Федотовская Алена: другие произведения.

Лучшая роль для принцессы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.50*51  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Аннотация: Лучшая роль для принцессы - сыграть королеву, как говорит моя тетушка. Впрочем, наверняка у нее есть свои мотивы, чтобы сватать племянницу за короля Дарании. У меня же просто нет выбора и совсем не осталось времени, чтобы дожидаться предложения руки и сердца. Я даже готова заказать приворотное зелье у темного мага Проклятого королевства, чтобы добиться своего. И наглая попаданка, переместившаяся в наш мир, не помешает мне выйти замуж за короля! Мне казалось, я просчитала все. Но кто же знал, что любовь может нарушить даже самые грандиозные планы...

    Часть текста удалена. Книга вышла в издательстве ЭКСМО, серия "Колдовские миры".
    Купить в ЛАБИРИНТе

    Купить в магазине ЭКСМО

  Алена Федотовская
  
  Лучшая роль для принцессы
  
  Глава 1
  
  Вещатель зазвонил, когда я раздумывала, какое платье надеть - зеленое или синее, а может, вообще ничего не надевать и не вылезать из кровати целый день. Последняя мысль была настолько заманчивой, что я недовольно покосилась на черный кругляш и натянула одеяло на голову. Пусть тетка, а больше некому, считает, что меня нет дома. Впрочем, зная Одалию, я была уверена - сейчас она перейдет на второй уровень доступа. Как бы его отключить? Я уже голову сломала.
  Шикарный голос лучшего певца Дарании все не умолкал, и я даже заслушалась. Определенно, у Нейтона талант, слагать такие душещипательные песни о большой и светлой любви еще ни у кого не получалось. Пока у него аншлаг только во дворце, но, чувствую, скоро по стране поедет с гастролями. Если Кристиан его отпустит, конечно, в чем я очень сомневаюсь. Я бы на его месте не отпустила.
  Тетка меня не разочаровала. Нейтон замолчал так же резко, как и начал, и в комнате раздался недовольный голос Одалии. Причем очень недовольный, и громогласный до такой степени, что я опасливо покосилась на висящий на стене гобелен. Как бы его звуковой волной не снесло.
  - Энита, где тебя Дайяна носит?! - голос тетки завибрировал, то ли от раздражения, то ли от неполадок в вещателе. Придется снова отдавать его в починку. Стоп. Одалия упомянула имя любимой богини Проклятого королевства? Дела плохи, лучше ответить.
  Нехотя я сползла с кровати, подошла к туалетному столику и взяла вещатель в руки.
  - Доброе утро, - как можно спокойнее произнесла я, снова забираясь под одеяло.
  - Еще спишь? - возмутилась тетка, но ее голос стал значительно тише. - Замужество проспишь, глупая, - уже спокойнее продолжила она.
  Я вздохнула.
  - Что случилось? Кристиан решил сделать мне предложение и летит сюда с кольцом в руках и цветами в зубах?
  - Размечталась, - отрезала Одалия. - До этого действа тебе еще работать и работать, милая. А не спать почем зря!
  - Я принцесса, имею право, - лениво отозвалась я. - И вскакивать ни свет ни заря я не нанималась.
  - Пр-р-ринцесса, - зарычала тетка, - помнишь, что я тебе говорила?
  Я поморщилась.
  - Ты говоришь мне это по сто раз на дню. 'Лучшая роль для принцессы - сыграть королеву'. Помню я, помню! Что ты конкретно хочешь предложить сейчас?
  Тетка замолчала.
  - А может, вообще перестать тебе помогать, а?
  - Тогда моя смерть и разбитое сердце будут на твоей совести, - беспечно отозвалась я.
  - Энита!
  - Извини, Одалия, - покаялась я. - Спасибо тебе огромное, что возишься со мной, но давай уже перейдем ближе к делу?
  Тетка фыркнула.
  - И в кого ты такая вредная?
  - Ты сама говорила, что в маму, - напомнила я.
  - Точно, - вздохнула Одалия. - Слушай меня внимательно. Ты немедленно бежишь в ванную, приводишь себя в порядок, надеваешь самое красивое платье из тех, что у тебя есть, лучше всего ярко-синее, что сшили в прошлый раз, и к восьми вечера приезжаешь к нам. Кристиан дает бал, приглашает тебя лично, так что жди гонца, но я решила заранее предупредить, чтобы ты подготовилась как следует. Тебе еще кудри завивать, а я знаю, насколько сложные у тебя волосы.
  Да, тетка права, мои волосы, безусловно, очень красивые, густые и длинные, но в то же время жесткие и непослушные, и я не один час просижу с железными палками на голове.
  - Если бы вы разрешили Тале использовать ее дар, у меня бы приготовление к балу заняло от силы час, - недовольно заметила я.
  - С ума сошла, - возмутилась Одалия. - Скажи спасибо, что твоя служанка не сидит в тюрьме в Проклятом королевстве! Это послабление сделано исключительно для тебя, иначе она давно бы там сгинула! Не забывай, что и вещатель - уступка от Кристиана нам с тобой. Ты же хочешь выйти за него замуж, а не надавить на больную мозоль?
  - Я тебя услышала, - скривилась я. - Только Магического патруля мне здесь и не хватало. Спасибо за информацию, подготовлюсь как следует, надеюсь, в этот раз все пройдет так, как надо.
  - Губы красить не стоит, - посоветовала тетка. - Они у тебя и так яркие. И пора уже переходить к поцелуям, ты не находишь?
  Я хмыкнула:
  - А постель у тебя по плану в каком месяце?
  - Энита! Я же для тебя стараюсь! А о постели забудь, после свадьбы оторвешься. Если захочешь.
  - Премного благодарна, - я расплылась в улыбке.
  - Я надеюсь на тебя, принцесса, - и вещатель, сверкнув синим, погас.
  Значит, 'поваляться' отменяется. Придется вставать и готовиться к балу. И не забыть потренироваться в приклеивании лучезарной улыбки к лицу, а то у меня в последнее время очень плохо получается. Даже не знаю, что сказывается - моя усталость, непробиваемый Кристиан или наезды тетушки.
  Снаружи раздался какой-то шум; я подошла к огромному окну и, приоткрыв одну из створок, посмотрела вниз. Мои покои удачно выходили на подъездные ворота, и я разглядела всадника в желто-зеленой ливрее, что спешился на въезде в замок. Один из стражников, переговорив с вновь прибывшим, кивнул ему и быстрым шагом направился к парадному входу. Если я все верно поняла, прибыл королевский гонец, доставивший приглашение от Кристиана.
  Ждать смысла не было, Тала принесет желанный конверт с неизменным золотым тиснением чуть позже, и я вполне могу принять ванну. Или душ. Надеюсь, он не сломается в очередной раз. Полный запрет магии в Дарании заставил местных умельцев пошевелить мозгами, и они выдали чудеса немагической мысли. Хотя быстро внедрить новшества водопровода и канализации помогал придворный маг Интран, по совместительству муж моей тети, но ему разве что было дозволено с помощью магии земли трубы проложить. Кристиан, король Дарании, пристально следит, чтобы магии на Антроке не осталось, и прибегает к ней только в крайнем случае. При этом он холит и лелеет Интрана, и не брезгует пользоваться его способностями в своих целях. А нам мучайся. Впрочем, ему можно, это же Кристиан.
  Откинув одеяло, я поплелась в душ. Кто бы сомневался, что вода будет чуть теплой, и когда я закончила водные процедуры, уже зуб на зуб не попадал. Закутавшись в полотенце, я выскользнула из ванной и увидела Талу, составляющую с подноса завтрак. Умница моя служанка, сама никогда не будит госпожу и не приходит, пока я не позову. Видимо, услышала, что вода льется, и решила меня потревожить.
  Тала обернулась на шум и склонилась в реверансе:
  - Доброе утро, ваше высочество.
  - Доброе, Тала, - улыбнулась я. - Спасибо за завтрак.
  Девушка смутилась.
  - Не благодарите меня, я всего лишь исполняю свои обязанности, ваше высочество, - потупилась она. - Даже не знаю, что вам на это отвечать.
  - Можешь ответить 'не за что', - отмахнулась я, хватаясь за тарелку с яичницей. - Не уверена, что смогу когда-нибудь привыкнуть к роли принцессы. Все-таки моя мама погорячилась, когда покидала кринстонский дворец, - вздохнула я. Почти три года учусь соответствовать королевскому статусу, и мне кажется, что до сих пор мало продвинулась в своем обучении.
  - Вы не правы! - с жаром откликнулась Тала. - Вы истинная принцесса Кринстона. Но я вполне понимаю вашу маму, которая решила свою судьбу по сердцу, - добавила она.
  О, да, моя мать выкинула такое, на что решился бы не каждый. Но я не винила принцессу - шестая дочь короля не могла рассчитывать на трон или выгодное замужество.
  - Она даже замуж не вышла, и родила меня неизвестно от кого, - фыркнула я. Да, такое на Антроке даже простолюдинки редко себе позволяют. Если бы не гибель всей королевской семьи Кринстона, я бы не приняла титул принцессы, жила сейчас спокойно и в ус не дула. В рыбацкой деревне, свободная от любых обязательств. Хотя после окончания Магической войны жить спокойно уже не могла.
  - Зато сейчас вы можете стать женой его величества, - выдала свой последний аргумент Тала. И, помявшись, тихо добавила: - А вдруг после свадьбы уговорите его отпустить узников Проклятого королевства.
  - Это вряд ли, - хмыкнула я. - Почему ты не называешь свою страну как положено - Антанион? Ты же родилась там.
  Тала смутилась.
  - Лучше привыкнуть к тому, что требуют в Дарании, чем попасть в тюрьму Проклятого королевства. Спасибо, ваше высочество, что не позволили отправить меня туда.
  Я не нашлась, что ответить, и приступила к завтраку. А Тала спохватилась:
  - Ваше высочество, прибыл королевский гонец. Вы приглашены на бал сегодня вечером.
  - Знаю, - отмахнулась я. - Кудри, ароматические масла, краска на ресницах. Как же мне это надоело...
  Тала осторожно покосилась на меня:
  - Вы не хотите выходить замуж за короля?
  Я усмехнулась.
  - Во-первых, его величество мне пока не предлагал. Во-вторых, очень хочу. Безумно люблю даранийского короля, чтоб его Дайяна...
  Стук в дверь прервал поток моего красноречия, и слава богине. Тала метнулась к двери и переговорила с кем-то в коридоре. Я меланхолично доела завтрак и отставила в сторону чашку.
  Вернувшаяся в гостиную Тала держала в руках прямоугольную коробку, обтянутую красным бархатом.
  - Еще один гонец от его величества, привез вам подарок, - с придыханием заявила служанка.
  О, а вот это уже интересно! Что же преподнес мне ненаглядный Кристиан?
  Я подскочила к Тале и выхватила коробку у нее из рук. А откинув крышку, ахнула. Тонкое колье с множеством мелких бриллиантов переливалось на солнце, а в самой середине украшения большой капелькой застыл изумруд. Кристиан знал, что мне подарить, драгоценный камень идеально подходил к цвету моих глаз. Я гордилась ими - темно-зеленые, в оправе длинных черных ресниц, они казались огромными на бледном лице. На внешность я не жаловалась, но темно-каштановые волосы были, скорее, минусом, насколько я знаю, Кристиан предпочитал блондинок.
  Однако неожиданный подарок говорил о том, что королю я не безразлична! Срочно нужно связаться с Одалией!
  Я подхватила со столика вещатель и сжала его в руке. Он ответил легкой вибрацией, и я услышала голос тетки:
  - Только не говори, что ты не приедешь! - вместо приветствия заявила она.
  - Не дождешься, - весело ответила я. - Кристиан прислал мне подарок! Колье с бриллиантами и огромным изумрудом! Как думаешь, может, все-таки не синее, а зеленое платье надеть?
  Я услышала, как тетка едва не подавилась.
  - Несомненно! - твердо сказала она. - Ты умница, все прекрасно понимаешь. Собирайся, я рассчитываю услышать сегодня о вашей помолвке.
  - Твоими устами...
  - Энита, соберись, решается твоя судьба!
  - Да знаю я, знаю...
  Я уже пожалела, что позвонила Одалии. Ее желание выдать меня замуж за короля Дарании было просто маниакальным, судя по всему, оно перекрывало даже мое.
  - Будь идеальна, Энита! - припечатала тетка и отключилась. Я хмыкнула.
  Ко мне подошла Тала.
  - Я легко сделаю так, чтобы леди Одалии понравилось, - тихо сказала она.
  - Лучше сделай так, чтобы его величество остался доволен, - ворчливо заметила я, отдаваясь в искусные руки служанки. Как же не хватает ее магии, ведь Тала может за несколько минут дурнушку превратить в королеву. А мне бы сейчас это совсем не помешало. Дурнушкой я себя никогда не считала, да и не была ею, фигура у меня почти идеальная - длинные ноги, полная грудь, тонкая талия, ну а лицо - так это на любителя. Ну, подумаешь, нос вздернутый, зато пикантности добавляет. И покажите мне идеальную внешность!
  Тала усадила меня перед зеркалом и взялась за мои волосы. Сразу заболела голова, когда служанка стала накручивать нагретые железные палочки на пряди. Что за мода на кудряшки! Этак после нескольких процедур волосы обгорят, и от них ничего не останется! Но сегодня стоило потерпеть. Родовое кольцо Кристиана маячило передо мной, и я не собиралась упускать свой шанс.
  Через два часа я была полностью готова. Покрутилась у напольного зеркала в массивной раме и осталась довольна своим отражением. Выгляжу прекрасно, Кристиану не устоять! Надеюсь, он поймет, что я для него - лучшая партия на всем Антроке. Единственная принцесса, даже в моем родном Кринстоне теперь правит троюродный племянник короля - мальчишка моложе Кристиана. Антанион не считается, а в Тариконе четыре принца, и вряд ли королева сможет родить еще кого-то, не в том она возрасте для подобных подвигов. К тому же, я прекрасно знаю, что король Дарании спит и видит прибрать к рукам Кринстон, а женитьба на прямой наследнице погибшего короля предоставит ему такой шанс. Я перебирала в уме все плюсы нашей с Кристианом свадьбы, они значительно перевешивали минусы, которых я, впрочем, не видела, но все равно волновалась. Слишком многое было поставлено на карту.
  - Ваше высочество, - обратилась ко мне Тала, - я помогу застегнуть подаренное колье, но для этого необходимо снять кулон.
  - Нет! - вскрикнула я. Получилось слишком эмоционально, совсем не умею держать себя в руках. Учитель по этикету давно уничтожает чашками настойку валерианы. - Я не могу этого сделать, - сказала уже спокойнее.
  - Почему? - удивилась Тала. - Я знаю, это все, что осталось у вас от матери, но нельзя надевать колье на цепочку, это неправильно, и его величество будет недоволен...
  Тут она права. Кристиан наверняка потребует, чтобы я сняла кулон, а этого делать категорически нельзя. А если не надену его подарок, он обидится, расстроится и никакого предложения мне не видать. Что же делать?
  - Тала, пожалуйста, проверь, готов ли мой экипаж.
  Девушка понятливо кивнула и удалилась, прикрыв за собой дверь. Вздохнув, я снова потянулась за вещателем.
  - Что опять? - недовольно отозвалась тетка.
  - Подарок Кристиана, - сообщила я. - Я не могу его надеть поверх кулона.
  Вещатель молчал, но могу поклясться, что я слышала, как в голове у тетушки мелькают разнообразные варианты выхода из создавшейся ситуации.
  - Насколько я помню, у тебя цепочка вытягивается, - наконец, выдала она. - Растяни ее на максимальную длину и попроси Талу пришить ее по канту декольте, - посоветовала она.
  - Гениально! - восхитилась я. - А тебе не кажется, что Тала попросит меня снять и платье, и кулон? И чем это закончится? Даже если я каким-то образом уговорю ее сделать это на мне, то выйдет кустарно, и наверняка Кристиан заметит. Я уже молчу о том, что останусь без кожи на груди, ты же все платья заказала с настолько плотным лифом, что в них дышать невозможно!
  - Потерпишь, - отмахнулась тетка. - Я тебе мазь подарю от ссадин.
  - Спасибо, благодетельница, - зашипела я. - А нитки я куда спрячу? На ювелирное шитье уйдет не один час, я просто не успею на бал!
  Тетка вздохнула.
  - Ладно, я попрошу Интрана заехать за тобой, он все равно возвращается из Прина, заодно и во дворец прибудешь не одна.
  - Главный маг Дарании не боится обманывать своего короля? - усмехнулась я.
  - А кто об этом узнает? - беспечно ответила Одалия. - И потом, это же во благо. Ладно, мне некогда, прическа еще не готова, да и Интрана надо предупредить, - и вещатель отключился.
  Я встала и, подойдя окну, прижалась лбом к стеклу. Оглядывая двор замка, заполненный стражниками и прислугой, думала о предстоящей поездке в одной карете с Интраном. Ничего плохого муж тетки мне ни разу не сделал, скорее, наоборот, но я побаивалась этого человека. Возможно, тому виной был его статус - придворного мага Дарании, вдобавок, в настоящий момент Интран был одним из немногих магов в законе, если можно так сказать. А ведь когда-то все было по-другому...
  Четыре королевства нашего мира, Антрока, всегда жили дружно. Дарания была самым обширным королевством, его площадь равнялась трем остальным. Здесь были развиты сельское хозяйство и наука, отец Кристиана даже университет создал, для одаренных жителей страны. Король Саливан приветствовал именно науку, а не магию, хотя и последнюю жаловал, приглашая к себе магов из Проклятого королевства. Тогда оно называлось Антанион, и магия передавалась ее жителям по наследству. Интран родом именно оттуда, талантливый молодой человек заинтересовал Саливана, и был приглашен на службу, где показал себя с наилучшей стороны и довольно быстро стал главным магом Дарании. Интран значительно продвинулся в изучении волшебных наук, но с личной жизнью ему не везло, до тех самых пор, пока несколько лет назад он не отправился с официальным визитом в Кринстон. Там у мага случилось временное помешательство, когда он увидел мою тетку, к тому времени год как свободную. Одалия была вдовой третьего сына короля Кринстона, трагически погибшего на охоте. В Даранию они вернулись вместе, и с тех пор тетка чувствует себя абсолютно счастливой. Вот только детьми они так и не обзавелись.
  Король Кринстона наверняка был счастлив избавиться от Одалии, которую не мог выгнать из дворца как жену погибшего сына, но и толку от нее не видел. Его величество был очень плодовит, шутка ли - трое сыновей и шесть дочерей. Представляю себе, в какой муравейник превратился дворец, потому что все сыновья и дочери были женаты и замужем, рождались дети...
  В этом отношении третьему королевству - Тарикону - повезло в разы больше. Всего-то четыре сына, из них женат только наследник. Доходов от горных разработок им вполне хватало для безбедной жизни, и королевская семья предпочитала не вмешиваться в межгосударственную политику. Именно это и спасло Тарикон во время Магической войны - они просто закрыли свои границы, а впоследствии заключили соглашение о сотрудничестве с Даранией и этим избежали участи разграбленного Кринстона. Его величеству Тоннеру не откажешь в уме.
  Магическая война... по сути, она была просто войной, а Магической ее назвали впоследствии, хотя это тоже не совсем верно. По свидетельствам очевидцев (конечно же, даранийских) Антанион позарился на плодородные земли Дарании и напал на нее. Маги были малочисленны, зато сильны, даранийцев было много, но кроме знаний они ничем не могли похвастаться перед антанионцами. Однако, благодаря Саливану, развитая наука позволила его стране успешно противостоять боевым магам целый месяц. Но шансов у Дарании не было, хороший маг мог щелчком пальцев сжечь целую деревню, и даже уничтожение вредителя не могло помешать остальным сделать то же самое. В поединке магии и науки, несомненно, побеждала первая.
  Кринстон сначала присоединился к более сильной стороне - Антаниону, но поплатился за это потерей суверенитета, и война, пришедшая на его территорию, уничтожила всю королевскую семью. Даранийцы утверждают, что их армия теснила антанионцев к морю, поэтому те просто взорвали королевский дворец, чтобы задержать чужое войско. Это им удалось, они смогли выбить даранийцев из Кринстона и успешно загнать вглубь их собственной страны.
   А потом произошло нечто странное. В одну ночь Антанион полностью лишился своей магии. Причину этого не знал никто, вероятно, она была известна Кристиану (его отец погиб в третью неделю войны, и принц стал королем), но он о ней не распространялся. Страну накрыла Тьма, в буквальном смысле опустившаяся на землю. Испуганные антанионцы бежали в Даранию, где их мгновенно пленяли воины короля. Мирных жителей, оставшихся без магии, отправляли в деревни на тяжелые работы, а боевых магов убивали. Королевская семья Антаниона не избежала этой участи и была полностью уничтожена.
  Конечно, во всех королевствах остались те, кто родился в Антанионе, но не жил там, и магия осталась при них. Таких людей отлавливали и отправляли в королевский дворец Антаниона, ставший для несчастных тюрьмой. Тьма, поселившаяся на землях королевства, уже не была так агрессивна, как в первый день, но постепенно забирала магию узников, отчего, в конце концов, они погибали. Магический патруль работал исправно, любое волшебство в Дарании мгновенно становилось известно Ведомству контроля над магией, и сотни, а возможно, и тысячи выживших магов отправлялись в тюрьму Антаниона, прозванного с тех пор Проклятым королевством, и погибали на родине. Интран остался одним из немногих магов, одобренных королем и подвластным ему Ведомством, пользовался почти безграничным доверием и работал во благо Дарании, полностью открестившись от своего происхождения.
  Моя мама умерла незадолго до войны, мне тогда было почти шестнадцать. Причину смерти я не знала (это произошло во сне), но поговаривали, что темные маги из Антаниона наслали на нее проклятие. Очень скоро в деревню, где мы жили, приехала Одалия, рассказала о том, что я ее неродная племянница, и предложила переехать в Даранию. Я понимала тетю - она была изгоем в королевской семье, так же, как и я. Поэтому известие о гибели династии Кринстонов мы обе восприняли без каких-либо эмоций. Я не знала представителей королевской семьи, а Одалия, судя по всему, натерпелась от бывших родственников значительно, поэтому головой о стену не билась и разве что на один день надела траурное платье. Трон кринстонского королевства перешел к моему троюродному брату Крусту, однако, свободной мою родину назвать было затруднительно. Находясь под властью Дарании, Кринстон отдавал ей половину своих доходов, и для меня было загадкой, почему его не присоединят к победителю. Видимо, Кристиан, как политик, хотел сделать это официально, и брак со мной развязывал ему руки. Несмотря на то, что власть передавалась только по мужской линии, женитьба на единственной прямой наследнице могла стать поводом безболезненно присоединить Кринстон к Дарании.
  Одалия поселила меня в замке Интрана, который редко наведывался в собственные владения, предпочитая жить в королевском дворце. Замок придворному магу пожаловал еще Саливан за особые заслуги перед королевством, и для меня это было весьма кстати. Два с половиной года тетка приглашала учителей по этикету, истории, танцам и прочим предметам, которые должна знать принцесса, и ждала, пока я вырасту, чтобы составить достойную партию Кристиану. Два месяца назад Одалия наконец-то привезла меня в королевский дворец, я тушевалась и робела, но все равно произвела впечатление на короля. Тетка мечтала выдать меня замуж за Кристиана, и не только потому, что желала мне счастья...
  Я очнулась от невеселых мыслей, когда откидной мост опустился, и во двор въехала карета с королевским гербом Дарании. Интран пожаловал. Я отошла от окна и присела на кушетку. Он хороший маг, и я уверена, что тетка уже сообщила ему обо всем, и Интран решит мою проблему. Тала не показывалась в спальне, знала, если я намекаю, что хочу поговорить с кем-то наедине или побыть одна, лучше не возвращаться, пока не позову. Она служит у меня со времени моего отъезда из Кринстона, мы случайно познакомились в одном из трактиров на границе Дарании. Она покорила меня исключительными способностями к бытовой магии, и я взяла девушку с собой, а когда начались гонения на магов, отстояла ее перед теткой и Интраном. Последний терпеть не мог мою служанку, Тала отвечала ему взаимностью и пряталась, когда главный маг приезжал в свой замок. Удивительно, ведь оба родились в Проклятом королевстве, Интран мог бы проявить сострадание к землячке.
  Раздался громкий стук, я оглянулась и предложила посетителю войти. Дверь немедленно распахнулась, являя очень высокого мужчину в фиолетовой мантии. Волнистые волосы до плеч, острый взгляд карих глаз, до неприличия широкие плечи - в комнату вошел придворный маг Дарании. Я сглотнула. Появление Интрана делало любое помещение меньше, а всех присутствующих ниже ростом. Когда только он успел так поработать над своей фигурой, если, по слухам, не отрывался от многочисленных книг? Не иначе, магия.
  - Добрый вечер, Энита, - поздоровался он. В этом весь Интран - ни тебе титулов, ни даже добавки 'леди', только на людях. Я скривилась.
  - Здравствуйте, Интран, - я тоже не церемонилась с ним. Но у мага не дрогнул ни единый мускул на лице.
  - Одалия рассказала о твоей проблеме. Когда я ее решу, у тебя будет пять минут на сборы, и мы отправимся во дворец. Вопросы есть?
  - Никак нет! - гаркнула я, но осеклась под насмешливым взглядом дяди. Тьфу. Ему бы армией управлять, а не магией заведовать.
  Интран быстро подошел ко мне и протянул руки к груди. Я отшатнулась. Маг поднял бровь.
  - Энита, расслабься, ты же хочешь добиться Кристиана?
  И слова в лоб ему тоже свойственны. Я замерла, ожидая, что будет дальше. Интран поднес руки почти вплотную к моему декольте и что-то прошептал. Мгновение - и кулон исчез! Я ахнула.
  - Что... что вы сделали?!
  - Морок, - маг был, как всегда, лаконичен. - Завтра утром его уже не будет. Надевай колье, жду тебя внизу через пять минут, - и быстро вышел, захлопнув за собой дверь. Я выдохнула, а затем подняла руку и нащупала невидимый теперь кулон. Какая прелесть, колье его величества будет смотреться великолепно.
  Я не стала дожидаться помощи Талы, опасаясь, вдруг служанка нащупает цепочку, быстро достала подаренное украшение и застегнула замочек. Теперь идеально, Кристиан будет доволен, я уверена. Подхватив с кресла плащ, я толкнула дверь и вышла из своих покоев.
  Коридоры и лестницы старалась преодолеть как можно скорее - не любила долго в них задерживаться. Замок выглядел нежилым, что и неудивительно, Интран мало заботился о нем, предпочитая проводить время в резиденции его величества. Если свои покои я хоть как-то привела в божеский вид, то другие помещения дворца оставляли желать лучшего. Слуги тоже страдали безразличием, поэтому замок главного мага Дарании производил удручающее впечатление.
  Едва я оказалась на внутреннем дворе, как сразу же заметила Интрана, который давал последние распоряжения рядом со своей каретой. Тала мялась поодаль, держа в руках большую сумку, собранную ею для нашего путешествия; при этом служанка не сводила затравленного взгляда с придворного мага. Подойдя к ней, я ободряюще улыбнулась и увлекла в карету. Девушка села рядом со мной, но постаралась занимать как можно меньше места, вжавшись в угол. Я нахмурилась, но промолчала.
  Интран присоединился к нам через несколько минут, бросил пренебрежительный взгляд на Талу, от чего она съежилась еще сильнее, и отвернулся к окну. Любит он пугать окружающих почем зря. Я взяла Талу за руку и сжала. Маг заметил мое движение, усмехнулся, но ничего не сказал.
  Путешествие не только обещало, но и было скучным. Тала вжималась в свой угол, Интран закрыл глаза и, судя по всему, спал, а я смотрела в окно на мелькающие деревья и поля и думала о том, что мне предстоит. И очень надеялась, что подвенечный наряд все-таки надену в ближайшее время, не так много его осталось... Я откинулась на подушки и постаралась выбросить из головы дурные мысли.
  Копыта лошадей застучали по мостовой, значит, мы уже въезжали в город. До королевского дворца рукой подать, тем более карете придворного мага стараются быстрее уступить дорогу - попасть под гнев второго человека в королевстве не хочется никому.
  Дантрон мне очень нравился, и я не упустила возможности вновь полюбоваться им. Невысокие домики из белоснежного камня, резные калитки, яркие вывески. Столица - она всегда столица. Мы задержались только на площади Фонтанов, судя по всему, несколько карет не могли разъехаться, а возничие, заметив карету придворного мага, рванули в разные стороны, и случился затор. Интран не реагировал, и слава богине, только его гнева не хватало. Я предпочла бы опоздать, нежели оказаться невольным зрителем представления, где будет слишком много пострадавших.
  Наблюдая за тем, как перепуганные участники задержки пытаются вручную растащить лошадей, я почувствовала на себе чей-то пристальный и неприятный взгляд. Но кому он принадлежал, так и не смогла обнаружить, слишком много зевак собралось на площади. Нахмурившись, я снова откинулась на подушки и даже задернула шторки. Терпеть не могу, когда меня разглядывают.
  Через несколько минут наша карета снова тронулась с места, видимо, кучера справились со своими экипажами и разъехались. Интран открыл глаза и внимательно посмотрел на меня. Возникло ощущение, что он не спал, а обдумывал какую-то мысль, и сейчас определенно мне что-то выскажет.
  - Леди Энита, очень надеюсь, что сегодня вы докажете не только себе, но и своей семье, что мы не зря потратили почти три года на ваше воспитание и образование, - припечатал он и метнул взгляд на Талу, - и потворствовали вашим странным желаниям.
  Я вздернула подбородок:
  - Сделаю все возможное, чтобы не разочаровать леди Одалию.
  Вот, получи! Никогда не считала мага своей семьей и впредь не собираюсь. И что только тетка в нем нашла?
  Карета остановилась, и в окно я увидела освещенный дворец и слуг, бросившихся к нас встречать. Даже не заметила, как мы оказались в конечном пункте нашего путешествия. Я обрадовалась, но не предстоящему балу, а возможности избавиться от общества Интрана.
  - У тебя просто нет выбора, девочка, - вдруг сказал маг и, не обращая внимания на предложенную помощь, выскользнул из кареты.
  Ну что ж, тоже неплохо. Он наконец-то проговорился. Когда я только познакомилась с этим человеком, то очень удивлялась, с какой стати он мне помогает. Несмотря на всю его любовь к Одалии, я была уверена, что у Интрана в этом деле есть свой интерес. После свадьбы, по всей видимости, я получу объемный счет, и что-то подсказывало - там будут не привычные цифры, а нечто другое. Правда, я не знала, чем могу быть полезна тому, кто и так имеет на короля исключительное влияние. Но не собиралась переживать по этому поводу. До свадьбы еще дожить надо.
  - Ваше высочество, прошу вас, - слуга с поклоном протянул мне руку, помогая выбраться из кареты. Я открыла рот, чтобы поблагодарить, но тут же прикусила язык. Надо соответствовать своему положению. Коротко кивнув, я ступила на покрытую гравием дорожку.
  На крыльце появилась Одалия, стройная молодая женщина с идеально уложенными белокурыми волосами и в золотистом платье. Она держалась так, что я невольно залюбовалась теткой, вот из кого бы вышла истинная королева. Я ей и в подметки не гожусь.
  Одалия с мужем перекинулись парой слов, Интран поцеловал ей руку и, поклонившись, скрылся во дворце. Одалия обернулась ко мне, и ее лицо озарила улыбка.
  - Энита, девочка моя, как же я рада тебя видеть! - Подождав, когда я поднимусь по ступенькам, тетя взяла меня за плечи и расцеловала, шепнув при этом: - Отлично выглядишь, Кристиан не устоит.
  - Взаимно, - улыбнулась я и тихо добавила: - Спасибо, кулона совсем не видно.
  - Интран знает свое дело, - одними губами сказала Одалия, и мы вошли во дворец.
  Я бы не смогла ответить, сколько раз побывала во дворце, но неустанно поражалась его великолепию. У Саливана был, несомненно, отличный вкус. Никакой вычурности или кричащих деталей интерьера, но внутреннее убранство поражало изысканным вкусом и выглядело дорого, собственно, так оно и было. Отделанный эксклюзивным голубым мрамором из Тарикона, дворец Дарании поражал великолепием, и позолота, встречавшаяся нечасто, но всегда уместно, ничуть не портила обстановку.
  - Кристиан только что подписал очередной выгодный контракт с послом из Тарикона, - шепнула мне Одалия. - У него отличное настроение, и я рассчитываю на тебя, дорогая.
  - На все воля Дайяны, - невпопад ответила я, а тетка скривилась.
  - Нашла, кого вспомнить, она бы точно против была.
  Огромные двери бального зала распахнулись, и слуги склонились передо мной. Распорядитель громко произнес:
  - Ее высочество Энита, принцесса Кринстона.
  Я глубоко вздохнула и шагнула в зал. Одалия осталась где-то позади, а я медленно шла вперед. Только не ошибиться, только ничего не испортить.
  - Ваше высочество, - король поднялся с трона и приблизился ко мне. Взяв мою ладонь, он легко коснулся губами ее тыльной стороны. - Как я рад видеть вас.
  Я подняла глаза на улыбающегося Кристиана. И невольно залюбовалась им. Что говорить, король Дарании был очень красив. Светлые кудри спускались на широкие плечи, ярко-синие глаза завораживали, а родинка над верхней губой заставляла трепетать сердце. Бог, одним словом.
  - Благодарю, ваше величество, - я попыталась сделать реверанс, но король не позволил. Легкое движение руки - и в зале зазвучала музыка. Кристиан обнял меня за талию, и мы закружились в танце.
  - Простите, Энита, - шепнул король, - за это запоздалое приглашение. Я только вчера вечером решил, что сегодня необходимо провести бал. Вижу, вы приняли мой подарок, и я очень рад, что он пришелся вам по душе.
  - Благодарю вас, ваше величество, - я опустила глаза, но король фыркнул, и я удивленно посмотрела на него.
  - Зовите меня Кристиан, не думаю, что титулы теперь имеют значение, - многозначительно заявил он, а у меня подпрыгнуло сердце. Неужели?..
  - Как будет угодно ва... Кристиан, - улыбнулась я.
  Король коснулся губами моих волос и прошептал:
  - Предлагаю перейти на 'ты', а то я чувствую себя в вашем обществе стариком.
  И я удивленно уставилась на него. Какой же он старик? Я его младше всего на десять лет!
  - Как скажете, ваше... как скажешь, - выдохнула я. Ничего себе, я на такое даже не рассчитывала. - А до дряхлости тебе далековато, не находишь?
  - Главное, чтобы ты это не находила, - усмехнулся король и прижал меня чуть плотнее, чем предполагал танец. У меня перехватило дыхание. - Тебе не жарко? Может, выйдем на балкон, подышать свежим воздухом?
  - С удовольствием!
  Надо же, так все просто?! Одалия гений. Я облизнула враз пересохшие губы, Кристиан заметил это, и его глаза сверкнули.
  Танец закончился, начался следующий, но король, протянув мне руку, направился вглубь зала. Насколько я помнила, с той стороны выход на террасу. Я лелеяла надежду, что там не уединились другие парочки, хотя была уверена, что при нашем появлении они быстро исчезнут. А за нами никто не сунется.
  Терраса оказалась пуста, что несказанно порадовало. Цветы увивали перила, и в воздухе витал стойкий приторный аромат. Солнце уже давно скрылось за горизонтом, и лунный диск освещал небосвод. Романтично. Антураж соответствующий. Хотелось бы верить, что продолжение вечера меня не обманет.
  - Тебе нравится во дворце? - неожиданно спросил Кристиан, когда мы оказались на террасе. Я вцепилась в перила и обернулась к нему.
  - Спасибо, очень нравится, - осторожно ответила я.
  - Ты бы хотела здесь жить? - продолжил допрос король.
  Вот чего он добивается, а? Не может по-человечески сказать, зачем издалека заходить? Если что - я уже на все согласна. Или он имеет в виду нечто другое?
  - Боюсь, твой вопрос слишком провокационный, Кристиан. Я не могу здесь жить, это было бы неправильно, даже как племянница жены придворного мага, все-таки есть определенные правила...
  - Правила устанавливаю я, - заявил он. - Но я сейчас о другом. Я не предлагаю тебе жить здесь в качестве родственницы Интрана, я...
  Он замолчал, прожигая меня взглядом. Вдруг резко и быстро забилось сердце, и я снова, неосознанно, облизнула губы. Кристиан тихо застонал и, обхватив меня за талию, прижал к себе.
  - Я слишком долго ждал, - прошептал он, впиваясь поцелуем в мой рот. Ты долго ждал?! Да я ждала дольше!
  Приоткрыв губы, я позволила его языку скользнуть дальше. Уж чего-чего, а целоваться я умела, это они с этикетом да столичными нравами ничего себе позволить не могут, а я в деревне выросла. Лишним не будет, я надеюсь.
  - Энита, - тяжело дыша, пробормотал Кристиан. - Ты меня с ума сводишь...
  Это хорошо, очень хорошо! Продолжай!
  - Давай вернемся в зал.
  Что? И это все?!
  - По окончании бала я готов предложить тебе нечто большее, нежели проживание в качестве родственницы Интрана. Но чтобы это сделать, мне придется посетить свою сокровищницу. Подождешь?
  Я мысленно потерла руки. В сокровищнице находится родовое кольцо Дарании, если именно на это намекает король, я готова на все! Но точки над 'и' неплохо бы расставить.
  - Я не готова стать твоей любовницей, Кристиан, - выдохнула я, всматриваясь в его затуманенные страстью глаза.
  - Тебе и не придется, - хмыкнул король, оглядывая меня и все еще держа в объятьях. - Точнее, это будет справедливый бонус... Подожди до вечера, дорогая, - мурлыкнул он мне на ухо.
  Ну ладно, теперь я точно уверена, что кольцо мое, и свадьба не за горами. Отлично. Улыбнувшись, я провела пальчиком по его щеке.
  - Как скажешь, - томно проворковала я, ловя свое отражение в потемневших глазах короля.
  Кристиан быстро коснулся губами моих губ и с явным сожалением выпустил из объятий.
  - Нам нужно возвращаться к гостям, - вздохнул он. - Но помни, что я тебе сказал.
  Помнить? Да я только об этом и думаю!
  - Хорошо, - и опустила ресницы. - Я буду ждать, Кристиан.
  Король довольно улыбнулся и, взяв меня за руку, потянул на выход. Меня закружил хоровод из эмоций. Да. Да! Да-а-а-а-а!!!
  Следующие два часа мы с Кристианом не расставались. Он не выпускал мою руку, представляя мне посла Тарикона, главного министра Кринстона, общаясь на скучные темы с остальными гостями. Я пропускала лишнюю информацию мимо ушей, моя душа пела. Кольцо, где же мое кольцо!
  - Дорогая, я оставлю тебя ненадолго, - шепнул Кристиан, когда мы кружили в очередном танце. - Бал скоро закончится, и я хочу завершить его по-особенному.
  - Я буду ждать, - проникновенно уставившись в синие глаза, ответила я. Даже, кажется, покраснела.
  Король поцеловал мои дрожащие пальчики, улыбнулся и направился к выходу из зала. Я сцепила руки и решила, что пора на воздух. Надеюсь, мне снова повезет, и я не потревожу чьего-либо уединения.
  На террасе, оказавшейся пустой, я с наслаждением вдохнула прохладный вечерний воздух. Наверняка сегодня случится то, к чему я так долго готовилась. И не только я... Заслуженный результат, между прочим. И закономерный. Как и появление Одалии на балконе.
  - Рассказывай, - потребовала тетка, ухватив меня за локоть.
  - Судя по всему, он отправился за родовым кольцом, - довольным голосом отчиталась я.
  - Умница, - похвалила меня родственница. - Кристиан распорядился приготовить покои во дворце, чтобы ты не возвращалась в замок Интрана. Надеюсь, ты будешь достаточно благоразумна?
  - Конечно, - фыркнула я. - Я не собираюсь испортить все в последний момент. Ты же так долго к этому готовилась, - усмехнулась я.
  - Это нужно в первую очередь тебе, - припечатала тетка. - И не надо делать вид, что...
  - Я все понимаю, - я обвила шею Одалии рукой, - потерпи, осталось недолго. С вашей стороны требуется только внушить ему мысль, что церемонию необходимо провести как можно скорее. Сколько у меня осталось? Месяц? Или меньше?
  - Не знаю, - нахмурилась она. - И выяснять не хочу. Можешь уточнить у Интрана.
  Нет уж, благодарю покорно.
  - Ладно, пойдем в зал, не хочу пропустить возвращение его величества, - примирительно сказала я.
  
  
  
  Глава 2
  
  
  Король так и не появился. Ни через полчаса, ни через час. Уставшие гости уже клевали носом, но не могли себе позволить уехать из дворца. Появление Интрана, как ни странно, стало для них избавлением.
  - Его величество просит всех разойтись, бал окончен, - громко заявил он, и вздохнувшие от облегчения придворные потянулись на выход. Не поняла. А как же я? Где Кристиан?!
  - Что происходит?! - я схватила Одалию за руку, но она только растеряно смотрела на меня.
  - Сама не знаю, иди в голубую гостиную, ее приготовили специально для тебя. Как только я что-либо выясню, дам знать, - и она поспешила вслед за мужем.
  Я закусила губу и последовала рекомендации тетки. Что случилось, куда запропастился Кристиан?
  В приготовленных мне покоях обнаружила полусонную Талу. Служанка предложила помочь раздеться, но я только отмахнулась - пока не узнаю, куда исчез его величество, спать не буду!
  Стук в дверь раздался, когда уже не находила себе места от беспокойства. Отодвинув Талу в сторону, я сама распахнула дверь.
  - Ваше высочество, - на пороге стоял молодой человек в ливрее слуги. - Его величество убедительно просит прийти в его покои.
  Что?! Ну, это уже слишком!
  - Передайте его величеству, - прошипела я, - что ночевать я предпочитаю в своих! - и захлопнула дверь перед обалдевшим слугой.
  Нет, ну каков нахал! Намекнул на нечто большее, поманил кольцом, сбежал, а теперь зовет меня к себе?! Не дождется!
  Злость клокотала во мне, и Тала испуганно жалась в углу дивана. Осчастливил! Я должна прыгать от радости!
  Стук в дверь, на этот раз несколько неуверенный, послышался минут через семь. Опять?! Я дошла до точки кипения, бросила предупреждающий взгляд на служанку и решительно распахнула дверь. На пороге с ноги на ногу переминался Кристиан. Не помню, чтобы я видела его таким... растерянным?
  - Энита, - вздохнул он, - я понимаю, что моя просьба оскорбила тебя, но это совсем не то, о чем ты подумала. Мне нужна твоя помощь.
  Слова возмущения, готовые слететь с губ, я сдержала в последний момент. Король просит о помощи?
  - Что случилось, ваше величество? - подчеркнуто официально спросила я.
  - Пойдем, - он протянул руку, и, видя мое замешательство, добавил: - Не бойся, ничего из того, что ты нафантазировала, я тебе не предлагаю. Но я даже не знаю, к кому с этим обратиться, в принципе, могу к Интрану или стражникам, но не уверен, что это разумно, - закончил он.
  Я недоверчиво посмотрела на него, оглянулась на съежившуюся Талу и приняла решение.
  - Хорошо, - вложив свою ладошку в его, ответила я. - Если вы считаете, что я могу вам помочь, я готова.
  - Мы перешли на 'ты', Энита, - вздохнул Кристиан.
  - Я помню, - ворчливо заметила я.
  До крыла его величества мы добрались за считанные минуты. Думаю, все-таки не зря король поселил меня по соседству.
  - Смотри, - Кристиан распахнул тяжелую дубовую дверь, и я оказалась в уютной, обитой деревом и нежным светло-зеленым шелком гостиной. Камин, кресла, мягкий диванчик, на котором я с удивлением обнаружила незнакомую девушку. И напряглась. Что эта особа делает в гостиной короля?!
  Ее внешний вид был, мягко говоря, необычным. Распущенные светлые с пепельным оттенком волосы, в которых мелькало несколько темных прядей. Грудь обтянута тонкой сорочкой на бретельках, вызывающего розового цвета, а бедра - короткими брюками чуть выше колена, темно-синими с рваными краями и вытертыми пятнами. На ногах у необычной гостьи красовалась странная обувь с каблуком высотой в две мои ладони, а в руках она сжимала небольшую розовую сумочку, расшитую блестками. Где Кристиан откопал это чудо?!
  - Кто ты такая? - вырвалось у меня.
  Девушка подняла заплаканные глаза и выдала новую порцию рыданий. Я недоуменно посмотрела на короля, а он отступил и поднял ладони вверх, правильно истолковав невысказанный вопрос:
  - Я ничего ей не сделал! Она так реагирует на любую попытку выяснить, кто она и как очутилась в моей спальне!
  О, даже так. Она еще и в спальню к нему попала! Хорошо, что его величество додумался вывести ее оттуда.
  Мой взгляд упал на низкий стол рядом с диваном. В высоком фужере, судя по всему, была налита вода, которая так и не пригодилась. Ничего, мы сейчас это исправим.
  Легко подхватив стеклянную емкость я, недолго думая, опрокинула ее на голову внезапной гостьи. Кристиан охнул, а девушка моментально замолчала, хмуро взирая из-под мокрой челки и отфыркиваясь. Как говорит моя тетка, в любом деле главное - результат.
  - Кто ты такая? - повторила я свой вопрос, краем глаза заметив уважительный взгляд короля.
  Девушка всхлипнула, а я строго предупредила:
  - Воды у нас много.
  Мокрое растрепанное чудо передумало плакать и медленно ответило:
  - Меня зовут Настя. Я... я возвращалась домой, открыла дверь ключом... и провалилась в темноту! А в следующее мгновение оказалась в комнате вот этого, - она ткнула указательным пальцем в короля. Я хмыкнула.
  - Да будет тебе известно, что перед тобой король Дарании, - просветила я ее.
  - Я знаю, - шмыгнула носом девушка. - Он что-то говорил об этом...
  - Видимо, ты не прониклась, раз ты позволяешь себе неуважение к его величеству.
  - Да что я такого сделала?! - возмутилась она. - Я не просила меня сюда переносить, понятия не имею, что произошло, и как этот чертов портал настроился на вашу Даранию!
  - Какой еще портал? - нахмурилась я и посмотрела на Кристиана. Тот пожал плечами:
  - Если передать ее Интрану, и он услышит эту исповедь, то Настя быстро окажется в тюрьме. Впрочем, он ее даже за два слова бы отправил, которые она причитала последние полчаса.
  - И какие же? - заинтересовалась я.
  - Я - попаданка, - хмуро ответила Настя.
  - Кто ты? - вырвалось у меня.
  - Попаданка... У нас так называют тех, кто переместился из одного мира в другой.
  - И часто у вас такое случается? - подняла я бровь.
  - Часто... в смысле, пишут об этом часто, в фантастических романах. А на деле все о них слышали, но никто их не видел... Может, потому, что из других миров не возвращаются.
  - И как называется твой мир? - это уже напоминало допрос, но меня раздражала эта странная девица, на которую с таким интересом смотрел Кристиан. Еще и меня позвал, а не Интрана, как обычно. Явно не хочет, чтобы в дело вмешался придворный маг. А вот я бы уже не отказалась...
  - Земля, в смысле, планета Земля, страна - Россия, город - Санкт-Петербург. - Подумав, она продолжила: - Учительская улица, дом шесть, квартира двадцать пять...
  - Исчерпывающая информация, - усмехнулась я. - Только она нам ни о чем не говорит.
  - Энита, подожди, - вмешался Кристиан, а я едва не заскрипела зубами. Ненаглядный мой, женись на мне сначала, и можешь спасать хоть всех попаданок, что тебе в руки свалятся!
  - В вашем мире есть магия? - спросил он, а Настя развела руками.
  - Нет, - вздохнула она. - У нас больше распространены технологии.
  Глаза Кристиана загорелись, а я сжала кулаки. Сама того не ведая, эта выскочка пришлась по душе любимому коньку короля - отрицанию всякой магии. Как он только Интрана терпит, не удивлюсь, если прикажет его казнить, когда истребит всех до единого магов на Антроке.
  - А ты бы хотела, чтобы она у вас была? - вкрадчиво поинтересовался король.
  Настя задумалась.
  - Это когда пульсар огненный кидаешь, и твой противник сгорает дотла? Нет, спасибо, я за гуманизм.
  Она еще и дура?!
  - Отлично! - расплылся в улыбке Кристиан и повернулся ко мне. - Энита, дорогая, я не думаю, что Настю следует отдавать на растерзание Интрану. Магии у нее нет, скорее, она - ее жертва. Возможно, всплеск магического фона, ведь раньше, как рассказывал отец, такое происходило довольно часто. Может, и сейчас есть, но мы этого не знаем - не все подданные, к которым попадают вот такие сюрпризы, верны короне, к сожалению.
  - Что ты предлагаешь? - нахмурилась я.
  - Думаю, ее надо переодеть, негоже в таком виде появляться во дворце. А утром я сам поговорю с Интраном. Ты поможешь нашей гостье с платьем и прочими необходимыми вещами? Я распоряжусь приготовить ей отдельные покои.
  Что?! Я еще должна заниматься этой... попаданкой?! С какой стати?! Но быстро захлопнула рот и решила подыграть королю. Если сейчас откажусь, он, Дайяна его забери, передумает делать мне предложение, и поминай, как звали, и кольцо, и замужество, и...
  - Хорошо, Кристиан, - надеюсь, я была достаточно сдержанна, и в моем тоне не проскальзывали шипящие нотки. - Я позову Талу.
  - Буду тебе очень благодарен, - кивнул король, наблюдая за Настей, закинувшей ногу на ногу и пытающейся пальцами расчесать свои разноцветные слипшиеся пряди. Ее ноги были до неприличия оголены, а грудь слишком выдавалась вперед. Этак ей и другие покои не понадобятся... А мне потребуется не один месяц, чтобы вернуть внимание Кристиана. При том, что этого времени у меня просто нет.
  Едва сдерживаясь от негодования, я приоткрыла дверь и распорядилась, чтобы позвали мою служанку. Тала появилась через пару минут, я снабдила ее инструкциями насчет одежды, и служанка, вытаращив глаза, умчалась. Неудивительно, я бы тоже поразилась на ее месте.
  В это время король тихо переговаривался с новоиспеченной жительницей королевского дворца, а она беззастенчиво улыбалась, периодически копаясь в своей сумочке. Какая милая непосредственность... чтоб тебя Дайяна забрала!
  - Не буду вам мешать, - вдруг сказал король, направляясь к двери. - Энита, я тебе очень благодарен, - он взял мою руку и поцеловал ее.
  А про кольцо ты уже забыл, как я вижу, ваше величество.
  - Распоряжусь о покоях для леди Насти, - коротко сказал он и скрылся за дверью. Для какой еще леди?! Вот это чудо заморское - ЛЕДИ?!
  - Вообще-то мое полное имя - Анастасия, - вдруг заявила девушка. - Но друзья зовут меня Настей.
  - Рада за тебя, - фыркнула я, усаживаясь в одно из кресел в ожидании Талы. Чего она так долго копается? Принесла бы что-нибудь из гардероба служанки, и дело с концом!
  - Я помешала твоим планам? - вдруг спросило это недоразумение, а я удивленно посмотрела на нее.
  - Нет, с чего ты взяла?
  - Ты не рада, что я здесь, я это чувствую.
  - Эмпатия? - усмехнулась я. - То есть все-таки магия?
  - Да твоим недовольством можно костер поджигать, - прямо сказала девушка.
  Я выдохнула, постаравшись взять себя в руки.
  - Знаешь, я не имею ни малейшего желания возиться с тобой. Я - принцесса, и последнее, чем бы хотела заняться сегодня вечером - это решать твои проблемы, - небрежно ответила я.
  Настя присвистнула.
  - А у вас тут простые смертные имеются или сплошь одни короли да принцессы?
  - Королевских особ ты вряд ли еще встретишь, - порадовала я нахалку. - Тебе, можно сказать, повезло наткнуться сразу на двух, единственных, с кем ты можешь познакомиться в этом королевстве.
  - А у вас есть и другие королевства? - заинтересовалась Настя, а я закатила глаза. К счастью, меня спасла появившаяся в гостиной Тала с ворохом одежды в руках. В ворохе я опознала свое нелюбимое платье из бледно-розового атласа, нижнее белье и туфли в тон платью.
  У Анастасии загорелись глаза.
  - О, розовенькое! - счастливо вскрикнула она и выхватила платье у обалдевшей служанки. Правда, скептически осмотрев его, она нахмурилась. - А такая длина здесь обязательна?
  - Несомненно, - мстительно ответила я. - Если не хочешь, чтобы тебя сдали в публичный дом.
  - Ой, нет, спасибо, - рассеянно ответила Настя, перебирая нижнее белье.
  Странно, а, по-моему, тебе там самое место, дорогая.
  - Вы предлагаете это надеть? - возмутилось недоразумение, держа в руках самые обычные панталоны. - Вы это носите?!
  Я скрипнула зубами.
  - А что тебя удивляет? Вполне приличные...
  - Это ужас ужасный! - припечатала Настя. - Смотри, что носят нормальные девушки! - и резво начала стаскивать свои обтягивающие штаны. Тала тихо охнула, а я отшатнулась. Хотя заинтересовалась, что же мне покажет эта странная гостья. Лучше бы не смотрела, право слово. Маленький кусочек кружева спереди и веревочка сзади. Что это?!
  - Стринги! - гордо ответила Настя, вертя пятой точкой, чтобы мы получше разглядели. - В жару удобно, сексуально и вообще. А ваши подштанники я надевать отказываюсь.
  - Как знаешь, - прошипела я, отворачиваясь. - Тала, помоги ей одеться.
  Ошарашенная служанка нехотя подошла к Анастасии и стала натягивать на нее платье. Фигуры у нас похожи, разве что грудь у Насти была чуть больше, но ненамного. Вскоре эта странная особа, затянутая в мое платье, выглядела вполне прилично, и стоило признать, ей оно шло намного больше, чем мне. Возмутившись по поводу шнуровки, она расправила складки на подоле и уселась на диван. Обувь придвинула к себе поближе, но свою снимать отказалась, при этом мое платье не доставало до пола, а прикрывало лишь середину ее странных каблуков.
  - Спасибо, - вдруг сказала Настя. - Как хорошо, что я попала в королевский дворец, а не в таверну какую-нибудь на окраине королевства с кучей злобных орков и гоблинов.
  - Наслаждайся, - фыркнула я, решив даже не уточнять, кто такие орки и гоблины, и направилась к двери. Распахнув ее, я с удивлением увидела Кристиана, прислонившегося к стене. Он что, не решался даже постучать в собственные покои?!
  - Вы закончили? - спросил король. - Еще раз спасибо, Энита, что помогла мне. Остальное я решу сам. Покои леди Насти уже приготовили, ее отправят туда. Позволь мне проводить тебя.
  Так, это уже лучше. Не бальзам на сердце, конечно, но хотя бы что-то. Улыбнувшись, я подала ему руку. Тала семенила далеко позади.
  Кристиан остановился у моих покоев и прикоснулся губами к руке.
  - Ты самая лучшая, Энита, - выдохнул он, слегка поклонившись. - Я рад, что не ошибся в тебе, - развернувшись, король отправился обратно. Прелестно. Я лучшая. А где родовое кольцо, ваше величество?!
  В гостиной я вполне ожидаемо увидела Одалию, расположившуюся в одном из кресел у камина. Теперь еще и оправдываться придется. И за что?
  - Показывай, - довольно заявила тетка, а я вздохнула. Началось.
  - Тала, пожалуйста, налей нам вина и принеси легкие закуски, - распорядилась я.
  Служанка, не мешкая, выполнила первую просьбу и выскользнула из гостиной, чтобы удовлетворить вторую. Я взяла в руки бокал и опустилась в кресло напротив Одалии.
  - Нечего показывать, - ровно сказала я.
  - Не поняла? - удивилась тетка.
  Пришлось вкратце рассказать ей о том, как я провела последний час. Одалия нахмурилась, задумчиво пожевав губами.
  - Зачем ты согласилась на это? - недоуменно произнесла она. Слишком спокойно. Слишком.
  - А у меня был выбор? - я подняла бровь. - Откажись я помогать этой... попаданке, Кристиан бы сразу разочаровался во мне.
  - Зато теперь он ценит тебя как друга и попутно очарован новой игрушкой, - фыркнула тетка. - Надо было сразу звать Интрана!
  - Пусть лучше как друга ценит, чем вообще разочаруется, - парировала я. - А твой муж только бы все испортил. Девушка не в его компетенции, раздражение Кристиана - это последнее, что мне хотелось бы от него получить. Я слишком долго шла к нужному результату.
  - Конечно, - усмехнулась Одалия, - а теперь к этому результату придет другая. Знаешь ведь, что присоединение Кринстона - это вопрос времени, и его величеству совершенно не обязательно жениться на тебе. Желательно, но не обязательно. Если он захочет, женится на ком угодно, и не исключено, что на той, которая поразит его воображение маленьким кусочком кружева между ног.
  Я вытаращила на нее глаза:
  - Ты хочешь сказать, что он может всерьез воспринять эту... особу в качестве своей жены?!
  - Легко, - взмахнула рукой тетка, отпивая вино. - Ты еще слишком юна, милая, и не понимаешь, как на мужчин действуют некоторые вещи. Впрочем, я не думаю, что Кристиан женится на ней, так, поиграет да бросит. Но это может затянуться, а я все-таки выяснила у Интрана, что у тебя осталось три недели. Три недели, Энита! Мы не можем ждать, пока король наиграется с экзотической игрушкой. Даже если потом он выберет тебя. Боюсь, всех некромантов давно вывели, а мертвая жена его не заинтересует.
  Я вздрогнула.
  - Типун тебе на язык, тетушка, - ласково ответила я. - Ты намеренно меня пугаешь или готова предложить что-то дельное? Пусть твой муж этим займется!
  Одалия покачала головой.
  - Что бы тебе сегодня ни говорил его величество, своего придворного мага он не только не боится, но и помыкает им, как может. Ты же помнишь, Интран связан клятвой о том, что не причинит вреда Кристиану. Так что сегодняшняя уловка короля - не более чем его уважение к твоему уму и попытка разговорить развязную особу, свалившуюся к нему в постель.
  - Да пусть она там хоть поселится, мне надо замуж за Кристиана!
  - Если она там поселится, - подчеркнула Одалия, - никакого замужества не жди. И наши жрецы с сожалением, а может, и с радостью, тебя проводят в мир иной.
  - Ты умеешь поддержать! Что я сделала не так?!
  - Ничего, - примирительно ответила тетка. - Но нельзя все пускать на самотек. Поживи несколько дней во дворце, постарайся обратить внимание Кристиана на себя. Перетяни одеяло, так сказать. В любом случае, я попрошу мужа принять меры.
  - Он ее убьет? - сдавленно пробормотала я.
  - Надеюсь, до этого не дойдет, - тетка похлопала меня по плечу. - Я верю в тебя, милая. И срок будет для тебя лучшим стимулом.
  Она поднялась и поставила бокал на стол. Медленно дошла до двери, развернулась и пристально взглянула на меня:
  - Три недели, помни об этом, Энита, - и покинула гостиную. Одалия всегда любила эффектные завершения разговора, уйти, чтобы последнее слово осталось за ней.
  Замечательно. Три недели до смерти. Ладно, Кристиан, плохо ты меня знаешь, я не сдамся!
  
  
  Глава 3
  
  
  Спала я плохо. Очень плохо! А как может спать человек, приговоренный к смерти? Почему-то срок в месяц пугал намного меньше, чем оставшиеся три недели...
  Я села на постели, задумчиво накручивая прядь волос на палец. Надо как-то заставить Кристиана жениться на мне. Но только вот как?!
  Тала, мне кажется, ждала за дверью и прислушивалась к каждому шороху, потому что мгновенно появилась в спальне.
  - Доброе утро, ваше высочество, - она сделала книксен. - Завтрак?
  - Не откажусь.
  Пока я завтракала, служанка колдовала над моим нарядом. Колдовала, конечно, не по-настоящему, кто бы ей позволил это делать в самом сердце Дарании. Зато по окончании завтрака и принятии душа я получила идеально выглаженное бирюзовое платье из атласа и органзы и туфли в тон. С прической и лицом Тала тоже постаралась на славу, я не могла оторвать взгляда от зеркала. Даже противные веснушки на носу, с которыми боролась уже два года, были почти не видны.
  - Спасибо, - улыбнулась я. - Есть новости?
  - Да, - кивнула служанка, - его величество присылал слугу с вопросом, не хотите ли вы после завтрака присоединиться к нему на конной прогулке.
  Так, уже хорошо. Я мысленно потерла руки.
  - Король собирается обучать леди Настю верховой езде, - осторожно добавила Тала.
  Что?!
  - Давно ли приходил посыльный от его величества? - бесстрастно поинтересовалась я.
  - Полчаса назад, - испуганно ответила Тала.
  - И зачем ты на меня нацепила это платье? - прошипела я. - Быстро готовь костюм для верховой езды! И лучший!
  - Как скажете, ваше высочество, - пробормотала служанка, признавая свою оплошность. Действительно, зачем было надевать платье для прогулок, если король желает видеть меня на лошади?!
  Тала знала свое дело, и через десять минут я выглядела еще лучше, чем раньше. Я обожала ездить верхом, и нарядов для этого было в избытке. Длинная юбка с запахом, чуть свободные брюки под ней - я предпочитала мужское седло и была довольно неплохой наездницей. Если Кристиан хочет 'учить' залетную дамочку премудростям верховой езды, то ему не помешает почувствовать разницу.
  Я спустилась вниз чуть ли не бегом. Надеюсь, по вине Талы я не пропущу выезд короля и этой выскочки и не окажусь в отстающих.
  Мне повезло. Рядом с конюшней обнаружились не только Кристиан и Настя, но и четверо конюхов. Анастасия красовалась в ярко-розовом костюме для верховой езды - где только король нашел такой, неужели сшили за одну ночь?! Не хочу даже думать об этом!
  Выскочка пыталась взгромоздиться на лошадь. Смотрелось весело. Я поприветствовала Кристиана и подошла к нему настолько близко, насколько позволял этикет.
  - Она лошадь чуть ли не первый раз в жизни видит, - шепнул мне король, а я злорадно улыбнулась. - Придется научить Настю ездить верхом, я полагаю, ей надолго придется тут задержаться, если не навсегда.
  Улыбка медленно сползла с моего лица. Подозрение закралось в душу: а не снял ли ночью Кристиан с неожиданной гостьи тот неприличный предмет гардероба?!
  - Она такая смешная, - заявил король, щурясь от удовольствия, и покинул меня, направляясь к Анастасии. Что?!
  - Позвольте помочь вам, леди, - выдал он, а меня чуть удар не хватил. Король ЛИЧНО помогает какой-то... попаданке сесть на лошадь?! Уму непостижимо! Мои дела еще хуже, чем я думала.
  - Спасибо, Крис, - разулыбалось это недоразумение, а я едва не задохнулась от возмущения. Крис?! Она называет короля просто Крис?!
  Через пару минут Анастасия уже сидела на лошади, слава Танату. Я взлетела в седло за пару секунд, король сделал то же самое, и мы направились к воротам. За нами двинулись десять стражников, самые лучшие из тех, что были в королевстве. Трое резво обогнали нас и выстроились спереди, еще четверо расположились по бокам, а последние замыкали процессию.
  Даранийский дворец только с парадного входа примыкал к городу, а с обратной стороны, сразу за воротами, начинался обширный луг, простирающийся до самого леса. Мне нравилось это место, и я использовала любую возможность, чтобы прокатиться верхом.
  Ехали мы медленно, потому что Настя очень боялась. Я молилась Танату, пытаясь сдержаться и досадуя, что не могу получить удовольствия от прогулки - я любила быструю езду. Наша страдалица мило пыхтела и хмурила бровки, что вызывало умиление у Кристиана.
  - Как хорошо, что у нас давно изобрели автомобили, - сопела она, - и не приходится вот так мучиться.
  - Автомобили? - заинтересовался король. - Что это?
  - Это такие большие железные коробки с четырьмя колесами, которые могут быстро ездить по земле, - выдала она.
  - И как они передвигаются, если у вас нет магии? - нахмурился Кристиан.
  - На бензине, - ответила Настя, - это такая жидкость, которая... - она задумалась, и я едва расслышала ее тихое 'Черт, почему я так плохо химию в школе учила?'. - Которая при переработке выделяет энергию и заставляет машину ехать.
  - Очень интересно, - ответил Кристиан, а я скривилась. Что может быть занимательного в россказнях этой выскочки? Однако король был искренне заинтересован, науку он любил даже больше, чем блондинок.
  Пожалуй, пора кое-что изменить в нашем неторопливом утреннем моционе.
  - Кристиан, моя лошадь немного нервничает, она давно привыкла к скачкам. Если позволишь, я подожду вас с Анастасией у кромки леса, - хлопая ресничками, выдала я.
  - Конечно, Энита, - улыбнулся король, а я пришпорила коня. Довольный, он радостно заржал и галопом понесся вперед. Ветер обдувал лицо, а я улыбалась перспективе хоть немного отдохнуть от Насти.
  Но радость была недолгой. Даже сквозь порывы ветра я услышала за спиной громкий крик и мысленно застонала, оборачиваясь. Судя по всему, розовое чудо решило подъехать ближе к королю, но не справилось с управлением и вывалилось из седла. И как только лошади ее не затоптали? Наверняка побрезговали.
  Вот как это недоразумение умудрилось испортить мне уже второй день?! Пришлось присоединиться к охающему и ахающему королю, растерянным стражникам и спешиться.
  Настя стонала на земле, схватившись за ногу, а Кристиан поддерживал ее спину. Нахалка, недолго думая, откинулась и положила голову ему на плечо. Нет, это уже совсем никуда не годится!
  Со стороны дворца к нашей группе сочувствующих быстро приближался всадник. Спешившись, он поклонился королю и произнес:
  - Ваше величество, герцог Интран просит вас срочно вернуться во дворец - дело государственной важности.
  Король поморщился и нехотя выпустил Настю из объятий. Его тотчас заменил один из стражников, отчего наша пострадавшая заметно расстроилась.
  - Я вернусь, как только смогу, - отчитался король, а я вытаращила на него глаза. - Энита, - он повернулся ко мне, - пожалуйста, позаботься о нашей гостье.
  Добить, чтобы не мучилась?
  - Конечно, Кристиан, - расплылась я в улыбке, а король как-то странно на меня посмотрел. Но я похлопала ресничками, и он расслабился. Зря.
  - Я пришлю лекаря, он вылечит твою ногу, Настя, - король наклонился, поцеловал перемазанную землей ладошку и отчалил вместе с гонцом. Как трогательно. Уверена, Кристиан будет плеваться от грязи, когда объект его страсти этого уже не увидит.
  Пятеро из десяти стражников последовали за королем, а оставшиеся, подхватив коней под уздцы, расположились поодаль, оставив нас со страдалицей наедине. Предатели.
  - Как же больно! - простонала Настя. - Как думаешь, у меня перелом?
  Я пожала плечами.
  - Даже если перелом, можешь не переживать, тебе его быстро срастят.
  Она вскинула голову:
  - Магия, да?
  - Да, - нехотя ответила я.
  Анастасия прищурила глаза:
  - Тогда отчего Крис ее так не любит?
  Я усмехнулась:
  - Если мне не изменяет память, ты тоже высказывала свою нелюбовь к ней.
  - Человеку свойственно опасаться того, с чем он раньше не сталкивался, - философски заявила она. - Но ведь вы пользуетесь магией, отчего такие гонения?
  - Хочешь экскурс в историю? - прищурилась я.
  - Если тебе не сложно, - робко ответила она. - Знаешь, точнее, не знаешь... но поверь, это очень тяжело - оказаться в другом мире, когда никто ничего не рассказывает, и не понимать, как себя вести, чтобы завтра не кормить червей в ближайшей могиле.
  Ты лукавишь, моя дорогая! Ведешь себя так, что можно только позавидовать твоему актерскому мастерству!
  - Мне, правда, очень нужно, чтобы кто-нибудь мне обо всем рассказал, - в Настиных глазах застыла мольба.
  Я в задумчивости разглядывала нашу гостью. Неуместное сострадание шевельнулось в душе, но я его быстро прогнала. Не думаю, что, рассказав ей о мироустройстве Антрока, наврежу себе. Если не стану ее просвещать, это сделает кто-то другой, а я не смогу подобраться к ней поближе. Как известно, чем лучше знаешь врага, тем больше шансов на победу.
  - Хорошо, - решилась я. - Слушай.
  Я бегло рассказала ей про четыре королевства и Магическую войну, наивно полагая, что она удовлетворится кратким изложением, ан нет. Насте захотелось подробностей.
  - Кристиан не любит магию, потому что в этой войне погиб его отец?
  Я хмыкнула.
  - Попробуй спросить у него сама.
  - Ой, нет, спасибо, - пробормотала Настя и задала новый вопрос, вогнавший меня в ступор: - Ты собираешься замуж за Кристиана?
  И что я должна на это ответить?! Дайяна побери мое человеколюбие!
  - А с какой стати ты интересуешься? - надменно спросила я. - Хочешь сделать то же самое?
  - Вообще-то нет, - она потерла кончик носа, - у меня дома остался жених. Ну как жених, парень, мы живем вместе... Наверное, Кир волнуется, куда я делась, хотя мы и поругались...
  Я удивленно вскинула брови:
  - Вы живете вместе, но при этом не являетесь мужем и женой?
  Анастасия нетерпеливо отмахнулась:
  - Мне только девятнадцать. Что я забыла в этом браке? Сначала доучиться надо!
  Потрясающая логика. А жить вместе, значит, можно?!
  - У нас это неприемлемо, - отрезала я.
  - Бедненькие, - искренне посочувствовала Настя, а я чуть не подавилась. Это мы - бедненькие?!
  - Проживание вместе без брака - это разврат! - припечатала я.
  - С чего ты взяла? - удивилась она. - Нам хорошо вдвоем, мы притираемся друг к другу, возможно, когда-нибудь и поженимся. Секс, опять же, регулярный...
  - И кто тебя замуж возьмет не девственницей? - поразилась я.
  Анастасия расхохоталась, да так, что лошади, пасшиеся поблизости, заволновались.
  - У нас это никого не волнует, - ответила она, вытирая выступившие слезы. - Более того, девственность в определенном возрасте может стать проблемой, мужчины начнут думать, что раз никто до них на женщину не позарился, то и им она не нужна.
  Какой ужасный мир!
  - Слушай, ну ты же не думаешь, что ваш король - девственник? - хихикая, спросила Настя, а я покраснела. - Наверняка у него фавориток было или есть, как грязи, и почему мужчинам можно до свадьбы, а женщинам - нельзя? Это предрассудки! У вас что, религия не позволяет? Кстати, а какая у вас религия?
  Я, стараясь оправиться от шока, ответила, не задумываясь о словах:
  - У нас один верховный бог - Танат. Повсюду его храмы... У бога была дочь - Дайяна, именно она наделила магией Проклятое королевство, а затем исчезла. Поэтому считается, что у нас только один бог.
  - И что, он не позволяет вступать в брак девушкам, потерявшим невинность?
  - Нет, но...
  - Тогда это точно предрассудки, - заключила Анастасия.
  - Может, ты не станешь лезть со своими представлениями в наш мир? - огрызнулась я.
  Настя стушевалась.
  - Да я как лучше хотела...
  - Можешь не сомневаться, что у тебя не получилось!
  От скандала спасла группа из трех всадников, направляющихся к нам из дворца. Когда они приблизились, в одном я узнала Китрана, придворного целителя. Спешившись, он поприветствовал меня, а затем склонился над несчастной. Я решила, что вполне могу вернуться к лошади, она явно заждалась, да и ее компания нравилась мне намного больше общества новой игрушки короля.
  Китран знал свое дело, и через несколько минут Анастасия смогла подняться. Заметив недоуменный взгляд целителя, я поняла, что травма нашей гостьи изначально была серьезной заявкой на притворство. Я покачала головой - да, неприятная штучка...
  Махнув рукой свите, я засобиралась во дворец. Анастасия, охая и стеная, взгромоздилась на лошадь с помощью стражников, сетуя на то, что ей, бедной, не дали прийти в себя, но я игнорировала ее вздохи. Кажется, данная особа начала меня всерьез раздражать. Надо что-то с этим делать.
  У конюшни я спешилась, кинула поводья слуге и, не оглядываясь, быстрым шагом направилась во дворец. Только не хватало, чтобы гадкая выскочка за мной увязалась. Я очень надеялась, что Интран надолго задержит короля. Интересно, что случилось... Не удивлюсь, если поймали очередного мага. Не так часто в последнее время это происходило, волшебников, избежавших потери своего дара, становилось все меньше и меньше.
  День пролетел незаметно, слава Танату, больше никаких приключений. Я валялась в постели с книгой, а Тала приносила мне новости, которых, по сути, и не было. Кристиан не выходил из кабинета, запершись вместе с Интраном, а я откровенно скучала. Чем занималась гостья из другого мира, мне было неинтересно, главное, чтобы держалась подальше от короля.
  Вечером, готовясь к очередному балу, я сидела перед зеркалом и расчесывала свои длинные волосы. Тала отправилась за чаем, а в спальню заглянула Одалия. Я в предвкушении уставилась на нее.
  - Есть новости? Интран весь день заседает с Кристианом, что-то серьезное случилось? Я сначала подумала, что твой муж сделал это специально, чтобы отвлечь внимание короля от Анастасии, но теперь понимаю, что дело не в ней. Я права?
  - Права, - кивнула тетка, вертясь перед зеркалом и поправляя прическу. - Интран сказал, что на границе Дарании и Проклятого королевства нарушена структура магической Тьмы. Серьезная проблема, учитывая, что у кого-то хватило сил справиться пусть даже с небольшим участком. Впрочем, - она повернулась ко мне, - это нас не касается. Что с Анастасией?
  Я вкратце пересказала события сегодняшнего утра, и Одалия задумалась.
  - Мне кажется, девочка не так глупа, как хочет казаться. Держи с ней ухо востро. Не хотелось бы получить сюрпризы, - и тетка выпорхнула из спальни.
  Я вздохнула. Вот так всегда - одни общие фразы и никаких дельных предложений.
  Тала вернулась через пару минут с подносом и, поставив передо мной чашку с ароматным напитком, занялась моими волосами. Я попросила сделать особенную прическу, мне казалось, этот бал должен стать переломным.
  Стал... Лучше бы его вообще не было! Даже выступление Нейтона, высокого темноволосого певца, скрасившего вечер своим чудесным голосом, не спасло меня от раздражения. Все четыре часа можно было описать единственным словом: 'Дрянь!'. Кристиан танцевал со мной один раз, а все остальное время посвятил Насте. И даже утягивал ее на террасу, полагаю, не надо быть гением, чтобы догадаться, чем они там занимались. Не выдержав моего негодующего вида, Тала пробралась на террасу и вернулась погрустневшая. Я даже спрашивать ни о чем не стала - вид служанки говорил сам за себя. Жених у нее есть, значит. Замуж она собралась. Только определенно не за кавалера со своей Земли!
  В свои покои я вернулась раньше времени и в крайне раздраженном состоянии. Быстро скинув платье и даже не посетив душ, залезла под одеяло. Дайяна, забери с Антрока эту попаданку!!!
  Как ни странно, уснула я быстро, видимо, сказывались нервы последних двух дней. Уже сквозь сон я слышала голос Одалии и виноватые ответы Талы, что госпожа отдыхает. Ну и замечательно, только нравоучений от тетушки мне не хватало для полного счастья.
  Новый день начался рано, но не обещал стать лучше предыдущего. Тала колдовала над моими волосами, когда в дверь постучали. Извинившись, служанка скрылась в гостиной и вернулась буквально через минуту.
  - Его величество зовет вас поиграть в шахматы, - сообщила она.
  Я встрепенулась. И сразу сникла.
  - Я правильно понимаю, что он там не один?
  - Скорее всего, - осторожно ответила Тала, поправляя мои локоны. - Но вы все равно самая красивая, ваше высочество.
  - Только это совсем не помогает выйти замуж за Кристиана, - с досадой ответила я.
  Расправив складки темно-сиреневого, почти фиолетового платья, я направилась к двери. Что ж, шахматы так шахматы, посмотрим, как леди Настя умеет в них играть.
  Я не уточняла, куда мне следует идти, мы с Кристианом всегда играли в шахматы в библиотеке. Не ошиблась - король и Анастасия, в самом деле, находились именно там. Библиотека во дворце мне очень нравилась - огромная комната в два этажа, с лестницами на второй ярус, с рядами старинных и не очень фолиантов, она всегда привлекала не только обилием знаний, но и какой-то особенной атмосферой уюта и тайны. Я любила бывать здесь, усаживаясь в одно из глубоких кожаных кресел и наслаждаясь историческими хрониками либо банальным любовным романом. Присутствие Насти в очередном розовом (уже не моем, слава Танату) платье являлось сильным диссонансом. Библиотека как будто потеряла свое очарование. Я непроизвольно сжала кулаки.
  - Энита, дорогая, - Кристиан привстал с кресла мне навстречу. Поцеловав запястье, он махнул рукой на Настю, - я пытаюсь научить нашу гостью игре в шахматы. Представь себе, Анастасия не умеет играть, хотя на ее родине шахматы имеются. Она уже перепутала ладью и слона, - радостно закончил он.
  О, Настенька, да ты растешь в моих глазах! Я бы не сильно удивилась, если бы ты и коня с пешкой перепутала!
  - Если честно, игра довольно скучная, - сообщила 'виновница торжества', закатывая глаза. - Вот в карты я готова поиграть!
  Кристиан закашлялся.
  - Знаешь, карты у нас запрещены, в них очень любили играть в Проклятом королевстве. Там были слишком распространены азартные игры, и мы решили изъять их из обращения. Тем более, они еще на них и гадали... что является одним из околомагических занятий, поэтому...
  - Ну почему сразу азартные? - перебила короля Анастасия. - Не обязательно играть в карты на деньги! Можно просто так... обычная настольная игра, ничего страшного в этом нет! Гадать я не умею, у нас на Земле тоже гадают, но я в этот бред не верю, на деньги не играю, а просто так, занять время - почему бы и нет? Главное - не увлекаться!
  Король задумался.
  - Ты действительно полагаешь, что в этом нет ничего страшного? Ведь в Проклятом королевстве...
  - Но вы же совсем не такие, - обезоруживающе улыбнулась Настя. - Мы же не будем использовать карты в магических или азартных целях... просто развлечемся... я такую игру знаю! Тебе понравится!
  Кристиан явно колебался, а я смотрела на него во все глаза. Он что, ей уступит?!
  - Попроси моего Хранителя принести карты из тайника, - вдруг сказал он, подзывая слугу, стоявшего чуть поодаль. У меня едва не упала челюсть.
  - Кристиан, может, не надо?..
  Король улыбнулся.
  - Энита, милая, ты же слышала, мы не будем ни гадать, ни играть на деньги. Это просто игра! Может, мы зря поторопились, запрещая карты?
  Дайяна меня забери! Кристиан, ты в своем уме?!
  Ошарашенная, я уселась на стул между королем и Настей и вцепилась в бокал с вином, предложенный слугой. Выскочка тоже пила вино, при этом хмурясь и тихо шепча что-то вроде 'Гадость какая, пива бы...'. Вино столетней выдержки - гадость?! Вот зря она не согласилась на публичный дом, в тавернах, что при них, пива подают - залейся!
  Карты принес лично Хранитель королевских сокровищ. Видимо, не поверил слуге, что король отдал такой приказ. Поклонившись, он протянул Кристиану колоду карт и быстро выскользнул из комнаты. Ох, слухи поползут... А его величеству и дела нет.
  Руки Насти привычно сграбастали колоду карт, а по загоревшимся глазам было видно, что она питает к нарисованным картинкам слабость. Быстро перемешав колоду, девушка предложила научить нас игре под названием 'покер'. Мы с Кристианом пожали плечами и в следующие полчаса пытались запомнить разные комбинации и их силу. Если с 'парой' и 'сетом' разобрались быстро, то к 'стриту' или 'кикеру' привыкали долго. Но через некоторое время втянулись, даже не заметив, как увлеклись. Обед нам принесли прямо в библиотеку, и с сожалением пришлось прерваться чуть ли не на самом интересном месте.
  Кстати, оказалось, что покер - все-таки азартная игра, и ставки необходимо делать фишками, ну или деньгами. Кристиан сначала нахмурился, а затем махнул рукой и высыпал на стол мешочек золота, поделив монеты на три равные кучки. Игра пошла веселее. Через два часа самая большая кучка золота была у меня.
  - Так нечестно, - ныла Анастасия. - Ты же только что научилась! Выиграть должна была я!
  - Сожалею, - ухмылялась я, сгребая очередной выигрыш. - Считай, что мне везет!
  - А у нас говорят, что если не везет в картах, то повезет в любви, - припечатала Настя и томно посмотрела на Кристиана, а тот ответил ей улыбкой. Я закашлялась.
  - Интересная поговорка, - задумчиво протянул король. - А во что у вас еще играют?
  - Да много во что, - ответило это чудо, - но карты я люблю больше всего. Хотя всерьез на деньги у нас никто не играет, по крайней мере, из моих знакомых. Деньги не должны портить дружбу.
  - Но на что же вы играете? - спросил король. - Какая выгода победителю?
  - Ну-у-у... - протянула Настя, кокетливо глядя на Кристиана из-под ресниц. - Например, мы часто играем на раздевание.
  Я снова закашлялась, поднеся руку ко рту. Это то, о чем я подумала?!
  - Как это? - заинтересовался Кристиан.
  - А вот так! - Настя стянула с ноги туфельку, а я икнула. - Я проиграла эту партию, значит, должна снять что-то из одежды.
  Король заинтересованно посмотрел на парчовую туфельку и Настину пятку, обтянутую чулком.
  - А если играть долго? Можно ведь вообще остаться без...
  - Да! - радостно ответила Настя. - Можно! В этом и кайф, то есть цимес, ой... в общем, это весело!
  - Хочу попробовать! - глаза Кристиана сверкнули темно-синим. Что?!
  - Как скажешь, - смутилась Настя, потупившись.
  - Энита? - король обратил свой взор на меня.
  Вы в своем уме, ваше величество?!
  - Прости, Кристиан, но у меня есть неотложные дела, и мне придется уйти. Еще раз прости, - я склонила голову, чтобы король не увидел негодования на моем лице.
  - Досадно, - без сожаления произнес король, - мы будем скучать.
  - Ага, - торжествующе заявила Настя, не сводя глаз с Кристиана. - Знаете, мне у вас так нравится!
  - Я тоже рад, что свежий ветерок посетил наше королевство, - нежно проговорил Кристиан. Ветерок?! Свежий?! Да это знатная болотная вонь!
  - Я вас оставлю, - стараясь ничем не выдать своего напряжения, я поклонилась его величеству и бросила взгляд на Анастасию. Ее улыбка была торжествующей. Ладно...
  Чинно покинув библиотеку, я подхватила юбки и со всех ног припустила наверх, в свои покои. Надо было хоть как-то выпустить скопившуюся злость. Если не пробегусь - все разнесу к Дайяне!
  
  
  
  Глава 4
  
  
  В покоях меня встретила Тала, которая, посмотрев на мое лицо, изрядно перепугалась. Я плюхнулась на кровать, с силой ударив кулаком по подушке. Служанка вздрогнула.
  - Что случилось? Опять Настя?
  - Да!!! - не сдержалась я. - Так я никогда не выйду замуж за короля!
  Тала осторожно опустилась на кровать рядом со мной и дотронулась до моей руки.
  - Ваше высочество, если позволите, я бы предложила вам один способ...
  Я раздраженно дернула плечом:
  - Какой? Что может помочь мне в таком деле, как склонение его величества к браку?
  Тала замялась, но под моим испытующим взглядом выдавила:
  - Приворотное зелье.
  - Что?!
  Вскочив с кровати, я с возмущением уставилась на служанку.
  - Ты в своем уме? Хочешь меня под костер подвести? Чтобы твою госпожу сожгли, как покусившуюся на жизнь, волю и здоровье короля? Да я даже тюрьмой в Проклятом королевстве не отделаюсь!
  - Простите, ваше высочество, я не хотела! - Тала бухнулась мне в ноги. - Я больше никогда...
  - И кто может его приготовить, интересно? - задумчиво произнесла я.
  Служанка, обалдев от перемены моего настроения, с готовностью поднялась на ноги и начала быстро говорить:
  - В столице появился сильный темный маг из Проклятого королевства. Не знаю, как ему удается не попадаться Магическому патрулю, но это так. У меня есть две подружки в городе - они уже побывали у него, одна взяла приворотное зелье для себя, у другой это сделала госпожа - и все довольны! Обе сразу вышли замуж, счастливы, и не знаю, как магу это удалось, но всплеска магии не чувствуется, и Патруль никого не донимает! Они мне адрес дали под большим секретом, по-другому его узнать нельзя! Госпожа, я очень хочу, чтобы вы были счастливы!
  Я задумалась. Если все действительно так, как говорит Тала, то это может стать для меня лучшим выходом из создавшейся ситуации. Очарование новизны у Кристиана когда-нибудь сойдет на нет, только вот у меня совсем немного времени... И терять-то особо нечего. Конечно, довериться в таком деле неизвестному магу - не самый лучший вариант, проще было бы обратиться к Интрану, но клятва не позволит ему сварить приворотное зелье для короля. Что ж, попытка не пытка, да и не буду я этому магу представляться, какая ему разница, для кого он будет делать работу, главное, хорошо заплатят.
  - Хорошо, давай попробуем, - решилась я наконец. - Приготовь мне самое простое платье и плащ и распорядись насчет кареты.
  - Конечно, ваше высочество, - просияла служанка. - Я мигом!
  Ох, на что же я подписываюсь? Как бы это не вышло мне боком! Впрочем, я снова вспомнила про три недели и решительно потянулась за мешочком с деньгами. Надеюсь, того золота, что у меня имеется, будет достаточно.
  Через полчаса мы с Талой уже спускались вниз по лестнице к ожидавшей нас прогулочной карете. С платьем вышла небольшая заминка - Одалия придирчиво относилась к моему гардеробу, и каждый туалет являлся произведением искусства. Тале пришлось на скорую руку отпороть украшения с одного из платьев, чтобы оно перестало выглядеть слишком вычурным, хотя ткань-то не переделаешь... Вот с плащом повезло - один из них был куплен давно, причем лично мной, и выглядел довольно неброско. Теперь самое главное не попасться в таком виде на глаза моей тетушки или Кристиана.
  Судьба оказалась благосклонна - до самой кареты мы не встретили тех, кого мог бы удивить мой внешний вид. Быстро забравшись внутрь, я откинулась на подушки и дождалась, когда ко мне присоединится Тала. Она сказала несколько слов кучеру и вскоре уселась на сиденье напротив меня.
  - Я просила отвезти нас в шляпный салон недалеко от дома мага, - быстро зашептала она. - Там есть выход на соседнюю улицу, и мы сможем незаметно пробраться...
  - Тала! - удивленно перебила я ее. - Ты что, все заранее предусмотрела?
  Служанка потупилась.
  - Я же видела, что его величество не торопится, и просто хотела помочь... А тут еще подруги так удачно рассказали... Ну, я и подумала...
  - Не оправдывайся, - улыбнулась я. - Спасибо, что заботишься обо мне.
  - Я в неоплатном долгу перед вами, ваше высочество, - просто сказала она.
  Кстати, не надо забывать о конспирации.
  - Тала, я не хочу, чтобы маг узнал, кто я такая, поэтому не называй меня 'ваше высочество', можешь обращаться ко мне 'госпожа', а лучше вообще ничего не говори, привычки искоренить не так просто.
  - Как скажете, ва... госпожа, - кивнула служанка.
  Я вздохнула. Надеюсь, все-таки не зря я на это согласилась.
  У шляпного салона мы оказались буквально через четверть часа. Слуга, примостившийся на козлах рядом с кучером, легко спрыгнул и с поклоном распахнул передо мной дверцу кареты. Я вышла, и взгляд сразу натолкнулся на шикарную витрину с десятками головных уборов разнообразных цветов и фасонов. Думаю, будет вполне оправданно, если мы тут задержимся на неопределенное время - шляпки были чудо как хороши.
  Едва вошли внутрь, как на звон колокольчика к нам подскочила миловидная женщина в аккуратном платье с белым воротничком. Она бросила взгляд через витрину на остановившуюся карету, судя по всему, признала в ней королевскую, и широко улыбнулась. Видимо, рассчитывала на большую прибыль.
  - Добрый день! Чем я могу быть вам полезна?
  Я предоставила Тале сообщать хозяйке салона о цели нашего визита, а сама занялась разглядыванием шляпок. Краем глаза заметила, что выражение лица женщины меняется с радостного на удивленно-недоуменное. Но золотой, перекочевавший из рук служанки в ладошку 'белого воротничка', снова вернул счастливую улыбку на лицо хозяйки. Еще бы, за эти деньги можно было четыре шляпки купить.
  - Пожалуйста, следуйте за мной, госпожа, - поклонившись, она направилась вглубь дома. Надеюсь, она меня не узнала, это было бы очень некстати.
  Никем не замеченные, мы покинули шляпный салон и оказались на соседней улице. Она была не столь оживленной, как та, на которой располагался главный вход, не пестрела вывесками и не могла похвастаться обилием магазинов. По узкой мостовой проехала бы всего одна карета, не более.
  - Сюда, госпожа, - Тала быстро освоилась с новым обращением. - Здесь недалеко, - и дотронулась до моей руки, увлекая к неприметному двухэтажному дому из серого камня. В сравнении с остальными, весьма скромными зданиями, он выглядел еще менее презентабельно. И это дом сильного мага? Неужели дела у него идут настолько плохо, или же он просто не хочет привлекать к себе внимание?
  Поднявшись по ступенькам, Тала взяла дверной молоток и постучала особым образом - три раза, затем еще один, и снова три. Это что, своеобразный пароль? Однако, такие предосторожности очень кстати в королевстве, где магия под запретом.
  Дверь медленно приоткрылась, мне даже показалось, что сама. В полумраке узкого, освещенного парой тусклых масляных ламп коридора не было никого. Магия?
  - Заходи скорей, - подтолкнула я обалдевшую Талу в спину. И чего испугалась, как будто не она родилась в Проклятом королевстве.
  Впихнув не реагировавшую девушку в дом, я захлопнула дверь и тут же поняла, что так напугало служанку. Перед нами в воздухе завис бесплотный дух мужчины, а проще говоря, привидение, и, судя по его одежде, в прошлом он был дворецким. Привидение взирало на нас из-под насупленных бровей и молчало. Я с восхищением разглядывала его, отдавая дань практичности хозяина дома. Какая замечательная экономия на прислуге!
  Тала, наконец, отмерла, и раздался ее леденящий душу вопль. Даже не знаю, кто испугался больше - я или привидение, оно тоже вздрогнуло и отлетело чуть дальше вглубь коридора.
  Я схватила голосящую служанку за руку и прошипела:
  - Успокойся, ты чего кричишь?!
  - Привидение!!! - Тала попятилась к двери с явным намерением сбежать. Ну уж нет, если я сюда пришла, то никакой бестелесный дворецкий не заставит меня уйти с пустыми руками!
  - Ну привидение, и что? - я пожала плечами. - Чего ты испугалась, он уже давно умер и вреда тебе не причинит. Хуже, конечно, если его тело уважаемый маг использовал в качестве заготовки для зомби...
  - Ничего он не использовал, - вдруг обиженно сказал дух. Я с интересом уставилась на него.
  - Какое упущение, - ехидно заметила я. - А ведь можно было заиметь сразу двух слуг, которых не нужно кормить.
  Тала испуганно сжалась.
  - Ва...
  - Замолчи! - прошипела я, и служанка быстро взяла себя в руки.
  - Вы... вы видели зомби?
  - Доводилось, - коротко ответила я. Еще бы, поживешь почти шестнадцать лет в маленькой деревне на границе с Проклятым королевством, не такое увидишь.
  Привидение недовольно заметило:
  - Вы слишком плохо думаете о моем хозяине. Он не способен на такое...
  - Жаль, - притворно вздохнула я. - Это понижает в моих глазах его способности мага. Интересно, он вообще на что-нибудь способен?
  - Можете не сомневаться, - вдруг услышала я еще один голос и сделала шаг вправо, потому что сквозь привидение смотреть было можно, но не слишком удобно. В конце коридора, привалившись плечом к косяку, стоял мужчина. Темные волосы были рассыпаны по плечам, обтянутым черной шелковой рубашкой. Я быстро отметила и высокий рост, и привлекательную внешность, и довольно молодой возраст, магу от силы было лет двадцать пять. Я нахмурилась - почему-то казалось, что он должен быть намного старше и, соответственно, опытней...
  - Вы всегда так встречаете клиентов? - пошла я в атаку. - Не удивлюсь, если погибших от сердечного приступа в своих бестелесных слуг превращаете.
  По губам мужчины скользнула ироничная улыбка.
  - Нет, что вы, я обычно жду, когда ко мне заглянут красивые девушки, чтобы напугать их до смерти.
  Я с сомнением взглянула на привидение.
  - Кажется, вам следует всерьез заняться вашим зрением, - назидательно сказала я. - По всей видимости, оно вас подвело, потому что спутать его с...
  - Господин меня не пугал! - засопел бесплотный дух, и я снова перевела на него взгляд. Обиделся, что ли? А вообще сопящее привидение, конечно, впечатляет, только ради этого стоило прийти сюда.
  - Красивая девушка, да еще и с чувством юмора - просто находка, - усмехнулся маг. - Признаю - зря я сегодня выпустил Нила, просто никого не хотелось принимать, но раз уж он вас не напугал, то милости прошу, - маг сделал приглашающий жест вглубь дома.
  Привидение насупилось, умильно поджало губы и скрылось в ближайшей стене, отчего Тала вздрогнула. Насмешливый взгляд мага скользнул по ней и снова остановился на мне.
  - Что же вы медлите? Или передумали?
  Я гордо расправила плечи и двинулась вперед по коридору. Служанка семенила позади, и я даже спиной чувствовала, как она напряжена. Видимо, рождение в Проклятом королевстве не помогло ей стать более терпимой к проявлению потустороннего, а основная часть жизни, прошедшая в Кринстоне, только укрепила в этом.
  Вслед за хозяином мы вошли в просторную комнату, скорее всего, выполнявшую роль гостиной. Зажженный камин, несколько кресел и низкий стол - видимо, именно здесь маг предпочитал принимать клиентов. Но я ошиблась.
  Он повернулся и смерил меня внимательным взглядом:
  - Полагаю, именно вы хотите что-то от меня, а с клиентами я предпочитаю общаться наедине. Так что ваша служанка может располагаться здесь. Пойдемте со мной, - и он указал в сторону еще одной двери, довольно неприметной.
  Я с сомнением посмотрела на мага. Оставаться с ним наедине не хотелось, с другой стороны, я всегда могу закричать, и даже... но об этом лучше не думать.
  - Подожди меня здесь, - кивнула я Тале, и она покорно забилась в кресло. Если служанка и хотела мне возразить, то не посмела, а только испуганно озиралась по сторонам, видимо, опасаясь, что Нил неожиданно вылетит из какой-нибудь стены. - Не бойся.
  Последовав за магом, я обнаружила, что попала в необычное помещение, и что-то мне подсказывало, что хозяин редко приглашает сюда клиентов, все-таки гостиная, думаю, была предпочтительнее. Огромная комната оказалась завалена книгами всех размеров, в углу у окна находился большой стол, на котором примостились разнообразные колбы, какие-то сушеные травы, перья невиданных птиц, емкости с жидкостями всех цветов радуги. Надеюсь, вон в той, с красным содержимым, не кровь...
  Маг жестом предложил мне кресло у стола и занял другое, рядом с окном.
  - Слушаю вас, леди, - он прищурил глаза.
  Я медлила, заставляя себя озвучить цель визита, и с подозрением разглядывала своего визави. Глаза у него, кстати, оказались почти черными, с золотыми всполохами, как будто грозовое небо расчерчивало множество молний. Бр-р-р... одним словом - темный маг!
  - Как вас зовут? - неожиданно для себя спросила я. С другой стороны, а что в этом такого, надо же к нему как-то обращаться.
  Маг усмехнулся:
  - Дэмиан, к вашим услугам. - Он слегка поклонился и выжидающе уставился на меня. - Могу я узнать ваше имя, леди?
  Угу, размечтался!
  - Катарина, - выдала я первое имя, которое пришло мне в голову.
  Маг скептически поднял бровь:
  - А стоит ли начинать разговор с обмана, ваше высочество?
  Я закашлялась, с ужасом глядя на Дэмиана. Вот откуда он узнал?!
  - Воды? - маг легко поднялся, но я жестом остановила его. Только не хватало что-то пить в доме темного мага!
  - Благодарю, не стоит, - я справилась с голосом и недовольно посмотрела на собеседника. - А вы неплохо осведомлены, Дэмиан.
  - Профессия обязывает, - с улыбкой ответил он, снова усаживаясь в кресло.
  - Мне казалось, ваша профессия подразумевает нечто другое, - заметила я.
  - Она предполагает в разы больше, чем вы можете представить, однако речь не обо мне, а о вас. Что привело принцессу Кринстона в мой дом?
  И что мне теперь делать? Сбежать отсюда, сделав вид, что ошиблась и передумала? Только терять уже нечего... И я решилась.
  - Мне нужно приворотное зелье, - выдохнула я, а Дэмиан удивленно поднял брови. - Я готова хорошо заплатить.
  Он снова встал и подошел ко мне, скрестив руки на груди и глядя сверху вниз.
  - Дела настолько плохи, ваше высочество, что вы готовы воспользоваться услугами запрещенной в Дарании магии, чтобы добиться своего? А без этого король не падает к вашим ногам?
  О, да он очень хорошо осведомлен! Но пусть не надеется, что это выбьет меня из колеи. Я тоже поднялась и смело посмотрела ему в глаза. Пусть даже снизу вверх.
  - Не думаю, что это должно волновать мага, которому пять минут до тюрьмы в Проклятом королевстве, - выплюнула я. - Поверьте, не стоит мне дерзить, я смогу объяснить свой визит к вам, а вы вряд ли переживете общение с Магическим патрулем.
  - Поражаюсь вашей выдержке, принцесса, - усмехнулся маг. - Впрочем, вы что-то говорили о привороте.
  - Если вы способны сварить данное зелье, то я готова обсудить, - быстро сказала я. - Но если вы и дальше будете пытаться...
  - Я на многое способен, ваше высочество, - прервал маг, не отводя от меня глаз. - Другой разговор, на что готовы вы, чтобы получить ключ к сердцу Кристиана.
  Ох, как мне не нравился этот разговор!
  Я вытащила из кармана плаща мешочек с золотом и помахала им перед носом Дэмиана.
  - Такая плата вас устроит? - надменно спросила я.
  - Весьма банально, - хмыкнул маг и неожиданно притянул меня к себе. Я даже потеряла дар речи от возмущения. - Я предпочитаю благодарность иного рода, - и он склонился к моим губам.
  О, спасибо друзьям детства из кринстонской деревни, мальчики, вы передали мне поистине бесценные навыки! Я быстро подняла колено и с силой выдвинула его вперед. Дэмиан охнул и согнулся, а я тотчас избавилась от его объятий, метнувшись к двери.
  - Вы снова поразили меня, принцесса, - с трудом выдохнул маг, выпрямляясь. Я торжествующе посмотрела на него, с удивлением встретив насмешливый взгляд. - Жду вас сегодня ночью...
  - Вам мало? - искренне поразилась я, хватаясь за ручку двери.
  - Спасибо, достаточно, - он откровенно смеялся. - Прошу меня извинить, ваше высочество, но вы все-таки весьма наивны и не знаете, о чем судачат в столице. Считайте, что вам удалось полностью изменить сложившееся о вас мнение. А что касается ночи... я не обладаю даром предвидения и понятия не имел, что именно вы посетите меня сегодня, поэтому и отправил Нила встречать гостей. Если честно, у меня закончились некоторые ингредиенты для приворотного зелья, я собирался на ближайшие пару-тройку недель взять перерыв, но ваш заказ, безусловно, стоит того, чтобы изменить мои первоначальные намерения.
  Я недоверчиво посмотрела на него.
  - И чем я могу вам помочь?
  Дэмиан захохотал.
  - Вы даже не спросили, что судачат о вас в столице, - заявил он. - Вы удивительная, принцесса.
  Я нахмурилась.
  - Рада, что повеселила вас. Пожалуйста, расскажите, что же обо мне говорят, не надо держать это в себе.
  - Не стоит расстраивать вас досужими сплетнями, - вывернулся маг. - Я вижу, что они не имеют и капли правды. Давайте лучше обсудим нашу ночную вылазку.
  - А с чего вы взяли, что я соглашусь? - удивленно спросила я.
  - Понимаете, леди Энита, я не шутил, когда говорил, что большинства ингредиентов у меня нет. Мне придется посетить кладбище и местных ундин. И если на кладбище мне необходимы просто вторые руки, то для умасливания ундин - несчастная девушка, жаждущая ответного чувства избранника, - он насмешливо посмотрел на меня.
  Я подозрительно уставилась на Дэмиана.
  - А без меня никак? Что вы мне голову морочите!
  Маг вздохнул и развел руками.
  - К сожалению, ундины в последний раз сказали, что синих водорослей мне не видать, а могилы в одиночку раскапывать не с руки.
  - Чем же вы так достали русалок? - хмыкнула я. - Более того, где вы их нашли, магия в Дарании запрещена, а магические существа давно вне закона.
  Дэмиан улыбнулся, склонив голову.
  - Если не знать, как их позвать, они и не придут, - выдал он. - Да и ваш Магический патруль работает на самом примитивном первом уровне, любой мало-мальски опытный маг скроет свою магию и даже не задумается о последствиях. Дилетанты, что с них взять.
  - А вы, значит, профессионал, - скептически протянула я. - Может, профессионал справится без скромной клиентки?
  - Вполне, - ответил Дэмиан. - Приходите недельки через три, я что-нибудь придумаю.
  Он издевается, да?! Через три недели я к нему только в виде Нила смогу явиться!
  - Ладно, я не против, но кто гарантирует мою безопасность? - вскинулась я.
  - Даю слово мага, что с вами не случится ничего против вашей воли, - небрежно ответил Дэмиан. - Зато через день или два вы получите то, зачем пришли.
  Заманчиво, очень заманчиво. Да и клятва мага - дорогого стоит, я знала, что нарушить ее нельзя. Странный тип, хотя чему удивляться, темный маг - он и в Дарании темный маг!
  - Но есть одна проблема, - протянула я. - У меня нет возможности покинуть дворец после захода солнца. Знаете, как-то не принято принцессе выходить из дворца ночью, и если я на это пойду, то ваше зелье мне не понадобится. Так что, может быть, вы как-нибудь без меня справитесь?
  - Сожалею, - расплылся в улыбке маг, - без вас ундины не поделятся нужным ингредиентом. Но если вы подождете три недели...
  - Еще раз повторить то, что меня никто не выпустит из дворца, особенно, если я озвучу, для чего мне это понадобилось?
  Дэмиан усмехнулся, глядя на меня сверху вниз.
  - Зачем же такие жертвы. - Он развернулся к столу и достал из небольшой коробочки необычный камень, внешне походивший на бриллиант. Но я сомневалась, что это именно он. Прозрачный, многогранный, то ли обычное стекло, то ли горный хрусталь, но точно не бриллиант. - Это кристалл перемещений, сожмите его в руке - и окажетесь там, где хотите. Жду вас в полночь.
  Я с интересом рассматривала камень в своей руке.
  - Вы уверены в том, что говорите? Перемещения на расстояние не доступны никому в Дарании.
  - Конечно, я особенный, вы скоро сами в этом убедитесь, - подмигнул Дэмиан. Я хмыкнула.
  - Надеюсь, вы оправдаете те восторженные отзывы, которые я слышала о вас, - пренебрежительно ответила я. - А если ваш кристалл не сработает, считайте, что меня здесь не было. Я добрая и не буду заявлять в Магический патруль, но если вы попытаетесь действовать мне во вред...
  - Ну что вы, принцесса, - с придыханием сказал Дэмиан, - я не могу пойти на такое, тем более в отношении вас.
  - Вы же темный маг, - с издевкой произнесла я.
  - Темный - не значит подлый, - с достоинством ответил Дэмиан.
  Как трогательно. Хотелось бы верить!
  - Надеюсь, ваш кристалл способен перенести двух человек? - нахмурилась я. - Потому что я приду не одна, а с Талой.
  - Можете хоть с королем, - развеселился маг. - Способен, можете не сомневаться.
  Я усмехнулась.
  - Благодарю покорно, в другой раз.
  - Только я бы предпочел оставить вашу служанку в доме. Честно говоря, опасаюсь, что своим криком она распугает всю нежить на кладбище и русалок в озере. Даже не верится, что она родилась в Антанионе.
  Я удивленно посмотрела на него:
  - Откуда вы знаете?
  Маг склонил голову набок:
  - Обижаете, ваше высочество. Антанионцы всегда видят наличие или отсутствие магии у другого. Вот у вас ее ни капли.
  Ах, вот оно что...
  - Пожалуй, мне пора, - я взялась за ручку двери.
  - Жду вас в полночь, принцесса, - повторил Дэмиан, слегка поклонившись. Издевается, по глазам вижу.
  - Я подумаю.
  Вздернув подбородок, я открыла дверь и выплыла в гостиную, где застала Талу, которую весьма успешно развлекал Нил. Служанка хихикала, а он что-то тихо рассказывал. Удивительно, но призрак сумел найти к ней подход.
  - Мы возвращаемся, - громко объявила я. Нил состроил недовольную гримасу, поклонился Тале и исчез в ближайшей стене.
  - Счастливого пути, леди, - сказал за спиной Дэмиан. - Жду вас, как договаривались.
  Я скрипнула зубами и, схватив служанку за руку, устремилась к выходу. Вопреки всем правилам хорошего тона прощаться не посчитала нужным.
  
  
  Глава 5
  
  
  Во дворец мы вернулись довольно быстро. Снова прошли через шляпный салон, я ткнула в первые попавшиеся мне на глаза головные уборы, и хозяйка резво упаковала их в коробки. Подождав, когда Тала сгребет покупки, я кивнула 'белому воротничку' и вышла на улицу. Служанка едва поспевала за мной.
  Ни кучер, ни слуга, похоже, не удивились нашей задержке. Устроившись в карете, мы лениво наблюдали за мелькающим за окном пейзажем. Тала явно думала о чем-то своем, периодически улыбаясь, а я пыталась осмыслить все, что случилось в доме темного мага. По всему выходило, что ничего хорошего. Маг, а особенно его осведомленность о моей жизни, внушал серьезные опасения. Сердце неприятно кольнуло - неужели все в Дарании знают, что я добиваюсь короля? Более того, не знает ли об этом сам Кристиан? И к чему была та неудавшаяся попытка Дэмиана меня поцеловать? Похоже, что он хотел проверить устоявшееся мнение... Хорошо же я выгляжу в глазах народа! И это будущая королева!
  Здравый смысл кричал, что доверять Дэмиану нельзя. А глупая надежда на удачный исход дела ему возражала. Если все получится, маг будет знать мою тайну... Впрочем, сейчас это волновало меньше всего. Главное, чтобы все получилось! А дальше хоть трава не расти... Решение о том, что ночью я отправлюсь к темному магу, я уже приняла и менять не собиралась. Пусть сумасбродно и нелогично, пусть. Если будет результат, то цель оправдает средства. Притязаний Дэмиана я не боялась, он еще не знает, как я умею за себя постоять. Хотя нет, уже знает.
  Я ничуть не удивилась, когда в собственной гостиной обнаружила весьма недовольную тетку. Она ждала меня с бокалом в руке, и ее вид не предвещал ничего хорошего. Тала нервно поклонилась Одалии и, пристроив на кресле шляпки, выскользнула в коридор.
  - Где тебя Дайяна носит? И вещатель с собой не взяла! - возмущенно начала тетка, и тут же перебила сама себя: - Что на тебе надето?!
  Я вздохнула.
  - Решила немного развеяться и отправилась по магазинам. Не хотелось привлекать к себе внимание.
  Одалия недовольно фыркнула.
  - Самое время покупать наряды! Если так дальше пойдет, они тебе не понадобятся! Ты хоть знаешь, что произошло в библиотеке?
  - Что? - с интересом спросила я, снимая плащ и пристраивая его на спинку кресла. Тетка, заметив изуродованное платье, скривилась, но промолчала.
  - Интрану доложили, что ты покинула дворец, и он почувствовал неладное. Когда мой муж появился в библиотеке, Кристиан уже сидел без рубашки, а Настя лишилась туфель и чулок! Хорошо, что Интран сообразил, чем это грозит, и увел короля якобы по делам. Но он не сможет разводить их постоянно! Особенно, если она заберется к нему в постель.
  - Возможно, она уже сделала это? - нахмурилась я.
  - Насколько я знаю, пока нет, - пожала плечами тетка. - Но не исключаю, что в скором времени это произойдет, если ты не предпримешь верные шаги.
  - И что же мне сделать? - ехидно спросила я. - Потребовать у Кристиана, чтобы он на мне женился?! Или в постель к нему отправиться? И чем я буду лучше Насти? Обо мне и так невесть что говорят в столице, надо подтвердить, чтобы соответствовало домыслам?
  Одалия склонила голову набок:
  - И что же о тебе говорят в столице?
  - Что я пытаюсь захомутать короля и согреваю его постель, - хмуро ответила я. И прикусила язык.
  - Интересно, и откуда тебе это известно? - тетка прищурила глаза.
  - Из болтовни двух дам в салоне, - нашлась я. - Они меня не узнали...
  Одалия помолчала, задумчиво глядя на меня.
  - Ладно, с этим я разберусь. Но не вижу причин отступать от первоначальных планов.
  - Да что ты предлагаешь?! - не выдержала я. - Ты каждый день пытаешься вывести меня из себя, хорошо, признаю, я бездарность и не умею очаровывать мужчин! А раз так - умру - не велика потеря!
  - Ладно, дорогая, извини, - сказала тетка, поднявшись с кресла, и неожиданно обняла меня. - Согласна, я погорячилась. Не переживай, мы что-нибудь придумаем. Но избегать Кристиана - это тоже не выход. Как и оставлять их наедине...
  - Жалеешь, что связалась со мной? - я шмыгнула носом.
  - Глупая. - Одалия крепче прижала меня к себе. - Ты же моя единственная родня. Не считая мужа.
  - Спасибо, - искренне сказала я, обнимая ее.
  - Все будет хорошо, - улыбнулась тетка, отстраняясь. - Пока рано опускать руки.
  - Я знаю, - улыбнулась в ответ.
  - Мне пора, и так жду тебя битый час, Интран наверняка меня обыскался. - Одалия направилась к двери, открыла ее и обернулась на пороге. - Смени наряд, принцессе не подобает носить такое.
  - Хорошо, - кивнула я, и тетка скрылась за дверью. Я обессилено упала в кресло. Сегодняшний день оказался слишком тяжелым...
  Танат явно смилостивился надо мной, потому что вечер не принес никаких происшествий. Тала, сервируя мой ужин, осчастливила двумя новостями. Первая - Кристиан и Интран покинули дворец, но куда они направились - не знает никто. Я мысленно потерла руки - это хорошо, общаться с Настей король не будет. Вторая новость была связана как раз с непрошеной гостьей - Тала поведала, что та спрашивала обо мне. Неужели соскучилась? Я фыркнула и попросила служанку, если Настя вдруг попадется ей на пути, ответить, что госпожа очень устала и легла спать.
  Кстати, я не покривила душой. Сразу после ужина предложила немного вздремнуть - ночь обещала быть беспокойной. Тала, узнав, что я намерена предпринять, только испуганно прижимала ладони ко рту.
  - Ваше высочество, я пойду за вами куда угодно, - с жаром произнесла она. - Но придется взять с собой какой-нибудь шарфик и завязать мне рот. Я с удовольствием посмотрю на русалок, но, боюсь, на кладбище наделаю много шума, - честно призналась она.
  Однако Дэмиан оказался прав. Хотя я в этом и не сомневалась, слишком хорошо я знала Талу.
  - Только криков и обморочного тела нам и не хватает, - вздохнула я. - Останешься в доме, пообщаешься с Нилом, вы же нашли общий язык?
  Тала смущенно улыбнулась.
  - Он удивительный, столько историй знает, - поделилась она. - Оказывается, мы с ним земляки, родились в соседних деревнях.
  - И что же с ним случилось? - полюбопытствовала я, забираясь под одеяло.
  - Он служил у господина Дэмиана до войны, а когда на Проклятое королевство опустилась Тьма, подался в Даранию, где попал в лапы Магическому патрулю. Нил оказал сопротивление, и его убили, - она всхлипнула. - Однако привязанность к хозяину не позволила его душе уйти, впоследствии Нил нашел господина Дэмиана и с тех пор всюду следует за ним.
  Надо же, какая преданность. А ведь это может оказаться мне на руку.
  - Тала, а ты не могла бы узнать у Нила побольше о его хозяине?
  - Я уже пыталась, ваше высочество, - покачала головой служанка. - Нил слишком любит своего господина, чтобы выдавать его секреты.
  - Понятно. - Я даже немного расстроилась. Узнать о маге дополнительную информацию мне бы не помешало. - Но если вдруг он о чем-то обмолвится, ты мне расскажешь?
  - Конечно, - улыбнулась Тала. - Не сомневайтесь, ваше высочество.
  - Спасибо. - Я поудобней устроилась на подушке. - Иди спать, Тала, разбудишь меня в одиннадцать.
  - Как скажете, - она поклонилась и, задув лампы, выскользнула из спальни.
  Я думала, что не смогу заснуть и буду долго ворочаться, но, на удивление, сон пришел довольно быстро. Видимо, сказались усталость и многочисленные события сегодняшнего дня, и я не заметила, как уснула. И долго отмахивалась, когда кто-то тряс за плечо, пытаясь разбудить.
  - Ваше высочество, проснитесь! Уже половина двенадцатого, если мы не поторопимся, то опоздаем к магу!
  Я резко села на постели, хлопая глазами и вглядываясь в обеспокоенное лицо служанки. Хотела отчитать за опоздание, но поняла, что она будит меня очень давно, и поспешила слезть с кровати.
  Быстро умывшись, я вернулась в спальню и начала одеваться. Тала подобрала мне самый темный из всех имеющихся костюмов для верховой езды. Ничего более практичного в моем гардеробе не имелось. Я надела туфли без каблуков, а волосы Тала расчесала и заплела в тугую косу. Не до шпилек сейчас.
  Когда часы показывали без пяти двенадцать, Тала подошла ко мне, и я крепко схватила ее за руку. Кристалл перемещений поблескивал в ладони, будто предлагая немедленно им воспользоваться. Было страшновато, а вдруг не сработает, а вдруг Тала не перенесется со мной, а вдруг... Но не попробуешь - не узнаешь. И я, зажмурившись, сжала его и представила гостиную Дэмиана. В следующее мгновение услышала сдавленный писк Талы и, распахнув глаза, поняла, что перемещение удалось.
  Мы оказались прямо в центре гостиной темного мага. Он сам находился здесь же, сидя в одном из кресел с бокалом вина в руке. Увидев нас, отсалютовал им, поставил на столик и поднялся.
  - Доброй ночи, ваше высочество, Тала, - он кивнул, насмешливо оглядывая меня. - Рад, что вы приняли мое приглашение.
  - Надеюсь, вы меня не разочаруете, - я вздернула подбородок, отпуская руку служанки. Та вздрогнула и слегка попятилась. Тут же из стены вылетел Нил, и Тала робко улыбнулась.
  - С возвращением, - привидение склонило голову и улыбнулось. Тале. Надо же, какие изменения, даже не верится.
  - Вы готовы, принцесса? - осведомился Дэмиан. - Ваша служанка идет с нами?
  - Думаю, нет, - ответила я, покосившись на Талу. - Напоминаю, что вы дали слово мага.
  - Я не забыл, ваше высочество, - усмехнулся он и протянул мне руку. - Не будем задерживаться.
  Служанка смотрела испуганно.
  - Если вы хотите, то...
  - Не стоит, Тала, - отмахнулась я. - Ты только помешаешь. Жди нас здесь.
  - Как скажете, госпожа, - облегченно выдохнула она.
  Я с сомнением посмотрела на предложенную руку, но все же протянула свою, и маг быстро сжал ее. Его пальцы были теплыми и приятными, и я невольно взглянула на Дэмиана. Он улыбался.
  - Воспользуемся черным ходом, - сказал маг. - Я только возьму плащ, с вашего позволения.
  Подхватив с ближайшего кресла длинную черную накидку, Дэмиан натянул перчатки и, распахнув тяжелую, обитую металлом, дверь, вышел на улицу. Я последовала за ним.
  Несмотря на то, что время уже перевалило за полночь, я хорошо различала все вокруг, и виной тому была огромная полная луна, в свете которой меркли даже звезды. Я поежилась: никогда не любила полнолуние.
  - Замерзли? - осведомился Дэмиан, для которого мое движение не осталось незамеченным.
  - Нет, просто для меня непривычно гулять в это время суток, - отозвалась я. - Куда мы идем?
  - К озеру, не волнуйтесь, здесь недалеко.
  Я нахмурилась.
  - Почему туда нельзя было перенестись одним из ваших кристаллов?
  Лицо Дэмиана озарила улыбка.
  - И отказаться от прогулки с принцессой в такую ночь?
  Я возмущенно попыталась вырвать свою руку из его ладони, но маг не позволил, тихо рассмеявшись.
  - Леди Энита, не сердитесь. Русалки чувствуют кристаллы, в отличие от Магического патруля, а я не хочу пугать их колебаниями магического фона. Может статься, что они вообще не покажутся у берега.
  - И что тогда мы будем делать? - обеспокоенно спросила я.
  Дэмиан вздохнул.
  - Если я снова подогрею озеро, как в прошлый раз, боюсь, ничего хорошего. Уверен, что они подготовились. Надеюсь, вы не слишком боитесь холодной воды?
  Я фыркнула.
  - Не боюсь, но не обрадуюсь, если меня окатят ею с ног до головы. Чем вы им так насолили?
  - Настойчивостью и частыми визитами, - хмыкнул он. - Кто бы мог подумать, что у меня будет столько клиенток, желающих получить суженого посредством приворота.
  - И вас не мучают угрызения совести, что вы занимаетесь противозаконным делом и подавляете чужую волю?
  Дэмиан остановился и насмешливо взглянул на меня.
  - И это говорите мне вы?
  Я запнулась. Н-да, как-то нелогично в данном случае читать ему мораль.
  - Как вы подогрели озеро? - спросила я, чтобы переменить тему.
  - Я владею магией огня, - спокойно отозвался Дэмиан. - И весьма неплохо, могу сказать.
  - Но владение огненной стихией - редкость, - удивилась я. - Насколько я помню, все, кому она была доступна, становились боевыми магами. Их уничтожили сразу, как на Проклятое королевство опустилась Тьма. Как же вы выжили?
  - Не слишком ли много вопросов, принцесса? - покачал головой маг. - Если думаете, что я состоял в Гильдии боевых магов, то вы ошибаетесь.
  - Чем же вы занимались в Антанионе? И как сохранили свою магию? - с любопытством спросила я.
  Дэмиан остановился и внимательно посмотрел на меня.
  - Это допрос, ваше высочество? Имеет ли значение, кто помогает вам в попытке завоевать короля?
  Я запнулась.
  - Любопытство свойственно женщинам, - нашлась я.
  Маг развернулся и продолжил путь.
  - Я полагал, вы более разумны, чтобы ожидать, что я вам отвечу.
  Вздохнула. И правда, на что я рассчитывала, на откровенность темного мага?
  Улица закончилась, и Дэмиан увлек меня вниз, на малозаметную тропинку, пролегающую меж деревьев. Мы оказались на окраине города, и идти стало страшновато. Я пару раз споткнулась и с силой вцепилась в локоть своего спутника.
  - Я могу зажечь магический светильник, - отозвался Дэмиан, - но не уверен, что мы здесь одни, а привлекать лишнее внимание не хотелось бы.
  - Да кто тут может быть в такое время, кроме нас? - недовольно сказала я. - Кому еще придет в голову гулять ночью Дайяна знает где?
  - Плохо вы знаете подданных вашего будущего мужа, принцесса, - с усмешкой отозвался маг, а я вздрогнула.
  Тропинка вскоре стала совсем непролазной, и ветви цеплялись за юбку, грозя порвать ее. Какое счастье, что Тала заплела мне косу. Я сжала ее в руке, стараясь оградить волосы от колючих веток. Пожалуй, в этих зарослях мы вряд ли встретим что-то живое.
  Лес, а это был уже именно лес, неожиданно закончился, и мы оказались на берегу большого озера. Сколько раз я была в Дантроне? Много, но даже не подозревала, что увижу такую красоту. Озеро было огромным, почти идеальной круглой формы, ветки деревьев, растущих у самого берега, касались воды, а луна, сотворившая мерцающую дорожку, освещала и в то же время оставляла озеро загадочным.
  Маг остановился, стянул перчатки и спрятал в карман плаща. Я с интересом ожидала, что будет дальше. Озеро казалось абсолютно безжизненным, и закралось подозрение, что Дэмиан меня обманул. Может, нет здесь никаких русалок, а я нахожусь на берегу непонятного озера, вдали от людей, наедине с мужчиной...
  Но мага, казалось, этот аспект нашей прогулки совсем не волновал. Мы подошли к самой кромке воды, и Дэмиан коснулся ее поверхности раскрытой ладонью и что-то прошептал.
  Пару минут не происходило ничего, и только я начала утверждаться в своих подозрениях, как услышала плеск, и на поверхности озера показались три девичьи головы. Густые темно-зеленые волосы, отливающие серебром, огромные, цвета моря, глаза, смотревшие недовольно. И хотя было слишком темно, чтобы разглядеть цвет этих глаз, я знала - бирюзовый, видела не единожды. Русалки!
  - Доброй ночи, красавицы, - пропел Дэмиан. - Понимаю, что вы вряд ли рады меня видеть, но все же надеюсь на вашу помощь. Вы знаете, что мне нужно, точнее, не мне, а этой девушке, - и он подтолкнул меня вперед.
  - Доброй ночи, - я откашлялась и уставилась на русалок. И в то же мгновение заметила ее. И мысленно застонала. Не может быть!..
  Она меня тоже узнала. Переменилась в лице, глаза стали еще больше, раза в полтора. Хлопнув неестественно длинными ресницами, русалка заверещала:
  - А-а-а! Не-е-ет! - и, взмахнув хвостом, скрылась в озере, разорвав лунную дорожку.
  Я похолодела. Это конец, она же сейчас... Дайяна ее забери, как она сюда переместилась из Кринстонского моря?! Кажется, я плохо изучала страноведение...
  Оставшиеся русалки недоуменно посмотрели на то место, где исчезла их сестренка, и, нахмурившись, подозрительно воззрились на нас:
  - Что происходит?
  - Я тоже хотел бы это знать, - маг, скрестив руки на груди, уставился на меня. Я гордо вздернула подбородок. Помирать, так под песню Нейтона, а тут ее не слышится, значит, поживу еще.
  - Я полагала, вы более разумны, чтобы ожидать, что я вам отвечу.
  Дэмиан усмехнулся, и в то же мгновение из озера вынырнула сбежавшая русалка. Я вздрогнула, а она, размахнувшись, кинула на берег что-то большое и явно тяжелое. Едва это нечто шлепнулось у наших ног, я резво отскочила.
  - Вот, забирай! - крикнула русалка Дэмиану, не обращая внимания на ошарашенные взгляды товарок. - И чтобы ноги ее на нашем озере не было! Ты! - она направила на меня изящный пальчик с длинным ноготком. - Оставь нас в покое! Я принесла столько водорослей, что все мужчины королевства станут твоими! Оставь! Нас! В покое! - повторила она и, махнув рукой обалдевшим русалкам, исчезла под водой. Последние, не прощаясь, последовали за ней.
  Мы с Дэмианом остались на берегу одни. Он снял с пояса кожаный мешок, который до этого я даже не замечала, наклонился и, подобрав клубок водорослей, осторожно поместил его внутрь. Коснувшись воды, вымыл руки, выпрямился и повернулся ко мне.
  - Вы точно ничего не хотите рассказать, принцесса? - голос почти ничего не выражал, но я поняла, что маг удивлен не меньше русалок.
  - Сожалею, но нет, - вздохнула я. - Вы получили достаточно этих ваших водорослей?
  - Более чем, - ответил маг, не отрывая от меня взгляда. - Мне этого на год хватит. Ваше высочество, - откашлялся он, - признайтесь сразу, нет ли у вас знакомых умертвий на ближайшем кладбище?
  - Чего нет, того нет, - развела я руками.
  - Жаль, - искренне расстроился Дэмиан. - А то с вашей неоценимой помощью работается быстрее.
  Я хмыкнула, а маг подытожил:
  - Пожалуй, теперь можно использовать кристалл. Прошу вас, леди.
  Я вложила свою руку в его ладонь, и в следующее мгновение озеро исчезло, а вместо него вокруг появились могилы. Дайяна меня забери, кладбище! Конечно, я знала, что нам это предстоит, но все равно было весьма неуютно.
  Я отступила назад и уперлась пяткой в какое-то возвышение. Испуганно обернувшись, заметила свежую могилу за спиной и открыла рот, чтобы заорать, но внезапно почувствовала, как чья-то рука обхватила меня за талию, а еще одна накрыла рот.
  - Не надо кричать, ваше высочество, - прошептал на ухо знакомый голос. - Это всего-навсего могила.
  Я шумно выдохнула и вырвалась из объятий Дэмиана. Повернувшись к нему лицом, недовольно заметила:
  - До этого мне не приходилось бывать на кладбищах ночью!
  - Если уж вы так реагируете, то могу в очередной раз порадоваться, что мы не взяли с собой вашу служанку. Она бы устроила знатную истерику.
  - И была бы права! - вскинулась я.
  - Отнюдь, - спокойно ответил маг. - Это только лишь место захоронения умерших, чего вы боитесь? Вы же не испугались Нила? Да и зомби, насколько я помню, видели.
  - Знаете, та встреча не доставила мне никакого удовольствия, - поежилась я.
  - Если было наоборот, я бы удивился, принцесса, - хмыкнул маг, надевая перчатки. Я с опаской покосилась на него, стараясь выровнять дыхание и успокоиться. Получалось плохо.
  - Вы сами спросили меня об умертвиях. Они встречаются здесь?
  Дэмиан покачал головой.
  - Я ни разу не видел. Хотя не удивлюсь, если с вашим появлением что-то изменится.
  - Ты меня специально пугаешь?!
  Маг засмеялся.
  - Нет, но оценил степень твоего страха, если вдруг решила перейти на 'ты'. Успокойся, Энита, я не собирался тебя пугать, мне просто нужно раскопать одну из могил.
  Я похолодела.
  - Какую?
  - Желательно самую свежую. Нужна одна из костей покойника, почившего не далее, как четвертого дня.
  - Мерзость какая! - Меня передернуло. - Ты что, ее растолчешь и в приворотное зелье добавишь? А Кристиан после этого не преставится?
  - А ты этого хочешь? - он склонил голову набок.
  - Ты в своем уме?! - возмутилась я.
  Дэмиан ухмыльнулся, подошел ближе и посмотрел на меня сверху вниз.
  - Ты не выглядишь влюбленной в короля, принцесса, - пояснил он. - Не удивлюсь, если ты хочешь приворожить, а затем порадоваться его смерти.
  Я шагнула назад и возмущенно посмотрела на мага.
  - Можешь думать что угодно, но я собираюсь жить с Кристианом долго и счастливо!
  - Да будет так, ваше высочество, - насмешливо ответил Дэмиан, снимая с пояса маленькую лопату и вонзая ее в землю. Я икнула. Он что, правда решил раскопать могилу?!
  - Что ты делаешь?! - прошипела я.
  - Добываю большой палец правой руки покойника, - с готовностью ответил маг. - А тебя что-то смущает?
  - Все!
  Дэмиан перестал копать и улыбнулся. Широко. Очень широко.
  - Вы брезгливы, ваше высочество?
  - Нет, но...
  - Если нет, тогда не мешай. А лучше помоги, - он снял с пояса еще один кожаный мешок. - Положишь сюда...
  - Даже не думай об этом! - возмущенно отозвалась я.
  - Жаль, - хмыкнул маг. - А я решил, что...
  - Напрасно! - мой голос дрожал от возмущения.
  - Повторюсь - тогда не мешай.
  Он снова занялся раскапыванием могилы, а я отошла чуть поодаль, сжимая кулаки. Кто бы мне поведал еще пару дней назад, что я буду этим заниматься, подняла бы его на смех!
  Дэмиан работал быстро, и вскоре показался гроб. Откинув лопату в сторону, маг спустился в яму и занялся крышкой. Я обхватила себя руками и поежилась.
  - А нельзя было задействовать какую-нибудь магию, чтобы не заниматься этим вручную?
  Дэмиан покачал головой:
  - В Дарании нестабильный магический фон, и любое использование магии притягивает ее порождения. Мы и так рисковали, переместившись сюда с помощью кристалла. Ты же не хочешь, чтобы появились нежеланные гости? Я не про Магический патруль, а...
  - Можешь не продолжать!
  Дэмиан усмехнулся и продолжил свою работу, а я отошла от могилы. Если он сейчас начнет отрезать пальцы, не хотелось бы наблюдать за этим.
  Лунный свет, заливавший кладбище, позволял даже прочесть надписи на могилах, и за неимением других занятий я начала разглядывать соседние надгробия. Вот этот человек умер в прошлом году, прожил недолго, всего тридцать пять лет. А здесь лежала долгожительница, которой стукнуло восемьдесят четыре, судя по выбитым на камне годам жизни. А там...
  Кто-то подошел ко мне со спины, и я вздрогнула.
  - Дэмиан, я же просила меня не пугать! - раздраженно сказала, оборачиваясь. Крик застрял в горле, и я просто хватала ртом воздух, не в силах даже пошевелиться. Передо мной стояло нечто, когда-то бывшее человеком, а сейчас его страшное подобие. Скелет, обтянутый лохмотьями, с пустыми глазницами и кое-где сохранившимися кусками плоти, сделал шаг вперед и протянул руки. И тут ко мне вернулся голос и способность двигаться, слава Танату!
  - А-а-а-а-а-а-а!!! - заорала я, отпрыгивая в сторону и подхватывая юбку. - Помогите!!!
  Мне показалось, или умертвие довольно осклабилось?!
  Я рванула вперед, ловко петляя между могилами и вереща на высокой ноте. Чудовище резво поскакало за мной. Погоня была недолгой. Споткнувшись, я упала на колени, едва не пропахав носом землю. Попытка встать не удалась, я зацепилась подолом за какую-то ветку, и никак не получалось его высвободить.
  - Дэмиан!!! - кажется, я сорвала голос. Впрочем, судя по намерениям мертвеца, голос мне скоро не понадобится.
  Краем глаза уловила яркую вспышку за спиной, наконец оторвала платье от ветки и плюхнулась на землю. Мертвеца, так и не успевшего меня догнать, охватило бушующее пламя, и через несколько секунд от моего преследователя осталась лишь кучка пепла. Я едва не заплакала от облегчения. Хотя, почему едва? Слезы брызнули из глаз сами собой, просто не сумела их удержать.
  - Энита! - Дэмиан подскочил ко мне и, обхватив за плечи, быстро поставил на ноги. - С тобой все в порядке?
  Это он так пошутил, да?!
  - Нет! - выкрикнула я, размазывая слезы по щекам. - Не в порядке! Меня только что чуть не съели!
  Маг обнял меня за талию и крепко прижал к себе.
  - Энита, успокойся, пожалуйста...
  - Успокоиться?! Ты притащил меня на кладбище, предложил раскопать могилу, отрезать палец у покойника, на меня напало умертвие, и ты предлагаешь мне успокоиться?!
  Дэмиан молчал, а я пыталась вырваться из его объятий. Но маг держал крепко, и освободиться, само собой, не удалось.
  - Отпусти! - крикнула я, и меня затрясло. Дайяна его забери, как я вообще согласилась на эту авантюру?! Я подняла голову и уставилась в черные глаза мага. В них промелькнуло какое-то странное выражение.
  - Эни... - Дэмиан наклонился, и его губы коснулись моих, погасив очередной возмущенный вопль. Я от неожиданности приоткрыла рот, и язык Дэмиана завладел им полностью. Меня бросило в жар, дрожь прекратилась, но тут же снова вернулась, уже не имея ничего общего со страхом. Я даже не поняла, в какой момент начала отвечать на поцелуй, закрыв глаза и отдаваясь во власть волнующих ощущений. Никогда не чувствовала ничего подобного...
  Сознание неожиданно стало уплывать, и последняя посетившая мысль была о том, что целоваться на кладбище неприлично. Но как приятно...
  
  
  Глава 6
  
  
  - Энита, проснись, - требовал чей-то голос.
  Я в раздражении натянула одеяло по самую макушку. Совершенно не хотелось прерывать чудесный сон, в котором жрец как раз объявлял нас с Кристианом мужем и женой. Я блаженно улыбнулась, зарывшись носом в подушку с намерением досмотреть прекрасное действо до конца.
  - Принцесса, тебя наверняка потеряли во дворце.
  Что?! Я вынырнула из-под одеяла и увидела перед собой усмехающегося Дэмиана. Что он здесь делает?! И, собственно, здесь - это где?!
  Повертев головой, я отметила, что лежу на кровати в незнакомой комнате. Ее обстановка была на редкость аскетичной, из мебели только шкаф из темного дерева да пара стульев. На одном верхом сидел темный маг и насмешливо меня разглядывал. Я похолодела. Неужели я провела ночь в спальне Дэмиана?! Быстро оглядев себя, вздохнула с облегчением: все еще одета во вчерашний костюм для верховой езды, разве что туфли кто-то заботливо снял и поставил у кровати.
  А потом я вспомнила все, что случилось прошлой ночью, и застонала. Русалки, кладбище, могилы, умертвие... и поцелуй. Отлично развлекается принцесса!
  - Что я тут делаю? - вопрос был почти риторический.
  - Ты потеряла сознание, и я не рискнул переносить тебя во дворец. Вдруг в твоих покоях целый штат прислуги обретается? Будить Талу, чтобы выяснить это, желания тоже не возникло.
  Моему возмущению не было предела:
  - Ты... ты меня скомпрометировал!
  Дэмиан усмехнулся.
  - Не волнуйся, между нами ничего не было, не считая поцелуя, от которого ты неожиданно решила упасть в обморок. Если же ты имеешь в виду то, что провела ночь в моем доме, то здесь крыть нечем. Полагаю, теперь, как честный человек, я обязан на тебе жениться? - развеселился он. - Я бы на твоем месте хорошенько подумал, нужен ли тебе этот брак, все-таки ни короны, ни дворца у меня нет.
  - Какой брак?! - возмущенно прошипела я. - Мне нужен только брак с Кристианом! Как я теперь объясню свое отсутствие?!
  - Не сомневаюсь, ты что-нибудь придумаешь, - отмахнулся Дэмиан. - А если поторопишься, возможно, никто и не заметит, что ты не ночевала во дворце. Сейчас всего лишь восемь утра.
  - Где Тала? - спросила я, быстро надевая туфли.
  - В гостиной, общается с Нилом, - усмехнулся маг. - Думаю, они уже оба жалеют, что мой бывший дворецкий умер.
  Я поднялась, и Дэмиан сделал тоже самое. С кошачьей грацией преодолев расстояние между нами, он остановился в паре шагов, и о его намерениях было несложно догадаться. Ну уж нет, больше такой ошибки я не совершу!
  - Когда я могу получить приворотное зелье? - сухо осведомилась я.
  - Завтра утром, - последовал быстрый ответ, и я наконец-то решилась посмотреть в глаза Дэмиану. Золотых молний в них стало больше, и они завораживали. Я невольно облизнула губы, и маг едва слышно вздохнул, делая шаг ко мне. Стряхнув оцепенение, я попятилась к двери.
  - Мне лучше уйти, - выдохнула я.
  Дэмиан хищно улыбнулся и протянул руку.
  - Верни кристалл, принцесса.
  Что?
  Я помотала головой.
  - Мне нужно во дворец! И возвращаться пешком я не хочу!
  Засунув руку в карман, я вытащила кристалл и сжала в ладони. Придется уходить без Талы, надеюсь, она сможет вырваться отсюда, потому что если маг отберет камень, я попаду в затруднительное положение.
  Но ничего не произошло. Я все так же стояла в спальне Дэмиана, а тот насмешливо смотрел на меня.
  - Почему он не сработал? - пробормотала я.
  - Потому что повторно им можно воспользоваться только через сутки, - спокойно ответил Дэмиан. - Верни камень, Энита, и я дам тебе другой.
  Выбора не было, и я нехотя протянула кристалл магу. Он забрал его, но не успела я и глазом моргнуть, как оказалась в объятиях Дэмиана. А в следующее мгновение он меня поцеловал.
  Меня снова обдало жаром, ноги подкосились, повезло, что сознание не потеряла. Это, безусловно, очень хорошо, потому что я, пусть и с трудом, но смогла взять себя в руки и вырваться из объятий.
  - Что ты себе позволяешь? - прошипела я.
  - Всего лишь хотел удостовериться, что ты снова не упадешь в обморок, - невозмутимо ответил Дэмиан. - Твоя странная реакция меня слегка ошеломила.
  - Убедительно прошу не ставить на мне опытов, - я кипела от негодования. - Не забывай, что я будущая королева!
  Глаза Дэмиана сверкнули, и он насмешливо произнес:
  - Ты так часто об этом напоминаешь, что я не смог бы забыть, даже если захотел. - Он вытащил из кармана другой кристалл. Или тот же самый? С него станется. - Возьми, жду тебя завтра утром.
  Я опасливо покосилась на протянутую руку, не решаясь приблизиться. Как бы маг не решил продолжить эксперимент.
  - Успокойся, я больше не собираюсь тебя целовать, - хмыкнул Дэмиан, - если, конечно, сама не захочешь.
  Гордо вздернув подбородок, я шагнула к нему и быстро взяла кристалл с раскрытой ладони. Маг засмеялся, а я, взмахнув юбками, выскользнула за дверь.
  Спальня Дэмиана оказалась на втором этаже, поэтому я почти бегом спустилась по широкой деревянной лестнице и решительно направилась в гостиную. Хозяин дома следовал за мной по пятам.
  - Тала! - позвала я служанку, и она испуганно вскочила с кресла. Нил, увидев меня, заметно расстроился и грустно посмотрел на свою новоиспеченную подружку.
  - Ваше высочество, - поклонилась она. - С вами все в порядке?
  - Более чем, - раздраженно ответила я. - А было бы еще лучше, не засни ты вчера ночью!
  - Простите меня! - Тала бухнулась мне в ноги. - Обещаю - такого больше не повторится!
  - Вставай, нечего вытирать пыль в этом доме, - мстительно заявила я. - А повторять такое я больше не намерена.
  - Не зарекайтесь, ваше высочество, - посоветовал насмешливый голос за спиной.
  Я фыркнула, не удостоив ответом это нелепое замечание. Тала быстро поднялась, и я взяла ее за руку.
  - До завтра, принцесса, - поклонился Дэмиан, а я только коротко кивнула и с силой сжала кристалл. Только бы нашего отсутствия никто не заметил...
  Танат был милостив ко мне. Спальня оказалась пуста и на первый взгляд не изменилась с тех пор, как мы покинули ее. А вот оживший через несколько секунд вещатель заставил вздрогнуть. Я с опаской покосилась на кругляш, но все-таки взяла его. Игнорировать тетку было нельзя.
  - Куда ты пропала? - раздраженно спросила та. - Я уже третий раз пытаюсь с тобой связаться!
  - Я была в ванной, - не моргнув глазом, соврала я.
  - Ладно, неважно, - отмахнулась тетка. - Интрана срочно вызвали в Прин, и я решила составить ему компанию. Нас не будет дня два, а возможно, и больше. Не позволяй Анастасии полностью завладеть вниманием короля. Не опускай руки!
  - Конечно, Одалия, - облегченно выдохнула я. Теперь я спокойно могу уйти из дворца, и меня никто не хватится.
  - Я на тебя надеюсь, - заявила тетка и отключилась. Я положила вещатель на стол и обернулась к Тале.
  - Завтра будет решающий день, - сказала я. - Если маг, конечно, не обманет с приворотным зельем. Тетя уехала весьма кстати.
  - Все будет хорошо, ваше высочество, - уверенно заявила служанка, помогая мне снять платье. Душ! Вот то, что мне сейчас жизненно необходимо.
  Вскоре я почувствовала себя значительно лучше. Смывая кладбищенскую пыль, я надеялась избавиться от воспоминаний о прошлой ночи, но не удалось. Не знаю, что пугало больше - гонявшееся за мной умертвие или поцелуй Дэмиана. Если первое почило своей смертью и воскресать, я надеюсь, не собиралось, то темный маг вряд ли исчезнет. Я очень надеялась, что завтра получу выстраданное зелье и больше никогда не увижу этого странного типа. Хотя что-то подсказывало, что он еще добавит мне проблем...
   Я допивала чай, когда в спальню вошла Тала и, поклонившись, доложила:
  - Ваше высочество, Нейтон просит уделить ему несколько минут.
  Очень кстати! Пусть что-то хорошее произойдет с утра.
  Нейтон - единственный, с кем я дружила во дворце. Мы как-то сразу сошлись: мне нравились его песни, а он мечтал видеть меня королевой. И даже пытался помочь, слагая баллады о самой лучшей на свете принцессе. Душка он все-таки.
  - Конечно, Тала, я приму его.
  Я отставила чашку в сторону и вышла в гостиную. Нейтон поднялся при моем появлении и склонил голову.
  - Доброе утро, ваше высочество.
  - Здравствуйте, Нейтон, - я протянула ему руку, и он коснулся ее губами. Тала выскользнула из гостиной, плотно закрыв за собой дверь, и я тут же расслабилась.
  - Не ожидала увидеть тебя сегодня, - улыбнулась я. - Думала, ты засел в своей башне и творишь, как всегда.
  - Творил, - он улыбнулся в ответ. - Всю ночь писал. У меня концерт через два часа, надеюсь, ты придешь? Одну из песен я посвятил тебе.
  - Опять? - притворно вздохнула я. - Ты меня балуешь.
  - Ты достойна, чтобы о тебе пели, в отличие от этой... Анастасии, - фыркнул он, а я нахмурилась. Он заметил мою реакцию и торопливо продолжил: - Извини. Но она меня раздражает. Сказала, что у меня песни - занудные!
  Что, она и тут отметилась?!
  - Даже не буду рассказывать, что она наговорила мне...
  Нейтон дотронулся до моего плеча.
  - Не переживай, Энита, Кристиану скоро надоест эта пустышка, он увидит разницу между вами и выгонит ее к Дайяне.
  Угу. Только к тому времени я сама у Дайяны буду...
  - Спасибо, Нейтон, - искренне поблагодарила я. - Я обязательно приду на твой концерт.
  - Буду ждать, - кивнул он. - Держись, Эни, неудачное сражение - это еще не проигранная война.
  Я покачала головой.
  - И это я слышу из уст певца. Ты же далек от дворцовых интриг, Нейтон.
  - Зря ты так думаешь, - он подмигнул мне и направился к двери. - Ты лучшая, правда, - и быстро выскользнул за дверь.
  Конечно, я лучшая. Для Кристиана, для Нейтона, даже темный маг восхитился. Надеюсь, они произнесут хотя бы десятую часть восторженных слов у моей могилки. Тьфу, опять я про кладбище вспомнила!
  Через два часа, надев одно из самых красивых платьев, я спустилась в бальный зал. Кристиан обожал домашние концерты и часто их устраивал, приглашая весь двор. А Нейтон всегда сам звал меня.
  В зале расставили стулья с высокими спинками, и на первом ряду расположились Кристиан и его новая бессменная спутница. О, сегодня она, на удивление, была не в розовом. Стоило признать, что желтое на ней выглядело в разы хуже, и Настя об этом знала, поскольку выражение ее лица было весьма недовольным.
  Остальные ряды были заняты, и я, кивая на приветствия, направилась в первый, заняв место слева от короля. Он улыбнулся, заметив меня.
  - Энита, как я рад тебя видеть! - привстав со стула, он взял мою ладонь в свои. - Присаживайся.
  - Доброе утро, ваше величество, - я вернула ему улыбку.
  Мы нехотя раскланялись с Настей, и она недовольно посмотрела на мое платье. Чувствую, после концерта будет ныть, что ей надеть нечего.
  Нет, я ошиблась, жаловаться она начала сразу же, и почему-то мне.
  - Хорошо выглядишь, Энита, - криво улыбнулась она. - Тебе очень идет твой наряд. А мне приходится носить этот ужасный цвет...
  Мне удалось сдержаться и не захихикать, когда заметила тень, скользнувшую по лицу короля. Ему нравилось, когда женщина выглядит превосходно, но совсем не интересовало, как именно она этого добивается. Прописная истина: если наряд плох, то смотрят на него, а если безупречен - смотрят на женщину.
  Ответить я не успела - Кристиан раздраженно сказал:
  - Настя, если тебе чего-то не хватает, ты всегда можешь взять карету и посетить все лавки и салоны, какие захочешь.
  Вот это щедрость!
  - Попроси Эниту составить тебе компанию, у нее хороший вкус, думаю, она тебе не откажет.
  Что?! Я вот с этой? Ни за что!
  - Прости, Кристиан, - ровно сказала я, - но у меня с утра болит голова. - Самая лучшая женская отговорка! - Но я могу предложить в сопровождающие свою служанку, она ничуть не хуже меня разбирается в том, что требуется Насте.
  - Как скажешь, - пожал плечами король. - Дамы, прошу вас, обсудите это после концерта.
  Была бы моя воля, я вообще ничего подобного не обсуждала! Однако промолчала, и Настя, как ни странно, последовала моему примеру.
  Появление в зале Нейтона, как всегда, произвело фурор. Дамы дружно заохали, а их спутники заскрипели зубами. Но хлопали все без исключения, отдавая дань таланту певца. Нейтон, с гладко зачесанными волосами, одетый в безупречный темно-синий костюм, поклонился присутствующим и занял стул в центре зала. Положив на колени свою любимую ритану, он запел, перебирая струны. Ох, Нейтон, ну не стоило так откровенно льстить. Хотя слушать песню о прекрасной зеленоглазой принцессе, безусловно, было приятно. Я даже засмущалась, опустив ресницы, и наблюдала за реакцией короля. Он тоже поглядывал на меня, и его глаза улыбались. А вот Настенька, похоже, злилась.
  Благодарные слушатели рукоплескали, и я была в их числе. Нейтон спел еще две новые песни, а затем, по просьбам - несколько известных и всеми любимых. Концерт закончился, а я, кажется, отбила ладони. И не только я. Нейтон встал, поклонился, подмигнул мне и направился к выходу. Дамы, конечно же, не дали ему уйти и окружили, засыпав вопросами о следующем концерте. Я тоже поднялась.
  - Энита, - услышала я голос короля. - Я бы хотел с тобой поговорить. К сожалению, сегодня я должен уехать, поэтому жду тебя завтра с утра в библиотеке, после завтрака.
  - Хорошо, Кристиан, - я слегка поклонилась. Все складывалось как нельзя лучше, только бы маг с приворотом не подвел. Отправлюсь к Дэмиану с самого утра.
  - Уезжаешь? - Настя повисла на руке короля. Сама непосредственность. - Можно, я тебя провожу?
  - Конечно, - улыбнулся ей Кристиан, а я нахмурилась. Интересно, о чем он собирается со мной поговорить? Не нравилось мне это...
  Тала, само собой, не пришла в восторг от необходимости сопровождать Анастасию, но возразить не посмела. Бормоча под нос что-то о наглых выскочках, она расставляла на столике в гостиной все для чаепития.
  Раздался стук в дверь, и я даже не удивилась, увидев на пороге Настю.
  - Можно зайти? - помялась она.
  - Прошу, - я махнула рукой, и служанка открыла дверь пошире.
  Настя проскользнула в гостиную и уселась в кресло напротив меня.
  - Почему ты не хочешь поехать со мной? - в лоб спросила она.
  - А ты не догадываешься? - усмехнулась я.
  - Догадываюсь, - прищурилась она. - Пойми, это ты на Антроке принцесса, а я попаданка... И мне надо как-то жить.
  - И непременно хорошо, - язвительно отметила я. - У тебя неплохо получается. Быстро же ты своего жениха забыла.
  Анастасия нахмурилась.
  - Я не забыла Кирилла... но неизвестно, когда я вернусь домой, и вернусь ли вообще. Хотя я бы с удовольствием, в гостях, как говорится, хорошо, а дома лучше. А Кристиан - он милый...
  - И для чего ты мне это рассказываешь? - удивилась я.
  - Чтобы ты на меня не злилась, - вздохнула Настя.
  Она дура или притворяется?!
  - Считай, что на этот раз у тебя не получилось. - Я поднялась с кресла, давая понять, что разговор окончен. - Тала зайдет за тобой через полчаса. Поторопись, она нужна мне вечером.
  - Энита, я... ладно. - Анастасия тоже встала. - Зря я пришла.
  - Ты проницательна, - не выдержав, я фыркнула. - Не скупи все розовое в Дантроне, оставь что-нибудь детям.
  Настя злобно прищурилась и вылетела за дверь. Если бы не Кристиан, я бы пожалела ее. Наверное, это очень неприятно - попасть в другой мир.
  Когда Тала ушла, я решила прилечь, все-таки завтра вставать ни свет, ни заря. На разговор с Кристианом я собиралась прийти во всеоружии, значит, чем раньше я окажусь у мага, тем лучше.
  Тала вернулась под вечер в дурном настроении, которое даже не пыталась скрыть. Она принесла мне поднос с ужином, кипя от негодования. Я решила дать ей возможность высказаться.
  - Ваше высочество, вы не поверите! - служанку просто распирало. - Она довела до истерики продавщиц и хозяек четырех салонов! Это слишком длинное, то чересчур закрытое, цвет неподходящий, а уж как она к обуви придиралась, вы бы слышали! Потом она решила прогуляться, на площади Фонтанов вышла из кареты и начала приставать с вопросами ко всем подряд. Люди шарахались от нее, а она вела себя абсолютно свободно! А потом надумала в таверну заглянуть, чтобы, как она сказала, 'сравнить с баром в ее мире'. Королевская карета у таверны - немыслимо! Ваше высочество, хорошо, что вы с ней не поехали!
  Да уж, развлеклась Анастасия знатно. Я сочувствующе похлопала Талу по плечу.
  - Ты молодец, что приняла удар на себя. Приберешься после ужина - и отдыхай, надеюсь, завтра утром Нил поднимет тебе настроение.
  Глаза служанки просияли:
  - Спасибо, ваше высочество!
  - Разбуди меня пораньше, - распорядилась я, и Тала довольно закивала. Да, прав был Дэмиан, когда сказал, что наши слуги жалеют о том, что Нил - привидение...
  Кстати, о маге. Надеюсь, он не обманет и выполнит мой заказ. И я очень рассчитывала на оплату золотом... потому что целоваться с Дэмианом я больше не собиралась. И даже вспоминать об этом не хотела. Ну, почти...
  
  
  Глава 7
  
  
  Утром мы с Талой сидели в гостиной и не сводили взгляда с часов. Большая стрелка нехотя переползла двенадцать, а маленькая встала ровно на восемь. Еще пять минут, и можно использовать кристалл перемещений. Ну же, двигайтесь быстрее!
  Дождавшись необходимого размаха стрелок, я протянула руку служанке и сжала камень. В следующее мгновение мы очутились в знакомой гостиной. Нил уже был там; он завис рядом с камином, а при нашем появлении подлетел ближе.
  - Доброе утро, леди, - разулыбался он, при этом смотря только на Талу. Служанка смущенно потупилась и начала теребить оборку платья. Кто бы мог подумать...
  Я откашлялась.
  - Хозяин дома? - спросила я у привидения.
  - Дома, куда же ему деться, - Нил, не отрывая глаз от Талы, махнул полупрозрачной рукой в сторону той самой комнаты, где мы общались с магом в прошлый раз. - Проходите, ваше высочество, хозяин уже наверняка освободился.
  Интересно, освободился от чего? Впрочем, я поняла, что спрашивать бесполезно. Эти двое уже ничего вокруг не замечали. Я даже позавидовала им, такие чувства... жаль, что будущего у них нет.
  Толкнув дверь, я оказалась в знакомой комнате. Здесь мало что изменилось с моего последнего визита, разве что стеклянных емкостей на столе прибавилось. Знакомый пучок водорослей я тоже увидела, он был помещен в большую банку с водой, тщательно закупоренную. Не иначе, маг боялся, что русалочьи дары сбегут. Я подошла ближе, с интересом разглядывая то, что лежало на столешнице. От звука хлопнувшей за спиной двери подпрыгнула и резко обернулась, будто меня застали за чем-то неприличным.
  Дэмиан стоял рядом с малоприметной дверью и выглядел удивленным. Я охнула, попятилась и вскоре уперлась спиной в преграду, видимо, в стену. При этом, стыдно сказать, не отводила взгляда от темного мага. Он усмехнулся, видя мою растерянность. На нем не было ничего, кроме полотенца, небрежно обернутого вокруг бедер... Дайяна меня забери, так не принято встречать принцесс!
  - Ваше высочество, какая неожиданность, - хмыкнул Дэмиан, ничуть не стесняясь своего вида. - Похоже, тебе не терпится получить заказ.
  Я кивнула, понимая, что обязана отвернуться и закричать, но глаза даже моргать отказывались, а голос пропал. Нельзя быть таким красивым... и голым перед принцессой появляться нельзя!
  С трудом справившись с собой, я зажмурилась и произнесла:
  - Сделай одолжение, оденься, Дэмиан.
  И в следующее мгновение почувствовала его дыхание на своем виске. Испуганно распахнув глаза, я увидела, что темный маг стоит близко-близко, а его руки упираются в стену по обе стороны от меня, отрезая пути к отступлению. Я попыталась сбежать, но добилась лишь того, что обнаженный торс Дэмиана прижал меня к стене. Вздохнув, я открыла рот, чтобы возмутиться, но закончилось это глубоким и чувственным поцелуем. Маг не напирал, но и не позволял отстраниться, медленно исследуя мой рот языком и вжимая меня в стену. В животе зародилось странное томление, поднимающееся выше... Губы Дэмиана переместились на мою шею, и я непроизвольно подняла руки, зарывшись пальцами в его волосы, сохранившие остатки влаги. Как же приятно, Дайяна меня забери... Рука мага коснулась моей груди и нежно сжала ее, отчего тело охватила легкая дрожь. Стоп! Что сделала его рука?! Я стряхнула оцепенение и с силой уперлась в грудь Дэмиана, отталкивая его.
  - Прекрати! - тяжело дыша, потребовала я.
  - Как скажешь, ваше высочество. - Он тоже прерывисто дышал, и в его потемневших до Тьмы глазах не было и тени улыбки. - Прости, не сдержался. Оставлю тебя на несколько минут.
  Он скрылся за соседней дверью, а я постаралась выровнять дыхание и мысленно хлестала себя по щекам. Что это было?! Ладно, темный маг, от него всего можно ожидать, но почему я не только позволила совершить это безумство, но и приняла в нем непосредственное участие?! Что у тебя с головой, Энита, соберись! Твоя судьба решается... да что там судьба, вся жизнь!
  Когда Дэмиан вернулся, полностью одетый в неизменный черный костюм, я уже пришла в себя, и мой голос был на удивление спокоен.
  - Ты это специально подстроил, да? - возмутилась я. - Ты же знал, что я приду утром.
  Дэмиан иронично изогнул бровь и уселся на стул верхом.
  - Не думал, что ты будешь настолько нетерпеливой, принцесса, - усмехнулся он. - Я полночи готовил приворотное зелье и спал всего три часа. Так что приношу тебе свои извинения за досадное недоразумение, доставившее нам обоим несколько приятных минут.
  - Говори за себя, - прошипела я.
  - Хочешь поспорить? - усмехнулся он, опираясь подбородком на скрещенные руки. - Или повторить?
  - Дэмиан!
  - Прости, Энита. - Он поднялся со стула и, забрав что-то с поверхности стола, приблизился ко мне. Я инстинктивно отшатнулась, а маг всего лишь протянул маленький пузырек. - Твой заказ готов, принцесса.
  Я осторожно взяла пузырек и повертела. Бесцветная жидкость в прозрачном стекле, на мой взгляд, ничем не отличалась от воды.
  - Это точно приворотное зелье? - недоверчиво спросила я. - Или ты решил меня обмануть?
  - Обижаешь, - возмутился маг. - Я за свою работу отвечаю. Хочешь, проверим? - он подмигнул мне.
  - И как ты себе это представляешь? - хмыкнула я. - Как оно действует?
  - Наливаешь зелье в любую жидкость, допустим, в чай, и когда жертва его выпьет, то воспылает неземной страстью к тому, кого первого поцелует. Или кто поцелует ее.
  - Хорошо, - коварно произнесла я, протягивая пузырек магу, - пей, Дэмиан. Я тебя даже поцелую.
  - Заманчивое предложение, - рассмеялся он. - Только предупреждаю тебя, принцесса, что после этого ты окажешься в моей постели, вне зависимости от того, хочется тебе этого или нет. И это будет совсем не так, как прошлой ночью, и мне все-таки придется на тебе жениться.
  Ничего себе, перспектива!
  - Хочешь сказать, что выпив это, Кристиан набросится на меня? - нахмурилась я.
  - Нет, - все еще смеясь, произнес маг, - полагаю, он сдержится, но тут же потащит тебя под венец. Ты же именно этого хочешь?
  Я задумалась. Результат меня вполне устраивал, только как проверить, что зелье действует?
  Дэмиан подошел к столу и налил прозрачную жидкость в бокал из высокого графина.
  - Это вода, добавь в нее половину содержимого пузырька и выпей.
  Я удивленно посмотрела на него. Он считает меня сумасшедшей?!
  - Даже не мечтай, - отрезала я. - Набрасываться на тебя в порыве страсти я не собираюсь.
  - Жаль, - усмехнулся маг, - но я и не хотел нарушать твои планы, принцесса. - Он взял со стола еще один пузырек, с бледно-голубой жидкостью. - Это отворотное зелье. Правда, у меня всего одна порция, и использовать ее необходимо полностью, но для демонстрации этого достаточно.
  - Я не буду пить, - отрезала я.
  - Не доверяешь? - прищурился Дэмиан.
  - А должна? - искренне удивилась я. - Темному магу? Мне хватило кладбища, Дэмиан.
  - Хорошо, - он перевел взгляд на дверь, и я сделала то же самое. Похоже, нам пришла в голову одна и та же мысль, и мы переглянулись. Да, это жестоко по отношению к Тале, но я надеюсь, она на меня не обидится. Кажется, я начинаю вести себя, как родившаяся в Антанионе.
  - Я позову ее, - вздохнула я. - Только прошу, не затягивай с отворотом.
  Дэмиан усмехнулся.
  - Боишься не справиться с собой, когда она будет домогаться меня?
  Что?! Нет, ну каков нахал!
  - Ты слишком высокого мнения о себе, Дэмиан.
  Гордо вскинув подбородок, я вышла в гостиную. В двух словах описала служанке, что от нее требуется, она испуганно кивала головой, а Нил хмурился. Но никто из них не посмел возразить.
  Мы вернулись в комнату, и Дэмиан, открыв пузырек, вылил половину в бокал с водой. Тала сжалась, но приняла зелье из рук темного мага. Нил, не пожелавший остаться в гостиной, завис под потолком и ревниво наблюдал сверху.
  - Пей, не бойся, - подбодрил служанку маг, и она, закрыв глаза, опустошила бокал. Ничего не произошло, и Тала продолжала испуганно обводить нас взглядом. Ах, да, остался же последний штрих...
  Дэмиан подошел к ней и легко коснулся губами щеки. Я нахмурилась - смотреть на это было почему-то неприятно, и сей факт не ускользнул от внимания темного мага. Он усмехнулся, а я мысленно выругалась.
  Тала захлопала ресницами, неожиданно шагнула к Дэмиану и обвила его шею руками. Я сглотнула, увидев в ее глазах неподдельную страсть и вожделение. По-моему, даже маг не ожидал такой реакции, потому что увернуться от поцелуя он не успел.
  - Тала! - возмутилась я. - Что ты делаешь?!
  Служанка с трудом оторвалась от мага и перевела на меня мутный взгляд.
  - Ваше высочество, я его люблю! Я остаюсь с ним! Простите, но это сильнее меня!
  Дайяна меня забери!
  - Дэмиан, сделай что-нибудь! - крикнула я.
  Маг, чудом избежав очередного поцелуя, быстро открыл пузырек с отворотом и, придерживая служанку за талию, быстро влил жидкость в ее приоткрытые губы. Она закашлялась, и взгляд приобрел осмысленное выражение. Тала удивленно посмотрела на Дэмиана и отшатнулась.
  - Что... что это было? - выдохнула она, а Нил подлетел к ней и тихим голосом начал успокаивать.
  - Приворот от темного мага, - вздохнула я. - Не сердись, Тала, и спасибо тебе.
  Служанка переводила затравленный взгляд с меня на Дэмиана и обратно.
  - И... извините меня...
  - Тебе не за что извиняться, - виновато улыбнулась я. - Иди в гостиную, подожди меня там.
  Тала кивнула и, пятясь, покинула комнату. Меня начали мучить угрызения совести.
  - Ты удовлетворена? - поднял бровь маг.
  - Более чем, - фыркнула я. - Признаю, ты профессионал своего дела, Дэмиан, - я сунула руку в карман и вытащила мешочек с золотом, - благодарю за работу.
  - Оставь себе, - отмахнулся маг. - Я уже получил за это плату, и не только водоросли от русалок. - Он лукаво посмотрел на меня. - Не хочешь выдать мне премию за срочность, принцесса?
  Я помотала головой и непроизвольно облизнула губы, а Дэмиан шагнул ко мне и заключил в объятья. Я даже почти не сопротивлялась...
  - Прощальный поцелуй, - выдохнул маг. И поцеловал так, что снова закружилась голова. - Удачи, будущая королева Дарании.
  Я вырвалась из объятий Дэмиана и протянула ему кристалл перемещений. Он забрал его и вложил в мою ладонь новый, а также пузырек с приворотным зельем.
  - Надеюсь, мы еще встретимся, Энита.
  - Надеюсь, что этого не случится!
  Я пятилась к двери, не в силах отвернуться. Дэмиан стоял, скрестив руки на груди, и улыбался. Сумасшествие какое-то...
  Я нащупала ручку двери и, распахнув ее, вылетела в гостиную.
  - Тала, мы уходим! - громко сказала я, заставив вздрогнуть и служанку, и Нила. Последний недовольно посмотрел на меня, но не произнес ни слова. Я схватила Талу за локоть и, обернувшись, встретилась взглядом с Дэмианом. Он не делал попыток меня задержать, и это к лучшему.
  Не прощаясь, я сжала камень, и в следующее мгновение мы очутились в моей спальне. Слава Танату, все закончилось, а завтра произойдет то, о чем я так долго мечтала. А о Дэмиане я обязательно забуду...
  Но дальше все пошло не так, как я запланировала. Неожиданно пришел посыльный от его величества с известием о том, что короля сегодня не будет во дворце, и наша встреча переносится на следующее утро. Знай я это раньше, не отправилась бы к магу так рано и не застала его в неглиже. Я покраснела, вспоминая, что случилось потом. Энита, соберись, не думай о нем!
  Затем Одалия связалась со мной по вещателю и сообщила, что они с Интраном задерживаются и прибудут во дворец в лучшем случае завтра вечером, а то и послезавтра утром. Интуиция подсказывала, что тетка с мужем совсем не в Прине, а на границе с Проклятым королевством, где наверняка опять прорыв. Странные дела творятся...
  Заняться было абсолютно нечем, и я устроилась на кровати с книгой. Все лучше, чем карты... Хотя, стоило признать, покер мне понравился, но играть в него я не собиралась. Как и встречаться с Настей.
  Попаданка вела себя на удивление тихо, после нашего разговора в гости не напрашивалась и, как утверждала Тала, безвылазно сидела в своих покоях. И это меня более чем устраивало.
  Утром следующего дня я поднялась ни свет ни заря и отправилась в душ. Стоило основательно подготовиться к встрече с его величеством. Ошибок допускать нельзя. Тала сообщила мне, что Кристиан вернулся во дворец, значит, наша договоренность в силе.
  Через час я спустилась по лестнице и направилась в библиотеку. Надела изысканное платье изумрудно-зеленого цвета, Тала сотворила идеальную прическу, и я была полна решимости довести дело до конца. Приворотное зелье спрятала в карман, дав указание служанке немедля принести нам с Кристианом чай.
  Король ждал меня. Встал и поцеловал мое запястье.
  - Счастлив видеть тебя, Энита, - улыбнулся он, не отводя от меня глаз. Пока все идет, как надо.
  - Взаимно, Кристиан, - я вернула ему улыбку, опустив ресницы.
  - Прошу прощения за невольную задержку.
  Король подвел меня к креслу, дождался, когда я сяду, и устроился в кресле напротив.
  - Я все понимаю, Кристиан, государственные дела не терпят отлагательств, - кивнула я.
  - Очень хорошо, что ты так к этому относишься, - обрадовался король. - Потому что именно о государственных делах я и хотел с тобой поговорить.
  Я не успела ответить - в дверь постучались, и на пороге возникла Тала с подносом. Извинившись, она поприветствовала короля и быстро сервировала стол для чаепития. Сделав реверанс, выскользнула за дверь, плотно прикрыв ее за собой.
  Молодец, Тала, ты все сделала правильно! Но вот как теперь добавить зелье в чашку короля?
  - Слушаю тебя, Кристиан, - осторожно произнесла я, размышляя только о пузырьке в собственном кармане.
  - Ведомством государственных исследований была проведена большая работа, - начал король. - К сожалению, многие документы были утрачены после взрыва дворца в Кринстоне, но, слава Танату, не все. Многие оказались хорошо спрятаны, но нам удалось их обнаружить, и поверь, это очень хорошая новость для тебя, Энита.
  Кристиан поднялся и направился к письменному столу. Это был мой шанс! Я быстро извлекла флакон с приворотным зельем и вылила жидкость в чашку. Засунув пузырек обратно в карман, натянула на лицо улыбку. Все, дело сделано! Теперь можно и послушать, что же хочет сообщить король. Честно говоря, думать о государственных делах не хотелось, у меня были совсем другие планы.
  Кристиан вернулся через несколько секунд и протянул мне бумагу.
  - Прочти.
  Я взяла листок и быстро пробежала глазами по тексту. Не может быть...
  - Именно, - король правильно понял мой ошарашенный взгляд. - Мы всегда считали, что наследование в Кринстоне идет по мужской линии. Много поколений в королевской семье первыми рождались мальчики, и об этом законе никто не вспоминал. Поэтому после гибели династии Кринстонов трон занял твой троюродный брат. Но оказалось, что это незаконно, Круст на данный момент является первым наследником, но не королем. Закон гласит, что только прямой потомок может занимать престол и только в его отсутствие трон переходит к следующей ветви. Ты - законная королева Кринстона, Энита. Прими мои поздравления, - Кристиан склонил голову, а я растерянно смотрела на него.
  - Благодарю, ваше величество, - выдавила я. Ничего себе новости! Именно поэтому Кристиан отсутствовал во дворце? Но вот хорошо это или плохо? Не хочет ли он таким образом сделать мне прощальный подарок?
  Я вцепилась в чашку с чаем и отпила из нее. Кристиан с улыбкой смотрел на меня, видимо, думал, что я в шоке от известий. А я ждала, когда он выпьет зелье.
  - Прикажу подать вина, - сказал Кристиан, - это надо отметить.
  Я быстро вышла из оцепенения.
  - Можно начать с чая. - Я подняла чашку, король сделал тоже самое, и раздался легкий звон. - Отличная новость, Кристиан, но я до сих пор не могу прийти в себя.
  - Понимаю.
  Король приблизил чашку к губам и, подумав, залпом осушил ее. Я даже не рассчитывала на такой подарок!
  - Кристиан, я тебе очень благодарна, - вскочив с кресла, я обогнула стол и приблизилась к королю, а он поднялся, с улыбкой глядя на меня.
  - Не стоит, Энита, из тебя получится замечательная королева, - как-то странно сказал он и посмотрел на меня. Точнее, на мои губы. Вот он, шанс! Я вздохнула и подошла ближе. Король протянул руки, собираясь обнять меня, но...
  Хлопнула дверь, и на пороге возникла Настя. В очередном розовом платье, кто бы сомневался!
  - Утро доброе! - гаркнула она, подбегая к Кристиану. - Как дела?
  Я мысленно застонала. Почему она не могла прийти на минуту позже?!
  - Замечательно, у нас отличные новости, - отозвался Кристиан, взял ее за руку и поцеловал тыльную сторону ладони. Сердце ухнуло куда-то вниз. Что ты наделал, Кристиан?!
  Глаза короля подернулись дымкой, и он схватил Анастасию в объятья. Она испуганно пискнула.
  - Ты самая лучшая, Настя, - с придыханием прошептал Кристиан. - Я понял, что только ты мне нужна. Выйдешь за меня замуж?
  Не-е-е-е-ет!
  Анастасия бросила на меня всполошенный взгляд, а затем перевела его на короля.
  - Ты... что с тобой случилось?
  - Ответь мне на вопрос, любимая, я хочу видеть тебя королевой!
  Я прикрыла глаза, понимая, что это конец. Конец всему!
  - Кристиан, я...
  - Настя! Ответь мне!
  - Конечно, Крис, но...
  - Пойдем скорее! - он схватил ее за руку и поволок к выходу. - Нужно позаботиться о церемонии и свадебном платье, ты должна быть самой красивой невестой в Дарании, и ты будешь ею!
  Они скрылись за дверьми, а я обессилено упала в кресло. Ну, вот и все... За что боролась, на то и напоролась! Маг обещал, что приворотное зелье заставит Кристиана жениться тем же днем, вероятно, так оно и будет. И я тут же вскочила на ноги. Дэмиан! Вот кто сможет мне помочь!
  Я выбежала из библиотеки, перепрыгивая через ступеньки, оказалась на нужном этаже и влетела в собственные покои. Талы в них, к сожалению, не оказалось, но и у меня не было возможности дождаться ее. Нужно срочно действовать!
  Вытащив из ящика туалетного столика кристалл перемещений, я сжала его и в следующее мгновение оказалась в гостиной Дэмиана. Она была пуста, но меня это не смутило, и я решительно толкнула дверь в знакомую комнату.
  Маг сидел за столом и что-то писал в большой книге, обтянутой темной кожей. Грохот распахнувшейся двери заставил его поднять глаза и удивленно взглянуть на меня.
  - Энита? Вот так сюрприз, - пробормотал он.
  - Дэмиан, умоляю, спаси меня! - истерично выкрикнула я, пытаясь выровнять дыхание. Маг подскочил ко мне, обхватил за талию и прижал к себе, не позволяя упасть.
  - Что случилось? - тихо спросил он.
  - Твое... зелье... сработало, - выдохнула я.
  - Неужели? - удивленно хмыкнул Дэмиан, не выпуская меня из объятий. - Тогда я тем более не понимаю... он что, обидел тебя? - с ноткой угрозы в голосе спросил маг, а я недоуменно посмотрела на него.
  - Оно не на меня сработало! - крикнула я. - Он поцеловал руку Насте!
  Дэмиан отстранился, приоткрыв рот от удивления, а затем расхохотался.
  - Прелестно! Дарания всегда мечтала о королеве из другого мира!
  Я подозрительно уставилась на него:
  - Откуда ты знаешь, кто такая Настя?
  Дэмиан перестал смеяться, но ухмыляться не перестал.
  - Дорогая моя, только ленивый в Дантроне не знает об Анастасии, - хмыкнул он. - Ее вояж по столице произвел настоящий фурор.
  Я вздохнула.
  - Мне нужно отворотное зелье, - твердо сказала я. - Дэмиан, умоляю, помоги мне!
  Маг покачал головой.
  - Энита, ты зря отмахиваешься от знаков судьбы, - произнес он. - Похоже, Танат категорически против твоей свадьбы с Кристианом.
  - Ты не понимаешь! - со злостью выдохнула я. - Я должна выйти замуж за короля, иначе...
  - Иначе что? - тихо поинтересовался Дэмиан.
  Я вовремя прикусила язык.
  - Не хочу говорить об этом, - заявила я. - Мне нужно замуж за короля, и точка! Пожалуйста, дай мне отворотное зелье, и клянусь, что больше никогда тебя не потревожу!
  Дэмиан неожиданно выпустил меня из объятий и вернулся к столу. Я обессилено опустилась на стул рядом.
  - Это и пугает, - не поворачивая головы, заявил маг. - Твое желание стать королевой просто маниакально, Энита.
  - Я и так королева, - раздраженно ответила я. - Кристиан раскопал какой-то документ, в котором черным по белому написано, что наследование в Кринстоне происходит не по мужской линии, а по ближайшему родству.
  Дэмиан резко обернулся.
  - Значит, ты королева Кринстона?
  Слово не воробей... но можно списать на то, что сейчас я почти невменяема.
  - Я пока не вступила в свои права, - вынуждена была признаться. - Но мне не это нужно. Я должна выйти замуж за Кристиана. Ты дашь мне отворотное зелье или нет?
  - Энита, ты помнишь, что я сказал тебе в прошлый раз? У меня был последний флакон, который мы использовали на твою служанку. Отворот готовлю редко - спроса нет.
  Я застонала.
  - Сколько времени нужно, чтобы его приготовить?
  - Почти сутки, - ответил Дэмиан, внимательно наблюдая за мной.
  - Но за это время король женится на Насте!
  Маг встал и, подойдя ко мне, оперся ладонями о подлокотники стула. Я инстинктивно вжалась в спинку.
  - Есть еще один способ, но для этого нужен зрительный контакт с королем. Уверен, ты не захочешь, чтобы я снимал с Кристиана приворот, да и я не горю желанием знакомиться с его величеством.
  - Мне конец, - закрыв лицо руками, прошептала я.
  - Зачем тебе нужно замуж за Кристиана, Энита? - в лоб спросил Дэмиан, а я отняла руки от лица. - Ты не любишь его, это очевидно. Да и титул тебя, судя по всему, мало интересует.
  - Тебя это не касается, - пробормотала я. - Прошу, займись отворотом, может быть, я еще успею... Пожалуйста, Дэмиан...
  - Хорошо. - Маг оставил в покое стул и сунул руку в карман. - Держи, - он протянул мне новый кристалл, и я вернула ему использованный. - Приходи завтра утром, получишь свое зелье.
  - Спасибо, - прошептала я, принимая камень.
  - Ты зря не доверяешь мне, - отозвался маг, покачав головой.
  - Я никому не доверяю, - призналась я, и Дэмиан удивленно посмотрел на меня. - Слишком много всего случилось в моей жизни...
  - Может, расскажешь?
  - Нет.
  Я отошла от него, разглядывая кристалл. Доверять кому бы то ни было, а особенно темному магу, я не собиралась. Вот выйду замуж за Кристиана, а затем сама решу, что делать со своей жизнью, и тогда мне уже ничья помощь не понадобится. Я буду свободна. Главное - не позволить королю жениться на этой выскочке... Как же не вовремя она появилась! Жила бы на своей Земле, у нее там, между прочим, жених имеется! Уверена, что даранийский дворец в разы лучше дома в ее мире, но она хочет вернуться. Вот и возвращалась бы на Землю!
  Я со злостью сжала кулаки, и в ладонь впились тонкие грани камня. И в то же мгновение почувствовала легкое головокружение, такого ни разу не было при использовании кристалла перемещений. Я зажмурилась, но странный и очень неприятный запах ударил в нос, и пришлось распахнуть глаза. Я стояла рядом с каким-то кустарником, слева пролегала ровная широкая дорога, по которой быстро неслись железные повозки с огоньками. Справа от себя я заметила большой дом со множеством окон, некоторые из них светились. Дайяна меня забери, куда я попала?!
  
  
  Конец ознакомительного фрагмента.
Оценка: 6.50*51  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Ю.Королёва "Эйдос непокорённый" (Научная фантастика) | | Е.Сволота "Механическое Диво" (Киберпанк) | | Р.Прокофьев "Игра Кота-6" (ЛитРПГ) | | A.Summers "Аламейк. Стрела Судьбы" (Антиутопия) | | А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая" (Боевая фантастика) | | Г.Александра "Пуля для блондинки" (Киберпанк) | | П.Працкевич "Код мира – От вора до Бога" (Научная фантастика) | | П.Працкевич "Код мира (6) - Хеппи-энд не оплачен?" (Научная фантастика) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | Д.Тихий "Миры Аргентум I. Мрак Иллюзий. ( моя первая книга )" (Боевик) | |

Хиты на ProdaMan.ru Я возвращаю долг. Екатерина ШварцСнежный тайфун. Александр Михайловский��Застрявшие во времени��. Анетта ПолитоваВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиТайны уездного города Крачск. Сезон 1. Нефелим (Антонова Лидия)Любовь по-драконьи. Вероника ЯгушинскаяБез чувств. Наталья ( Zzika)Перерождение. Чередий ГалинаТитул не помеха. Сезон 1. Olie-Мои двенадцать увольнений. K A A
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"