - Не смей так говорить с одним из столпов этого мира!

- Не стоит его бояться, - возразил Великий наставник, - именно он - ограничитель гениев - виновен в исчезновении моего учителя! Иди сюда Байт, я укрою тебя от его гнева, а после сниму ограничение. Ты станешь магом среди магов, обещаю.

Макригг протянул в мою сторону руку, но в ответ получил лишь усмешку.

- Извини, но я намерен оставаться магом-странником. И сбросить тебя однажды с самой вершины твоей башни своими собственными силами.

- Не глупи! Маг без башни - ничто, я не стану требовать с тебя прохождения испытаний, просто становись моим личным учеником.

- Великий наставник, - Норус Минт спрашивал Макригга, но не отрывал взгляд от облаченного в камень человека. Он давал нам время поговорить, будто ничто в этом мире не волновало его, а нужды в спешке не было никакой. - Почему вы предлагаете ему это? Гильдия никогда не пойдет против столпов. Это безумие! Воевать с ними - все равно, что воевать с самим миром. Даже если вам удастся его уничтожить его, то это разрушит и само сущее!

- Мне просто нужно будет занять его место.

- Это невозможно! - трудно было сказать, что больше в крике Минта: ярости, попытки образумить Макригга или отчаяния.

- Ты видел это и ничего не понял?

- Видел что?!!

- Чары, которые использовал этот мальчишка. Меня называют живой легендой, поскольку мне доступна магия одиннадцатого ранга, но то, что творил он... - Макригг оскалился, а его глаза сверкали злой радостью, - намного сильнее! Эти чары выше одиннадцатого порядка! Этот молодой маг смог постичь заклятие двенадцатого ранга, и ты спрашиваешь, почему я предлагаю ему ученичество и защиту?

- Этого не может быть! Не может... но тогда понятно почему явился один из столпов...

- Это не так! - к нам с Алисой подбегали Имомуши и Острог и выглядели они обеспокоенно. - Когда мы попали под этот удар и оказались на попечении врачей ВетерДуш сказала, что система посчитала твои действия магией тринадцатого порядка. Вроде бы, это уровень богов.

По коже пробежали мурашки, а волосы на затылке встали дыбом. Что-то подсказывало мне, когда я смотрел на потрясенные лица Норуса Минта, Деммука, множества местных и даже Макригга - свой навык контроля, я наконец-то получил.

- Верно, - произнес человек в каменной тунике. - Это магия тринадцатого ранга, которая должна быть доступна исключительно богам. Вот только и богов это мир еще не знает.

На этих словах Деммук резко повернулся в мою сторону. Фокусник не забыл наш разговор о жрецах и тех, кому они служат.

- Меня называют ограничителем гениев, но это заблуждение, - продолжил столп.

- Как бы не так! В каждом трактате о древних прорывах и пропавших героях, магах, воинах я встречал твое имя! Ты уничтожил их! Но все они остались в легендах и мифах! До тех пор, пока ты не сотрешь о гениях последнюю память, найдутся такие как я - те, кто бросит тебе вызов! Снова и снова, пока не повергнут!

- Ты ошибаешься, Макригг, - невозмутимо ответил столп, - в двух вещах. Во-первых, я никогда не пытался ограничить одного человека, а во-вторых - стереть память всем в этом мире в моих силах, однако... не в моих желаниях.

- Нравится наблюдать за нашими трепыханиями? Считаешь они бесполезны? Это высокомерие погубит тебя.

- Это не высокомерие, Макригг. Ты можешь постигнуть магию двенадцатого и даже тринадцатого ранга. Можешь стать героем, равным нерожденным богам, возможно твоя сила сможет сравниться даже с могуществом хтонических существ, но даже тогда этого будет мало, чтобы одолеть меня. Сделать это можно лишь одним способом - доказать, что я плохо выполняю свою работу. Тогда на мое место сможет занять кто-то иной.

- В таком случае, им стану я.

- Надеюсь, что ты одумаешься и не будешь претендовать на роль опоры мира. То, что доставляет наслаждение мне, может обратить твою жизнь в непрекращающиеся страдания.

Макригг только скрипел зубами. Удивительно, но сейчас он выглядел так, будто присутствовал не его призрак, но сам Великий наставник во плоти.

- Ты так и не ответил на мой вопрос. Кто ты такой?

Тот, кого называют столпом вновь посмотрел на меня. На его лице появился легкий намек на улыбку.

- Я - один из столпов этого мира. Нас десять по названию этого мира. И хоть ты нарушил равновесие своей выходкой, мне радостно.

- Почему?

- Тебя оставили без награды, когда ты помог остальным товарищам справиться с задачей. Сейчас, пока вы делаете разведываете этот мир, у нас нет полной власти, но это не значит, что мне нравится наблюдать за тем, как рушится равновесие.

Возможно, для местных это и звучало непонятно, но мне было ясно - пока идет бета-тестирование власть столпов ограничена. Он один из алгоритмов, руководящих "Десяткой"?

- Ты арбитр?

- Я ее брат.

- Значит, это навык не был дан мне взамен награды за первый этап?

- Верно. Высшие силы скрыли его и это было допустимо, но ограничивать тебя столь сильно... для меня видеть подобное - истинная мука. Теперь, когда ты нарушил равновесие я имею право вмешаться. Подобная сила не должна быть столь доступной в этом мире, приводя все к равновесию, я могу и наградить тебя. Это прекрасно.

- И зачем? Если я правильно понял, ты отлавливаешь баги? - на мои слова столп кивнул и это было странно. Он понимал значение сленгового слова, а значит, как я и подозревал, его возможности были не просто выше, чем у остальных местных. Неужели, они дали этим программам доступ к транснету? - Тогда почему тебя так беспокоит такая мелочь как отсутствие награды?

- Ты все поймешь, когда услышишь мое имя, Байт Зерован, - это заставляло нервничать. Беспристрастной программе я доверял больше, чем такой вот очеловеченной. В основе действий всех местных лежит эгоизм, выходит, что и в его тоже? - Я не ставлю ограничения перед отдельными гениями, но меняю весь мир.

- И какое же у тебя имя?

- Мое имя, - человек, одетый в каменную тунику поднял руку, а в полупрозрачном окне тут же замигало оповещение о глобальном патче игры, - Баланс!

Хотелось спросить не послышалось ли мне, но он уже исчез.

- Баланс в человечьем обличье? - Острог погладил бритую голову. - Эта игра не перестает удивлять. Они могли бы не делать его личностью.

- Живые неписи - изюминка "Десятки", - не согласился с ним Имомуши. - Кстати, Байт, твой крик был слышен на весь город и это заставило нас понервничать. Не мог бы ты заранее предупреждать, когда собираешься снова использовать эту штуку?

- Ты сам слышал Имомуши. Мне больше не позволят вот так выкашивать врагов легким взмахом руки. Баг исправили.

- И дали тебе заслуженную награду, - на лице товарища появилось выражение облегчения.

- Если подумать именно то, что мне не дали награду стало той причиной, которая заставила тебя убедить друзей сформировать с нами группу. Хех, это была более, чем достойная компенсация!

В голове закрутились мысли о том, сколько всего мы сможем сделать вместе в этой игре. Заботы о мире реальном стали туманными и отошли куда-то на периферию сознания. Гильдия... неужели это и правда реальность? Группа игроков, не связанная с родителями. Товарищи, о которых знаешь не так уж много, но ценишь почти так же ка родственников.

- Посмотрим список изменений? - Острог начал водить пальцем в воздухе, когда появилось сообщение о проведении экстренного выхода из игры через десять секунд.

- Видимо, список, будет длинным, - Имомуши выглядел на редкость довольным. - Как насчет перекусить пока ждем? Я загляну к остальным...

Большего услышать я не успел. Игровая капсула раскрылась, открывая вид на лицо медсестры. Она традиционно спросила о самочувствии, повторно проверила показания на дисплеях мониторинга состояния организма, и только убедившись, что все в порядке, ушла.

Мысли о "Десятке" не исчезали пока я переодевался, не пропали они и во время принятия душа. Сколько нас еще ждет? Игра была подобна фантастическому сну, в который хотелось вернуться после случайного пробуждения ранним утром. Я стоял у окна, но не видел, что было за ним. Желание возвратиться в капсулу становилось все сильнее. Макригг, наследие фокусника, противостояние с другими игроками - все это меркло на фоне борьбы за главный приз. Сам он ничего не значил, но победить для столь малой группы как "Опережающие" - невозможно. А разве стать тем, кто превзойдет все мыслимые рамки - не самое большое наслаждение?

Как именно это случилось, я не понял, но внутри появилось нечто. Оно звало и требовало вернуться в игру, бросить вызов сильным противникам и победить. Пульсировало в груди, руках, ногах, голове... Кто-то постучал в дверь, но я не обратил внимания, потому что нечто вырвалось на свободу разноцветными потоками. Дверь резко открылась. Сломанный замок никак не получалось связать с фигурой Алисы, врывающейся в комнату из коридора. Странно... Должен был быть какой-то звук от удара, но его не было. Не слышал я и слов, которые с обеспокоенным лицом кричала Алиса. Совершенно беззвучно мигнули и взорвались лампы на потолке, когда через них прошел гудящий многоцветный поток - нечто, вырвавшееся из моего тела...

***

Сквозь окна больничной палаты виднелось рассветное солнце. Удивительно яркое и холодное. Лучи его не грели, но возвещали о начале дня. Странное чувство. Есть что-то неестественное в Солнце, которое не греет. В какой момент я отрубился? Не знаю. Как оказался в палате? Все это еще только предстояло выяснить. Могу только сказать, что чувствовал себя превосходно. Рядом, в кресле дремала Алиса. А у стены без малейшего намека на сон в глазах, опирался о стену врач. Он покрутил в пальцах сигарету, покосился на мою будущую жену и спрятал в кармане халата.

Пожалуй, сейчас стоило беспокоиться о здоровье, ведь висящее в воздухе миниатюрное подобие женщины, покрытой густой зеленой шерстью в головном уборе, заставляющих вспомнить о древних цивилизациях, любивших делать короны-маски из лиан, золота, дерева и ярких крупных перьев, нельзя назвать ничем иным кроме как галлюцинацией. Возможно мне стоило испугаться и заподозрить у себя безумие после того, как она несколько раз скорчила мне рожи, прерываясь на сдавленное хихиканье в кулак. Возможно... Вот только недовольные глаза врача следили за беснованием этого существа. Его лицо морщилось, когда она пыталась выкинуть что-нибудь непристойное, а легкий намек на движение руки смирял галлюцинацию, пусть и ненадолго. Словом, выглядело все так, будто она - реально существующее создание. И вот это пугало намного сильнее...

Глава 23 Ген геймера

- Это не сон и не галлюцинации, - голос врача был спокоен и чуточку ленив, как у человека, вынужденного делать скучную, проблемную, но необходимую работу. - Знаешь, что с тобой произошло?

- Не уверен, - я думал, как описать словами то, что случилось максимально подробно и в то же время не скатиться в бессвязный бред.

- Зато я знаю. Если просто, тебе удалось высвободить азарт. В этот момент тебя застала девчонка, - кивок в сторону спящей Алисы, - и вырубила. Ты бы потерял сознание в любом случае, так что не вини ее.

- И не собирался. Она моя будущая жена как-никак, - судя по тому, что интерес в глазах врача был совсем небольшим, мой план по выведению его из равновесия не удался. Было изначально ясно, что для этого потребуется нечто большее, но ничего подходящего в голову не приходило. Чем можно шокировать человека, глядящего голову мелкого гуманоида невозможного вида, да еще висящего в воздухе. Тогда остается лишь спрашивать в лоб

- Это точно...

- Это не игра. Не глупи, зачем кому-то вводить тебя в заблуждение таким экстравагантным способом? Ты видишь ее, - врач указал на мелкое зеленошерстное создание, - потому, что в тебе пробудился ген геймера. Это прогнозировалось как побочный эффект использования наших капсул. Естественно, мы все предусмотрели. У капсул есть второй режим работы - мояши. Чтобы подобных электромагнитных аномалий не происходило впредь, твоему телу нужно давать нагрузку. Тестирование проведем, когда успокоишься и будешь готов вернуться к тестированию.

- Погодите! - от возмущения я даже забыл, что сейчас предрассветное время и многие спят. - Почему... Как..? Донат побери! Это уже как-то слишком. Что она такое? Что значит пробудился ген геймера? Разве после его пробуждения не появляется особая аура? Откуда такие побочные эффекты?

- Аура, это да... - врач задумался, но вскоре продолжил. - Короче, от гиперактивности нервной системы могут возникнуть электромагнитные искажения вокруг человека. При достаточной силе они влияют и на других людей. Воздействие может оказаться достаточно сильным, чтобы у него перед глазами внезапно появились различные цветные потоки, чтобы он начал слышать странные звуки или ощущать холод, тепло, страх, радость, гнев, возбуждение. Грубо говоря, пресловутое стадное чувство есть не что иное, как резонанс этих искажений. Люди объединяются в группы, а их совместное излучение становится сильнее. Поэтому на концертах многие кажутся друг другу едва ли не братьями. По той же причине во время спортивных состязаний те, у кого другой привкус ауры, начинают казаться врагами.

Словом, эти искажения присутствуют с нами всюду, но осознанно распознавать их могут далеко не все. Те, кто называют себя геймерами, подразумевая нечто большее, чем просто увлечение играми, не уникальны. Люди, ходившие между жизнью и смертью, практикующие особые направления боевых искусств, принимающие спецпрепараты... да и просто те, кому случайно посчастливилось родиться с подходящим сочетанием генома - все они могут видеть ауры. Об этом не принято распространяться, но так оно все и происходит в мире. Ты удивишься, насколько много таких людей. Тех, кто может управлять своей аурой - намного меньше.

- Про искажения я в курсе, но что значит управлять?

- Я как раз собирался об этом рассказать, так что замолчи и просто слушай, - от этого замечания чуть не выругался. Если подумать, передо мной открывается какая-то тайная часть мироздания, секреты, невиданные возможности... наверное... и этот монотонный, бубнящий, как по бумажке, голос портил саму мысль о возможном получении удовольствия от процесса просвещения. Никакой радости, никакого аза...

"Поэтому? Он делает все так нарочито, чтобы я не поддался азарту?"

- Что-то не так? - врач казался ленивым, но теперь я видел... на самом деле он собран и пристально следит за моим состоянием.

- Думаю, что это иронично. Такая пафосная вещь, как открытие новой грани мира проходит на удивление... неброско? Даже и не знаю, как описать это чувство.

- Все важные вещи на первый взгляд незаметны. Так что, воспринимай пробуждение гена геймера, ка подарок судьбы.

- Я подумаю о том, чей именно это подарок.

- Хм, - врач впервые повел себя искренне. Казалось, он весь расслабился, посмотрел одобрительно, ухмыльнулся лукаво, забросил сигарету в рот и несколько раз чиркнул зажигалкой. Он держал огонь всего пару мгновений, всматривался в него, будто спрашивал совета и отпускал, затем снова и снова... однако так и не прикурил. - Думай. А я пока продолжу. Манипуляция аурой встречается среди многих: кто-то научился давить на жалость, кто-то соблазнять или запугивать. Бывает, сразу и не поймешь откуда такие чувства появились. Ты еще убедишься, как часто подобное происходит, если будешь смотреть внимательно. Обычно это небольшие проявления, но есть люди, способные оказывать сильнейшее давление на других. Мастера могут заставить тебя поверить в существование самых неожиданных вещей.

- Таких, как стена огня посреди тренировочного зала? - перед глазами всплыла встреча со стариканом.

- Это небольшой пустяк. Чем лучше ты управляешь своим организмом, тем более сложное искажение можешь вызвать. Конечно, за все приходится платить, поэтому не экспериментируй с такими вещами - чревато. Это я говорю тебе как врач, ответственный за здоровье членов тестовой группы номер пятьдесят шесть. На этом все. А тебе нужно еще немного поспать.

- А...

Мне хотелось спросить что-то, но в один миг все мысли покинули голову.

***

- Говорю вам, все в порядке! - недовольный мужской голос ершом прошелся по сознанию, вырывая его из сна

- Мы обязаны проверить, - отвечал ему женский, - если окажется, что это вызвано неисправностью оборудования или личной несовместимостью, то проигнорировать данный случай означает поставить под угрозу жизни людей. Мы не можем так рисковать.

- Тц!

Удивительно, но именно последний звук стал соломинкой, сломавшей мою сонливость. К руке кто-то прикоснулся. Алиса выглядела радостной и довольной, но почему-то ничего не говорила.

- Ты в порядке? - на вопрос она лишь кивнула и закусила губу. Винит себя? Или еще какая-то глупость в голову залезла? К счастью, я знаю, что делать в таких случаях. Кто бы думал, что симуляторы, которыми меня снабдил папаша, пригодятся в такой ситуации. Я сжал руку Алисы и потянул девушку к себе. Вот так, а теперь поце...

- Эй, это место для лечения, а не свиданий. Доктор Логурт сказал, что ты полностью здоров, так что выметайся.

- Удивительно...

- Что удивительного ты в этом нашел? - с вызовом спросила медсестра.

Я демонстративно оглядел палату больничного крыла. Рядом со мной Алиса, а в стороне на коке сидел Арсагрус в некоем подобии пижамы. На его горле была заметна ровная темная полоса, наводившая на мысли о странном тату или необычном ожоге. Судя по всему, он охватил его шею кольцом.

- Думаю, куда делась та милая медсестра, что только что убеждала моего коллегу не упрямиться и пройти обследование.

- Иди уже, шутник, - медсестра указала на дверь, но выглядеть стала немного дружелюбнее. - Одежду найдешь в своем номере. Стоило открыть дверь, как на меня обрушился поток разных цветов.

- Ты в порядке? - вопрос пришел от Имомуши, но все остальные члены группы тоже были здесь.

- Блин, до чего же неловко.

- Байт, беспокоиться за своих товарищей - нормально.

- Знаю, но только теперь я вспомнил, что из-за меня вы оказались в незавидном положении. Я ведь не навестил вас, даже не извинился. Пусть я и не догадывался о том, насколько серьезными будут последствия запретной техники, но все же...

- Рада, что ты наконец понял, как по-свински себя повел, - Карлайла выглядела воплощением праведного возмущения, но за поджатыми губами и надменным взглядом скрывалось веселье.

- В общем, - я начал поклон в сторону пострадавшей четверки, но был остановлен рукой Родрика.

- Не нужно. Мы не виним тебя, это просто игровая неполадка, вот и все, - слова полностью расходились с выражением его лица. Нахмуренные брови, сощуренные глаза и оскал, который лишь формой изгиба губ напоминал улыбку - все наводило на мысли, что на меня сейчас набросятся, но с рассветом этого дня я начал видеть больше. Легкое мерцание, кружившее вокруг Родрика, отрицало саму мысль о злобе. Скорее это была искренняя забота товарища.

- Спасибо.

- Хорошо, пока не появилась неловкая пауза, давайте сменим тему, - Тавур выглядел крайне нетерпеливым.

- Точно, - кивнула Карлайла, - нам есть, что тебе сообщить. Например... я получила класс!

- Дай угадаю, ты стала танцовщицей?

- Вовсе нет! Приготовься, Байт Зерован, - лицо Каралайлы выражало дикую смесь восторга и надменности. - Я стала фермером!

- Лучше бы ты стала танцовщицей. Блин, а ведь у меня уже и планы были на эту профессию. Я просто видел, как мы выбиваем деньги из стражников на покупку наряда из минимального количества ткани. Еще и с других жителей города неплохо можно было бы деньжат собрать.

- Ах ты, мелкий! Решил, что можешь торговать моим телом?

- Только видом... и вообще, это была шутка.

- Эй, это точно не выглядело как шутка! И сейчас не выглядит!

- Остынь, Карлайла, - отмахнулся Тавур. - Теперь моя очередь сообщать о новостях.

- Как я могу остыть? Я стала фермером! Фермером!! - столкнувшись со взглядами остальных членов группы, пыл Карлайлы поутих. - Фремером... Пфф! Ну и ладно, мы еще вернемся к этому вопросу.

- Кхм, - Тавур сделал вид, что ничего и не происходило. - Я попал в квартал Ягон по тому пропуску.

Крепыш замолчал, многозначительно подняв бровь, подначивая задать ему вопрос.

- Ну, ладно. И каково там?

- Это донатов ад! - Тавур расхохотался. - По крайней мере, так я думал, пока проводил там остаток дня и ночь. Все, кто там есть - жуткие лицемеры. Подростки, взрослые, парни и девушки - все! Они подходят к тебе с улыбкой, здороваются за руку и вдруг - бац! - ты оказываешься на камне возрождения. Он там, кстати, отдельный. Весь квартал - изолированная локация. Он как банка с пауками, доверять нельзя никому. И его создатель - Рем Вган - всячески это поддерживает. Говорит, так принято в его стране далеко на востоке. Сила правит всем, заставь слабых подчиняться и тому подобное. По сравнению с теми монстрами-учениками, я просто никто! Но именно в этом весь фокус, понимаешь? Имомуши сказал, ты встретил воплощение Баланса, может, это его проделки?

- И какой он?

- А? Кто? - Тавур так глубоко ушел в свои воспоминания, что, похоже, уже не замечал никого вокруг.

- Рем Вган. Какой он?

- О, - Тавру почесал подбородок. - Он синий.

- Синий?

- Именно. Синий. Весь. Темно-синие волосы, неоднородного синего цвета кожа, светло-синие белки глаз, и глубокого синего цвета радужка, ногти - тоже синие. Светлее тыльной стороны рук, но темнее бледно-синих ладоней. И знаешь, когда я говорю темно- или светло-синий, то не имею в виду иссиня-черный и голубой цвета. По отдельности это все синий цвет, но вместе эти оттенки выглядят очень контрастно - настолько, что на границах разных цветов возникают оптические иллюзии. Кажется, что его кожа искрится, а часть волос светятся, но стоит сосредоточить взгляд и сразу понимаешь - ничего подобного. В жизни столько синих оттенков синего не видел вместе. Так что лучшее, что я могу сказать - он синий.

Хотелось задать много вопросов: о росте и комплекции персонажа, густоте волос и покрое одежды, характерных деталях внешности и, возможно, особенных жестах, характере, тембре голоса и манере речи - словом обо всех тех вещах, которые надеешься узнать, спрашивая: "Какой он?". Вот только, Тавур оказался тем еще рассказчиком. Боюсь, если спрошу о целях и мечтах Рем Вгана, ради которых он создал квартал Ягон и школу в нем, то получу в ответ: "Они синие".

- Ладно, - оставалось только вздохнуть. Крепыш совершенно ничего вокруг не замечал. И яркий кокон, окружающий его тело, был тому полным подтверждением. Один цвет сменялся вторым, третьим, их смесью, но всегда исключительно резким, пронзающим. При этом обычному зрению хаотичное светопреставление совсем не мешало. - Так что же у тебя случилось?

- Я стану алхимиком! Таким, каким и не мечтал. И самое вкусное - новый титул! - Тавур протянул мне планшет. - Сегодня за завтраком всех собрали и объявили о вводе новой функции. Теперь характеристики персонажа и справочную информацию можно будет изучать в пределах пансионата. Только справка и задания, но и это уже довольно хорошо. Открой системные сообщения... Хотя нет, я сам быстрее все сделаю!

Пальцы Тавура замелькали, прокручивая ненужную информацию.

- Инициирован сценарий для получения награды за открытие героического титула ранга "Легендарный", - прочитал я на экране. Алиса, наконец, проявила какую-то заинтересованность. Не знаю, что ее привело в чувства, но я рад этому. - Будьте внимательны, каждое ваше действие может оказать критическое влияние на получение награды. Неправильные действия приведут к ухудшению характеристик или получению не снимаемого негативного эффекта.

- А теперь прокрути на строчку ниже, чтобы увидеть сам титул.

Мой палец двинулся, и улыбка сама расползлась на лице.

- У разработчиков есть чувство юмора, - кивнула Карлайла.

Посмеивались все, кроме Алисы. Моя будущая жена впала в ступор.

- Алиса?

- А?! - ее взгляд заметался, как у ребенка, которого застукали с полупустой банкой варенья и ложкой, не донесенной до рта. - А-ха-ха-ха... Ха.

- Ничего страшного, если ты не знаешь в чем шутка. Я потом тебе объясню, ладно? И может уже...

- Мы должны показать тебя Дедушке. Сейчас ты в порядке, но...

- Хорошо, идем к старикану, - я протянул планшет обратно Тавуру, но его выхватила Алиса. - Эм...

- Пусть берет, - крепыш беззаботно помахал рукой. - Ладно, мне пора вершить великие дела, подобающие титулу. Встретимся в игре, Байт.

Товарищи разбредались, оставляя за собой сияние радости и надежности. Ели приглядеться, у всех нас было что-то общее в аурах. Резонанс единомышленников? Исключение составляла Алиса. Она, не отводила взгляда от строчек из логов Тавура:

"Вы попали в квартал Ягон, но, по общему мнению, совершенно не подходите для обучения в школе Рем Вгана, поскольку являетесь самым обычным человеком без каких-либо выдающихся талантов. Открыт титул героический титул ранга "Легендарный" - [Обычный Ягонский школьник]. Поздравляем! Вы первый ОЯШ в "Десятке"! Сокрушайте небеса и сотрясайте Землю, осушите океаны и меняйте очертания материков - не посрамите гордое звание Легенды!".

[1]Восемь жанров компьютерных игр - Экшн, Ролевая, Стратегия, Приключение, Шутер, Головоломка, Симулятор, Текстовая.

[2]Один из персонажей серии файтинг-игр Tekken. Боевое искусство - капоэйра.

[3]Magnavox Odyssey - первая в мире домашняя игровая приставка.

[4]Первое транспортное средство на бензиновом двигателе.

[5]Бибоп - джазовый стиль характерный очень быстрым темпом игры и сложными импровизациями.

[6]WindSouls - ВетерДуш, если кто не понял. Некоторые используют английские вариант имен знаменитых игроков.

[7]Карусель вайпа - непрерывная серия проигрышей в подземельях и особых квестовых зонах, соответствующих уровню игрока в конкретной игре.

[8]Лаги - задержка в работе игры, из-за которой геймер теряет контроль над процессом. Если происходит в момент сражения, то чаще всего приводит к гибели персонажа.

[9]Ragequit - выход из игры вследствие приступа ярости. В случае игровой элиты из-за потери контроля может вырваться на волю неконтролируемая аура геймера, что вызывает нарушение работы игровой аппаратуры и приводит к проигрышу.

[10]Та самая тряпка, которой машут на корриде, чтобы привлечь внимание быка. Точнее, этих тряпок две. И капоте - первая, используется в начале корриды. Из-за тяжести торреро приходится держать ее обеими руками. Капоте используется, чтобы поиграть с быком, убивать его начинают позднее


Оценка: 6.56*175  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"