Отаку Феликс: другие произведения.

Верность

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
  • Аннотация:
    15 авг 2019 Ура, я попал в прекрасный фэнтези-мир! Так-с, где боги, дающие мне задание спасти мир? Где магические способности, коих здесь никто не видовал? Где мой работающий интернет, в конце-концов! Ничего нет? А что есть? Ничего? И что мне делать? Выживать? Вот попа-а-ал...

   - Подъем, лентяи, солнце уже высоко! - Вместе с отвратительным звуком гонга раздался голос надзирателя, правда разбудил он лишь где-то половину барака: остальная уже проснулась, оделась и направлялась к выходу: чем раньше придешь в столовую, тем больше шансов получить кусок повкуснее.
   - Чтоб тебя... - Проворчал я, проходя мимо хмурого мужика, все еще держащего покрытый ржавчиной гонг. Не на мужика: он просто делал свою работу, ему скорее даже хуже приходится, все-таки раньше нас вставать приходится, но вот звук его гонга вызывал у меня необоснованое раздражение...
   - О? Сегодня снова заранее смог встать? Привыкаешь... - Хлопнул меня по плечу Эрик, догоняя меня уже на улице. К счастью зима уже закончилась и особо одеваться не приходилось, так что я уже направлялся по мокрой, после ночного дождя дороге к столовой вместе с моим соседом по бараку.
   - Хочешь не хочешь... - Пожал я плечами, неуклюже выговаривая слова все еще малознакомого мне языка. Понимать что другие говорят это одно дело, тем более что они в основном говорят одно и тоже: не в институте все-таки живу, но вот самому говорить, или читать... Тут у меня прогресс за прошедшие четыре месяца гораздо хуже.
   - Чего такой хмурый? Радоваться надо: дождя сегодня не будет, мошкары нет, самое время, чтобы на улице работать!
   - Ну да... - Покивал я, сам в это время выискивая причину своего плохого настроения. Ага, вон этот козел: Дирк, как и многие другие "старожилы" тоже уже проснулся и шел к столовой вместе с остальными. Как и в любом коллективе, сработаться со всеми невозможно, и хоть я и старался оставаться нейтральным, все равно некие особо гадкие элементы иногда "наезжали" из-за угла. Вчера из-за этого типа мне не удалось сдать дневную норму, и сейчас я планировал свою месть. Нет, никаких убийств или переломаных ребер: за такое Надзиратели всем участникам ноги переломают, но вот как-нибудь его унизить... Показать, что "наезжать" на меня следует только на свой страх и риск...
   - Ого! Судя по запаху сегодня у нас рыбный суп! - Тем временем не унимался Эрик, от вкусного запаха прибавивший хода. К счастью я с Дирком спал в разных бараках, так что мы пересекались лишь на работе да в столовой... Так что нельзя упускать свой шанс, если таковой представится.
   - ... - Так ничего пока и не придумав, я взял свою порцию рыбного супа и присел за один из длинных столов - тот, за которым собирались парни из моего барака.
   В болтовне я особо не участвовал, скорее из-за отвратительного знания языка, а не из-за стеснительности, но слушать их я слушал. Как и ожидалось, ничего интересного за ночь не произошло: сегодня будет пасмурно, но дождя не будет, надзиратели на кого-то вчера наехали из-за неположеного товара, или что-то в этом роде, но ничего серьезного. Идеальное время подумать, как отомстить этому придурку... Который только сейчас забрал свою порцию супа: видимо заболтался с кем-то у входа в столовую. Хм? А куда это он направляется? Его барак устроился совсем за другим столом! Чего это он забыл у нелюдей? Тем временем Дирк целенаправленно приближался к химере, устроившейся на самом краешке стола, окупированого в основном эльфами и гномами, хотя парочка орков и дюжина других химер тут тоже присутствовала. Никак мне представился шанс? Спустя пару недель жизни здесь я перестал обращать особое внимание на нелюдей: держались они особняком, сами не нарывались, да и другие люди тоже предпочитали держаться от них подальше. Хотя эту химеру я приметил давно: миниатюрная девушка, что уже редкость в этих краях, имела длинные уши, как у эльфов, вот только покрытые мелкой чешуей сверху, небольшие, темные рожки, высовывающиеся из-под длинной челки, но самый очевидный признак ее принадлежности к химерам был несомненно длинный, гибкий хвост, покрытый такой же чешуей и сейчас спокойно устроившийся под скамейкой, на которой устроилась эта химера. Скорее всего одним из ее родителей был какой-нибудь ящер, хотя я в подобных делах знаю не больше другого сброда, собравшегося в этом лагере. Ну а среди других эта химера выделялась тем, что она держалась особняком даже среди других нелюдей, более того, мне казалось, что они сами эту химеру почему-то недолюбливают. Деталей я конечно не знал, да и по большому счету мне было все равно: это ее проблемы, мне и своих хватает. Ну а Дирк тем временем поровнялся с химерой и самым наглым образом плюнул ей в суп, при этом что-то прошипев в ее сторону - наверняка какое-то оскорбление. Химера на такой поступок... Вообще не отреагировала: как сидела, так и сидит, рассматривая свой суп... Теперь приправленый плевком. Дирк снова что-то прошипел, довольно оскалился и направился было прочь, но тут уже я пришел в действие: нельзя упускать такой шанс! Еще дома давно понял, что при любом конфликте очень важно иметь моральное превосходство: мы - хорошие, они - плохие. Если бы я просто подошел и врезал ему по морде, я был бы агрессором, а он - жертвой, но зато теперь я - защитник невинных, а он получит, что заслуживает. Как ни посмотри, но сейчас все козыри у меня...
   - Эй! - Быстрым шагом я приблизился к химере, вроде как уже собравшейся начать есть обплеваный суп, выхватил ее чашу с супом буквально у нее из рук, и окликнул еще не успевшего отойти далеко Дирка. Как только он повернулся ко мне, свободной рукой я взял его чашу с супом под дно, чтобы не упало, и не сдерживая силы въехал ему коленом по яйцам. Мужик ожидаемо согнулся пополам, отпустив свою чашу, ну а я не теряя времени вылил оплеваный суп ему на голову, благо он уже успел остыть. Ну а в завершение всего это я швырнул теперь пустую чашу ко входу в столовую, что несомненно привлечет внимание парочки надзирателей, курившей у входа, что в свою очередь пресечет любые попытки немедленного ответа на мой поступок: любые конфликты надзиратели пресекали быстро, и зачастую весьма жестоко.
   - Этот вкуснее. - Тем временем поставил я нетронутую порцию Дирка перед химерой с довольной улыбкой.
   - Что происходит?! - Раздался недовольный голос одного из надзирателей.
   - Под... Скользнулся. - Сквозь зубы прихрипел Дирк, направляясь теперь к своему столу, все еще держась за промежность. Ну да, стучать здесь не принято, так что по этому поводу я не переживал.
   - Приятного аппетита. - Улыбнувшись махнул я рукой все так же молчавшей химере и направился на свое место под ее внимательным взглядом. Уж не знаю, что она там подумала, да мне все равно плевать: я получил то, что хотел, а что там подумает эта химера не важно.
   Знал бы я, как я ошибался...
  
   - Дерево!! - После очередного удара топором, дерево затрещало и начало падать, так что я не забыл сообщить об этом окружающим, чтобы не прибило ненароком. А Эрик был прав: приятная прохлада, отсутствие мошкары, отличные условия для работы на свежем воздухе. - Хммм... - Я снова осмотрелся по сторонам: с самого начала рабочего дня меня не покидало чувство взгляда в спину, но я точно знал, что Дирк со всеми своими товарищами работал в шахте, так что он за мной следить точно не мог. Тогда кто? Среди парней из моего барака врагов у меня нет, с надзирателями я не ругался... Странно, наверное просто мое воображение.
   Закончив отрубать ветки дерева, я стал связывать их в большие связки. Закончив с этим, пришла пора оттащить их в отведеные места, потом вернуться к голому стволу, оттащить и его... Короче стандартный рабочий день, ничего особенного. Недовольно передернув плечами - чувство взгляда в спину не уходило, я задумался о том, как дошел до жизни такой... А вспоминать особо было и нечего: чуть больше четырех месяцев назад возвращался вечером с работы, зима на дворе, темно, решил срезать через парк, где какие-то гопники уже давно разбили все лампы, а заменять их на новые никто не спешил. Впрочем я там каждый день хожу, так что меня темнота особо не волновала... По крайней мере пока я не осознал, что заблудился... Буквально в трех соснах! И только когда солне поднялось над горизонтом, я понял, что нахожусь не в городском парке, а в самом настоящем лесу! Тогда-то я в первый раз в жизни и пожалел о том, что давно уже забыл уроки природоведения! Нет, как определить где север, а где юг я мог, но что с того? Куда идти мне все равно неизвестно! К счастью до того как меня накрыла паника, я заметил далекий столб дыма над деревьями, благо когда все вокруг белое, дым заметить было совсем не трудно.
   К вечеру добрался до какой-то глухой деревни, в которой от силы пару дюжин домов насчитывалось, и тут-то я и понял, что местные говорят на каком-то совершенно не знакомом мне языке! Сперва даже решил было, что меня какая-то аномалия телепортировала в Канаду, но там же говорят на Английском и Французском, а эти языки я бы узнал. Попал куда-нибудь на Урал или Камчатку? Местные были вполне европейской внешности, и на эскимосов не походили. Хотел было прийти к выводу, что меня забросило в какой-нибудь далекий уголок Африки, но присутствующий повсюду снег был не согласен с этой идеей. Местные тем временем встретили меня с опаской, но без враждебности: дали попить, поесть, жестами объяснили, что даже на ночь можно остаться, ну а на следующее утро меня всетретил недовольный, хмурый тип, хоть и носящий полноценную шубу, но все же сумевший приспособить на нее пояс с настоящим мечом! Убедившись, что я не понимаю ни одного его слова, он жестами показал следовать за ним, после чего показал жестом на стоящую во дворе лошадь, мол садись... Я на лошадь садился один раз в жизни, в цырке, когда совсем пацаном был! Да и то, я тогда просто сидел на лошади, а он очевидно ожидал, что я знаю, как на ней ездить! В итоге пришлось ехать вдвоем на одной лошади, чему не был рад ни он, ни я, ни мой зад. Но как бы то ни было, спустя пару дней пути мы наконец оказались вот в этом самом лагере, который я сперва принял то ли за тюремный поселок, то ли за какую-то рабскую плантацию!
   Сперва меня немного озадачило то, что никто из местных особо не беспокоился по поводу моего незнания языка, да и особого любопытства ни ко мне, ни к моей одежде, ни даже к моему сотовому не проявлял: покивали головой на светящийся экран, собрали в коробу, и куда-то унесли, жестами показав, что отдадут обратно "потом". Теперь же, подучив язык и порасспросив своих соседей по бараку, я понял, в чем дело: Империя Кайрине, где мы находились, имела весьма интересную политику по отношению к "сброду", т.е. бездомным, попрошайкам, мелким приступникам, и прочей "грязи", сполна хватающей в любом городе: их отлавливали, и в добровольно-принудительном порядке отправляли вот на такие рабочие поселки, где нас обучали для работ, которых всегда хватает в Империи: рубить лес, работать в шахтах, строительство деревянных зданий... При этом нам всем полагалась зарплата, которую нам выдавали по завершению "срока". По идее такая система должна была реформировать бесполезный сброд в полезную часть Империи, и хоть я далеко не политик, но у меня были некие сомнения по поводу эффективности такой системы, начиная с банальной коррупции: думаю я по завершению своего "срока" получу вовсе не сто процентов положеных мне денег, и заканчивая тем, что некие суппостаты могут попросту использовать эту социальную программу, чтобы получить бесплатную крышу над головой да горячую еду.
   Наличие здесь нечеловеческих рас окончательно убедило меня в том, что я нахожусь в паралельном мире, и хоть меня несколько раздражало отсутствие положеных мне по жанру преимуществ вроде прямой связи с каким-нибудь богом, или магическим таллантом, валящим из зада проснувшимся вулканом, но взглянув на ситуацию в целом, я не мог на нее жаловаться: пускай у меня нет никакого блата, но с другой стороны я не сдох от холода под какой-нибудь сосной в лесу, и не был съеден волками, которые очень даже обитают в местных краях. Более того у меня есть крыша над головой, кормят здесь не плохо, а по завершении моего "срока" я вполне смогу устроиться каким-нибудь плотником в небольшом городке. А что? Раз боги не спешат давать мне задания по убиению темных властелинов, надо адаптироваться к сложившейся ситуации, и раз геройствовать не светит, надо искать другие способы заработать себе на жизнь. К сожалению моя прошлая профессия преподавателя Английского языка в универе здесь вряд ли пригодится, но к счастью я себя держал в относительно приличной форме, так что перспектива зарабатывать себе на жизнь не головой, а руками меня не особо пугала. Надо, значит надо, что поделать?
  
   - Ха-а-а, устал я чего-то сегодня. - Посетовал мне Эрик, когда мы распологались вечером у себя в бараке. На ужине я поглядывал в сторону Дирка, но пока он никаких действий не предпринимал, и хоть ощущение взгляда в спину не пропадало даже сейчас, за целый день я кажется к нему успел привыкнуть...
   - Зато на ужине свежие овощи выдали. - Пожал я плечами.
   - Ну да, зима закончилась, теперь это добро с ближайших деревень только так повалит. - Покивал он, забираясь на свою кровать: после обеда у нас было несколько часов свободного времени, и имея некие связи и договоренности с надзирателями, тут можно было много чего достать, так что такие вещи, как карты или шахматы в бараке были не редкостью. Я и сам нередко принимал участие в таких играх, но сегодня что-то действительно заработался и хотелось просто лечь спать. - Я раньше лягу спать. - Произнес я, одновременно отрицательно матая головой четырем мужикам, приглашающе машущим мне рукой. - Я тоже сегодня устал.
   - Хорошо, спокойной ночи. - Кивнул Эрик, поднимаясь со своей кровати, и направляясь к той группе мужчин.
   - Хм? - Откинув одеяло, я к своему удивлению обнаружил на подушке небольшой, листок бумаги. Не то, чтобы бумага была здесь редкостью, но бесплатно ее никто выдавать не станет. Плюс карандаши тоже стоят некоторую сумму: я-то свой по-тихому стырил у какого-то неудачливого типа пару месяцев назад... А на листке что-то было написано... Припомнив уроки всех, кому было не лень меня учить Имперскому, я смог-таки прочитать и понять написаное: "Спасибо". Спасибо? И все? - Я даже перевернул листок, но с другой стороны ничего не было. Кому-то не жалко относительно дорогой бумаги, чтобы передать одно слово? И не какой-нибудь секретный пароль, а простое "Спасибо"? Кто это сделал? Ну по логике вещей благодарить меня сегодня есть причина только у одного человека... Вернее не человека. Озадачено почесав голову и пожав плечами, я достал свой трофейный карандаш из-под матраса, и кое-как ответил на обратной стороне:"Не за что", сильно подозревая, что совершил как минимум три орфографические ошибки... Ладно, оставлю завтра утром на подушке: если хочет общаться таким образом, мне все равно: может у нее есть на это причины? Да и не ожидаю я особого общения: спасибо, пожалуйста, разошлись, что еще тут может быть?
  
   - Хмм... - Задумчиво протянул я вечером следующего дня, откинув одеяло с подушки. Сам день прошел совершенно буднично: никаких интересных событий, никаких изменений, все как обычно, разве что это чувство, что за мной кто-то наблюдает, меня никак не покидало, но я уже начинал к этому привыкать. Утром, я как и планировал оставил записку-ответ на подушки, но не слишком-то ожидал, что она исчезнет. Я ошибался: бумаги не было, но вместо нее на моей подушке лежал какой-то сверток. Вчера я не придал особого значению тому, что кто-то оставил на моей кровати записку: барак открыт для кого угодно, и провернуть саму операцию проще простого, но делать это несколько раз подряд? - Хмм... - Снова протянул я, развернув сверток и обнаружив внутри немного шоколада. Это уже совсем другой разговор: бумагу тут достать можно, хоть и за деньги, но вот сладости себе могли позволить далеко не все, и что важнее, далеко не всегда: завозили их в эту глушь редко, а когда завозили, их все скупали надзиратели, и далеко не все из них были готовы с ними расстаться даже по тройной цене...
   - Чего ты там встал? Мы уже начинаем! - Окликнул меня Эрик.
   - Иду. - Кивнул я, засовывая шоколад под подушку и направляясь в сторону столика, где мои приятели уже были готовы начать игру в местный аналог покера. Что поделать, компьютеров, интернете, телевидения и прочих способов развлечься тут не было. Впрочем мои мысли были далеки от игры...
   Отвлечемся от редкости подобного подарка, гораздо интереснее причины и цели такого поступка. Хотя сперва надо понять кто именно решил общаться со мной таким... Экстравагантным образом. Очевидный ответ - химера со вчерашнего завтрака, но очевидный ответ не всегда верный. Другие варианты имеются? Может парни из моего барака прикалываются? Все-таки все все видели, может кто-то и решил притвориться той химерой? Нет, вчера такой вариант был бы возможным, но сегодя подарок слишком уж дорогой для простого прикола. Еще варианты? Может Дирк напичкал этот шоколад какой-нибудь отравой? Вариант, но сомнительно: сродни забиванию гвоздей микроскопом. Остается сама химера, но чего она добивается, и почему просто не подойдет и не поговорит? Я конечно не возьмусь судить возраст химеры по внешности, но она выглядела где-то на двадцать, может чуть старше: в таком возрасте вроде уже не должны "стеснятся заговорить", не пятый класс в конце концов! Может это из-за того, что она не человек? Я уже успел заметить, что тут к нелюдям относятся весьма предвзято. Нельзя сказать, что их ненавидят, скорее считают их низшей расой, паразитирующей на человечестве? По крайней мере у меня сложилось именно такое ощущение, когда я говорил с другими о нелюдях. Поэтому-то я особо и не переживал, помогая той химере: предателем человечества меня никто не спешил обзывать, да и вообще на этом поступке никто внимания не акцентировал, как будто даже говорить о нечеловеке выше их достоинства... И это учитывая, что здесь собрались бомжи, попрошайки и прочий сброд... Может именно поэтому она решила общаться со мной не разговаривая? В принципе возможно, так что примем за рабочую версию.
   Следующий вопрос - чего она добивается? В голову лезли идеи о любви с первого взгляда, но я уже не школьник, девушки у меня были, как в школе, когда в жизни никаких забот, кроме домашки не было, и потом, когда мы с ней жили в отдельной квартире и платили сами за себя. Короче говоря в романтическую бредятину я не верил: она хороша в книгах, когда хочется отвлечься от реальности, а так... Но тогда какие у нее цели? Чего с меня взять? Я даже говорить на Имперском могу лишь запинаясь на каждом слове! Что-то тут не складывалось, я это понимал, но в то же время не мог понять что именно, и это меня сильно раздражало!
  
   В итоге я решил рискнуть и съел-таки полученый на халяву шоколад, и к моему довольству, он оказался вкусным, и совсем не отравленым. Достав у нашего "поставщика" по бараку листок бумаги, я накарябал "Спасибо, было очень вкусно", и утром оставил эту записку как и раньше, на подушке под одеялом. Очередной день, еще несколько десятков срубленых деревьев... Многие считали, что именно "лесная смена" - самая легкая, и хоть я был с этим согласен, мне гораздо больше нравилась "строительная смена", которая наступит через неделю.
   Такие вот рабочие лагеря - временные явления, частенько меняющие свою дислокацию. Например сейчас мы находились у подножия небольшой горы на северо-западе Империи, в такой глухомани, куда свободные работники днем с огнем не отправятся. И вот тут, в этой горе кто-то обнаружил богатую жилу какого-то металла: к сожаленую я так и не смог перевести таблицу Менделеева... Да и не пытался... Было принято решение разбить здесь небольшой городок, который будет питаться с шахты как минимум век, может даже несколько. По идее государство должно было увеличить зарплату строителей, чтобы заманить их в эту глухомань, но вместо этого было принято мудрое решение отправить сюда добровольно-принудительный лагерь. Ну а самих работников разбили на три смены: одна разрабатывала шахту, другая очищала местность от деревьев, а третяя использовала эти деревья, чтобы строить необходимые для любого города здания. И смены эти менялись каждые три недели, чтобы все работники научились всем трем профессиям и могли легче найти работу после того, как "освободятся". Естественно в шахтах работать никому не нравилось, а вот лес рубить было гораздо проще. Но вот мне строительство нравилось еще больше: на Земле-то я разве что калитку на даче чинил, так что научиться, как построить полноценный дом с нуля было весьма интересно.
   - Хм? - Снова записка на подушке. Что там написано? Черт, тут посложнее, чем "спасибо". Пару минут я расшифровывал наверняка проший текст... Что так и оказалось: "Рада, что тебе понравилось. Больше нет. Найду что-нибудь еще." Найду что-нибудь еще? Она меня что, решила подкармливать, как какого-то питомца? Пожав плечами, я достал свой карандаш, и написал ответ: "Не надо. Ты мне ничего не должна. Я делал что сам хотел."
  
   - Купить новый что ли? - Протянул я, осматривая огрызок своего карандаша: он и так был маленький, а за последнюю неделю от него вообще ничего не осталось: я продолжал переписываться с той химерой посредством ночных записок, правда сами записки были по большому счету ни о чем: пустая болтовня. С другой стороны это была пустая болтовня с привлекательной, пускай и нечеловеческой девушкой, и хоть для местных подобное заявление было бы подобно заявлению "пустая болтовня с соседским попугаем", прожив всю свою жизнь на Земле, где нам с пеленок вбивают в голову о равенстве, братстве, демократии и прочей толерантности, я не видел особых различий: красивая девушка и в Африке красивая девушка, а хвост с рожками только добавляли ей привлекательности... - Бр-р-р! - Помотал я головой: куда-то не туда меня занесло! - Я схожу в магазин, начинайте без меня. - Поведал я товарищам, направляясь к выходу из барака: пойду куплю карандаш, лишним не будет.
   - Какая приятная неожиданность. - Раздался у меня из-за спины голос Дирка. Черт!
   - ... - Развернувшись, я увидел неприятную картину: этот козел и три его дружка уже успели перекрыть выходы с перекрестка дорог недостроенного квартала будущего городка. Можно конечно попытаться рвануть сквозь один из этих домов, вместо того, чтобы прорываться по дороге, но зная что из себя представляют подобные здания в недостроенном виде, я скорее там себе ноги сломаю, чем сбегу от них. - Не могу ответить тем же. - Проворчал я. Значит драки не миновать. Хотя тут по идее должны патрулировать надзиратели...
   - Не волнуйся, надзерателей сегодня не будет. - Как будто прочитал он мои мысли. - У них завтра смена, так что они все бухают и помочь тебе некому. - Ну да, работа в такой жопе считалась наказанием среди городских стражников, и отправляли сюда мелко-провинившихся. Естесственно, когда им приходила новая смена охранников, это являлось самым настоящим праздником, и в такие дни надзиратели... Скажем так, позволяли себе некоторые вольности... Как например отсутствие патрулей на улицах ночного, недостроеного городка.
   - Много болтаешь. - Пожал я плечами: драка, так драка. Нет, я и не надеялся победить: мне хоть и приходилось драться в своей жизни, и я знал как правильно врезать в челюсть и как заблокировать подобный удар, но никакими боевыми искусствами я не занимался а при раскладе четверо на одного разве что какой-нибудь Рэмбо сможет победить. Ну ничего, если мне удасться вмазать этому типо по роже хотя бы раз, буду считать это победой!
  
   - Эй! Эй, ты живой? - В сознание меня привел тряхнувший за плечо Эрик.
   - Я похож на живого? - Прохрипел я, делая осторожные движения конечностями, а заодно несколько глубоких вдохов: вроде ребра целы, руки-ноги тоже не сломаны. Легко отделался, учитывая, что меня тут ногами пинали. Ну ничего, я Дирку сумал-таки по зубам вмазать, может даже зуб-другой выбил, хотя тут вряд ли...
   - Отдаленно. - Скептически осмотрел меня мой сосед. - Стоять можешь?
   - Если одолжишь свое плечо, то до койки доберусь. - Кивнул я.
   - Давай, пошли. - Помог он мне на ноги. - Дирк?
   - Он самый, со своими шестерками. - Кивнул я. - Надо было быть осторожней: забыл, что надзиратели бухают.
   - Сможешь завтра работать?
   - А у меня есть выбор? Кости целы, так что вперед, пахать. - Хотел было я пожать плечами, но передумал: все тело болело и все, чего мне сейчас хотелось, это оказаться в постели. - Постой.
   - Хм? - Остановился Эрик, а я стал внимательно озираться по сторонам: снова это ощущение взгляда в спину. Дирк не унимается? Да нет, он уже давно спит. Скорее всего просто мое воображение... Хотя раньше сегодня этого ощущения не было...
   - Нет, ничего. - помотал я головой: должно быть просто легкое сотрясение.
  
   - Подъем! Подъем! - Вдруг раздался на удивление встревоженый голос надзирателя вместе с его гонгом. - Живо поднимайтесь, пожар тушить будете! Подъем! - Что? Чего так рано? Пожар? Какой пожар? Боль во всем теле помноженая на слишком уж ранний подъем не давали быстро осмыслить ситуацию, но вскоре я уже таскал ведра с водой к одному из бараков надзирателей, сейчас полыхающий жарким огнем.
   Никто конечно ничего нам не объяснял, но все и так было очевидно: так набухались, что спалили собственный барак, придурки. В итоге стало очевидно, что здание не спасти, и мы вместо того, чтобы тщетно поливать огонь водой, стали поливать водой окружающие здания - чтобы и они не загорелись. К завтраку огонь хоть все еще и горел, но горел он уже на куче угля, в который превратился барак. К счастью, судя по обрывкам разговоров надзирателей, никто не пострадал: всех пьянчуг успели вытащить из разгорающегося здания, так что пострадали лишь сам барак, личные вещи надзирателей, да их запас выпивки. Естесственно надзиратели были хмурыми, так что никто не посмел возражать на команду отправляться работать несмотря на раннее пробуждение.
   - Ты слышал новости? - Возбужденно зашептал мне Эрик за ужином, перед этим убедившись, что в округе нет надзирателей.
   - Ты о чем?
   - Правду говорят, что беда не приходит одна: сегодня в шахте один из проходов обвалился!
   - Серьезно? - Удивился я. У нас-то рабочий день прошел как обычно, разве что в более напряженной атмосфере...
   - Ага. - Кивнул Эрик. - Четыре человека погибло: говорят их так перемололо, что ни одной целой кости не осталось!
   - Спасибо, что говоришь об этом за едой. - Поморщился я. - Кто погиб-то? - Не то, чтобы я был знал многих из той смены, но все равно...
   - Дирк итри его приятеля: они как раз укрепляли новый тоннель на нижнем уровне, когда этот тоннель им на головы и обрушился.
   - Вот как... - Радости я не чувствовал: да, Дирк был тем еще козлом, но смерти я ему не желал - если каждого козла убивать, то половины населения не станет! И все же где-то в глубине сознания промелкнула мысль о Карме и какой она может быть сучкой... - За упокой. - Поднял я стакан горячего напитка, заменяющего здесь как чай, так и кофе.
   - За упокой. - Кивнул Эрик, поднимая и свой стакан.
  
   - ... - Вечером того же дня я как и обычно нашел записку на своей подушке. На этот раз вместе с каким-то свертком. Посмотрим... "Помогут от боли. Выздоравливай" А в свертке обнаружилась щепотка какого-то порошка. Нет, не порошок, растертые до состояния порошка сушеные травы! Пожав плечами, я бросил порошок в стакан воды, выпил и лег спать. И действительно, через пять минут боль отошла на задний план и я наконец лег спать.
  
   - Дерево! - Последний день деревья убиваю: завтра переход на строительную смену, и хоть руки-ноги у меня все еще и болели, все-таки именно по ним пришлось большинство пинков, но вчерашняя порция трав неслабо помогла и сейчас я вполне сносно орудовал топором, хотя вчера даже ведра с водой было трудно таскать.
   - Смотрю ты быстро восстановился. - Усмехнулся Эрик, закинув свой топор на плечо, и ожидая пока высоченное дерево упадет и снова можно будет приступить к работе.
   - В прошлой жизни собакой был. - Пожал я плечами.
   - Ну хотя бы не химерой.
   - А это тут при чем? - Не понял я: с чего такое специфическое сравнение?
   - А ты не заметил? - Удивился Эрик. - В последнюю неделю вокруг нас эта химера постоянно ошивается. Ну та, на которую Дирк наехал.
   - Нелюди же вроде с другой стороны работают? - Удивился я, озираясь по сторонам, но никого, кроме парней из моего барака не находя.
   - В том-то и дело. Да вон она, на самом краю вырабатываемой зоны. - Кивнул он вглубь леса. - Вчера ее не было, так что я думал она наконец решила вернуться к своим, но нет, снова тут. И чего это она у нас забыла? Ладно, хватит завать! - Передернул он плечами, и направился к своему, полусрубленному дереву.
   - Хммм... - Как ни всматриваюсь в ту сторону, куда кивнул Эрик, но так ничего и не вижу. С другой стороны почему бы просто не пройтись туда да не посмотреть поближе? Оставив за собой стук топоров об обреченные деревья я слегка углубился в лес, пытаясь найти ту самую химеру. Ну и где она? Дальше рабочая зона кончается, так что там ее быть не может. Остановившись, я стал внимательно осматриваться но увидеть так чтичего и не увидел. Зато услышал: знакомый до боли стук топора о дерево, вот только не с той стороны, где находились другие парни. Ага! Направляясь на звук, я вскоре понял, в чем дело: химера стояла на противоположной от меня стороне дерева! Она что, прячется от меня? Пожав плечами, я направился прямиком к ней: хотя бы спасибо скажу за лекарство.
   Что за?! Как только я направился прямиком к ней, частота ударов топором чуть ли не утроилась, и даже за двадцать метров от дерева я увидел разлетающиеся в стороны опилки! Буквально за несколько секунд дерево оказалось срубленным, а мелькнувший среди деревьев силуэт тут же направился в противоположную сторону! Точно от меня прячется!
   - Постой! - Без особой надежды крикнул я, пытаясь продраться сквозь лес так, чтобы падающее дерево меня не пришибло. - Вот ведь! - Никогда не любил лес, даже когда в детстве по грибы ходил, и хоть сейчас была совсем не плохая погода, но все равно всякие ямы, коряги, корни, мелкие кустики... Ну не эльф я, чтобы грациозно скользить по природе! - Ну и куда она исчезла? - Пробормотал я, осматриваясь по сторонам там, где видел ее силуэт в последний раз.
   - Я здесь. - Раздался у меня из-за спины тихий голос.
   - Хм? - Повернувшись, я действительно увидел химеру, прислонившуюся к дереву так, что ее хвост скрывался за стволом. Она что, стесняется своей внешности? Ну да, на голове шляпка, скрывающая как ее рожки, так и уши. - Привет. - Улыбнулся я ей.
   - Привет. - Кивнула она, избегая смотреть мне в глаза.
   - Это же ты мне вчера оставила лекарства?
   - Д-да. Они не помогли? - С какой-то опаской спросила девушка.
   - Наоборот, очень помогли, спасибо!
   - Да нет, не за что! - Помотала она головой.
   - А, точно! - До меня вдруг дошло, что я даже не знаю, как ее зовут! Неделю переписывался, а имени так и не спросил. - Я как-то забыл спросить, как тебя зовут. - Улыбнулся я. - Я - Алекс.
   - Меня зовут Юфи. - Ответила девушка.
   - Юфи? Красивое имя. - Улыбнулся я. Рабочая одежда, шляпка, опущеная голова, руки за спиной. Она осознано делала все, чтобы ее было трудно рассмотреть, хотя я не видел в этом никакой нужды.
   - Ты так думаешь? - Поинтересовалась она, осторожно поднимая на меня взгляд необычных для человека, рубиново-красных глаз.
   - Конечно! И кстати говоря. - Сложил я руки на груди, продолжая ей улыбаться. - Я хоть и не против нашего переписывания путем вечерних записок, но честно говоря я не вижу в этом особого смысла: ты же можешь просто подойти и сказать, что хочешь. Я не кусаюсь.
   - ... - Девушка молча изучала мох у себя под ногами. - Но я же химера. - Наконец протянула она. - Я отвратительный урод. - Заявила она явно процитироваными словами кого-то из людей. Не удивлюсь, если это была цитата Дирка.
   - И когда это я такое говорил? - Усмехнулся я. - Не помню я такого.
   - Нет! Я имею в виду... В смысле... - Забормотала она себе под нос, а я воспользовался моментом ее смятения и шагнул в сторону, так, чтобы было видно ее обнимающий дерево хвост. - Ах! - Поняла она, что я сделал и тут же сдвинулась в сторону, снова спрятав хвост за деревом.
   - Лично мне твой хвост очень даже нравится: своего-то нет. Еще с детства думал, какого это иметь хвост, как у собак или обезьян? Удобно, наверное иметь дополнительную конечность.
   - Да не особо. - Пожала она плечами, наконец перестав прятать свой хвост за деревом. - Здесь от него больше проблем, чем пользы.
   - Серьезно?
   - Угу. - Кивнула она. - Юбок здесь нет, а штаны на наличие хвостов не расчитаны, так что мне каждую смену одежды приходится лично модифицировать. - Раздраженно вильнула она своим хвостом. - И это пол беды: сейчас-то еще ничего, а вот зимой совсем все плохо - это как ходить в тридцатиградусный мороз с голой по плечо рукой!
   - Ух... - Передернулся я, представив себе такую ситуацию. - Может как-нибудь дополнительный рукав пришить?
   - Если найду швейный станок, так и сделаю. - Усмехнулась девушка.
   - Ты умеешь с ним обращаться?
   - Нет, но не думаю, что кто-то это сделает за меня, так что научусь.
   - Ладно, Юфи, пора к работе возвращаться, а то дневная норма сама не выполнится.
   - Да-да, конечно. - Покивала она.
   - Но ты не стесняйся, подходи, поболтаем.
   - Но другие... - Начала было она...
   - Другие... - Оборвал я ее. - Меня не волнуют. И мнение других никогда не влияло на мои решения. - Пожал я плечами. - Впрочем если это важно тебе, то ничего не поделаешь. - Развел я руками.
   - Нет! - Встрепенулась Юфи. - Меня тоже мнение других не волнует! Только твое.
   - Вот и прекрасно. - Улыбнулся я на немного странный ответ, и подобрав свой топор направился на стук топоров: до конца рабочего дня еще далеко.
  
   - Можно? - Отвлекла меня от созерцания свежего завтрака Юфи. Девушка уже взяла свою порцию, и хотела сесть за стол напротив меня, но почему-то решила, что для этого ей нужно мое разрешение.
   - Конечно. - Кивнул я. Другие, присутствующие за столом, сделали вид, что ее не существует, продолжая свои разговоры как ни в чем не бывало. Разве что рядом с ней никто не садился, так что по сторонам от Юфи образовалось свободное пространство. Помнится я как-то пытался узнать, почему к нелюдям так относятся, но тогда у меня еще был совсем плохой язык, но вроде как Империя была образована в результате войны с нелюдями, но после победы, Император решил принять "низшие" расы под свое крыло, так что вроде как они и часть Империи, и попадают под защиту Имперского закона, но в то же время чуть ли ни официально являются низшим сословием. Сдается мне, что если бы не закон, который в Империи поддерживали с ярым фанатизмом, к ним бы относились совсем иначе. Как Дирк, к примеру...
   - Спасибо. - Улыбнулась девушка, берясь за свою еду. Сейчас она выглядела гораздо более уверенно, чем вчера и с интересом наблюдая за моими действиями.
   - Что-то не так? - Поинтересовался я: слишком уж пристально она следила за тем, как я поедаю жареную... Эм, на вкус это была картошка, так что будет картошкой! Жареную картошку с мясом незнакомого мне зверя.
   - Хм? Нет-нет, мне просто интересно, что тебе нравится.
   - В смысле еды? Если бы я еще знал, что это такое. - Пожал я плечами.
   - А ты не знаешь? - Удивилась она.
   - Я не местный. - Усмехнулся я.
   - А откуда? Если не секрет?
   - Вряд ли ты поверишь. - Продолжал я усмехаться: я уже говорил местным, что я из другого мира, но они лишь понятливо головами кивали, мол и не такие байки слышали, не хочешь говорить, не надо.
   - Поверю! - Уверенно произнесла она.
   - Я из другого мира. - Пожал я плечами.
   - Это как? - Не поняла она.
   - Я сам не знаю, как тут оказался. Шел по парку, оказался в лесу неподалеку.
   - Хммм... - Ну да, не поверила. - Значит ты не сможешь вернуться домой?
   - Не знаю. - Пожал я плечами. - Наверное шансы этого будут поменьше, чем оказаться удареным молнией два раза подряд? - Неуверенно протянул я: ну откуда мне знать, насколько часто случаются подобные аномалии? Почему я решил, что это аномалия? Потому что если это была бы чья-то воля, то я бы наверняка об этом уже узнал.
   - Скучаешь?
   - Да не особо. - Пожал я плечами, и это была чистой правдой: отца у меня не было, мать умерла четыре года назад, с девушкой расстался год назад, так что меня в моем мире ничего не держало. Наверное поэтому я так легко и принял тот факт, что теперь мне придется обустраивать свою жизнь здесь, в незнакомом мире. - Меня там ничего не держало.
   - У тебя не было любимой девушки? - С какими-то непонятными нотками в голосе уточнила она.
   - Нет. - Помотал я головой. - Так и не смог найти ту, с кем хотел бы прожить остаток жизни.
   - Хммм...
   - Чего это мы все обо мне? Наверное скучно слушать этот бред?
   - Вовсе нет! Мне очень интересно узнать как можно больше о тебе.
   - А что насчет тебя? - Поинтересовался я, игнорируя немного странный ответ. Скорее всего он мне кажется странным из-за незнания языка.
   - А что насчет меня? - Удивилась она. - Я химера, так что какая разница, откуда я, да что мне нравится?
   - Ну во-первых мне есть разница. - Поднялся я на ноги. - А во-вторых идем, скоро рабочий день начнется.
   - Я... Тебе интересна? - Задумчиво протянула девушка, направляясь к выходу вслед за мной.
   - Конечно! - Улыбнулся я. - В моем мире химер вообще не было, так что мне очень даже интересно все, что с вами связано. И с тобой в частности. - Добавил я: а что? Девушка она привлекательная, никаких запретов на отношения в лагере нет...
   - Я... - Смутилась Юфи. - Я даже не знаю, о чем говорить: никто раньше мной не интересовался... Ах! - Вдруг осмотрелась она по сторонам. - А это ничего, что ты идешь на работу со мной, а не со своими друзьями?
   - Друзьями? - Усмехнулся я. - Нет у меня тут друзей. Приятели, не более.
   - Даже Эрик? Вы вроде как с ним близки?
   - Эрик? - Прищурился я. - Уж его-то я другом точно не назову.
   - Почему? - Удивилась она.
   - Потому что он стукач. - Усмехнулся я, предварительно убедившись, что рядом никого нет. - Ты же знаешь, что меня два дня назад хорошенько отделали? Думаешь Дирк просто так, случайно гулял по улице, в надежде встретить меня. А вот Эрик прекрасно знал, когда и куда я направился. Да и потом именно он помог мне не сдохнуть на улице: откуда он узнал, что мне нужна помощь? Вот если бы я сдох, у Дирка были бы огромные проблемы с надзирателями, а так все путем. И это лишь один пример: я уже давно заметил, что он играет на обе стороны, крыса.
   - Почему ты тогда продолжаешь с ним общаться?
   - Потому что друзей надо держать близко, а врагов еще ближе. - Пожал я плечами. - Мне удавалось несколько раз скормить Дирку нужную мне информацию с помощью Эрика, так что меня такое положение дел устраивало. Впрочем сейчас это уже не важно.
   - Понятно... - Протянула Юфи, осматриваясь по сторонам. Ну да, мы уже пришли в тот квартал города, где шла активная стройка. - Думаю мне лучше пойти к другим химерам. - Нехотя протянула Юфи. - Иначе ты дневную норму не сдашь. - К сожалению это было правдой: в отличии от убийства деревьев, строительство - командное дело, но не думаю, что работа будет идти гладко, если в команде будет присутствовать химера, которую все игнорируют.
   - Тогда до встречи. - Кивнул я.
  
   - Можно? - За ужином Юфи была тут как тут, и сейчас выглядела еще лучше, чем с утра. Какой-то она была... Довольной что ли?
   - Конечно, можешь не спрашивать. - Кивнул я. - Как прошел день? Вы же вроде как с другой стороны города работаете?
   - Да все, как обычно, ничего особенного. - Пожала она плечами. - А у вас?
   - А и нас какой-то криворукий балку ненадежно укрепил и Эрик со второго этажа навернулся, да так, что его этой балкой еще и сверху накрыло. - Раздраженно пробормотал ответил я: в самом начале же учат как правильно укреплять балки! Какой идиот...
   - Он умер?
   - Да нет. - Отмахнулся я. - Отделался кучей переломов, но вроде как жить будет, я не особо интересовался подробностями.
   - Вот как... - Задумчиво протянула девушка.
   - Впрочем чего говорить о грустном? Я тут о чем подумал: с появления здесь я научился сносно говорить на Имперском, но вот читать и писать у меня получается очень плохо, что ты наверняка уже заметила. - Усмехнулся я, намекая на записки. - Парни меня особо учить не хотят: им лучше в карты порезаться после тяжелого рабочего дня. И хоть я это прекрасно понимаю, но мне все же хотелось бы улучшить свои навыки. Вот я и подумал, что может ты мне в этом поможешь? - Никогда не считал себя Казановой, но я прекрасно знал, что чем больше времени проводишь с понравившейся девушкой, тем больше шанс добиться взаимности. Более того я действительно хотел научиться лучше писать и читать, это можно сказать во мне профессиональная гордость, как препода Английского языка говорила. - Если тебе не в тягость, конечно. Ты наверное устала после рабочего дня?
   - Вовсе нет! - На удивление энергично ответила она. - Я с радостью тебе помогу! Если хочешь, каждый день будем заниматься!
   - Вот и прекрасно! - Покивал я, слегка ошеломленный таким энтузиазмом. Может я ей тоже нравлюсь? Хочется верить, но пока рано делать такие заключения: мы знакомы чуть больше недели. - Тогда я пойду запасусь бумагой с карандашами, и буду ждать тебя у своего барака после ужина. - Поднялся я на ноги, закончив со своей едой.
   - Конечно! - Покивала она. - Я не опоздаю!
  
   - Хммм... - Протянул я, рассматривая темный потолок: обычно я после отбоя засыпаю моментально, но тут нечасто удается пообщаться с привлекательной девушкой, которая вроде как проявляет к тебе интерес. Нет, во время первого урока калиграфии ничего особенного не произошло, но все равно прокручивал в голове наши с ней встречи и разговоры. Вот только чем больше я их вспоминал, тем более странными они мне казались. Нет, не сами встречи и разговоры, а общая картина. За последние три дня произошло больше, чем за все мое пребывание здесь: один барак сгорел, четыре человека погибло, еще один переломал себе все кости... И все началось после того, как я познакомился с Юфи. Да нет, бред! Я на первом курсе психологии проходил, что соотношение и причинная связь - разные вещи, хоть многие люди этого и не понимают, на чем и строятся множество статей в "желтых" газетах: опрос показал, что в городе "А" на двадцать процентов больше больных сердечными заболеваниями, а так же вокруг города "А" обитают на тридцать процентов больше волков, значит волки - причина сердечных заболеваний, надо начать их истреблять! Бред! Я пытаюсь связать вещи, которые не связаны! - Хммм... - И все равно сомнения меня не покидали. - Черт с ним! - Проворчал я шепотом, чтобы никого не разбудить: воспользуюсь "Бритвой Оккама", и использую простейший способ! Другими словами просто спрошу Юфи, связана ли она с проишодящими трагедиями. Как говорится за спрос в нос не бьют.
  
   - Помнишь, когда мы в лесу встретились, ты за пару секунд целое дерево срубила? - Начал я издалека, после ужина: к счастью сегодня никаких проишествий не было, и до вечера дожили все присутствующие в лагере.
   - Ну да, помню. - Кивнула девушка, расслабленно шагая рядом со мной.
   - Скажи, это только ты такая сильная, или все химеры на такое способны?
   - Хммм... - Задумалась она. - И да и нет.
   - В смысле?
   - Все зависит от того, чья кровь течет внутри химеры, но большинство из тех, что доживают до двадцати лет, имеют какого-то сильного монстра у себя в родственниках, так что я не исключение.
   - Понятно... - Покивал я. Сильного монстра? Только сильных монстров мне не хватало... - А ведь помнится за день до этого тебя не было на лесопилке?
   - Ты заметил? - Просияла она. - Да, я в тот день в шахте работала.
   - Хм? Но ведь это не по расписанию.
   - А я добровольно попросила разрешения.
   - Не знал, что так вообще можно.
   - Обычно так и нельзя. - Усмехнулась Юфи. - Но для химер делают исключение: с нашей силой мы способны за день продвинуть расписание работ на неделю вперед. Если бы не закон, обязывающий работников менять смены, химер бы только в шахтах и держали. - Пожала она плечами. - Так что для добровольцев надзиратели рады сделать исключение.
   - А что ты там делала? Если не секрет?
   - Работала. - Пожала она плечами. - За такие сверхурочные надзиратели могут подкинуть что-то пореже обычных денег. Например косметику. - Обворожительно улыбнулась она.
   - Понятно... - Протянул я, осматриваясь по сторонам: мы уже достаточно отстали от остальных, возвращающихся после ужина по баракам, что никто ничего не должен услышать. - Наверное с твоей силой-то не только в шахте тоннели прокладывать легче, чем людям, но и опоры можно без труда сломать?
   - Ну если иметь нужный инструмент, то не вижу проблем. - Пожала она плечами.
   - А там глядишь и Дирк совершенно случайно со своими шестерками окажется, опоры сломаются, шахта обрушится и нет четырех людей. - Протянул я, внимательно наблюдая за реакцией Юфи.
   - Если ты думаешь, что я обрушила тоннель, чтобы убить Дирка и его приятелей, то это не так! - От расслабленной улыбки не осталось и следа: девушка была серьезна и сосредоточена. Наверное обиделась на такой вопрос. Вот только не успел я расслабиться, полностью поверив, что мои подозрения беспочвенны, как она продолжила. - Это была бы слишком милосердная смерть для таких ублюдков! - Я как будто на другого человека смотрел: глаза слегка прищурены, на губах играет неприятная полуулыбка, руки уверенно сложены на груди, а кончик хвоста извивается, как змея, ищущая добычу. И смотрит на меня... Нет, никакой угрозы или враждебности я не ощущал, скорее... Любопытство? Ожидание чего-то? Она следила за моими реакциями с таким же вниманием, с каким я наблюдал за ней. - К сожалению меня не было рядом, когда они напали на тебя, чего я себе никогда не прощу, но я хотя бы могу позаботиться о том, чтобы они поняли всю тяжесть своих преступлений! - Я не очень-то хочу знать, что это значит... - К сожалению из-за надзирателей, у меня было всего лишь двадцать четыре минуты, чтобы донести до их тупых мозгов что именно они совершили и наказать их соответствующим образом. - Ее улыбка стала шире. - Тоннель пришлось обрушить, чтобы не возникло вопросов о состоянии их тел.
   - ... - Я еще когда учился на препода, в совершенстве овладел техникой "морда кирпичом". Очень помогает, когда смазливые, но тупые пигалицы пытаются выпросить у тебя зачет, используя разные части своих тел в качестве аргументов. Так что сейчас я не особо беспокоился о том, что мои эмоции отразятся на моем лице.
   - ... - Уж не знаю, какой реакции она от меня ждала, но то, что я просто стоял и продолжал ее рассматривать, явно завело ее в тупик. Девушка переступила с ноги на ногу, вильнула хвостом, и наконец спросила. - Тебе не нравится, что я разделалась с этими мразями?
   - Конечно! - Кивнул я. Глаза сузились еще больше, и теперь в них явно видно разочарование. - А что если бы тебя поймали?
   - Что? - Удивленно подняла она на меня глаза.
   - Думаешь ты - единственная, кому нравится наше общение? После многих месяцев общения со всяким сбродом, который к тому же только и ждет момента, чтобы настучать на тебя, я наконец нашел человека... Химеру, с которой я спокоен и расслаблен. - На этот раз на груди руки сложил я. - А ты берешь и делаешь что-то настолько рискованое! Если бы тебя поймали, то давно бы уже переправили в тюремный лагерь! А мне что прикажешь делать? Возвращаться к этим? - Кивнул я в сторону барака. - Только о себе и думаешь.
   - Нет! Я вовсе ничего такого не... - Начала было девушка, но под моим пристальным взглядом как будто сдулась. - П-прости... Я не думала, что это тебя так расстроит.
   - К счастью все обошлось и никто ничего не заподозрил. - Позволил я себе слегка улыбнуться. - Но постарайся быть осторожнее: мне будет очень неприятно, если тебя поймают.
   - Я... Я поняла. - Покивала она, с любопытством поднимая на меня глаза, как будто проверяя, шучу я или нет?
   - Скажи мне, Юфи, а почему ты это сделала?
   - Потому что эти твари... - Кривая улыбка снова начала наползать на ее лицо.
   - Я помню, что ты говорила, можешь не повторять. - Оборвал я ее. - Тебе-то что с того, что они меня обидели?
   - А! - Дошел до нее мой вопрос, и девушка тут же залилась краской и отвернулась в сторону. - Ну... Это потому что... - Пробормотала она себе под нос.
   - Я не слышу.
   - П-п-потому что я тебя люблю! - Выпалила она, зажмурившись и бешено виляя хвостом.
   - ... - Я продолжал выдерживать на лице сдержаную улыбку, в то время как чуть ли не физически ощущал, как земля уходит из-под ног. До конца надеялся, что это просто "благодарность"...
   - А... А ты? - Робко поинтересовалась Юфи, не рискуя взглянуть мне прямо в глаза.
   - Я не хочу тебе врать, Юфи. Отношения, построеные на лжи ломаются как карточные домики. Я не могу сказать, что люблю тебя: мы знакомы чуть больше недели, и я не такой эмоциональный человек, как ты, чтобы влюбиться в кого-то так быстро.
   - Д-да, я все понимаю, все в порядке. В конце концов у нас впереди полно времени вместе! - Радостно улыбаясь закивала она.
   - Уже темно. - Заметил я, поднимая голову к небу. - Скоро комендантский час, так что думаю нам пора разойтись. До завтра, Юфи.
   - Угу! - Продолжая улыбаться кивнула она. - Спокойной ночи, Алекс!
  
   - Ха-а-а... - Вернувшись в свой барак я не рискнул сразу расслабиться: кто знает, может она за мной из окна наблюдает, и вместо этого отправился играть в карты, как я обычно это делал по вечерам после комендантского часа. И лишь после того как я в свое стандартное время лег "спать", я расслабленно выдохнул... Но в голос выругаться все-таки не рискнул. Вот вляплся, так вляпался!
   Я хоть и не являлся ярым поклонником аниме, но от жизни не отставал и в свободное время иногда их смотрел. Проще говоря я прекрасно знал, что такое "яндере", вот только одно дело простенький психотип, существующий ради продвижения истории, и совсем другое дело настоящий человек с очевидным расстройством психики! Другими словами Юфи - не "яндере", "яндере" - часть Юфи, и это страшно! Она умна и расчетлива: без единой ошибли провернула не только убийство Дирка, но скорее всего пожар и сломаные кости Эрика тоже ее работа. К тому же судя по ее реакциям во время нашего разговора она прекрасно понимает, что ее поведение не "нормально". Она очевидно ожидала определенной реакции... А это в свою очередь значит, что она в прошлом уже получила некую реакцию на свое поведение и ожидала такую же? А не получив ожидаемого, тут же расстерялась. Раз расстерялась, значит ей не часто приходилось "быть разоблаченной"? М-да, передо мной не простой психотип, а полноценная личность, прекрасно понимающая все, происходящее вокруг и умеющая модифицировать свои действия в соответствии с изменяющейся обстановкой. Я имею дело с самым настоящим серийным убийцей!
   Ну и что мне делать в такой ситуации? Она явно одержима мной, и к сожалению это не временная "благодарность", а то, что она назвала любовью, то есть она от меня не отстанет! Бежать? Надзератели особо не преследуют беглецов: собравшиеся тут не опасные преступники, а простой сброд. Сбегут? Ну и ладно, рано, или поздно, они все равно вернутся в рабочий лагерь. Не этот, так другой. Тут другой вопрос: смогу ли я сбежать от Юфи? Она - химера, и скорее всего силушкой богатырской ее способности не ограничиваются. Сбежать не получится. Сдать ее надзирателям? У меня нет никаких улик, будет мое слово против ее, и хоть она и Химера, но без доказательств ей никто ничего не сделает. Зато я стану предателем и проживу скорее всего не больше нескольких дней. Не вариант. Убить ее? Я не убийца! Да и что я могу сделать химере? Вдруг у нее кожа прочнее стали, или регенерация как у ящериц? Не вариант. Что еще? Да ничего, больше вариантов нет! Может использовать ее одержимость мной, чтобы контролировать ее? "Если ты не сделаешь то и то, я тебя разлюблю"? Ага, может сразу начать жонглировать гранатами без чеки? У нее не стабильная психика, предсказать ее действия, а тем более контролировать их невозможно в принципе! Вопрос не в том, поймет ли она что я делаю, а в том, когда она это поймет, и сколько я после этого проживу?
   - Угх... - Проворчал я себе под нос. Ну какие у меня варианты? Просто тупо ждать, пока она сорвется и отправит меня, а потом и себя "в лучший мир, где мы будем вместе навсегда"? Хотя если ее главная цель, это я, то... - Хммм... - Задумался я, рассматривая эту идею со всех сторон. Ведь по идее если я приму ее такой, какая она есть, не стану пытаться ее изменить, и буду ей верен, то у нее не будет причин меня убивать. Вот только придется быть ей верным абсолютно, ведь даже "заинтересованный взгляд" в сторону другой девушки может очень дорого стоить... В первую очередь бедной девушке, но и мне не нравится идея проснуться прикованым к стене в каком-нибудь подвале "во избежание". М-да, та еще перспективка, но других вариантов у меня действительно нет: придется привыкать жить вместе с "яндере"...
  
   - Угу, все правильно. - Покивала Юфи головой, проверяя написаное мной предложение: после нашего разговора несколько дней прошли без всяких проишествий, как будто никакого разговора вообще не было. Юфи продолжала вести себя так же как и раньше... Лишь с одним-единственным отличием. Во-первых она мне казалась более... Расслабленной? Открытой? Видимо раскрывшись мне, она больше не видела смысла переживать по поводу моей реакции на правду? Но в то же время иногда, краем глаза я замечал ее задумчивый, может даже подозрительный взгляд в мою сторону.
   - Хм, довольно простой язык. - Покивал я, осматривая свою писанину. - Скажи, а ты где научилась писать и читать? Тут больше половины моего барака вообще этого делать не умеют.
   - Я росла в государственном приюте, а там базовое образование обязательно. Даже для химер. - Хм, чем больше я узнаю об этой Империи, тем больше она мне нравится. Хотя пожалуй еще рано о ней судить: это фанатичное следование закону очень уж сильно попахивает тоталитаризмом, а оттуда и до нацизма не далеко...
   - В приюте? А твои родители?
   - Я не знаю ни отца ни мать: меня выкинули на городскую свалку сразу после рождения. К счастью, будучи химерой я прожила до того момента, как меня заметил проходящий мимо священник и передал в приют. Скорее всего мать не хотела мараться с ребенком-химерой. - Совершенно безразлично поведала мне Юфи.
   - Ты довольно спокойно об этом говоришь... - Заметил я.
   - А чего нервничать? - Пожала она плечами. - Если я не нужна этой женщине, то и я не собираюсь переживать по этому поводу.
   - И все же о чем-то ты переживаешь... - Протянул я, убирая письменные принадлежности: скоро комендантский час, так что у нас есть время разве что немного поболтать да разойтись по своим баракам.
   - Хм? Ты о чем? - Удивилась она.
   - О том, как ты иногда задумчиво на меня смотришь. - Думаю имея дела с такой, как Юфи лучшей тактикой будет абсолютная честность. Любая ложь или недомолвка может быть ею интерпретирована совсем не так, как мне бы хотелось, и я не собираюсь так рисковать. - Задумчиво... Или может даже с подозрением.
   - Что?! Нет, ты ошибаешься, это не так!
   - Тебя кто-то в прошлом обидел?
   - Что? - Удивленно подняла она на меня глаза.
   - Ты не просто так скрывала от меня свои действия в отношении Дирка, барака надзирателей и Эрика, не так ли? Да и когда я вынудил тебя об этом рассказать ты же ожидала совсем другой реакции, верно? Какой?
   - ... - Она отвела взгляд в сторону и потупилась.
   - Спокойной ночи, Юфи. - Улыбнулся я. - Да поспеши: до твоего барака довольно далеко, а времени уже не осталось.
   - А ты не хочешь узнать ответ?
   - Доверие выпросить невозможно. - Пожал я плечами. - Расскажешь мне, когда будешь готова. - Махнул я ей рукой и направился обратно в свой барак под пристальным взглядом девушки.
  
   - И где ты только здесь книгу достала? - Усмехнулся я, пытаясь прочитать очередное предложение.
   - Немного зарядки в шахтах и надзиратели согласились дать мне ее во временное пользование. - Улыбнулась Юфи. - Не отвлекайся, читай дальше.
   - Хммм... "После этого надо добавить три столовые ложки соли..." - Ну да, это была повареная книга, что еще можно достать в этой глуши? Учебники квантовой физики?
  
   - Постой. - Мы уже собирались разойтись, как Юфи вдруг взяла меня за руку, что в принципе для нее было необычно: девушка то ли стеснялась, то ли боялась физического контакта. Нет, когда я ее брал за руку или касался ее как-то еще, она в сторону не отпрыгивала, но было видно, что она как-то напряжена...
   - Хм?
   - Это по поводу твоего вопроса неделю назад. - Неуверенно начала она. Неделю назад? Ах да, именно тогда я спросил ее почему она меня иногда с подозрением рассматривает. С тех пор ничего не изменилось, а я как-то привык к этим ее косым взглядам.
   - ... - Я просто молча повернулся к Юфи, всем видом показывая, что готов ее внимательно слушать. А она тем временем не отпускала мою руку.
   - Вот. - Вдруг прижала она мою руку к своей груди. Нет, в этом не было ничего эротического: она расположила мою руку прямо в центре своей груди, именно там, где находится сердце. И мне не понадобилось много времени, чтобы понять, что она хотела показать: ее сердце билось с бешеной скоростью!
   - Хм? А это нормально? Я не знаком с биологией химер... - Осторожно начал я.
   - Ха-ха-ха! - Весело рассмеялась Юфи, отпуская мою руку и лучезарно улыбаясь. - Нет, это не нормально, но я не хочу ничего другого!
   - В смысле? - Не понял я.
   - До встречи с тобой меня ничего не интересовало. Я просто делала, что говорят, никогда не задумывалась о будущем, не строила планы, не хотела ничего добиться в жизни. Весь мир казался бессмысленым, серым, пустым... - Протянула она с пустыми глазами. Вспоминала прошлое? - И только когда я рядом с тобой, это серое пространство наполняется красками, а мое тело энергией! Мне впервые за многие года хочется... Жить.
   - ... - Я молча слушал излучающую во все стороны энергию Юфи.
   - Но видишь ли... - Вдруг успокоилась девушка и взглянула на меня совсем по-другому. Снова этот прищур глаз, снова эта кривая улыбка, снова замерший, кроме самого кончика, хвост. - У меня уже такое случалось раньше. Не так ярко, не так сильно... - Девушка замолчала, смотря куда-то вдаль, явно вспоминая давно минувшие дни. - Давно, еще в приюте, я познакомилась с парнем. Эльфом, рядом с которым мне точно так же хотелось жить. И мне казалось, что у нас все будет прекрасно, мы будем счастливы всю оставшуюся жизнь... Но потом появилась она. - Теперь ее лицо, хоть и слегка искаженное, но все еще привлекательное, превратилось в нечьто демоническое: совершенно безумная улыбка, огонь в глазах, слегка согнутые ноги, как будто готовые к прыжку, и совершенно недвижимый хвост, как хищник, замерший перед нападением. - Эта сучка считала себя центром вселенной, и тут же положила глаз на моего парня! А ведь я ее предупреждала, просила выбрать себе любого другого... Она лишь посмеялась над "ничтожной химерой". - Усмехнулась Юфи. - А потом я услышала, как он восхищался ее красотой.
   - ... - Я продолжал молча слушать, смотря на Юфи и запоминая это ее состояние: это часть ее, хочу я этого или нет, и мне придется с ней жить. Не только с милой, энергичной девушкой, помогающей мне научиться читать и писать, но и с этим демоном, готовым стереть все на своем пути в порошек.
   - Тогда я пригласила ее на кухню приюта, "поговорить", где окунула ее головой в кипящее масло, чтобы больше никто никогда не назвал ее красивой! - Судя по нескольким сдавленым смешкам, эта часть воспоминаний доставила Юфи особое наслаждение. - К сожалению... - Юфи успокоилась так же резко: миг, и передо мной сдержаная девушка, всего лишь внимательно за мной наблюдающая прищуреными глазами.
   - Он не понял твоих чувств? - Юфи лишь горько улыбнулась.
   - Психопатка. Чудовище. Убирайся. Не подходи ко мне. - Без капли эмоций произнесла Юфи. - После этого меня переправили в закрытое заведение. Для больных. Правда будучи химерой, меня никто особо и не пытался "вылечить", им было достаточно, что я заперта в комнатушке два на два метра и ни на кого не бросаюсь. Ты думаешь я сделала что-то не правильно в этой ситуации? - И острый, внимательный вгляд прямо мне в глаза.
   - Конечно! - Кивнул я. - Тебя же поймали?
   - Хм?
   - Если бы ты сделала все правильно, то никто бы на тебя и не подумал. - Развел я руками.
   - Ха-ха-ха-ха!! - Весело рассмеялась Юфи. - Пожалуй ты прав, мне стоило быть предусмотрительней.
   - А что было потом? - Я решил воспользоваться ее хорошим настроением и выпытать как можно больше подробностей ее прошлого.
   - Где-то через полгода мне удалось украсть ключи у одного из работников "пансионата". Ночью я смогла сбежать оттуда никем не замеченой, пробраться на другой конец города, где распологался приют, и проникнуть внутрь. Последняя часть была совсем легкой: все окна выли открыты из-за жаркой, летней погоды. Ну а там оставалось перерезать глотку этому предателю, а нож, испачканый кровью, подбросить той стерве, что разрушила мое счастье. - Развела Юфи руками. - Потом я вернулась в "пансионат", закрыла себя в своей комнатушке и претворилась, что всю ночь проспала. Уж не знаю, что потом стало с этой эльфийкой, может она даже где-то еще жива, мне все равно: мир снова стал серым, скучным, неинтересным. Зато я в том "пансионате" научилась быть "нормальной", чтобы меня перестали закрывать в пустой комнате, а через несколько лет меня вышвырнули на улицу, видимо решив, что я больше не представляю угрозу, и хватит тратить на меня налоги.
   - Ну а с улицы тебя забрали в рабочий лагерь. - Закончил я за нее ее историю.
   - Угу. - Кивнула Юфи. - У меня не было никакой мотивации что-то делать, чего-то добиваться, перебивалась чем получится, пока меня не отправили сюда, а здесь условия не плохие: да, надо было следовать правилам, но зато еду не приходилось воровать, да и спать на теплой кровати удобнее, чем на холодной земле. - Пожала она плечами. - И вот, я наконец встретила тебя.
   - Но ты боишься, что все закончится так же? - Спросил я, на что Юфи молча отвернулась в сторону. - Ты боишься, что я притворяюсь, а на самом деле тоже считаю тебя... Как ты выразилась? Психопаткой и чудовищем? Спасибо, что поделилась со мной своей болью.
   - Это все, что ты скажешь? - Слегка удивленно спросила она.
   - Я даже представить не могу, что ты чуствовала, когда единственное существо, дающее тебе смысл для жизни тебя предало. Что бы я ни сказал, это прозвучит фальшиво и лживо. - Развел я руками. - Я не ожидал такого развернутого ответа на свой вопрос, но теперь, когда я знаю причину твоего поведения, все что я могу сделать, это дать нам время.
   - Что? - Не поняла она.
   - Ты хочешь быть счастливой, но боишься снова испытать ту боль, боишься вновь быть отвергнутой. Я могу сказать, что я тебя люблю, могу пообещать никогда тебя не предавать, но это всего лишь слова, которые не стоят ни гроша. Так что продолжай держать дистанцию, продолжай сомневаться в моей искренности, продолжай следить за моии действиями и поведением. У тебя есть на это право, а я не имею права на это обижаться. Ну а когда ты решишь сделать следующий шаг... - Я подошел к ней поближе, но при этом не стал ее казаться. - Я буду ждать. Столько, сколько потребуется. - Улыбнулся я ей, и направился к своему бараку.
  
   - Что-то случилось? - Поинтересовался я, присаживаясь на крышу одного из достроеных зданий, где Юфи попросила меня ее встретить после ужина. - На тебя не похоже устраивать такие свидания.
   - ... - Казалось девушка даже меня не заметила: продолжала смотреть куда-то поверх деревьев, и лишь шевельнувшийся хвост дал понять, что мое присутствие замечено.
   - ... - Пожав плечами я присоединился к химере в увлекательном занятии наблюдения за облаками. Последние несколько недель прошли без всяких проишествий: Юфи как будто забыла о наших "серьезных" разговорах и вела себя как раньше: улыбалась, смеялась, помогала мне с языком, и попросту наслаждалась жизнью. За "строительной" сменой началась "шахтовая", а позавчера мы вернулись к лесопилке. Хм, а ведь это значит, что я с Юфи уже больше месяца знаком!
   - Давай сбежим. - Наконец подала она голос, но ее предложение меня немного застало в расплох: мне казалось, что ее все устраивает и ей тут нравится...
   - Мне надо было быть внимательнее, прости.
   - Хм? За что? - Удивленно взглянула она на меня.
   - Раз ты хочешь сбежать, значит тебя здесь что-то не устраивает. А я этого не заметил. Прости.
   - Нет! В смысле да! В смысле нет! - Слегка вспылила она, но поняв, что внятного предложания сказать не получилось, миленько надулась и с укором на меня взглянула. - Меня здесь действительно кое-что не устраивает, но ты этого не мог заметить. - Собралась она с мыслями.
   - Проблемы с другими нелюдями? - Попытался я догадаться.
   - Нет. Проблема в том, что в нашем распоряжении есть разве что завтрак, ужин да пара часов перед сном. Мне... - Она снова устремила взгляд к облакам. - Мне этого мало! Раньше мне было все равно где жить и что делать, но сейчас я хочу как можно больше времени проводить с тобой. Прости, это эгоистичная просьба, но здесь наше совместное время лимитировано. Мне это не нравится!
   - ... - Так вот, в чем дело... Все это время Юфи продолжала за мной наблюдать, и все так же избегала физического контакта, но видимо лед все же тронулся. Правда не знаю, радоваться мне этому, или завещание писать... - Хорошо. - Кивнул я.
   - В смысле?
   - Меня здесь ничто не держит, так что можно отправиться в путь когда угодно.
   - Правда?! - Тут же зажглась Юфи: сияющая улыбка, виляющий хвост, ну прямо ангелочек!
   - Конечно. - Кивнул я. - Правда я не совсем представляю техническую сторону побега. - Задумался я. - Тут беглецов конечно не преследуют, но окрестности прочешут. Кроме того я же уже говорил, что я даже на лошади не умею ездить, так что далеко мы уйти не сможем, тем более что мы находимся в какой-то глуши, где ближайшая деревня находится в нескольких днях конной езды.
   - Да ладно тебе! - Небрежно отмахнулась Юфи, продолжая улыбаться. - Всякие мелочи я беру на себя, главное что ты согласен! - Девушка одним слитным движением оказалась на ногах, и встав на край крыши, стала расхаживать туда-сюда, при этом ловко балансируя своим хвостом. - Три дня... Нет, четыре! Четыре дня и все будет готово! - Заявила она спустя пару минут и вопросительно на меня уставилась.
   - У меня никаких возражений нет. - Пожал я плечами. - Четыре, так четыре. - Побег, значит? В принципе меня действительно ничего не держало, разве что сотовый, который все еще спрятан где-то у надзирателей... Хотя после всего этого времени он наверняка сломан, разряжен, а может еще и сгорел в недавнем пожаре: я же не знаю, где он хранился. Ну и черт с ним, тут сети все равно нет.
  
   - Какой у нас план? - Поинтересовался я у Юфи на четвертый день. На все предыдущие дни она даже отменила наши вечерние уроки Имперского языка и пропадала в неизвестном направлении. Но сейчас сразу после работы, вместо того, чтобы направиться к столовой, Юфи взяла меня за руку и отвела в сторонку.
   - Знаешь реку, которая протекает чуть дальше к северу, сразу за границей рабочей зоны?
   - Конечно знаю. - Кивнул я: многие, и я в том числе предпочитаем мыться именно там, если погода позволяет.
   - Когда выйдешь к ней, отправляйся по течению и через километр найдешь на берегу небольшую лодку. Подожди меня там, хорошо?
   - А ты? - Поинтересовался я.
   - А я пойду позабочусь, чтобы наше исчезнование еще долго не заметят. Не думаю, что это займет много времени: час, может чуть больше. Договорились?
   - Все предельно ясно. - Развел я руками. - Будь осторожна. - Девушка обворожительно улыбнулась и стремительно скрылась среди деревьев.
   - !! - Я уже направился было к реке, но вдруг замер. А ведь это шанс! Предупредить надзирателей о готовящемся саботаже, лодку, если понадобиться, показать в качестве доказательства правдивости моих слов, и отправится Юфи либо в закрытый рабочий лагерь, либо вообще в тюрьму. И буду я свободен от этой сумасшедшей убийцы... А главное, почему даже сама мысль о таком раскладе вызывает у меня отвращение к самому себе? Да, она психически нестабильна, опасна да и вообще убийца, и пускай ее действия невозможно оправдать, но все, чего она хочет, это немного счастья - того же, к чему стремимся все мы. Возомнил себя спасителем бедной-несчастной психопатки? Очнись, она опасна для всех ее окружающих, и ее надо изолировать! - ... - Пару минут я стоял на месте, ожидая кто победит: разум, или сердце... - Надо поторапливаться... - Проворчал я себе под нос, направляясь в сторону реки.
  
   - Алекс? - Услышал я неуверенный голос Юфи, и открыв глаза поднялся со дна "лодки", куда прилег ожидая химеру.
   - Прости, я тут немного вздремнул, не услышал, как ты пришла. - Улыбнулся я, выбираясь из лодки.
   - ... - Юфи с каким-то непонятным удивлением рассматривала меня не говоря ни слова.
   - Что-то случилось? - Насторожился я. - Тебя заметили?
   - Нет, все прошло по плану, просто... - Юфи осмотрелась по сторонам, но ничего необычного, кроме красного зарева над деревьями со стороны лагеря тут не было. Подожгла что-то. Ну да, я чего-то подобное и ожидал... - Нет, ничего. - Помотала она головой, возвращая себе свою прелестную улыбку. - Забирайся внутрь, поплыли.
   - Помочь спустить ее на воду? - Поинтересовался я: лодка была полностью вытащена на берег.
   - Нет-нет, я сама, просто заберись внутрь: нечего зря промокать. - Пожав плечами, я залез в лодку, псоле чего Юфи без всяких видимых усилий столкнула ее в воду и ловко запрыгнула внутрь.
   - Откуда здесь вообще такое судно? - Хоть Юфи и назвала это просто "лодкой", это было скорее грубо сработаная яхта, имеющая весла, парус, даже что-то вроде палатки, внутри которой имелась куча мягких одеял. Что-то среднее между крупным плотом и лодкой.
   - Надзиратели построили несколько лет назад. - Пояснила девушка, поднимая парус. - Привяжи это вон туда. - Передала она мне веревку и показав пальцем, куда ее надо привязать. - Когда река не покрыта льдом, они на ней рыбу ловить плавают. - Ну да, рыбой тут пахло еще как...
   - И куда мы на ней? В море? - Улыбнулся я.
   - Чтобы тут же лишиться нашего судна? Нет, я на этом корыте даже на крупное озеро не рискну выйти. - Улыбнулась Юфи в ответ. - Тут дальше по течению будет несколько дюжин притоков, так что выследить нас будет невозможно, а если мы выберем правильный из них, то где-то через неделю выйдем к озеру Аурили. Не самое крупное, но очень богатое рыбой, так что на его берегах достаточно рыболовных поселков и даже несколько городов. А куда дальше мне все равно, главное, что с тобой. - Закончила она, явно довольная собой и провернутой операцией.
   - Не важно куда... - Протянул я. Хотя чего еще я от нее ожидал? Она сразу сказала, что цель этого побега, это больше времени вместе, а что делать после того, как надзиратели исчезли из вида... Похоже это придется решать уже мне. Ладно, хотя бы к цивилизации выплывем, а там видно будет что делать и как жить.
  
   - Присоединяйся! - Раздался веселый голос Юфи из-за борта, сопутствующий энергичному плеску воды.
   - А тут какие-нибудь подводные монстры водятся? - Поинтересовался я: как по расписанию, спустя неделю неспешного плавания по реке, мы оказались в озере, другого берега которого я не смог увидеть, сколько бы ни старался. Вода здесь тут же стала гораздо чище и глубже, и Юфи тут же отправилась плавать. А вот меня терзали смутные сомнения...
   - Понятия не имею. - Пожала она плечами, без труда держась наравне с судном, при этом расслабленно плавая на спине. - Но если кто-то меня укусит, то рассказать об этом никому не успеет. - Ну да, вспоминая как легко она рассправилась с деревом, я сомневаюсь, что челюсти какой-то рыбины смогут выстоять хоть несколько секунд.
   - Я пожалуй воздержусь. Может вечерком, у берега. - Все это время мы рыбачили на ходу, но готовить на этом хиленьком судне не рисковали, так что каждый вечер высаживались на берег, разводили костер, ели, спали, а утром снова отправлялись в путь.
   - Ну как хочешь. - Без особого расстройства произнесла девушка и нырнула под воду.
   - ... - Хммм... С момента нашего побега Юфи не начинала никаких серьезных разговоров, и вообще вела себя расслаблено, беззаботно, и просто наслаждалась жизнью. Казалось она была совсем не против провести остаток своей жизни именно так, плавая по рекам и озерам и выживая исключительно на жареной рыбе. Она явно не собиралась ничего предпринимать, так что придется брать бразды правления нашей маленькой группы в свои руки.
   А тут надо решить чего именно я хочу добиться? В моей предыдущей жизни цели у меня были простые: несложная, прилично оплачиваемая работа, квартира средней руки, сбережения на старость, да и все. Изменились ли мои приоритеты сейчас? Да не особо: геройствовать пускай геройствуют те, кому боги в рот смотрят, да те, кто из своего зада магические мечи достают. Мне бы прожить тихую, спокойную жизнь и я буду рад. Пускай мир спасают те, у кого инстинкт самосохранения барахлит.
   - Мне ли об этом говорить? - Пробормотал я себе под нос, наблюдая как Юфи нарезает круги вокруг судна.
   Весь вопрос как добиться "спокойной" жизни в этом мире? Ну во-первых нужна работа. Во-вторых нужен дом. К сожалению не думаю, что моя прошла профессия здесь хоть кому-то понадобится. Да даже если и понадобится... Я снова покосился на Юфи. Не думаю, что с ней неподалеку я смогу удержать студенческую базу... Это кстати говоря еще одна поблема: побег в принципе был нужен, чтобы больше времени проводить вместе, а значит работа должна быть такая, где мы могли бы работать вместе. И в идеале подальше от других людей. А ведь имеется подходящий вариант: фермер, ну или как здесь сейчас называется эта работа? Найти домик либо вообще на хуторе, либо на окраине какой-нибудь деревни, да выращивать картошку да морковку. Да, простая жизнь, но в принципе ничего плохого в ней не вижу. Тут конечно возникает ряд вопросов, как например имеется ли у простых фермеров, или крестьян какой-то Лорд? Сколько ему платят, можно ли этого избежать, например устроившись рядом с городом, вместо деревни? Сколько стоит земля, сколько стоит дом, за сколько можно продать выращеную картошку, и так далее.
   - Юфи. - Позвал я прилегшую на дно судна, загорающую химеру. Руки за головой, хвость медленно виляет... Довольная, как объевшаяся сметаны кошка.
   - Хм?
   - Как ты смотришь на то, чтобы устроиться жить в какой-нибудь глубинке да выращивать овощи да фрукты?
   - Мне нравится эта идея. - Улыбнулась она.
   - Правда это конечно легче сказать, чем сделать. Нужен начальный капитал и место поспокойнее.
   - Ну деньги можно украсть. - Беззаботно пожала она плечами. - Ну да, она не только лагерь подожгла, чтобы отвлечь надзирателей, но еще и увесистый мешочек с монетами прихватила. Правда сомневаюсь, что этого хватит на земельный участок...
   - Если другого варианта не будет. - Кивнул я. - Но я не хотел бы привлекать внимание. Только ты, я, и больше никого.
   - И то верно. - Протянула она. - Что-то идей никаких.
   - Вряд ли что-то придумаем, медленно дрейфуя по озеру вдоль берега. - Усмехнулся я. - Надо нати какой-нибудь город, да узнать как здесь дела делаются.
   - День-другой и наверняка на какой-нибудь городишко напоремся. - Ответила девушка, закрывая глаза и наслаждаясь ярким солнцем.
  
   - Угх... - Простонал я, просыпаясь от жуткой головной боли и пытаясь вспомнить, что произошло.
   Как и предсказывала Юфи, через три дня мы наткнулись на приличных размеров город, имеющий полноценную пристань, рыбный базар, каменную крепость на берегу, деревянную стену, окружающую весь город. Народа тоже было достаточно: еще издалека я заметил полдюжины гораздо более приличных кораблей причаливающих, и уплывающих в неизвестном направлении, а у подходах к городу были четко видны просторные поляны, засеяные незнакомыми мне культурами. "Причалили" мы в некотором отдалении от города: это кособокое судно швартовать на пристани стыдно было, и вскоре расположились в местной таверне. Юфи, как и принято в этих местах все упорно игнорировали, а ко мне относились вполне по-человечески. До вечера я общался с местными, выведывая все, что можно о географии и политике Империи и окружающих земель, а потом... Темнота. Вроде как я особо не пил? Или пил, но уже так много, что забыл даже об этом?
   - Мм-м-м... - Открыв глаза, я постарался осмотреться не двигая головы, но увиденная картина меня не особо впечатлила, так что пришлось сесть и осмотреться получше. Какой-то подвал. Полно хлама, но в то же время видны следы того, что кто-то пытался тут прибраться, пускай и на скорую руку. Помнится я платил за приличный номер, а не вот это... - Хм? - Попытавшись подняться на ноги, я поня, что правая нога слушается меня гораздо хуже левой, а опустив глаза, я тут же понял почему: мою лодыжку окольцовывал железный прут, при этом проходйящий сквозь звено немного ржавой цепи. Проследив, куда ведет цепь, настроение окончательно испортилось: цепь уходила прямо в каменный фундамент здания в углу подвала. - М-да... - Сдается мне я прекрасно знаю, кто стоит за моим неожиданным переездом в это заброшеное помещение...
  
   - Хм? Ты проснулся? Как себя чувствуешь? - Спустилась по ветхой лестнице Юфи.
   - Бывало и лучше. - Честно признался я.
   - Прости за неудобства, я стараюсь как можно быстрее тут все обустроить, но на это нужно некоторое время: сам знаешь, как тут относятся к химерам.
   - Цепь тоже получше найдешь? Ржавая как-то не подходит моим глазам.
   - Я понимаю, ты наверное зол на меня за это, но пойми, это необходимо!
   - Необходимо для чего? - Эмоциями делу не поможешь, главное сохранять хладнокровие и не провоцировать ее.
   - Для нашего счастья конечно же! - Улыбнулась она. - Ты же сам хотел найти для нас место, где мы могли бы просто жить вместе, не беспокоясь о других? Но зачем нам искать место, пытаться заработать деньги? Я сама все устрою, тебе не надо переживать по этому поводу.
   - Вот как? - Что-то странное... То ли ее интонации, то ли ее взгляд... Раньше я такого не видел. - И твое решение - это заброшеное здание?
   - Понимаю, оно выглядит плохо, но я все исправлю, но зато снаружи оно выглядит отвратительно и нас никто не будет беспокоить.
   - ... - Ну да... До тех пор, пока мэрия не решит построить здесь что-то новое, но не думаю, что в данной ситуации можно ожидать от Юфи дальновидности. - А еда, одежда, предметы первой необходимости?
   - Я все беру на себя, можешь не беспокоиться! Просто скажи, что тебе надо, и я это достану! Обещаю! - Продолжала она улыбаться, при этом принявшись собирать мусор в подвале.
   - И ты собираешься держать меня прикованым к стене все это время?
   - Нет, конечно! Это просто временное неудобство. Я знаю, что ты хочешь найти для нас место получше, но вот увидишь, я превращу этот дом в идеальное место для проживания, и тогда ты поймешь, что нам нет смысла никуда идти или что-то предпринимать. Тогда в этой цепи не будет никакой нужды!
   - Понятно. - Кивнул я, не совсем понимая, с чего это она так сильно противится поиску лучшего места, и почему она так странно об этом говорит? Как будто что-то скрывает? - Тебе помочь? - Поинтересовался я, кивая на мусор.
   - Нет-нет, не стоит, я сама. - Отказалась девушка, принимаясь за уборку еще энергичнее.
  
   - Хмм? Еще немного... - За прошедшие две недели этот подвал значительно преобразился: теперь тут были и кровать, и шкаф, и стол. Ковры, столовые приборы, короче все, что нужно для жизни. Юфи каждый день на несколько часов после вошода солнца куда-то пропадала, а потом проводила остаток дня со мной, в основном либо просто болтая ни о чем, либо продолжая свои уроки Имперского, используя появившиеся из ниоткуда книги. Сдается мне, она уже разыскивается за многочисленные кражи, но я эту тему не поднимал. Гораздо важнее было то, что вместе с остальной утварью, тут появился и приличных размеров молоток и гвозди. И хоть гвозди мне были не нужны, молоток очень даже пригодился: цепь уходила в стену сразу за моей стеной, и хоть перебить саму цепь, или разогнуть прут вокруг моей ноги у меня не получилось, но вот с киркой в шахтах я успел научиться работать, и хоть молоток, это не кирка, но так и камень, из которого был сделан фундамент, тоже не был гранитом. К сожалению у меня было всего несколько часов в день, чтобы долбить камень, но так я никуда особо и не спешил: компания Юфи была приятной, обучение языку продвигалось своим чередом, так что я потихоньку, понемногу отламывал кусочек за кусочком от камня, и судя по всему мне осталось совсем немного...
   Ага! Еще полчаса планомерного долбания каменной стены, и другой конец цепочки наконец вылетел из стены и упал на пол, все еще имея кусок камня на своем последнем звене. Как это вообще устроили: это же не бетон, а полноценный камень! Как будто внутрь "вплавили"... Магия? Может быть: местные хоть и говорили о том, что магия в этом мире существует, но учитывая с кем именно я общался, я имел свои сомнения: даже у нас в глубинке пьяницы во всяких леших верят, так что пока сам не увижу, не поверю. Как бы то ни было, я был свободен, а до возвращения Юфи оставалось еще больше часа! За это время я вполне могу добратся до стражников, да объяснить ситуацию. А учитывая, как в Империи относятася к закону и его нарушениям, похищение и удержание человека химерой вряд ли к Юфи будут благосклонны. А если добавить все, что она наворовала за это время, рассказать, что она похитила меня из рабочего лагеря, при этом его спалив, да еще и немного приврать на тему "она мне угрожала", может даже о стену головой побиться и добавить, что она "меня каждый день избивала", то может и на пожизненный срок, или даже на смертную казнь ее грешков хватит...
   - ... - Поднявшись наверх, я наконец смог убедиться в своих догадках: здание, в котором я жил действительно находилось на окраине города, среди других заброшеных, полуразрушеных домов. Видимо весь этот квартал по какой-то причине забросили. Ладно, пора найти ближайший пост Имперской стражи... И чего каждый раз, когда я думаю об этом, мне противно от себя самого? - Ох, пожалею я об этом, ой пожалею... - Пробормотал я себе под нос, поднимая один из стульев наверх, и устраиваясь у окна с одной из книжек: давненько солнечного света не видел, так что лучше так почитаю.
  
   - Хм? - От книги я отвлекся, когда услышал внизу какой-то шум. Черт, наверное Юфи вернулась, а я и не заметил: от входа в дом до лестницы вниз можно пройти не заходя в комнату, где устроился я. - Я наверху! - Крикнул я, пытаясь дочитать параграф до того, как Юфи появится тут. Не получилось: девушка оказалась на пороге буквально через секунду.
   - ... - Некоторое время она молча меня осматривала, бросив лишь один взгляд на все еще болтающуюся у меня под ногами цепь. - Ты... Остался?
   - Свежего воздуха захотелось. - Пожал я плечами. - Но меня больше другое интересует. - Поднялся я на ноги, откладывая книгу в сторону. - Я тут на досуге думал о том, зачем ты все это устроила? - Раскинул я руки в стороны.
   - Я же уже говорила: ради нашего счастья!
   - Точно?
   - Конечно!
   - А мне кажется, что ты это сделала из-за страха.
   - Что?
   - Ты просто боишься, что я исчезну.
   - ... - Девушка на миг отвела взгляд.
   - Мир такой большой, в нем столько людей, столько разных непредсказуемых явлений! Что если меня в толпе ножом пырнут? Что если меня какая-то смазливая эльфийка в себя влюбит? Что если мне на голову метеорит упадет? Есть вещи, которые невозможно предсказать и которых невозможно избежать. Но ведь можно спрятаться от всего этого, верно? Спрятать меня в какой-то подвал и представить, что это и есть весь мир, не так ли? Так легко пойти на поводу своего эгоистичного страха, даже если это значит наплевать на мои чувства?
   - Нет, это не так! Я это делала ради нас!
   - Знаешь что, Юфи? - Я подошел к ней вплотную и уверенно уставился ей в глаза. - Длительных отношений нельзя построить без одной, простой вещи. Доверия. А доверие не появится там, где существует ложь. Я тебе никогда не лгал, даже если это значило ту правду, которая тебе не понравится. Я и дальше не собираюсь тебе врать, и к тебе все это время относился так же, считая, что ты никогда мне не врала и не будешь этого делать. А теперь ответь мне и я поверю любому твоему ответу. В твоих действиях действительно не было ни капли эгоизма? Все, что ты делала, ты делала ради нас, а не ради себя?
   - ... - Девушка не выдержала и отвела взгляд. - Я... Я... П... Прости-и-и меня-а-а!!! - Вдруг заревела она в голос. - Я не хотела-а-а! Прости-и-и! Я... Я... Мне было страшно-о-о!! - И не играет, девушка действительно плакала, размазывая слезы по лицу! - Прости-и-и, я просто... Просто хотела быть вместе-е-е... Прости-и-и! - И почему я себя виноватым чуствую? Как бы то ни было, я неосознанно сделал шаг вперед, и обнял плачущую химеру. - У-У-УА-а-а-а!!! - Заревела она еще громче, уткнувшись мне в плечо. - Прости-и-и меня-а-а!! Прости-и-и... После того как я тебя нашла... Прости-и-и... Я не могла... Мне было так страшно-о-о... Прости-и-и...
   - Ну, ну... - Мягко бормотал я, гладя девушку по спине.
   - Я все испортила-а-а!! Испортила-а-а!! Прости-и-и...
   - Хватит, хватит...
   - Ты меня теперь ненавидишь, я все испортила-а-а-а!! - Не унималась она, продолжая стирать мне плечо в своих слезах.
   - Все в порядке, успокойся... - Продолжал я бормотать и гладить ее по спине, пока девушка немного не успокоилась.
   - ... - Наконец она прекратила плакать и неуверенно оторвавшись от моего плеча, взглянула мне в глаза. - Ты меня теперь ненавидишь?
   - Я на тебя зол. - Твердо ответил я. - Но ненавидеть? Не глупи: я прекрасно понимаю, что ты чуствовала, и хоть твои действия мне не нравятся, я не могу возненавидеть тебя из-за такой мелочи.
   - П-правда? - Робко спросила она.
   - Правда.
   - Тогда... Тогда ты меня прощаешь?
   - Если ты обещаешь больше подобных выходок не вытворять.
   - Обещаю!
   - Тогда прощаю. - Улыбнулся я.
   - ... - Девушка быстро вытерла глаза, но отпускать меня не спешила, как раз наоборот, немного изменила свою позу, чтобы ей было удобнее стоять, но отходить не собиралась. И куда делась ее неприязнь физического контакта?
   - Думаю нам надо покинуть этот город как можно быстрее. - Перешел я к делу.
   - Снова? - Грустно протянула химера.
   - Пойми, Юфи, от проблем и трудностей жизни невозможно убегать вечно. Мы можем прятаться по подвалам, как последние крысы, боясь показаться на свет божий, либо мы можем создать наш собственный уголок, где ничего и никого не будем бояться.
   - Я все понимаю, просто... Просто мне страшно.
   - Страх - полезная вещь, он позволяет нам выживать, но если ты даешь ему себя контролировать, ты не более чем трус. Я думал ты не такая?
   - ... - Юфи недовольно на меня взглянула. - Когда мы уходим?
   - Как только узнаем, куда уходить. - Пожал я плечами.
   - Хорошо. - Кивнула она. - Но перед тем, как мы отправимся в путь, можно попросить тебя кое-что сделать? - Как-то неуверенно спросила она.
   - Хм? Что именно?
   - Ну... - Вдруг покраснела она. - Просто раньше это было как-то не правильно, я не хотела, чтобы ты неправильно понял... Да и я сама не совсем представляю, как это надо... - Вдруг она начала бормотать какую-то ерунду, продолжая отчаянно краснеть, а до меня наконец дошло, что она имеет в виду.
   - Цыц. - Резко произнес я, отчего Юфи мгновенно замолчала.
   - М-м-м-м!! - Подняв ее голову за подбородок, я не говоря ни слова, поцеловал девушку, отчего она сперва замерла, после чего с секундной заминкой, ответила на поцелуй с каким-то яростным, животным рвением: как будто ей кто-то в течении многих лет это запрещал делать, а сейчас запрет вдруг сняли! Похоже с отъездом придется повременить: Юфи точно не собирается меня отпускать в ближайшее время... Правда на этот раз я вовсе не жалуюсь.
  
   - Если эта выдра еще раз на тебя так посмотрит, ты станешь последним, что она увидит в этой жизни. - Спокойно заявила Юфи, наблюдая за работающей здесь официанткой.
   - Мы же договаривались: нам лишнее внимание не нужно.
   - Ну так я ее убивать не стану: люди и без глаз жить могут.
   - Еще хуже: так за нами точно погоню пустят. - Пожал я плечами, поедая свой ужин.
   - М-да, надо что-нибудь другое придумать... - Задумчиво протянула девушка, внимательно следя за движениями "приглянувшейся" ей официантки.
   - Знаешь, Юфи, я уже некоторое время хотел тебя кое о чем спросить.
   - Что угодно, я слушаю.
   - С того самого момента, как мы с тобой переспали, ты довольно сильно изменилась. Стала... - Я на секунду задумался, пытаясь описать изменения... - Стала более открытой? Перестала скрывать свои мысли?
   - Ты заметил? - С довльной улыбкой кивнула девушка, беря меня за руку. - Я просто перестала себя сдерживать.
   - В смысле?
   - Понимаешь, когда я тебя встретила, я была несказанно счастлива, что нашла того, кто наполнил мой мир красками, но в то же время мне было страшно. Я знаю, что другие считают меня странной, даже сумасшедшей, так что я старалась вести себя рядом с тобой как можно более... "Нормально". Я боялась, что увидев кто я есть на самом деле, ты отвернешься от меня... - Улыбнулась она. - У меня конечно не всегда получалось, но я очень старалась! Но теперь-то я вижу, что мы созданы друг для друга, и что бы я ни делала, ни говорила, ни думала, ты меня поймешь и примешь. Так что зачем мне притворяться той, кем я не являюсь?
   - Понятно. - Улыбнулся я. Пойму ее? Ну может быть... Когда-нибудь. - В таком случае у меня есть еще один вопрос.
   - Конечно.
   - По поводу вот этого. - Кивнул я на ее руку, мягко сжимающую мою.
   - Тебе не нравится?
   - Скорее наоборот. - Усмехнулся я. - Я уже давно заметил, что ты избегаешь физического контакта, но после нашей совместной ночи... Как плотину прорвало. - Действительно, девушка с тех пор не упускает случая либо под руку меня взять, либо обнять, либо просто за руку как сейчас подержать.
   - А... Ну... - Она слегка зарделась. - Просто я как-то раз услышала как другие говорили, что парни не любят "доступных" девушек. Вот я и старалась...
   - Не спугнуть меня? - Усмехнулся я.
   - Ну что-то в этом роде. - Отвела она взгляд.
   - А теперь в этом нет смысла, так?
   - Конечно! - Радостно покивала она, но тут наш разговор перебил сильнейший запах перегара.
   - ... - Подняв глаза, я тут же заметил приближающуюся проблему: здоровый амбал явно бандитской наружности и последней степени опьянения направлялся к нам с кривой ухмылкой, хотя конечно "направлялся к нам" он весьма запутаным маршрутом, но это ладно.
   С момента моего освобождения из подвала прошло несколько недель, и большую часть этого времени мы с Юфи провели в пути. В том городе мы остались лишь чтобы понять, куда направиться да научиться ездить на лошади. Ну а насчет того, куда мы направлялись... Прочь из Империи. Оказалось, что получить здесь землю гораздо сложнее, чем я надеялся. Тут нужна куча бумаг, поручительств, официальное гражданство и так далее. Простые крестьяне здесь конечно же имелись, но они были подконтрольны одному из Лордов Империи, и этот самый Лорд за них и отвечал, а мне совсем не хотелось быть подчиненным какому-то напыщеному индюку. Вот я и решил отправиться в соседнее королевство, а сегодня у нас последняя ночевка на Имперской земле: если все пойдет по плану, то уже завтра мы пересечем границу. Ну а поскольку эта таверна находится так близко к границе и к ней сходятся дороги со всех уголков Империи, тут полно людей, и не только людей самых разных наружностей и профессий: от торговцев и путешественников, до вот таких вот бандюганов. Ну что? Посмотрим, что ему надо: два здоровенных орка, стоящих у входа в таверну и исполняющих роль вышибал уже наблюдали за продвижением этой ходячей проблемы.
  
   - Вот смотрю я на тебя, друг мой, и удивляюсь: как тебя не тошнит ор общения с этим... Недочеловеком. - Наклонился над нашим столом этот тип, в то время как я всерьез обдумывал возможность изобретения противогаза в этом мире: перегар это одно, но вместе с ним к нам пробыла арома человека, "моющегося" лишь когда его кто-то в канаву после дождя выбрасывает. А ведь все было так хорошо: мы с Юфи специально выбрали самый дальний угол зала, да еще рядом с открытым окном, чтобы избавиться от запаха нескольких дюжин питающихся людей, но такой газовой атаки я не ожидал.
   - Чувствуешь этот запах, Юфи? - Полностью игнорируя нависшего над нами типа спросил я. - Это запах помойки, правда я не знаю, откуда он появился в этом приличном заведении... - Тут я поднимаю взгляд на хмурящегося типа, который ухватился за наш стол, чтобы не слишком шататься. - Ах, это должно быть ты! Ты что-то сказал? Я обычно пропускаю слова мусора мимо ушей.
   - Ты че сказал? Да за кого ты меня... - Тип замахнулся для удара, и хоть Юфи моментально оказалась на ногах, от смерти человека спасло то, что его рука, которой он хотел меня ударить оказалась надежно зафиксирована в лапище орка, который начал к нам продвигаться как только этот пьянчуга открыл свой рот.
   - Какие-то проблемы? - Пробасил здоровяк, на голову возвышаясь над далеко не маленьким человеком.
   - Угх! - Мужик попытался было вырвать свою руку, но орк на его попытку не обратил никакого внимания. Что было не удивительно: кулак этого орка был таких размеров, что моя голова для него, как грецкий орех для меня.
   - Да вот, мусор какой-то портит нам аппетит не только своим присутствием, но еще и поведением. - Пожал я плечами, с опаской наблюдая за Юфи: девушка казалась расслабленой, но я прекрасно знал, что когда ее хвост вообще перестает двигаться, она готова кого-то разорвать...
   - Ах ты!! - Снова попытался вырваться мужик, и снова без всякого успеха.
   - Я попрошу не провоцировать человека очевидно не дающего отчет своим действиям. - Спокойно ответил орк, переведя на меня уставший взгляд. Ну да: для нас такая ситуация - новинка, а он с такими типами каждый день разбирается.
   - Это же не мы начали. - Равел я руками. - Как говорится, за что боролся, на то и напоролся.
   - Это так. - Кивнул орк. - И все же я попрошу вас его не провоцировать. Незачем усложнять и так неприятную ситуацию.
   - Да отпусти меня уже, тварь нечеловеческая, я тебя... - Мужик хотел ударить орка своей второй рукой... Которая тоже оказалась в лапище вышибалы.
   - Чуствуешь этот запах, Юфи? - Улыбнулся я. - Это запах профессионализма. - Мне действительно понравился спокойный, деловой подход этого орка. - Ты. - Поднялся я на ноги. - Ты мне нравишься. - Достать пару монет из кармана, и запухнуть ему в карман на груди. - Купи себе и своему приятелю что-нибудь после своей смены.
   - В этом нет необходимости.
   - Хорошая работа требует хорошей оплаты. - Отмахнулся я, возвращаясь за стол, в то время как орк без особых усилий отволакивал сопротивляющегося пьянчугу куда-то на улицу. Наверное пришло время помыться?
   - Тебе вовсе не надо было так реагировать: я уже привыкла к такому обращению.
   - Во-первых то, что ты привыкла, не значит, что это надо терпеть, а во-вторых думаешь я буду просто стоять в стороне, когда какой-то придурок оскорбляет мою девушку?
   - ... - Юфи радостно улыбнулась и снова взяла меня за руку.
  
   - Хм-хм-хм... - Весело напевала Юфи себе под нос какой-то мотивчик. Покинули мы таверну еще до восхода солнца, но при этом мы были не одни: многие вчерашние гости этого заведения тоже готовились отправиться в путь, но уже через пару часов мы свернули на гораздо менее наезжаную дорогу: в отличии от основного тракта, эта шла напрямую, сквозь "трудную местность": крупные холмы, краешек болота, какие-то скальные образования. Этой дорогой пользовались либо те, кто путешествует налегке, либо те, кого не волнует сохранность своих телег и повозок: деревянные колеса не слишком подходят для скалолазания.
   - Чего ты такая радостная? Случилось что-то хорошее?
   - Кроме нашей совместной ночи? - Усмехнулась Юфи. Как она и говорила, я был у нее первым, и хоть она действительно ничего не знала о сексе, девушка была более, чем готова учиться, и не пропускала ни единого шанса это сделать.
   - Позавчера ты себе под нос песенку не напевала. - Усмехнулся я в ответ.
   - Да так, ничего особенного. - Пожала она плечами. - Просто та выдра совсем скоро поймет, что не стоит так глазеть на чужих мужчин.
   - Что ты имеешь в виду? - Напрягся я: только убийств перед "побегом" из страны мне не хватает...
   - Не волнуйся, я не делала ничего опасного. - Улыбнулась она. - Просто добавила немного "специй" в ее завтрак. - Ну да, по расписанию завтрак в таверне начнется с минуты на минуту...
   - Крысиный яд? - Настороженно уточнил я.
   - Нет конечно! Она же от этого умереть может, а ты сказал, что нам этого не надо.
   - Тогда что? - С облегчением спросил я: если это какое-нибудь слабительное, то еще ничего...
   - Тертое стекло.
   - Что?!
   - Всю ночь потратила, чтобы натереть кусок стекла в достаточно мелкую пыль, но зато эта тварь теперь долго не забудет о своих грехах!
   - ...
   - Не переживай, я не так много стекла добавила в ее завтрак: пару месяцев помучается, пока стекло превращает ее кишки в ошметку, но скорее всего выживет.
   - ... - Я просто молчал, радуясь тому, что Юфи очевидно понятия не имеет, что толченое стекло вовсе не является опасным "ядом". Я как-то читал, что кто-то во время суда для доказательства своей невиновности даже предлагал съесть столовую ложку толченого стекла, и что многие врачи утверждают, что толченое стекло опасно лишь если человек страдает от сердечных заболеваний. М-да, та "выдра" даже не знает, как сильно ей повезло.
   - Ты не злишься? - Осторожно спросила Юфи, не правильно растолковав мое молчание.
   - Нет, все в порядке. Я о тебе волнуюсь: если ты всю ночь не спала...
   - Я в порядке, не волнуйся! - Счастливо улыбнулась она, но в ту же секунду посерьезнела и уставилась куда-то вперед по ходу дороги.
   - Что-то не так?
   - Звуки сражения. - Пояснила Юфи. - Человек десять, не больше. Хотя не знаю, люди это, или нет, и сколько нападают, а сколько защищаются: слишком далеко, не разобрать.
   - ... - Я придержал своего коня.
   - Что будем делать? Может повернем обратно? Подумаешь, один день потеряем? Зато не будем рисковать. - Юфи явно не хотела лезть в змеиное гнездо, но если возвращаться, то нам скорее всего придется остаться на еще один день в таверне, и кто знает, заметили ли там "особую приправу" Юфи, а даже если и не заметили, сама Юфи может заметить, что ее "подарок" не возымел нужного эффекта, а там она может решить перейти на тяжелую артилеррию. Оно мне надо?
   - Пойдем, хотя бы посмотрим, кто да что? У нас деньги кончаются, а если мы поможем какому-нибудь торгашу отбиться от бандитов, то можем расчитывать на вознаграждение.
   - Хорошо, как скажешь. - Без всякого энтузиазма кивнула девушка, переходя на рысь.
   - Хм? - Пару минут спустя Юфи вдруг сменила кислое выражение лица на предвкушающее, да так пришпорила своего коня, что я тут же остался далеко позади: к сожалению я еще не умел держаться в седле во время галопа. Чего это она?
  
   Рейналд Канмор.
  
   - Стоять! - Поднял я руку, останавливая как своего коня, так и следующую за мной небольшую делегацию: вместительная карета, в которой и находился наш заказчик, его охрана из пяти, неплохо экипированых людей, да моя напарница.
   - Что-то не так? - Подъехала ко мне эльфийка, осматриваясь по сторонам.
   - Впереди следы. - Кивнул я на не слишком наезжаную дорогу: с одной стороны густой лес, с другой резкий спуск в необычайно глубокий овраг.
   - И что? Этой дорогой довольно часто пользуются. - Подъехал ко мне лидер "регулярной" охраны гнома.
   - Пешком? - Следы, которые я заметил принадлежали не лошадям и не повозкам. - Тут прошла довольно крупная группа людей.
   - До ближайшей деревни никак не меньше десяти километров. - Заметила Элинсия, доставая свой жезл из седельной сумки и пристегивая его к своему поясу.
   - Будьте настороже. - Снова двинул я своего коня вперед, заодно провевив, как легко меч выходит из ножен, а щит отстегивается от седла. Регулярные, заметив наши с эльфийкой приготовления, тоже подобрались, проверили свою экипировку и двинулись за нами, внимательно осматриваясь по сторонам. - Элин. - Позвал я девушку, незаметно перекладывающую свой магический инструмент из сумок себе в карманы.
   - ? - Девушка вопросительно подняла на меня глаза.
   - Перестройся в конец построения, да подготовь защиту от снарядов: если на нас нападут, то скорее всего начнут с обстрела из леса.
   - Поняла. - Кивнула девушка, тут же остановив своего коня, и позволяя всем остальным ее обогнать. Ну а я проклинал тот день, когда согласился сопровождать этого гнома. Ну да, оплата хорошая, ну да, нам по пути, ну да, большую часть пути мы прошли по Имперской территории, а тут бандитов на дорогах почти нет. Ну, как оказалось во всяком правиле есть исключения. Хотя чего это я? Еще ничего не ясно: может они решат, что добыча слишком мала да слишком кусача, и пропустят нас?
   - К бою!! - Заорал я в тот же миг, как одно из деревьев впереди начало медленно падать на дорогу.
   Миг спустя со стороны Элин подул теплый ветер, который не прошел мимо, а наоборот, закрутился вокруг каждого из нас, образовывая своего рода ленивые вихри. И как раз вовремя: уже через секунду со стороны леса в нас полетели не только стрелы, но и арбалетные болты, вот только как только они приближались к нам, слабенький ветер резко набирал силу, эффективно сдувая такие снаряды. Не тратя времени спрыгиваю с лошади, готовясь встретить уже направляющихся к нам из леса бандитов. Все как обычно: отсутствие какой-либо брони, ржавое оружие, но зато на них играло значительное численное превосходство. А в данном случае еще и тот факт, что на их стороне сражались еще и нелюди. Это Имперские считают их какими-то недосуществами, но будучи наемником, мне частенько приходится работать с самыми разными расами, и я прекрасно знаю, на что способен тренированый орк, а на что способна таллантливая эльфийка видно было и сейчас: в сторону орущих бандитов ушла едва заметная волна, слегка искажающая спектр, и те, кого она коснулась тут же останавливались на месте, бросали оружие да тряслись всем телом. А те, кто послабее духом так вообще разворачивались и бежали в противоположную сторону. "Ужас", простенькое заклинание, но весьма действенное в нужных обстоятельствах.
   - В атаку! - Рявкнул я, первым направляясь в бой: уж не знаю, насколько опытны эти регулярные, но самый эффективный способ противостоять бандитам, это дать им резкий и уверенный отпор: они не армия, они отбросы,и дисциплины они не знают. А как следствие, биться до последней капли крови они не станут.
   Очередной залп со стороны деревьев, и снова все снаряды оказались отклонены в сторону. К сожалению этой защиты хватит разве что еще на один-два залпа... Ага, Элин тоже это понимала, и следующее заклинание накрыло тот участок леса, из которого и летели стрелы. Что за заклинание? Точно сказать не могу, но скорее всего "сон". Мы не ожидали нападения бандитов, так что маг не подготовила ничего боевого. Только заклинания, полезные против диких зверей... Хотя бандиты немногим от них отличаются. Тем временем я поравнялся с первым аборигеном местных лесов, и наблюдать за окружающим да анализировать действия напарницы стало сложновато: блокировать удар щитом, резко отойти в сторону, удар! Тип смог в последний миг закрыться руками. Шаг вперед, пинок в незащищеный животокованым сталью ботинком, и тип корчится на земле. Больше не опасен, не тратить на него больше времени, уклониться от очередного удара, блокировать еще один щитом, отвести третий в сторону мечом, контратаковать! На этот раз мой меч нашел свою цель и очередной бандит отправился на землю. Снова защищаюсь сразу от трех типов... По одиночке они ничтожны: никаких навыков, никакой тренировки, но сразу против трех? Краем глаза замечаю, что один из "регулярных" словил булаву по шлему, и отправился на землю. Еще один неправильно оценил окружающую местность и оказался загнан в угол, окружен и убит.
   - Угх! - Резкий толчок в плечо, боль... Черт, лучники проснулись, а защита от снарядов развеялась! Похоже, что без серьезных техник не обойтись... - ХА-А-А-А!!! - Не щадя горла заорал я на окружающее меня отребье, прибавив к этому крику изрядную долю "боевого духа". Все ближайшие ко мне бандиты тут же синхронно сделали один шаг назад с животным страхом в глазах, ну а я тут же воспользовался этим случаем и прошелся по горлам присутствующих кончиком своего меча.
   - Хватит, хватит! - Вдруг раздался из леса незнакомый голос, и напирающие на меня мужики тут же немного отступили. Я тут же осмотрелся по сторонам. Плохо дело: "регулярники" все мертвы, Элин в одной руке держит свой жезл, в другой - свою любимую рапиру, и то и другое покрыто кровью, а сама девушка заметно хромает на левую ногу. - Зачем нам продолжать это? Вы же не из местных? Наемники, верно? - Из лесы вышел двухметровый здоровяк. Лидер этого отребья?
   - Что, если так?
   - Вы должны понимать, что вам не победить: магичка твоя свои заклинания уже истратила, ты сам ранен, людей у меня еще достаточно. Мы можем просто разойтись в разные стороны: нам только карета нужна, с наемников все равно ничего кроме оружия не взять.
   - ... - Я покосился на Элин, которая тут же жестами показала, что у нее в запасе еще одно заклинание имеется. Не густо. С другой стороны бандиты не начинают таких переговоров, если их потери не становятся катастрофическими: думаю еще немного и они сломаются, и этот тип это прекрасно это понимает. Вот только принять решение, что делать в этой ситуации я не успел.
   - Должно быть сегодня у меня день рождения! - Раздался радостный девичий голос со стороны дороги. К рядом с каретой гнома остановилась явно загнаная лошадь, с которой тут же спрыгнула химера явно рептилоидной родословной: хвост, чешуя, рожки, все как подобает. Вот только взгляд, которым она смотрела на лидера бандитов мне не понравился. Очень не понравился: я бы на месте этого типа уже начал либо бежать, либо копать себе могилу...
  
   - Я уже и не надеялась встретить тебя так скоро. - Улыбаясь до ушей заявила химера, не спеша но и не медля направляясь прямиком к лидеру бандитов, совершенно игнорируя пятерку вооруженных амбалов рядом с ним, и неизвестное количество прикрывающих его лучников. - Я тебя часа в четыре ночи искала, но тебя в таверне уже не было. Должно быть ты сбежал, когда я занималась другой проблемой. - Задумчиво протянула она, продолжая приближаться к бандиту.
   - А, я тебя помню. - Наконец ответил бандюга, задумчиво склонив голову набок. - Зря ты тут появилась, шла бы своей дорогой, может и прожила бы еще немного. - Пожал он плечами, тут же вскинув свой арбалет и выстрелив в девушку.
   - ... - Последняя никак на это не прореагировала, но болт лишь просвистел рядом с ее ухом. - Смелое заявление, вот только пустое. - Усмехнулась она, даже не поменяв свой темп: как шла, так и идет, и даже не реагирует на то, что этот тип уже перезаряжает свой арбалет. Другие бандиты же ждали развязки этого небольшого недоразумения, а я с Элин тем временем по-быстрому обрабатывали свои раны: не знаю, чем закончится появление этой девчонки, но лучше быть готовым ко всему. - Ты же не думал, что я буду тебя избегать после того, как ты попытался ударить моего любимого?
   - Чего? - Без особого интереса прищурился он, заканчивая перезаряжать арбалет.
   - Да не волнуйся ты так, я доходчиво объясню степень твоего проступка.
   - Спокойной ночи. - Произнес бандит, стреляя во второй раз, на этот раз лучше прицелившись.
   - Ого! - Молниеносное движение руки, и болт замирает в сантиметре от лица химеры, крепко сжатый в ее кулаке. - А я думала ты мимо моря промахнешься, выпав из лодки. - Продолжала она улыбаться, все так же неспеша продвигаясь к бандиту, теперь расслабленно крутя трофейный болт в руке. Я же переглянулся с Элин.
   - Точно не кобольды. - Прошептала она, не менее меня пораженая реакцией химеры. Кто это затесался в ее родословную, одаривший ее такими способностями? Поймать болт с такого расстояния не каждый дроу способен, а эта девчонка к тому же не тренирована: я это прекрасно видел по ее походке.
   - Наги? - Предположил я.
   - Так далеко на севере? - Пожала плечами Элин. Ну да, наги живут далеко на юге, и сюда обычно не заползают, но в наших краях нет рептилоидов, обладающих такой реакцией.
   - Чего вы стоите? Убейте ее! - После такой демонстрации своих способностей, уверенность бандита пошатнулась, и его подчиненные пришли в движение.
   - Даже не собираешься раскаяться? - Наигранно удивилась химера. - Так даже лучше: мне не придется смягчать твое наказание!
   Тем временем из леса вылетело несколько стрел, а вооруженные мечами и топорами бандиты рванулись к химере, вот только там, куда стреляли лучники ее уже не было: девушка наконец прекратила свое расслабленное дефиле и тоже рванулась вперед. Ближайший к ней смельчак тут же был награжден трофейным болтом прямо в глаз, увернувшись от взмаха мечон второго бандита, девушка ловко сделала подсечку своим хвостом, и поймав падающего назад бандита за шиворот, без труда швырнула его в сторону других бандитов, которые не ожидали такой подлянки и всей группой повалились на землю, открывая химере беспрепятственный подход к уже перезарядившему свой арбалет лидеру. Еще один выстрел, но и этот болт оказывается перехвачен в воздухе. Ага, значит не случайность. На очередной залп из леса девушка никак не отреагировала: все пущеные стрелы промахнулись, воткнувшись в землю около нее. Не только отличная реакция, но еще и способна читать траекторию снарядов? Опасный противник, а будь она хорошо тренирована...
   - Да чтоб тебя, отродье нечеловеческое! - Выругался он, хотя и его собственная "армия" имела несколько "нечеловеков". Бандит тем временем достал откуда-то пожелтевший свиток, и бросив его на землю, облил его слабо светящейся жидкостью из маленькой бутылочки.
   - Свиток призыва. - Прошептала Элин, когда свиток сам собой развернулся, и нарисованый на нем сложный магический круг засветился ярким, фиолетовым светом. Ага, значит у этого типа был козырь в рукаве... Тем временем свиток превратился в пепел, но на его месте появился огромный медведь.
   - ГРА-А-А-А!!!! - Заревел он в сторону приближающейся химеры.
   - Какой милый. - Улыбнулась она. - Ненавижу убивать животных, так что тебе придется заплатить еще и за это. - Заявила девушка, нисколько не смущаясь тем фактом, что медведь был крупнее ее раза в три-четыре, а за ее спиной сбитые на землю бандиты уже начали подниматься на ноги.
   - Убей ее! - Приказал лидер бандитов, и медведь тут же отреагировал.
   - ГРА-А-А-А!!!! - Повторил медведь свой рев, сопроводив его мощным ударом когтистой лапы.
   - Сильный какой! - Улыбаясь покивала химера, одной рукой заблокировав удар, который лишь немного поцарапал ее предплечье, хотя обычного человека призваный медведь таким ударом пополам бы сломал! - Исчезни. - Свободной рукой девушка просто ударила стоящего на задних лапах медведя в грудь, и учитывая толстый слой меха и мышц, животное вообще не должно было заметить такое похлопывание, вот только я даже с такого расстояния услышал мокрый хруст ломаемых костей, но присмотревшись, я лишь округлил глаза: кулак химеры не просто сломал несколько костей медведя, ее рука вошла внутрь его тела, разрывая шкуру, плоть и кости животного, а миг спустя девушка вырвала теперь покрытую кровью до самого плеча руку, держа при этом какой-то кусок плоти. Сердце!
   - ГРА-А-А-А!!! - Медведь казался явно недоволен подобным исходом, но моментально умирать не собирался, на этот раз попросту навалившись на девушку всем телом, при этом пытаясь укусить ее за голову. На миг гигантская туша медведя погребла химеру под собой, но вот медведь перестал двигаться, после чего перевернулся на бок, являя нашему взору не только целую химеру, но и вырваную нижнюю челюсть зверя.
   - Угх, я только сегодня утром помылась. - Пожаловалась девушка, осматривая свою одежду, обильно покрытую кровью медведя.
   - Что... Да что ты такое?! - Теперь откровенно паниковал лидер бандитов. Ну да, призыв медведя не самое опасное заклинание этой школы: кажется Элин говорила, что оно является пропуском на второй курс, но я был удивлен, что этот тип вообще сумел достать такой свиток! А тут появляется какая-то химера и так легко расправляется с его козырной картой.
   - Я уже говорила: я пришла наказать тебя за попытку ударить моего любимого. Можешь сопротивляться, можешь нет, но тебе от меня не сбежать. - Улыбка, да и выражение глаз на ее лице исказились и уже не казались такими распологающими.
   - У этой девицы что-то не так с головой... - Уверенно прошептала Элин, закончив обрабатывать рану на своей ноге и теперь просто готовясь к бою.
   - Ты потише с этим. - Шикнул я на нее: у нее может не все в порядке с головой, но с подобной силой и реакцией, это должно волновать других. Как например нас. И тех бандитов... Которые теперь совсем не спешили приближаться к химере, хотя уже поднялись на ноги. Вместо этого они неуверенно переглядывались друг с другом, и хоть я и не был менталистом, но прекрасно знал, что они думают: "Ну нахрен, этого лидера: ей нужен он, пускай забирает, лишь бы нас не трогала".
   - Думаешь я просто так тебе дамся?! - Храбрился пятящийся тип, лихорадочно шаря по своим карманам. - Ага! Получай! - Вдруг выхватил он пузырек с ярко-зеленой жидкостью и швырнул его под ноги химере. Тут же прогремел взрыв, до нас докатилась взрывная волна, но когда поднятая туча пыли развеялась, то оказалось, что химера совсем не собиралась умирать. В последний миг девушка закрылась от взрыва руками, и сейчас как ее руки, так и живот с ногами представляли из себя одну ужасную рану, но судя по нечеловеческому оскалу, такие вещи как раны, боль или порваная в клочки одежда, ее волновали мало.
   - Как... Как... - Забормотала она себе под нос, продолжая приближаться к бандиту. - Как я теперь покажуть ему в таком виде?! - Ее волнует "его" мнение больше, чем угроза смерти от подобных ранений? М-да...
   - Да сдохни ты уже! - Заорал бандит, доставая очередной пузырек, но...
   - Хватит. - Спокойно произнесла химера, моментально оказавшись рядом с бандитом, крепко схватив его за руку, держащую пузырек. Вот она кладет вторую руку на плечо бандита...
   - А-А-А-А-А!!! - Вдруг заорал бедняга нечеловеческим голосом, когда химера попросту оторвала держащую пузырек руку человека.
   - Она тебе все равно больше не понадобится. - Продолжая криво улыбаться заявила девушка, отбрасывая руку в сторону. Бандит попытался сделать шаг назад, но споткнулся о хвост химеры и оказался на земле, где девушка его тут же оседлала, схватив его целую руку обеими своими. - Эта тебе тоже не понадобится. - Продолжила она, попросту сжав свои кулаки, раздавив руку бандита.
   - АААА-А-А-А!!! - Очередной крик, от которого и так напуганые бандиты начали медленно пятится. Похоже идея помочь своему лидеру окончательно покинула их головы.
   - Если бы ты только меня ранил, я бы на этом может и остановилась, но ты же посмел поднять руку на мою любовь! А этому нет прощения! - Заявила она, без особого труда ломая обе ноги бандита.
   - А-А-А-А!!!!! - А ведь все эти действия должны причинять ей чуть ли не столько же боли: все ее руки и ноги - один большой ожег, а она нисколько не стесняется ими пользоваться...
   - Более того, ты пытался сбежать от меня, даже покинув таверну, пока я была занята другими делами, вместо того, чтобы покаяться и попросить прощения...
   - Пощады-ы-ы-ы!!! - Завыл бандит. - Прости-и-и меня-а-а! Пощады-ы-ы...
   - Нет. - Как само собой разумеющееся улыбнулась химера, одним слитным движением выдавив бандиту оба глаза.
   - А-А-А-А-А!!!!!!
   - Не надо так кричать, я не стану тебя убивать: это было бы слишком легким наказанием за все твои проступки. - Заявила она, поднимаясь на ноги и беря бандита за одну из его сломаных ног. - Нет, у меня есть идея получше. - Продолжала она свой монолог, направившись к глубокому оврагу, вдоль которого и шла дорога, по которой мы ехали. - Если не умрешь от падения, то либо сдохнешь от голода, либо тебя съедят дикие звери. Заживо. Думаю такая участь наиболее подходит преступнику вроде тебя. - Сдается мне ее и мои понятия "преступника" немного расходятся... Тем временем девушка бес всяких усилий бросила стонущее тело в овраг, внимательно проследила, как оно укатилось в густые заросли далеко внизу и только потом повернулась к оставшимся бандитам. - Чего вы так на меня смотрите? Я же стесняюсь! - Усмехнулась она. - Но не думайте убегать! Я не могу допустить, чтобы кто-то из вас решил отправиться в овраг помочь этому типу. - Чтобы бандиты помогали друг другу? Тем более калеке? Впрочем не стану ее в этом разубеждать.
   - М-м-мы не станем! Обещаем! - Кто-то посмелее подал голос.
   - Как мило! - Улыбнулась химера своей ужасающей улыбкой. - Но ты же не думаешь, что я поверю словам такого мусора, как ты? А раз ты не можешь меня в этом убедить, то выход лишь один.
   - Нет, не наугрх!!! - Начал было он говорить, но девушка уже была рядом сним, и схватив его за горло, просто... Вырвала это самое горло, уже направляясь к следующему бандиту. На несколько мгновений она скрылась в лесу, видимо разбираясь с лучниками, но вот она снова вышла на дорогу, и теперь неспеша направлялась к нам, не говоря ни слова. Черт...
   - Элин...
   - Я готова. - Кивнула она. А я как можно быстрее вводил себя в состояние боевого транса: без экстренных методик с таким монстром мне не справиться...
   - Юфи! - Вдруг раздался незнакомый голос с той стороны, откуда прибыла эта химера.
   - Хм? Ты уже тут? - Вздрогнула химера, попытавшись спрятать свои ожоги. - Подожди секунду, я закончу с этими бандитами и мы продолжим путь.
   - Какими бандитами?! Мы наемники!! Охраняем эту карету! - Воскликнула Элин.
   - И ты думаешь, что я поверю словам эльфийки?!! - С какой-то невероятной злостью спросила она, глянув на Элин такими глазами, что умей взгляд убивать, и от моей партнерши не осталось бы и пепла.
   - Я не эльфийка, и я подтверждаю ее слова. - Решил я выступить вперед.
   - Может быть. - Нехотя признала химера. - Но зачем рисковать, когда можно просто устранить все...
   - Юфи! - Перебил ее приехавший мужчина. - Мы говорили на эту тему! - Наставительно произнес он, немного неуклюже слезая с коня. - И что это за вид? Ты ранена?
   - Да нет, ничего серьезного, так, несколько порезов... - Попыталась было отмахнуться девушка, но мужчина уже подошел к ней вплотную и сумел рассмотреть ее ожоги.
   - Да на тебе живого места нет! Идем, нам надо немедленно обработать твои раны!
   - Да это ничего особенного, честное слово! - Запротестовала химера, но мужчина уже схватил ее за руку и потащил к лошадям.
   - Что... Будем делать? - Неуверенно поинтересовалась Элин, наблюдая как из седельных сумок этих двоих появляются вода, бинты да мази.
   - Для начала проверим как там наш заказчик: жив еще в карете, или шальной стрелой пришибло. А потом поговорим с этой парочкой: дорога длинная...
   - Ты хочешь... - Возмущенно начала Элин, глазами показывая на млеющую в луках незнакомца, химеру.
   - У тебя есть другие варианты? Ты смогла бы разобраться с медведем?
   - ...
   - Хватит болтать, там видно будет. - Прекратил я болтовню и направился к карете, в которой должен был находится наш наниматель.
  
   Алекс.
  
   - Не дергайся! - Проворчал я, намазывая руки Юфи недавно купленой мазью. На Земле у меня был автомобиль, и зная как водят на наших дорогах я принял за правило всегда иметь в машине аптечку, так что когда мы с Юфи приняли решение отправиться в путь, я сразу же затаварился лекарствами первой необходимости: обезболивающие, противоожоговые, кровоостанавливающие... Не думал, что придется воспользоваться этим запасом так скоро...
   - Больно же! - Пожаловалась девушка, при этом почему-то довольно улыбаясь.
   - Раньше надо было об этом думать! - Наставительно произнес я, накладывая бинт поверх ее ожогов. Утверждение продавца, что этот бинт был стерильным вызывало у меня сомнения, но другого у меня все равно не было. - Что тут вообще произошло, что ты так шустро вперед умчалась? - Поинтересовался я, повнимательнее осмотревшись по сторонам. Куча тел, от которых я тут же отвел взгляд: не привык еще. Недвижимая туша огромного медведя да карета, рядом с которой разговаривали трое: высокий мужчина в поношеной, но прекрасно сидящей на нем кожаной броне, эльфийка в таком же наряде, да коротенький, но как и все представители его расы, широкоплечий гном, одетый скорее на вечерний прием, а не на поле боя. Ну да, они сказали что-то о наемниках и охране этой кареты.
   - Не надо забивать себе голову мелочами. - Отмахнулась девушка свежезабинтованой рукой, но тут же поморщилась и прекратила ею махать. - Просто я услышала нашего вчерашнего знакомого, и не смогла сдержаться.
   - Вчерашнего знакомого? - Задумался я. - Бандита того что ли? Он был одним из этой банды?
   - Он был их лидером. - Ответил мне тот самый мужчина, который теперь стоял в нескольких метрах от нас. Тихо ходит, я вообще не заметил его приближания. Юфи смотрела на него немного раздраженно, но в принципе без особой неприязни, а вот эльфийка благоразумно осталась стоять рядом с гномом и каретой. - Рейналд Канмор. - Представился он, протянув мне свою руку.
   - Алекс Хаген. - Представился я своим наполовину правдивым именем: я слишком поздно вспомнил, что во всяких фэнтезийных мирах имена могут давать власть над человеком, или что-то в этом роде. Правда, или нет, не знаю, но когда вспомнил, то хотя бы фамилию изменил.
   - Хм? - Хитро покосился он на мою пожатую руку. - Маг?
   - С чего взяли?
   - Хватка слишком мягкая. Явно к оружию не привычная. Дай угадаю: исследователь со своей... - Он вопросительно взглянул на Юфи.
   - Девушкой. - Ответил я.
   - Со своей девушкой, в поисках нового и неизведанного?
   - Не совсем, но достаточно близко. - Ушел я от прямого ответа, на что он понятливо улыбнулся.
   - Наш наниматель не доверяет посторонним. - Кивнул он на внимательно наблюдающего за нами гномом. - И тем не менее прослыть неблагодарным скупердяем и осрамить имя своей семьи для него хуже смерти. - Заявил он, протягивая Юфи увесистый мешочек. - Благодарим за оказаную помощь.
   - Не ради вас старалась. - Пробурчала девушка, не спеша брать деньги.
   - Мы это уже поняли. - Усмехнулся он. - и тем не менее если вы не примите эту награду, то меня скорее всего уволят. - Однозначно преувеличивает. - Меня и так в бою ранили, не добивайте меня, юная леди?
   - ... - Юфи вопросительно взглянула на меня, на что я только кивнул головой: денег у нас почти не осталось, так что этот гном пришелся как раз кстати.
   - Благодарю. - Кивнул мужчина, когда Юфи взяла из его рук награду. - Ах да, еще кое-что.
   - Хм?
   - Не будет ли с моей стороны слишком большой наглостью спросить, куда вы держите путь?
   - А зачем тебе?
   - Просто если нам по пути, то мой наниматель. - Снова кивок в сторону гнома. - Уполномочил меня попытаться нанять вас в сопровождение. Мы направляемся в Королевство Оларис, столицу Дома Фатрум, Киннеален. За сопровождение до самого города он платит три таких мешка. - Кивнул он на мешок с монетами, успевший перекочевать в мои руки. - А если только до границы, то один такой же.
   - ... - Заглянув внутрь, я мысленно присвистнул: не поскупился, золотыми одарил. Тут действительно приличная сумма, а три раза столько же... Кроме того это действительно нам по пути: я и так планировал остановиться в Киннеалене перед тем, как двигаться дальше, в Ничейные Земли. С другой стороны путешествовать вместе с богатым торгашом, это значит напрашиваться на проблемы. Деньги, или проблемы... Я покосился на Юфи.
   - ... - Девушке наш разговор с Рейналдом был не интересен: она сейчас упрямо буравила эльфийку взглядом, в то время как последняя упорно делала вид, что этого не замечает. М-да, тут еще и этих двоих надо учитывать.
   - Немедленно мы отправиться в путь не сможем. - Ответил я, намекая на ожоги, которые еще надо было обработать.
   - Это не проблема: нам тоже надо сперва своих похоронить. - Кивнул он. - Вам одного часа на принятие решения хватит?
   - Хватит. - Кивнул я, на что Рейналд улыбнулся и направился прочь. - Юфи.
   - Что такое? - отозвалась девушка, не отрывая взгляда от эльфийки.
   - Я хочу, чтобы ты кое-что мне пообещала.
   - Хм? - Немного более заинтересовано отозвалась она.
   - Нам нужны эти деньги, и я хотел бы принять предложение этих наемников. Но это значит, что нам придется какое-то время, скорее всего около недели, путешествовать вместе с этой эльфийкой.
   - ... - Девушка заметно нахмурилась.
   - Пообещай, что ты не станешь пытаться ее убить или хоть как-то ей навредить, пока мы путешествуем вместе.
   - Чего ты так беспокоишься о ней? - Проворчала она.
   - На нее мне наплевать. - Безразлично отмахнулся я. - Но если ты навредишь ей, то денег нам не видать, а значит вообще нет смысла брать это задание. Мы либо берем задание, но ты обещаешь ей не вредить, либо мы просто проходим мимо.
   - ... - Девушка задумалась. - Хорошо... - Наконец сквозь зубы выдавила она. - Но только на время этой работы.
   - Ты обещаешь?
   - Да.
   - Я хочу это услышать от тебя. - Девушка отвела глаза.
   - Я обещаю.
   - Ты такая милашка, когда злишься. - Улыбнулся я, беря ее вторую руку, и начиная обрабатывать ее мазью.
   - И вовсе я не злюсь! - Надулась она.
   - Не переживай ты так, ты же не думаешь, что я променяю тебя на нее?
   - Конечно нет!- Возмутилась она. - Но это не помешает ей попытаться это сделать... Ненавижу!
   - Юфи.
   - ?
   - Всего неделя. Максимум две. Ты выдержешь?
   - Я же обещала. - Пожала она плечами. - Я никогда не нарушу обещание, даное тебе. - Совершенно серьезно произнесла она, смотря мне прямо в глаза.
   - Тут мы мыслим одинаково. - Улыбнулся я ей, переходя к бинтам.
  
   - Он всегда так? - Поинтересовался я, когда я, Юфи и парочка наемников уселась вокруг костра ужинать. Благодаря задержке, вызваной нападением бандитов, нам пришлось ночевать в лесу, хотя по плану мы уже должны были пересечь границу и спать в мягкой кровати первой таверны со стороны Олариса.
   - Гном-то? - Уточнил Рейналд, проследив за моим взглядом: наш наниматель так и не выбрался из своей кареты. - Вроде того. - Без особого интереса пожал он плечами. - Не в моих правилах интересоваться "особенностями" заказчика. Платит он хорошо, среди торговцев имеет достойную репутацию, а где он предпочитает ужинать и с кем разговаривать - не мое дело.
   - Логично. - Кивнул я.
   - Готово, приступайте. - Подала голос Элин, прекратив мешать кашу на костре, но вместо того, чтобы как и Рейналд, взять свою порцию и приступить к трапезе, девушка повернулась к нам и костру спиной, быстро очистила перед собой землю от мусора, и подобрав палочку, стала сосредоточенно что-то там рисовать.
   - А что она делает? - Поинтересовался я у Рейналда, стараясь одновременно рассмотреть что делает эльфийка, но при этом сделать это так, чтобы Юфи не показалось, что я проявляю интерес к самой девушке.
   - Готовлюсь к завтрашнему дню. - Ответила мне сама Элин. - Во время нападения все заклинания истратила.
   - Ты волшабница?
   - Нет, я маг. - Поправила она меня немного удивленным тоном. - Где ты видел волшебников, готовящих себе заклинания?
   - Эмм... - Не то, чтобы я собирался притворяться магом, тем более что мне хотелось узнать о магии побольше, но я до сих пор не опроверг предположение Рейналда о своей профессии. - Честно говоря я вообще о магии ничего не знаю. - Признался я, разведя руками.
   - Хм? - Удивленно поднял брови Рейналд.
   - Думаю вы по моему акценту уже поняли, что я не отсюда родом.
   - Ну и что? - Пожала плечами элин. - Магия-то есть везде.
   - В том обществе, откуда я родом, о ней не принято говорить. - Выкрутился я. - Так что я услышал о магии лишь покинув родной город.
   - Иностранный интеллигент, не знающий о магии? - Прищурился Рейналд. - Впрочем это не мое дело. - Интеллигент? Я что, похож на интеллигента? Ну хотя если подумать: мое слабое рукопожатие он уже заметил, кроме того он прекрасно видел, что я имею навыки первой помощи, плюс я не забываю о правилах гегиены, что в местном обществе редкость... Ну да, то что на Земле является просто "хорошим воспитанием" в средневековые времена наверное равнялось интеллигенции...
   - Честно говоря я надеялся узнать об этом феномене побольше, если это не секрет. - Улыбнулся я.
   - А чего тут секретного? - Пожала плечами Элин. - Спрашивай, я отвечу.
   - Я в Империи пробыл некоторое время, но до сих пор о магии слышал только в качестве слухов...
   - Не удивительно. - Кивнула эльфийка. - В Империи магия централизована, все маги работают на государство и особо о своем ремесле не болтают, так что широкие массы о них мало знают.
   - И сколько в Империи магов? - Поинтересовался я.
   - А мне откуда знать? - Удивилась девушка. - У кого денег на обучение хватит, да желание есть.
   - Нет, в смысле какой процент всего населения может стать магами? - Уточнил я свой вопрос.
   - Я же говорю: у кого денег хватит. - Пожала она плечами. - Я не проверяла, сколько стоит обучение в Имперских академиях, но думаю средний класс горожан мог бы себе это позволить? Не знаю.
   - В смысле для этого не нужен никакой "дар"? - Вроде как магами не становятся, ими рождаются? Или это я слишком много книжек прочитал?
   - Дар? - Неуверенно переспросила Элин, переглянувшись с Рейналдом. - Первый раз...
   - Может он имеет в виду волшебников? - Задумчиво протянул мужчина.
   - Хм? А, ты имеешь в виду Кровное Наследство? - Воспряла девушка. - Ну да, без этого волшебником не стать, но Кровное Наследство легко прослеживается, и я в первый раз слышу, чтобы его называли Даром.
   - Вы уже второй раз делаете разделение между магами и волшебниками. Лично я не слишком понимаю разницу.
   - Хмм... - Задумалась Элин. - Наверное для простого человека маг и волшебник действительно одно и то же: если взглянуть только на результат их работы, то разницы действительно нет. Но они работают на совершенно разных принципах.
   - А можно поподробнее?
   - Тут надо целую лекцию устраивать.
   - Ну мы же никуда не спешим? - Настаивал я.
   - Ладно. - Вздохнула девушка. - Видишь ли, заклинания так просто в нашем мире не проявляются, для этого нужна энергия, мана, как это принято называть в научных кругах. Проблема в том, что у нас, смертных, независимо от расы, нет нужного количества маны как ни старайся. Конечно существуют разные техники и школы, позволяющие обычным людям пользоваться имеющейся маной, как например это делает Рейналд, но для всяких огненных шаров или порталов на другой конец материка этого не достаточно. - Усмехнулась она.
   - Хм? - Я вопросительно взглянул на мужчину.
   - Наемники частенько имеют дело со всякой нечистью или монстрами, а с такими тварями без подобающей подготовки не справиться. - Пожал он плечами.
   - Если не интересно, я могу остановиться. - Прищурилась эльфийка.
   - Очень интересно! - Заверил я, заметив недовольный взгляд от Юфи. Осторожнее с этим! Проявлять интерес можно только к теме разговора, но никак не к Элин, иначе мне не жить... В прямом смысле слова...
   - Так вот, простые смертные создавать "заклинания" самостоятельно физически не способны, однако умные люди... Или не люди, уж не знаю, какая раса первая придумала, как пользоваться магией... Как бы то ни было, они поняли две вещи: у них самих маны не достаточно, но зато эта самая мана разлита вокруг нас. Повсюду. Причем в огромном количестве. К сожалению лишь Феи способны использовать ману природы напрямую, да и то они это не делают, впрочем это уже другая тема. - Помотала она головой. - Вот те древние мудрецы и взялись за то, чтобы как-то использовать ману вокруг нас в своих целях. И придумали. Не стану вникаться в детали того, как именно это работает: тут тебе придется спросить кого-то из ученых, а не простого боевого мага вроде меня, но если провести определенные манипуляции, вроде произнесения определенных слов, складывания определенных знаков, рисования определенных геометрических фигур, то можно заставить саму реальность создать магическую анималию.
   - Ага. - Покивал я. - То есть маги не создают заклинания, они создают условия для того, чтобы заклинание создалось само по себе?
   - Именно так. - Кивнула эльфийка. - И обычно создание этих условий занимает от получаса до нескольких суток, в зависимости от сложности заклинания. Естественно это не позволило бы магам эффективно использовать магию в бою, но умные головы прошлого нашли выход: можно создать практически все необходимые условия для активации заклинания, оставив лишь что-то простое, вроде координат где заклинание должно быть активировано, и направления движения заклинания, если оно двигается. Вот только для того, чтобы это сработало, маг должен помнить все приготовления в деталях, другими словами количество заклинаний маг может держать "подвешаными" и готовыми к использованию напрямую зависит от его памяти. И от сложности заклинания. До сих пор все понятно?
   - Понятно. - Кивнул я. Я хотел было спросить сколько заклинаний может помнить Элин, но передумал: Юфи может неправильно это понять.
   - Это было все, что касается магов, а теперь выкини всю эту информацию из головы. - Усмехнулась она. - Ибо волшебники работают совсем иначе. Волшебник, это человек, чья кровь "соприкоснулась с потусторонним". А вернее чей предок как-то связался с силами не из этого мира.
   - Не совсем понимаю. - Признался я. - Что-то вроде химер?
   - Нет. Не совсем. - Покачала она головой. - В смысле если это в принципе возможно, то да. Например некоторые демоны весьма падки до смертных женщин, и далеко на юге даже имеются целые поселения тифлингов, полудемонов, и они все являются волшебниками. Однако это не единственный способ. Если твой предок заключил контракт с демоном, то у тебя есть Кровное Наследство Бездны. Если твой предок выжил после заклинания какого-нибудь лича, то у тебя есть Кровное Наследство Нежити. Если твой предок пережил встречу с феями, то у тебя есть Кровное Наследство Природы. и так далее. Любое "тесное" соприкосновение с силами не из этого мира может дать наследникам этог человека Кровное Наследство, которое в свою очередь позволяет этому человеку черпать силу из соответствующего источника, будь то Бездна, Элементальный План, Лунное Кладбище, или еще что.
   - Ага. - Покивал я. - Значит в отличии от магов, волшебники сами создают заклинания, используя ману, которую они черпают из своей крови? - Подитожил я.
   - Именно. И соответственно им для активации заклинаний не нужно ничего готовить: они способны активировать любое заклинание, которое они знают за несколько секунд без всякой подготовки.
   - Значит они сильнее магов?
   - Сильнее? Смотря как сравнивать. - Пожала Элин плечами. - В зависимости от того, откуда волшевник черпает свои силы, он имеет некоторые ограничения. К примеру волшабник, черпающий ману из Бездны сможет без малейшиго труда создать любое заклинание магии Огня, но вот водные заклинания для него будут практически недоступны. Кровное Наследство Нежити даст полный контроль над школой Некромантии, но исцелять или освещать темницы? Ищите кого-то еще. В своей стихии Волшебники действительно сильнее магов, ибо они не ограничены в количестве или типе заклинаний, но шаг вправо - шаг влево и они бесполезны. Маги же могут использовать только те заклинания, которые они заранее подготовили, но они способны подготовить любые заклинания из любой школы.
   - Понятно... - Задумался я.
   - Среди наемников волшабников практически нет. - Подал голос Рейналд.
   - Почему?
   - Потому что у нас никогда не знаешь, с чем придется иметь дело: сегодня мы с Элин сопровождаем торговца, завтра очищаем окрестности деревни от волков, послезавтра упокаиваем кладбище, на следующий день приглядываем за детьми богатого дворянина. - Пожал он плечами. - Тут гораздо важнее знать, что твой партнер будет полезен в любой ситуации, вместо партнера, который будет очень полезен в одной ситуации, но зато совершенно бесполезен в другой.
   - Логично. - Кивнул я.
   - Если твое любопытство удовлетворено, то позволь мне подготовиться к завтрешнему дню. - Проворчала эльфийка, возвращаясь к рисованию магических кругов. Думаю мне тоже надо поесть да ложиться спать...
  
   - Держи. - Положил Рейналд заманчиво звякнувший мешок на стол передо мной.
   К моему несказанному довольству остаток путешествия до Киннеалена прошел без всяких приключений: уже на второй день мы вышли на гораздо более наезжаную дорогу, и ночю уже спали на мягкий кроватях придорожной таверны, а не под звездами. Более того, парочка наемников оказалась самым настоящим кладезем знаний, не только касаемо магии, но и что было немаловажно, о геополитической обстановке этого мира. С одной стороны не удивительно: люди их профессии должны знать где требуются наемники, где можно хорошо заработать, а куда лучше не соваться, но привыкнув высасывать информацию по крупицам из Имперских пьяниц, не знающих ничего, кроме как где купить выпивку подешевле, я чуть ли не плясал от радости. К сожалению полученые знания меня не слишком обрадовали.
   В Империи я решил направится в "Ничейные Земли", участок территории Королевства Оларис, не подвластный ни одному из трех Великих Домов, ни кому из дюжины более мелких Баронов. Почему Оларис позволяет части своей территории оставаться безконтрольными мне узнать не удалось, но все знали, что в Ничейных Землях, земля... Бесплатная: никому не надо платить никаких налогов, пришел, выбрал себе место, и живи себе спокойно... Ну как, спокойно? Естественно без всякой управы там должно быть полно бандитов, но думаю Юфи будет достаточно, чтобы их быстро отвадить, и меня это в принципе устраивало. К сожалению все оказалось сложнее. Ничейные Земли являлись бесконтрольными просто потому что никто не хочет мараться... Бандиты? Конечно их там полно, но это мелочи. Монстры? Под каждым кустом, да не мелоч всякая, а Гидры, оборотни, ходят слухи что даже Рок поселилась в горах Ничейных Земель. Не достаточно? На этой территории полно древнейших, малоизученых руин, которые так и норовят выплюнуть какое-нибудь убийственное проклятие! Феи по какой-то причине облюбовали эти земли, а кроме маниакальный приколистов, там поселились чуть ли не все расы, которым ход в "цивилизованые" участки мира закрыт: гоблины, тролли, кобольды, циклопы, ящеры, гиганты... И все вот это там варится в собственном соку... Но если тебя все устраивает, то пожалуйста, приезжай, обустраивайся, живи без всяких налогов...
   Естесственно я стал в скором порядке рассматривать альтернативные варианты: одно дело жить посреди леса с бандитами, которых Юфи без труда прихлопнит, и совсем другое выйти ночью отлить да напороться на девятиглавую Гидру! Ну нахрен! И все же мы взялись сопроводить гнома до Киннеалена, так что по крайней мере эту часть пути до Ничейных Земель пришлось преодолеть. Но вот, оплата получена, а куда направляться дальше я так и не решил. Юфи тут как и ожидалось, мне не помощница: все, что ее волновало, это сесть за стол так, чтобы находиться между мной и Элин...
   - Благодарю. - Кивнул я, забирая мешок и утягивая его под стол: торговец хоть и прибыл в весьма приличную таверну практически в центре огромного средневеокового города, но кто знает? Воров везде хватает.
   - Какие планы на эти четыре дня? - Поинтересовалась Элин. - Если не секрет, конечно.
   - Четыре дня? А что случится потом? - Не понял я.
   - Хм? Так ты не поэтому сюда направлялся? - Удивился Рейналд.
   - А можно конкретнее?
   - Ах да, ты же не наемник, ты наверное не знал. - Хлопнул себя по лбу мужчина. - Эльвира Фатрум, одна из правящей верхушки Дома Фатрум где-то два месяца назад разослала призыв по всем тавернам.
   - Призыв?
   - Это редко случается. - Призналась Элин. - Но Дом Фатрум частенько прибегает к услугам наемников и славится тем, что платит за их работу честно и никогда их не подставляет. Изредка они рассылают призыв по всем тавернам королевства и соседних государств: иногда нужна помощь не одного-двух, а нескольких дюжин наемников, а бегать за каждым или посылать гонцов гораздо дороже, чем просто разместить объявление в тавернах да назначить дату сбора.
   - Ага, так через четыре дня тут соберутся сотни наемников?
   - Сотни? - Усмехнулся Рейналд. - Да нет, сомневаюсь: далеко не каждый, кто прочитает призыв, на него откликнется: в призыве нет никаких деталей, так что эта работа - кот в мешке. Прерывать все свои дела, отправляться в долгий путь для того, чтобы потом еще может и не взять предлагаемую миссию? Далеко не все на это клюнут. Мы с Элин сюда направились лишь потому что нам попутное задание подвернулось. Но как я уже говорил, Дом Фатрум - отличный заказчик, так что несколько дюжин добровольцев тут точно наберется.
   - И никто понятия не имеет, зачем их собирают?
   - Именно. - Кивнул он. - Может какого-нибудь крупного монстра надо зарезать, может на пиратов откроют охотничий сезон, может просто нужна куча вооруженных типов для показа "силы" в вечных придворных интригах трех Великих Домов. Конечно на собрании все расскажут, а там мы с Элин уже и решим, браться за это дело, или нет.
   - Понятно. - Покивал я. - И как там все происходит? Нужен какой-то допуск? Доказательство причастности к наемникам?
   - Заинтересовался? - Усмехнулся Рейналд. - Да нет, ничего такого: кто придет во дворец в нужный день в нужное время явно знает что делает, так что никаких лишних проверок там не будет. Впрочем если хочешь, можем пойти вместе: мы на Фатрум уже работали. Хоть и не на саму Эльвиру, но у них должны быть записи нашей работы, если они вдруг решат устроить проверку. - Пожал плечами Рейналд.
   - Тогда так и сделаем. - Кивнул я: больше все равно делать было нечего, а так у меня есть несколько дней подумать куда направляться дальше, а там свое любопытство немного утолю да на "шишку" местную взгляну. Хотя с последним надо быть осторожно: судя по имени, это девушка...
  
   Элинсия Лиарик.
  
   - Хм? - Не ожидала сегодня утром первым делом увидеть эту химеру. О моей привычке тренироваться до вошода солнца знает только Рейналд, а это значит, что эта дамочка следила за мной не только в присутствии Алекса. Странная это конечно пара: Сам Алекс вроде как человек смышленый, но в то же время не знает простейших вещей, как будто вчера родился. Эта его байка о том, что он приехал откуда-то с далекого севера - лишь еще одно доказательство его полного незнания элементарных вещей: на севере раскинулись земли Варваров, а на одного из них он ну никак не тянет. А еще дальше на север... Если бы он действительно был оттуда, мы бы все уже были мертвы. Впрочем эта его скрытность меня не особо волновала: ну не хочет он о себе распространяться, это частенько встречается, да и какое мне дело, почему он ничего не знает? Гораздо больше меня волновала вот эта химера, которая сейчас стоит, расслабленно сложив руки на груди и облокотившись об угол таверны: за углом находится небольшой дворик с колодцем, именно там я планировала устроить свою тренировку, ведь магия магией, а кинжал в глотку частенько работает гораздо лучше.
   - ... - Пока ничего не делает: внимательно следит за моими движениями, но пока даже от угла не отлепляется. Не нравится она мне, ой не нравится. И не из-за ее боевых способностей: за свою жизнь я видала бойцов и посильнее, но вот ее поведение, то, как она говорит, то как она на меня смотрит... Она нестабильна. Мы, эльфы, способны ощущать чужие эмоции, хоть и не так четко, как некоторые феи, и должна сказать, за всю свою совсем не короткую жизнь я не видела таких резких, и непредсказуемых перепадов настроения: как например сейчас от нее явно веет чистейшей ненавистью, к чему я уже успела привыкнуть, но как только в поле ее зрения появляется Алекс, эта ненависть за долю секунду превращается чуть ли не в эйфорию, за которой следует настоящая радуга эмоций: от радости, любопытства и даже желания, до раздражения, а иногда и страха. Но что хуже всего, судя по всему эта дамочка не стесняется поддаваться своим эмоциям, и действовать не головой, а "сердцем"... Которое представляет из себя игральные кости! И если в присутствии Алекса она себя еще сдерживает, то встретиться с ней вот так, в темном переулке...
   - ... - Наконец, когда я подошла достаточно близко, Юфи отлепилась от стены и преградила мне дорогу. Достать кинжал - доля секунды, закончить подвешеное заклинание - секунда. Если вовремя отскочить назад, то может шанс еще и имеется...
   - Похоже мне придется терпеть твое присутствие еще некоторое время. - Заговорила она, пока не предпринимая никаких агрессивных действий. Пока... Хм, а ведь это первый раз, когда она со мной заговорила: до сих пор только сверлила взглядом, полным ненависти, да и только...
   - Мне понятно, что ты меня ненавидишь, но не понятно за что: мы раньше не встречались, я бы тебя точно запомнила. - У-у-уф!!! От полыхнувшей с ее стороны ненависти я чуть было не отпрыгнула назад, но к счастью вовремя успела себя остановить: девушка продолжала просто стоять передо мной, так что лучше ее не провоцировать резкими движениями.
   - Меньше знаешь, крепче спишь... - Прошипела она сквозь зубы, как рассерженая змея. - Как бы то ни было, я хотела тебя предупредить. - Добавила она, сделав шаг ближе... Но все еще ничего не предпринимая. - Если я хоть на секунду заподозрю, что ты пытаешься увести Алекса, то на следующий день ты не проснешься.
   - Ты мне угрожаешь? - Не в моем вкусе этот твой Алекс, но лучше об этом не говорить: обидется еще...
   - Угрожают, когда хотят чего-то получить от другого человека. - Мягко улыбнулась она. - На тебя мне плевать и от тебя мне ничего не надо, так что нет, я не угрожаю. Я обещаю. - Химера обошла меня по кругу, и уже сзади наклонилась к уху. - Надеюсь ты меня услышала. - После чего не оглядываясь ушла в таверну.
   - Какая приятная девушка. - Усмехнулась я себе под нос, постепенно расслабляясь. Я и так следила за своими словами в ее присутствии, но интересно почему она именно сейчас решила предупредить меня лично? Как будто до сих пор я могла пытаться увести ее Алекса и мне бы это сошло с рук? Угх, лучше не пытаться объяснить поведение кого-то с такой нестабильной психикой: может она просто с левой ноги сегодня встала? Ладно, если что, Рейналду придется поработать передастом: не умрет, в отличии от меня...
  
   Алекс.
  
   - Чья эта башня? - Поинтересовался я, рассматривая каменную башню, поднимающуюся где-то на уровень десятого этажа: должно быть не просто построить что-то такое со средневековыми технологиями? Хотя какой из меня архитектор, чтобы делать такие предположения?
   - Штатный маг. - Пожал плечами Рейналд. - Их в Киннеалене их три, в городах поменьше по одной.
   - В Империи таких не видел. - Пожал я плечами: время посетить дворец дома Фатрум пришло, но направились мы туда пешком. Как сказал Рейналд, хоть за лошадьми там и присмотрят, если мы на них прибудем, но лучше не наглеть.
   - В Империи штатных магов селят в подземельях. В Оларисе в башнях.
   - Традиции? - Предположил я.
   - Не совсем. В Империи считают, что если что пойдет не так, из подземелья будет труднее сбежать, а в Оларисе считают, что если во время экспериментов что-то взорвется, то пускай взорвется на верхних этажах башни, ведь произойди взрыв под землей, так целый район города может под землю уйти. В принципе и те и другие правы, так что пожалуй ты прав, традиции.
   - И чем занимаются такие штатные маги? Любовные эликсиры варят?
   - Да всем занимаются. - Пожал плечами мужчина. - От оказания помощи Страже в расследованиях, имеющих магическую составляющую, до призыва дождей на местных фермах, до нейтрализации проклятий, насланых на местных дворян, и так далее. Плюс они должны ежегодно подтверждать свою лицензию в Гильдии путем сдачи отчета о своих исследованиях и изобретениях. Короче дел у них хватает.
   - А ты много об этом знаешь. - Усмехнулся я.
   - Маг - необходимая составляющая любой наемной группы. - Пожал он плечами. Хочешь, не хочешь, а об этой братии узнаешь. Кстати мы пришли.
   - Хм? - То, что Рейналд назвал "Дворцом" на деле оказалось самой настоящей цитаделью! При слове "дворец" у меня возникает изображение чего-то воздушного, прекрасного, созданого радовать глаз и показывать простому люду насколько богаты и влиятельны их правители, но тут функция полностью доминировала над формой: мощные, толстенные каменные стены, относительно узкие корридоры, бойницы на внешних стенах, и ни единой статуи или барильефа. Минималистично и функционально.
   - Где собрание наемников? - Поинтересовался Рейналд у одного из многочисленных стражников. Последний внимательно осмотрел нашу группу, махнул другому стражнику, после чего направился к центральному входу в цитадель.
   - Следуйте за мной. - Коротко и ясно. - Распологайтесь, госпожа Фатрум появится в назначеное время. - Остановился он напротив мощных, окованых железом дверей.
   - ... - Ничего не сказав, Рейналд кивнул стражнику и открыв дверь, вошел внутрь. Я последовал за ним. А тут уже было людно!! И не только людно... Дверь вела в огромных размеров зал, в центре которого стоял заваленый едой стол, но к моему удивлению, еда на столе казалась нетронутой. Не принято без хозяйского разрешения? С противоположной от входа стороны имелось небольшое возвышение, вроде танцпола, на котором расположился искусно сделаных стул с высокой спинкой. На трон не слишком смахивает, да и выглядет простенько... И тем не менее на это возвышение никто не заходил, а вот вокруг стола собралось достаточно народа. Рейналд был прав: на прикиднку где-то две дюжины персон самой разной внешности: вон, в дальнем углу к стене привалилась фигура в темном балахоне и с накинутом до подбородка капюшоном, вон, около стола расположилась группа даже здесь закованых в латные доспехи, гномов, а вон...
   - Рейналд!! - Раздался веселый женский голос, а повернувшись в сторону его носителя, я чуть ли не отшатнулся: к нам подошла женщина лет тридцати на вид, на голову выше меня, загорелая, мускулистая, одетая во что-то среднее между бикини и шубой из натурального меха, и с ног до головы покрытая шрамами, на что ей было либо плевать, либо она нарочно из напоказ вставляла. - Уж никак не думала, что даже ты заглянешь на огонек. - Улыбаясь до ушей подошла она к мужчине и со всей дури двинула его по плечу... В смысле дружески хлопнула его по плечу...
   - Давно не виделись, Фридро. - Ответил Рейналд таким же хлопком. - Тебя-то как в эти края занесло? Не думаю, что тут есть много работы для твоих... Навыков.
   - Обижаешь! Я сюда не по работе: у меня ботинки поизносились, думала в Ничейных Землях гидру зарезать - говорят из их шкуры отличная обувь получается. Да вот по пути о сборе узнала, решила заглянуть.
   - Ой да ладно, мне можешь лапшу на уши не вешать: я-то знаю, что ты сюда за бесплатной жрачкой пришла.
   - Ха-ха-ха-ха!! - Весело рассмеялась женщина. - Хм? А я смотрю у тебя новые друзья появились? - Внимательно осмотрела она сначала меня, а вот на Юфи ее взгляд остановился, а миг спустя она как-то подобралась, сосредоточилась... Миг назад тут стояла просто веселая женщина, а сейчас передо мной был полностью готовый к бою воин. - Давненько я не чувствовала себя добычей. - Усмехнулась Фридро. - Может проверим, достойна ли ты такого хищного взгляда? - С каким-то нетерпением спросила она у Юфи, которая теперь тоже была значительно напряжена.
   - На улице и без меня. - Отрезал Рейналд. - Не хочу, чтобы меня выкинули отсюда вместе с вами.
   - Пожалуй ты прав, мне совсем не улыбается остаться сегодня без ужина. - Усмехнулась Фридро, отводя взгляд от Юфи и снова расслабляясь. - И где ты только умудрился найти таких интересных друзей...
   - !!! - Продолжить болтовню нам не дало появление хозяики дворца.
  
   - Во-первых хочу выразить свою благодарность всем собравшимся за то, что откликнулись на мой призыв. - Первым делом заявила появившаяся женщина. Лет двадцать пять - тридцать, не более, одета на удивление просто: кожаные штаны, такая же кожаная курточка, кинжал на поясе. Я конечно не знаток средневековой моды, но я представлял себе дворянок совсем не так. Более того, женщина не стала садиться на свой трон-стул, а вместо этого встала на краю своего "подиума", и по-армейски сложила руки за спиной, при этом продолжая осматривать собравшихся цепким взглядом. - Небольшое предисловие перед тем, как я перейду к цели данного собрания. - Говорит четко, ясно, по делу. Эта дамочка явно решила разрушить все мои стереотипы средневековых "леди высокого полета". - Как вам всем известно, "Ничейные Земли" являются частью Олариса на протяжении многих веков, и за все это время никто так и не смог удержать эту землю под своим контролем, хотя попытки и были. Мы все знаем причину такого исхода: трудная земля, трудные обитатели, но в принципе сложившаяся ситуация устраивала как Короля, так и все сти Великих Дома.
   - Полагаю что-то изменилось? - Произнес один из группы гномов, что я заметил раньше.
   - Именно. - Кивнула Эльвира, даже не обратив внимание на то, что ее перебили. - В течении нескольких последних лет на территории Ничейных Земель набирала силу банда бандитов под предводительством некоего Лорда Лесов.
   - Уж точно не лорд изобретательности... - Усмехнулся один из гномов, на что Эльвира вежливо улыбнулась, но очень выразительно взглянула на гнома.
   - Бандиты в тех землях не редкость, и в том, что одна из их банд набирает силу нет ничего удивительного. Проблема заключается в том, что недавно этот "Лорд Лесов" набрал достаточно сил и людей, чтобы перекрыть дороги, ведущие через Ничейные Земли. Назвал себя хозяином Ничейных Земель и требует пошлину за проезд.
   - Опрометчиво. - Усмехнулась стоящая рядом с нами Фридро.
   - Опрометчиво. - Согласилась Эльвира. - И тем не менее проблематично. Думаю если вы знакомы с политической обстановкой в Оларисе, то понимаете, что использовать армию для того, чтобы поставить на место зазнавшегося бандита мы не можем, однако мы имеем дело не с организованой страной, а со сворой бандитов... - Жанщина замолчала, очевидно ожидая, что мы сами поймем, что она имеет в виду.
   - Чтобы убить змею достаточно отрубить голову. - Покивала Фридро.
   - Именно. Лорд Лесов - единственное, что удерживает эту свару отбросов вместе. Нет Лорда, и все бандиты разбегутся по темным углам.
   - Так вот, зачем мы собрались... - Покивал не знакомый мне наемник из людей.
   - Именно. Вы разобьетесь на небольшие группы, достаточно маленькие, чтобы их было трудно засечь, проникните в Ничейные Земли и устраните Лорда Лесов.
   - Оплата? - Первой поинтересовалась Фридро уже поглаживая свой "кинжал", больше похожий на короткий меч. Эта работа эй явно пришлась по вкусу.
   - Деньгами не обидем, думаю никто не может пожаловаться на скупость Дома Фатрум. Ну а тот, кто принесет мне голову этого "Лорда", получит сами Ничейные Земли. - Вдруг заявила она.
   - ... - В зале повисло молчание.
   - Вы меня верно услышали. - Усмехнулась она. - Тот, кто принесет мне голову Лорда Лесов, станет Бароном Ничейных Земель, и Дом Фатрум подтвердит его титул, так что никто не сможет назвать его самозванцем вроде того же Лорда Лесов.
   - А вам какая с этого польза?
   - Как вам сказать... - Прошлась Эльвира вдоль своего подиума. - Это не первый раз, когда Ничейные Земли одаривают нас проблемами сверх меры. Сегодня какой-то Лорд Лесов, вчера массовая миграция Гидр, завтра еще что-нибудь... Мы давно хотели навести порядок в этих землях, и то, что раньше это не получалось, не причина сдаваться. Если новый Барон сможет избавить нас от необходимости оглядываться на Ничейные Земли с опаской, мы будем очень благодарны. Естесственно мы готовы оказать содействие новому Барону в наведении этого самого порядка... В умеренных размерах, конечно же. Вопросы есть?
   - А почему вы с этим Лордом не договоритесь? - Поинтересовался я. - Если он приструнил бандитов, то голову имеет и наверняка пойдет на компромис.
   - Потому что он - бандит. - Просто ответила Эльвира. - Дом Фатрум никогда не пойдет на сделку с таким, как он. С другой стороны Наемники, ставшие Баронами земель Олариса - вполне нормальное явление. Чуть ли не все Бароны, не являющиеся частью одного из Великих Домов имеют именно такую родословную. - Женщина осмотрела собравшихся, но вопросов больше нет. - Раз вопросов больше нет, то не стану больше отвлекать вас от трапезы. Комнаты для всех собравшихся уже приготовлены, а те, кто согласен с условиями найма, соберутся завтра здесь в семь утра: тогда мы распределим вас на группы и вы отправитесь выполнять задание. До завтра. - Кивнула она собравшимся и покинула зал.
   - Хммм... - Задумался я. - Ей можно доверять?
   - Смотря в чем. - Усмехнулся Рейналд, наблюдая за тем, как Фридро уже набивала свой рот отборными мясными деликатесами.
   - В смысле? - Не понял я.
   - Не думаю, что она соврала нам: дом Фатрум ценит свою репутацию среди наемников. Однако несмотря на их происхождение и предпочтение "прямых подходов", я очень удивлюсь, если у Эльвиры нет еще пол дюжины причин отдать знатный кусок королевства в руки незнакомца. Да хотя бы тот факт, что сейчас Три Дома готовы друг другу в глотку вцепится заставляет задуматься: появление очередного Барона, к тому же должника Фатрум может хоть и немного, но пошатнуть балланс. Не удивлюсь, если там еще черт знает что наплетено: Три Дома те еще интриганы, с ними всегда надо держать ухо в остро: они тебя используют так, что ты ничего не поймешь, а потом еще благодарен будешь.
   - И тем не менее вы беретесь за их задания?
   - Беремся. - Кивнул он. - А какое нам дело, что там происходит за закрытыми дверями, если условия контракта соблюдены? Задание есть, задание выполнено, награда получена. Все. Копать глубже, это копать себе могилу. - Логично мыслит: меньше знаешь, крепче слишь...
   - Так вы возьметесь за это конкретное задание?
   - Хммм... - Рейналд задумался, переглянувшись с Элин. - Наверное. Ну на ночь точно останемся: нечасто удается поспать в таком комфорте, а утром видно будет.
   - Понятно. - Протянул я, беря Юфи за руку и направляясь к столу с едой: за последнее время я уже научился понимать, когда терпение этой Химеры подходит к концу и мне стоит обратить на нее внимание и уделить ей время.
   - Только не говори мне, что ты тоже собираешься гоняться за этим Лордом? - Поинтересовалась Юфи, с удовольствием поглощая свою порцию незнакомого мне салата.
   - Конечно нет! - Отмахнулся я. - Но это собрание еще больше меня убедило, что в Ничейные Земли лучше не соваться. Но куда дальше направиться? Не знаю пока.
   - ... - Юфи безразлично пожала плечами, мол какая мне разница? Куда ты, туда и я...
   - Но думаю на ночь мы тут останемся: сдается мне местные кровати не чета тем, что в нашей таверне.
   - Хммм... - Улыбнулась девушка, с игривыми искорками в глазах. И ее ее намерения стали очень скоро очевидны: не прошло и несколько часов, как наемники разошлись по своим покоям, и мы были не исключением. - Не надо, я сегодня сама все сделаю. - Прошептала девушка мне на ухо, одновременно с этим толкая меня на просторную кровать и начиная неспеша стягивать с себя одежду. Вот она отправила последний клочок ткани в угол и уже забралась на кровать, как дверь в нашу комнату распахнулась настеж, на пороге появился закутаный во все черное человек с арбалетом в руках.
   - Сдохни... - Хотел он было что-то прокричать, прежде чем спустить курок, но в тот же миг оказался прибит к стене! Юфи держала беднягу за горло одной рукой, и выражение ее лица не предвещало неудачливому убийце ничего хорошего.
   - Да как ты смеешь!! - Прошипела рассерженая химера, просто сжав руку в кулак, раздавливая его горло в кашу. - Черт, теперь руки мыть надо... - Досадно осмотрела она свою руку, покрытую кровью до самого локтя.
  
   - Юфи, оденься побыстрее, думаю это был не случайный визит. - Произнес я, быстро натягивая штаны, и рассматривая одежду нападавшего. Черная, кожаная броня, такая же черная ткань, и черные ремни. Это не какой-то лесной бандит, тут издалека видна качественная экипировка. Что из этого следует? Из этого следует, что перед нами профессионал, но в то же время кто заказал меня, или Юфи? Некому, а из этого следует, что мы просто попали под горячую руку, и скорее всего в окресностях нашей комнаты имеются еще подобные, закутаные в черное типы.
   - Чтоб этих тварей... - Бормотала что-то нелицеприятное себе под нос Юфи, одевая только что скинутую одежду. Ну а я тем временем подошел ко входу в комнату и осторожно выглянул наружу. Корридор, полдюжины дверей, включая нашу, лестница. Нас и других наемников расположили в одной из башен, немного возвышающейся над основным строением цитадели, хотя разделять их было глупо: все строение представляло из себя один каменный массив. Как бы то ни было, наша комната была крайней, а все остальные двери тоже были распахнуты. - Что там? - Уверенно вышла Юфи в корридор и заглянула к нашим соседям. - И какие из них наемники?
   - ... - Кажется я начинаю привыкать к виду трупов: в соседней комнате на кровате лежал человек, украшеный арбалетным болтом в лоб.
   - Ребят, ну чего вы в самом деле? Мы же можем поговорить, обсудить наши проблемы, найти совместное решение... - Раздался со стороны лестницы незнакомый мужской голос. - Да чего вы такие нервные?! - Вдруг рявкнул невидимый мужчина, после чего буквально влетел в корридор с лестницы, ведущей наверх, а рядом с ним в каменный пол воткнулся арбалетный болт. Воткнулся в камень! Тут точно магия замешана... - О!! Знакомые лица! - Влетевший в корридор "человек" оказался химерой, обладающий гораздо более мощными, чем у Юфи рогами, копытами на ногах и коротеньким, тонким хвостом с кисточкой на конце. Он ловко перекатился, вскочил на ноги, и понесся прямо на нас. - Советую шевелить ногами, эти парни не из разговорчивых. - Усмехнулся он, быстро сокращая между нами дистанцию, а за его спиной с лестничного проема показались три фигуры, облаченные в точно такую же "униформу", что и наш визитер. Один из них уже прицеливался из своего арбалета, а два других держали в руках по короткому мечу и кинжалу и не собирались отставать от бегущего химеры, разве что они старались придерживаться стен, чтобы не перекрыть арбалетчику линию огня. Я еще ничего не успел осмыслить, как арбалетчик нажимает на спуск, химера, как будто почувствовав опасность, резко пригибается, а в следующий миг Юфи резко выбрасывает руку в сторону моего лица.
   - Хм? - Удивленно фокусирую я взгляд на кончик арбалетного болта, замершего в сантиметре от моего носа.
   - Зря вы так... - Совершенно спокойно произнесла Юфи, направляясь в сторону нападавших людей. Ой, не нравится мне ее голос... Я видел Юфи, когда она злилась, но то, что я услышал в ее голосе сейчас... Мне потребовалось все свое самообладание, чтобы не сделать от нее шаг назад или не передернуть плечами. Не завидую я этим...
   - Хм? - Пробежав мимо проигнорировавшей его Юфи, химера немного замедлилась и оглянулась назад. - Она рехну... - Начал было он, но так и замолчал, с открытым ртом: Юфи приблизилась к двум бегущим ассасинам достаточно, чтобы атаковать их...
   - ! - Я тоже был удивлен! Вот только скорее всего совсем не так, как этот химера. Дело в том, что пара нападавших ассасинов все еще была жива! Нет, Юфи заметно превосходила их как в силе, так и в скорости и реакции, но... Этого было не достаточно! Ассасины быстро смекнули, что имеют дело не с обычным человеком, и недооценивать Юфи не стали, вместо этого сфокусировав все свое внимание на рассерженую девушку. И несмотря на физическое превосходство Юфи, они имели другие преимущества. Во-первых у них имелось оружие, а значит значительное превосходство в радиусе поражения. Во-вторых они мастерски друг друга прикрывали: вот Юфи уворачивается от взмаха одного из мечей, пытается приблизиться к своему противнику, но тут у нее на пути встает клинок его напарника, и девушке приходится отпрянуть назад! Ну и в третьих эту пару прикрывал арбалетчик, мастерски стреляя так, чтобы не задеть своих, но при этом заставляя Юфи либо отпрянуть в сторону, либо открыться...
   - Она что, не знает никаких боевых искусств? - Удивленно спросил химера, завернув в одну из комнат, и затащив меня вслед за собой. - Не стой посреди корридора, пристрелят же!
   - Не думаю, что она им обучалась... - Отстраненно пробормотал я, выглядывая из-за угла и напряженно наблюдая за боем. И бой этот мне совсем не нравился: одна за другой, на теле девушки начинали появляться порезы. Пока что маленькие, но было очевидно, что гораздо более опытные противники начали подстраиваться под грубый напор Юфи и находили все больше и больше возможностей ее достать. - Хм? - Краем глаза я заметил, что затащивший меня в комнату с трупом наемника химера, возится с чем-то на полу. - Что ты делаешь? - Поинтересовался я, на секунду отвлекшись от боя.
   - Инструмент собираю, не видно что ли? - Так же отстраненно ответил он, возясь с какими-то трубочками.
   - Инструмент?
   - Флейта. - Гордо заявил он, представив моему взгляду вроде как самую обычную флейту. Хотя разве флейту можно разобрать на части? Понятия не имею, я от музыки так же далек, как и от сражений.
   - И что ты...
   - Помолчи! - Шикнул он на меня, усевшись на пол в позу лотоса и поднеся флейту к губам.
   - !! - В тот же миг, как флейта издала первый звук, я понял что что-то не так: краски стали ярче, звуки громче, движения медленнее... Хотя не медленнее, просто я стал все воспринимать быстрее!
   - Плохо дело, она меня отталкивает! - Не успел я насладиться новыми ощущениями, как все исчезло, а мужчина задумчиво уставился на меня. - Вы вроде как вместе? Можешь убедить ее не "отталкивать" мою мелодию?
   - В смысле? - Не понял я.
   - Она меня не слышит, она слишком поглощена боем. Попроси ее меня услышать! Да побыстрее!
   - Юфи! Слушай! - Рявкнул я в корридор, одновременно с этим махнув рукой так и не представившемуся химере.
   - !!! - И снова эта волшебная мелодия, замедляющая весь мир вокруг, и наполняющая его новыми красками... Вот только на этот раз мелодия не прервалась, а когда я опомнился и выглянул в коридор, посмотреть как там Юфи, то сильно удивился: во-первых я гораздо четче видел движения как Юфи, так и ее противников, ну а во-вторых девушка теперь двигалась совсем не так, как раньше. Сейчас ее движения стали плавными, текущими, но не менее стремительными! Она как будто двигалась под музыку... Под реквием напавших на нас людей! Теперь даже командная работа не помогла нападавшим: Юфи как водный поток "обтекала" и птклоняла клинки противников голыми руками, приближаясь к ним все ближе и ближе. Нет, они так до конца и не сделали ни единой ошибки, просто теперь Юфи находилась на совсем другом уровне: вот она схватила одного из ассасинов за руку и тут же ее сломала! Ну а дальше исход был предрешен: пара секунд и два "мечника" оказались мертвы, но заняться арбалетчиком Юфи не довелось: как только она выпрямилась и приготовилась преодолеть дистанцию до последнего противника, из его груди вдруг показался окровавленый клинок.
   - Ага, смотрю вы двое еще живы. - Улыбаясь до ушей произнес Рейналд, отправляя захлебывающегося собственной кровью арбалетчика в угол, но оставляя его в поле своего зрения: мало ли...
   - Говорила же, что тут будут выжившие. - Вышла из-за спины Рейнался Элин, от вида которой Юфи сморщилась, как будто съев целый лимон. - Не станет бард играть свою мелодию просто так. - Кстати о мелодии: она исчезла и мое собственное тело вдруг стало казаться медленным и неуклюжим.
   - Вы знакомы? - Выглянул из-за моей спины мужчина, осмотрев новоприбывших. - Какие прекрасные новости! А я уже думал, что тут и помру. - Усмехнулся он, гораздо более уверенно выходя в корридор.
   - Хм? Я видел тебя з зале, но не думаю, что мы раньше встречались. - Задумчиво осмотрел химеру Рейналд.
   - Росис Рамдел, странствующий бард к вашим услугам, господа. - Выполнил он сложный реверанс. - Но думаю сейчас нам не до любезностей: думаю этих типов тут будет побольше. - Кивнул он на ассасинов.
   - Верно. Похоже, что замок под нападением, правда я понятия не имею, кто на такое решится, но это не важно. - Пожал плечами Рейналд. - Думаю надо попытаться найти других выживших и пробиваться к Эльвире.
   - Логично. - Кивнул Росис. - Кто из вас знаком с планом замка?
   - ...
   - ...
   - ...
  
   - Ладно, идем. - Пожал я плечами: нет, с планом замка я не знаком, но я немало лет проработал в огромном универе, и естественно с планом этого универа никогда не заморачивался. Со временем просто научился ориентироваться внутри огромных зданий, тут главное иметь представление о ключевых местах здания, вроде главного входа или внешних стен, и твоего местоположения относительно их. А дальше уже не трудно понять, в какую сторону надо идти, чтобы прибыть куда надо.
   - И когда ты успел ознакомиться с планами? - Усмехнулся Рейналд.
   - Хочешь сам поработать путеводителем?
   - В принципе я помню, как мы сюда пришли, вот только лестничный пролет там обрушен. - Пожал он плечами. - Тем же путем обратно нам не попасть.
   - Обрушился? Я ничего не слышал. - Почесал затылок Росис.
   - Была использована магия. - Подала голос Элин. - Пролет обрушили под прикрытием "Тишины".
   - Серьезно нас обложили... - Протянул Росис. - И кому в голову взбрело устроить полноценное нападение на Фатрум?
   - Мы будем болтать, или все же направимся в путь? - Перебил я их, обдумав новую информацию. - Нам туда. - Уверенно показал я туда, откуда на нас напали ассасины.
   - Ну, другого варианта у нас все равно нет. - Пожал плечами Рейналд, направляясь в указаном направлении. - Я пойду впереди, Элин, прикрой меня.
   - Угу. - Кивнула эльфийка, устроившись в конце нашей небольшой группы.
  
   - Слишком тихо... - Проворчал Рейналд, держа как свой щит, так и меч в боевой готовности.
   - Мы идем вдоль внешней стены. - Пожал я плечами: спустя пару корридоров и несколько лестниц мы оказались в длиннющем коридоре, в который выходили редкие толстенные деревянные двери. Все они были заперты, так что мы продолжали идти вперед... - Кто будет тут патрулировать? Этим корридором скорее всего только прислуга и пользуется. - Я кивнул на нередкие стопки каких-то ящиков и бочек, стоящих вдоль стен этого корридора.
   - Откуда ты знаешь, что это внешняя стена? - Полюбопытствовал Росис, осматриваясь по сторонам.
   - Ну во-первых с правой стороны нет ни одной двери. - Усмехнулся я. - Во-вторых присмотрись: правая стена построена из огромных каменных глыб, которые и требушетом не сразу пробьешь. А с другой стороны у нас обычная кирпичная стена. - Пожал я плечами: вполне логичная конструкция: если все стены делать под два метра толщиной, внутри замка ни на что места не останется. - Если я не ошибаюсь, то как только корридор закончится, мы окажемся недалеко от... - Договорить мне не дала... Взорвавшаяся передо мной кирпичная стена!
  
   - Угх... - Я потерял сознание? Помню разлетающиеся кирпичи, сильный толчок в грудь, больный удар спиной о каменный пол, потом боль в затылке, тьма. - !!! - Открыв глаза я чуть было не открыл и рот: ожидаемо, я валялся на полу вместе с осколками того, что недавно было стеной, а передо мной стояла Юфи. Вот только поразил меня не вид спины девушки, а то... Существо, которое стояло перед ней: под три метра ростом, серая, грубая кожа, больше похожая то ли на древесную кору, то ли на камень, деформированая голова, напоминающая человеческую лишь наличием рта, носа да глаз. Ни ушей, ни волос нигде не было видно, впрочем как и одежды - разве что грубая ткань, закрывающая его промежность. В руках эта тварь держала самое настоящее бревно: с одной стороны древестный ствой был слегка отесан, видимо чтобы легче было держать своими огромными лапищами, а с другой стороны этот ствол был окольцован несколькими железными лентами. И сейчас Юфи как раз удерживала этот конец бревна обеими руками, в то время как это огромное существо наваливалось на девушку всей своей массой.
   - Букха-ашка... - Прохрипело существо. - Рас-с-сдаф-флу-у! - Продолжало хрипеть существо обеими лапами держа свое бревно и судя по вздувшимся мускулам, действительно пытающееся раздавить Юфи.
   - Угх... - Прошипела девушка, как рассерженая кошка, падая на одно колено, но все еще удерживая оружие этой твари над головой. Черт, хватит зевать, надо что-то делать!
   - !! - Быстро осмотревшись по сторонам, я понял, что дело плохо: Элин валялась без сознания у противоположной стены, Росис нашелся недалеко от эльфийки, и хоть он вроде как шевелился, но до полноценной деятельности еще было далеко. А Рейналду досталось больше всех, ведь он находился ближе остальных к тому пролому, из которого и появилась эта тварь. Сейчас мужчина валялся прямо посреди корридора лицом вниз и не двигался, надеюсь жив хотя бы... Видимо Юфи успела закрыть меня от разлетающихся кирпичей, вот я и пришел в себя первым. Блин, что делать? Если так пойдет и дальше, то Юфи действительно как букашку раздавят... Тут мой взгляд упал на меч Рейналда, валяющийся недалеко от своего бессознательного хозяина, и еще до того, как я что-то решил, тело уже начало действовать. То ли страх, то ли адреналин, но пару секунд спустя я уже держал клинок в руках. Что дальше? Попытаться его отвлечь? Да он меня одним ударом прибьет. Рубить? Нет, это не топор, а меч: без тренировки велики шансы того, что клинок просто отскочит от очевидно прочной шкуры твари. Остается тыкать, тут особого ума не надо. Куда? Если выглядит, как человек... Отдаленно... Разговаривает, как человек... Опять же, отдаленно... То может и артерии имеет там же, где человек? Не став больше медлить, я засунул свой страх и подальше, мысленно попросил свой организм порцию адреналина побольше, и рванул к здоровяку. Последний либо не посчитал меня за угрозу, либо был слишком сфокусирован на "букашке", так упорно отказывающейся быть раздавленой, но я смог без препятствий приблизиться к боку этой, оказывается еще и вонучей, твари. Ну а тут я лишь отдал данное дедушке Эйнштейну: помножил свою скорость на собственную массу, и воткнул меч прямо здоровяку подмышку. Уж не знаю, перерезал ли я его артерию, или нет, но метровый кусок стали, воткнутый по самую рукоять возымел немедленное действие.
   - РГРА-А-А-А!!!! - Тут же взревело существо, дернувшись назад и собираясь отмахнуться от меня, вот только я уже отпустил меч и "нырнул" прочь. Я хоть никакими боевыми искусствами не занимался, но в спортзал ходил, и как кувыркаться, знал. Хотя делать это на каменном полу, вместо матов не доставляло особого удовольствия.
   - Сдохни!!! - Рявкнула Юфи, не собираясь упускать свой шанс: как только здоровяк удалил свою массу со своей дубины, Юфи тут же отшвырнула ее в сторону, и недолго думая просто прыгнула ему на грудь, обхватив его шею одной рукой, а второй... Вторую руку девушка не долго думая загнала здоровяку прямо в глаз! По локоть! Здоровяк тут же прекратил орать и спустя пару секунд недвижимой тушей рухнул посреди корридора.
   - Какого... Черта... - Услышал я слабый голос Элин: девушка хоть и шаталась, но целенаправленно шла к трупу. - Что здесь делает пещерный тролль? - Скорее у себя самой спросила она. - Отойди. - Попросила она все еще злобно сверкающую глазами на тролля Юфи.
   - А ты мне не указывай! - Тут же отозвалась химера, явно готовая продолжить разборки.
   - Юфи, не сейчас. - Помотал я головой, на что девушка рассержено фыркнула, но все же отошла от трупа. - А что такое? - С любопытством поинтересовался я, заметив, что Элин собралась колдовать.
   - Тролля так просто не убить - он уже начал регенерировать свой глаз... И мозг... - Эльфийка все еще шаталась, но упрямо начала что-то вырисовавать пальцами в воздухе. - Регенерацию этих тварей может остановить лишь огонь или кислота. Пламя! - Гораздо более твердым голосом произнесла элин, и в тот же миг от ладони девушки прямо в нанесеную Юфи рану протянулся самый настоящий огненный "лазер". Вроде как насквозь голову не пробил, но горелым мясом завоняло немедленно. - Теперь можно передохнуть. - Уселась она на пол там, где стояла. Как там остальные?
   - Жив... - Раздался вялый голос Росиса.
   - Бывало и получше... - Ого!! Рейналд все же жив. - Как там окружение? - Мужчина сделал несколько неудачных попыток встать, но быстро сдался и остался лежать.
   - Больше троллей не вижу. - Пожал я плечами, выглянув в ту дыру в стене, сквозь которую к нам и проник этот тролль.
   - Хоть какие-то хорошие новости. - Усмехнулся Рейналд. - Хорошо он нас приложил, нечего сказать...
   - Думаю нам надо сделать небольшой привал. - Принял я решение, копаясь в своей сумке: ох, не зря я закупался медикаментами... - Юфи, присмотри пожалуйста за окружением.
   - ... - Девушка неопределенно пожала плечами, но все же отошла к пролому в стене.
  
   - Юфи. - Пока остальные тратили мои медицинские запасы, я подошел к привалившейся к стене девушке, сейчас осматривающей пустой коридор задумчивым взглядом. Уж не знаю, когда это произошло, но в последнее время я стал замечать, что могу гораздо лучше читать ее эмоции, и сейчас она была явно не в духе. - Что такое?
   - ... - Девушка странно на меня покосилась, но отпираться не стала. - Я на тебя зла. - Заявила она.
   - ... - Я прислонился к противоположной от нее стене, вопросительно взглянув на нее.
   - Мне не нравится, что ты поставил себя под удар. Тем более из-за меня! - Пробормотала она. - Но в то же время я рада... Что ты пошел на это ради меня. - Так вот, почему она такая хмурая...
   - Сейчас конечно не время это обсуждать, но раз ты сама подняла эту тему, то может мне напомнить, что ты сказала мне, когда я попытался прикарманить арбалет тех бандитов?
   - ... -Юфи только еще больше нахмурилась.
   - "Тебе не надо заморачиваться с этими игрушками, я сама позабочусь о всех подобных проблемах". А ведь будь у меня арбалет, и не пришлось бы подставляться под удар.
   - Ну и что? - Надулась она, раздраженно виляя хвостом. - Мне просто надо стать сильнее, вот и все. - Упрямилась она.
   - ... - Я пожал плечами. Она конечно не могла предвидеть, что на нас не какие-то бандиты будут нападать, а полноценные тролли, но в то же время мне совсем не нравится быть совершенно бесполезным. Я конечно понимаю, что в ближнем бою от меня толку мало, но для того, чтобы пользоваться арбалетом особого ума не надо.
   - Вы там как? Готовы продолжить путь? - Подошел к нам Рейналд.
   - Вполне. Как раны?
   - Магия творит чудеса. - Усмехнулся он. - Куда пойдем-то?
   - По следам разрушения этой твари. - Кивнул я на труп тролля. - Уж не знаю, как подобная тварь появилась в замке, но очень сомневаюсь, что он прибыл к нам из какого-нибудь темного угла. Скорее всего мы выйдем к главному входу, или центральному залу.
   - Или к порталу. - Подала голос Элин.
   - Порталу?
   - Ты правильно заметил, что пробраться в замок пещерный тролль никак не мог, а значит он появился уже внутри. Мы имеем дело не только с профессиональными ассасинами, но и с умелыми магами, способными открыть пространственный переход как минимум за границу города. И мы собираемся отправиться прямо к ним?
   - Хммм... - Я задумался. - Именно! - Принял я решение. - Я конечно с Эльвирой лично не знаком, но не думаю, что она будет сидеть без дела, когда на ее дом нападают. И где наибольший шанс встретиться с хозяйкой дома, как не в месте "прорыва"?
   - Тогда чего мы ждем? - Первым шагнул в пробой Росис.
  
   - М-да, похоже, что пещерные тролли не знакомы с концепцией дверей... - Пробормотал я, перешагивая через очередную груду кирпичей: сперва я думал, что этот здоровяк вышел на нас по какому-то звериному чутью, или что-то в этом роде, но судя по тому, что он проламывал буквально каждую стену, которая осмеливалась встать у него на пути, скорее всего он напоролся на нас случайно...
   - Тихо! - Вдруг замер идущий впереди Рейналд. - Слышите?
   - Не особо... - Пожал я плечами, ничего необычного так и не услышав.
   - В той стороне идет бой. - Показала Юфи в сторону. - Но думаю нам не надо вмешиваться... - Добавила она.
   - Почему? - Поинтересовался я, все же продвигаясь в указаную сторону. Ответ на мой вопрос не заставил себя долго ждать.
   - Ха-ха-ха-ха!!!! И это все, на что вы способны, слабаки?! - Раздался веселый голос из-за угла, а когда мы свернули за этот угол, то оказались в коридоре, одна сторона которого имела множество окон, выходящих во внутренний дворик замка на уровне третьего этажа. Именно со стороны этих окон и раздавался прекрасно знакомый мне голос.
   - ... - Выглянув в одно из окон, я ожидаемо увидел Фридро, которая судя по всему была несказанно рада сложившейся ситуации. Вот только вместо ожидаемых ассасинов, ее противниками оказались сразу два тролля! Один из них уже валялся на земле с отрубленой головой, а второй пятился назад, пытаясь заблокировать удары здоровенного двуручного топора, которым Фридро орудовала, будто это была березовая веточка! М-да, теперь я верю, что она отправилась охотиться на гидр ради пары ботинок.
   - И где таких слабаков, как ты только находят?! - Продолжала она наседать на бедного тролля, лишь ускоряясь, и полностью игнорируя раны на своем теле... Хм? Раны? Осмотрев Внутренний дворик, я заметил полдюжины тел в черных одеждах ассасинов... - Ха-ха-ха-ха!!!! - Продолжала веселиться женщина...
   - Думаю нам не надо вмешиваться. - Задумчиво протянул Рейналд.
   - Почему? Элин или Росис наверняка смогли бы ей помочь?
   - Ты... Никогда не встречался с берсерками что ли? - Взглянул на меня Росис, как на сумасшедшего. - Отсюда может трудно увидеть, но присмотрись к ее глазам.
   - Хм? - Снова выглянув в окно, я присмотрелся к Фридро и непроизвольно передернул плечами: у нее не было глаз! Вместо этого, в ее глазницах горел алый огонь.
   - Она сейчас друзей и врагов различает очень смутно, так что нам лучше держаться от нее подальше. - Объяснил Рейналд. - Идем.
  
   - Что это вообще такое? - Поинтересовался я, продвигаясь дальше по корридору, но все еще косясь в сторону окон, где все еще раздавался веселый смех Фридро.
   - Что-то вроде боевого транса, часто практикуемого разными школами. - Ответил Рейналд. - Разница в том, что этот вариант во много раз превосходит альтернативы. "Галдера", как называют эту технику сами варвары, толкает тело и разум человека далеко за все возможные пределы: сила, скорость реакции, практически полная невосприимчивость к боли, а то, что во время этой техники берсерки по сути вводят себя в состояние временного безумия значит что всякие магические трюки вроде контроля сознания или иллюзий тоже бесполезны. Проблема в том, что "Галдера" буквально высасывает все соки из человека в обмен на такую силу, а из-за состояния безумия, ее пользователи не могут вовремя остановиться, так что все, кто ее использовал... Использовал ее один-единственный раз.
   - Постой!! Хочешь сказать, что Фридро умрет?! - Удивился я.
   - Она? Она нас всех переживет. - Усмехнулся Рейналд. - Она из чистокровных варваров, и уж не знаю как и почему, но они не только могут пользоваться Галдерой гораздо дольше остальных, но вполне себе умеют останавливаться до точки невозврата. Я как-то у нее интересовался у нее на эту тему, но она ничего толкового мне не ответила. То ли они сами не понимают, как это делают, то ли тщательно скрывают свою тайну. Что в принципе и понятно: представь армию из нескольких десятков тысяч людей, способных голыми руками пещерного тролля избить как младенца.
   - Как они еще весь мир не захватили? - Усмехнулся я, на что Рейналд, Элин и Росис как-то странно переглянулись. - Я что-то не то сказал? - Прищурился я.
   - Давай закроем эту тему. - Протянул Рейналд. - Здесь, на Юге, не принято обсуждать причину, по которой варварам пришлось стать настолько... Устрашающими.
   - ... - Хмм... Любопытно, но пожалуй сейчас не время докапываться до этого.
   - Лучше скажи, имеешь ли ты представление, куда нас ведешь? - поинтересовался Росис.
   - Конечно. - Уверенно кивнул я. - Зная, где находится наша башня, внешняя стена и внутренний дворик относительно друг друга, понять куда нам надо идти проще простого. - Пожал я плечами. - Нам главное найти лестницу...
   - Осторожно, впереди враг! - Вдруг заявила Юфи, хватая меня за плечо и отталкивая в конец группы, а главное себе за спину. Рейналд тут же напрягся, на кончиках пальцев Элин заиграли искорки, а в руках Росиса из ниоткуда появилась его флейта. Все внимательно следили за поворотом, из-за которого слышались приближающиеся шаги, звон металла о металл и сдавленая ругань в несколько голосов.
   - Куда ты смотришь?! Я же сказал, прикрой меня слева! Этот тип чуть было не отрубил мне голову, где тебя драться учили, нелюдь ты бездарная?! - Сумел я разобрать часть приближающегося грохота, а в следующий миг из-за поворота к нам выскочили двое.
   Первым был высокий эльф, разодетый так, как будто он собрался на бал, а не на поле боя: шелка, кружева, яркие цвета, куча разных акксесуаров... Такое ощущение, что он хотел выглядеть как дворянин, при этом ни разу не видев настоящих дворян. Этот тип был вооружен такой же вычурной шпагой в одной руке и не менее ослепительным кинжалом в другой, но хоть он и выглядел как сбежавший из цырка клоун, ему надо было отдать должное: он сейчас сдерживал напор сразу трех типов в черных одеждах, и хоть теснота корридора не давала ин окружить эльфа и полностью использовать свое численное преимущество, я уже видел, что эти ассасины более, чем способны постоять за себя.
   Вторым к нам выскочил тип неизвестной внешности и пола, закутаный в черный балахон и с накинутым на голову капюшоном. Ах да, он мне еще во время собрания приметился: стоял в дальнем углу и не отсвечивал... И как раз это его желание не отсвечивать и привлекло мое внимание. По поводу этого типа сказать можно было на удивление мало: сражался он используя трофейным меч ассасинов, и даже по руке, держащей меч ничего нельзя было понять: плотная, кожаная перчатка могла находиться как на женской, так и на мужской руке.
   - О, смотри-ка, оказывается я не единственный компетентный наемник в этой сваре. - Усмехнулся эльф, заметив нас. - Может прекратите зевать, и поможете мне? Эти типы на удивление настырны! - Закутаный в балахон тип на нас никак не отреагировал, просто продолжая отбиваться от наседающий врагов. - Да побыстрее: через несколько секунд их стрелки из-за угла подоспеют.
   - Ну да, куда ж без них... - Пробормотал Рейналд, подняв щит, и быстрым шагом направляясь к отступающей в нашем направлении парочке. - Юфи, прикроешь балахонистого, а эльф на мне?
   - Вот еще! - Вдруг возмутилась девушка. - Не стану я помогать этой бабе! - Бабе? И как она... Впрочем не важно, думаю в этом вопросе ей можно доверять.
   - Хорошо, тогда наоборот. - Закатил глаза к небу мужчина, быстренько перестроившись на другую сторону корридора. - Элин, Росис, прикройте нас.
   - О стрелках не волнуйтесь, я их возьму на себя. - Кивнула эльфийка, уже начав рисовать какие-то светящиеся знаки прямо в воздухе, а Росис даже не стал отвечать, просто секунду спустя по корридору разлилась его мелодия, замедляя время и наполняя нас силой... И только я ничего не делал... Нет, надо как-то уломать Юфи на арбалет: стоять в стороне, руки в брюки, мне совсем не нравится! Но как? Идти напролом, вроде "я сказал, я сделаю, и ты меня не остановишь", чревато. Вдруг она решит, что раз я не откажусь от оружия, то надо просто обеспечить безопасную обстановку, где это оружие не понадобится... Например подвал заброшеного дома... Нет, надо, чтобы она согласилась разрешить мне участвовать в таких боях, и сдается мне, это будет совсем не просто...
   - Хм? - Пока я размышлял над аргументами, которые помогли бы мне уговорить упертую химеру, бой уже закончился: новая парочка и без нас сдерживала натиск группы ассасинов, а тут их численность буквально утроилась, так что когда я отвлекся от собственных мыслей, последний ассасин уже улепетывал в сторону того поворота из-за которого он недавно и появился... Нет, не судьба: изукрашеный золотом и драгоценными камнями кинжал эльф просвистел в воздухе и вошел бедняге прямо в затылок! Впечатляющая сила: это только в фильмах ножи пробивают череп, как бумагу, а на самом деле человеческий череп весьма крепкая штука, и чтобы кинжал воткнулся в затылок как в глину... Впечатляет.
   - Подумать только, эти отбросы заставили меня вспотеть! - Неверящим тоном заявил эльф, небрежно пнув один из валяющихся у его ног труп. - Будем знакомы... - Протянул он, внимательно осмотрев мою группу, как будто еще решая, достойны ли мы узнать его имя. - Вулмар, наследник древнего рода Дуаманис. - Слегка склонил он голову. - А это... - Повернулся он к все так же закутаной в балахон фигуре, сейчас стоящей у стены, немного в стороне от нас. - Не знаю, кто, или что это. - Пожал плечами Вулмар. - Но он сумел выжить, чего нельзя сказать об остальных наемниках нашего отсека. Вы можете не представляться, я все равно не собираюсь запоминать ваши имена. - Небрежно махнул он рукой, когда Рейналд собирался представиться. - Следуйте за мной. - Тоном, не терпящим возражений заявил он, направляясь в ту сторону, откуда мы только что пришли.
   - ... - Никто не сдвинулся с места. Даже "Балахонистая" продолжила стоять у стены, видимо решив остаться с нами? Последнее кстати заметно нервировало Юфи: девушка неотрывно рассматривала "Балахонистую", и ее хвост пректически не шевелился...
   - В чем проблема? - Взмолился Вулмар. - Только не говорите, что вам приспичило в туалет в такое время! - Он серьезно не понимает, или притворяется?
  
   - А ты кто такой, чтобы мне указывать? - Усмехнулся Рейналд.
   - Разве не очевидно? В экстренной ситуации командовать должен тот, кто имеет соответствующую родословную, и я очень сомневаюсь, что хоть кто-то из вас...
   - Хватит тратить время на этого павлина. - Самым наглым образом перебил эльфа Росис. - Алекс, нам куда?
   - Прямо по коридору. - Ответил я, игнорируя эльфа, решившего изобразить крайнюю степень негодования, размешаного с возмущением.
   - Не теряйте бдительности, скорее всего впереди будет еще больше врагов. - Заявил Рейналд, поудобнее перехватив свой меч с щитом, и первым направившись в указаном направлении.
   - Тебя не приглашали. - Услышал я за спиной хмурый голос Юфи.
   - Хм? - Повернувшись, я увидел, что балахонистая фигура отцепилась от стены и собиралась было следовать за нами, но Юфи видимо была этому совсем не рада.
   - ... - Балахонистая молчала, стояла на месте, но отступать не собиралась. Обстановка накалялась...
   - Юфи, сейчас не время. - Взял я девушку за руку и потянул за собой. - Разберетесь между собой потом, когда вокруг нас не будет тренированых ассасинов.
   - ... - Химера хоть и шагала вслед за мной, но взгляда от балахонистой не отрывала...
   - Вы хотя бы знаете, куда идете?! - Наконец ожила статуя высокомерного эльфа и поспешила вслед за нами.
   - Если мои расчеты верны, то совсем скоро мы быйдем к главному залу, мимо которого мы проходили по пути к Эмм... Столовой?
   - Думаю ты имеешь в виду Бальный Зал, а принимали нас в Зале Приемов. - Поправил меня Рейналд. Действительно, когда нас стражники вели в зал с остальными наемниками, мы прошли мимо гораздо более крупного зала, тогда пустовавшего.
   - Правда мы выйдем к нему на уровне третьего этажа: нам так и не удалось найти лестницу вниз. - Развел я руками. - Кажется я видел там что-то вроде второго этажа, по периметру? - Попытался я припомнить тот огромный зал.
   - Имеется такое. - Покивал Росис. - Частные ложи для более "конфиденциальных" разговоров. - Тем временем корридор, по которому мы шли, закончился. Влево и вправо шли гораздо более тесные корридоры, в которые выходили многочисленные, богато украшеные двери. - А вот и они, кажется. - Закончил Росис, подходя к ближайшей двери и прикладывая к ней ухо. - Там что-то происходит.
   - Ну так чего мы стоим? - Поинтересовался Рейналд, попытавшись открыть дверь...
   - Говорю же, это ложи для "високих" гостей. - Усмехнулся Росис, запустив руки в карманы и что-то там ища. - Лучше взгляните на нашего павлина: изображал из себя невесть что, а сам за нами поплелся.
   - Не могу же я пропустить, как вы все погибнете из-за бездарного лидера. - Развел руками эльф в ответ на повернувшиеся к нему взгляды.
   - Прошу. - Произнес Росис, осторожно открывая недавно запертую дверь. - Только потише: оттуда слышно много голосов и сдается мне, они не будут рады нашему появлению. - Прошептал бард многих таллантов, пригнувшись и бесшумно проскальзывая внутрь комнаты сквозь полуоткрытую дверь.
   - ... - Я последовал за ним и вскоре оказался в самом настоящем театральном ложе, разве что еще более удобном и роскошном: тут были и мягкий диван, и стол и стеллажи с какими-то книгами на них, а противоположная от входа стена, вернее полстены, выходила прямо на тот самый Бальный Зал, в котором сейчас действительно собралось немало народа. И не только народа: прямо в центре, на каменном полу был начертан ярко светящийся магический круг, над которым... Над которым сильно искажался воздух, как в жару над асфальтом, но кроме этого ничего: никаких сияющих арок или чего-то в этом роде. По периметру зала, у стен стояли с дюжину фигур, закутаных в черные балахоны, а недалеко от магического круга, я увидел небольшую группу уже знакомых мне ассасинов... Хотя один из них явно выделялся: голова и лицо открыты, уверенная осанка, твердый взгляд, да и судя по жестам, он сейчас отдавал приказы, а не обсуждал последние сплетни.
   - Вот ты где. - Не успели мы принять решение, что делать дальше, как со стороны главного входа в зал раздался властный голос хозяйки замка. Женщина была облачена в ту же одежду, что вчера, шла она уверенно, оружие не доставала, охраны не имела. - Похвальная наглость, заявиться ко мне домой, да еще так поздно. - Остановилась Эльвира на краю магического круга и сложила руки на груди. - Чем обязана такому нежеланному визиту?
   - Боже, боже, не думал, что ты доберешься сюда так быстро. - Развел руками лидер ассасинов. - Надо было больше людей послать.
   - Разве есть разница между одним муравьем и десятком? - Небрежно склонила голову женщина.
   - И то верно. - Усмехнулся лидер. - Тогда пожалуй пора перейти к более действенным мерам. - Мужчина щелкает пальцами, и в тот же миг стоящие по периметру люди делают шаг вперед, вскидывают руки вперед, и Эльвиру, а так же магический круг, накрыло огромным куполом синеватой, прозрачной энергии.
   - ... - Эльвира осмотрела барьер без особого интереса, продолжая стоять, как стояла.
   - Думаю ты уже встретилась с нашими временными пещерными партнерами. - Прищурился лидер ассасинов. - Вот только лучшее я припас специально для тебя. - Маги ассасинов снова провели какие-то манипуляции, магический круг на полу вспыхнул особо ярко, и спустя пару секунд перед Эльвирой стоял тролль. Вот только этот тролль по сравнению с теми, что мы видели раньше, выглядел так же, как люди по сравнению с троллями: раза в два больше, одетый в какое-то подобие металлической брони, и держащий в руках двуручный молот! В смысле двуручный даже для этого гиганта!
   - Ха-ха-ха, наконец-то! Я уже думал, что все веселье мимо меня пройдет! - Пробасил он, перехватывая молот поудобнее. - Пожалуй начну я с тебя, букашка! - Уставился он на спокойно рассматривующую его Эльвиру. - И дется тебе некуда, ха-ха-ха!!! - Весело постучал он древком своего молота по куполу барьера.
   - Кажется ты кое-что не понимаешь, тролль. - Неспеша достала женщина свой изящный меч. - Это не я здесь заперта с тобой... - Эльвира провела одним пальцем по лезвию меча, и на нем тут же загорелись незнакомые мне символы. - Это ты здесь заперт со мной...
  

Популярное на LitNet.com Е.Мэйз "Воровка снов"(Киберпанк) К.Леола "Покорители Марса"(Научная фантастика) А.Минаева "Академия Алой короны. Приручение"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) О.Гринберга "Жена для Верховного мага"(Любовное фэнтези) Д.Хэнс "Хроники Альдоса"(Антиутопия) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) Я.Малышкина "Кикимора для хама"(Любовное фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"