Филиппова Мария Владимировна: другие произведения.

Гшер. Части неделимого

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение истории. Немного о Вечных, много о Веларии и Ко. Экшн, драки, беготня, наплевательское отношение к физике (фентези все-таки, можно и побаловаться:))


Молодость Вечных: последний вдох Тарлиона

...3 года до Великого Разделения...

  
   Небо скрылось за преградой из сизых туч. Недовольно пробурчало дальними раскатами грома, почувствовав холодный ветер, и решило, что в эту ночь не стоит показываться на глаза тем, кто ходит по земле... Точнее одному существу, которое с упорством, сильно смахивающим на мазохизм, продолжало поднимать пыль на дорогах мира.
   Замшевый сапог примял сухую траву и остановился, рядом с подошвой приземлилась тощая сумка умудрившаяся сломать тонкий побег...единственный, что оставался на этой пустоши. Тоскливый вздох разрезал тишину ночи и рассеялся, оставив после себя напряжение и желание скрыться как можно дальше, потому как в последнее время все живое и способное издавать звуки могло принести только неприятности. Блеснули в серебристом свете ночного светила волосы цвета меда, темно-зеленые, практически черные глаза недовольно прищурились скрываясь за завесой ресниц от раздражающего сияния. Тонкие пальцы устало потерли переносицу....
   -Проклятый свет... - Не иначе как сдуру выглянувшая Луна признала всю опрометчивость своего поступка и присоединилась к более опытным соседям - ну не хотелось ей нервировать ночного гостя Пустоши.
   В прочем, она могла и не стараться - гость уже был раздражен. На молодом лице застыло равнодушное выражение, но те, кто имел несчастье быть знакомым с подобным "спокойствием" поняли бы, что до состояния "ярость всеразрушающая" осталось совсем немного.
   -Проклятый свет, проклятый Эвер с его проклятой идеей, проклятый мальчишка, проклятая магия, проклятый мир.... - Глубокий голос с чуть тоскливой интонацией продолжал озвучивать проклятия, а глаза уже искали на чем бы их обладателю сорваться.
   Не повезло степному кролику, невесть как забравшемуся в Мертвую Пустошь - сгусток почти невидимого огня в секунду пожрал пушистое тельце, а пронесшийся ветер разметал пепел. Хотя, если учесть что могло ожидать бедное животное на этой земле, то ему еще очень крупно повезло.
   Обладатель медовых волос задумчиво склонил голову и равнодушно посмотрел на выжженный круг - последний след безобидного комка шерсти.
   -Надо же, полегчало.... Пойти что ли на Эвере попробовать?
   -Зачем ходить? Я уже тут.
   Как бы поступил обычный человек, услышав спокойный, лишенный интонаций голос за свое спиной, зная, что никого там быть не может? Наверно вздрогнул бы, или на худой конец моргнул. Как бы поступил здравомыслящий человек, оказавшись после заката в центре Мертвой Пустоши в той же самой ситуации? Скорее всего, упал бы замертво, и если бы ему не повезло распрощаться с жизнью сию минуту, то хотя бы притворился мертвым. Как поступил ночной гость? Он раздраженно закатил глаза и, не оборачиваясь, протянул:
   -Принесло на мои седины отродье человеческое. - Добродушный смешок, в котором добродушия (если честно) было совсем мало, метнулся в темноту да там и схоронился до лучших времен.
   -Во мне столько же человеческого сколько и в тебе.
   -Ну да. Разумеется. - Скептицизм гордо светился в каждой фразе. - Может ты напряжешь свои заплесневевшие мозги и вспомнишь, что собеседнику нужно показаться лично, а не являть лишь голос? - Еще один смешок скрылся за своим предшественником удирая от сгустившихся теней. В следующую секунду из темного ореола показалась высокая фигура в черных доспехах с багровым отблеском, откинутый капюшон белоснежного плаща в красноречивых алых пятнах дал возможность рассмотреть лицо человека лет тридцати. В целом симпатичное, но пугающее выражением безразличия, темные глаза светились умом, расчетливостью и равнодушием ко всему живому.
   -Я здесь. Ты уже можешь начинать пытаться меня убить. - Эвер в приглашающем жесте раскинул руки и чуть склонил голову.
   Несколько секунд зеленые глаза задумчиво осматривали темную броню, внимательно изучали холодный карий взгляд исподлобья.... Пальцы с аккуратно подрезанными ногтями медленно и лениво провели по поверхности доспеха, растерли алую каплю и были брезгливо вытерты о белый плащ собеседника.
   -Хоть бы кровь убрал, экспериментатор.... - Темноволосый равнодушно пожал плечами.
   -Она мне не мешает. - Раздраженный фырк, изданный светловолосым, был проигнорирован. - Ты хотел поговорить, Ювентаний. Я здесь и я жду.
   -Поговорить? - Юноша (зеленоглазый действительно выглядел юношей лет девятнадцати) скептически выгнул бровь. - Я не хотел с тобой говорить две тысячи лет назад, и поверь, мое желание мало изменилось за это время.
   -Ты все еще злишься? - Легкая заинтересованность больше смахивающая на вежливость.
   -У меня нет повода, но как на счет мальчишки?
   -Ему уже больше десяти веков, а ты все равно зовешь его мальчишкой... - Тонкие губы дрогнули в улыбке, но карие глаза так и остались равнодушными.
   -Я старше. Имею право.
   -О да.... Ты действительно имеешь... и не только право. Ты, как наш создатель, имеешь вполне реальную власть называть свои творения как тебе заблагорассудится, но не мог бы ты обратить внимание и на свои обязанности?
   -Пытаешься спихнуть на меня ответственность за ваши деяния? Может быть, и за создание Порождений, этих мерзопакостных тварей тоже я ответственен?
   -Ну не я же. - Зеленый взгляд потемнел еще больше, а на черных доспехах Эвера появилась вмятина. - Не злись, я пошутил. Так о чем ты хотел бы поговорить? Может, тебе все-таки хотелось бы обсудить некоторые темы со старым другом?
   -Знаешь, Эвер, я бы с превеликим удовольствием обсудил твои похороны, но что-то мне подсказывает, что эта не та тема, на которую имеет смысл общаться с тобой.
   -А ты совсем не изменился. - Эвер улыбнулся и впервые его глаза зажглись мрачным весельем. С такой веселостью оценивают шутку сильного врага, противника способного стать победителем.
   -Ты же знаешь: время не властно над нами. Но не стоит тратить его на банальные фразы.
   -Как пожелаешь... Создатель. - Последнее слово зажгло злой огонь в глубине зеленых глаз, но равнодушный вид говорившего тут же погасил его. Эвер всего лишь отметил факт, ничего больше.... - Ты еще не устал от всего этого? - Ювентаний задумчиво обвел взглядом выжженную землю, искривленные, словно от боли стволы немногих оставшихся деревьев, глубокие трещины на том месте, где совсем недавно был пруд и скелеты, десятки, сотни скелетов. Белые кости зверей, птиц, людей, эльфов и других когда-то живых существ....
   -Вполне умиротворенно, гораздо тише, чем было пять лет назад. - Эвер глухо хмыкнул и присел на валун, его собеседник пристроился рядом.
   -Да уж, ты не плохо постарался. Не хочешь продолжить?
   -Продолжить убивать беззащитных существ, неспособных дать отпор бессмертному, дальше играть с тьмой, создавая все больше и больше смертоносных проклятий? Это уже скучно.
   -Раньше у тебя не плохо это получалось. - Пожал плечами Эвер. - Но меня интересует другое. Что ты думаешь о создании темной магии? Не просто проклятий приносящих муки, а силы самой по себе настолько разрушающей, что даже заклинание света созданное этой магией будет смертельным?
   -Хм... - Ювентаний задумчиво склонил голову, попинал череп какого-то невезучего эльфа и с тоскливым вздохом сказал. - Ну хоть какое-то занятие....- Холодная улыбка тронула губы Эвера. Но это проявление чувств увидел только ветер - темнота портала услужливо стерла очертания двух фигур.
   Небо сочувствующе подмигнуло миру звездами и поглубже спряталось в свою клочковатую завесу, а Пустошь... Мертвая Пустошь довольно облизнулась иссушенными побегами, улыбнулась провалами упыриных нор и удовлетворенно выдохнула ядовитой пылью.... Теперь ей не будет так одиноко. Ведь в скором будущем, таких как она, будет много...очень много.

Часть I. Свет Вечности

...15 год от Великого Разделения...

   -Ааааа!!!
   -Весьма содержательно, но нельзя ли потише?
   -АААА!!!
   -Да-да, разумеется больно, но чего так орать?...
   -АААААА!!!
   -Да заткнешься ты или нет?! - Прожорливое пламя охватило судорожно дергающуюся фигуру, и спустя секунду наступила долгожданная тишина. - Ну наконец-то.... - Ювентаний расслабленно прикрыл глаза и откинулся на мягкую спинку своего любимого кресла больше похожего на трон императора. Несколько минут он наслаждался столь долгожданной тишиной и уже почти начал засыпать, как невероятный грохот заставил его открыть глаза. С потолка пыточной, где устроился маг, посыпалась пыль, дохлые пауки и мелкие осколки камня, с дальней стены рухнуло два скелета и, прощально прозвенев ржавыми цепями, рассыпались в прах.
   Юноша недовольно фыркнул и небрежным движением тонких пальцев скинул с плеча оглушенного крысенка. - Бардак. Вот я никогда такого безобразия в своем замке не допускал.... - Мерзко скрипнув, открылся люк в потолке, и в пыточную рухнуло тело. Приземлившись с мягким шлепком и жестким матом, оно ненадолго затихло.
   ....Зеленые глаза заинтересованно прищурились, приобретя хищный оттенок...
   Существо, предположительно, мужского пола скатилось с обломков дыбы и, перемешивая горестные стоны с отборными ругательствами, на карачках поползло в сторону кресла мага. Минуты через две голова незнакомца уткнулась в колени Ювентания, который заинтересованно наклонился над своим неожиданным гостем.
   Гость, напряженно дернулся и поднял голову, светло-серые глаза удивленно расширились, их обладатель икнул и, всем своим видом демонстрируя изумление, уселся на пятую точку. Юноша жизнерадостно оскалился:
   -Добро пожаловать в пыточную Тарлиона!
   -Тарлиона? - Прохрипело тело и, узрев утвердительный кивок светловолосой головы, предпочло временно распрощаться с сознанием.
   Маг пожал плечами и, закинув ноги на распростершуюся у его кресла тушку, приготовился ждать пробуждения гостя, с довольной улыбкой предвкушая несколько часов, а если повезет, то и дней веселого времяпрепровождения. Конечно, будет жаль, если игрушка сломается быстро, но, с другой стороны, ЭТА комната довольно часто заполнялась новобранцами...
  
   Спустя пару часов после пробуждения Тело, сохраняя молчание, флегматично билось головой о каменную кладку, заставляя Ювентания непроизвольно морщиться каждый раз, когда стена с гулким звоном встречала череп не иначе как спятившего бедняги.
   -Если размозжишь череп, то я твои мозги собирать не буду...
   ...Бум...
   -Ну что ты сразу отчаиваешься? А как же борьба за жизнь?...
   ...Бум...
   -Ну где хотя бы пламенная речь и проклятия?...
   ...Бум...
   -Подумаешь кандалы, блокирующие магию...
   ...Бум...
   -Подумаешь пыточная Тарлиона, столицы вампиров...
   ...Бум...
   -Ну ты хотя бы ритм поменяй - меня уже в сон клонит...
   ...Бум...
   -Вот зануда. - Огорченно буркнул Ювентаний, расстроено позвякивая цепью. Все его надежды на веселье разбились через полчаса монотонной долбежки Тела. А ведь как все начиналось-то хорошо! Маг уже сочинил холодящую кровь жуткую историю о не менее кошмарном будущем нового посетителя пыточной и уже почти в деталях представил, как будет медленно, минута за минутой сводить жертву с ума.... Но не тут-то было! Жертва самым бессовестным образом подложила свинью и сама, в рекордно короткие сроки, рехнулась. Ну не гадство, нет?
   -Может, все-таки попытаешься сбежать? Я даже могу тебе помочь... - Тоскливо и совершенно не надеясь на ответ, поинтересовался Ювентаний. Но когда вместо очередного "...Бум..." установилась напряженная тишина, маг с зарождающейся надеждой посмотрел в облюбованный Телом угол.
   -Ты? - Прохрипел гость, а затем разразился откровенный гоготом. - Ты можешь мне помочь?!
   Юноша снисходительно хмыкнул и быстренько принял оскорбленный вид.
   -Не хочешь, не надо....
   -Мальчишка, да ты хоть знаешь, что за браслеты на тебе надеты? - Все еще смеясь, поинтересовалось Тело. Зеленые глаза равнодушно скользнули по давно изученным кандалам из блокирующего магию материала, на обрывки массивных цепей с остатками сдерживающего заговора и затуманились воспоминаниями о том, как пол года назад Эвер, этот никак несдохнущий мерзавец, предложил "прогуляться и опробовать последнее изобретение".... Логично было предположить, что вампиры, выбранные в качестве подопытных, отнюдь не обрадуются перспективе быть медленно убитыми Серебряным дождем.... Но разве Эвер и Ювентаний могли подумать, что получат отпор? И уж абсолютно точно маги не предполагали, что один из них не вернется обратно.... И Ювентаний стопроцентно не рассчитывал оказаться тем самым "одним".
   Очнувшись в пыточной и узрев перед носом довольный клыкастый оскал одного из палачей, маг расстроился и принялся мстить.... Но когда он только-только вошел во вкус, вампиры закончились, а новые спускаться не пожелали. Сперва Ювентаний решил вернуться в замок, но, вспомнив, в каком состоянии оставил личную библиотеку Эвера, решил, что пару лет тихого отдыха ему не помешает. Он, конечно, бессмертен, но кто знает, на что способен разъяренный такой же "долгожитель"?
   Прошло шесть месяцев. Вампиры по-прежнему третировали другие расы, набирали силу, отъедались на льющейся реками крови, наглели и... и стороной обходили его подземелье. Но не забывали регулярно сбрасывать в люк пленных, для успокоения собственных нервов разумно полагая, что пока это "Проклятие Замка" занято они могут дышать свободно.
   Не то что бы Ювентаний сильно безобразничал. Так, иногда шалил с неосторожно расхрабрившимися кровососами, но, в целом, вел себя прилично и покидать наколдованное креслице пока не собирался...
   От воспоминаний его оторвал новый приступ хохота у Тела. Веселого такого хохота - почти безумного.
   -Не обращай внимания, это все мелочи. - Вполне добродушно сказал Ювентаний. - Как тебя зовут-то?
   -А какая теперь разница? - Пожал плечами сероглазый. - Но раз тебе интересно, то можешь звать меня Дэлленом.
   -И что же, Дэллен, твориться на верху у наших гостеприимных хозяев? - Перекинув ноги через подлокотник, поинтересовался юноша.
   -Как обычно: кровавая баня.
   -Ну кто бы сомневался. А как там обстановка в мире? Импар по-прежнему скалится на кровососов, но, предпочитая сохранить зубы целыми, сидит тихо? - Дэллен неодобрительно нахмурился, хотя по его глазам и так можно было прочесть утвердительный ответ. -И правящая династия до сих пор вздрагивает при упоминании рода Этенл, но хранит свои долги в тайне? - Сероглазый удивленно кивнул. Ювентаний довольно, словно сытый кот, прикрыл глаза, улыбнулся и мурлыкнул: - Бардак. Замечательнейший бардак.
   -Правитель отправил сотню лучших магов против вампиров...
   -И как быстро вас разбили? - Ювентаний, сохраняя блаженствующее выражение, прервал слабые попытки Дэллена защитить честь королевской династии. Мужчина поджал губы, но ответил:
   -В первые же минуты. - В его голое явно слышалось отчаяние, когда он продолжил: - Этого не могло быть! Мы были лучшими и...
   -...И конечно же вы знали, что обычная магия для вампиров равносильна щелчку по носу? Несколько обидно, но неопасно. Среди вас был хоть один Темный?
   -Да. - Маг удивленно приоткрыл левый глаз, лениво скользнул взглядом по фигуре сжавшей кулаки в бессильном раздражении и так же лениво фыркнул:
   -То-то они именно тебя ко мне бросили. Небось глупостей всяких наговорили пока к люку тащили?
   -Да бред какой-то про нежить с садистскими наклонностями. Что-то вроде Темного Воплощения Пролитой Крови...
   -Уважают. - Довольно оскалился Ювентаний и небрежным щелчком наколдовал гостю табуретку. Шаткую, не ошкуренную, с торчащими гвоздями. Чтоб гость не забывался. - Да ты присаживайся, устал, небось, на карачках об стенку долбиться-то?
   -Но....как?! - Дэллен переводил взгляд с антимагических наручников светловолосого юноши на скрипучую рухлядь, гордо именуемую табуретом, и обратно, не в силах поверить в саму возможность волшбы в "заблокированном" состоянии. Только получив парочку заноз, после того как рискнул провести ладонью по деревянной поверхности, он убедился в реальности предмета мебели. И даже рискнул сесть на этот самый предмет, презрев его явную опасность для пятой точки.
   -Я же говорил: мелочи. А теперь, мой новоявленный друг и соратник, мы поговорим о будущем. Твоем, Импара и моем.... Ты ведь хочешь отсюда выбраться?
   Глядя в недобро блеснувшие зеленые глаза, Дэллен впервые подумал, что вампиры не просто так бросили его именно в эту камеру. Он даже успел поразмыслить на тему сумасшедших, которых даже антимагические браслеты не берут, их опасности для окружающих (впившийся в задницу гвоздь очень способствовал размышлениям именно над этой частью) и средствах защиты, но потом мягкий, обволакивающий сознание голос прогнал все мысли. Неудачливый Темный волшебник, капитан Королевской Гвардии Небесных карателей и просто Дэллен Лишенный Рода в последний раз дернулся, устраиваясь поудобнее на гвозде, и полностью скрылся в пелене чарующего тона, завораживающих интонаций и умопомрачительного смысла точно подобранных слов.
   Глядя на расплывшуюся в мечтательной улыбке физиономию, Ювентаний довольно потер руки и продолжил вещать о таких элементарных вещах как смена правящей династии, распространении некромантии и неограниченном спонсировании любых исследований некоего юноши по имени Ювентаний из рода Этенл ветви Таолай. То, что он и был этим самым юношей, почти трех тысяч лет от роду его ни капли не смущало.
  
   Громыхнуло. Стены древнего замка жалобно застонали, но выдержали, отделавшись всего лишь парочкой трещин в кладке да поднятой в воздух пылью. Перепуганные птицы взмыли в небо и, возмущенно щебеча, скрылись в ветвистых кронах дворцового сада. Из узкой щели, которую, не иначе как по недоразумению, называли подвальным окном, выползло толстое щупальце сиреневого дыма. Нисколько не смущаясь ярких солнечных лучей, убийственных, по идее, для всякого темного волшебства, обвило ноги ничего не подозревающего стража. Металлические доспехи тоскливо проскрипели по камням, аккомпанируя душераздирающему воплю утягиваемого в окошко тела. Из темноты подземелья послышался пришедший на смену мужественному воплю визг, злорадный хохот, заглушающий этот жалкий звук, и чье-то полузадушенное: "Твою ж мать!". И все вновь стихло.
   Несколько минут спустя из хищно оскалившегося решеткой проема выскользнуло две тени, одна из них поскрипывала чуть помятыми доспехами и поминутно дергалась. Вторая же тень беззаботно насвистывала и крутила на пальце ожерелье из бусин подозрительно похожих на вампирьи клыки, судя по форме - исключительно левые.
   -Это самоубийство.... Это самоубийство.... Это само... - Слова из-под шлема слышались глухо, но интонации безнадежного отчаяния звучали отчетливо. Доспехи скрипели, выдавая дрожь "начинки" которая, не смотря на страх, а может и благодаря ему, упрямо шла вперед к восточному выходу из Тарлиона. Шедший следом юноша игнорировал скулеж Темного, любовался сложной архитектурой домов, зеленью деревьев, дышал свежим воздухом и явно собирался насладиться своими маленькими каникулами перед возвращением в уютную, но все же темноватую пыточную. Он, конечно, мог бы и дальше вкушать все прелести вольной жизни, но отчетливые воспоминания о разоренном хранилище знаний Эвера являлись, несомненно, веским доводом в пользу временного уединения.
   По мере подхода к воротам Дэллен все громче скрипел, но явно собирался с силами - еле уловимая мгла красноречиво клубилась вокруг сжатых кулаков предупреждая, что шутки с Темными магами чреваты ранним погребальным костром или земными объятиями.
   Заметив тень подготавливаемых боевых заклинаний, Ювентаний неодобрительно цыкнул зубом и скрыл агрессивно настроенного Темного мага Пеленой Отрицания. Это было одно из его недавних изобретений - относительно простенькое маскирующее заклинание, способное скрыть любые проявления магии. К несчастью оно обладало небольшим побочным эффектом - мимо стражей ворот прошел не дрожащий комплект доспехов, скрывающий готового дорого продать жизнь человека, а пьяно шатающийся стражник Замка, горланящий неприличные песни. Тихо посмеивающегося Ювентания и вспышку портала привратники не заметили вовсе - они были слишком заняты борьбой с невероятной сонливостью.
  
   -Где мы? - Простонал зеленый Дэллен, взгляд его упал на бурую кучу, облепленную копошащимися мухами, и несчастный вновь скрылся в кустарнике сотрясать пространство характерными звуками.
   -Мы, друг мой, находимся у подножья Нагорья драконов, а это.... - Ювентаний окинул взглядом разрушенные дома, кучи мертвых тел, источающих отвратительный смрад, привлекающий рои мух, клубы черного дыма, поднимающегося от догорающих останков заклинаний и множества крыс, вольготно расположившихся возле относительно свежих трупов. - ... А это то, что было когда-то Оласом, одним из самых преуспевающих городов Импара.
   -Не может быть. - Прохрипел из глубины кустов Темный. - Еще три дня назад я был в Оласе, именно отсюда мы выступали. Город был готов к любой атаке даже больше чем столица со всей её мощью. Именно поэтому нас и собрали там.
   -Здесь, Дэллен, вас собирали именно здесь. - Юноша говорил со спокойным равнодушием, но если бы Темный видел его глаза в эту минуту, он бы удостоился чести лицезреть физическое воплощение своей силы, из-за которой и стал Лишенным Рода. Абсолютная пустота, равнодушие и в глубине взгляда то, что послужило основой некромантии - клокочущая черная злость, переходящая в чистейшую ненависть. Всего лишь мутное отражение одного из качеств создателя истинной Черной Магии, только слабый отголосок черты характера, отклик, способный стереть из книги бытия любое создание. - Красивый был город. Один из немногих нравившихся мне.
   Ювентаний не стал договаривать, что это был единственный город, чья Хозяйка находилась под его личной защитой как последняя из рода Той, любовь к которой побудила его создать Вечность. Бессмертие, оттолкнувшее Её навсегда и сделавшее первые столетия новой жизни кажущейся бесконечной мукой созерцания и воспоминаний счастья своего первого врага с Ней.
   Глядя на развалины города Вечный не испытывал ничего, кроме слабого желания покарать того, кто сломал его игрушку. Пусть Хозяйка Оласа и была под его защитой, но она, точно так же как и все её предки, начиная с Её детей, существовали лишь за тем, чтобы искупить измену своей прародительницы. В течение сотен лет Ювентаний возводил и низвергал род предавшей его женщины. В зависимости от настроения он делал Её потомков великими политиками или жалкими рабами, грандиозными полководцами или презираемыми ничтожествами, он просто играл.... Но теперь, ощущая всем телом царствующую на осколках величия смерть, Ювентаний собирался отомстить за то, что последняя из Её рода умерла не от его руки.
   Затянувшееся молчание прервал горестный стон Дэллена - бедняга все никак не мог прийти в себя. Темные волосы были всклокочены, серые глаза смотрели на мир со смесью отвращения и гнева, вся его крепкая фигура как-то скукожилась и сжалась, с дрожащих пальцев срывались обрывки заклинаний никак не желавших становиться единым целым и действующим.
   -Поверить не могу. Эти паршивые отродья не могли уничтожить Олас. - Ювентаний равнодушно пожал плечами.
   -Если ты о вампирах, то они действительно не могли.
   -Тогда кто?
   -Несложно догадаться, просто посмотри чьих трупов меньше всего. - И оставив Темного изучать многочисленные останки, маг скрылся среди развалин. Лично его ответ не интересовал, потому как Ювентаний и так прекрасно знал от чьих рук погиб город.
   Перешагивая через трупы и огибая закопченные обломки, он шел к единственному оставшемуся целым дому. Жалкая развалюха притаившаяся среди некогда величественных зданий теперь злорадно усмехалась провалами окон. Вышибив одним ударом ноги дверь, Ювентаний направился к покореженной кровати и, нырнув под истлевшее одеяло, достал на пробивающийся сквозь дыры свет мелкую монетку самого низкого достоинства. Полюбовавшись пару минут на старый медный кругляш, маг развернулся и уверенным шагом направился обратно. Больше ему ничего от города было не нужно.
   -Нет!!! Ты не мог умереть! Не имел права! - Вопли Дэллена были прекрасно слышны еще за долго до того, как Ювентаний вышел на главную площадь и увидел своего спутника, отчаянно трясущего труп немолодого мужчины. Судя по гримасе и цвету лица - Темный быстрыми темпами приближался к состоянию сотрясаемого. - Как ты мог сдохнуть, паршивая блоха самой паршивой крысы?! Как ты мог подохнуть прежде чем отдал мне мои деньги?! - С неприятным хрустом рука трупа отломилась, но разъяренного Дэллена такие нюансы явно не интересовали.
   Ювентаний презрительно закатил глаза и, в который раз за последнюю тысячу лет, подумал, что люди стали низменно мелочными и склочными. Нет, определенно он был прав, когда предлагал Эверу устроить глобальную чистку....
   -Побереги силы. Этот труп нам может еще пригодиться.
   -Каким образом? - Взревел Дэллен, отпустив труп несчастного.
   -Ты же Темный. Догадайся с двух раз. - Глядя в серые глаза, Ювентаний отстранено подумал, что Темный ему попался туповатый. Впрочем, его это мало волновало. - Подсказываю: чтобы свергнуть династию Импара тебе нужна армия и ты Темный.... Ну?
   -Но я вовсе не хочу становиться властителем Импара, меня все устраивает. - Неосторожно возразил Дэллен.
   -Зато меня - нет. И мне плевать хочешь ты или нет устраивать переворот, я сказал "надо", значит взял кость в зубы, начертил круг некроманта и прочитал заклятье подъема. - От спокойного, чуть ленивого тона мальчишки Дэллен внутренне затрясся и решил что, да, он действительно хочет стать королем.... Он хочет и готов на что угодно, только бы больше никогда не видеть этих призрачных черных крыльев за спиной парня и больше никогда не ощущать этот леденящий душу взгляд...
   Полюбовавшись на усердно забегавшего Темного, Ювентаний развеял морок, наколдовал аналог своего любимого кресла, в котором провел столько часов в подземелье Тарлиона и, закинув ногу на ногу, решил вздремнуть. До того момента как Дэллен соберется с духом и признается, что не в силах поднять город у него будет время отдохнуть.
   Прошло всего полчаса как, заметно побледневший Темный опасливо приблизился к мирно дремавшему монстру в обличии светловолосого юноши. Приоткрытый темно-изумрудный глаз, не выражавший ничего кроме равнодушия, заставил несостоявшегося некроманта вздрогнуть.
   -Ну, я, конечно, Темный, но я не некромант.... То есть я, разумеется, знаю в теории как поднять мертвеца, но на практике мне еще не доводилось и .... - Проблеснувшая ирония во взгляде Ювентания внезапно разозлила Дэллена. В конце концов, он капитан Королевской Гвардии Небесных карателей, самого смертоносного отряда в Импаре! Он человек, услышав чье имя, враги хватались за оружие и падали, сраженные немыслимыми проклятьями! Он Темный маг, поведший в бой лучшую сотню колдунов! И это он дрожит перед каким-то мелким сопляком, которому нет и двадцати?!
   С глухим рыком Дэллен взмахнул рукой с уже готовым Молотом Тени и... и остановился, почувствовав чью-то хватку на плече.
   -Что-то случилось? - Откровенно издеваясь, поинтересовался Ювентаний, приподнимая бровь в мнимом удивлении.
   Темный поворачивался медленно, зная, что за его спиной стоит мертвяк, но когда же он развернулся лицом к городу то обомлел. На какой-то момент возникла идея применить Молот к себе, дабы больше не мучаться.
   Перед Дэлленом стоял Карлакс. Вернее труп Карлакса, того самого мерзавца, что сдох так и не расплатившись, а за ним... стояли все, кто еще совсем недавно кормил своими полуразложившимися телами крыс. Весь город был поднят, даже дворовые собаки, затоптанные лошадьми, скалили зубы. И отовсюду, из каждого разрушенного дома, из каждого засыпанного подвала выползали тела.... Несколько тысяч мертвяков ждали приказаний своего хозяина, который сидел на солнце и небрежно вертел в пальцах старую медную монетку.
   -С-сколько их здесь? - Голосом, лишенных каких бы то ни было эмоций, поинтересовался Дэллен. В данный момент он не чувствовал ничего. Ему казалось, что все происходящее сон. Отвратительный кошмар, навеянный вампирами и призванный свести его с ума.
   -Тебе хватит. - Темный мысленно согласился. Для инфаркта ему действительно хватит.
   Его поражало даже не количество поднятых, а то, с какой легкостью малец заставил их встать. Не используя никаких обрядов и заклинаний, даже не удерживая взглядом! За все шестнадцать лет существования некромантии не было даже слухов о магах такой мощи....
   -Кто ты? Кто ты, раздери тебя демоны, такой?! - С отчаянием прокричал в лицо мертвяку Дэллен. Что бы взглянуть в юное лицо с зелеными глазами у него просто не было сил.
   -Если мне не изменяет память, то это Карлакс рода Олом, местный ростовщик. - Отвратительно вежливый ответ издевающегося юнца заставил Дэллена сжать кулаки в бессильной ярости. О, с каким бы удовольствием он бы разодрал голыми руками горло этому надменному паршивцу! С каким бы наслаждением он бил эту светловолосую голову о ближайшее дерево!
   Темный мучительно, почти ощущая физическую боль, заставил себя прекратить думать об убийстве сопляка. Умереть он всегда успеет, к тому же существуют и другие способы особо извращенного самоубийства. Да и вряд ли смерть Дэллена помешает мальчишке устроить смену династии - такой и труп на трон посадит лишь бы собственные интересы удовлетворить.
   -Зачем нам целая армия мертвяков? Хватило бы и сотни... - Смирившийся маг хмуро посмотрел на юношу. Тот сидел зажмурившись, подставляя солнцу бледное лицо.
   -Сотня это не эффектно. Я вообще планирую по дороге еще парочку Пристанищ Земных поднять. Армия трупов - дешево, сердито и красочно. Тебя что-то не устраивает?
   -Можно подумать, что мое мнение имеет значение. - Буркнул маг себе под нос.
   -Конечно нет. Я просто из вежливости спросил. Кстати, это армия не моя, ты меня не знаешь, никогда не видел и не слышал. - На вопросительно поднятые брови Дэллена мальчишка ответил: - Не хочу чтобы мое имя светилась. Я и так слишком известен в определенных кругах.
   -Убийц, паршивых некромантов и полных отморозков? - Слова вырвались прежде чем Темный успел осмыслить всю опасность возможных последствий, но, вопреки его страхам, юноша только улыбнулся.
   Ювентаний подумал об Эвере, третьем Вечном этом заносчивом мерзавце Марферне, своих немногочисленных учениках, приятелях и сказал:
   -Как ни странно, мой нервный друг, но ты прав. - Дэллена передернуло от довольного вида своего "друга".
   -У меня есть вопрос.
   -Ну и? - Повинуясь мальчишке, мертвецы то выстраивались в ровные колонны, то рассыпались живописными кучками.
   -На каком основании я должен свергнуть династию? Мне все-таки нужен повод....
   -А ты еще не догадался? - Усмехнулся юный паршивец, заставляя особо поврежденные трупы искать потерянные конечности и аккуратно утрамбовывать вываливающуюся требуху. - Видимо нет. Ну так слушай же, недогадливый ты мой, и смотри. Перед тобой армия, материалом которой стали жертвы Внутреннего Ока. Да-да, отряд тайной стражи Его величества выполнил задачу своего повелителя, инсценировав нападение вампиров. Откуда я это знаю? Ты вряд ли поймешь мой способ добычи информации, но это... - Ювентаний кивнул в сторону задних рядов подтухающей на теплом солнышке армии. Там двое мертвых стражников тащили какой-то темный куль. - Я думаю, что это откроет тебе глаза.
   К концу фразы к ногам Ювентания был брошен тот самый темный куль, при ближайшем рассмотрении оказавшийся парнем лет двадцати пяти. Живым, как ни странно.
   Дергающееся и скулящее тело абсолютно сумасшедшего на вид человека вызвало в Дэллене почти непреодолимое желание врезать тяжелым, окованным железом ботинком по голове этого жалкого создания. На это было две причины. Первая: из сострадания избавить от общения с Ювентанием, ну а вторая заключалась в личной нелюбви Темного к Внутреннему Оку, доносчиков и паршивых ищеек, из которых этот отдел состоял.
   -Как он здесь оказался?
   -Спроси у него сам, пока он еще может говорить. - Посоветовал Ювентаний и весело насвистывая, отправился бродить по рядам разлагающихся воинов. Иногда он останавливался перед особо хорошо сохранившимися и наколдовывал им устрашающего вида доспехи.
   Дэллен перевел взгляд с предполагаемого личного кошмара на подвывающий куль у ног и, присев на камень, поинтересовался:
   -Ну и как же тебя угораздило остаться здесь? Или тебя забыли? - Тело парня дернулось на последней фразе, красные из-за лопнувших сосудов глаза с ужасом уставились на мага. - Забыли, значит.... - Вздохнул Дэллен. - Ну что я могу сказать тебе парень? Тебе не повезло. - Куль захрипел, судорожно задергался, пытаясь отползти, но все было безрезультатно - два трупа крепко держали своего пленника. - Знаешь, эти двое ведь не самое страшное здесь. Даже то, что, таких как эти, - кивок в сторону мертвяков заставил несчастного испустить очередной хрип, - здесь ни одна тысяча не так страшно как наличие одного ходячего недоразумения, которое эти самые тысячи и подняло. Тебе-то проще - ты сдохнешь, а мне еще на трон Импара садиться. Нет, лично мне это и не надо, но этому психу взбрело в голову, что надо сменить династию. А я-то тут причем, спросишь ты? - Парень проскулил нечто невразумительное, и вяло попытался спихнуть со своего плеча полураздробленную кисть. Вместо желаемого освобождения оторвавшийся палец соскользнул за шиворот вызвав очередной приступ скулежа, дерганья и рыданий. Темный подпер подбородок ладонью и, устремив взгляд в неведомые дали, продолжил жаловаться на жизнь. - А я отвечу: ни при чем! Меня просто вампиры к нему кинули. Оооо! Эти мерзкие, кровожадные твари! И Ювентаний этот такая же тварь. Не кровожадная правда, но куда более мерзкая... - Темный тоскливо вздохнул. - Мне уже ничего не надо. Пусть король громит кого угодно, пусть вампиры давятся королем, лично мне нужно совсем немного: тихое спокойное местечко, где нет никаких психованных магов... - Сумасшедшее существо, еще совсем недавно бывшее воином Внутреннего Ока, решило, что с него хватит всего этого безумия и, успокоившись на несколько минут, с безмерным удовольствием услышало свой последний удар сердца. Дэллен посмотрел на распластавшееся тело, пожал плечами и вернулся к созерцанию пустоты. С его губ сорвалось тихое, с мечтательными нотками: - Счастливчик.
   Довольный состоянием армии, Ювентаний вернулся к своему любимому креслу. Мельком глянув на распластавшееся тело, он щелкнул пальцами и, указав рукой за спину, отправил новоприобретенного воина в строй.
   -Убедился? - Поинтересовался маг, закидывая ноги на подлокотник и откусывая от только что появившегося бутерброда солидный кусок.
   -Нет. Все равно это не имеет значения.
   -Верно мыслишь. Хочешь? - Дэллен перевел взгляд с предложенного куска хлеба на ближайшие, облепленные мухами ряды, и, дернувшись, сказал:
   -Спасибо. Я пока не голоден. - И уже тише добавил. - И вряд ли в ближайшие дни вообще жрать захочу.
   -Твое дело. - Продолжая с аппетитом уплетать уже четвертый бутерброд, Ювентаний быстро окинул взглядом покореженные вампирские доспехи. Помятый металл красиво преломлял солнечные лучи, но для облачения будущего короля Импара решительно не годился.
   Темный даже толком не успел испугаться, как оказался упакованным в новую багрово-черную броню. Забрало с гулким звуком опустилось вниз, скрывая вытянувшееся лицо мага. Дрожащие руки "начинки" со второй попытки сняли шлем, серые глаза шокировано округлились, стоило только взгляду скользнуть по лицевой части рассматриваемой детали доспехов.
   -Ч-что это?
   -Физиономия одного демона. Забавно смотрится. - Дэллен еще раз посмотрел на жуткую харю, которую он теперь был вынужден использовать в качестве шлема, и решил согласиться. Пока ему самому такое лицо не наколдовали для дополнительной защиты. -Налюбовался? - Темный судорожно дернулся, и поспешно убрал клыкастую морду за спину. - Тогда выступаем.
   -А ка... - Договорить Дэллен не успел, взметнувший светлые волосы Ювентания ветер забил глаза и рот пылью, воздух вокруг тонкой фигуры задрожал, потемнел, а потом, вспыхнув, образовал еле видную арку, заполненную туманом. Дальше Темный и вовсе ничего рассмотреть не успел, потому что от того количества магии, что излучал лениво зевавший юнец, сознание поплыло и, позорно съежившись, потерялось среди вихрей силы. Последнее, что все-таки успел заметить Дэллен, были осыпающиеся мелким песком обломки города и разломленная пополам старая монетка. Защитный амулет Града. Реликвия, обеспечивавшая само существование и защиту одного из самых сильных городов Импара.
  
   -Дэллен, хватит прикидываться трупом. Солдат у нас уже достаточно. - Из-под шлема донеслось отчаянное бульканье. Ювентаний довольно улыбнулся и убрал кувшин с остатками ледяной воды.
   Темный пару раз дернулся, отплевался от водички и принял сидячее положение. На душе у него было муторно и отвратно, намокшие волосы противно липли к шее, сырая ткань полноценно передавала весь холод доспехов, а вода, не желавшая покидать внезапно обретенный резервуар, раздражающе хлюпала в районе поясницы. В общем, жизнь не радовала.
   С трудом заставив гудящее вместилище мозга адекватно воспринимать обстановку, Дэллен с легким удивлением осознал себя сидящим на шикарном и явно дорогущем ковре. Смутно знакомом.
   -Где-то я уже видел этот узор....
   -Не где-то, а в тронном зале столичной резиденции короля. - Спокойным голосом поправил Ювентаний.
   -А я так надеялся, что ты этого не скажешь.....
   -Отринь надежду и поднимись пока не заржавел. Через пару минут нам предстоит героический захват власти. - Юноша потер ладони и жизнерадостно улыбнулся. Дэллена передернуло.
   -А где наше войско? - Не то чтобы Темный огорчался из-за отсутствия мертвяков в тронном зале короля, просто его как-то не прельщало оказаться внезапно зажатым между разлагающимися воинами. Ведь как бы ни был велик тронный зал великого Импара, но вместить население целого города он не мог.
   -Расслабься, все будет.
   Именно это больше всего и нервировало Дэллена.
   Створки огромных дверей медленно и величественно отворились, пропуская внутрь небольшую процессию, возглавляемую высоким мужчиной с гордым и надменным лицом. Громоздкая золотая корона тускло мерцала, не решаясь затмевать величие своего владельца. Его Величество медленно опустился на трон, и, приняв скучающее выражение лица, оглядел своих министров. Те ответили подобострастными взглядами и почтительными поклонами.
   -Смею ли я надеяться, что сегодня мой слух будет услажден известиями о протекании процесса поимки недостойного предателя? - Нырнувший при появлении короля за колонну Дэллен посмотрел на мага. Тот щелкал семечки и небрежно сплевывал шелуху прямо на дорогущий ковер. Встретив взволнованный взгляд серых глаз, Ювентаний отправил в рот очередную семечку и кивнул на трон:
   -Ты слушай. Он сейчас много интересного скажет.
   -А как же.... - Дэллен недоуменно смотрел на абсолютно не спешившего прятаться парня.
   -Что? А, тебя волнует, что нас могут заметить? - Темный судорожно кивнул. - Ерунда. Он сейчас ничего не заметит, даже если ты встанешь у него перед самым носом. - В доказательство своих слов Ювентаний небрежной походкой приблизился к трону и, все с той же невозмутимой миной на лице уселся на подлокотник. Бросив задумчивый взгляд на оставленный мусор, он сам себе неодобрительно покачал головой и стряхнул свежую шелуху с ладони прямо на макушку королю. - Ты слушай давай, тебе будет любопытно.
   Дэллен покорно прислушался и уставился в пол - смотреть, как Ювентаний использует корону правителя в качестве мусорки, сил не было. Все и так казалась слишком уж невероятным.
   -Мой король, по нашим сведениям Лишенный Рода попал в плен к вампирам. Разумно предположить, что предатель мертв.
   -Как судьбоносно. Кара сама настигла недостойного посмевшего пресечь существование великой жемчужины нашей страны, подлейшего из созданий отнявшего у нас Олас. - Король равнодушно рассматривал маникюр.
   -Надо же. А ты, Дэллен, оказывается мерзавец и гнусный предатель. Тебе не стыдно? - Ювентаний укоризненно сощурился и громко щелкнул семечком. - И чем же тебе помешал столь могущественный город? Неужели и тебя тоже так злило возможное отделение Оласа от Импара?
   Все внутри Темного клокотало от ненависти и еле сдерживаемого гнева. Человек, чью непогрешимость вбивали сначала родители, а потом и учителя военной академии, оказался обычным лжецом и обманщиком. Дэллен вспомнил, как гордился тем, что сам король произнес напутственную речь и пожелал его отряду воинской славы, как готов был жизнь отдать за благополучие Импара....
   -Стать козлом отпущения... достойное завершение воинской карьеры.
   -Только не говори, что у тебя не возникло сомнений, когда тебя с какой-то вшивой сотней отправили на Тарлион. Не возникло?
   Дэллен промолчал, но слишком уж красноречиво.
   Юноша протяжно присвистнул и закатил глаза:
   -Нда. А, собственно, чему тут удивляться? Одно слово: люди.
   -А сам-то ты кто? Эльфийский принц? - Зло процедил Темный, мысленно уговаривая себя не кидаться на этого мерзавца и не пытаться его убить.
   -Упаси меня Небо от подобной участи. Мне еще только этого не хватало. Тебе нужны еще мотивы, или уже хватит?
   -Достаточно. Только скажи, что тебе король сделал.
   -Ну, сначала его предки устроили мне веселую жизнь в тот момент, когда веселиться мне не хотелось. Потом Ренгор V, - Кивок светловолосой головы в сторону сидящего чуть ниже мужчины, - уговорил меня оказать ему услугу, но платить не пожелал, даже попытался убить. Это было, конечно, неприятно, но не смертельно. Я бы даже простил ему все, но я же был не один. А мой ... скажем так, компаньон, очень щепетильно относится к долгам, их оплате, мести и прочей аналогичной ерунде. Ну и убивать Хозяйку Оласа все же не стоило.... И наконец, главная причина, - Ювентаний изобразил одухотворение, но тут же вернулся к своей обычной непроницаемой мине. - Мне скучно.
   -И ты решил, что сменить правящую династию будет весело?
   -По крайней мере, забавнее, чем шугать вампиров в их же владениях.
   -А почему новым императором должен стать я? - Маг пожал плечами и, достав из ниоткуда яблоко, коротко сказал:
   -Предсказание.
   -А конкретнее? - Ювентаний чуть не подавился яблоком, с усилием проглотил и нудным голосом поведал:
   -Чрез пятнадцать витков нового Времени, когда кровавый народ достигнет своего величия, а король страны великой опустится на самое дно побуждений мерзостных, в комнату Крови придет тот, кому суждено прекратить бесчинства и стать Великим. И будет Светлый Вечный направлять его и помощь творить бескорыстную. Да и настанет мир на земле, благодать и вечная любовь. Устраивает?
   Темный гордо вскинул голову и снисходительно посмотрел на юношу.
   -В целом да. Только что-то Светлого Вечного я не вижу. - Парень ухмыльнулся и взглядом указал на свою челку. Волосы действительно были светлые. - Это ты-то Свет? - С премерзостной улыбочкой Ювентаний кивнул.
   -Ты еще Эвера не знаешь. - Многообещающе протянул он и метнул огрызок через плечо. На белой стене остался влажный след.
   Дэллен тоскливо прикинул, что если ЭТО есть добрая сторона вечности, то как же тогда выглядит злая? Впрочем, лично ему было все равно.
   Он вспомнил, как семнадцать лет назад впервые услышал о Вечных. По слухам они были воплощениями нетленности и бессмертия, обладали несказанной силой и знаниями. Разумеется, никто в них не верил. Но только до тех пор, пока один из странствующих магов не повстречал на дороге двоих спутников. По его словам это были мужчина и юноша, они громко ругались стоя над трупом лошади и никак не могли прийти к решению. На первый взгляд в них не было ничего необычного: потрепанная, но добротная одежа младшего и темные доспехи мужчины, которые выглядывали из-под светлого плаща не вызывали никакого удивления. Поразило мага то, что в разговоре часто мелькало упоминание Мертвой Пустоши, места страшного, странного и гиблого. Поговаривали, что живет там сама Смерть, и что никто еще оттуда живым не уходил. Но, судя по разговору тех двоих, получалось, что они не единожды бывали там. Юноша несколько раз повторил, что если уж его спутник не может обеспечить ему транспорт, то какого демона он утащил его из Пустоши, где было вполне тихо и спокойно.
   Странствующий маг подумал, что эти двое могли быть Жрецами Смерти - страшными колдунами, поднимающими мертвецов и заставляющие неупокоенных нападать на мирных людей, - напастью, появившейся совсем недавно. Отважный старец сотворил карающий огонь и стал тихо приближаться к спорящим, когда же до спины юноши осталось совсем немного, маг отпустил пламя и поспешил укрыться от источаемой скверны. Но старец не успел, мужчина в доспехах перехватил заклятие и отшвырнул его в сторону от своего собрата. Непомнящего себя от негодования (Дэллен разумно полагал, что от страха) старца схватила невидимая рука и по воздуху протащив, бросила его тело на растерзание двум демонам. Старший мужчина хотел тут же убить старика и превратить его в лошадь, но юноша заступился за беднягу и уговорил собрата отпустить несчастного.
   Мудрый странник тут же кинулся к правителям и вразумил их на бой с двумя мерзкими колдунами.
   И была битва, и длилась она день и ночь, и еще две ночи и дня, кровь лилась реками, кости осколками сыпались с неба, и громом разносился смех человека в черных доспехах и белом плаще. Смерть праздновала свою победу на полях воцаряя Тьму везде, и только там был Свет, где сидел златовласый юноша, листающий книгу Бытия. После трех дней ужасной битвы явился юноша своему собрату и приказал прекратить сеять хаос (По одной из версий, которую доводилось слышать Дэллену, юноша долго ругался отборным матом и пару раз врезал старшему по голове той самой книгой) и не посмел ослушаться демон, и прекратилась битва в тот же миг. Солнце показалось из-за дыма, осветила тонкую фигурку, и услышали люди голос чудный, поведавший, что пришли в мир Вечные.
   Юношу, спасшего людей от гибели, ибо не был ни одной силы, способной совладать с демоном, нарекли Светом, а собрата его, смерть несущего, прозвали Мраком.
   Много знаний принесли Вечные и много еще должны были принести, но исчезли в один день оба, оставив после себя только предание, да разделенную магию. Темную и Светлую. Творящую добро и разрушающую его. Было то деяние и даром и проклятьем и разделением великим единого.
   По легенде был еще и Третий Вечный, но никто ничего о нем не слышал. Только один раз Светлый обронил слово о младшем их брате и больше ни один человек не осмеливался вслух говорить о третьем воплощении вечности.
   И пришло новое Время, и стали люди считать года от Великого разделения.
   Сама по себе легенда была красивой, но верили в неё только далеко на севере в горах, где и произошел тот бой. То, что бой был, Дэллен нисколько не сомневался, поскольку именно там и погиб его отец, но в то, что двое, а точнее, одно существо могло положить две немаленьких армии, верить он не мог. И тем более, Темный не собирался верить, что его личный ужас и есть тот самый Светлый Вечный. Маг грандиозной силы, повелитель некромантов, сумасшедший хранитель какого-нибудь редчайшего артефакта - да, но воплощение Вечности? Сотню раз нет и три ха-ха.
   -Врешь ты все. - Дэллен скосил глаза на короля, который делал вид, что внимательно слушает министра. Последний выбивался изо всех сил, пытаясь объяснить, куда же делась немалая сумма из сокровищницы, и откуда у него самого появился новый замок у Тражского озера.
   -Вру. - Легко согласился Ювентаний. - Но это все от скуки. Мы слишком долго здесь торчим, может уже пора начать захват власти?
   -И как?
   -Очень просто. - Сказал Ювентаний и щелкнул пальцами. Раздался звон лопнувшего стекла и умаянный министр финансов замолчал на полуслове. Глаза чиновника увеличились в размерах и с крайним удивлением смотрели куда-то за спину и вбок от короля. Ренгор V повернул голову и, дернувшись всем телом, свалился с трона.
   -Ну здравствуй, мой несостоявшийся убийца. - С этими словами, ставший видимым юноша уселся на освободившееся место и ласковым голосом поинтересовался: - Есть предсмертные пожелания или не будем медлить?
   -Т-ты? - Побледневший король резко вскочил, из-под слетевшей короны на пол своеобразным снегом хлынули скорлупки от семечек.
   -И не только я, дорогой ты мой мерзавец. Посмотри туда и улыбнись своей смерти.
   Король повернул голову в ту сторону куда кивнул Ювентаний и побледнел еще больше - прямо на него, с занесенным мечом уверенной поступью шагал Дэллен.
   Сам Темный в тот момент внутренне трясся от ужаса и пытался вернуть контроль над своим телом. Ну или хотя бы не строить такую зверскую рожу.
   Свистнула сталь, на стене появился алый росчерк, мраморные плиты обзавелись длинной тонкой царапиной, которая была быстро скрыта под растекающейся алой же лужей. Рука Дэллена, абсолютно игнорируя мысленный вопль и истерику хозяина (рот тоже не слушался, не иначе для того, чтобы Темный не испортил всю картину позорным скулежом), подняла за волосы отрубленную голову, суровый взгляд обвел сжавшихся министров и голос, один в один как у Темного, прогремел на весь зал:
   -Так будет с каждым, кто посягнет на честь Импара, ибо так сказал я Император Дэллен лишенный Рода.
   В наступившей тишине было отчетливо слышно, как тяжелые алые капли приземляются во все разрастающуюся лужу. Напряжение сгущалось наподобие осенних туч, готовых породить ливень и в тот самый момент, когда люди готовы уже были завопить только бы избавиться от безмолвия, тишину разрезал насмешливый голос:
   -Что стоим? Приветствуем нового Владыку. - Лениво протянул Ювентаний и хрустнул свежим яблоком. Заметно побледневшие чиновники дружно прошуршали одеждами, спеша выразить почтение новому правителю.
   Зеленый взгляд ехидно скользил по напряженно согнутым спинам министров, по величественно застывшей фигуре в доспехах за чьей спиной стояла недвижимая орда трупов, по пыли кружащейся в тонких лучах света, падающих из узких окон-бойниц, и не было в том взгляде ни злобы, ни ненависти. Но, если бы в ту минуту в зале появился Эвер, он бы сумел угадать под тонкой завесой ехидности и удовлетворения бездну равнодушия.
  
   Через три дня Ювентанию уже не приходилось насильно запихивать Императора Дэллена в тронный зал, да и сам новоявленный правитель почти перестал заикаться и трястись при виде придворных, которые, в свою очередь, только начинали стучать зубами, отходя от кошмара которым было ознаменовано воцарение новой Династии. На взгляд Вечного все прошло вполне мирно: орды мертвых воинов в одну секунду окружили имперскую армию и очень быстро сломили сопротивление, отдельные отряды особого отвратного и устрашающего вида в это время прошлись по всем более-менее крупным и значимым городам страны с вестью о смене правления. Большинство вассалов и Хозяев городов оказались людьми разумными, и весть приняли спокойно без эксцессов в виде буйного отпора. Конечно, попались и особо ненормальные, то есть смелые, в смысле идиоты, которые упирались ногами и руками, призвали генералов к войне и походу на "самозваное отродье", но они очень быстро успокаивались. Да и как не успокоиться, когда сердце пронзает клинок или голова отправляется в полет отдельно от тела?
   Через неделю все последние волнения были устранены, и Ювентаний понял - ему опять становиться дико тоскливо. Допекать Дэллена больше не получалось, Темный был вымотан, переполнен эмоциями и уже совсем не реагировал на подначки Вечного. Только смотрел с легким оттенком отчаяния и безысходности. Возвращаться в Тарлион тоже как-то не хотелось, ничего примечательного кроме редких "визитов" провинившихся кровососов или пленников вышеупомянутых не было. Он так бы и продолжил бесцельно просиживать дни в тронном зале в ожидании развлечения, если бы в одно прекрасное солнечное утро в двери не влетел растрепанный мальчишка. Бледный до синевы и трясущийся точно так же как Император Дэллен в первые дни своего правления, парень плюхнулся на колени перед троном, и, бешено вращая полусумасшедшими глазами, выпалил:
   -Ваше императорское Величество, там эти прямо с неба! А потом они тех как нечего делать! И кровищи! Целая куча! А трупы безголовые, но ходят и своих же бьют! И Вечный там с ними смеется, а ихний повелитель в ответ скалится! Вот....
   -Что? Я тут абсолютно ни причем. - Пожал плечами Ювентаний в ответ на возмущенный взгляд императора. Судя по нахмуренным бровям - тот не совсем поверил.
   -Кратко. Четко. Без истерик. - По началу в такой манере Дэллен общался со своими придворными из опасения, что во время произнесения длинной витиеватой речи голос подведет его дрожанием, теперь же он говорил так из привычки. Да и имиджу грозного правителя такой тон подходил больше, нежели манера общения Ренгора V: "будьте столь любезны, соизволить объяснить причины вашего поведения, не вписывающегося в рамки приличий и принятого регламента обращения к персоне обличенной высшей властью". Ну нравилось покойному вводить подчиненных в смятение, это было одним из его невинных развлечений.
   -Нас захватил разведывательный отряд вампиров и доставил в Тарлион, выживших собирались бросить в пыточную, но вдруг небо потемнело воздух словно сгустился и на город упала тень. Вампиры забеспокоились, и тут прямо перед замком воздух лопнул и из разрыва вышли существа. Они были совсем как люди только с очень темными волосами и глазами, и сила у них жуткая. Я сам видел, как один из них голыми руками оторвал вампиру голову! Но их было мало, всего десяток, и, в конце концов, их прижали к стене. Вся площадь была залита кровью, было очень скользко и страшно, мы уже решили, что этот десяток сейчас уничтожат, но тут появились еще двое. Один был совсем как Вечный Мрак, в темных доспехах и белом плаще! А у второго были черные волосы до земли, и такие же глаза....
   -Что, тоже до земли? - Усмешка Вечного сбила мальчишку с рассказа, тот пару раз хлопнул светлыми ресницами и непонимающе посмотрел на юношу. Два присутствующих министра тоже повернули головы в сторону Ювентания сидящего на подоконнике. Тот обвел замерших чуть презрительным взглядом и закатил глаза, обращаясь к трещине в мраморной отделке потолка, он одними губами произнес: - Люди.
   -Продолжай. - Дэллен только вздохнул, и кивнул мальчишке. Поведение его "придворного Мага", как называли Ювентания остальные люди, уже почти не волновало его. Темного уже вообще почти ничего не волновало.
   -Ну, так вот, тот с черными глазами что-то сказал и первый засмеялся. Ох и жуткий же это был смех! Как будто сами демоны гремели своими мечами. Эти двое что-то сделали магическое, и вампиры попадали, словно и не ходили никогда по земле. Десятка воинов склонилась перед черноглазым и их капитан начал докладывать сколько в городе вампиров, где их основные посты и сколько времени понадобиться чтобы покорить Тарлион. Мужика он назвал повелителем....
   -Ты говорил про безголовые трупы.
   -А! Так это, который в белом плаще, он, когда вампиров убивал, головы им отрывал, а потом поднимал их и заставлял вампиров же и убивать. Вот.... А еще я слышал как он говорил, что если они кого-то в подвалах Тарлиона не найдут, то он, ну в плаще, который, достанет из-под земли и....
   -Кого он достанет? - Ювентаний заинтересованно приподнял левую бровь и спрыгнул с подоконника.
   -Ну, тот сказал: "Если здесь этого паршивого некроманта не окажется, надо будет в Импар заглянуть. Убью ту мразь, что королем зовется давно ведь собирался, а то эти мелкие кровососы жажды мести совсем не утоляют".
   Вечный мечтательно улыбнулся - хорошо он все-таки разозлил Эвера, что тот его до сих пор ищет. Да еще и такие бурные эмоции проявляет. Значит в ярости и это замечательно, но попадаться ему под руку будет опасно. Хотя.... Опасность ведь тоже может развлекать.
   -Ваше Величество, - Дэллену внезапно захотелось спрятаться за спинку трона - именно с такой улыбкой и блеском в глазах белобрысый ужас рассказывал ему про смену династии, когда они еще сидели в пыточной Тарлиона. - полагаю, будет разумным отправиться в Тарлион и лично проследить за развитием событий.
   -Я....
   -Я рад, что вы согласны с моим мнением. - Император сглотнул образовавшийся в горле комок и окончательно уверился, что спокойной жизни у него не будет. - Позвольте откланяться, мне необходимо сделать некоторые приготовления к походу.
   Провожая взглядом уходящего Ювентания, Дэллен страстно мечтал позволить магу покинуть его навсегда и желательно в мертвом состоянии.
  
   Часть II. Мрак Вечности

...15 год от Великого Разделения...

  
   Эвер был в ярости. Нет, не так. В ярости он был несколько месяцев назад, когда вернулся в замок и увидел что стало с его библиотекой. На данный момент он пребывал в бешенстве плавно переходящем в холодную жажду убийства, то есть мести. Первую неделю он посвятил истреблению комнаты мелкого недоразумения умудрившегося разнести его коллекцию редчайших фолиантов, вторая была посвящена изобретению новых пыточных заклятий и опробованию их на чучеле с длинными белыми космами и наглыми зелеными зенками. Это не возымело должного эффекта - Ювентаний по-прежнему был под номером один в списке смертников Эвера. Тот злился, срывался на слугах и все порывался забежать в Тарлион, но стоило ему вспомнить чем закончилась прошлая "прогулка" как здоровое желание поквитаться сменялось не менее здравым смыслом настойчиво сигнализирующим: "А оно тебе надо?". Эвер честно считал что надо, просто необходимо! ...Но только после тщательной подготовки, коей он и занимался последний месяц.
   Помимо улучшения брони, пополнения запасов заклятий и зелий, Эвер регулярно наведывался в так и не восстановленную библиотеку - чтобы огонь мести в душе не потух. Из-за этих его визитов слуг в замке становилось все меньше, и дело было даже не в неконтролируемой всеразрушающей ярости выливающейся в мелкие сотрясения стен и большие кучи поломанной мебели, а в том, что все кто хоть сколько-нибудь обладал инстинктом самосохранения, стремились убраться подальше от беснующегося хозяина. Очень скоро по мрачным коридорам ходили только: мелко трясущийся конюх, топящий свой страх в самогоне и то и дело подпрыгивающий при любом шорохе личный секретарь Эвера, который тоже был не прочь утопить кого-нибудь включая и свой страх в вине, но в силу положения и природной жадности не мог. Будучи отпрыском древнего гномьего рода, он мнил себя выше подобных замашек, что, впрочем, ничуть не мешало ему регулярно подворовывать у хозяина. Благо Эверу было наплевать на поведение секретаря пока тот расчищал завалы из его записей и приводил их в читабельный вид. В конце концов, в свои годы тот понимал, что деньги не самое важное в жизни, хотя, безусловно, приятное дополнение к тому самому существованию. За века шатаний по миру Эвер накопил достаточно, чтобы сквозь пальцы смотреть на загребущих слуг, тем более что отобрать все обратно было плевым делом.
   -Господин, у вас в котле как-то подозрительно булькает... - Секретарь с опаской покосился на густое фиолетовое варево, которое лениво пускало жирные пузыри, лопающиеся со звуком очень похожим на кваканье лягушек, кои, вполне вероятно, в этом зелье присутствовали в ужасающем количестве и качестве. Это еще не говоря о той связке мышей, которую секретарь наловил лично в темных подвалах замка. Это было его позорным секретом, о котором, он надеялся, никто не узнает.
   -Попробуй - соли наверно не хватает. - Мрачно отозвался Эвер из темного угла. Чем он там занимался секретарь и думать не хотел.
   -Но господин....
   -Дайнал, - Эвер тяжело вздохнул из своего угла, - оно тебе мешает? В тебя плюется? У тебя от него второй нос вырос или отвалилось чего? Нет. Так что заткни пасть и пиши дальше.
   -Да, господин. - Дайнал аккуратно (вдруг заметит) бросил злой взгляд в спину непосредственного начальника и вернулся к записям. По желтоватой бумаге, пьяно шатаясь брели кривобокие крючки, лихие росчерки и совсем уж разудалые в своем наклоне палочки. Подчерк у Эвера до отвращения был похож на эльфийский - красивый, но абсолютно непонятный. И листов покрытых таким вот безобразием было много, очень-очень много! Хозяин у Дайнала был плодовит на записи, новые заклинания и бредовые идеи, такие, как например, месть Ювентанию. Дайнал был абсолютно уверен, что из этой затеи ничего путного точно не выйдет, хотя бы потому, что мальчишка был явно сильнее, хитрее и наглее Эвера.
   Зелье выпустило особо мощный пузырь, тот замер на поверхности, мелко вибрируя, словно не мог решить сейчас ему лопнуть или позже. Секретарь напряженно отложил бумаги и начал медленно сползать с табуретки, когда обе его ноги коснулись каменных плит, коварный пузырь лопнул. Во все стороны полетели фиолетовые капли, некоторые закончили свой полет на деревянных панелях коими были обшиты стены, а некоторые, особо смачные, врезались в лицо Дайнала. Тот стоял крепко зажмурившись, ощущая как жирная субстанция алчно ползет к его роскошной бороде.
   -Ну? Что чувствуешь? -Поинтересовался Эвер.
   -Отвращение. - Сквозь зубы процедил Дайнал, не решаясь открыть ни рот, ни глаза.
   -Еще?
   -Все. А что это?
   -Должно было быть кислотой, но, похоже, я что-то напутал с рецептом.... - Дальше секретарь не стал слушать, он с остервенением содрал с себя куртку и стал вытирать лицо. Когда с отвратительным творением хозяина было покончено, Дайнал рискнул открыть глаза. На него смотрел Эвер. Нехорошо так смотрел. Изучающее.
   -Ч-что? - Пролепетал секретарь, ожидая худшего. Например, что у него сейчас отвалится нос, или, упаси Грак, борода.
   -Не кислота. - Задумчиво констатировал Эвер. - Но хоть красит в премерзостный цвет. Собирайся, я знаю чего мне не хватает.
   Дайнал чуть не вякнул "любви к окружающим", но вовремя остановился. За такую глупость Эвер мог и не только за мышами в подвалы отправить, с него сталось бы и в Тарлион заслать за вампирьей кровью. Храня в душе надежду, что отправляются они не к клыкастым, Дайнал поспешил за удаляющимся хозяином.
   Это оказался не Тарлион и даже не оккупированная вампирами деревушка. Местом, куда темной, безлунной ночью притащился Эвер со своим секретарем, оказалась Мертвая Пустошь.
   Дайнал, наплевав, что гномы народ боевой и по идее ничего кроме плеши в бороде не боящийся, рухнул в обморок.
  
   Бродя по знакомой мертвой земле, Эвер искал только одно - кору. Именно она вбирала в себя всю источаемую на протяжении многих лет отраву и хранила, прочно заперев в себе. Как назло, искомого материала нигде не было - с деревьями явно просматривались определенные сложности. Но все же, после пары часов поисков, впереди, хищно ощетинившись обломками, в свете заклинания показался поваленный ствол.
   При приближении Эвера ствол зашевелился и из-под него, трусливо поджав лысые хвосты, дали деру две твари, смутно напоминающие крыс размерами с мелкую дворовую псину.
   -Развелось всякого. - Недовольно буркнул Эвер, пиная трухлявую деревяшку, та жалобно заскрипела и скинула тонкую пленку бывшую когда-то корой. Ценный материал тут же перекочевал в сумку, а её хозяин побрел обратно. Все равно делать на Мертвой Пустоши было нечего, если только не трусливого секретаря закапывать.
   Внезапно за спиной Эвера прошуршала ткань, что-то острое прошлось по руке, распарывая рукав и тихий голос в тишине насмешливо произнес:
   -Не двигайся, путник, если твоя жизнь тебе хоть сколько-нибудь дорога. - Эвер закатил глаза, прикинул, что теперь дешевле будет купить новую рубашку, чем эту починить и буркнул себе под нос заклинание. Сзади вновь прошуршала ткань, земля выпустила облачко пыли, приветствуя и принимая тело в свои объятия.
   -Тоже мне ночной ужас. - Презрительно фыркнул Эвер, рассматривая неразумного разбойника. Это был мальчишка лет двадцати, ничем на первый взгляд непримечательный. Разве что только очень длинные волосы черным одеялом укрывшие землю, да одежда - белоснежная, с явно дорогой вышивкой вызывали интерес, граничащий с недоумением. Да уж, в таком одеянии на дело мог позволить себе отправиться только очень богатый и эксцентричный разбойник, либо случайно оказавшийся на этой земле. Эвер склонялся к последней версии, потому как настолько сумасшедших любителей легкой наживы, рискнувших забрести в Пустошь, он еще не встречал.
   Решив, что изучение подобного сумасшествия может быть интересным, Эвер взвалил мальчишку на плечо и зашагал к неподвижному телу секретаря - не бросать же уже проверенного слугу, пусть и вороватого.
   -Сами нападаете, а мне потом еще лечить вас. - Бурчал позже Эвер, приводя мальчишку в сознание. Заклинание получилось на редкость хорошим, так что возвращаться в мир здравомыслящих или хотя бы в гости зайти, парень не собирался.
   -Г-господин, - все еще заикающийся секретарь опасливо посмотрел на неподвижное тело, - а может не надо? Вдруг он опасный?
   -Хочешь сказать, что мне его стоит бояться? - Под насмешливым взглядом хозяина Дайнал скукожился и вернулся к работе. После посещения Пустоши прошло уже два дня, а он все еще нес всякие глупости и боялся темноты.
   С момента появления в северной башни бессознательного гостя минула неделя, Эвер постепенно терял интерес к ночному сумасшедшему и теперь прикидывал куда бы деть тело - трупы в замке ему были не нужны, хотя от одного белобрысого в своих подвалах он бы не отказался. Парень так и не решился почтить господина мага своим вниманием, и теперь тихо покрывался пылью, наводя скуку на хозяина Дайнала.
   -Г-господин, может, стоит от него избавиться? - В который раз за последнюю неделю тихо лепетал Дайнал с подозрением косясь на черноволосого. Парень очень сильно напоминал гному эльфа Ночи черными волосами вкупе со светлой кожей, разве что только уши были не заостренными, а вполне себе человеческими. - Не нравится мне этот эльф, подозрительный он какой-то....
   - В нем нет ни капли эльфийской крови. - Эвер отстраненно созерцал как крупные комья пыли медленно перекатываются по полу. - Я чувствую. - С подобным заявлением Дайнал не мог поспорить, его хозяин действительно мог чувствовать кровь темных эльфов, даже если в человеке было всего несколько капель. Чем объяснялась такая способность мага, гном не представлял, да и не хотел - секреты господина Эвера практически никогда не были безобидными, так что лезть в них было опасно для здоровья. Секретарь за своим здоровьем следил, поэтому никогда не интересовался, почему не смотря на человеческое происхождение, его хозяин отличался темной, столь нехарактерной для южной расы шевелюрой и таким странным подчерком.
   -Ес-сли не эльф, то к к-какой расе он принадлежит?
   -Понятия не имею. - Маг пожал плечами и носком сапога отшвырнул от себя обрывок ветхой ткани. - Да мне уже и неинтересно. - В комнате наступила тишина, только тяжелое хриплое дыхание "гостя" нарушало покой.
   -Т-так ч-что же нам делать с ним?
   -Нам? - Переспросил Эвер, цинично ухмыляясь. - Я его сюда притащил, значит, избавляться от него твой черед. Можешь сбросить его в окно, оттащить в подвал или подбросить кому - меня абсолютно не интересует что ты с ним сделаешь, главное, чтобы к вечеру этого бревна здесь не было. И не забудь переписать те записи, что я дал тебе еще на той неделе. - Закончив, маг выскользнул за дверь и пошел в свою лабораторию размышляя, сколько нужно яда карпацкой гадюки чтобы свалить Ювентания, и не обойтись ли примитивным топором. Когда он уже был у самой двери, защитное заклятие слабо кольнуло кончики пальцев, оповещая о вторжении в замок, спустя всего мгновение по коридорам и лестницам пронесся вой ужаса. - Бесполезное создание. Даже с таким элементарным заданием справиться не может. - Проворчал Эвер и медленно, никуда не торопясь, пошел обратно наверх встречать гостей.
   Гости в лице одного взбешенного субъекта с откровенно недобрыми намерениями нависли над посеревшим от страха Дайналом.
   -Что ты сделал с его высочеством, тварь? - Тихое шипение, изданное неожиданным посетителем, окончательно доконало гнома, и тот, пробормотав что-то вроде "Я тут ни при чем, он сам..." предпочел изобразить уход в мир бессознательного.
   Эвер спокойно наблюдал за "гостем" и ничего что могло бы зацепить его внимание, не замечал. Ну темные волосы тронутые серебром времени, ну глаза чернее темноты за окном, ну как-то уж слишком богато расшитая одежда, ну тонкий клинок, уютно устроившийся у его, Эвера, горла... И что? Сколько таких вот отчаянно храбрых, решительных и глупых, решившихся напасть он уже убрал? Достаточно чтобы утопить очередного безумца в крови предыдущих, но, видимо все же, мало для отпугивания подобных нахалов.
   -И откуда же вы такие смелые беретесь? - Усмехнулся Эвер, одним взглядом припечатывая наглеца к стенке. Клинок тоскливо лязгнул, скользнув по камням пола. - Не желаете ли представиться? - Удобно устраиваясь в кресле и глядя на несколько ушибленного гостя, поинтересовался хозяин замка.
   Пусть при виде мага многие захлебывались страхом, отвращением или ненавистью, кричали, бранились или обвиняли во всех возможных грехах, но еще ни одно создание не смогло упрекнуть его в отсутствии хороших манер. Хотя некоторые особо впечатлительные расценивали подобное обращение как особо изощренное издевательство со стороны Эвера. Иногда небезосновательно....
   Мужчина очень быстро взял себя в руки и теперь смотрел на хозяина дома со спокойным презрением - словно перед ним был не маг, только что обезвредивший его, а так, нечто недоразвитое, на что обращать внимание недостойно. Эвер спокойно наблюдал в ответ, только в его взгляде читалось легкое любопытство. Маг молча отмечал как стало меняться выражение на лице гостя: надменность сменилась удивлением, то, в свое очередь, уступило место подозрению и, наконец, в темных глазах поселилась паника. Хорошо скрываемая, но все равно заметная.
   -Да-да, фокус с пространственной магией не выйдет. - Вежливо улыбнулся Эвер в лицо моментально сникшего гостя.
   Телепортационная, или, как её наиболее часто называли, магия пространственных переносов, была направлением молодым и мало изученным. Специалистов в этой области имелась от силы сотня, а тех, кто мог применить свои знания и вовсе не больше десятка, и пусть механизм переноса был сложным, запутанным и абсолютно непонятным для непрофессионалов, в нем все равно имелись слабые стороны. Всего два уязвимых места, до которых добраться порой было сложнее, чем построить само заклинание, но они были. И Эвер их прекрасно знал и использовал. Неприятность, конечно, для кого-то, но что ж поделать, если дар такой - находить бреши в защите как доспехов, так и людей.
   -Невозможно. - Произнес хрипло гость. - Блокировать перемещение нельзя. - Его речь звучала несколько странно из-за акцента. Было видно, что человек привык говорить на певучем, очень мягком, крайне сложном в произношении языке, очень похожем на древнеэльфийский и грубые звуки наречья подданных Импара были для него как минимум неприятны. Не ему одному, Эвер сам предпочитал не использовать язык местности, в которой поселился - слишком каркающий и похожий на смесь гномьего с гоблинским.
   -Да? А я и не знал... - Притворно изумился маг, лениво размышляя о том, чего интересного, или хотя бы полезного может сообщить гость. До сих пор, кстати, безымянный. - Так как на счет назваться?
   -Зачем? - Агрессивно рыкнул пришпиленный к стене аки бабочка-переросток мужчина. Ну да, неприятное положение, но чего так заводиться?
   -Чтобы знать что на могильном камне выбивать. Молодой человек, не тратьте мое время зря....
   -Молодой человек?! - Возмущенно вспыхнул мужчина. - Да мне четыре сотни лет! И еще ни один...
   -Вот я и говорю, что молодой. - Невозмутимо перебил начинавшуюся гневную речь, Эвер. Четыреста лет... по сравнению с продолжительностью жизни обычных людей - довольно много, если сравнивать с эльфами - то так, переход к среднему возрасту не особо живучих представителей ушастой расы.... Ну а если вспомнить, сколько лет самому хозяину замка, то уверения во взрослости и вовсе становятся смешными. - Так что, мальчик, хватит огрызаться, и раз уж ты предпочитаешь оставаться инкогнито, то давай пропустим церемонию знакомства и сразу перейдем к делу. Какого демона тебе нужно в моем доме? - Пару минут в комнате властвовала тишина, и за это время гость раз пять попытался освободиться и смыться. Маг ему не мешал. То есть старое заклинание не отменял, но и новых не творил, тем более, что в них не было необходимости. Хочет человек силы зря растратить? Пожалуйста! Незачем ему, Эверу, жалеть, то, что использовать не получится.
   Такая настырность даже несколько позабавила мага, но когда вся тщетность попыток стала ясна абсолютно точно, гость наконец-то заговорил.
   -Мне не нужен демон. Мне нужен его высочество.
   Высочество? Помнится, в подвалах Эвера было много всякого барахла, но что-то он не мог припомнить среди него монарших особ. Хотя, они же пронырливые, эти королевские дети - куда угодно заберутся в поисках приключений на свои пустые головы. Объясняй потом всяким главнокомандующим и взбешенным родителям, что всего лишь защитные чары сработали, и никто специально юных принцев во всяких земноводных превращать не собирался. Хотя некоторых стоило.... Например, того же Ренгора V - пользы от него ни на медную монету, а неприятностей полно.
   -А при чем здесь, собственно, моя скромная персона? Никаких высочеств у меня нет. - Прикованный к стене мужчина бросил мимолетный взгляд на пылящееся тело неудачного грабителя, и тут же нацепил маску непроницаемого раздражения, пытаясь скрыть беспокойство. Поздно. В общем-то поздно было уже тогда, когда он про высочество ляпнул. - Это и есть Высочество? Как же вы ребенка до жизни такой довели, что ему, члену королевской семьи, пришлось податься в разбойники? - Насмешливо фыркнул Эвер, развеивая невидимые путы упрямо-безымянного гостя, тот все равно никуда не денется пока не получит желаемое. А этого не случиться как минимум до тех пор, пока маг не удовлетворит свое любопытство. Нескоро, в общем.
   -Какие еще разбойники? - Удивлено пробормотал мужчина, не спеша подниматься с пола - видимо еще не до конца осознал, что свободен. Частично, конечно, но все равно неожиданно.
   -Обычные. - Пожал плечами Эвер. - Со спины подкрадываются к беззащитным путникам и пытаются заколоть различным холодным оружием. - Гость несколько обескуражено прошипел под нос: "Бред какой-то" и прислонился затылком к стене, на которой еще минуту назад висел. Вставать с пола он, по-видимому, не собирался.
   -Я должен забрать этого молодого человека. Что с ним произошло? - Поскольку убивать похоже его не собирались мужчина решил использовать шанс узнать все миром. Не то чтобы ему позволили дебоширить и портить чужое имущество, просто и так было ясна вся бесполезность агрессии.
   -Подкрался к беззащитному путнику, за что и поплатился. Что он здесь делал, и кто он, собственно, такой?
   -Не могу сказать. - Твердо произнес мужчина. - Я и так наговорил много лишнего.
   -А ведь придется наговорить еще больше. - Не менее твердо сказал Эвер.
   -А иначе? Пытки? - Усмехнулся гость. - Да пожалуйста! Не впервой.
   -Пытки... - В глазах мага появилась задумчивость, очень скоро растворившаяся в мрачном веселье. - Нет. Это счастье у меня припасено для другого неразумного молодого человека. А с тобой, - гость впервые за все время, проведенное в компании этого странного волшебника, почувствовал опасение,...и невольную жалость к тому неизвестному, который умудрился заслужить подобное "счастье", - с тобой мы поступим иначе.
   И почему-то гостю показалось, что идея с пытками была не такой уж и плохой....
  
   Эвер задумчиво созерцал храпящее тело на полу и внушительное собрание пустых бутылок темного стекла, в которых он хранил настойку - свое последние изобретение. Жгучая смесь из спирта, слез саламандр и листьев Древа Откровений (основа для любого зелья, предназначенного для развязывания языков и вытягивания правды из особо упрямых хранителей всевозможных тайн), она прекрасно действовала теоретически, но вот когда дошло до практики.... И хотя в конечном итоге маг получил все, ну или почти все, интересующие его сведения, он все же был недоволен. Причиной этому было то, что на гостя-пленника в большей мере повлияла все-таки спиртовая основа, нежели порошок из редчайших и достаточно дорогих листьев. Впрочем, непомерное количество, которое пришлось использовать, могло объясняться устойчивостью организма подопытного, а не плохим качеством настойки, что было бы весьма неприятно для Эвера, как для её создателя.
   -Г-господин... - В комнату заглянул секретарь.
   -Прибери здесь. - Кивнул в сторону бутылей Эвер.
   -А что д-делать с этими? - Дайнал боязливо жался к стене, уборку начинать не торопился и взгляда не спускал с двух бессознательных тел, особенно его нервировало храпящее. Гном все еще не мог забыть горящий яростью взор и ощущение что его, потомка великого Грола Каменного просто и примитивно задушат его же бородой.
   -Смети пыль с лежащего на кровати. Принц все-таки. - Недобро усмехнулся маг, призывая забытый в лаборатории бокал темного, как кровь дракона, вина и погружаясь в раздумья.
   Дионы. Странники меж мирами, ищущие свой дом с незапамятных миров и создающие его в пригодном на их взгляд месте. Воины. Захватчики, с которыми нет смысла, да и возможности спорить или отстаивать свои владения. Природные маги пространства с еще ни кем не превзойденной способностью получать желаемое. Неизвестная раса, во главе которой стоит властелин-божество, но в отличие от эфемерного покровителя вполне реальный, почитаемый и безгранично любимый своим народом....
   Последнее было больше похоже на легенду, но Эвер почему-то верил нежданному гостю. Так же он не ставил под сомнение и тот факт, что дионам приглянулся его мир - это предвещало проблемы для тех, чье конкретно владение вызвало интерес захватнической расы.... Оставалось только выяснить, чьи же земли оказались под ударом, но гость так не вовремя отключился! Конечно, Эвера война с целой, пусть и не такой уж многочисленной расой могла и позабавить, но что-то его не тянуло снова надевать старые доспехи. Нет, он не в коем случае не сомневался в своих возможностях! Просто вся воинственность Эвера была направлена на одного единственного человека, и растрачивать её на кого-то другого ему не хотелось.
   -Шевир, просыпайся. - Раздавшаяся в тишине реплика стала для Дайнала настолько неожиданной, что он резко дернулся и ведро, полное ледяной воды, призванное для мытья пола, вылилась на храпящего гостя. Тот только недовольно буркнул и перевернулся на другой бок. - Разбуди его.
   -Я? - Пискнул гном, задом пятясь к выходу.
   -Как видишь у меня не получилось. - Ядовито процедил Эвер сквозь зубы.
   -Я? Но каким образом?
   -Вылей на него еще парочку ведер. На принца, кстати, тоже попробуй. Может тогда это спящее чудо очнется.
   -Но г-господин... - Дайнал медленно, но верно пятился к выходу. - Как я могу... он же... а вдруг он опять захочет меня убить?!
   -Ничего не поделаешь - гостям нужно угождать. - Все так же ядовито улыбнулся Эвер. - Вот ведь трусливая тварь. - Неодобрительно покачал маг головой, прислушиваясь к топоту убегающего гнома. - Трусливая, бородатая и бесполезная. Вечно все самому делать приходится. - Добавил он, глядя на двух дионов над которыми зависло по ведру с водой. Внутри плавал лед, снаружи блестела корка инея.
   -Какого?! - Шевир, глава разведки Диона, наставник его Высочества и самый близкий друг короля Фарлана резко вскочил, яростно стряхивая с себя куски замерзшей воды. Вторая попытка оказалась плодотворнее.
   Принц так и остался лежать. Мокрый, покрытый тонким стеклом льда и абсолютно равнодушный к окружающему миру.
   -Хватит спать, Шевир, у меня есть еще парочка вопросов.
   -Я что, все рассказал?! - Лицо у диона было бледное, глаза немного безумные, общее выражение характеризовалось как крайняя степень смеси удивления с ужасом.
   -Расскажи ты все, тебя бы здесь уже не было. - Отрезал Эвер. - Какие земли вы выбрали?
   -Этим занимался его высочество как единственная надежда и наследник Диона. - Смирившийся с провалом Шевир прислонился к кровати, на которой лежал его будущий повелитель и, закрыв глаза, продолжил разглашать государственные тайны. Их осталось немного, да и не такими уж и значительными они были по сравнению с теми, что выболтал одурманенный глава дионской разведки. О том, что его ждет по возвращении, он старался не думать потому что, во-первых: голова и без лишних мыслей раскалывалась от боли, а, во-вторых: зачем гадать, если и так ясно, что Фарлан его на куски порвет? Если еще жив, конечно. - Именно за ним оставалось решающее слово, но он пропал. Мы обыскали весь участок земли, на котором был последний раз его высочество и ничего кроме следа давно угасшего портала не нашли. Этот след и привел меня сюда.
   -Так вы что, на Мертвую Пустошь позарились? - Магу стоило больших усилий не засмеяться - таких идиотов он еще не встречал. Обычно любое существо, даже никогда не слышавшее историй о Пустоши только завидев серую землю на горизонте и почувствовав ледяной в любое время года ветер, стремилось исчезнуть как можно дальше. - Оригинальные пристрастия у вашего наследника. Или он просто решил тихо и не совсем мирно избавить вас от своей бесценной, по вашему суждению, персоны?
   -За неимением лучшего сгодился бы и этот пустырь. - Надменно процедил Шевир. - Качество земли не имеет значения, особенно когда обстоятельства поджимают.
   -А количество и качество существ, населяющих землю? - У Эвера появился план, и он твердо решил его претворить в жизнь.
   -По большому счету нет. Единственное, что придется затратить силы и время на подавление населения. Захватить какой-нибудь из ваших городов нам мешает только тяжелое ранение его величества, без Фарлана война может продлиться дольше, чем Временная Сфера будет хранить наш город. К сожалению, его высочество Гелиан еще слишком молод и неопытен для того, чтобы возглавить нас в подобном бою.
   -И всего-то? - Эвер дождался подтверждающего кивка и небрежным движением призвал сумку с травами, зельями и прочим, что могло исцелить... или добить - смотря какое состояние было у больного. - Бери своего принца и пошли.
   -Куда? - Искренне удивился Шевир. Будь он немного более трезв, бодр и не так измотан блокировкой своей природной магии, то ни за что даже слушать мага не стал бы. Но, увы, настойка Эвера сделала свое черное дело.
   -Короля вашего лечить. Его состояние не должно помешать моей задумке.
   -Что ты задумал? - Шевир понимал, что должен насторожиться и ни в коем случае не пускать странного и откровенно опасного волшебника к Фарлану, но..., но ему внезапно стало абсолютно все равно. Словно то, что называлось долгом и преданностью вдруг вспыхнуло и сгорело, не оставив после себя ничего кроме пустоты и апатии.
   -Я решил облагодетельствовать вас великолепными землями. - Улыбка Эвера очень не понравилась Шевиру даже в его малосознательном состоянии. Впрочем, подозрение было безжалостно истреблено все тем же огнем. - Плодородная земля, залежи золота, серебра и прочих высоко ценящихся ресурсов, в том числе и несколько магических источников. Леса, полные зверья и озера, в которых рыбы больше чем нечисти, а это, поверь мне, в нашем мире большая редкость. Вот только... - Маг отстраненно отметил, что слезы саламандры явно производят запоздалый отупляющий эффект - черные глаза Шевира смотрели сквозь стену, черты лица застыли в маске сонного равнодушия. -У хозяев этих земель весьма,...- Эвер задумчивым взглядом смерил шею Шевира, - ... специфические аппетиты. Про характер и манеры вообще упоминать не буду.
   Главе дионской разведки было уже наплевать как на манеры неизвестных хозяев обещаемых территорий, так и на свои. Все, что волновало его это необходимость закрыть глаза и отдаться на волю мага, смотрящего на него с довольным выражением в глубине глаз. Подчиняясь его приказу, Шевир взвалил на плечо холодное тело юноши, которого, кажется очень давно, годы, а может и века назад, искал. Но для чего? Он не помнил, маг напоминать не собирался. Единственными его словами, отразившимися в угасающем сознании, были: "Отведи меня к Фарлану". Шевир не смог не покориться. Да и не захотел.
  
   Фарлан ло-Ревварр, король Диона, надежа и опора всего государства страдал. У него зверски болела голова и вся спина, особенно вокруг раны, Временная Сфера безжалостно высасывала силы из и так ослабленного тела. Правитель со стоном встал с кровати и, почесав зудящие под плотной повязкой царапины на груди, поплелся к столу, на котором, как приговор остаткам мирного настроения возвышались залежи из свитков самого разного содержания. Сколько бы Фарлан не стращал, придворные перебарывали свой страх и сотнями тащили занудные доносы и отчеты о текущем положении дел, бумажная рутина грозила полностью поглотить короля, но тот только хмурился и решительно вступал в бой. Он с превеликим удовольствием бы выплеснул раздражение хотя бы на виновников гибели мира, до недавних времен бывшего родным многим поколениям дионов, но, к королевскому сожалению, недалекий, хоть и очень сильный черный архимаг с откровенно ущербной в интеллектуальном плане командой героев исчезли вместе с привычной картиной на мировой карте.
   Король ностальгически вздохнул и покосился на матовое стекло старинного зеркала, его взору предстала удручающая серость Временной Сферы, где не было ничего кроме Диона, а тот на карте не отображался. Меньше месяца назад вместо серого тумана зеркало показывало голубые лужи семи океанов с вкраплениями небольших материков, сорок пять - ровно по количеству рас, населяющих мир. Привычный, изученный и надежный он оказался очень уж хрупким.
   -Фарлан! - Донесся возмущенный возглас от двери, властитель Диона непроизвольно пригнулся и только потом повернул голову, дабы поприветствовать усталым взглядом женщину в золотистом наряде. Её черные глаза были негодующе прищурены, яркие губы побелели будучи раздраженно сжаты, в руках красавица с ужасным характером держала чистые бинты и чашу от которой поднимался душистый пар. - Я же просила тебя не вставать! Ты хочешь, чтобы стража опять тащила тебя на руках, а потом разносила нелепые слухи о твоей смерти?
   -Элтея, - поморщился Фарлан, вспоминая недавний инцидент, - угомонись. Меня твой постельный режим доконает раньше ран. Вот если бы ты составила мне компанию... - весело прищурился король.
   -И не думай даже. Меня абсолютно не прельщает перспектива проснуться утром с трупом на соседней подушке.
   -Ты слишком плохого мнения о своем муже. - Разочарованно скривился Фарлан и покорно позволил королеве срезать местами пропитавшиеся кровью повязки. - Пара царапин не такая уж и большая опасность для моего здоровья.
   -Да? - Приподняла бровь Элтея, промывая длинные воспаленные раны на спине. Недовольное шипение вызвало у неё мрачную улыбку и чувство легкого мстительного удовлетворения - отвар довольно сильно жегся, но зато прекрасно выводил яд. - Ты бы объяснил это главе разведки, а то несчастный как услышал о том, что тебя уже можно хоронить, как тут же исчез.
   -Куда? - Не на шутку встревожился Фарлан и даже на некоторое время отвлекся от неудержимого жжения в ранах.
   -Да уж понятно куда. - Фыркнули за его спиной. - Наследника нашего искать.
   -А этот куда подевался? - Стоило королю неделю полежать недвижимым бревном, как все вокруг заметно повредились рассудком. Исчезновение сына Фарлана почти не удивило, наследничек у него тот еще подрастал, но чтобы верный Шевир ни с того не с сего, наслушавшись нелепых слухов снялся с места и исчез в неизвестном направлении? Это было, по меньшей мере, странно.
   -Территорию завоевывать пошел в гордом одиночестве. Не иначе как решил доказать, что не такой уж и лоботряс. Мне вот интересно, ты в молодости такой же был? А то может у Диона еще есть шанс на нормальное будущее.
   -Для матери ты не слишком-то волнуешься. - Бросил укоризненно Фарлан, глядя на сосредоточенно нахмурившуюся жену.
   -Для отца ты не слишком-то много времени уделяешь единственному отпрыску. - Ядовито произнесла королева, излишне туго затягивая повязку на ребрах. Придушено охнув, Фарлан в который раз подумал, стоило ли ему жениться на внучке основателя боевой школы со-реллан? Сама по себе школа прекрасно себя зарекомендовала, пополняя ряды тайного карательного отряда Диона, но на женский характер явно действовала не самым лучшим образом. - Что, опять думаешь о том, что зря на мне женился?
   -Нет. - Честно глядя в глаза хоть и любимой, но своенравной жены соврал Фарлан - ему еще шею предстояло бинтовать. - Думаю куда запропастилось наше чадо и как его возвращать.
   -Даже не смей. - Погрозила рулоном чистых бинтов Элтея. - Ты вообще должен лежать и не двигаться, если не хочешь опять валяться в луже крови. Лоботряса нашего найдет Шевир, в крайнем случае, сама этим займусь, а ты в постель. И чтобы я не видела тебя за этим проклятым столом! - Королю ничего не оставалось, как смиренно устроиться на подушках и прикрыть глаза,... но стоило дверям захлопнуться за Элтеей, как он уселся обратно и погрузился в изучение отчета о состоянии группы разведки. Рапорт был старый, но, сколько бы Фарлан не перебрал свитков, нового он не нашел. Это было странно и неприятно - если уж педантичный Шевир не прислал свежий отчет, да еще и в такое время...ситуация явно оказалась хуже, чем можно было предположить.
   Пространство привычно всколыхнулось, пропуская посетителя. Фарлан на всякий случай вооружился жезлом Власти и встал со стула. Длинная палка с увесистой верхушкой не раз использовалась правителями Диона как средство защиты, была местами зазубрена, погнута... да что там, имела весьма плачевный вид, хотя по-прежнему, спустя многие поколения принцев и королей хранила как власть так и самих властителей Диона. Правда с верным мечом король все равно чувствовал бы себя гораздо увереннее.
   В центре комнаты заклубилась легкая серебристая пыль и спустя два вдоха осыпалась на пол россыпью мелких капель. В мокром кругу на ковре стояли двое, еще один висел безвольной ношей на плече одного из пришедших. Фарлан с неудовольствием отметил, что Шевир несколько не в себе, наследник вообще непонятно жив или нет, и сосредоточил внимание на третьем, незнакомом лице. Высокий, уже не молодой, но еще и не старый мужчина в длинном одеянии, бесстрастное лицо и горящий неизвестной королю силой темные глаза. В отражении временно потухшей карты почти черные волосы пришельца спускались до пояса и были в трех местах перехвачены серой тесьмой. Судя по тому, что предстало глазам Фарлана, этот мужчина мог быть наемным убийцей расы сферцов и, скорее всего, принадлежать к касте магов-карателей. Мог бы, если бы принадлежал погибшему миру.
   Король Диона не был уверен, что в новом доме действуют такие же клановые обязательства относительно внешности и профессии, но он точно знал, что перед ним стоит маг, возможно собиратель силы или хранитель чар...существо, абсолютно точно использующее силу души.
   -Мне сказали, что ты лежишь при смерти. - Голос у мужчины был властный и холодный, такой не станет никому подчиняться. Скорее устроит массовую резню и сам встанет во главе. - Либо понятия в наших мирах об этом состоянии чересчур разнятся, либо твой слуга мнителен подобно истеричной девчонке.
   -Кто ты? - Фарлан не спешил двигаться, только крепче сжал жезл в ладони. Он знал тип таких противников - не дающие шанса на второй удар, холодные и расчетливые. Идеальные убийцы. Опасные, но полезные союзники.
   -Местный житель. - Недобро усмехнулся мужчина. - Исследователь.
   -Маг.
   -Разумеется. - Холодно кивнул мужчина. - Магистр Эвер рода Этенл ветви Хорлай, хотя мое имя не даст тебе ровным счетом ничего.
   -Зачем ты пришел?
   -Вернуть тебе твое имущество и помочь приобрести новое. - Спокойно произнес маг и щелкнул пальцами. Под изумленным взглядом Фарлана Шевир небрежно сгрузил своего будущего короля на кровать и уселся на пол, уставившись в одну точку. - Тебе ведь нужна земля для твоего города? - Вопросительные интонации присутствовали постольку поскольку и были скорее знаком уважения. Ведь мог же этот Эвер просто поставить Фарлана в известность, но он предпочел подать информацию в форме вежливого интереса. Своего рода жест доброй воли, демонстрация мирных намерений как сказали бы маймарры. Про то, что после подобного "выражения миролюбия" маймарры ничуть не гнушались бить в спину, Фарлан забывать не спешил.
   -У тебя есть враги, от которых ты хочешь избавиться, натравив на них нас?
   -Именно. - Вежливая улыбка тронула тонкие губы мага.
   Подобная честность понравилась Фарлану. Он видел многих хитрых и опасных тварей прикидывающихся цивилизованными людьми, но гадов, не спешащих прятать ядовитые клыки и раздвоенный язык король встречал не часто. Не то чтобы ему нравились подобные встречи, но...они были бесконечно интригующие и завораживающие своей тонкой гранью между сотрудничеством и смертью. Игра, чью прелесть понимали далеко не все интриганы и любимая забава абсолютно всех королей Диона. Практически их слабость.
   Фарлан был достойным наследником династии ло-Ревварр, у него даже мысли не возникло поднять тревогу или убить Магистра. Вместо этого, он столь же вежливо и холодно улыбнулся, жестом предлагая гостю присесть.
   -А что заставляет тебя думать, будто мне это интересно?
   -Опустим ненужный церемониальный торг, ваша потребность в земле это неоспоримый факт. - Холодно заглянул маг в черные глаза собеседника. - У меня есть предложение этой земли и в качестве дополнения, разумеется, не бесплатного, моя посильная помощь.
   -Помощь одного магистра может оказаться заметной? Позволю себе усомниться.
   -Напрасно. Что тебе известно, о мире, в котором ты решил создать дом своему народу? Судя по твоему виду, ничтожно мало.
   -Тем более у меня нет причин доверять тебе.
   -Нет причин, но есть жизненно важная необходимость. - Еле заметно улыбнулся Эвер. - Расы этого мира далеко не миролюбивы и покорны, нового, никому неизвестного хозяина желанных земель уничтожат всем скопом. Дион сможет отразить подобную атаку?
   -Так какой смысл нам выбирать домом твой дикарский мир, когда я могу выбирать из бесконечности вариантов? - Фарлан предпочел проигнорировать щекотливый вопрос. Он-то знал, что Дион не только сможет отстоять себя, но и существенно проредить агрессоров,...а еще он знал, что чем дольше город находится во Временной Сфере, тем меньше возможностей на быстрое перемещение из опасной ситуации. Запасы сил короля были далеко не безграничны, более того: они уже подходили к концу.
   -Твоя воля. Я даже сделаю вид, что не знаю о твоем плачевном состоянии как гаранта безопасности Диона. - Равнодушно пожал плечами маг. - Но если твой приход благословит Мрак Вечности, ни эльфы, ни люди не посмеют напасть. Остальные расы далеко не так опасны, разве что только драконы, но эти твари мало интересуются происходящим вне их нагорья.
   -Твоя помощь заключается в том, что ты уговоришь этот самый Мрак всенародно одобрить наше вторжение? - С сомнением протянул Фарлан, с отвращением прикладываясь к кубку с целебным отваром.
   -В целом и общем да. - Глаза мага насмешливо блеснули, но король не стал заострять на этом внимание. Было и так ясно, что им хотят воспользоваться...так почему ему, в свою очередь, не использовать этого волшебника? В конце концов, сотрудничество должно быть обоюдно выгодным. - Он даже будет биться на вашей стороне.
   -Народ Диона будет польщен. - Скептически усмехнулся Фарлан.
   -Тебя волнует, что твой народ будет признан подопечным Тьмы? - Неверно истолковал недоверие короля Эвер, и был приятно удивлен ответом:
   -Нет. Хуже чем мы есть на самом деле, это нас уже не сделает. Меня интересует, какую цену придется заплатить за подобное...одобрение.
   -Сущие мелочи. - Отмахнулся Эвер, расслабленно откидываясь на спинку мягкого кресла. - Мне нужен один человек, с остальными вы вольны делать все, что захотите.
   -Так у земель есть хозяева?
   -Естественно. У плодородной почвы с залежами всевозможных источников возможного обогащения и власти всегда есть хозяева. За уничтожение этих на вас никто не обидится.
   -И кто же там хозяйничает? - Фарлан изначально не собирался отказываться от предложения, теперь же, когда осталось уладить мелочи, он был спокоен. Впервые за многие дни король Диона мог с уверенностью сказать, что его народ не погибнет, превратившись в тени Временной Сферы.
   -Вампиры. - Судя по той небрежности, с которой Эвер назвал обреченную расу, назревала если не подлянка, то неприятный сюрприз точно. Во избежание досадного инцидента Фарлан поспешил прояснить ситуацию.
   -И чем они примечательны?
   -Ничем особенным. Сильные маги разума, быстрые и неутомимые, яростные бойцы наделенные помимо великолепной реакции силой и умом.
   -И? - После короткой паузы Эвер добавил:
   -Еще они питаются кровью противников.
   -Какая мелочь. - Ехидно протянул Фарлан.
   -Я рад, что наши мнения едины на счет этого вопроса. - Холодно изобразил улыбку маг.
   -Могу я узнать чем они лично тебе не угодили?
   -Мне? - Приподнял брови Эвер. - Собственно, им просто не повезло приютить у себя одну тварь. - Темные глаза мага стали почти черными, когда он вспомнил о нанесенном ему оскорблении и существе это оскорбление нанесшем. - Смею надеяться, что их невезение не продлится слишком долго. - Магистр с легким удивлением отметил еле заметную улыбку собеседника и решительное выражение в глубине глаз. Последовавший, спустя секундное промедление ответ хоть и был ожидаем, но от того не менее приятен:
   -Похоже, этим надеждам суждено сбыться в самое ближайшее время. Осталась самая малость....
   -И что же это? - Приподнял бровь маг, лично он не припоминал ничего, что могло бы отсрочить уничтожение вампиров.
   -Эти двое, - король взглядом указал на неподвижных Шевира и Гелиана, - должны быть в полном здравии не больше чем через пол часа иначе надежды так и останутся несбыточными мечтами.
   Эвер молча окинул взглядом спокойное лицо диона, но, натолкнувшись на ледяной взгляд, светившийся не просто силой характера, а магией невиданной мощи решил не отказывать Фарлану в такой мелочи. Хотя бы для того, чтобы позже без помех разобраться в странной природе королевской магии - она слишком сильно отличалась от всего, что маг видел за всю свою жизнь, чтобы ограничивать знакомство с дионом каким-то кратким мигом сотрудничества. Маг собирался выделить пару-тройку столетий на изучение новой расы. Разумеется, спрашивать разрешения у изучаемого объекта он не собирался....
   -Хорошо. Через пол часа эта парочка будет отплясывать на твоем обеденном столе.
   Король только холодно кивнул и исчез, даже не потрудившись встать со стула. Никаких возмущений магического поля Эвер не заметил, и этот необычный факт только подтвердил его намерение обосноваться в Дионе.
   Над тем чтобы наследник Фарлана прекратил изображать труп пришлось изрядно потрудиться. В любое другое время Эвер испытывал бы гордость за свою способность к сильным проклятиям, впрочем, и в данной ситуации, когда от результата зависело исполнение его желаний, маг не стал отрицать собственной силы. Если бы еще не пришлось потом самому распутывать свои же плетения магии было бы вообще замечательно, но, как говорили мудрые мира сего: "нельзя иметь все и сразу". Эвер был с этим изречением решительно не согласен и свои планы менять не собирался.
   Над Шевиром и вовсе не пришлось колдовать, глава дионской разведки сам пришел в себя и теперь маялся дикой головной болью, избавлять от которой Эвер его не собирался. Может быть, если бы маг потратил меньше дорогостоящего зелья то и был бы милосерднее к чужим страданиям, хотя, с учетом его природного равнодушия - вряд ли.
   Прежде чем Его Величество Фарлан соизволил вернуться, маг успел не только сдать на руки обеспокоенным слугам его Высочество, но и достаточно подробно изучить документацию на столе короля. Ничего особенно интересного Эвер не узнал и узнать не мог хотя бы потому, что абсолютно не знал письменности дионов, да и не интересовала его на данный момент политика, гораздо большее внимание привлекало матово-серое зеркало на стене. Отражало оно отвратительно, но излучало очень любопытную магию и будь времени побольше маг непременно попытался бы если не распутать чары, то, по крайней мере, скопировать. К его сожалению Фарлан вернулся ровно через пол часа и тем самым предотвратил поползновения одного излишне любопытного мага на свое имущество к вящему неудовольствию последнего.
   -Разведывательный отряд уже приступил к работе. - Спокойно произнес король, поправляя наручи. - Но мне все-таки хотелось бы соблюсти одну формальность. - С этими словами он вытащил из кармана несколько помятый лист и протянул его магу.
   -Что это? - Тонкая вязь незнакомых символов ровно покрывала поверхность, в самом низу слабо отсвечивал синим размашистый росчерк.
   -Договор. - Фарлан невозмутимо встретил раздраженно-насмешливый взгляд мага. - Наша сделка оговаривалась исключительно устно и, хотя я не вижу причин сомневаться в твоих словах, я также не вижу повода доверять тебе безоговорочно. Пусть эта бумага станет гарантом исполнения условий как твоих, так и моих.
   -И что же здесь написано? - Эвер с усилием подавил пренебрежительную ухмылку. Еще никто не предлагал ему, Мраку Вечности, обзавестись каким-то письменным гарантом выполнения его, Магистра Эвера, условий! Даже принимая во внимание полное неведение Фарлана относительно сил мага было смешно предлагать подобную чушь. Но поскольку предложение имело место быть, то что ж, Магистр с удовольствием подпишет эту ничего не значащую в конечном итоге бумажку.
   -О, всего лишь то, что уже было сказано ранее - ты обеспечиваешь Диону защиту и покровительство Мрака Вечности, а я, в свою очередь, обязуюсь не вникать в суть твоих отношений с тем самым существом. Разумеется, если кто-то из нас двоих не выполнит свою часть договора, то последует наказание.
   -Какое? - Эвер интересовался исключительно из праздного любопытства, ведь что за кара может устрашить бессмертное и практически неуязвимое создание? Никакие стены его не удержат, любые чары можно разрушить хотя бы тем же самым временем, которого у Эвера было больше чем предостаточно....
   -Стандартное. Во всяком случае, в прошлом мире это было лишение магии. - Последние слова не слишком понравились Эверу, но ведь он все равно собирался оказать ту небольшую услугу, которую обещал, тем более что лично ему это не доставляло никаких неудобств.
   Усмехнувшись, маг в последний раз бросил взгляд на ровные строчки договора и поставил свою подпись рядом с королевской. Сам факт, что он, маг которого опасается даже Свет Вечности, письменно закрепляет свои права, развеселил его на столько, что Эвер не просто подписал бесполезный лист, он поставил на нем свою магическую подпись.
   Как только последняя частица чар закрепилась на договоре, Фарлан одним легким небрежным движением сунул его в ворох бумаг и вполне дружелюбно произнес:
   -Думаю, больше нас ничего не задерживает кроме явления Мрака.
   -Не беспокойтесь, Ваше Величество, - усмехнулся Эвер, - он уже здесь.
   Фарлан успел отметить только необычное черное сияние укрывшее мага полностью и тут же схлынувшее, на том месте где мгновение назад стоял самодовольно улыбающийся Эвер теперь был воин, чье лицо скрывалось за ликом клыкастого чудовища. Забрало беззвучно откинулось, повинуясь жесту мага, и король получил подтверждение собственным догадкам - Магистр Эвер был тем самым Мраком Вечности. Это преобразование вызвало лишь еле заметную улыбку Фарлана,... все шло именно так, как он и задумывал....
  
   Небольшой отряд дионов вовсю разминался в Тарлионе. Раса кровожадных существ даже не стала слушать стандартное превентивное предложение, а тут же всем скопом кинулась в бой. Никто не стал отговаривать агрессивных аборигенов, впрочем, и под руку их никто не толкал, так что они сами были виноваты в понесенных потерях.
   Единственное преимущество вампиров было в численности, но и оно не сильно спасало от внезапно свалившегося на головы противника, который мало того, что обладал не менее быстрой реакцией, так еще и не гнушался исчезать из-под носа и тут же появляться сзади нанося удар в спину. Впервые хозяева Тарлиона встретили подобного противника, разбалованные людской неспособностью защититься от молниеносных атак они не были готовы дать отпор врагу если не превосходившего по силам, то точно равного им самим.
   Ярость и ужас кружили головы вампирам, тяжелый, совсем не такой сладостный, как они привыкли, запах крови сбивал их с толку и только обострившиеся инстинкты позволяли в последний миг увернуться от коротких мечей черноволосых демонов, вторгшихся в Тарлион. В какой-то момент злость поборола страх, и прекратившие обращать внимания на ранения вампиры загнали противника в угол, в том, что это было ошибкой, они убедились, когда к десятке равнодушных убийц присоединились еще двое.
   Белоснежный плащ и темные доспехи одного из новоприбывших похоронили остатки вампирьих надежд - дети крови слишком хорошо знали, кто предпочитает подобный наряд. В том, что это ни кто иной, как Мрак Вечности сомнений не возникало, ибо ни одно живое и разумное существо не рискнуло бы выдавать себя за воплощение вечности.
   -Похоже, тебя здесь хорошо знают. - Обронил Фарлан, глядя на отхлынувшую массу ощерившихся клыками существ. Ничего слишком уж удивительного и опасного в этой объятой ужасом толпе он не увидел. От раздумий его отвлек смех Мрака, тот довольным взглядом окинул пригнувшуюся аудиторию и довольным тоном произнес.
   -И не только здесь, мальчик. Просто у этих существ чересчур хорошая память. Особенно если она связана с мировыми катастрофами.
   Последние слова показались Фарлану слишком уж претенциозными, но кто знает, что здесь происходило при участии этого самовлюбленного мага? В целом прошлое имело не такое уж и большое значение, и как бы то ни было раньше, теперь все изменится. В Тарлионе по крайней мере точно.
   Не обращая более внимания на развлекающегося Мрака, Фарлан повернулся к своим людям, те ждали его стоя на одном колене и склонив головы.
   -Можете встать. - Десятка дионов тут же оказалась на ногах и непроницаемым кольцом окружила своего короля. - Докладывайте.
   -Территория пригодна для добычи полезных ископаемых и применения в сельскохозяйственном секторе, единственным препятствием является местное население....
   -Короче. - Нахмурился Фарлан. Все эти официальные формулировки являлись абсолютно лишними, но говорить по существу, то есть высказывать собственное мнение его подданные могли только после прямого приказа. Если бы не нарушение дисциплины Фарлан давно бы уже отменил весь этот ненужный официоз.
   -Повелитель, эти не покорятся, так что земли можно получить только уничтожив население полностью. Осмелюсь высказаться, что это нерационально.... - Молодой дион смущенно замолчал, глядя на поощрительную улыбку его короля.
   -Ты прав, Ланиан, эти гораздо больше подойдут для нашей боевой коллекции.
   Достаточно было посмотреть на способности сопротивляющихся Мраку вампиров, чтобы понять их ценность как возможной боевой силы. Земли Тарлиона не нужны были Диону, а вот новые, достаточно умелые бойцы могли когда-нибудь и пригодится....
   Отыскав взглядом в толпе залитый кровью белый плащ, Фарлан спокойно направился к Эверу, отряд из верных подданных не подпускал излишне храбрых вампиров к королю, так что тот даже меча не доставал.
   -Достаточно, Эвер, решение принято. - Негромкие слова оторвали мага от процесса убиения очередного кровососа, и он с досадой повернулся к Фарлану.
   -Уже?
   -Не вижу смысла медлить. Противостоять Диону подкрепленного твоим присутствием они не могут, так пусть послужат на его благо. Ты позволишь?
   И прежде чем Эвер успел хоть что-то ответить, нечто холодное и разрушающе-решительное прикоснулось к его силе, направляя и перестраивая потоки магии в незнакомом порядке. Маг мог бы это прекратить, но не посчитал нужным. Глядя в глаза Фарлана и отмечая как они посветлели до темно-фиолетового цвета, Эвер не находил разумных причин отказать повелителю, даже мыслей таких не возникало.... Он ощущал как тонкие сети той самой странной силы источником которой стал сам оплетают непокорно ерошившиеся алые вспышки вампирьих сознаний, чувство безграничной власти захлестнуло Эвера с головой и он посчитал наиболее практичным передать эту власть королю.... Ведь кому как не этому созданию править чужими судьбами?...
   Первым чувством Эвера после того как исчезло странное ощущение была благодарность к Фарлану за то, что избавил его от груза власти и только спустя пару секунд до мага дошло что он потерял. Следом за пониманием пришло раздражение и пока что тихая злость.
   -Что. Это. Было? - Слова с трудом проникали сквозь сжатые зубы.
   -Ничего особенного, всего лишь исполнение твоих обязанностей. - Фарлан холодно взглянул все еще фиолетовыми глазами на закипающего мага.
   -Я не подписывался быть источником.
   -Ты подписался быть защитой Диона. Напитать заклинание подчинения силой, чтобы вампиры не вырвались из-под контроля и не нанесли нам никакого ущерба это, по-твоему, что?
   -Да как ты посмел, щенок?! - Ярость больше не намеревалась скромно ожидать своего часа и гордо шагнула вперед. Лежащие вокруг Эвера и Фарлана тени хищно потянулись к королю, с басовитым гудением темная магия формировалась в одно из наиболее разрушающих заклинаний и видимым черным облаком нависала над головами короля и его спокойно стоявшей гвардии.
   Фарлан устало вздохнул и, подпрыгнув, дотронулся до чудовищной хари, в которую сформировалась магия, раздался тихий звон и вместо смерти на головы дионов посыпались хлопья серого пепла.
   -Прежде чем ты вновь начнешь даром растрачивать свои силы, я хочу тебе кое-что показать. - Перед магом завис тот самый договор, который он самолично подписал пару часов назад, только теперь строки потеряли всю свою непонятность и стали так же легко читаемыми как и древнеэльфийский. - Алфавит Диона становится понятен любому моему подданному, а поскольку ты теперь один из них.... - Эвер не слушал Фарлана, он с жадностью вчитывался в документ и с каждой секундой все больше проникался ужасом совершенного.
   Повелитель Диона не солгал, когда пересказывал содержание договора, он только не уточнил в каких формулировках тот был составлен. Эвер действительно подписался под своими обязательствами как защитника дионов, а поскольку такую честь оказывали только подданным Диона, он заодно подтвердил и свое желание стать этим самым подданным. Навечно. Срок его службы равнялся сроку его подданства.
   С утробным рычанием Эвер попытался разорвать бумагу, но та тут же срослась обратно и, ускользнув от его пальцев, спряталась в кармане королевских штанов.
   -Я даю тебе ровно неделю, на то, чтобы разобраться с тем существом. - Фарлан спокойно развернулся спиной к бурлящему бешенством магу и зашагал к открывшемуся порталу. - По истечении этого срока ты должен быть в Дионе. И да, поздравляю тебя, придворный маг Эвер, с блестящим вступлением в должность.
   Видеть язвительную улыбку на губах этого наглого мальчишки было выше сил Эвера, так что на месте где мигом ранее был портал, раздался ужасающей силы взрыв. Это маленькое опоздание стало последней каплей. Высказав вслух все что он думает об этом поганом мире, маг твердо решил куда он отправится и на ком сорвет свою злость.
   ...Если бы Ювентаний видел в этот момент своего заклятого друга, то раз и навсегда зарекся развлекаться за его счет....
  
  
   Но он, волею судьбы, был избавлен от подобного зрелища, вместо разъяренного Мрака перед ним сидел упрямо молчавший император Дэллен с невыразимой тоской в глазах. Этому хотелось тихо и незаметно исчезнуть, но подобное желание было из разряда неосуществимых, и единственно доступным для него оставалось сидение на троне да размышление на тему, почему по идее его подданный позволяет себе приклеивать своего императора заклинанием к неудобному стулу являющемуся символом власти.
   -Дэллен, - ласково начал увещевать непокорного монарха Ювентанй, - давай прекратим весь этот фарс, я тебя отпущу, и мы сейчас же засвидетельствуем свое фи соседям. Не упрямься и не заставляй меня тащить тебя силой.
   Император молча мотнул головой и спрятал выражение лица за с лязгом опустившимся забралом - со времени своего восхождения на трон Дэллен предпочитал не расставаться с броней, и уж тем более не снимать её в присутствии придворного мага. Последний тоскливо вздохнул и постучав по шлему поднял забрало, из глубин на него смотрели наполненные надеждой и отчаянием глаза императора.
   -Дэллен, если там побывал Мрак, то вампиров в Тарлионе больше нет. - Надежда сменилась недоверием. - Хватит трусить, ты же не хочешь потерять такие богатые земли как Тарлион?
   -Чтобы их потерять, нужно ими сначала завладеть, а они мне не принадлежали, так что пусть их кто другой к рукам прибирает! - Буркнул Дэллен и тут же опустил забрало, заметив раздражение на молодом лице.
   -Дэллен, народ не простит тебе, если ты упустишь такой шанс.
   -Я с ним как-нибудь договорюсь. - Глухо донеслось из глубин брони.
   -Ну все...
   -Не надо! - Чувствуя, что заклинание его больше не удерживает, Дэллен слетел с трона и спрятался за ближайшую колонну. - Я согласен! - И тут у него прямо над головой раздалось злорадное:
   -Поздно!
   В последние два дня настроение Ювентания колебалось от "скука смертная кого б пришибить" до "всех убью один останусь" и виной тому был трусливый император никак не желающий прихватить кусок плодородных земель, а за одно и его, мага, сопроводить на встречу с заклятым другом. В том, что Эвер до сих пор срывает злость в Тарлионе, Ювентаний не сомневался благодаря регулярному поступлению доносов. С одной стороны он не понимал, почему Мрак все еще не двинулся на Импар, а с другой мучился резко обострившимся любопытством - что же такого случилось, что все вампиры исчезли, словно их и не было. Получить ответ на этот вопрос можно было только лично посетив покоренный неизвестными город, но без императора соваться туда не хотелось - какой никакой, а Дэллен мог стать щитом и предлогом для знакомства с захватчиками. Император служить дипломатическим идеям Ювентания не хотел и в конце концов тому надоело уговаривать и он решился-таки прибегнуть к силе. Чтобы пощадить свои уши маг вовремя наложил заклинание молчания на отчаянно дергающуюся тушку и решительно поволок оную к порталу.
   Тарлион встретил Ювентания безмолвием и пронесшимся над головой Молотом Тени. Удостоверившись, что стена обвалилась полностью и его не прибьет шальным камнем, Ювентаний выглянул из-за завалов и смог насладится видом сошедшего с ума на нервной почве Эвера. Во всяком случае, глядя на то, с каким остервенением бывшей приятель атакует ни в чем не повинные развалины, светловолосый маг склонялся именно к этой версии. Его раздумья были закончены в тот самый миг, когда Мрак заметил его присутствие и не переключил все внимание на него.
   Вместо ожидаемого шквала смертельных проклятий тишину разрезало шипящее:
   -Это ты во всем виноват, поганец!
   Ювентаний поежился, но рискнул-таки выбраться на открытое место потому как уворачиваться от проклятий лучше на ровной поверхности, а не испещренной всяческими выбоинами и прочими препятствиями.
   -Право слово, друг мой, я думаю, ты преувели..., - Над головой светловолосого мага пронеслась огненная волна, положив конец цивилизованному разговору. Видя что Эвер окончательно рехнулся, Ювентаний здраво рассудил, что своевременное отступление еще никому не навредило и со всех ног пустился за ближайший угол. Посыпавшиеся в спину и на голову обломки вперемешку со щебнем подтвердили правильность выбранного маневра.
   Ни о каких магических и обычных щитах Ювентаний даже и не вспоминал, азарт и острое удовольствие от вполне могущей стать смертельной игры окончательно завладели им. Маг так бы и наслаждался происходящим (А что? Тело молодое, ноги быстрые, реакция хорошая, куда там Эверу с его доспехами догнать хохочущего мальчишку?) если бы не подставленные ноги Дэллена. Споткнувшись об императорские конечности, маг полетел на землю и уже спустя секунду ощутил всю прелесть железной хватки соперника на горле.
   -Ну ладно, пошутили и хватит. - Прохрипел Ювентаний изо всех сил пиная ногами доспехи Мрака, тот ничего не замечал и только усиливал хватку. Припечатав дергающегося юношу к стене, Мрак позволили себе довольно оскалиться. - Эвер, ты же не убьешь кузена. Младшего. Единственного!
   -Тебя надо было придушить еще в колыбели! - Рыкнул Эвер, но тут получил особо чувствительный удар и на время отвлекся. - Все из-за тебя, щенок. - Прошипел маг, когда дыхание вернулось, и обеими руками сжал шею Ювентания.
   Быть позорно, подобно куренку придушенным младшему магу не хотелось, тем более что все веселье кончилось.... Невыносимо яркая вспышка светлой магии ослепила Эвера и пока тот тер слезившиеся глаза, Ювентаний бодро отползал в сторону императора-предателя.
   -Что мычишь, зараза? Разбросался тут ногами... - Продолжая бурчать, маг рывком поставил императора на ноги и, загородившись им как щитом, припустил в сторону ближайших подземелий. - Ничего личного, Дэллен, но ты свинья. От тебя я такой подлянки не ожидал, так что если этот псих тебя ненароком пришибет, то так тебе и надо.
   -Стой, паразит! - Следом за окриком прилетело заклинание и если бы не дрожащий от ужаса император с его пропитанными чарами доспехами, то стоять бы Ювентанию оригинальным памятником самому себе любимому. Осознание данного факта только добавило скорости и видимо благодаря именно этому юноша не смог вовремя затормозить когда из воздуха прямо у него на пути вышел молодой мужчина. Ювентаний успел заметить только удивленно расширившиеся черные глаза, как столкновение совершилось, и все трое полетели на землю. Хуже всех пришлось так не вовремя решившему проверить новые владения Фарлану на которого приземлилась странная парочка. Еще не успевшие полностью зажить раны обдало огнем, но боль тут же стихла отправленная древним заговором на Защиту. Раздавшееся над головой шипение Эвера подтвердило, что беспокойный Защитник не сможет ни коим образом навредить Фарлану не угробив при этом себя. Дион особенно гордился этой маленькой мерой безопасности, которую разработал лично.
   -Неприятно, да? - Ошарашенный болью Эвер никак не отреагировал слишком занятый устранением неприятных последствий проклятущего договора.
   Видя, что помощи от придворного мага не дождешься, Фарлан сам выбрался из-под придавившего его балласта и с неудовольствием заметил, что сшиб его какой-то юнец с непривычно наглым темно-изумрудным взглядом.
   -Ты кто? - Нахмурился парень, но тут заметил тихо приближающегося Эвера и быстро выпалил: - Впрочем, без разницы. - И быстро шмыгнул за спину оторопевшего диона.
   -Что здесь происходит?
   -Отойди и не мешай мне. - Рявкнул маг, уже прикидывая что он сделает с белобрысым поганцем. Под одобрительное кивание Дэллена он потянулся к Ювентанию и был остановлен тихим, но грозным тоном:
   -Эвер, изволь объясниться. - Спокойно перенеся уничижающий взгляд придворного мага, Фарлан перенес свое внимание на существо, чьей защитой стал. Одного взгляда было достаточно чтобы понять кого нужно было ловить на договор, юный маг смотрел на повелителя снизу вверх абсолютно невинным взглядом, но диона это обмануть не могло. Сложно поддаться поверхностным маскам, когда рожден смотреть гораздо глубже, чем порой человек сам может о себе знать....
   Фарлан всегда грубой силе предпочитал изворотливую хитрость, а сейчас перед ним на пыльной раскуроченной мостовой расположилось воплощение именно этих свойств. Диону оставалось только пожалеть, что не этот парень пришел к нему с предложением помощи и пожелать, чтобы ему никогда не пришлось столкнуться в схватке с этим существом, принявшим облик наивного мальчишки лет двадцати.
   -Ты не в праве вмешиваться. - Прорычал Эвер силясь выловить Ювентания, тот шустро избегал захвата одновременно отползая в сторону ближайшего провала в мостовой: что-что, а подземелья Тарлиона Свет Вечности успел изучить весьма неплохо.
   -А, так этот тот самый? - С некоторой долей досады Фарлан бросил последний взгляд на такой завидный экземпляр хитрости и, легко подняв несколько выпавшего из реальности Дэллена, произнес: - Тогда действительно все, что я могу, это удалиться и не мешать. Пойдемте, коллега. - Запихнув слабо протестующего императора в портал, дион покинул место будущей битвы.
   -А теперь-то и погово...- Мрачный тон Эвера был потрачен на пустоту, которая осталась после того, как Ювентаний прочувствовал момент и умудрился улизнуть. И если бы не его волосы, блеснувшие золотом в темноте дальних переходов, все могло закончиться мирно и без разрушений, но, как говориться, не судьба.
   Подземелья Тарлиона радушно приняли в свои пыльные владения светловолосого юношу, ну а тот в ответ не стал разрушать старинных оборонительных ловушек, он даже добавил парочку новых, за что мрачные переходы могли бы его и поблагодарить. Само собой, если бы обладали хоть какими-то зачатками разумности.
   Эвер был разумным существом, по крайней мере до тех пор, пока ему не приходилось вспоминать проделки мерзкого мальчишки, но никакой благодарности он не испытывал. Да и с чего бы, если ему что ни шаг приходилось то пыль собой подметать дабы не быть нанизанным на колья, то молниеносно отбивать атаки алчных до магии теней. Последние получали её столько, что просто были больше не способны ни к чему другому кроме как взорваться снопами обжигающих искр, за которое Эвер был особенно "благодарен" мелкому поганцу. К несчастью для младшего родственника, Мрак Вечности умел избавляться от лишних эмоций и в нужный момент мыслить, не отвлекаясь на клокочущий в душе гнев и всепоглощающую ярость
   Правда Ювентаний об этом не забывал, а потому, когда плита заменяющая дверь в небольшое, но милое сердцу белобрысого экспериментатора убежище разлетелась на мелкие осколки он не только не растерялся, а даже успел метнуть в не ожидавшего такого ответа Эвера парочкой пробирок с неизвестным содержимым. Увы, снаряды не долетели и были уничтожены, не успев причинить никакого существенного вреда.
   -Вылезай, падаль.
   Ювентаний на Эвера не обиделся, он просто схватил с ближайшей полки несколько флаконов и, даже не потрудившись посмотреть что же в них было, смешал содержимое. Едкий дым, понукаемый заклинанием создателя, пополз к темноволосому агрессору и плотно обвил его фигуру. Сквозь мутную завесу послышался кашель вперемешку с яростными ругательствами, что только подстегнуло и так вошедшего в раж Ювентания.
   Мало кто знал какие нежные чувства испытывал Свет Вечности к алхимии и всевозможным экспериментам после которых частенько от лаборатории оставались только светлые воспоминания, да обгоревший фундамент. И уж никто, в том числе бывшие хозяева Малого Зала Алхимии в котором и происходила встреча не представляли что могут сотворить шальные руки Ювентания ведомые его же неукротимой фантазией при наличии богатого выбора реактивов. Вообще-то этого не знал и сам вечно юный экспериментатор, единственное, в чем он мог быть уверенным, так это в том, что ничего мирного и безопасного не получится.
   Данный факт подтверждался регулярно, стоило только магу заполучить хоть какие-то ингредиенты в руки. Сейчас этого добра у него было навалом, так что ничего хорошего Эвера не ждало. Если бы он еще не разбрасывался во все стороны разными сокрушительными и убийственными чарами, то для Ювентания все закончилось бы просто замечательно. Да только противник ему попался беспокойный и вместо запланированного белобрысым магом порядка, содержимое многочисленных склянок спешило оказаться на полу и там уже самовольно смешаться с другими, вступившими в процесс преобразования реактивами. Излишне мощные и оставленные без внимания выбросы магии без дела тоже не остались... неудивительно, что в итоге не только Эвер почувствовал на себе результаты этой гремучей смеси, но и Ювентаний стал догадываться: заманивать озлобленного мага в алхимическую лабораторию, мягко говоря, не стоило...
   Затихло последнее эхо отгремевших взрывов, ворвавшийся сквозняк прогнал едкий дым и удушливый жар, тусклые лучи солнца осторожно проникли в недосягаемую ранее комнату (точнее в то, что от нее осталось) и, не увидев ничего опасного, по-хозяйски расположились на многочисленных кучах щебня. Одна из них тихонько зашевелилась, с приглушенным шуршанием мелкие камешки покатились вниз, их бег все убыстрялся пока, наконец, целый шквал обломков не разлетелся по развалинам. В центре образовавшейся чистой площадки сидел растрепанный, весь в подпалинах, мелких царапинах и странных разноцветных пятнах Эвер. Его отсутствующий взгляд засвидетельствовал присутствующую разруху и устремился куда-то в неведомые дали. Задумчивая тишина была разрушена усталым, но безмерно-довольным голосом:
   -Вот и поговорили.
   Триумф мага был бестактно нарушен ответным шуршанием камней и явления из-под завалов горе-алхимика. Темные глаза недобро прищурились, в руке зло полыхнуло темное пламя, но так и осталось на месте - Эвер не имел привычки добивать неспособных на защиту противников. В том, что младший родственничек именно в таком состоянии буквально кричали весь его потрепанный вид, ошалелый взгляд и залитая кровью половина лица.
   Ювентаний так и не выполз полностью из тесных объятий обломков, он приземлился на каменный пол, и подавать признаков жизни больше не спешил. Такое развитие событий исключительно не устраивало Эвера - одно дело пришибить мелкого поганца собственными руками, и уж совсем другое, если оный окочурится из-за собственной неосмотрительности. Последнее было бы очень даже в духе так и не повзрослевшего за прошедшие тысячелетия мальчишки, он мог сотворить любую пакость лишь бы досадить старшим родственникам. В свое время Эвер подобное стремление поддерживал, но вот когда никого из кровных родичей кроме него самого у Ювентания не осталось, стало ясно, что воспитывать нужно было нахала, а не потакать его прихотям. Понять-то Мрак понял, но вот сделать уже было ничего нельзя - после того как светловолосый пройдоха разменял второе тысячелетие он в принципе перестал прислушиваться к чужому мнению. Хотя оно его и раньше не слишком интересовало....
   Вот и сейчас мальчишка явно вознамерился помереть сам вопреки всем желаниям Эвера. Допускать подобного самоуправства тот не собирался и потому, не слишком аккуратно выдернув побитое тело родственника на открытое место, уже вознамерился облагодетельствовать оное парочкой лечебных затрещин, как натолкнулся на жалобный зеленый взгляд.
   -Бить будешь, да? - Прохрипел Ювентаний. Эвер только выругался сквозь зубы и опустил руку. - Нет, ты бей. Я понимаю, тебе хочется отомстить.... - Голос был слабый и дрожащий. - Я даже не буду пытаться тебя отговаривать. Это ведь твое право защищать пострадавшее имущество...
   -Да от библиотеки осталось не больше чем от этой комнаты! - Не удержался Эвер.
   -А знаешь, мне было стыдно. - Шмыгнул расцарапанным носом мальчишка и кинул еще один жалобно-прощальный взгляд на раздраженного мага. Не подействовало, а жаль, Ювентаний так старался....
   -Да и именно поэтому ты отсиживался в Тарлионе.
   -Не по своей воле! - Возмутился юноша, но вовремя вспомнил, что ему как умирающему подобные бодрые эмоции не положены и тут же сник. - Они меня в пыточной держали. Темной и сырой.
   -Еще скажи, что они над тобой издевались. - Презрительно процедил Эвер. Злиться на этого недоумка уже не хотелось, правда и отпускать без дополнительных увечий тоже.
   -А как же! Они, они, ... - небольшая заминка завершилась трагически-жалобным: - они меня библиотеку свою драить заставляли! А она раз в шесть больше твоей. - Алчный огонек в темных глазах Эвера подтвердил правильность выбранной стратегии и если бы не тщательно разыгрываемый образ, Ювентаний позволил бы себе победно ухмыльнуться. - Ты не представляешь себе, как тяжело находиться в окружении такого подавляющего количества книг и дышать их старой пылью.
   -Старой? - Задумчивый взгляд Эвера был устремлен куда угодно только не на умирающего.
   -Да какой там... древней! А эти каменные таблички? Их же пока с места на место перетащишь.... Знаешь, я не хочу умирать вот так, зная, что ты всегда будешь ненавидеть мою память...
   Смена темы подействовала на Эвера как ушат холодной воды.
   -Где, говоришь, тебя работать заставляли? - Холодно осведомился он. Состояние брата ему категорически не нравилось, еще, не дай Тьма, не успеет все сказать.
   -В библиотеке, она там, недалеко... ты так и не простишь меня? Хотя, конечно, нет...- Зеленый взгляд посветлел, губы Ювентания слабо дрогнули в попытке улыбнуться, судя по его виду, он уже был далеко от раскуроченного подземелья.
   -Где, там? - Парень что-то прошептал, но настолько тихо, что Эверу пришлось присесть рядом и нетерпеливо повторить вопрос. Изумрудный взгляд на миг стал более осмысленным, но момент просветления прошел так быстро, что Мрак только досадливо прошипел.
   -Я не хочу уходить видя в какой ярости ты на меня...
   -Да прощаю я тебя! Прощаю! - Рыкнул Эвер. - Где эта проклятая библиотека?!
   -О!... - Вдохновился Ювентаний. - Она действительно проклята. Скольких людей, эльфов, - юноша слегка запнулся, его глаза удивленно расширились, с губ сорвалось совсем уж тихое: - и драконов убили вампиры, чтобы заполнить её многочисленные полки...
   При упоминании о расе огнедышащих магических тварей у Эвера на радостях чуть сердце не остановилось, он быстро взял себя в руки и сочувственно произнес:
   -Пойдем, наверху тебе будет лучше... - с виду тонкокостный и не такой уж высокий мальчишка оказался отнюдь не легкой ношей, - ... заодно покажешь мне, где над тобой так измывались.
   Болтаясь вниз головой на плече Эвера и чудом успевая увернуться от выступов угрожающих снести ему голову, Ювентаний злорадно подумывал: а не сдохнуть ли прямо сейчас и унести тайну вампирьей библиотеки на тот свет? Что б Эвер в следующий раз думал, прежде чем так обращаться с умирающими.
   Будучи уже в полнее благодушном настроении Мрак по возможности аккуратно уронил тело на мостовую и деловито осведомился:
   -Ну так и где там над тобой измывались?
   -Твое прощение для меня как новый повод к жизни, даже как-то жаль умирать... - Мстительно прохрипел ударившийся о свое жесткое ложе Ювентаний. - Она там в здании с синим камнем над входом. - Немилосердно трясущаяся рука ткнула куда-то в наиболее разрушенный район и тут же упала обратно.
   -Неприятно. - Пробормотал Эвер, с дрожью представляя что он сам, своими руками, мог случайно уничтожить такую ценность. - Ладно, Ювентаний, я тебя прощаю окончательно, покойся с миром.
   -Правда прощаешь?
   -Правда-правда. - Отмахнулся Эвер, с удивлением отмечая, что что-то в его кузене не так. Ставшие белоснежными волосы после такого количества невообразимых химических зелий были скорее закономерностью (маг точно знал, что какая-нибудь гадость все-таки подпортит облик мальчишки), а вот значительно посвежевший вид его насторожил. В конце концов, еще три минуты назад Ювентаний был на последнем издыхании, а сейчас уже сам, без малейшего проявления приближения смерти, вставал на ноги.
   -Что смотришь? - Усмехнулся-таки мальчишка. - Твое прощение и солнечный свет подействовали прямо-таки воскрешающее.
   У Эвера появилось смутное подозрение, что дражайший родственничек устроил ему очередную подлянку...
   От глобальной разборки и возможного повторения боя с использованием магии и подручных средств, Ювентания спасло явление правителя Диона в сопровождении монарха Импара. Последний старательно отводил взгляд и старался не попадаться на глаза своему придворному магу, что оного только забавляло. Он-то знал, что никуда от его мести Дэллен не денется даже если ненароком помрет со страху.
   -Явился. - Злобное шипение вырвавшееся из Эвера было достойно разозленной гадюки, что не могло не порадовать Ювентания.
   -Как я понимаю, драки больше не будет? - Фарлан не выглядел удивленным, хотя и уже не чаял увидеть захваченный город целым или хотя бы относительно невредимым. Этот приятный сюрприз только улучшил и без того замечательное настроение диона.
   -Не факт. - Сквозь зубы процедил Эвер, с подозрением глядя на слишком уж живого белобрысого мага и мрачно принимая тот факт, что изменить подобное положение вещей у него сейчас нет никакой возможности.
   -Значит не будет. - Утвердительно кивнул Фарлан, незаметно выталкивая слегка побледневшего Дэллена вперед. Посветлев еще тона на два, он глубоко вздохнул и хоть тихо, но твердо произнес:
   -Фарлан, представляю тебе своего придворного мага Ювентания, оказавшего мне неоценимую помощь... - Судя по взгляду императора, он оценил бы гораздо больше, если бы Ювентаний вообще никогда в жизни ему не встретился. - И поскольку я еще не выразил всей, испытываемой мной к нему благодарности, то не будешь ли ты так любезен, стать свидетелем этой небольшой сделки?
   Увидев в чуть подрагивающих руках свиток с, теперь уж точно, до боли знакомыми символами Эвер еле удержался от ликующего вопля и чуть было не прослушал дальнейшие слова.
   -Этим договором Император Дэллен закрепляет за вами Ваши привилегии и права, магистр Ювентаний. - Фарлан говорил благожелательно и небрежно, не спуская предостерегающего взгляда со своего заметно оживившегося придворного мага. - Я же, в свою очередь, выступаю свидетелем и гарантирую исполнение этого договора.
   -И что от меня требуется за это счастье? - На лице Ювентания не было видно ни одной эмоции, только в голосе скользнуло легкая нотка подозрения, и тут же была скрыта под напущенным интересом. Светловолосый маг, как и любое другое существо, не обделенное хитростью, мало доверял документам, которые не мог прочесть и уж точно не горел желанием закреплять сомнительные блага за собой.
   -Всего лишь поставить подпись.
   -Не думаю что мне это нужно. - Теперь уже с явным недоверием протянул Ювентаний, глядя на безобидный лист как на ядовитую змею. В его памяти еще было свежо воспоминание о том обещании, что изменило всю его жизнь, а заодно и жизни Эвера с третьим Вечным. Тогда он даже на песке ничего не начертил, просто проорал на всю улицу, что ради любви прекрасной, но неравной ему по положению девы победит саму Смерть. И ведь победил, прогнал от своей души и потом, сколько ни звал, ни искал, так и не смог приманить обратно. А то, что должно было стать доказательством его любви и верности стало вечным напоминаем о двуличности и предательстве....
   -Брось! - Не выдержал Эвер, видя, что братец не собирается соваться в ловушку. - Это же такая мелочь. Что она сможет сделать таким как мы? Но сколько она может дать! Ты же не боишься, в самом-то деле, что это какая-то западня? Ни Фарлану, ни, тем более, твоему запуганному императору это не нужно...
   Ювентаний все еще с сомнением осмотрел непонятные ему символы, благожелательные лица Фарлана и Дэллена, сделал вид, что не заметил нервного тика последнего и остановил свой взгляд на невозмутимо-честном выражении лица брата. И если раньше у него и были какие-то сомнения, то теперь они исчезли окончательно.... Впрочем, что мешало ему рискнуть? Эвер был прав - какая-то никчемная бумажка не нанесет никакого вреда. Особенно если правильно распорядиться своим именем....
   Покрутив в пальцах перо, и бросив для порядка последний недоверчивый взгляд на компанию, Ювентаний аккуратно вывел темными чернилами витиеватую закорючку, и быстро, пока никто не стал её рассматривать, скрутил лист в рулон.
   -Думаю, этого достаточно. - Бодро улыбнулся белобрысый маг, неуважительно запихав свиток в карман своего императора. - Для меня было честью познакомиться с вами, - короткий кивок в сторону недоуменно нахмурившегося Фарлана был быстрым, но безукоризненно вежливым, - счастлив был видеть и тебя, друг мой, - издевательская улыбка вызвала у Эвера стойкое желание подпортить белоснежный ряд зубов парочкой ударов, - ну а с вами, император, я не прощаюсь. - Дэллен было попятился, но был остановлен цепкой рукой сжавшейся на его шее под воротником, так чтобы не смущать зрителей демонстрацией легкого принуждения, без которого имперская власть норовила исчезнуть с глаз долой. - Мы с вами еще очень долго будем видеть друг друга. - Многообещающим тоном произнес Ювентаний, и грозно сверкнув темно-изумрудными глазами, повторил: - Очень долго!
   -Уже покидаете нас? - Протянул Фарлан, с неодобрением глядя на то, как его придворный маг готов разразиться откровенно-злорадным смехом.
   -Дела. - Коротко кивнул Ювентаний, и после короткого, почти незаметного сопротивления, впихнув императора в портал, исчез.
   -Почему ты не предупредил его? - Поинтересовался Фарлан у Эвера, когда последние возмущенные перемещением песчинки окончательно улеглись. Ответа не последовало. Только из здания, над чьим входом тускло отсвечивал обломок синего камня, донеслось разъяренное рычание и последовавший за этим приглушенный вопль, из которого стало ясно, что одному особо низко павшему светловолосому лгуну не самого опрятного вида не следует попадаться магистру Эверу на глаза в ближайшие века.
  

...339 год от Великого Разделения...

  
   Дэллен Первый медленно брел по галерее и глубоко вдыхал прохладный воздух. Его изъеденные старостью кости отчаянно нуждались в тепле, но император не променял бы жар пылающего камина на прохладу весеннего воздуха, наполненного запахом свободы. Мстительный Ювентаний сдержал свое слово и в течение ужасных для правителя Импара полутора сот лет оставался рядом, день за днем приводя душу Темного в отчаяние. А потом, одним сырым и ветреным зимним утром он пропал, просто не явился в очередной раз, чтобы покритиковать манеру правления и избавить дворцовые покои от нагромождения недоведенных до конца заклятий и прочего магического мусора. Исчез... и еще пятьдесят лет изводил Дэллена возможностью своего внезапного появления.
   Император помнил, как любой всплеск магии заставлял тело подобраться, а сердце замереть и помнил тот миг, когда чтобы не сойти с ума от постоянного напряжения, он полностью посвятил себя работе. Сутками напролет единственным зрелищем были государственные отчеты, губы разжимались только для отдачи очередного приказа, а глаза немилосердно жгло от перенапряжения. Но он выдержал и подавил свой страх, хотя так и не смог до конца от него избавиться.
   Время шло и даже, казалось бы, выжженный в плоти памяти образ беловолосого мальчишки, этого воплощения ужаса и злорадства поблек и словно выцвел, пока одним прекрасным весенним утром Дэллен не осознал, что не может вспомнить какого цвета был так пугающий его взгляд. В тот день император впервые сел на трон, не опасаясь язвительного голоса из-за плеча, в ту весну он словно заново родился.
   Импар укрепил и расширил свои границы, и Дэллен мог бы по праву им гордится, если бы не помнил как взошел на престол и чего стоила ему эта нежданная и нежеланная власть. Страх, презрение самого себя за слабость перед каким-то юнцом и, чего уж молчать, точно таким же свержением при участии армии мертвецов - все это было слишком для когда-то чересчур гордого и самонадеянного Темного. Пожалуй только в последний год, когда почти все дела были переданы в руки сыновей и дочери Дэллен смог оценить свое творение и испытывать удовольствие от мирной жизни. Да, его старое и одряхлевшее тело уже было не способно удержаться в седле и ощутить всю прелесть стремительной скачки, но зато оно не мешало ему наслаждаться мягкостью кресел и теплыми лучами солнца. Теперь, когда управление империей стало не больше чем формальным смыслом красивого титула, Темный почти не знал что происходит за стенами его замка.
   Где-то далеко, за горной грядой, эльфы Дня все еще пытались побороть расу демонов-дионов, эльфы Ночи усиленно искали наследников безвременно и странно почившего Правителя, ученик некоего Марферна вновь вызвал порождений в надежде получить мировое господство, а гномы старательно создавали какие-то военные сооружения внутри своих территорий. Все значимые события политики и сообщения о них не омрачали дни Дэллена, оседая толстыми кипами отчетов на столах его наследников. Император был счастлив и почти не опечален приближающейся смертью, ведь все-таки он прожил длинную жизнь...
   Воспоминания скрасили недолгий путь до тронного зала, где в лучах света льющегося из огромных окон мерцал темными каменьями старый трон. Дэллен не собирался сидеть на жестком сиденье, чтобы в последний раз ощутить холод символа власти. Он просто желал напоследок взглянуть на свое персональные воплощение проклятия, перевернувшего всю его жизнь,...но если бы он знал, кем занято его место, то умер еще утром.
   Солнечный свет ласково играл серебряными бликами на белоснежных вихрах небрежно развалившегося на сиденье мальчишки и покорно застывал светло-зелеными искрами во взгляде, устремленном на Дэллена. Сердце императора испуганно замерло и, похоже, в этот раз даже не думало вновь начинать биться. Но нет, судорожно дернулось раз другой и не отпустило мигом потухшую душу на свободу.
   Несколько минут утонули в воцарившемся молчании, никто из двоих не собирался говорить. Ювентаний, все такой же и даже помолодевший молча созерцал сгорбленную фигуру иссохшего и изменившегося до неузнаваемости первого императора новой династии. В изумрудном взгляде не было эмоций, и именно это холодное равнодушие вынудило Дэллена нарушить тишину. Собрав остатки мужества, и напомнив себе, что умирающим бояться нечего, Темный произнес тихим надтреснутым голосом:
   -Ты не уступишь место старику?
   -Я много старше тебя, Дэллен. Так что прости мне, что не встаю. - Ровно произнес Ювентаний и, не меняя позы, легким кивком наколдовал мягкое кресло рядом с вцепившимся в посох стариком. Тому ничего не осталось кроме как покорно сесть, тем более что ноги отказывались держать.
   -Ты изменился. Помолодел.
   -Да? - Беловолосый маг обвел спокойным взглядом тронный зал и замер, впившись в поблекнувшие темные глаза. - Ты тоже не остался неизменным.
   -Время оказалось не столь милосердным ко мне.
   -Наверное просто потому, что не имеет подобного свойства. - Пожал плечами Ювентаний.
   -Зачем ты пришел?
   Вместо ответа Ювентаний соскользнул с трона и медленно побрел к тому месту, где когда-то было его любимое окно-бойница, на подоконнике которого он столько провел времени, наблюдая за попыткой людей построить новую империю буквально на осколках старой. Нужно было признаться что хоть и отчасти, но их усилия оправдались. Пусть Импар не стал сильнее темноэльфийского государства Сафь-Аймэль, но теперь хотя бы гномий Гзор-лааг убрал своих лазутчиков из горных владений империи. Жизнь медленно, но верно входила в новое русло лишенное таких острых камней как вампиры, но зато обзаведшееся новшеством в виде коварных сетей Диона. Эта новая раса вела себя на удивление мирно, первой больше не нападала, интриг не плела, да и далеко не все секреты стремилась удержать внутри своего города-государства, что было очень кстати, учитывая общую незащищенность перед совершенно новым способом управления магией, который дионы использовали чуть ли не с пеленок. Мир привыкал жить по-новому, и его жителям приходилось делать то же самое. Разве что только Вечные могли себе позволить проигнорировать изменения и вести себя так, словно ничего не случилось.
   Глядя на небрежно растрепанные волосы светлого Вечного и весь его невозмутимый вид можно было подумать, что он вообще не заметил никаких изменений. О причинах же приведших Ювентания в тронный зал Импара можно было лишь догадываться, потому как делится своими планами маг явно не собирался.
   Во время затянувшегося молчания Дэллен тихо опустился на свое законное место - слабая попытка выглядеть сильнее в глазах Света Вечности могла рассмешить и самого императора, если бы его разум не был одурманен страхом.
   -Не допускаешь мысли, что я просто мог захотеть навестить старого друга? - Внезапно произнес Ювентаний, все также не оборачиваясь.
   -Разве что только добить. - Тихо буркнул себе под нос Дэллен, не спуская настороженного взгляда со спины мага. Но толи его голос оказался недостаточно тихим, толи у Света Вечности слух был излишне чутким, а император вопреки всем своим желаниям получил ответ:
   -Иногда это бывает сродни милосердию. Мне даже жаль, что я не могу оказать тебе подобную услугу. - Усмехнулся маг и, бросив через плечо оценивающий взгляд, добавил: - Впрочем, ты и сам прекрасно справишься.
   -Пришел посмотреть на мои похороны?
   -Пожалуй, нет, этого добра я уже насмотрелся.
   -Так зачем? - И дальше терпеть подобную неопределенность Дэллен уже не мог.
   -Не трудись излишний раз напрягать то, что у тебя называется разумом. Я пришел просто так.
   -Не верю! Ты пришел отравить мои последние часы! Ты...
   -Да-да-да, я страшный и злой изверг. - Отмахнулся Ювентаний, невозмутимо усаживаясь на подоконник как в старые, хоть и не для всех добрые времена. - Но посуди сам: зачем мне омрачать твои последние дни, когда я уже основательно подпортил твою молодость? Хотя это ты так считаешь, я же склонен думать, что сделал тебе великолепный дар.
   -Какой? - Хрипло прокашлял разозленный Дэллен. - Власть?! Она была мне не нужна!
   -Вообще-то я имел в виду жизнь. - Спокойно поправил разбушевавшегося старика маг. - Если бы не я, быть бы тебе съеденным вампирами. Но если ты считаешь подобный исход лучшим, то все еще можно исправить. - Внезапно поднявшийся ветер раздул белое пламя легких занавесей, воздух резко похолодел и прежде чем первые искры инея коснулись мраморного пола, Дэллен понял что это действительно в руках небрежно развалившегося на подоконнике существа. Вернуться на века назад, вновь оказаться брошенным в пыточную Тарлиона, но на этот раз не найти там странного сумасшедшего мальчишку, а сдохнуть подобно жалкой твари, не способной защищаться. Умереть, не зная ужаса, не ощутив Импар своей собственностью, не увидев новой империи и лиц своих детей.... Исчезнуть, так и не пожив пусть и наполненную ужасом, но яркую жизнь.
   -Нет. - Одними губами прошептал Дэллен. - Я не хочу...
   Утих ветер, иней исчез даже не растаяв, а император вдруг увидел перед собой ярко-изумрудные глаза, в которых было только спокойствие и никакой насмешки.
   -Вы, люди, так слабы, что даже не можете определиться со своими желаниями. Вы живете так мало, что не то, что не видите последствий ваших поступков, вы даже не задумываетесь о них. Вы боитесь самых безобидных вещей, если не понимаете их... Но иногда, - Темный изумленно моргнул и когда вновь сфокусировал зрение, то оказалось, что Ювентаний медленно идет к выходу, продолжая говорить: - вы можете не плохо скрасить время. Знаешь ли ты, что проявление вашей глупости одно из самых забавных явлений в мире?
   -Надо полагать, я не плохо смешил тебя все эти годы. - Усмехнулся Дэллен неожиданно ощутив, что страха больше нет. Он исчез, бесследно перестав затенять краски и приглушать звуки.
   - Как не странно, меньше чем я ожидал. - По-мальчишески улыбнулся Ювентаний, но тут же посерьезнел. - Ты спрашивал почему я пришел? Так вот, я не люблю когда меня бояться те, кому этого не положено. Ты император, Дэллен, не самый лучший в истории этой империи, но тем не менее,... так и умирай как положено властителям: без страха в сердце, но с гордостью в глазах.
   Тяжело вздохнув, Дэллен все-таки спросил, когда Ювентаний уже почти дошел до выхода:
   -Так ты приходил попрощаться?
   Маг замер на некоторое время, а потом, развернувшись лицом к старику, произнес:
   -Вообще-то изначально я намеревался свернуть твою тощую шею за тот фокус с договором. Меня, знаешь ли, должность вечного Хранителя империи не сильно вдохновляет, а потом...
   -Что, потом? - Слегка насторожился Дэллен.
   -Потом я подумал, что Эвер попал в однозначно больший капкан, да и империя протянет не так долго, чтобы окончательно мне надоесть, в общем, достаточного повода для убийства не нашлось, поэтому я решил просто попрощаться.
   -Но как же твоя магия?
   -А что с ней? - Недоуменно переспросил Ювентаний, как-то подозрительно хитро щуря глаза.
   -Но ведь в договоре... - Решил неожиданно признаться Дэллен, не иначе как слегка свихнувшись на общем радостном фоне.
   -А, ты об этом... - Беспечно улыбнулся маг. - Внимательно читать бумаги нужно не только тем, кто их подписывает, но и тем, кто на подпись дает. Прощай, Дэллен, веселой жизни твоим наследникам. Хотя, это может, я им и сам обеспечу.
   Уже не глядя на закрывающийся портал, Дэллен спешно призывал тот свиток, что очень долгое время, как он считал, был угрозой его жизни. Наконец, спустя кажущихся бесконечными двух минут, подарок правителя Диона плавно опустился в старческие руки. Все те же неясные символы, суть которых когда-то давно Дэллену передал на словах Фарлан и внизу, рядом с королевскими росчерками скромная надпись, без малейших признаков магии: "Таний". Короткое имя-прозвище, имеющее ровно столько силы над своим хозяином, сколько он сам позволяет....
   Если бы Эвер знал, как легко его младший брат ускользнул от кандалов ответственности... впрочем, узнать оный факт ему предстояло в самое ближайшее время. Диону, да и близлежащим государствам было впору готовиться к очередным потрясениям магического характера, но они не знали о приближающихся событиях и спокойно жили своей жизнью. Только в тронном зале Импара раздался сперва тихий, но вскоре окрепший каркающий смех вечно угрюмого императора, да далеко от человеческого государства, там где Драконье нагорье кольцом обнимало Дион, по дороге спокойно шагал улыбающийся беловолосый мальчишка.
  
  

ГШЕР. ЧАСТИ НЕДЕЛИМОГО

  

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Восьмой день второго месяца лета

  
   Грязь довольно хлюпала под ногами высокого блондина, следом за ним, увязая по колено в бурой жиже, спешил тощий, очень сутулый человек, чья внешность походила на каким-то чудом поменявшую наружное обличье крысу. В отличие от первого, чья мужественная красота разбила не один десяток женских сердец и являлась источником жгучей смеси из любви, ревности и обожания, второй вызывал в лучшем случае желание накормить.
   Эта странная парочка уже не первый час и не первый день ходила по болоту, распугивая местных жителей, не имеющих ничего общего с разумными расами. Старая болотная кикимора проводила голодным взглядом красавца с сапфировым взглядом, жадно облизнулась и, таясь за каждой кочкой, поплыла за выбранной жертвой. Мелкий был бы более легкой добычей, но кто сказал, что нечисти чуждо чувство прекрасного? Обед гораздо аппетитней, когда он выглядит эстетично....
   -Дастан, я уже видеть не могу это паршивое болото! Если Марферн был такой сильный, то, какого драного демона его умудрились победить два сопляка?!
   -Заткнись, ничтожество, и обращайся ко мне согласно титулу. - Голос у красавца-блондина был не хуже внешности. А вот характер, похоже, подкачал. Но такому совершенству это прощаемо. - Ты как был идиотом, так им и остался. То, что ты не умеешь оценивать противников, гадит, прежде всего, тебе.
   -Чтоб тебя болотная гадюка загрызла, твое герцогство. - Ругнулся заморыш, отбирая у топи сапог.
   -Еще звук и ты будешь искать Марферна на дне. - Герцог резко остановился, заставив кикимору раздосадовано замереть - ведь она была уже так близко!
   -Да зачем он нам теперь нужен? От него и раньше только наказания да нелепые указания были.
   -Это тебе он приказывал, потому что ты как был слугой, так им и остался.
   -А ты, значит, нет? - Светлые глаза мелкого яростно сверкнули.
   -Нет. - Презрительно усмехнулся Дастан. - Марферн всегда ценил ум своих партнеров.
   -Партнер Третьего Вечного! - Презрительно фыркнул сутулый. - Партнер, в котором магии меньше чем в самом паршивом амулете от прыщей!
   -Аккуратнее со словами, смерд. Чтобы убить такое ничтожество как ты, магия не нужна. Меча более чем достаточно.
   -Убей меня, и ты никогда не разбудишь Марферна. - Герцог холодно посмотрел на сутулую фигуру бывшего младшего ученика одного из сильнейших магов Сонорэ, и презрительно скривился:
   -Тебе не разбудить его, даже если ты отдашь всю свою магию без остатка. Этих жалких песчинок не хватит, чтобы засыпать океан его сна.
   -Песчинок, океан,... за что я вас аристократов не терплю, так за подобную никому не нужную чушь. Если я не могу разбудить его, то зачем я тебе нужен, Вэнберг? Я не хочу и дальше служить этому полоумному старику.
   -Ты мне нужен? Не смеши меня. Ты мне должен свою жалкую жизнь. Если бы не я, ты бы уже давно гнил на дне этого болота. - Дастан развернулся и вновь зашагал по еле заметной тропинке, обрадованная кикимора поспешила следом. - Все что от тебя требуется, это использовать те ничтожные знания, что еще остались в твоей тупой голове.
   -Спас он меня, - привычно бурчал горе-колдун себе под нос, следуя за герцогом, - эльфийский ублюдок, из всех достоинств - способность ходить по трясине не проваливаясь, а гонору-то, гонору... больше чем в этой соплячке...убил бы мелкую гадину. И убью. Вот найдем дряхлую развалину, оживим и я буду свободен. Я им всем покажу, кто такой Лигрол Непревзойденный, они захлебнуться в своей крови и будут умалять меня о пощаде... да, умолять. Но я не пощажу их, ни Веларию, ни Ювентания, ни щенка-диона, ни Сонорэ. О да, я уничтожу эту проклятую империю, в которой живут одни слепые самодовольные идиоты, не ценящие настоящих талантов....
   Герцог Вэнберг молча кривил совершенные губы в презрительной гримасе, и даже она, так уродующая черты других людей, бесподобно смотрелась на его идеальном лице. Лигрол был мелкой пешкой, орудием необходимым для достижения поставленной цели в чем-то даже совпадающей со стремлениями самовлюбленного колдуна-недоучки. Дастан также страстно мечтал уничтожить Сонорэ, империю, в которой возможность показывать магические фокусы ценилась больше чем воинское искусство, ум, связи и коварство.
   Подобравшаяся совсем близко болотная жительница резко отпрянула от желанной добычи и ринулась в глубь любимой топи - пусть еда сколь угодно прекрасна на вид, но жрать мясо с гнильцой не станет никакая нечисть. Дух Гшера, прочно въевшийся в обоих путников для магических созданий был подобен ядовитой вони, а усиленный во множество раз ненавистью и вовсе ядом. Нет, жрать такое мясо даже самый распоследний падальщик не стал бы, чего говорить о таком существе с тонкой душевной организацией как кикимора болотная?
   Топи завистливо булькнули и нежно зализали следы удалявшейся парочки - болото было самым обычным, ему было наплевать: маги, лишенные жизни или подданные Гшера, его трясины с одинаковой любовью принимали всех.

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Первый день третьего месяца лета

   Ночь. Звезды ехидно подмигивают с небесного полога. Лунный свет стыдливо прячется за пушистыми облаками, несущими дождь. Вот и славно - жара слишком долго безраздельно властвовала над городом.
   Замок. Светлые камни его стен пышут жаром даже после захода солнца. Их шершавая поверхность ласково скользит под ладонями, но стоит задеть их ногтями и по коже тут же побегут мурашки.
   Тусклый свет в окне. Явно от магического светильника потому как сияет ровно, без всполохов, да и не так ярко, как горела бы свеча. Впрочем, его приглушенного сияния вполне достаточно.
   Тишина. Да и откуда бы здесь взяться повседневному гвалту? Слуги и хозяева спят уже не первый час, охранники тоже люди и пусть их сон не так крепок, но так и попробуйте предаться благостным грезам, опираясь на алебарды или прислонившись к стене пусть и теплой, только явно не такой приятной как подушка. Или подружка - кому как нравится или повезет.
   Каменные плиты двора. Светлее стен, почти белоснежные квадраты, матово сияющие далеко внизу. Еще бы, ведь это самый настоящий мрамор с острова Фенто! Дорогой как самые роскошные золотые украшения и твердый как упрямство продавца, нежелающего сбить цену. Да, действительно твердый. И очень жесткий, так что если что - падать будет больно.
   Я вздохнула, поглубже вогнала Когти между камнями стены, на которой висела в данный момент и прикинула в чем это самое пресловутое "если что" может проявиться. Самым вероятным был отказ заклятия левитации. Что поделать если эти чары отнюдь не были моим коньком, а ситуация требовала применения именно их? Собственно, обстоятельства, вернее причины, загнавшие меня на стену южной башни замка какого-то не шибко приближенного ко двору дворянина, можно было описать одним словом: жадность. Хотя любопытство, азарт и просто желание поразвлечься тоже присутствовали, но все-таки именно благодаря своей алчности и неумению отказывать себе в маленьких прихотях я и оказалась в столь компрометирующем положении.
   Вы считаете, что висение под окном малознакомого мужчины это не компромат, а просто нелепая выходка взбалмошной девчонки? Очень может быть, если только это не делается с целью воровства, а именно им я и собиралась заняться в ближайшие пару минут. Благо момент подходящий: все дрыхнут (кое-кто не без моей помощи, но это уже мелочи), лунный свет не мешает в виду его отсутствия, никого поблизости нет, а вот цель затеваемого мероприятия как раз в наличии. Я прямо-таки кожей чувствовала морозную магию артефакта в виде янтарного ожерелья, покоящегося за стеной. Уже само по себе украшение было великолепным, а уж его магические свойства! Вернее его неизученные магические свойства манили невероятно.
   И не меня одну - как минимум трех конкурентов мне пришлось запереть в погребе, чтобы спокойно заняться хищением.
   Ну так не будем тянуть время! Оно не резиновое.
   И так, что тут у меня? Решетка? Фи, какие мелочи! Со следящими и сигнальными заклятиями? Фи еще раз! Против таких как я нужен как минимум "щит молний", да и то не факт, что поможет. Так, что дальше? Что? Нет, ну как так можно?! Какой-то паршивый тройной круг оборонных и один купол скрывающих чар! И вся эта вот рухлядь для защиты такого артефакта?! Нет, теперь это просто вопрос чести. Подобные предметы магического искусства не могут находиться у таких безалаберный растяп. Им самое место в руках ответственных и серьезных личностей, таких как я.
   Янтарь, застывший в паутине золота приятно оттянул карман куртки, и я с чистой совестью отправилась обратно на стену. Спускаться вниз было небезопасно, там как раз мелькнула чья-то тень. Ладно если стражник, а если конкурент? От них же урона здоровью куда больше, чем от милых, сонных вояк. Нет, вниз я не полезу. Лучше рискнуть, а заодно и попрактиковаться в этой клятой левитации.
   Камень, камень, еще один. Узкое окно-бойница, очередной ряд камней, верхняя линия парапета, выступ зубца, чьи-то темные сапоги, брюки, плащик и, уй мамочки! лицо моего дражайшего учителя, то есть Магистра Ювентания. Вассар!
   -Так-так-так, а я то гадал, где же вы, достопочтенная Велария, практикуетесь в левитации... - Голос ехидный, руки скрещены на груди, глаза добрые-добрые - мама, роди меня обратно! А я ведь знала! Знала, что так будет! И все равно полезла... - Замерла на месте и не двигаться! - Вот он, долгожданный рявк.
   С трудом проглотив комок в горле, я мысленно представила что меня может ждать за подобную выходку. Возможные последствия не радовали. Причем на столько, что я не раздумывая более ни секунды развеяла заклятие, не дающее мне рухнуть, и камнем полетела вниз. Свободное падение, ветер развевает волосы, ощущение полной невесомости... красота! И страшно до ужаса, только несчастное перемещение никак не получается, даже портал не создашь! Ну и разобьюсь, подумаешь! Зато от Магистра не влетит, а то очень он уж строгий стал после моего посещения подземелий Горды. Нет, определенно, стать оригинальным узором на дорогущем фентийском мраморе мне не дадут, но вот в лягушку превратить - это Танию запросто. Прям как нечего делать! Не хочу быть зеленой и в пупырышку, хочу переместиться! И подальше!
   Довольно ощутимый удар выгнал из головы все бредовые мысли, резкое торможение поспособствовало только прикушенному языку и зажмуриванию глаз. А вот уже последующее мягкое падение в чьи-то твердые руки заставило приподнять веки.
   Только для того, чтобы полюбоваться на брата и его улыбку стойко ассоциирующееся с мордой оголодавшего питона узревшего дичь. Эта змеюка, приходящаяся мне кровным родственником, подмигнула и закинула меня на плечо, твердо придерживая колени во избежание брыканий или побега.
   -Поймал. Кстати, падала она без малейшей страховки.
   Ябеда. А еще брат называется. Хотя... какой спрос с некроманта?
   -Ну за это её отдельное наказание ждет. - Невозмутимо произнес, плавно спланировавший с башни Магистр. Бросив осуждающий взгляд в мою сторону, он кивнул Вирлану: - А сейчас домой, мне не улыбается разбираться с хозяином....
   Тоскливо вздохнув и удобнее устроившись на плече зловредного родственника, я провожала взглядом замок, двор, кусты и аккуратно прикрытую калитку, перелезая через которую так неосторожно брякнулась в колючие заросли. И кто только ввел эту моду на изгороди из шиповника? В прочем, это ерунда, особенно перед вырисовывающимися перспективами. В ближайшем будущем мне явно предстояло выслушать долгую и нудную лекцию о криминальных наклонностях и неспособности эти самые наклонности скрыть. Последнее удручало особо....
   Но что примечательно: артефакт так и остался лежать в моем кармане!
  
  

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Пятый день третьего месяца лета.

   Горда, магическая и политическая столица империи Сонорэ, спала. Городу не было дела до событий, разворачивающихся на его улицах, укутанных в сонное молчание летней ночи. Собственно, ничего необычного в происходящем не было: фигура, закутанная в темную материю плаща, невозмутимо шлепала по лужам и весьма беспечно помахивала пухлым кошельком на длинном, богато украшенном золотой нитью шнурке. В ровном свете фонарей вспыхнули и тут же стеснительно угасли мелкие изумруды на черном бархате, мелодично звякнуло содержимое, встретившись со стеной дома... крадущаяся следом особа алчно сжала пальцы и прибавила скорости. Ночная охота обещала быть удачной.
   Никто, ни Горда, ни сырой ветер, даже ночная темнота не увидели как сложились губы в ехидную усмешку и как вспыхнули золотистым светом слишком темные для человеческого рода глаза, скрытые низко надвинутым капюшоном.
   Увесистый кошель описал круг и звонко затормозил о макушку неудачливого воришки. Тело мягко приземлилось в лужу.
   -Это пятнадцатый. С меня хватит, или мне и дальше топтать брусчатку злачных улиц? - Обладатель, вернее обладательница универсально увесистого кошелька невозмутимо поинтересовалась у темноты очередного проулка. Как ни странно, но та ей ответила. Насмешливым, простуженным басом:
   -Еще пять, девочка. И считай, что ты свое наказание отработала.
   -Я могу поинтересоваться, кто именно был автором такой бредовой санкции? - Темнота хохотнула все тем же басом и затихла. Девушка поправила капюшон, обновила иллюзию на мешочке с песком, успешно претворяющимся кошелем, и пошла дальше бороться с преступностью славного города, тихо бурча себе под нос: - И на кой мне надо было самой лезть в ту башню? Сидела бы сейчас дома, а не шушеру всякую по подворотням отлавливала. - Глухой удар, звук упавшего тела и ворчливое: - Шестнадцатый.
   Я уже настроилась на еще как минимум час подобных блужданий, как очередной любитель легких денег незаметно подкрался сзади. Ну это он думал что незаметно. Мне же о его присутствии сообщили чары, так что вопрос что делать и куда бить не возникал. Он вообще ни разу не поднимался за эту ночь, посвященную прореживанию криминальной среды любимого города. Знать бы еще кто мне эту работку подкинул - братишка или все-таки Ювентаний?
   Не сказать что наказание за воровство было таким уж суровым, но Небо! Почему надо было выгонять меня на отработку наказания именно такой ночью?! Сырой, душной, да еще и готовой умыться очередным дождем! Нет, я определенно зла!
   Свое раздражение я выплеснула на несчастном, рискнувшем подкрасться во мраке ночи ко мне безобидной. Мешочек с песком привычно рассек воздух и спикировал на темечко преступного элемента. Возмущенный вопль спугнул притаившуюся за поворотом парочку, на которую я возлагала большие надежды....
   -Больно же! - Ушибленный обиженно прищурил темно-карие глаза.
   -Семнадцатый! - Мстительно бросила я в сторону, где сидел мой провожатый - тоже чем-то провинившийся молодой волшебник, отвечающий в эту ночь за транспортировку "улова". Семнадцатый легко сбросил зачарованную веревку и погрозил темноте кулаком. Оттуда донеслось смущенное:
   -Простите, господин Вирлан. Я рефлекторно.
   -Ну-с, зачем пришел? - Брат неодобрительно покосился на кошелек, которым его только что огрели. - Что? Мне запретили пользоваться боевыми заклятиями.
   -И правильно. Я бы у тебя и это..., - Вирлан непроизвольно потянулся к ушибленному месту, - ...орудие отобрал.
   -Ага, а чем мне тогда маньяков всяких глушить?
   -А что, сонные чары уже запретили?
   -Это не спортивно. - Вирлан фыркнул, но кошелек все-таки отобрал. - Эй!
   -Не эйкай! Домой пошли. И ты....
   -Алесь, господин Вирлан. - Откликнулся будущий телепортист.
   -И ты, Алесь, можешь быть свободен. - Парнишка от радости тут же, не прощаясь, исчез. - Пойдем-пойдем. Хватит уже по ночам шляться.
   -Что-то произошло? - Чтобы меня забирали с отработки всего лишь из-за темного времени суток? Ерунда какая-то.... Раньше Ювентаний что-то не сильно беспокоился, отправляя меня в полнолуние на кладбище постигать тонкости некромантии.
   -Ничего особенного. - Буркнул Вирлан, уверенно сворачивая в очередной, незнакомый лично мне, переулок. Полное отсутствие освещения и наглухо закрытые ставни, нагромождения ящиков и завалы из старого барахла, стены из темно-серого камня под слоем грязи.... Мои хождения по злачным местам не закончены? Весьма приятно, что Риан взял на себя ответственность за смену обстановки, но в районе Серых Духов мне нравилось больше. Там было чище, да и контингент как-то поспокойнее и, чего уж там, гораздо безобиднее.
   -И что мы забыли в квартале Чистильщиков? - Вообще-то, в народе этот район не иначе как Улицами Убийц и не звали. Надо сказать, что название полностью себя оправдывало - в лабиринт этих улиц стражники по одному не совались, а уж добропорядочные и законопослушные граждане и вовсе предпочитали обходить данный район за три квартала. Не могу с полной уверенностью заявить, что брат у меня бережно чтит закон, но ведь и для некромантов эти трущобы не самое безопасное место.
   -Так быстрее.
   -Может, все-таки объяснишь?
   -Может и объясню. - Покладисто кивнул Вирлан и помог мне перелезть через шаткую конструкцию из ящиков, каких-то тряпок и, кажется, одного сопящего тела. - Вот сейчас домой придем и я все объясню.
   -Если ты не забыл, то конкретно я живу на улице Маэстро Лоррелейна. Большой такой дом, прямо напротив королевской резиденции....
   -Но я-то там не живу. - Фыркнул Вирлан. - А идем мы как раз ко мне домой. - Трущобы и не думали заканчиваться, наоборот - вид домов становился обшарпаннее, а встречные лица все более бандитскими.
   Наконец мы вышли к довольно большой площади. Хотя нет, это на первый взгляд да еще и в темноте казалось, что перед глазами раскинулось пустое место, замощенное грязно-зелеными булыжниками. На самом же деле это было самое натуральное болото, в центре которого возвышался трехэтажный особняк, протыкающий своими хищно ощетинившимися шпилями туман. Строение выглядело откровенно мрачно, агрессивно и запущенно, чернота, притаившаяся внутри давила на психику.... Мне понравилось.
   -Твоя хатка?
   Братец с нежностью посмотрел на темную черепицу, грозно нацеленные вверх прутья-копья ограды и гордо произнес:
   -Это мой Дом!
   -Очень миленько, но что мы здесь забыли?
   -Миленько? - Переспросил Вирлан, аккуратно ступая по еле видной дорожке. - Да чтоб ты понимала, мелочь недоученная? Это дом настоящего некроманта! Ты только посмотри на эти шпили! А барельеф? Где ты видела хари страшнее?
   -Утром в зеркале после попойки и не такое увидеть можно. Хотя нет, - я покосилась на жуткую клыкастую физиономию, выглядывающую из тени, - чтобы допиться до такого ни одна печень не выдержит....
   -Откуда такие познания в предмете? - Ехидно поинтересовалась возникшая в дверях фигура. То, что я сперва приняла за саван, оказалось длинными белоснежными волосами Ювентания.
   -И ты здесь. - Мрачно констатировала я, проходя мимо учителя. И чего ему дома-то не сидится? Внутри жилище некроманта было не намного уютнее, чем снаружи. Мебель практически отсутствовала, а та, что еще не развалилась, была укрыта плотным слоем пыли, аналогичный вид имели пол, стены и громоздкая люстра под потолком. С этого предмета древности свисали целые шарфы паутины, а на одном из множества подсвечников я заметила мышь. - Очаровательно. - Я кончиками двух пальцев подняла на уровень глаз смятый листок, испещренный мелкими символами и записями, щедро сдобренными кляксами.
   -Тут небольшой беспорядок. - Бумажка была выхвачена пальцами Вирлана, смята и заброшена в дальний угол. - А вообще, давайте к делу.
   -Неудивительно, что ты живешь либо по гостям, либо на работе. - Ювентаний кончиком сапога отшвырнул прочь иссохший восьмилапый труп. Почему-то это самое "прочь" оказалось в моей стороне. Повинуясь магии, тело пару раз дрогнуло членистыми лапками, перевернулось и шустро поползло к длинным волосам брезгливо парящими в паре миллиметров от пола. К сожалению, диверсия не получилась - Таний вовремя заметил слишком уж активный труп и безжалостно спалил его к паучьей матери. - Хорош баловаться. - Я только ресницами хлопнула, мол, о чем это вы, сударь?
   -Так все-таки, Ювентаний, может объяснишь за какой такой надобностью ты решил использовать мое скромное жилище? Тем более перед таким важным событием как посещение монаршей резиденции?
   -Вообще-то, я собирался здесь переночевать....
   -Жажда экстрима проснулась? - Не удержалась я. Ну а как еще назвать подобную затею?
   -Во мне проснулась старая тяга к алхимии. - Вздохнул Таний.
   -О нет. - Обреченно простонал Вирлан, лично я не поняла чего он так расстроился - учитель у нас всегда был любопытный. Подумаешь, нахимичил чего-нибудь.... - В этот раз дом хоть уцелел?
   -Частично. - Уклончивый ответ и понимающий взгляд брата меня насторожили. - Но жить там все равно сейчас невозможно.
   -Попрошу заметить, что в этом доме тоже. - В доказательство моих слов с потолка спикировал внушительный кусок штукатурки и с грохотом приземлился на стенной подсвечник, тот не выдержал потрясения и мирно отвалился.
   -Наверху есть парочка вполне жилых комнат. - Смирившись с неизбежностью, Вирлан поплелся к лестнице. - Только там почти так же пыльно.
   -Подождите, а что, все гостиницы Горды сегодня разом развалились? - В отличие от брата я была настроена побороться за комфортные условия, потому как выходило, что ремонт затянется надолго, иначе бы не стал Таний так срочно искать жилье.
   -Зачем идти в гостиницу, когда можно переночевать у родственников? - Буркнул Ювентаний, уворачиваясь от очередных занавесок паучьей работы. - Тем более в такое время.... Вирлан, ты хоть иногда здесь убираешь?!
   -Нет, конечно! Это же дом некроманта. - С несколько мечтательным видом протянул братишка, аккуратно перепрыгивая дыру в лестнице. - Здесь все соответствует моему образу старого, слегка сумасшедшего Маэстро, и пусть я появляюсь здесь от силы раз в десятилетие мне этот домишко дорог. - На голову Тания спланировала летучая мышь, задолго до нашего прихода простившаяся с жизнью (это она удачно - учитель таких шуток всякой живности не прощает) и, вызвав легкое волнение в наших рядах, вспыхнула синим пламенем (ну я же говорила, что не прощает). - Очень дорог. - Старательно пряча улыбку, повторил Вирлан.
   Что-то знакомое... Маэстро... Маэстро?! Ну надо же! До недавних событий, произошедших в начале лета, я никогда не слышала о том, что у меня есть брат. Но вот о старом некроманте, повернутом на давних традициях ремесла, была не просто наслышана - еще лет с пяти я мечтала увидеть его вживую (хотя многие сомневались, что сам старикашка еще не превратился в какую-нибудь особо жизнеспособную нечисть). Маэстро настолько чтил заветы Некрерра и прочих древних виртуозов смерти, что поселился в квартале Чистильщиков и даже завел себе персональное болото, полное, по слухам, трупов врагов империи и личных недоброжелателей. Еще рассказывали, что его дом стоит на костях проклятых, а на чердаке под стражей низших демонов обитают призраки самых отпетых убийц, принять которых отказалась даже тьма... И в то же время, не смотря на подобные интригующие и пугающие вымыслы, личность Маэстро была вполне реальна, его услугами пользовались очень многие, и даже баснословно высокая цена не отпугивала клиентов. Впрочем, если учесть, что настоящие некроманты рождались не намного чаще таких же прирожденных целителей, то подобный спрос и соответствующий ценник были вполне закономерны. Но как же все-таки необычно: Маэстро, живая легенда империи - мой брат. Повезло мне!... Наверное.
   Вопреки моим надеждам комнаты действительно можно было назвать пригодными для проживания, отсутствие дыр в полу и стенах, относительная незахломленность пространства и наличие целой мебели - вот и все, что, по мнению Ювентания и Вирлана было необходимо для нормального существования.
   -И как долго мне жить в этом..., - за дверью в коридоре что-то с глухим звуком упало, - ...люксе?
   -Три дня на капитальный ремонт северного крыла, - начал подсчитывать Ювентаний, медленно пятясь к выходу, - еще с полторы недели на отстройку южного. Внутренняя отделка много времени не займет, максимум неделю. Еще два дня на восстановление защиты. - Вирлан, прикинув предварительные сроки, предпочел быстрое отступление. Где-то в дальнем конце коридора хлопнула дверь и опасливо-тихо щелкнул замок. - Плюс на частичное восстановление сада денек-другой.... Совсем недолго!
   Я исподлобья посмотрела на Мага, тот еще на пару шагов приблизился к двери и жизнерадостно улыбнулся. И ведь не шутит мерзавец, точно все поместье разнес.... Это ладно, но какого демона он собрался прописаться в этой дыре на весь срок ремонта? И что еще за посещение королевской резиденции? Почему я ничего о подобном мероприятии не помню?
   -Господин учитель, - от моего официального тона Ювентания основательно перекосило, - не соблаговолите ли вы снизойти до объяснений причин, побудивших вас к принятию такого небезопасного решения, как времяпрепровождение в подобном доме откровенно не соответствующем ни вашему положению в обществе, ни счетам в Банке Империи? - Таний вздохнул и, наконец-то отлепившись от двери, осторожно сел в кресло. Против ожиданий, оно не развалилось. А жаль.
   -Ты помнишь, что у меня несколько,... - он замялся, подбирая более-менее приемлемое слово для характеристики того бардака что назывался отношениями между ним и элитой магической касты, - напряженные взаимоотношения с гильдией магов?
   -Семь попыток убийства, восемнадцать ложных обвинений в заговоре против короны и пара другая сотен проклятий.... Это называется войной на уничтожение, а не напряженными отношениями.
   -Десять.
   -Чего десять? - Не поняла я.
   -Десять покушений. - Охотно поправил Таний. - Сегодня утром было как раз последнее.
   -Так это из-за него я лишилась своей любимой кровати?
   -Нет. Это я действительно алхимией в подвале баловался. Что меня и спасло в итоге.
   -А нападавших?
   -А чего их спасать? Они же мне не доброго здоровья пожелать шли. - Пожал плечами Маг и поджал под себя ноги, сразу став таким расслабленным и по-домашнему спокойным. - Вообще пора с этой войной кончать, от неё сплошные убытки.
   -С чего все началось-то?
   -С Вирлана. Угораздило же меня согласиться на просьбу вашего папаши и взять этого мелкого паразита в ученики. Гильдии это не понравилось, как же, без их согласия обошелся! - Хмыкнул Маг. - А уж когда открылось, что брат у тебя Магистр с невероятными способностями к некромантии, то их и вовсе переклинило. Они, наверное, раз сорок присылали мне "приглашения" на официальные разбирательства по поводу моего беспардонно-наглого поведения. Разумеется, никуда я не пошел. Оно мне надо? Своих дел хватало, тем более, что Вирлан не намного лучше вел себя в детстве чем ты, так что приходилось чуть ли не каждую неделю устраивать разбирательства со стражей или недовольными дворянами. Это он еще не каждый раз попадался, а то я совсем бы разорился, выплачивая штрафы и возмещения ущерба. Кстати, пока не забыл: еще раз попадешься на воровстве - уши надеру и сдам не перевоспитание Паларию. - Я вздрогнула, вспомнив вредного старикашку. Вот уж действительно, к такому попадешь - не то, что законопослушным гражданином станешь, так еще и заикание с нервным тиком и психическим расстройством заработаешь.
   -А если не попадусь? - Вопрос был очень даже насущным в виду того, что я нацелилась еще на два артефакта неподлежащих ни покупке, ни свободному доступу в исследовательских целях.
   -Тогда сколько угодно! - Махнул рукой учитель.
   -Так что там с войной-то?
   -Да ничего особенного: гильдия бесится до сих пор и тщательно ищет способ от меня избавиться. Как видишь, пока безуспешно.
   -А то, что ты воспитываешь второго Мага? Это ничего? - Таний резко поскучнел.
   -А вот это, моя дорогая, и есть одна из причин, почему мы будем жить здесь, а не в ином месте. Пока что они не знают о твоем существовании как о Магистре. Официально, ты всего лишь моя младшая ученица, способная, но не более того... была. После триумфального явления вашего трио в ночь Равновесия, у гильдии появились подозрения, которые они сейчас тщательно проверяют.
   -А что мы сделали-то? - Действительно. Ничего глобального наша компания не натворила, видимо потому, что не успела.
   -Собственно, как трио - ничего особенного. Но тебя же угораздило облапать меч Дэллена на глазах у всего Верховного Круга Тайного Совета. Всего-то голыми руками схватила под завязку заряженный темный артефакт. - От улыбки Тания мне стало зябко. Насколько я помню, артефакты-хранители, такие как меч первого императора новой династии, категорически нельзя трогать обычным смертным. А все потому, что достаточно одного прикосновения и вся мерзость, запертая внутри, хлынет к недотепе и тогда ничего хорошего не выйдет. Магия будет требовать свободы и медленно изменять сущность волшебника, ясное дело, что не в лучшую сторону. Без последствий можно обойтись в том случае, если дальше морально развращаться человеку просто некуда, в смысле: большим гадом уже не стать. Хотя и тогда можно предположить, что последует попытка захвата власти, или просто всякие зверства.
   Правда есть и второе "если": когда артефакт попадает в руки Магистра Мрака. А уж этих созданий страшатся куда больше, чем обычных мерзавцев до зубов вооруженных всякими смертоубийственными игрушками. И ведь непонятно почему бояться: за последние пару тысячелетий не рождалось ни одного подобного создания. Да, были там, в далеком прошлом подобные субъекты, но что-то они не сильно хулиганили - разгром парочки другой армий сущие мелочи. Этим почти каждый правитель страдает, и ничего, их же всем магическим миром не пытаются убить. Кстати, абсолютно непонятно, почему тогда Магистры Света так же не пользуются благосклонностью среди магического общества - эти же по идее просто воплощение идеала и добродетелей.
   И именно поэтому я ни на сколечко не верила, что Вирлан является этим самым Магом Света, во-первых, он некромант. Занятие это пусть и почетное, но явно не способствующее соблюдению законов как юридических, так и моральных. Одно поднятие зомби чего стоит (если без лицензии, то десять лет на рудниках; а если с разрешением, но для незаконного применения, то минимум восемь и выше в зависимости от последствий). Во-вторых, у Вирлана еще в юношестве было два привлечения к суду, одно за мошенничество, а второе... да, в принципе, за то же. И это только те, о которых я знаю. В общем, как ни крути, а на нравственный идеал Магистр Вирлан не тянет ни коим образом.
   -И к какой версии они склоняются?
   -Разумеется к самой маловероятной, но как раз правильной. - Потянулся в кресле Таний, мебель не выдержала такого обращения и сухо хрупнув, попрощалось со спинкой.
   -Да какой из меня Магистр Мрака? - Отмахнулась я. Мысль была, мягко скажем, бредовая. С моими способностями к целительству я в принципе не могла пользоваться черной магией. Теоретически. До проверки как-то не доходило.
   -Самый естественный. Молодой, неопытный, даже, можно сказать, спящий, но самый что ни на есть натуральный.
   -Вот уж спасибо на добром слове. - И как только Таний в подобный бред верит?
   -Не за что. Ты все равно не поверишь, пока носом не ткнешься. Выходку с мечом, могу поспорить, уже списала на меня, мол, я его очистить успел. - Я кивнула. А что? Полил же он его какой-то гадостью, да и не почувствовала я ничего. - Ну-ну. Вот проснутся твои способности, тогда ты проникнешься, но поскольку это будет не скоро, то зачем я тебе буду лишней информацией мозг забивать?
   -Информация лишней не бывает.
   -Ага, бывает память дырявая и нежелание эту информацию усваивать. Это мы уже проходили с твоим обучением левитации. Ты же пока с крыши не рухнула, так летать и не научилась, да и сейчас, - он усмехнулся, - птица из тебя та еще.
   -Мелочи какие. Вирлан вон до сих пор перемещаться толком не умеет.
   -Ты тоже. И не смей говорить, что я тебя не учил. - На лице Ювентания мелькнула задумчивость. - Хотя, вы тут абсолютно ни при чем. Все дело в вашей крови.
   -Извини, Таний, но тогда должно быть наоборот - дионы же прирожденные телепортисты. А если мне не изменяет память, то в нас с Вирланом достаточно большая часть крови дионов. - За окном громыхнуло и в стекла забарабанили струи дождя. Погода в Горде как обычно была изменчива подобно желаниям капризной дамы.
   Ювентаний устало зевнул и, подперев рукой подбородок, сонно сказал:
   -Да с вашей кровью та еще головоломка. Мать чистокровная дионка в кто его знает каком поколении, папаша родился как минимум наполовину эльфом Ночи и, кажется, на треть все-таки вампиром - кровь хоть не пил, но окружающим попортил её изрядно. Та треть, что приходится на вашу бабку-человека тоже под сомнением, потому как давно покойная графиня Нельферия отличалась слишком откровенной красотой и чуть заостренными ушками. Её и за человека принимали только из-за светлых волос, тактично умалчивая о прадеде, эльфе Дня. И ведь, несмотря на такую сомнительную наследственность, очаровательная была женщина, - мягкая улыбка растянула губы Мага, - потрясающе пела и рисовала, а уж как яды варила! - Его локоть соскользнул с ручки и Таний немного взбодрился. - Ну да не будем о древнем. Можно с полной уверенностью сказать, что вы с Вирланом тэлэм, но вот в сторону какой расы это уже, извини, тайная покрытая мраком.
   Ювентаний легко встал с кресла и явно вознамерился идти спать. Рановато собрался, вот еще пару секунд, чтобы переварить информацию о моих предках и я столько вопросов задам - сам не рад будет, что рассказал. Хотя, он, скорее всего, уже раскаивается... что ж, сам виноват! Я еще узнать хочу про отца! Или хотя бы причину, по которой и учитель, и брат так старательно замалчивают его имя и местоположение.
   -К дионам, скорее всего, их крови в нас несравненно больше. Но...
   -Но, если принять во внимание еще и тот факт, - перебил меня сонный Таний, которого как-то неожиданно потянуло на откровения, - что отец ваш живет в Дионе не одно тысячелетие, и пережил рождение не одного, и даже не двух наследников, то можно предположить что вы самые что ни на есть настоящие кайлары.
   -И что мешает не предположить, а подтвердить?
   -Да множество фактов! Во-первых, откровенно враждебные отношения с пространственной магией, во-вторых, я понятия не имею подвержена ли кровь Вечных изменениям и, в-третьих, - учитель несколько замялся, словно размышляя говорить или нет, - среди дионов не рождалось ни одного Магистра. Эта раса более приспособлена для военных действий, чем пресловутые эльфы Ночи. Возможно потому эти ушастые так и не решились вступить в открытую конфронтацию с дионами.
   -Я помню, что самые сильные маги и большинство Магистров рождаются среди людей, но ты же сам сказал, что доля людской крови в нас очень мала.
   -Вот именно, и....
   -А ты уверен, что она, эта доля, вообще есть? - Перебила я Мага. Тот чему-то усмехнулся и пояснил:
   -Уверен. Именно она и делает нас родственниками, довольно дальними, и самыми, как ни смешно, близкими. Чтобы ты не утруждала себя глупыми вопросами, скажу сразу: та самая графиня Нельферия приходилась мне троюродной тетушкой. Но ты меня перебила, а сказать я хотел следующее: с учетом вашей родословной сама возможность рождения сильных волшебников была довольно призрачна, а уж появление на свет Магистров Света и Мрака, да еще в одном поколении и вовсе чудо.
   -Это хорошо? - Взгляд Ювентания изменился, теперь в темно-зеленых глазах на юном лице отражались прожитые века, старческая тоска не коснулась их, откровенно-обескураживающая мудрость не ослепляла,... просто имело место быть отражение жизненного опыта. Взгляд был холодным и твердым как лед, решимость и способность добиваться желаемого - вот, пожалуй, самые яркие компоненты странного коктейля, но не это заставило меня поежиться. Таний был абсолютно серьезен, ни одной искры смеха всегда сверкающих в его взоре не засвечивали те опыт и бездну веков, что раньше скрывались за плотной завесой беспечности пополам с нахальством.
   -Время решит. - И голос под стать взгляду: уверенный, с властными нотками.
   Видимо Ювентаний решил, что хватит с меня потрясений, и тихо пожелав своим обычным чуть насмешливым тоном спокойных остатков ночи, растворился в темноте коридора. Я дождалась щелчка замка, и на цыпочках пошла к Вирлану. Уснуть мне все едино не удастся, а вопросов много. Да и с какой такой стати братец должен спокойно храпеть в подушку, когда у меня в комнате сквозняки гуляют, с подоконника течет, а за стенкой гремит толи ветер, толи упырь какой-то?
   Особняк удручающе скрипел и жалобно стонал, встречая атаки непогоды; паркет под ногами же наоборот стоически молчал лишь изредка недовольно покряхтывая, принимая напор каблуков. Из-под дальней двери опасливо выбивался свет, непроизвольно закладывая все еще не спящего хозяина дома, к которому я и направлялась.
   На тихий стук с двери отвалился декоративный элемент и выглянул Вирлан. Он был уже без уличной куртки, на его черной рубашке светлело белое пятно. Точно такие же светлые полосы произвольно расположились на руках и лице брата. От удивления я задала совсем не тот вопрос, что собиралась:
   -Ты чем занимаешься? - Вирлан звонко чихнул, шмыгнул носом и отсутствующим взглядом вперился в стену за моей спиной.
   -Сплю. - Глухим голосом произнес он. - Вернее пытаюсь. Тебе что-то надо?
   -Поговорить.
   -Аудиенции исключительно после рассвета и дачи взятки в виде завтрака. - Вирлан попытался захлопнуть дверь точно так же, как только что закрыл глаза. Ага, как же! - Ну чего тебе? Видишь за окном чернота? Так вот, это не грязь! Это просто ночь на дворе, а ночью люди спят.
   -Мы с тобой не люди. Мы с тобой не пойми кто....
   -Рассказал-таки? - Приподнял левое веко Вирлан. - Вот ведь старый веник, не мог хотя бы до утра подождать. Кстати, а ты не подождешь? - В приоткрытом глазе появилась мольба. - Часиков десять?
   -Ну Вирлан! У меня не так уж много вопросов....
   -Сестренка, милая, любимая, обожаемая, единственная! - Гнусаво завел шарманку сонный некромант. - Не нервируй старшего братика, пока тот не вспомнил о своем побочном заработке, допускающем устранение таких вот милых, любимых, обожаемых и единственных родственников. Спокойной ночи, бодрого утра, доброго дня,... в общем, меня не беспокоить я впал в спячку чего и тебе желаю. - Не успела я и рта раскрыть, как передо мной оказалась дверь, закрытая самым хамским образом.
   -Ну Вирлан! - Последняя попытка не возымела успеха, только из комнаты донеслось: "Я сплю!" и все стихло. Ну что ж, не судьба.
  
   День не задался с самого утра. Проснулась я с первыми лучами солнца и исключительно потому, что меня разбудил возмутительно бодрый для столь раннего часа Таний. Учитель подло вылил на меня часть той воды, что не успела за ночь стечь на пол и задержалась между рамами, разумеется, после такого "будильника" спать было уже не просто невозможно, а элементарно противно. Только-только я успела натянуть вчерашнее платье и справиться с такой деталью как корсет, в мою комнату ввалился Вирлан и, буркнув: "Ты меня не видела", скрылся под кроватью. Зашедший следом Ювентаний ничего не спрашивая и лишь еще раз пожелав мрачным голосом доброго утра, вытащил из убежища братца и за шиворот утащил из моих апартаментов. Я не совсем поняла к чему была брошена фраза: "Ты все-таки пойдешь туда, паршивый ты некромантишка", но зато мне сразу стало ясно, что день будет неспокойным. Потому как если уж Ювентаний начинал с самого утра бурчать и всех строить, то это у него, как правило, затягивалось на день, а то и на двое полноценных в плане нервотрепки суток.
   По истечении получаса посвященного мною попыткам достать из досок отломавшийся каблук, в комнате появился усталый и местами очень пыльный Хэфео. В руках у него была корзинка с едой и еще какой-то куль с неидентифицируемым содержимым. Секретарь Тания аккуратно сгрузил свою ношу на кровать и только потом подал голос:
   -Доброе утро, госпожа.
   -В каком месте оно доброе, почтенный? - Стоя на коленях и вцепившись обеими руками в распроклятый каблук, буркнула я.
   -Леди не престало выражаться в подобном саркастичном тоне. - Не удержался от очередного нравоучения педантичный секретарь.
   -Если уж на то пошло, то леди вообще-то не престало стоять в раскоряку над обломками обуви, спать в подобной дыре и шляться по ночам в сомнительных местах опять же с весьма сомнительными целями.... Да поддайся же ты, поганец! - Каблук таки освободился от деревянного плена, но вот я весьма неудачно растянулась на полу прямо в том месте, где вчера было озеро, а сегодня осталась грязная лужа. Хэфео тут же поднял меня, но, посмотрев с сомнением на окончательно испорченное платье, отряхивать не стал, только задумчиво произнес:
   -Ванна все равно была необходима.
   -Это на что вы намекаете, почтенный? - Я сердито уперла руки в боки. - Это вы меня оскорбить хотите? - Да, я вчера ходила много где, но мой внешний вид был очень даже приличным!
   -Ну что вы, госпожа! Я только хотел сказать, что для посещения запланированного мероприятия вам все равно пришлось бы привести себя в соответствующий вид. Ничего оскорбительно я не имел в виду. - Искренне возмутился секретарь и развернул принесенный куль, который оказался платьем.
   Белоснежная ткань, тончайшее золото вышивки подола и лифа, хрупкая золотистая изморозь узоров на плечах.... Держу пари, что знаю смысл переплетения линий на правом рукаве! Цветок, перетекающий в извилистый кинжал - знак одной боевой школы, не входящей ни в гильдию магов, ни в гильдию наемников, но тем не мене успешно существующей уже второе тысячелетие. Пожалуй, единственное заведение, выпускающее профессиональных телохранителей женского пола, так что, пусть шикарная, изящная и очень женственная, но у меня на кровати лежала самая настоящая форма. Официальное облачение выпускницы школы для благородных девиц леди Сенталь.... Нет, может у меня и провалы в памяти, но не настолько же! Да я просто физически не могла получить право на ношение всей этой роскоши хотя бы потому, что обучение в заведении леди Сенталь начинается с трех лет и заканчивается минимум в двадцать два, а заочного отделения и экстерната, понятное дело, не предусмотрено.
   -И как это понимать? - Я тоскливо вздохнула рассматривая полный комплект: само платье с подрезом под грудью и очень длинным подолом на запахе, которым очень удобно пользоваться, когда на бедре закреплены метательные кинжалы; наверняка плотно облегающие бриджи, надевающиеся под платье дабы не опозориться и чувствовать себя комфортно в случае драки. Должен быть еще один предмет, я точно помню.... Искомое обнаружилось под ворохом легчайшей ткани - сапоги-чулки с очень тонкой кожаной подошвой, этакие чешки до колена незаменимые, чтобы красться по натертому паркету и тихо, но быстро убегать. Вдобавок ко всему, все это добро было непрактично-белоснежным, начиная с верхнего наряда и заканчивая обувью.
   -Сегодня вечером вы в сопровождении Магистра Ювентания посетите императорский дворец, в котором проводится ежегодный прием Личного Совета его императорского Величества Кальтарна Четвертого.
   -Согласно этой форме, - я кивнула в сторону кровати, - сопровождать должен будет не Таний, а я его. Причем во вполне конкретной роли. Почтенный, не желаете ли объяснить с чего бы вдруг Ювентаний в качестве телохранителя решил взять меня? С чего вообще он решил взять телохранителя?
   -Велария, ты вполне можешь спросить все это у меня лично, а не мучить моего секретаря, на котором и так лежит контроль за ремонтом дома. - Таний невозмутимо шагнул в комнату и, поздоровавшись с помощником, уселся на кровать рядом с платьем. - Хэфео, ты иди. Дальше я сам. - Секретарь коротко поклонился прощаясь и вышел из комнаты.
   -Так что ты затеял?
   -Ничего особенного, - улыбнулся учитель, и не думая отводить взгляд с проказливыми искрами, - просто я решил, что пора тебя вывести в свет.
   -Но почему в таком качестве?
   -А чем оно хуже любого другого? - Пожал плечами Маг. - Хотя нет. Образ телохранительницы однозначно безопаснее образа потенциального Магистра Мрака.
   -А просто как ученицу ты меня взять с собой не можешь?
   -Нет, конечно. Это же не обычный бал которые устраиваются чуть ли не каждую неделю. На прием Личного Совета имеют доступ только лица в этот Совет входящие и телохранители вышеупомянутых лиц.
   -Ну так оставь меня дома. Мне и даром не сдалось сидеть за одним столом с кучей твердолобых вояк, которые свято уверены, что женщинам не место в любых профессиях, связанных с войной. А уж любоваться весь вечер на физиономии аристократов... брр! Увольте! - Ювентаний покаянно вздохнул, встал с кровати, с показательной тщательностью разгладил складки на домашней мантии и покорно произнес:
   -Как пожелаешь. - На самом выходе он чуть обернулся и как бы невзначай добавил: - Я рассчитывал временно, на правах члена Совета пожить во дворце, но раз уж тебе так понравился этот дом, то так и быть оставайся. - Месяц жить во дворце или этой дыре? Да к демонам все трудности поведения выпускницы леди Сенталь!
   -Таний, стой! Во сколько прием?
   -В десять спускайся в то, что Вирлан называет холлом. - Насмешливо произнес Таний.
   Закрыв за учителем дверь и, наконец-то, оставшись одна, я устроилась на подоконнике и принялась изучать содержимое корзинки. Помимо еды там обнаружилась книга "Этикет. Искусство манер". Я, не задумываясь, убрала подальше это может для кого-то и увлекательное, но только не для меня чтиво. Хэфео оказался верен себе в попытках научить меня настоящему этикету, а не тому, как он считал подобию, что я с легкостью освоила под руководством Тания. И если верному секретарю Мага приходилось буквально стоять у меня за спиной, чтобы я не вздумала удрать, а прилежно штудировала всяческие справочники молодых леди и энциклопедии благовоспитанных девиц, то Ювентанию оказалось достаточным рассказать все самому и подсунуть мне всего одну книжицу, которая, как сейчас помню, называлась: "Этикет. Искусство улыбаться врагам". Эх, детство,... куда ж ты так быстро ушло?
   Из нечаянно перевернутой корзинки выкатилось яблоко и, оставив яркий след в слое пыли, замерло у самой руки. Стоило только пальцам коснуться наливного бочка, как в памяти вспыхнуло воспоминание: раннее лето, опушка, освещаемая светом костра и раздраженный дион, швыряющий огрызок в Вирлана.... Ну надо же, я до сих пор не могу заставить себя забыть то путешествие и Лекса, этого оболтуса монаршего происхождения. Жаль, конечно, что его все-таки вернули в Дион, но ведь так и должно было случиться - проводники Магистров после выполнения своих функций не остаются рядом с игрушками госпожи-магии. Они умирают, таинственно исчезают и просто уходят, но никогда не остаются, чтобы не ослаблять и не отвлекать Магов от их истинного дела - служения силе породившей их.
   Когда Лекса забирали родственники, я действительно не хотела его отпускать, а сейчас начинала понимать, что если бы не Ювентаний с его обещанием вернуть младшего дионского принца, то быть бы моему проводнику мертвым. Одно дело понимание, а другое чувства - знала бы, что буду так скучать по этому шулеру, ни за что не сунулась бы в тот трактир в Оласе. Но ничего уже не поделаешь, и вряд ли я еще когда-нибудь увижу Фарлэкса Дионского.
   Несмотря на довольно грустные мысли, настроение у меня не испортилось, а уж когда под окном мелькнула крадущаяся фигура брата, то и вовсе улучшилось. На то чтобы выйти на улицу мне понадобилось меньше минуты - все-таки левитация великая вещь! Особенно когда лестница под твоими ногами начинает рушиться.
   -Стой, подлый некромант! - Вирлан нервно дернулся и попытался смыться, но потом до него дошло, что рычание принадлежало не Ювентанию, а его милой младшей сестренке и остановился. Когда он обернулся в мою сторону, в карих глазах пылало возмущение пополам с досадой.
   -Я сейчас утоплю тебя в этом болоте, а старому венику скажу, что так и было.
   -А правда что в этом болоте плавает уйма имперских и лично твоих врагов? - Вирлан с подозрением оглянулся на темные провалы окон, и, подцепив меня под локоток, быстрым темпом направился к тропинке, ведущей в мир цивилизованных и не очень жителей славной столицы империи Сонорэ, изначально называвшейся Импар. Вспомнить бы еще к какому событию было приурочено переименование, но увы - эти и многие другие знания в обнимку с воспоминаниями были все еще не доступны для моей персоны.
   -Во-первых, не плавает, а мирно покоится на дне, ожидая того момента, когда империи понадобятся безотказные и дешевые воины. Во-вторых, не уйма, а всего тринадцать, и, в-третьих, лично у меня врагов нет. - Он немного помолчал, и все-таки добавил: - Теперь. - Клубы густого тумана скрыли нас от возможных наблюдателей и Вирлан успокоился, правда настроение у него все равно осталось отвратительным. - Тебе чего дома не сиделось?
   -Наверно потому, что мой дом находится в плачевном состоянии после экспериментов знакомого нам обоим человека, а те развалины, в которых мы ночевали даже приютом для нищих назвать сложно, не то, что домом.
   -Старый веник определенно тебя разбаловал. - Мрачно констатировал Вирлан.
   -Ты еще скажи, что тебя Таний голодом морил и держал в сарае для садового инвентаря.
   -И меня разбаловал. - Невозмутимо кивнул брат. - Я не отрицаю и не жалуюсь. Просто довожу до твоего сведения.
   -А куда мы идем? - Нас окружали серые стены квартала Чистильщиков, утреннее солнце было не в силах добавить жизни этому месту.
   -Я иду завтракать, а куда собираешься ты, я не имею ни малейшего понятия. - Пожал плечами Вирлан и остановился перед темной, чуть покосившейся дверью, над которой висела неприметная табличка. Доски давно сравнялись по цвету и толщине грязи со стенами, но на вывеске все еще можно было прочитать название "Дохлый пес".
   -Не бережешь ты себя, братец. - Я с сомнением посмотрела на подозрительно повеселевшего Риана, тот согласно кивнул, и подтолкнул меня к двери.
   -Пошли вместе не побережемся, не отставлять же тебя одну в таком месте.
   -Волнуешься?
   -Еще бы! Ты тут половину района разнесешь, а отвечать перед старым веником придется мне. Иди давай.
   Стоило только нам перешагнуть порог, как нас встретил внушительных размеров вышибала, он презрительным взглядом прошелся по невзрачной темной одежде Вирлана, довольно хмыкнул на мой расшитый серебряной нитью плащ и, скрестив руки на груди, небрежно бросил Риану:
   -Катись отсюда, таким господам здесь не место. А ты, цыпочка, платить-то чем будешь? Учти, деньги с баб мы не берем. - Ответить мне не дал Вирлан, братишка гадостно ухмыльнулся и гнусаво проорал на весь зал:
   -Сворг! Тащи сюда свой зад! У тебя тут какая-то мышь на меня рот разевает!
   -Ах ты молокосос.... - Рыкнул громила, закатывая рукава грязной рубашки и надвигаясь на нас. Я благоразумно шагнула в сторону, потому как в избиении невежественных остолопов участвовать не хотелось точно так же, как и помогать не в меру самоуверенным родственникам.
   Но драки не случилось. Увесистая поварешка огрела по шее вышибалу и тот растерянно замер. Из-за его спины шагнул, вернее спрыгнул со стола самый натуральный гном: низкий, крепкий и очень бородатый. Житель подземелий еще раз замахнулся своим грозным оружием на здоровяка, который был выше его раза в два с половиной и зычным басом рявкнул:
   -Ты на кого пасть разинул, топор тебе в печенку и кирку в задницу?! Запомни этого парня, и рот не смей открывать в его присутствии, червяк ты наземный! Грак тебя сожри и Грок выплюни! Вон с глаз моих, сопля безбородая! - Вышибала покорно кивнул и, бросив последний злой взгляд в нашу сторону, ретировался в глубины зала. - Ох уж мне эти новенькие, кирку им в за...
   -Сворг, недомерок бородатый, здесь вообще-то леди. - Брат радушно пожал крепкую ладонь гнома, тот окинул мою персону заинтересованным взглядом и одобряюще кивнул:
   -Девку завел что ли? Давно пора, четвертую сотню разменял, а все одиночкой ходишь. Как зовут-то, красавица?
   -Веларией её зовут. - Вирлан с каким-то странным выражением замолчал, глядя на нахмурившегося гнома. - Что скажешь? - Сворг изучающее смотрел то на меня, то на брата и в его маленьких глазках-буравчиках плясал странный огонек, от гнома вообще шла чудная магия. Не враждебная, не стихийная, просто необычная сама по себе.
   -Имя у сестры твоей хорошее, вот только странное.... Родители ваши языком кровососов не баловались? - Брат чуть поскучнел.
   -Да кто их знает. Ты сам что сказать можешь?
   -Да что может сказать старый гном? - Сворг ехидно прищурился. - Тем более, что и не нужно ей это, а тебе я уже говорил - будешь по пустякам листать страницы Судьбы, обязательно когда-нибудь прищемишь пальцы по самую шею. Сколько лет живешь, а все не вырастешь....
   -Ну опять. Сворг, имей совесть, из меня на работе серьезность так и прет, дай хоть во время отпуска расслабиться. - Отмахнулся от поучений Вирлан и потащил меня к стойке, к которой уже спешил гном. - Лучше накорми нас.
   -Как пожрать на халяву он тут как тут, а как мудрый совет выслушать, так сразу откоряку найдет. - Ворчливо посетовал Сворг и скрылся в двери, откуда шел одуряющий аромат жареного мяса.
   Вообще, для такого района как Улицы Убийц, "Дохлый пес" был на удивление приличным заведением: дубовые столы и лавки, явно прикрученные к полу, чтобы во время драки не отодрали и не пустили в ход, низкие потолки основательно закопчены, но без малейших признаков паутины. Да и пол был как-то неожиданно чист, хотя это дело времени - наверняка ближе к вечеру тут будет наблюдаться полный ассортимент, начиная от объедков и заканчивая посетителями.
   -Как тебе Сворг? - Вирлан абсолютно спокойно перепрыгнул через стойку и основательно зарылся в запасы. Спустя считанные мгновенья передо мной стояла миска с орехами, плошка с солью и чашка с каким-то подозрительным содержимым, на пробу оказавшимся хлебным квасом. - Пиво тебе не наливаю, потому, как нечего молодым девицам с утречка пораньше квасить. - Сам Вирлан после коротких раздумий пиву предпочел сильно разбавленное вино.
   -Интересный гном. Где ты познакомился с представителем клана Чтецов? - Данный гномий клан был, пожалуй, единственным обладающим помимо обычной для подгорного народа стихией земли еще и достаточно редкой разновидностью Магии Разума. Члены семейства Чтецов могли многое сказать, узнав о человеке только имя, а уж увидев его, и вовсе видели всю подноготную, за что их собственно, недолюбливали и опасались. Пожалуй от истребления их спасало только то, что Чтецы как никто другой умели хранить тайны и держать язык за зубами.
   -В Акарэе, Сворг там протирал штаны в качестве члена комиссии и моего временного куратора.
   -Что ты делал в этом рассаднике зла и маразма? - Может Высшая Академия Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного и считалась для кого-то самым желанным местом обучения, но я, как ученица Магистра была настроена против нее критически. Не без помощи Тания, конечно, но я и сама придерживалась мнения, что чесать всех под одну гребенку нелепо, а именно этим в Акарэе и занимались. Ко всем ученикам применялся стандартный подход, никакой индивидуальной направленностью развития и не пахло, не говоря уже о том, чтобы хоть как-то подвести программу обучения под реальную жизнь - выпускники сего славного заведения прекрасно знали теорию, но когда доходило до практики... одним словом, это было грустно. Вполне возможно, что я преувеличиваю, ведь все-таки очень многие грезили дипломом Акарэи, но все-таки.... Нет, даже думать дальше не хочу, только настроение портится.
   -Приводил доказательства в пользу того, что не верблюд. Ты же должна знать это дурацкое требование: всех некромантов учившихся вне Акарэи заставляют доказывать магической гильдии, что они на самом деле могут поднять труп и уложить его обратно. Можно подумать, что неспециалисты этого дела долго живут. Я вот свои знания продемонстрировал, теперь хожу меченный.
   Вирлан порылся в кармане и выложил на стойку обсидиановую пластину с серебряным знаком гильдейского некроманта - три руны Смерть, Покой и Искусство, сливаясь в одну, становились девизом: "Усмирение Смерти есть настоящее Искусство". Такая комбинация использовалась гильдией в качестве демонстрации власти и допуска второго порядка, обладатели знаков с подобной надписью не имели лицензии только на свободное убийство, все остальное им было доступно.
   Всего порядков допуска было пятнадцать (видимо дань уважения любимому числу Некрерра), для самого низшего использовалась комбинация все тех же рун, но в другом порядке, означающем: "Смиренное постижение Искусства Смерти". Девизом высшего, первого порядка, было сочетание, в котором руна Смерть принимала достаточно редко используемое значение, обсидиан обретал следующую надпись: "Искусство Покоя - Бессмертье".
   Официально считалось, что некроманты первого порядка становились бессмертными, но почему-то ни один из пятидесяти шести известных не прожил дольше пятисот лет. Для людской расы это, безусловно, было много, только на вечность все равно не тянуло.
   -Да ты оказывается высокопоставленная шишка. - Тонкая пластинка на моей ладони пестрела не только линиями единой руны, но еще и множеством царапин, парочкой сколов и трещин. Будь я в мире Валерии, подумала бы, что Вирлан гильдейским знаком бутылки с пивом открывал.
   -На свою голову. Что поделаешь, молодой был, глупый. Сейчас вот расплачиваюсь.
   -Я слышу слово "расплачиваюсь"? - На стойку приземлился поднос со снедью. Запах был такой аппетитный, что я чуть слюной не подавилась. - Неужели ты в кои-то веки решил заплатить за завтрак? - Ехидно прищурившийся Сворг довольно наблюдал за тем как с тарелок исчезает еда. Сам он потягивал светлое пиво и грыз вяленую рыбу.
   -Вот еще. Хватит с тебя и тех заговоров, которыми я тебя снабдил. Кстати, напомни мне через месяц обновить их, если, конечно, не хочешь чтобы любители бесплатно пожрать тебя разорили.
   А я-то думала, что это за странный щит наподобие мыльного пузыря переливается на входе, видимо это и есть один из тех заговоров, не выпускающих из заведения злостных неплательщиков. Интересная конструкция, надо будет к Вирлану пристать, чтобы научил, а то польза от него как от старшего брата весьма сомнительная.
   -Будь уверен, не только напомню, но и еще один заказ подготовлю. - Вирлан подавился и сквозь кашель прохрипел:
   -Сворг, такими темпами ты не только бесплатно будешь кормить меня всю жизнь, но и внукам в наследство оставишь эту почетную обязанность.
   -Хватит хохмить над старым гномом, я же не прошу никого отравить, тем более что это я и сам могу сделать. Мне так, по мелочи надо.
   -И чего тебе для счастья не хватает, пронырливый ты недомерок? - Вирлан увернулся от подзатыльника и принялся доедать свой бесплатный завтрак.
   -Защитный амулет мне нужен. Из драконьих чешуи и зубов. - Риан молча дожевал и очень даже с серьезным лицом спросил:
   -А крови драконьей тебе ведра два не надо? Или шкуры цельной? Ты заказывай, давай, чего мелочиться....
   -А вам чешуя и зубы с дохлого или живого дракона нужны? - Подала я голос, Вирлану явно не понравился мой тон.
   -Даже не думай. - Предупреждающе произнес брат.
   -Я не с тобой разговариваю. Ну так как? - Сворг задумчиво что-то подсчитывал.
   -Да в принципе особой разницы нет.
   -Велария, последний раз говорю: даже не думай! Если не Моргрейн, то Ювентаний тебе голову открутит. А если это не выйдет у него, то я вспомню о правах старшего брата. - Вирлан кипятился не зря. Я со своей идеей поквитаться с использовавшим меня драконом основательно достала Риана, но, не смотря на то, что брат, после того как я рассказала все о Моргрейне, вполне проникся моим возмущением, что-либо делать отказался наотрез. Драконы, видите ли, существа непредсказуемые, опасные и вообще надо уметь прощать.... Нет, я то же за то чтобы прощать обидчиков своих, но только после того как поквитался. Это глупо, не мудро, импульсивно и по-детски, так и мне не тридцать и даже не двадцать. В общем, совершать всякие глупости мне положено.
   - О правах старшего родственника нужно было помнить раньше, а то шлялся неизвестно где девятнадцать лет, а сейчас вдруг опомнился. Поздно спохватился. - Риана основательно перекосило. Правильно, правда она не такая уж и приятная. - Достопочтенный Сворг, когда вам нужны материалы?
   -Пока не к спеху, но все-таки желательно чтобы к концу месяца уже были. Вам оплату как? Завтраками как вот этому гневающемуся оболтусу или деньгами?
   -Давайте по факту договоримся. И можете считать, что залог вы мне уже выплатили. - Моя грязная тарелка исчезла и вместо нее появилась новая, на которой горкой возлежали пирожки, судя по запаху с малиной. - Точно выплатили!
   -Сворг, ну хоть ты подумай, кому Заказ поручаешь! Она же еще совсем соплячка, ей и двадцати-то нет!
   Я ткнула брата вилкой в бок:
   -Не отбивай у меня первого клиента, паршивец. Право принимать Заказы у меня еще с пятнадцати лет есть, так что и не надейся - все вполне законно. А чая у вас можно попросить?
   -Все что угодно леди. - Хмыкнул в бороду гном, ставя рядом с тарелкой еще и чашку.
   -Сворг! - Уже с отчаянием взвыл Вирлан.
   -Возраст тела ничто перед возрастом духа. Лично я вижу перед собой вполне взрослую волшебницу. И если уж она обладает Правом Заказа, то и вовсе нет никаких оснований отменять сделку. - Гном невозмутимо потягивал пиво, я тихо радовалась все-таки хорошему началу дня.... Вирлан показательно пару раз стукнулся лбом о стойку и мрачно произнес:
   -Старый веник меня убьет.
  
   -Категорически нет! - Таний Вирлана конечно не убил, но парочкой "ласковых" взглядов и слов наградил. Собственно, мне не досталось только потому, что я вовремя спряталась за дверь и теперь тихо сидела в коридоре, прислушиваясь к разговору. Вернее к воплям, доносившимся из комнаты. На данный момент бушевал Ювентаний: - Мало ваши родители над драконом поиздевались так теперь еще и вы туда же!
   -Не надо обобщать! Я вообще был против этой затеи....
   -Тогда какого демона рогатого ты ничего не сделал?!
   -Я пытался ей запретить!...
   -Идиот! Да с какой радости она бы тебя послушалась? Она и меня через раз слушается, а тебя и вовсе спокойно пошлет в случае чего в места не самые приятные и приличные! Только не говори мне, что ты в качестве аргумента выбрал свой родственный приоритет!.... Так, судя по твоему молчанию ты именно так и поступил. - Громкость разговора существенно снизилась и мне пришлось навострить уши. - Ну, то что ты идиот, я уже сказал. Не будем повторяться. - Вполне спокойно заключил Таний. Он и раньше-то не слишком злился, больше для вида самодуром орал. Вот только кого он пытался этим напугать?
   Помню когда я лет шесть назад вопреки запрету полезла в подземелье Горды и там вполне ощутимо получила от духов-хранителей какого-то очень важного артефакта (наверняка это был тот самый меч Дэллена) вот тогда Ювентаний разозлился по-настоящему. Я стояла перед ним вся такая побитая и показательно пристыженная, а он просто молчал. Не говорил ровным счетом ничего, элементарно смотрел в глаза и под этим взглядом я начинала сама думать.... Что самое страшное для Магистра? Потерять контроль над желаниями и мыслями, ведь имея Силу, любое самое мелкое и, казалось бы, безобидное пожелание может стать последним как для Магистра, так и для того, кто находится рядом. Мне тогда удалось невозможное - разозлить Магистра. Нет. Даже не так - я привела его в ярость, практически неконтролируемую, видимую невооруженным глазом и ощущаемую даже сквозь плотную одежду. Невыносимый жар и сковывающий лед. Ярость и контроль. Искры и иней. Тлеющие бумаги на столе и ледяной саркофаг для пера в сжатой руке....
   В тот раз даже наказания не было, да оно и не требовалось - я так перепугалась, что в результате Хэфео целую неделю пришлось уговаривать меня выйти из комнаты. После и мне и Танию было жутко неловко оказываться в одном месте в одно время, но ничего, пережили и помирились. Больше до такого состояния я Ювентания не доводила, не потому что совесть проснулась, а потому как себе дороже.
   То, что имело место быть сейчас было больше похоже на пародию, чем на настоящую взбучку. Хотя может просто Ювентаний сдерживает магию, а поругаться ему явно еще с самого утра хотелось.
   -Ну конечно, теперь я во всем виноват. - Риан уже не орал, теперь пришла очередь обиды.
   -Ты был виноват еще девятнадцать лет назад, когда притащил её ко мне. Вот кому ты хотел тогда отомстить? Мне, или все-таки папаше?
   -Обоим. Еще скажи, что не получилось. - А вот теперь братишка был откровенно доволен. Нет, ну каков нахал: распоряжаться мной как средством для мести! Вот ведь низменная тварь! ... Хотя способ довольно интересный.
   -Ладно, оставим прошлое в прошлом. Все твои грехи остаются на тебе, что ты с ними будешь делать меня не касается, а вот вашу последнюю выходку я проигнорировать не могу. Принимая во внимание твою неспособность повлиять на сестру и её откровенное нежелание подчиняться, будете решать проблему вместе. И учти, что под проблемой я не имею в виду Моргрейна, так что если вы угробите мне источник артефактов я с вас обоих шкуру сдеру.
   -Это нечестно!
   -А жизнь вообще штука нечестная, пора бы уже понять.
   -Как я буду её защищать когда она абсолютно не принимает меня всерьез?!
   -Сам виноват. И защищать ты будешь не ее а дракона, проблему взаимопонимания, взаимовлияния и взаимоуважения будете решать своими силами и с твоей подачи, потому что да, ты опять крайний. А будешь перечить еще что-нибудь придумаю. Нет, ну выдумали же! Убивать дракона только за то, что он обвел вокруг пальца....
   -Ювентаний, ты бессердечная тварь! Старый веник и эгоистичная сволочь! Вот почему ты сам не хочешь пойти и защитить этого чешуйчатого паразита из-за которого все проблемы и возникли?!
   -Хватит разоряться. Все проблемы начались из-за тебя, не коси ты под идиота с самого начала, Велария не стала бы так откровенно выступать против тебя.
   Не стала бы? Да счазд! С какой стати мне слушаться какого-то постороннего дядьку пусть он хоть трижды мой брат? Вот слушаю я их и удивляюсь: они что, оба такие наивные или это я так изменилась после года, проведенного в другом мире?
   -Это пустая трата времени! Мы как двести пятьдесят лет назад не понимали друг друга, так и сейчас ты не желаешь принимать мое мнение.
   -Да какое мнение? Я слышу только жалкие отговорки. Вот хоть бы раз ты не пререкался, а просто взял и сделал, что от тебя требуется.
   -Размечтался! - Я еле успела отскочить от двери и спрятаться за статую какого-то древнего колдуна. Изваяние было внушительных размеров, так что пролетевший мимо взбешенный Вирлан меня не заметил.
   -Характером весь в мамашу. Если у него еще и мстительность с упорством от папеньки, то мне пора задуматься о погребальном костре. - Донеслось тихое бурчание из комнаты. Ювентаний тоже был не в духе, но хотя бы не злился. - Чего пыль по углам собираешь? Заходи, недоразумение мелкое. Хотя какое там мелкое? Растешь с каждой пакостью. - Я аккуратно, бочком протиснулась в комнату и встала у стеночки (стратегически недалеко от выхода) смиренно опустив взор. - Ну, что скажешь в свое оправдание?
   Весь эффект от строгого тона был напрочь потерян, потому как воспринимать на полном серьезе нотации от двадцатилетнего юноши с весьма хулиганским взглядом было довольно трудно. Окончательно воспитательный процесс добило то, что это беловолосое чудо сидело на подоконнике и рисовало пальцем на окошке в слое пыли злобные и рассерженные рожицы.
   -Рога дорисуй, а то как-то невнушительно. - Ювентаний покорно пририсовал очередной рожице устрашающего вида рога, отряхнул руки и невозмутимо поинтересовался:
   -И все-таки?
   -Я могу сказать, что мне стыдно, но это будет враньем. Могу сделать вид, что прониклась осознанием собственной глупости и это, опять же, будет неправдой.
   -А отказаться от затеи ты не хочешь? - Таний с подоконника слезать не спешил, только подвинулся, освобождая мне место. Ну как можно было проигнорировать такое приглашение?
   -И не подумаю. Запретишь - ослушаюсь, запрешь - сбегу, что еще ты можешь сделать чтобы не допустить избиения твоего любимого зеленого змия?
   -Я могу стереть часть твоих воспоминаний и эмоций. - А ведь может. Ему в Магии Разума покопаться все равно, что мне костерок щелчком пальцев разжечь.
   -Это подло.
   -Зато действенно.
   -Ты этого не сделаешь. - Я говорила, а сама была ой как не уверена в своих словах. Самое противное, что во взгляде Тания уже нет ни одной эмоции, сплошное спокойствие и равновесие - как тут угадать, каким будет следующий шаг?
   -Наверное все-таки не сделаю. - Довольно поиздевавшись надо мной молчанием, наконец-то заговорил учитель. - Хотя стоило бы. Ты понимаешь, что твоя затея, мягко говоря, небезопасна?
   -Да что он сделает? Пусть только попробует сожрать - сам же и отравиться.
   -А если он сожрет Вирлана?
   -Значит, в моей жизни все будет так же как и прежде. Ну или почти так же. Только не говори, что ты ожидал от меня категоричных заверений о том, что я буду оберегать этого великовозрастного ребенка?
   -Хотя бы пообещай мне, что не будешь использовать брата в качестве наживки.
   Я промолчала.
   Вот почему Ювентанию с такой легкостью удается рушить чужие планы? Ведь все уже было продумано, расходы подсчитаны, план рассмотрен со всех сторон, принят как наиболее эффективный и тут нате вам! Пообещайте и откажитесь... зануда Таний, ой какая же зануда!
   -Обещаю. - Через силу выдавила я, и быстро, пока не поступило других требований, добавила: - Но больше никаких обещаний давать я не буду!
   Ювентаний изучающее посмотрел мне в глаза, задумчиво потер подбородок и тихо, словно самому себе, сказал:
   -Что-то я пропустил в твоем воспитании.
   Лично я была уверена, что виноват вовсе не учитель, а время, проведенное вне этого мира. Самостоятельность, независимость и достаточно желчная натура окружающих мира Валерии сделали свое черное дело - у меня теперь в принципе в голове не укладывалось, что старшие кровные родственники, учителя и просто мужчины имеют беспрекословный авторитет. Это уже не говоря о том, что я категорически даже в мыслях отказалась подчиняться подобным порядкам в реальной жизни именно в этом мире, где мужчина действительно глава семьи, а не номинальное звание. В общем, чувствую кому-то придется туго - не мне, так тому недоумку, что попытается меня подчинить.
   -Ну так я пойду? - Раз уж все обошлось вполне мирно, я не видела смысла и дальше сидеть на подоконнике. Занятие это может и затягивающее, но бесполезное, а у меня в памяти такие провалы, что восстанавливать их не один год придется, так что нечего зря время терять.
   -Пойдешь-пойдешь. Только сначала, - Ой не нравится мне этот блеск зеленых глаз! И улыбка эта многообещающая не нравиться! Не иначе Таний вспомнил о своих учительских обязательствах.... - сначала ты мне расскажешь полную классификацию драконов и методы борьбы с ними. Не забудь про глубокий анализ действий с приведением фактов из истории драконологии.
   -А может не надо? - Мой жалобный взгляд ни в малейшей степени не тронул каменный булыжник в груди учителя. Пришлось вспоминать, а дело это с недавних пор было очень и очень нелегкое.
   Урок затянулся до самого вечера, и только под предлогом ужина беловолосое чудовище отпустило меня из своих цепких лап. В моей комнате сидел Вирлан и с мрачной физиономией доедал, кажется, все-таки мой ужин.
   -Ты чего здесь делаешь?
   -Платье твое примерить решил. - Брат был откровенно не в настроении и другим оставлять хорошее расположения духа явно не собирался. - Когда тебя нелегкая понесет на дракона?
   -Уж точно не сегодня, так что выметайся отсюда и дай мне привести себя в порядок.
   -До приема еще уйма времени, успеешь. - Я заглянула в корзинку - ну так и есть. Ужина меня лишили. Вот мерзавец! - Мне нужно конкретное время.
   Ругаться с Рианом мне не хотелось, хотя будь времени побольше вполне можно было бы потрепать ему нервы, или хотя бы просто вывести из равновесия. Но раз уж так сложилось, то пусть катится, нечего мне настроение своей кислой физиономией портить.
   -Завтра на рассвете, и очень прошу: опоздай. В одиночку мне будет значительно легче.
   -А я и не собираюсь облегчать тебе жизнь. - Скривился Вирлан, но к моей радости явно собрался уходить.
   -Я заметила.
   -Молодец. Надеюсь, ты еще абсолютно случайно заметила, где сейчас ошивается этот проклятый Моргрейн. - Если он надеялся меня задеть, то зря старался. Что-что, а поиск хозяев по предметам мне удавался всегда замечательно, тем более, что драконова барахла у меня осталось предостаточно. И пусть сперва не вышло с одеждой, но меч-то еще не успел забыть своего прежнего хозяина.
   -Чаррон городишко небольшой, на месте разберемся. - Настроение у брата моментально стало хуже прежнего, да еще я не удержалась и таки показала Вирлану на прощание язык.
   Чаррон действительно был городком небольшим, но зато народу в нем жило превеликое множество! Да еще и окружали это селение горы, сплошь изрытые пещерами в которых жили не только гномы, сбежавшие каторжники и драконы (преимущественно молодые, особо агрессивные и наглые), но и почти все разновидности горной нечести. Разумеется, жутко голодной и злой - относительно мирных каторжников на всех не хватало, с гномами связываться себе дороже, а о крылатых зажигалках и говорить не стоит - эти твари порой вели себя гораздо хуже, чем самый обнаглевший горный дух. В дополнение к складывающейся картине грядущего места боевых действий, я могла еще добавить следующую черту славного города на реке Чарра: в этом месте собирались любители азартных игр и запрещенных видов развлечений, таких как дуэли между волшебниками или примитивные бои без правил. В общем, место нам предстояло посетить милое, я бы даже сказала очаровательное, единственно, что немного опасное. Неудивительно, что Вирлан так взбесился, а если учесть, что первый срок за мошенничество он получил именно там, то и вовсе будет удивительно, если он меня в тюрьму этого славного городка не засунет. Для профилактики вредности, так сказать.
   Вот с такими веселыми мыслями я и собиралась на прием, от которого непонятно чего можно было ожидать. Я-то надеялась на ночлег в шикарных апартаментах императорской резиденции, но кто его знает что может взбрести в голову такой личности как Ювентаний. С него вполне станется разругаться со всеми прямо на пороге и гордо удалиться, на прощание, хлопнув дверьми так чтоб все окна повылетали.
   В дверь в очередной раз постучали вежливым тоном разъяренного Хэфео напомнив, что если я не спущусь через минуту, то господин Ювентаний мало того, что уйдет без меня, так еще и запрет мою светлость в этих развалинах до скончаний чьих-нибудь дней. Ювентнания, Горды или моих, Магистр еще не определился, но перспектива все равно складывалась мрачной.
   Злить ожидающих и дальше было небезопасно, так что я в последний раз поправила чуть сползающий правый сапог и шагнула в коридор под обстрел осуждающих взглядов, источником коих был секретарь Мага. Именно ему Таний поручил довести меня до холла, чтобы я нигде не навернулась и не возникло необходимости тратить еще час на переодевание. Но, не смотря на все усилия и поддержку Хэфео, я чуть не растянулась на пыльном полу, увидев, кто меня поджидал внизу.
   Это был мальчишка, мелкий крысеныш лет десяти с ангельской внешностью и адским характером вместо содержимого. Поддерживая большую на десяток размеров, чем нужно мантию, он стоял, небрежно облокотившись на перила, и скромно улыбался, невинно хлопая длинными ресницами. Церемониальная одежда висела на нем как на вешалке, а длинные полы мантии и вовсе белоснежно-золотым шелковым озером разлились среди залежей пыли, белоснежные же волосы и светлая кожа делали пацаненка похожим на скульптуру из мрамора. Все впечатление невинности портили темно-изумрудные глаза бесстыже-ехидные, насмехающиеся и наглые!
   -Ювентаний, ты издеваешься?! Ты же не собираешься тащиться на прием в таком виде?! - Учитель улыбнулся совсем уж невинно и скромно потупил взор.
   То, что Магистры играют со своим возрастом и внешностью как им вздумается, я знала и даже не раз замечала как Вирлан то "взрослеет" лет на пять, то опять "молодеет" на те же, а то и на большие годы, но чтобы вот так радикально.... Из вполне взрослого молодого человека в сопливого ребенка? Такое лицезреть мне еще не приходилось, и чего уж там, я была удивлена.
   -Да брось. Это будет весело.
   -Кто-то еще совсем недавно уверял, что не желает светиться как Магистр, а что теперь? Это же даже не признание, это громогласное объявление на весь мир.
   -Твоя затея с местью Моргрейну подозрительно попахивает тем же. - Как ни в чем небывало пожал плечами ребенок.
   -Я все поняла! Я буду осторожна. Только, пожалуйста, не заставляй меня весь вечер исполнять к дополнению роли телохранительницы еще и роль няньки.
   Ребенок укоризненно вздохнул и щелкнул пальцами. Когда вспышка исчезла, и глаза опять привыкли к полумраку холла, я смогла оценить преобразование Мага - теперь вместо мелкого мальчишки передо мной стоял мужчина еще не преклонных, но уже и не средних лет. Лучики морщин у чуть потускневших глаз, жесткие линии подбородка и губ - этакий суровый, побитый мудростью и жизненным опытом мужчина на котором мантия Личного Волшебника Его Императорского Величества смотрелась вполне естественно и заслужено.
   -Довольна? - Голос тоже претерпел некоторые изменения, дабы не отставать от образа.
   -Вполне. Только на кой такому представительному магу первой ступени сдалась телохранительница?
   -Положение обязывает.
   Что ж, вполне логично.
  
   Обычно создавать портал в императорскую резиденцию было равносильно самоубийству, но только не в этот вечер. Гости прибывали кто магическим способом подобно нашему, кто вполне традиционным - в каретах или верхом. Народу было не так уж и много, всего-то человек четыреста, и все они сновали по залу, разговаривали, смеялись, интриговали и просто молча сидели в ожидании его Величества, который в дань традициям, не иначе, задерживался уже минут на сорок. Я отчаянно скучала, глядя на то, как непринужденно и предельно вежливо Ювентаний поливает грязью какого-то члена магической гильдии, причем явно не какую-то мелочь, а вполне влиятельного и серьезного. Может статься, что и из самой верхушки - Танию по большому счету на титулы всегда было чхать.
   К сожалению, подойти ближе и послушать мне мешал протокол, согласно которому все телохранители располагались на стратегически важных и возможно критически опасных позициях. С точки зрения общей безопасности это было вполне оправдано, но вот охрана конкретного лица от такого положения только страдала. Но ничего не поделаешь, пока не начнется официальный прием Личного Совета, придется мне покараулить две колонны и один из трех выходов из зала, зато потом смогу отдохнуть в компании верных защитников сиятельных господ собравшихся здесь. Одна среди сорока прожженных вояк и наемников - статус белой вороны мне обеспечен. Благо и костюмчик по цвету соответствует.
   -Доложите обстановку. - Донесшееся из-за спины шипение принадлежало начальнику королевской охраны - пренеприятнейшему типу хлипкой наружности с водянистого цвета маленькими глазками и темным прошлым.
   -Никто не умер, но это временно. - Голос у меня было под стать настроению: унылый и равнодушно-тоскливый. А если уж добавить выражение лица, на котором явно не было ни намека на готовность к рьяной защите родины, то неудивительно, что господин Цвирг поставил меня на самое по его мнению плохое место. Ну действительно, стоять в тени колонн и изображать статую - для молодой вертихвостки вроде меня сущее наказание!
   Действительно наказание. Из своего положения я ничего не слышала, а могла только наблюдать, само по себе это было не так уж и плохо. Просто скучно. Невыносимо! С тоской вспоминался бал в Зенг-А-Лэре, там хоть компания была веселая, одни близнецы чего стоили.
   -Шутить будете дома, а сейчас будьте любезны сосредоточиться на роботе.
   -Слушаюсь и повинуюсь.
   Мышь им, что ли наколдовать? Хоть какое-то развлечение будет.
   Перед глазами мелькали парадные мантии, мундиры и платья. Дамы, присутствующие здесь в явном меньшинстве, развлекались танцами, флиртом и теми же интригами - веер там в вазе утопить и свалить все на противницу, или кавалера увести из-под носа.... Ничего примечательного и достойного вмешательства, даже жаль что у нас такое мирное общество, драк не устраивают, скандалы до кровопролития не доводят - скучно.
   На радость моей окончательно затосковавшей светлости, за спиной, во мраке коридора раздался скрип. Разумеется подозрительный и требующей незамедлительной проверки, которой я и занялась. Удирать с наблюдательного поста было не положено, но когда это меня останавливали какие-то там запреты?
   Впереди мелькнула темная ткань плаща подозрительного субъекта, очень может быть на самом деле бывшего кем-то из обслуги, но какой-то уж очень странной. Никакой слуга не станет красться по стенке и всячески скрываться, даже воришка и тот не рискнет совершить кражу, когда во дворце охраны больше чем гостей. Шутки шутками, а когда неизвестный внезапно исчез на ровном месте, я забеспокоилось. Ладно еще гоняться за особо опасным похитителем столового серебра, но связываться с самым настоящим убийцей (других подозрительных личностей во дворце обычно не водилось) это уже совсем другой разговор. Тем более, что он явно не один, а с сопровождением!
   Данный факт стал мне известен, как только я повернула за угол и увидела компанию из пяти человек в одинаковой одежде и масках, поскольку сегодня затевался вовсе не карнавал, мысль о заблудившихся гостях даже не возникла. Какие, к демонам рогатым, гости с короткими мечами вместо приглашений?!
   Ни удрать, ни подать сигнал тревоги я не успела - из стены высунулась рука и, ухватив меня за шиворот, втянула внутрь. Нет не стены, а тайника, которых по замку было расположено великое множество, только пользовались ими исключительно члены королевской семьи и лица приближенные к оной. Это что же, меня угораздило вмешаться в заговор против короны? Удачно, ничего не скажешь. Можно помечтать, что это просто разборки между фаворитками императора, но зачем себя обманывать? Нужно просто признаться: Велария, ты вляпалась!
   Голова была занята мрачными мыслями, а тело уже действовало: вырваться из захвата, развернуться и упереть кончики Когтей в горло нападающего. Все это было проделано быстро, не безукоризненно, но, тем не менее, сделано... только для того, чтобы тут же убрать вампирий артефакт и присесть в реверансе, склонив голову. С этим человеком шутить не стоило.
   -Ваше Ве...
   Мужчина среднего роста, с внушительным разворотом плеч, почти незаметной сединой в светлых волосах и спокойным взглядом синих глаз зажал мне рот ладонью и одними губами произнес:
   -Молчи. - Я согласно кивнула и меня отпустили. Ну вот, теперь могу гордиться, что сам император Кальтарн не дал мне попасться вооруженной компашке. - Сделай купол тишины. - Шепнул его Величество, разумеется, даже не поинтересовавшись, могу ли я его кастовать. Теоретическая часть была мне известна, так что пришлось быстро её вспоминать и применять на практике - не подчиняться нашему императору было рискованно. Он не был самодуром, обожающим издеваться над подданными, наоборот, его Величество слыл человеком разумным и справедливым, вот только почему-то очень не любящим воспитанниц леди Сенталь. Поговаривали, что именно одна из этих наемниц оставила императору на память жуткий шрам, пересекающий всю левую половину лица и какое-то особо хитромудрое проклятие. Может это, и были всего лишь слухи, но проверять путем хамства и неподчинения мне не хотелось.
   Заклинание на удивление покорно отрезало нас от остального мира, оставив возможность быть услышанным звукам извне.
   -Все готово, ваше Величество. - Император молча все принял к сведению и поманил меня пальцем дальше по темному узкому коридору в котором мы оказались. Буквально через несколько шагов в стене появилось большое, в полтора моих роста окошко из дымчатого стекла - старый фокус с зеркалом, не думала, что такие тайники еще используются. Никакой магии, только искусство господ зеркальщиков.
   Компания бурно, но тихо обсуждала не очень интересную тему - свержение императорского Величества путем его убийства. Кальтарн молча слушал, лишь изредка хмыкая на особо кровожадных местах его предполагаемого усекновения.
   -Как тебе их идея? - Неожиданно спросил император, заставив меня подпрыгнуть на месте.
   -Глупая. Спрятать ваш труп под кроватью и фальсифицировать завещание в пользу заказчика верх идиотизма. Любой маг докажет, что документ поддельный.
   -Вот и я им говорил, что сначала нужно заставить меня подписать завещание и только потом убивать. Заговорщики в последнее время пошли категорически непонятливые. - Спокойно поделился мыслями Кальтарн.
   -Так что, это все ваш замысел? - Осторожно поинтересовалась я. Император только в очередной раз хмыкнул, но я все равно заметила как дрогнули уголки губ, скрывая улыбку.
   -А чтобы сделала ты на их месте?
   Я не ослышалась? Его Величество предлагает мне изложить способ убийства императора? У него что, казематы давно пустуют или заскучавший палач попросил материал для пыток подкинуть?
   -Я верноподданная вашего Величества, подобные мысли в принципе не могут прийти мне в голову.
   Вот вдарить бы тебе Молотом Тени промеж ушей, узурпатор несчастный! Тоже мне нашел развлечение в духе придворного Мага Диона. Помнится, тот тоже любил за поведением людей в стрессовых ситуациях понаблюдать.
   -И все же? - Кальтарн спокойно наблюдал, как подоспевшая стража скручивает невезучих исполнителей заговора против короны, автором которого выступал сам же император. Вообще-то, интересный способ проверить своих подданных на вшивость, наверняка сегодня вечером какой-нибудь троюродный дядя Кальтарна отправится на курорт под названием "Крепость Проклятой Крови" - что-то вроде семейной тюрьмы для близких и не очень родственников императорской династии. - Можешь считать это моей просьбой.
   Просьба императора это все равно что приказ, только за несоблюдение последнего еще можно тюрьмой отделаться, а вот за оскорбление отказом его Величество волен сам выбирать наказание. И что-то я не слышала о людях, рискнувших не исполнить просьбу Кальтарна.
   -Я бы одурманила и заставила прилюдно отречься от престола - самый простой и действенный способ.
   -И самый нереальный. Что-то плохо ты знаешь историю для девочки Сенталь. - Драка в коридоре закончилась, господин Цвирг собрал брошенное оружие заговорщиков и поклонился зеркалу. Ну разумеется, кому как не начальнику охраны знать о развлечениях императора. - Защита от подобного воздействия на наш род возложена еще Светом Вечности, это общеизвестный факт.
   Ага, и именно на примере этой самой защиты Ювентаний на прошлой неделе учил меня взломам. Еще хвастался, что сломать этот щит невозможно, если не знать слабую сторону и тут же эту самую брешь и указал, наглядно продемонстрировав на ничего неподозревающем Вирлане. У брата щит хоть и был послабее, но результат все равно впечатлил - два часа абсолютной несознанки и беззащитности, делай что хочешь. Танию еще большого труда потом стоило успокоить разбушевавшегося Риана, но тот все равно до сих пор злился и огрызался на всех подряд.
   -В таком случае вы неуязвимы, ваше Величество.
   Да-да, ты самый непобедимый, а я глупое и недалекое существо, только отпусти наконец! Я ведь очень сильно не люблю всех этих власть имущих, исключением является только один дион, который сам от управленческих обязанностей отбрыкивался как демон от истинного огня. Да и не люблю я его, так... скучаю очень-очень сильно.
   -Кого ты охраняешь в этот вечер? - Перескочил Кальтарн с темы заговоров на вполне безопасный предмет разговора.
   -Покой вашего Величества и ваших гостей. - Вот такая я вежливая и патриотичная.
   -Ну-ну. Так кто тебя нанял? - Видимо на прием Кальтарн не торопился. Действительно, чего ему беспокоиться, начальники же не опаздывают, а задерживаются. - И даже не думай отговориться стандартным: "Империя не нуждается в наемниках, каждый верноподданный защитит её по зову сердца". Знаю я вас, наемниц, мозги пудрить вы всегда были горазды.
   -Господин Ювентаний оказал мне честь, избрав своим щитом. - И за такую услугу он так просто не отделается! Сегодня же ночью он у меня как минимум в ближайшем рве с крокодилами окажется.
   -Так ты Велария. - Непонятно чему обрадовался император, взглянув на меня уже не так равнодушно. Теперь в его глазах плясало любопытство, словно перед ним очень необычная зверушка образовалась. - И это тебя полгода вся разведка искала. - Я-то думала, что Таний и не волновался, а он вон, оказывается, и императора к поискам подключил. Лестно, черт побери! - Ну и где же ты была все это время, мелкая негодница? - Ну вот, теперь Кальтарн вообще стал похож на доброго дядюшку. Не к добру это.
   -Да я и сама не знаю, ваше Величество. - Ошарашено пробормотала я и поспешила догнать отошедшего императора.
   Возле входа в тронный зал, где собрались уже порядком замученные гости, Кальтарн остановился, поправил камзол и, внезапно резко поскучнев, без особой надежды спросил:
   -Тебя Ювентаний вызову предметов, не принадлежащих тебе лично, уже учил?
   -Еще лет десять назад. - Я не совсем поняла чего нужно императору.
   -Корону призвать сможешь?
   Удержаться от смеха было невероятно сложно, но я справилась. Не хватало еще оборжать императора, это он внешне такой незлобивый, а внутри может тот еще мститель.
   Парадную корону императора видели все, это произведение искусства из золота и черных алмазов красовалось на блондинистой голове монарха во время каждой официальной церемонии связанной с выходом на люди. Таких мероприятий было достаточно, чтобы каждый год десятки алчущих победы в негласном соревновании членов воровской гильдии попадали на каторгу, а то и на эшафот. Для того чтобы мысленно представить образ, и потянуться к нему тоже было нужно не больше, чем четкое воспоминание, и оно у меня было. Мне тогда исполнилось всего четыре года, и Таний повел меня на площадь любоваться императорским шествием, сам он подобные мероприятия не любил, но я так достала его своими просьбами посмотреть на "дядю императора", что учитель, скрипя сердцем, все-таки пошел. Мы сидели на балконе какого-то дома и с высоты смотрели на огромную толпу, ликующую при виде монарха. Я тоже радовалась, но не потому, что увидела очень даже невзрачного на вид императора, а из-за весьма понравившейся мне короны. Понравившейся настолько, что я очень сильно пожелала иметь такую же и прямо сейчас, о чем и сообщила Танию. Тот невозмутимо сказал: "да пожалуйста" и у меня на коленях оказались добрых полтора кило золота с брильянтами. После этого настроение у Ювентания моментально повысилось, чего нельзя было сказать об императоре, его охране и толпе, замершей в неописуемом удивлении.
   Еще бы, спертый у всех на виду символ власти это вам не сдохшая ворона на перилах императорской ложи. Правда, корону пришлось тогда вернуть, но Ювентаний клятвенно пообещал, что когда-нибудь у меня будет своя еще лучше и красивей. Все-таки когда я была маленькой, обмануть меня было намного проще, чем теперь.
   Корона ощутимо оттянула своим весом мои руки, и я поспешила вернуть эту деталь гардероба законному хозяину, который тут же небрежно надел её и коротко кивнув, вошел в зал. В окружении тишины и почтительно склоненных голов, император прошествовал к трону и только после того как удобно устроился даже на вид неудобном сидении, дал добро на начало официальной церемонии. Всех лишних тут же вежливо попросили вон из зала.
   Стоя в шеренге среди прожженных и бывалых наемников-телохранителей, я лениво рассматривала членов Личного Совета. Пятнадцать людей, из которых к расе именно людей как таковых принадлежало десятеро, эта компания сразу выделялась светлыми волосами, глазами также отнюдь не темными и стремлением держаться всем вместе. Негласным лидером у них явно выступал граф Галлен славившийся своими превосходными тактиками ведения боя, как в открытой войне, так и в скрытой, заключавшейся в плетении интриг. Этот невысокий, сухонький и дряхловатый на вид старичок все еще не растерял свой разум в дебрях маразма и пусть внешне он и выглядел безобиднее сыроежки, но на деле порой оказывался той еще поганкой. Чего только стоил арест одного из счетов Ювентания в Банке Империи. Да, учитель тянул с выплатой проигрыша, но он ведь собирался все отдать! Ну не сразу, ну лет через триста,...но так и в условиях спора сроки не были оговорены.... Ну да это не важно, все это прошлое, причем не мое, так что здоровья этому старому интригану, удачи Танию и все, смотрим дальше.
   Среди людей никаких знакомых или чем-то особенно примечательным личностей не было, все в основном из аристократии, за исключением двоих рыцарей. Но с этим контингентом никогда не было точно ясно: принадлежат они к "верхам" или просто привилегированные и особо твердолобые герои, которым посчастливилось пожинать плоды славы при жизни, а не посмертно, как это обычно бывает. Так или иначе, но они были типичными людьми и внимания моего не привлекали.
   Чуть поодаль, старясь держаться в тени, стоял сутулый, непримечательной внешности представитель "разбавленной крови". Тэлэм, остор или бальтор - понятия не имею, для меня вся эта система была не намного понятнее китайских иероглифов из мира Валерии. Может, кто и видел особые отличия в поведении, магии или характере представителей всех этих названий, но для меня они не имели никаких особых отличий, полукровки они везде полукровки, как их не назови. Конкретно этот мог похвастаться темными жидкими волосенками, тщательно заплетенными в тонкую косицу, настороженно щурившимися светло-серыми вполне человеческими глазами и взглядом постоянно метающимся от одного присутствующего к другому. Тип был мало того, что на редкость неприятный внешне, так еще и являлся правой рукой главы Магической Гильдии, но если с самим Лайтаром временами можно было вести конструктивный диалог, то его помощник, эта самая подпирающая стенку серость была явно повернута на четком выполнении всех пунктов Книги Уложений магического сословия. Свод правил был безумно старым (не старше Ювентаний, конечно, но сравнивать с этим долгожителем некоторые вещи просто глупо, хотя иногда и забавно), многие пункты в нем противоречили друг другу, несколько были элементарно неактуальны, но попадались и откровенно опасные, которые стоило бы исключить еще лет четыреста назад. Следующий каждой запятой в этих бредовых списках Стрэкж-какой-то-там у многих волшебников был занозой в одном месте, которую спасало только высокое положение и членство в Личном Совете. На кой понадобился его Величеству этот ... противный человек, не знал никто. Ювентаний подозревал, что самому императору это тоже было неизвестно.
   Рядом со Стрэкжем, подливая масла настороженности в его котел медленно, но верно развивающейся паранойи стоял достаточно странный тип, видеть которого сегодня мне еще не приходилось. Черная мантия без украшений скрывала фигуру незнакомца с макушки и до пят, из-под капюшона довольно мрачновато мерцала серебром безликая маска, не имеющая прорезей для глаз. Объект наблюдения стоял спокойно и ровно, его правая рука, затянутая в темную кожу перчатки держала длинный посох, который можно было бы принять за гладко ошкуренную палку, если бы не золотое кольцо рун у наконечника и на вершине. Со своего места я разобрала только "Власть", "Хранить" и "Исполнение" эти руны часто использовались сильными магами для создания артефактов, но еще одной группой пользователей были имперские служащие высших чинов. Ни с первого, ни со второго взгляда мне не удалось понять к кому же относится этот странный тип, вот если бы на нем был хоть какой-то знак отличия,...но нет. На мантии, маске и перчатках не то, что гербов или родовых знаков, даже самых завалящих украшений и тех не имелось.
   Я перевела взгляд на Тания, тот сцеживал в кулак очередной зевок и старался не сползти вниз по колонне, на которую опирался. Весь его вид говорил о том, что Совет и император с его речами могут катиться ниже гномьих подвалов. Такое пусть и не совсем откровенное, но все же пренебрежение заметно задевало двух братьев явно аристократического воспитания и частично эльфийского производства. Остроухие блондины сурово хмурились и презрительно сверкали одинаковыми серо-серебристыми глазами на Тания. Толку от их гримас не было ровным счетом никакого, но они не сдавались, эта парочка вообще славилась своим упрямством, часто сравниваемым с хваткой клеща. Если уж Летран и Кольтен рода Сэо брались за какое-то дело, то доводили его до конца, каких бы сил, средств и времени это не стоило окружающим.
   -Господа. - Кальтарн обвел взглядом притихшую компанию из пятнадцати присутствующих. Наша шеренга из сорока телохранителей за живых существ не считалась, максимум, на что можно было рассчитывать, это быть принятым за скульптурную группу скудного на фантазию автора. - В стране настало неспокойное время, - А то, можно подумать, что оно, это спокойное время когда-то было? Чего только папенька ныне царствующего монарха не устраивал, чтобы народ не скучал - то войной на соседей пойдет, то реформы задумает. Страшный человек был.... - Шпионы Гшера шастают по нашим границам как у себя дома, обворовывают население, а вам хоть бы что! - Опа, а царь-батюшка-то гневаться изволит! Корона уши натерла, что ли? - Буквально на той неделе я получил донесение об очередном разбойном нападении на практикантов из северного филиала Акарэи и результаты меня не удовлетворили. Полное уничтожение противника компанией перепуганных студентов привело к тому, что внешняя разведка осталась без информации, на добычу которой было потрачено время и казенные деньги. - Император замолчал и строго глянул на притихших подданных.
   -Ваше императорское Величество, я уверен, что глава академии уже принял меры и больше подобных инцидентов не последует. Со своей же стороны могу заверить, что группа разведки уже прорабатывает запасной вариант и в ближайшем времени у нас будут все необходимые данные. - Кальтарн кивнул графу Галлену и перевел свой тяжелый взор на типа в черном балахоне.
   -Ну раз меры приняты.... А ваш Тайный Совет может нас чем-нибудь порадовать? - Тип отрицательно повел головой. - Огорчить? - Ответ был таким же безмолвным и таким же отрицательным. - Что, совсем никаких вестей? - Представитель Тайного Совета утвердительно качнул головой. - Удивительно. - Усмехнулся император. - Обычно именно от вас приходят самые полные и достоверные сведения. Проблемы от вас тоже не мелкие приходят, но раз все в кои-то веки мирно, то вернемся к проблеме отнюдь не новой, но по-прежнему актуальной.... До каких пор будет грызня между вами двумя?! - Рыкнул Кальтарн в сторону Ювентания и Стрэкжа. Таний чуть оживился, пожал плечами и лениво заметил:
   -До тех пор, пока Гильдия Магов не прекратит предъявлять мне нелепые обвинения.
   -В чем они заключаются?
   -Господин Ювентаний Четырнадцатый...
   -Пятнадцатый. - Небрежно поправил Таний оппонента обладающего удивительно жестким голосом совсем не соответствующим внешнему виду забитого мышонка.
   -Да-да, Ювентаний Пятнадцатый тайно воспитывает Магистра Мрака. - По залу пронесся шум недоверия разбавленного скептицизмом. - Интересно было бы знать, что он может сказать в свое оправдание? - Гадостное выражение в глазах Стрэкжа вызывало желание сделать какую-нибудь пакость.
   -Интересно было бы знать, что вы можете предоставить в доказательство своих слов. - От улыбки Тания даже у меня заныли зубы, Стрэкжа так вообще наверно по задумке должно было разорвать.
   -Свидетелей, разумеется. - Ответный оскал был ненамного хуже. - Весь Верховный круг Гильдии видел, как ваша ученица спокойно прикоснулась к артефакту Дэллена.
   -Данный артефакт способен влиять на сознание недостаточно сильных магов, можем ли мы быть уверены, что вы не подверглись его воздействию?
   -Вы хотите сказать, глубокоуважаемый Ювентаний, что Верховный круг состоит из слабых, мало к чему пригодных колдунов?
   -Ну что вы, достопочтенный Стрэкж Соплийский...
   -Соклийский!
   -Не важно, - небрежно отмахнулся Таний и продолжил все тем же вкрадчивым тоном: - я имел в виду именно вас. Верховный круг неоднократно присутствовал при проведении ритуала очищения, но вы же были фигурой новой. Вот я и спрашиваю: вы точно уверены, что не поддались воздействию артефакта? - Стрэкж начал медленно покрываться пятнами.
   -Все видели это!
   -Но претензию предъявили исключительно вы, что весьма странно при таком поводе, как Магистр Мрака.
   -Так вы признаете, что повод есть!
   -Я признаю, что вы предъявляете мне обвинение по поводу, причин для возникновения которого нет и быть не может. Если только главным обстоятельством не является ваша личная неприязнь, достопочтенный Стрэкж. Стоит ли мне упоминать, что решать субъективные претензии за счет других, по меньшей мере не подобает лицу благородного происхождения? А уж посылать наемных убийц и вовсе выходит за рамки приличий. Тем более убийц такой отвратительной квалификации. Это верх глупости, если только вы не ставили своей задачей оскорбить меня. Данные намерения имели место быть?
   Кальтарн слушал пререкания с каменным лицом и только оживленно поблескивающие глаза говорили о том, что ему весело. В прочем, не ему одному - старый граф тоже не скучал.
   -Клевета! - Возмущенно прошипел Стрэкж. - Гильдия никогда не опускалась до....
   -А я не говорю про гильдию. - Мирно улыбнулся Таний. - Я говорю конкретно о вас, достопочтенный.
   -Вы пытаетесь уйти от ответа!
   -От ответа уходите только вы, я же уже все сказал: существование Магистра Мрака нелепая небылица.
   -Точно также вы говорили о Магистре Вирлане!
   -А ведь действительно, господин Ювентаний. - Подал голос Летран. - О вашем ученике Вирлане вы отзывались как угодно, но только не как о Магистре. И даже когда факт стал общеизвестным, вы все равно продолжали утверждать что Магистр Вирлан всего лишь очень сильный маг, так можем ли мы верить вам сейчас?
   -Благодарю, лорд Летран. - Стрэкж бросил победный взгляд на Тания и на всякий случай шагнул ближе к братьям. - Итак, господин Ювентаний, готовы ли вы доказать беспочвенность слухов?
   -В любой момент, уважаемый. Только для начала скажите мне, по каким параметрам должен выявляться Магистр Мрака? Массовые разрушения? Подобную безделицу может устроить любой из присутствующих здесь даже без использования магии.
   -Поднять умершего...
   -Не путайте истинно черную магию с некромантией. - Бесцеремонно перебил лорд Летран мелкого скандалиста. - Мертвой наукой пользуются и светлые маги.
   -Тогда Молот Тени...
   -Вы имеете в виду это? - Вокруг правой руки Ювентания свет померк, над головой резко побледневшего Стрэкжа разрасталось мерцающее темное облако, от которого тянуло холодом и...уютом?! С каких это пор черная магия стала для меня такой приятной на ощущения?... - Как видите я, не являясь Магистром Мрака, вполне могу использовать данное заклинание. Предупреждая вопрос о влиянии черной магии на проявление Магистра Мрака, я хочу продемонстрировать вам следующее: - С последними словами Таний шагнул в мою сторону и небрежным жестом перекинул мне основу заклятия, отдавая тем самым полный контроль. Стрэкж цветом сравнялся с мраморной колонной, окружающие медленно, но массово отошли от нас с учителем подальше и только император со странным типом в маске остались на своих местах.
   Ну Ювентаний! Понятно, что для него использование настоящей черной магии вполне естественно как для существа причастного к её появлению в чистом виде, но невинно хлопать при этом глазами и убеждать что все так могут это уже слишком! А примешивать к представлению еще и меня так и вовсе свинство. Хотя ощущения потрясающие: руки чуть покалывало, тепло разливалось по телу, придавая ощущение небывалой легкости. Кажется, я даже взлетела на пару сантиметров, но тут две холодные волны чужой магии одновременно накрыли меня с двух сторон. Одна принадлежала Танию, но вот с чего вдруг немой мужик в маске решил вернуть меня на грешную землю? Ему-то что за дело, куда я полетела и чего хотела сделать с жутко раздражающим меня помощником главы магической гильдии?
   -Поиграла и хватит. - Весело шепнул мне Таний, развеивая заклятье. - Как видите, никаких громов, молний, армий тьмы и полчищ демонов моя ученица не устроила. - Обращаясь к собравшимся Таний одновременно уничтожал все следы в общем фоне, неизбежно оставшиеся после использования темной магии.
   -Это была ненастоящая черная магия. - Тихо пискнул Стрэкж из-за колоны. - Вы подсунули своей ученице иллюзию!
   -Доказательства? - До отвращения вежливым тоном осведомился Таний.
   -Достаточно. - Императору надоело развлечение. - На данный момент нет никаких свидетельств в пользу ваших обвинений Стрэкж, извольте принести извинения господину Ювентанию и его ученице и в дальнейшем запастись весомыми доказательствами прежде чем выдвигать столь серьезные обвинения.... - Возле трона материализовалось серебристое облачко портала, из него вынырнул лист бумаги, плавно спикировавший на колени монарха. Кальтарн бросил только один взгляд на текст, просветлел и скрылся в портале, из которого донеслось: - Официальная часть закончена. Все доклады и тому подобное в стандартном порядке.
   -Пошли. Ничего интересного больше не предвидится. - Усмехнулся Таний, язвительно глядя на перекошенное лицо Стрэкжа, но тут он заметил явно возжелавших общения братьев Сэо вместе с графом Галленом и создал портал раза в два быстрее обычного. Прежде чем исчезнуть из тронного зала я заметила неспешно скрывающегося в темноте выхода представителя Тайного Совета, интересно, чье лицо скрывалось под безликой маской?
   -И часто у вас так император с Совета удирает? - Приземлилась я прямо в центр высокой и просторной кровати. По виду Тания было не ясно его это проделки или же следствие моей вражды с пространственной магией, уточнять я не решилась, потому что учитель ходил по комнате с грустным лицом и выражением в глазах "подходи - я хочу кого-нибудь убить!". - Что ты мечешься?
   -Меня отравили. - Отмахнулся Таний, падая в кресло и доставая из вазы яблоко. - Этот крысеныш обнаглел до такой степени, что подсыпал мне отраву при полном составе Совета.
   -Мне перекинуть весь букет ощущений на отравителя? - По виду учитель умирать не собирался, так что волноваться я не стала.
   -Уже. Пусть мучается поганец, может повезет и отмучается окончательно.
   -Нельзя быть таким злым.
   -И это говорит мне та, что собирается убить дракона за невинную шутку.
   -Ты опять? Ну может быть уже хватит? - Настроение резко решило перебраться на уровень ниже городской канализации. - Все ведь уже решено. И я вовсе не собираюсь его убивать, только пару зубов выбить в воспитательных и коммерческих целях.
   -Смотри как бы он тебя в воспитательных целях тонким слоем по земле не раскатал. Я уже говорил, что мне не нравится эта идея?
   -Неоднократно.
   Ювентаний задумчиво пожевал хвостик - все, что осталось от яблока, и ненадолго замолчал.
   -И все же я бы попросил тебя отказаться...
   -Таний! - Против воли вырвался у меня стон.
   -Я же сказал: бы. Будь у меня уверенность, что ты подчинишься я бы не раздумывая отправил тебя в библиотеку изучать стихийные плетения, а сам преспокойно занялся своим завещанием.
   -Чем-чем? - Малость ошалела я. Совсем чуть-чуть - всего лишь свалилась с кровати.
   -Завещанием. - Охотно пояснил Ювентаний, поднимая меня с пола при помощи принудительной левитации. - Думаю что пора уже появиться Ювентанию Шестнадцатому.
   -Не понимаю.
   -Ах да, ты же не знаешь. - Учитель покинул кресло и направился к выходу. Возле самой двери он остановился и пояснил: - Каждые лет триста-пятьсот я удаляюсь в родовой замок для воспитания наследника и возвращаюсь в столицу лет через пятьдесят уже под его именем. Вернее номером, имя менять мне как-то не хочется - я несколько старомоден в этом плане. Таким образом о том, что я Вечный знают всего лишь несколько человек, что, в свою очередь, обеспечивает мне мирную жизнь. Понятно?
   -Да, ну а как же внешний вид?
   -А с этим-то какие проблемы? - Лукаво улыбнулся Таний, превращаясь в мальчишку и обратно. - Сходство между родственниками обычное дело даже среди обыкновенных людей, а в древних магических родах так и вовсе закономерность. Вот то, что вы с братом совсем не похожи на своих родителей это как раз странно....
   -Кстати, а где Вирлан? - За весь вечер я ни разу не видела его кислой физиономии, хотя мне казалось, что его-то Таний точно должен был взять с собой хотя бы на общий прием.
   -Я уже давно не слежу за тем, где шляется этот мелкий некромантишка. - Пожал плечами Таний. - Если тебе так интересно где он был, то спроси завтра сама и если он будет в настроении, то может и расскажет. Ладно, на расправу над Моргрейном я даю вам два дня, не уложитесь в срок вам же хуже. Спокойной ночи.
   -И тебе приятных кошмаров. - Обижено буркнула я вслед исчезнувшему Магу. - Вот ведь зануда.
   Спать не хотелось, бродить по замку тем более - нарвешься еще на Кальтарна с его очередным развлекательно-карательным представлением, любой кошмар предпочтительнее окажется. Наверное стоило тщательно продумать предстоящие действия, или для начала хотя бы просто их наметить, но.... Но какой в этом смысл? Рядом с драконами любые планы рушились как карточный домик после чиха великана, так что имело больший смысл полагаться на удачу. Пусть на первый, второй и двадцать второй взгляд это полное безумие, ну так и мы люди не совсем нормальные, мы вообще не люди, если уж совсем честно.
   В окно робко заглянул лунный свет и, увидев, что никто на него тяжелыми шторами не посягает, вольготно разлился по светлому паркету. Из серебряного озерца выпорхнули две искры лазурного цвета и закружились в медленном танце, оставляя за собой россыпи мерцающей пыльцы. Купаясь в лунном свете огоньки разрастались до тех пор, пока не стали размером с кулак хрупкой девушки, внутри этих шариков света, переливаясь всеми оттенками голубого и зеленого продолжали свой танец две феи. Миниатюрные хрупкие создания порхали вокруг особо яркого серебристого луча мелодично шурша крыльями, от этих звуков хотелось погрузиться в счастливый сон...
   Я тяжко вздохнула и вылила на мелких паразитов вызванное с кухни ведро воды. Левитационное поле подхватило и вынесло за окно злобно пищащую жалкую кучку из двух слегка пришибленных напором воды фей. Красота красотой, но если вас хоть раз укусила такая вот безобидная на вид, но все-таки нечисть, то любоваться на их танцы у вас желания больше не возникнет, а если внимание все же было узурпировано - достаточно вспомнить непрестанно зудящую и тяжело лечащуюся сыпь по всему телу чтобы дать этим очаровашкам бой.
   Проводив взглядом разозленных феечек и удостоверившись, что они точно вписались в открытое окно, где только что мелькали белые волосы Тания, я решила, что вот теперь можно с чистой совестью заснуть.
  
   До рассвета оставался еще минимум час, когда уже полностью собранная, сонная, но довольная - Риан теперь точно опоздает, даже если придет ровно с первыми лучами солнца - я кралась в сторону небольшой лавочки по производству амулетов телепортаций. Удовольствие это было дорогое, ну так и я платить не собиралась, делать мне больше нечего как отваливать уйму золота за нестабильный шанс оказаться там, где нужно. Нет, мне не нужен был амулет, мне требовалась одна из его составляющих - координатные линии.
   Для того, чтобы перемещаться, нужно два элемента: эти самые линии, говоря совсем упрощенно - координаты, и магия для того, чтобы перенос тела осуществился. В моем распоряжении было и то и другое, но на благополучную телепортацию рассчитывать не приходилось благодаря особенностям крови. По отдельности я могла и задать координаты, и амулет магией наполнить так чтобы дальше некуда было, да только когда это одновременно делалось мной или Вирланом, то что-то необъяснимое начинало либо перемешивать координатные линии, либо высасывать силу еще до использования. Из-за этого самого непостижимого фактора мы с братом испытывали жуткие неудобства вроде приземления в пруд или на верхнюю полку книжного шкафа.
   Тренировались мы тайком от Тания в библиотеке, а там высота самой низкой стойки метра три - что-что, а книг Ювентаний за свою непомерно долгую жизнь скопил столько, что одной башни уже не хватало. Но я отвлеклась... хотя, что еще можно добавить? Сами порталы строить мы могли только в откровенно критических ситуациях, и то было неизвестно что лучше: остаться и рискнуть жизнью, или, опять же, рискнуть и получить гарантированные неприятности. Единственный раз когда я создала портал, то попала в другой мир, причем с напрочь отшибленной памятью и замещенным сознанием, благо еще что обратно вернулась. Нет, определенно, самой телепортироваться меня вряд ли что уже заставит.
   Воспоминания это конечно хорошо, но не стоит на них отвлекаться, когда замышляешь воровство такой хрупкой вещи как Свиток координатных линий. Внешне эта субстанция не имела ничего общего с записью на бумаге, скорее она была похожа не сгусток четко упорядоченной магии, обращаться с которой нужно очень и очень аккуратно потому как одно неосторожное движение и все - одна нога здесь, другая где-нибудь в гномьих пещерах. Буквально.
   Неприметная дверь, за которой хранилась столь необходимая мне вещь, была уже приоткрыта. Это несколько настораживало, потому как конкуренты мне и даром были не нужны, а уж сталкиваться с ними и вовсе не хотелось. Вряд ли мне могла угрожать опасность от рук каких-нибудь воров, но ведь я от неожиданности могла заклинанием каким запустить, само по себе это было ничего, если бы не то, что Таний всегда узнавал чары сотворенные мной. В обычной ситуации ему было бы наплевать, но в данной он ведь наверняка понял бы на кой я сюда полезла и тогда мне вполне могло попасть за воровство. Спрашивается: оно мне надо? Естественно нет, так что вместо магии будем использовать... будем... ну хотя бы вот эту замечательную ножку от стола. Не бита, конечно, но для дубинки сгодится.
   Вооруженная подручным материалом, я тихо прокралась в мастерскую мага-телепортиста. Снятые предшественником охранные заклинания были мне только на руку, беспорядка вор за собой не оставлял, что тоже было очень приятно. Мне даже как-то стало неловко бить такого аккуратного конкурента, но дело есть дело и дубинка мягко приземлилась на голову, укутанную в черный капюшон. Надо же, а я не догадалась лицо скрыть - вот что значит маленький криминальный опыт.
   Вор, лежащий темной кучкой внезапно оказался на ногах, причем момент, когда у него в руке оказалась моя дубинка я преступно прошляпила. Вторая рука схватила меня за воротник и резко потянула на пол, сделано было все с такой скоростью, что мне ничего не оставалось, как растянуться на отполированных досках.
   -Как же ты мне надоела, несносная малявка. - Прорычал-прошипел возле уха разозленный голос. Очень даже знакомый, несмотря на относительно недавнее знакомство.
   -Ты что, другую лавку выбрать не мог? Их в Горде целых три, на кой черт ты приперся именно в эту?! - Я извернулась и сумела-таки пнуть мерзавца по голени.
   -Потому что эта ближе к окраине. - Мой воротник был отпущен, а шипящий от боли Вирлан растирал пострадавшее место. Будет знать в следующий раз как пол мной вытирать, хамло родственное. - Кто такой черт? - Ах да, у нас же такое не водится....
   -Что-то вроде мелкого рогатого демона младшего класса. Ты нашел линии Чаррона?
   -Разумеется. - Недовольный брат с легкостью поставил меня на ноги и подтолкнул в сторону выхода, но тут вторая дверь, ведущая в саму лавку, скрипнула, и мы снова оказались на полу. После мимолетных раздумий еще и под стол забрались - а ну как хозяин в темноте наступит.
   -Кто здесь? - Голос хозяина мне не понравился: уверенный, без малейших признаков сонности. Такому не получится втолковать, что мы его ночное видение.
   -Допрыгались. - Шепнул Риан. Я только кивнула и поджала ноги, чтобы они из-под стола не выглядывали.
   -Я знаю, что ты здесь, выходи и смерть твоя будет безболезненна. - Все-таки злой здесь хозяин, а ведь что самое противное - он имеет полное право пришибить нас тут и списать все на самооборону. Не факт что получится, но шуму будет много.
   -Что будем делать? - Одними губами произнесла я. Братец изобразил щелчок пальцами, схватился за горло и закатил глаза. - Ага, а Таний нам потом такое выскажет. - Риан задумчиво потер нос и с печальным видом вздохнул. Его взгляд просиял, когда он увидел возле себя плохо ошкуренную деревяшку в форме капли, заготовка была еще всего лишь куском дерева, но ведь это была уже заготовка! Мне стало страшно, когда на руке Риана жарким маревом колыхнулись перепутанные между собой координатные линии Чаррона, а когда они жадно потянулись к сайманскому дереву - единственному материалу, способному их удерживать, я и вовсе пришла в ужас. Если Вирлан соединит сейчас две составляющие, то у нас будет амулет, но, Небо сохрани, созданный моим братом! А это верный способ оказаться где-нибудь на верхушке ели или на дне заброшенного колодца.
   -Держись.
   И без слов Риана я уже крепко вцепилась в его ноги и тихо готовилась разбить связь. Ну его этот Чаррон, здоровье важнее!
   Ничего сделать я не успела, потому что все произошло в один момент: с легким шипением линии соединились с заготовкой, уже созданный невероятно корявым методом амулет яростно сожрал ту магию, что я направила на разрыв связи. И в самый последний миг, исчезая в почему-то зеленом свете портала, мы увидели летящий под стол боевой пульсар, посланный добрым, чтоб ему обанкротится, хозяином.
   Из портала мы вылетели втроем: я, Вирлан и боевой пульсар. Мы с братом тут же угодили в самый центр здоровенной лужи и еле-еле успели увернуться от рухнувшего столба, сбитого огненным шаром. Сидя в грязи и обтекая после импровизированного купания, я глупо улыбалась, в моей голове была одна мысль: живая! Сбоку от меня на спине лежал брат, у него на груди сидела лягушка и удивленно квакала, а он также молча растягивал губы в улыбке и с вселенской любовью смотрел в серое дождливое небо - видимо тоже радовался, что обошлось без жертв.
   -Жизнь прекрасна. - Первым подал он голос, лягушка согласно квакнула и нырнула обратно в жидкую грязь почему-то называемую водой. С неба упала первая капля, и сразу за ней на нас сплошным потоком обрушился ливень. Струи воды немного смыли грязь с кожи, еще сильнее намочили одежду и как-то плавно погасили радость.
   -Ну и где мы? - Грязь мерзко хлюпнула отпуская меня из своих объятий, Вирлан не менее противно фыркнул глядя на меня. На себя бы лучше посмотрел, радость лягушачья.
   -В шести часах ходьбы от Чаррона.
   -Откуда такая осведомленность?
   -А вот на нем написано. - Риан кивнул в сторону столба, вернее таблички, прибитой к нему. Напротив названия города стояла цифра чей физический смысл действительно приближался к шести часам топанья по размытой дороге.
   -Гадство.
   -Могло быть и хуже. - Пожал плечами Вирлан выбираясь из лужи, его ноги скользили и разъезжались, так что ничего удивительного в том, что прежде выбраться на более-менее твердую землю он еще три раза "нырнул". Вместе с ним из лужи выползла лягушка, она гордо восседала на голове Риана и важно квакала, но лишь до тех пор, пока не была отброшена обратно в родную грязь. - Гадость какая. - Буркнул брат.
   -А в том мире, где я была, они считаются деликатесом. - Риана передернуло. - А еще некоторые люди с радостью употребляют личинки некоторых насекомых....
   -Рия, не надо! - Позеленел Вирлан.
   -Ладно-ладно, несчастный ты аристократишка.
   -Я готов ночью все Пристанище на пузе облазить, с зомби обниматься, да я даже на официальный прием в гильдии магов сходить готов, только не всякую пакость жрать или слушать о том, как другие это делают. Я этого пока не заслужил.
   -Да? - С сомнением протянула я, и не смогла сдержать ухмылки. Заслужил или нет, но эксперименты с порталом маленького наказания все-таки достойны....
   В Чаррон мы пришли ближе к вечеру, я со связанными руками и завязанным ртом, висела не плече раздраженного Вирлана - рассказы о экзотической кухне надоели брату уже через два часа, еще через три он не выдержал и я приобрела забавный двуногий транспорт, правда пришлось пожертвовать возможностью говорить. Надо сказать меня это не сильно расстроило, потому как пересказывать все по третьему кругу уже самой противно было.
   -Хоть одно слово, если я услышу от тебя хотя бы одно единственное слово, я просто закопаю тебя в ближайшей клумбе! - Сорвался с шипения на рычание Вирлан. Я невинно хлопнула ресницами и кивнула.
   -До заката еще далеко, будем искать дракона или ночлег? - Услышав мой голос, брат выразительно посмотрел на тот свободный от брусчатки кусок земли, который здесь считался клумбой, но выполнять угрозу не стал. - Если ты устал, то можешь пойти поискать гостиницу, а я по городу погуляю.
   -Погуляешь ты, как же. Если только до первого темного переулка. - Скривился Риан.
   -Тогда можем совместить. Я ищу нашего змия и комнату снимаем поблизости от того места, где эта чешуйчатая тварь ошивается.
   -Ладно. - Особой радости Вирлан не высказал, ну да кого волнует его хорошее настроение?
   Город встретил нас: приветливыми мошенниками, обещающими золотые горы и вечную жизнь, двумя помятыми личностями в драных куртках городской стражи, вежливо поинтересовавшихся, не хотим ли мы пожертвовать штраф на благо славного Чаррона, и множества менее приятных существ. Особо порадовал гном-карманник, стянувший какой-то клочок бумаги из кармана Вирлана, после этого самоотверженного поступка абсолютно безволосый теперь коротышка долго орал нам вслед с вершины фонарного столба страшные проклятия, от некоторых из которых пришлось строить самую настоящую защиту. Может и не стоило Вирлану насылать стригущие чары на воришку, но тот ведь первый начал, да и кто мог знать, что брат у меня мстительный?
   Меч, когда-то принадлежащий Моргрейну, ощутимо тянул в восточную сторону города и с каждым поворотом в указанном направлении Риан все больше мрачнел. Наконец он не выдержал:
   -Куда ты прешься?
   -Это не я, а Моргрейн. Я что виновата, что он в восточной стороне? А, кстати, что там?
   -Квартал Игорных домов. Трущобы. - Мрачно буркнул Риан.
   -Трущобы? - Я с недоверием посмотрела на грязные стены окружающих домов. - Я думала что по трущобам мы сейчас идем.
   -Думала она... - Буркнул Вирлан, украдкой проверяя кастет в кармане, мог и не таиться - пока он тащил меня, эта железяка раз двадцать мне под ребра попадала. - Это дома обычных обывателей не связанных с азартными играми и прочими развлечениями. Те, кто зарабатывают на чужих страстях, живут либо на улице Золотых Россыпей, либо в Квартале Удачи, к которому мы приближаемся.
   -А почему удачи-то? - Я поскользнулась на скользких камнях и чуть не сбила собой нагромождения пустых деревянных клетушек.
   -А потому, что у тех, кто там живет, её уже давно нет. В городском плане улица называется в честь какого-то полководца, но никто уже не помнит какого. В Чарроне вообще уже лет пятьдесят как улицы по первоначальному плану не называют. - Из темного переулка нам на встречу вышел мужик откровенно бандитской наружности, но не успел он и рта раскрыть, как Вирлан познакомил его со своим кастетом. Несостоявшийся грабитель грузно упало на камни, перегородив дорогу, рядом зазвенел внушительный тесак. - Развелось всякого. - Презрительно цыкнул зубом Риан, перешагивая поверженного противника и помогая перебраться мне. Бандит слабо охнул, когда я случайно на него наступила. Нет, ну правда случайно! А все потому, что меч не вовремя дернул меня сильнее обычного, доказывая - искомое рядом.
   -... долги нужно отдавать. - Донеслось из следующего переулка, и сразу за словами раздался глухой звук удара. - И отдавать вовремя. - Еще один удар. - Мы все любим играть, - звучал отеческий тон без малейшей примеси злости, - и все не любим проигрывать. - Каждая фраза сопровождалась звучной встречей чьего-то кулака с чьим-то телом.
   Мы аккуратно заглянули за угол и перед нами предстала вполне обычная картина: двое решали вопрос денег добытых и потерянных в игре.
   -Я все отдам. - Взвыл после очередного удара невысокий светловолосый человек, чье тело так старательно утрамбовывали в стену. Оба сопротивлялись, и пока держалась только стена, позорно расставалась с подтеками грязи, но смягчаться не собиралась. Тело блондина от этого явно страдало.
   -Отдашь. - По-доброму кивнул второй. - Куда ж ты денешься, дорогой ты мой? Отдашь все: и мой выигрыш, свой тоже можешь вручить. Поверь, я не обижусь... - На миг выглянувший из-за туч солнечный луч блеснул в черной шевелюре серебряным отливом, меч рванул особо яростно и я решила: раз уж он так рвется, то чего его держать? Рукоятка удобно легла в руки, ножны радостно поприветствовали затылок бывшего хозяина и гневно завибрировали, когда оглушенное тело скользнуло по стене на землю.
   -Что за... - Светловолосый приземлился рядом с брюнетом.
   -Правильно, свидетелей оставлять нельзя. - Невозмутимо усмехнулся Вирлан.
   -Хорош шутить, я нашла клиента.
   -И кто из этих двух несчастных станет еще более несчастен в ближайшее время? - Черноволосый дернулся, пришлось добавить.
   -Что ты глупые вопросы задаешь? Бери этого чернявого паразита и пошли отсюда.
   -Я? - Вирлан недоуменно моргнул. - Ты хочешь чтобы я в одиночку потащил на своем горбу дракона?
   -Можешь левитировать, мне без разницы. Главное челюсть ему не повреди.
   -Моя маленькая самоуверенная сестренка, попробуй для начала сама поднять, ну скажем, его руку. - От того холодного тона, каким говорил Риан, мне стало неуютно. - Давай-давай. - Я пожала плечами и попыталась поднять вышеуказанную конечность. Ага, как же! Проще гору сдвинуть. - А теперь магией, не стесняйся. - Заклинание разлетелось еще на подлете.
   -А как же... - Я рассеяно перевела взгляд с меча на поверженного Моргрейна.
   -Исключительная удача. Мне вот интересно, зубы ему ты бить как будешь? - Откровенно издевался Вирлан.
   -Может сейчас, пока он того, сопротивляться не может?
   -Ну-ну.
   Мне захотелось завыть в голос. Из всех возможных вариантов меня угораздило нарваться на Перворожденного дракона! Именно на ту практически неуязвимую тварь которых осталось-то штук десять!!
   Обычные отличались от Перворожденных тем, что они уже неоднократно рождались, то есть меняли тела - после смерти драконы появлялись на свет заново, но сохраняли неизменными память, настроение и все, что в целом образовывает личность. Тела Перерожденных, или обычных драконов были не намного уязвимее, но они не рассеивали чары, а поглощали, что оставляло шанс пробить броню сварганив какое-нибудь особо замудреное проклятье. Перворожденные же, чья физическая оболочка не старела, а значит и не нуждались в дополнительной магии, исключали любой шанс причинения вреда, кроме материального воздействия. Но попробуйте пробить их шкуру в истинном обличье каким-нибудь оружием. Даже если ловкая тварь подпустит к телу, то любой клинок просто затупится или сломается, встретив напор чешуи.
   Со столь желанными ингредиентами как зубы, чешуя, кровь и тушка в целом дела обстояли и вовсе отвратительно: у Перворожденных все вышеупомянутое обретало силу лишь в том случае, когда было отдано по добровольному желанию дракона, прибывающего в своем созданном природой и магией обличье, то бишь жуткой клыкастой громадиной с отвратительным характером. Принимая облик человека, хвостатые ящеры-переростки удивительным образом умиротворялись, иногда с ними можно было даже договориться....
   -Ну за что мне такая подстава?! - Не выдержала я и хлюпнула носом.
   -Подстава будет минуты через три. - Вирлан очень быстро из состояния "маленькая ты, глупая, куда тебе до нас, взрослых и опытных?" переходил в "ну е мое, что ж я такой невезучий?!". Причина стала ясна в тот момент, когда отряд стражников из шести человек обнаружил тело, побитое Вирланом. Их буйной радости не было предела - увидев еще четверых, двое из которых были недвижимы и вполне походили на трупы. Штрафы за оные были неописуемо щедрыми. - Да чтоб вас всех! - В руках брата блеснул магией корявый артефакт, я попыталась отползти поближе к стражникам и сдаться от греха подальше, но цепкая рука брата на моем поясе и странное сияние артефакта лишили меня последней возможности.
   Приземление вышло куда более неприятным, чем в прошлый раз, вместо мягкой лужи была жесткая каменная стена и не менее твердый пол. Не спеша шевелиться, я языком пересчитывала зубы, к моему превеликому счастью все оказались на месте, разбитая губа и саднящая бровь сразу же стали беспокоить куда меньше.
   -Отвратительный день. - Голос был как будто не своим - хриплый и слабый. Еще бы, это после такого-то приземления.
   -Он еще не закончился. - Я повернула голову в сторону, откуда доносился голос Вирлана, брат висел под самым потолком очень даже не низкой пещеры и с некоторым трудом создавал себе левитационное поле, дабы не украсить своим телом пол. Чары капризничали, ощущая близость Первородного дракона, Вирлан сквозь зубы ругался и висел уже на одной руке. Наконец он спустился вниз, сверзившись-таки когда до пола оставался метр, и, прихрамывая, подошел ко мне. - Встать сможешь?
   -Если ты меня поднимешь, то да.
   -Тогда лучше валяйся. - Махнул рукой он, не удержался на ногах и приземлился рядом. - Я тоже полежу.
   -Что делать теперь будем? - Общее состояние самочувствия приближалось к отметке "добить было бы гуманнее", но внезапно передумало и остановилось на "жить можно, только крайне осторожно".
   -Ты все еще хочешь с ним сражаться? - Я честно подумала над ответом и с отвращением протянула:
   -Не-е-ет.
   -А придется. - Вздохнул Вирлан, довольно быстро вставая на ноги и утаскивая меня ближе к стене. По дороге я заметила как на том месте, где еще секунду назад лежало темноволосое тело расползается колдовской туман. Чуждая магия плотным комком встала в горле, мешая дышать, глаза слезились, окружающее пространство смешалось в безумном танце красок, низкий гул заполнил пещеру... Из хаоса восстал дракон, исходящая от него волнами магия жгла кожу, не давала дышать и яростно боролась с моей собственной.
   Тыльной стороной ладони я вытерла кровь из носа и медленно встала на ноги, дракон напротив замер во всем величии своей ярости: на его шикарной чешуе всполохами кружились сгустки природной магии; змеиные глаза светились злостью и силой, осмысленной и невероятно опасной; когти играючи вспарывали каменный пол как бумагу.
   Гибкая шея пригнулась к земле, но из пасти вырвался не огонь, а рев. Животный и дикий, в отличие от взгляда в нем не было ни единого признака разумности, только чистейшая ненависть с желанием поквитаться. В таком состоянии Моргрейн не увидит ничего кроме жертвы, которую нужно растерзать за проявленную наглость, он даже не опустится до разговора - сожрет сразу и не подавится.
   Внезапно меня затопила ярость. Чтобы мной закусила какая-то ящерица переросток?! Чтобы зубы этой нагло использовавшей меня твари грызли мои кости?! Ну я еще посмотрю кто кого загрызет!
   С ладоней сорвался огненный шар в клетке из молний, первый слой испарился, не долетев двух метров до твари, но вот сердцевина заклинания взорвалась возле самых глаз бестии. От грохота и рыка на какой-то миг заложило уши, это не помешало еще одному сгустку магии ринуться навстречу дракону. Только отпустив так рвущуюся на свободу силу я поняла, что злость все-таки плохой советчик. Не будь я ослеплена внезапным приступом ярости, ни в коем случае не стала бы использовать черную магию - мне еще рано баловаться с такими игрушками без чужого надзора.
   Вирлан, умница, это тоже знал и постарался перекрыть мою силу своей, только кардинально отличающейся по своей сущности. Моя уверенность, что Риан никакой не Магистр Света ощутимо пошатнулась при виде чистейшей силы. И если магия, отправленная мной, поглощала слабый свет, то магия брата в той же степени дарила.
   Две силы встретились ровно в центре зала наплевав на тот факт, что изначально направление было абсолютно другим. Казалось что даже воздух замер в ожидании неминуемого взрыва, но черное и белое не вызвали огня... они слились в единое целое, пахнуло озоном и игра света исчезла, словно два комка магии были поглощены друг другом. Ошибочность своего суждения я поняла только когда защитный ореол Моргрейна с ярко-огненным сиянием встретил невидимую, но невероятно разрушающую мощь. Пещеру сотряс взрыв, обломки пола, целые глыбы выбитые из стен и жар пламени, все смешалось в единую круговерть, закончившуюся для меня в тот миг, когда когти дракона в получеловеческом обличье стальным обручем обхватили мою шею. Ноги перестали ощущать тряску пола, но зато получили свободу, оторванные вместе с телом от земли.
   Я трепыхалась, хватаясь за руку Моргрейна чтобы не задохнуться, и боялась оторвать взгляд от змеиных глаз, в которых осмысленность с трудом пыталась побороть животную ярость.
   -Девиц-с-а. Нахальная, но поле-с-з-с-ная... - Прошипел дракон, вспоминая. - Что тебе ну-с-жно от меня?
   -Долги надо отдавать. - Говорить было трудно, хрипеть не намного, но легче. - Твои же слова.
   -Приш-ш-шла вернуть? - Острые, вполне драконьи клыки сверкнули в улыбке жутко смотрящейся на человеческом лице. Из разбитой губы и пореза на щеке медленно текла густая кровь странного золотисто-зеленого отлива.
   -Взять.
   Ой мамочки мои, ну откуда у меня такие склонности к суициду?!
   -С-что я дол-с-жен тебе, маленькая с-стерва? С-что я дол-с-жен отдать тебе такого, чего не с-смогу с-забрать обратно? - Он издевался, но медленно гасил злость. Это радовало, вот еще бы хватку ослабил, гад бронированный.... - Так с-что же ты хоче-ш-ш?
   -Зубы, можно один, но чтоб здоровый. И чешую.
   Что творю? Ну зачем я сама себе копаю могилу, а? Кто-нибудь может объяснить?!
   Хохот дракона был больше похож на звериный рык, его пальцы внезапно разжались, черные когти царапнули шею напоследок, и я оказалась на полу. Моргрейн наклонился к моему наверняка очень забавному сейчас лицу, и, усмехнувшись уже вполне по-человечески, протянул:
   -Я смотрю нахальства в тебе не убавилось с нашей последней встречи. - Вздох полный облегчения вырвался сам собой - с таким Моргрейном можно и поговорить, особенно, после того как исчезли клыки, когти и безумный взгляд.
   -Гад ты Моргрейн, чешуйчатый и первостатейный. Да чтоб у тебя блохи завелись, скотина беспардонная! Неужели нельзя было обойтись без показательного превращения?
   -А с вашей семейкой по-другому и нельзя. - Хмыкнул дракон. - Тебя бы так нагрели, как твои родители постарались, да и дядя у тебя тоже...не самого располагающего поведения с-существо.
   -А я тут причем? Если хочешь знать, то я своих родителей вообще не помню, а дядя,... а дядю не трогай, он у меня хороший, если с ним правильно обращаться. - Моргрейн в очередной раз хохотнул и за шиворот дернул меня вверх, но обошлось без сеанса удушения - он просто поставил меня на ноги.
   -Если бы ты знала как вы меня все достали, - несколько раздраженно протянул дракон, - но ты, к сожалению, действительно тут не причем. Ты скорее следствие всех моих неудач.
   -То есть?
   -Сожри я тогда твою мать, такой головной боли бы избежал, так ведь нет... человеколюбие, чтоб его, проснулось. Вот скажи мне, чего мне стоило закусить одной хоть и очень красивой, но невероятно наглой девчонкой? Твой папаша никогда не объявился бы, дядя, с-существо это, тем более... Порой я ненавижу судьбу что складывается иначе из-за таких мелочей как смазливые девицы, сожрать которых нет никакой возможности.
   -Нет, я точно ни при чем и меня жрать не надо.
   Моргрейн с сомнением окинул взглядом мою побитую и грязную персону.
   -Не знаю, не знаю, дар предвидения по заказу не работает.... А может стоить перестраховаться? - Перед моим носом звучно клацнули вновь драконьи зубы. - Вот съем тебя и никаких проблем больше не будет. Нет, точно надо с вашей семейкой разделаться.
   -Не надо. - Тихо попросила я. - Ювентаний очень просил, чтобы я тебя не трогала. - Если у дракона сейчас чего-нибудь перемкнет в башке, то он ведь может и войну объявить, а за такое меня Таний по головке если и погладит то только предварительно её оторвав.
   -Это с-существо меня защищало? - Удивился Моргрейн. - Забавно... - Его глаза нехорошо блеснули. - Значит просил?
   -Хотел запретить даже, но сам понял что бессмысленно.
   -Запретить... - Тон дракона тоже ни о чем хорошем не говорил. - Замечательно. - Мне показалось, или Моргрейн задумал очередную пакость? - Тебе нужен был мой зуб?
   -Угу. - Я кивнула.
   -Ну так бери, дарю. - Зуб отыскался за моей спиной, здоровый как по качеству, так и по размерам.
   -Тебя же магия не берет. - С сомнением протянула я, тихонько проверяя сырье на предмет иллюзорности - мог же Моргрейн подгадить, подсунув фальшивку? Но нет, зуб оказался настоящим.
   -Не берет. - Согласился дракон, закатывая глаза с видом "тоже мне истина". - А вот булыжники вполне.
   -Какие еще булыжники?
   -Которые в морду летят, выбитые чьей-то магией, глупое ты существо. Варварский метод, между прочим, за который я имею полное право съесть тебя на завтрак. На ужин не рискнул бы - еще отравлюсь на ночь глядя, в самом деле.
   -Хам. - Буркнула я, быстро пряча зуб, пока вредная тварь не решила его забрать.
   -Как проводник-то поживает? - Неожиданно поинтересовался Моргрейн. - Живой?
   -Живой.
   -Здоровый?
   -В последний раз когда я его видела, был не очень, но он парень живучий наверняка калекой не остался.
   -Жаль. - Задумчиво протянул дракон, мимоходом создавая арку портала. - Но это поправимо...
   -Куда? А чешуя? - Вот пусть только попробует смыться! Принципиально следом полезу, чтобы его при посадке всеми костями по земле проволокло.
   -В брате поищи. - Злорадно хмыкнул чешуйчатый и прежде чем исчезнуть в портале, сурово рыкнул: - Увижу еще раз - прибью и молодняку скормлю. - Вместе с Моргрейном исчез и его меч. Чешуйчатый скупердяй лазеек оставлять не собирался.
   -В брате? - Ответом мне была звенящая тишина, да тихое сипение из-за дальних каменных завалов.
   Каменное нагромождение и россыпи осколков почти по пояс похоронили неподвижное тело Вирлана, о том, что он еще жив, говорило только сиплое дыхание, да судорожно вздымающаяся грудь. Куртку и шею брата заливала темная кровь, из горла торчал черный хвостовой шип, тонкий и острый, благо не ядовитый в отличие от тех, что находились ближе к драконьей голове. Риан с усилием открыл глаза, и мне стало страшно. Куда там Моргрейну с его яростью? Он по сравнению с Вирланом просто кроткая овечка!
   -Не смотри на меня так, у меня руки дрожат. - Целительная сила ринулась к ране, стоило только вынуть шип. Вирлан попытался было сопротивляться, но ему явно не хватило сил.
   -Не смей. - Вместе с хрипом изо рта вырвалась и кровь.
   -Молчи придурок, мне твой труп не нужен. - В прошлый раз, когда я пыталась вылечить Вирлана, мне мешали его некромантские таланты, сейчас же я не чувствовала никакого сопротивления... теория несовместимости единого рушилась на глазах.
   Данную концепцию выдвинули в незапамятные времена, я не помню кто, как и когда, да и какое это имеет значение? Согласно этой теории некромантия и целительство были разными сторонами одной медали: одно изначально убивало, другое лечило. Так было на ранних ступенях развития обоих искусств, когда никто не знал, что некромант может отсрочить смерть, а его антипод наоборот её приблизить, тогда все было четко и понятно. Точно также кристально ясно было и то, что любой целитель, использовавший свою силу на некроманте, погибал, это объяснялось тем, что стихия смерти обычно выступала в более чистом, а значит и сильном виде перевешивая эффект использования стихии жизни и убивая целителя.
   На самом деле ничего в этом вопросе с тех времен не изменилось, разве что только и целителей и некромантов стало рождаться стократ меньше. Будь на месте Вирлана другой некромант, я бы вряд ли решилась на лечение, но сейчас передо мной лежал мой брат, и я почти не сомневалась. Родственные чувства, которых практически не было (да и откуда им возникнуть за такой короткий срок как несколько месяцев?) не являлись причиной риска, все дело было в крови связывающей нас. Эта странная, во многих своих проявлениях загадочная красная жидкость вырабатывала, что у меня, что у Вирлана идентичный витар, а значит и по структуре магия у нас с ним была одинаковая. Оттенок, форма выражения или техника исполнения, все это не имело сейчас никакой роли - некромантия Вирлана не видела возможного врага в моем целительстве.
   Рана на горле затянулась, но магия все также продолжала струиться из моих ладоней стекаясь теперь к двум сломанным ребрам и сильно ушибленной голове. Ну последнее было почти хроническим, так что когда состояние брата оказалось уже вполне жизнеспособным, я волевым решением прервала сеанс целительства и пьяно хихикнула. После некоторых усилий и опьянение исчезло, вернее отсрочило свой приход на пару часов - с последствиями у меня по-прежнему было плохо. Единственно, что благодаря зверским тренировкам Тания я теперь могла их сдвигать и быстрее от них избавляться. Само по себе это было замечательно, но от очень жесткого похмелья спасти не могло.
   -Мало тебя Таний в детстве порол. - Ждать благодарности от Риана все равно, что диона-блондина встретить - также маловероятно. Весьма ощутимый подзатыльник только подтвердил истину.
   -Он на маленьких руку не поднимает, в отличие от некоторых.
   -Ты вообще хоть иногда думаешь, прежде чем делаешь?! - Начал закипать Вирлан. - Драться с Перворожденным драконом, швыряться в него истинно черной магией совершенно не оформленной хотя бы в подобие заклятия, лечить некроманта целительством.... Есть хоть что-то, что ты признаешь опасным?! У тебя как у Магистра Мрака хоть капля мозгов есть?!
   -Захлопни варежку, зануда. - Все, не могу больше молчать! Еще два слова и в ход пойдут кулаки. - Не тебе меня судить.
   -А кому?! - Взрыкнул Риан, камни под его взглядом разлетелись в разные стороны. - Ювентанию?! Он позволяет тебе слишком многое! Да из этой тряпки воспитатель как... - Договорить он не успел, потому что окончательно разозленная, я коротко двинула ему кулаком в нос. Пальцы тут же онемели, костяшки ощущались болевыми точками, но вид крови струящейся из-под ладони Вирлана принес некоторое облегчение.
   -Если Таний такая тряпка, то какого черта ты сам меня не воспитывал? Почему-то когда я была абсолютно не нужна ни тебе, ни родителям, только Таний не стал от меня отказываться. Когда я чуть не сдохла и попала в другой мир, ты преспокойно где-то шлялся, как и все предыдущие годы. Когда я жила в мире без магии, медленно подыхая, ни ты, ни родители даже не почесались. Когда я вернулась, ты появился, но если бы не Таний, что бы ты делал? Ничего. Тебе было, и я больше чем уверена, что и сейчас наплевать на меня, но это ладно, это вполне понятно и даже, дорогой ты мой братишка, вполне взаимно. Но по какому праву ты сейчас разеваешь пасть и предъявляешь права? По праву старшей крови? Так слушай меня внимательно: ты со своим правом старшего родственника-мужчины, со всей его приоритетностью можешь идти... - Утерянный под натиском раздражения контроль не дал второго шанса сопротивляться последствиям целительства, и тихое разозленное шипение закончилось тихими же пьяными слезами. - Гады вы все, - шмыгнула я носом, - а тебя вообще надо было Моргрейну скормить, тварь ты неблагодарная. - Растерявшийся от такого резкого перехода Вирлан только раздосадовано сплюнул и встал на ноги.
   -Говорить сейчас с тобой...
   -А я вообще говорить с тобой не буду. Вот. - Штормило, но я кое-как утвердилась на четверых?! Нет, я точно помню, что ног у меня было две! Не мир, а сплошное безобразие... вон еще одно блондинистое вылупилось. Ну чего он смотрит? Никогда пьяного Магистра Мрака не видел? Я тож не видела, но я же челюсть не теряю. Опа, исчез,... нервный какой попался. И этот тоже нервный, брат который, увидел исчезающего мужика, и сразу ругаться начал. А материться, молодой человек, при бабах, то есть при этих, как их, то есть как нас там...а, эти, леди которые, неприлично. А почему? Вот почему мужикам можно, а ба..., то есть леди нельзя? Это же, эта самая дискредит...не, дискриминт... тоже не то.... О! Дискриминация по половому признаку!
   -Пошли. - Протянул руку неприлично ругавшийся тип. Идти с ним никуда мне не хотелось, тем более, кажется, я с ним даже не разговариваю....
   Я показала язык этому беспардонному (О Небо! Я еще могу выговаривать такие слова как "беспардонный"! Пусть только мысленно, но зато это говорит, что меня еще не окончательно развезло) хаму и надулась как мышь на крупу. Хам закатил глаза и взвалил меня на плечо вполне привычным жестом, перед глазами все завертелось и сквозь гул в ушах до меня донеслось: - Если этот амулет даже Перворожденного дракона перенес, то пьяную Магисторшу и подавно не должен пришибить. Может и мне заодно повезет.... - Я хотела возмутиться кто тут из нас двоих пьяная Магисторша, но не успела - зловеще вспыхнул портал, моя голова чуть не врезалась в стену, но невидимое существо с богатым матерным словарным запасом вовремя обрело стабильность. Оно, это существо, уверено шагало по скрытой под толстым слоем грязи брусчатке, я считала остающиеся шаги, но, почему-то доходя до цифры пять, сбивалась, приходилось начинать все заново.
   -Стой, парень. - Транспорт остановился. Значит, существо зовут Парень, какое нелепое имя.... - Что ты тут несешь?
   -Неужели не видно? Мешок глупости и безрассудного идиотизма.
   -Дружок перебрал что ль? - Кто-то добродушно хмыкнул. Чья-то рука приподняла мою голову за волосы, из смешения красок выделилось румяное лицо с маленькими светлыми глазками, зыркающими из-под когда-то соломенного цвета сосулек называющихся челкой.
   -Да это же баба!
   -Сам ты баба! - Это у кого такой пьяный голос? У меня? Пить надо меньше! Но ближе к старости - пока организм молодой можно и погулять. Ага. - Я леди, псина ты государственная.
   -Так-так-так. Девок спаиваем? Сколько лет-то тебе...леди? - Уй как мне не нравится этот голос! И шипение Парня тоже!
   -Что значит заткнись? Сам молчи! И сам ты идиотка малолетняя! Я не малолетняя, а просто несовершеннолетняя... - Пояснила я счастливо усмехающейся чему-то харе второго белобрысого. - Не улыбайся мужик, тебе не идет. - Доверительным тоном поделилась я со стражником, у которого на груди тускло блестела какая-то жестянка. На крышку от консервной банки похожа, но чей-то я не помню на каких консервах пишут "Капитан городского дозора"... и что за зверь такой этот самый капитан.... Все-таки как хорошо побывать в других мирах! Словарный запас резко увеличивается и можно спокойно оперировать такими сложными понятиями как консервная банка, непонятный зверь "капитан"... хотя это, кажется и в этом мире водится?....
   Я бы и дальше поразмышляла над этим странным животным, но тут поняла, что очень хочу спать. А если я чего-то хочу, то кто мне, этому, Магистру чего-то там темного сможет запретить? Никто! Мне вообще никто не указ!
  
   Тишина плотно обволакивала голову и немилосердно давила на виски, сильно ныли ребра и почему-то правая нога, шея чесалась, в носу свербело.... От последней напасти меня избавил чих, голова после этого стала раскалываться только сильнее, но вот боль в ребрах и конечностях чудесным образом исчезла. Может, рискнуть и чихнуть еще раз, чтобы и шея перестала ощущать себя любимицей наждака? Нет, оно того не стоит...
   -Живая? - С каких это пор у Вирлана такой хриплый голос?
   -Еще не знаю.... - Приоткрытый глаз засвидетельствовал каменный пол и облачко пыли, взметнувшейся от дыхания. Чуть дальше, там, где сквозь прутья пробивался нещадно яркий свет свечного огарка, сидела сгорбленная фигура. Человек уткнулся лбом в колено левой ноги, обнимая её руками, кажется он спал. И не холодно ему в одних штанах-то? Хотя наверно не холодно, раз он так спокойно прислоняется голой спиной к каменной стене. А где эта скотина, брат мой? - Где мы?
   -Догадайся с двух раз. - Сгорбленная фигура и оказалась той самой скотиной. Ну хоть одним вопросом меньше.
   Поднялась я с трудом, но зато смогла оценить наши апартаменты: три стены из изящных стальных прутьев, четвертая и пол из камня, покрытого вкраплениями из металла аналогичного решеткам. Ну и как может называться гостиница с подобными шикарными комнатами?
   -Тюрьма.
   -Браво, с первой попытки и наповал. - Вирлан говорил странно отрешенным тоном, которым даже его излюбленные колкости звучали скорее как дань привычке, но не более.
   -А здесь что, отдельных камер для мальчиков и девочек не предусмотрено?
   -Во-первых, такая камера здесь только одна, во-вторых, ты так в меня вцепилась, что им просто ничего другого не оставалось.
   Ноги затекли, а высота потолка не позволяла выпрямиться даже во весь мой невысокий рост, пригнув голову, и шипя с каждым шагом, я подошла к Вирлану. Не то чтобы меня тянуло находиться рядом с родственником, просто возле него тени сгущались до непроницаемой темноты, в которой ход раздражающему свету был запрещен.
   Тени были не настолько плотными, чтобы полностью избавить меня от зрелища под названием Вирлан и его синяки. Последние в изобилии располагались на боках, руках и видимой части виска.
   -Как ребра? - Вырвалось у меня само собой. Риан пожал плечами и хрипло ответил:
   -Одно сломали, второе вроде нет.
   -Вот гады, такую работу испортили. - Ну что за люди? Я своим здоровьем рисковала, а они все в один присест испоганили. И ведь второй раз не получится - у меня ни сил, ни, честно говоря, желания заниматься целительством не было. - Сколько мы здесь?
   -Где-то сутки. - Снова равнодушно пожал плечами Вирлан. - Может дольше, я точно не знаю.
   -А здесь кормят?
   -В углу. - В указанном направлении стояла миска с чем-то смутно напоминающим хлеб, на нем сидела толстая крыса и жадно его грызла, получалось плохо - еда была не мягче камня даже на вид.
   -Я люблю мясо, но не сырое же. - Крыса сердито дернула усами и снова принялась за работу. - И воды нет?
   -Лишили в качестве меры наказания за особо яростное сопротивление при аресте. - Это ж что за колония для особо опасных нас приютила?
   Сидеть рядом с таким непривычно спокойным Рианом было неудобно. Кое-как переборов желание ползти, я снова поднялась и подошла к решетке. Самые обычные прутья, ничего интересного.
   -Как ты относишься к идее шумного побега? - В ответ на мой вопрос Вирлан приподнял голову, на его бледном лице багровел потрясающий по размерам синяк, но хуже него было само выражение, застывшее в глубине глаз. Полное равнодушие и отрешенность, он был настолько погружен в свои мысли, что даже не сразу понял о чем я его спрашиваю.
   -Побег? Попробуй для начала просто коснуться магией этих решеток. Только не переусердствуй.
   Мне не очень понравился тон, каким это сказал Риан, но не отступать же из-за этого...
   Иногда надо все-таки прислушиваться к взрослым, думала я, медленно сползая по стеночке. Выброшенный Воздушный Таран вернулся обратно быстрее, чем я успела удивиться непоколебимости не таких уж внушительных на первый взгляд прутьев. Хорошо, что я еще додумалась не в полную силу экспериментировать.
   -А ты тоже пробовал? - Вставать не имело смысла, поэтому я просто повернула голову в сторону второго живого существа в этой клетке. Существо молча продемонстрировало запястья, на которых уютно устроились тонкие браслеты из крученой бечевки, с длинных концов свисали грозди переливающихся бусин. Тот, кто делал эти антимагические путы явно был творческим человеком. - И сильно они тебе мешают? - Вирлан также молча щелкнул пальцами, огненные язычки исполнили свой танец и потухли только у земли. - Но как? - Даже отсюда чувствовалось, что в тонких нитях браслетов сдерживающего влияния больше чем в целом саркофаге из обработанного особым способом серебра. Да с такими наручниками не то что качественную иллюзию, даже искру не выпустишь!
   -Потому что на тебе их нет.
   -Очень содержательный ответ. - Скривилась я. - Может тогда попробуешь разобраться с решетками?
   -Я пробовал. Целых два месяца пытался взломать защиту, когда сидел здесь в прошлый раз. Поверь моему опыту - все бесполезно. Создатель этой камеры сделал все, чтобы я не смог отсюда убраться.
   -И кто это такой умный?
   -Ювентаний.
   -Может хватит? Таний никогда бы так не поступил. - Я опять начинала злиться. Раздражало все: индифферентный как камень Вирлан, неспособность выбраться отсюда, решетки, до которых даже физически дотрагиваться было невыносимо, режущий глаза свет, холод, проникающий сквозь рубашку.... Рубашку?! Если этот малохольный в углу где-то потерял мою куртку с драконьими "подарками" то сидеть я буду за братоубийство!
   -Просто ты никогда не испытывала его терпение до крайней степени. В семнадцать лет это было для меня своего рода развлечением, правда, закончилось оно несколько непредсказуемо... на камеру по индивидуальному проекту за невинные махинации я точно не рассчитывал.
   -Тогда ты сам виноват.
   -Я и не отрицаю. Просто говорю: выбраться отсюда нереально.
   -Если это действительно работа Ювентания, то не сомневаюсь.
   -Его, будь уверена. Тут даже где-то есть его герб, если хочешь - поищи. Все равно заняться нечем.
   -Ну прям таки! Я сейчас тебя, радость моя, убивать буду. Ты куда мою куртку дел?!
   Вирлан все с тем же отрешенным выражением посмотрел на меня, и спокойно сказал:
   -Вон она на стуле висит. - Действительно, моя родная одежка вся в прорехах после общения с Моргрейном спокойно висела на спинке стула по другую сторону решеток. Повода раздражаться и дальше не было, даже жаль как-то...
   -А долго нам здесь еще сидеть?
   -Что, домой хочется? - Я кивнула, а что еще говорить? Риан вздохнул, набрал в грудь побольше воздуха и во всю мощь рявкнул: - Охрана! Бумагу и чернила мне, живо!!
   От подобного вопля можно было и оглохнуть, неудивительно, что прибежавший сонный стражник был злее черта, с перепою хлебнувшего святой водицы.
   -А больше тебе ни че не надь, щенок?
   -Можешь повеситься на ремне, я не против развлечения. Бумагу тащи, и шевели ногами, мне надоело здесь сидеть. - Вот если сейчас стражник откроет камеру и лично возжелает начистить морду за такое поведение я точно не буду удивлена.
   -Будет тебе бумага, щенок, такая будет! Небо в овчинку покажется! - Рявкнул напоследок стражник и скрылся из поля зрения. Очень скоро он вернулся в сопровождении дряхлого старика в халате, поверх которого блестел знак начальника гарнизона. - Вот он, господин Улий, буянит, хамит, на неприятности напрашивается....
   -Что ж ты безобразничаешь? - Проскрипел старик, его глаза блестели с таким выражением, что сразу было понятно - тот еще мерзавец, поблажек можно не ждать.
   -Улий... - Задумчиво протянул Вирлан, не отрывая непроницаемого взгляда от сморщенного лица. - Не тот ли ты Улий, что бегал на побегушках и трясся вон в том углу, до мокрых штанов боясь меня? - Старика несколько перекосило от злости, значит точно тот.
   -Ты снова в камере, - окрысился Улий, - и нет теперь здесь доброго учителя, что вытащит тебя из этой клетки. Ты сдохнешь здесь, сгниешь заживо вместе со своей девкой. Ты...
   -Все это прекрасно, мальчик, - перебил Вирлан, - но твои старческие бредни не заменят мне требуемого. Неси бумагу, не зли меня.
   -Ты ничего не сможешь мне сделать! Ты в клетке как бешеный зверь, как тварь, от которой нужно избавиться! - Смех старика был несколько ненормальным, да что там... откровенно сумасшедший.
   -Улий, Улий, Улий... - В притворном сожалении покачал головой Риан. - Ты по-прежнему боишься змей? Этих славных тварей, чьи гибкие тела созданы для того чтобы обвить твою немощную шею и сломать её... - Вирлан говорил, а я медленно сжималась в комок, потому что вид длинной, поблескивающей алыми пятнами на блестящей черной чешуе карпацкой гадюки ползущей к старику мне не нравился. Я знала, что это иллюзия, но даже эфемерный образ одной из самых ядовитых гадин в мире заставлял спину покрываться мурашками. - Посмотри, как она прекрасна, эти кроваво-алые росчерки, завораживающие движения...ты чувствуешь тепло её тела? Ты видишь её голод? Посмотри внимательнее, мальчик, почувствуй. - Хрипящий голос только добавлял гипнотического воздействия, даже мне стало неудобно. Это при том, что я даже не видела лица Вирлана, стоит ли упоминать как посерел Улий, на которого были направлены одновременно взгляд, голос, иллюзия и магия подавления? - Смотри в её глаза, мальчик. Вспомни её, вспомни как она обвивала твои ноги....
   -Хватит! - Взвизгнул Улий. - Ты не выйдешь отсюда. - Прорычал он, его глаза блестели безумным страхом.
   -Посмотрим, мальчик, посмотрим. - Я буквально почувствовала холодную улыбку Вирлана. - Неси бумагу.
   Спустя три минуты Вирлан получил требуемые письменные принадлежности. Улий стоял неподалеку, с нескрываемой ненавистью глядя внутрь камеры, его взгляд старательно избегал Риана. Но, видимо, долго держать рот закрытым он был в принципе не способен.
   -Завещание царапаешь?
   -Ага, обязательно. Твое. - Не отрываясь от письма, буркнул Риан. - Отправь это Ирольталю ла Штальяраль. И учти, мальчик, если это письмо абсолютно случайно не дойдет, то тебе до самой твоей смерти будут сниться красочные сны с участием твоих любимых змеек.
   -Ты сдохнешь. - Еле слышно прошипел Улий, яростно хватая протянутое письмо.
   -Уж точно после тебя, Улий.
   -И что теперь? - Спросила я, когда никого кроме меня и Вирлана в обозримом пространстве не осталось. Непроизвольно я старалась держаться подальше от Мага, возникший еще во время путешествия страх снова вырвался на свободу. Умом я понимала, что Вирлан вряд ли поднимет на меня руку всерьез, но вот чувства... с этими господами у меня всегда были неравные отношения.
   -Будем ждать.
   Маяться бездельем пришлось около часа. Сонное оцепенение было разбито вместе с дверью, не выдержавшей встречи с более крепкой стеной, деревяшка стыдливо треснула и повисла на одной петле.
   -Сюда, господин секретарь. - Улий был бледнее прежнего, видимо посетитель был куда хуже карпацкой гадюки. Хотя на вид просто красавец, как и все эльфы. - Вот он, ничтожество шелудивое....
   -Исчезни. - Небрежно брошенный приказ эльфа был воспринят Улием как награда. Когда же противный старикашка буквально выпорхнул из комнаты, маска холодной отчужденности на лице эльфа сменилась выражением чуть злорадного ехидства. - Вирлан. - едко протянуло остроухое совершенство.
   -Ирольталь. - Риан снова вернулся к своему заморожено-равнодушному состоянию.
   -Я смотрю, ты вовсю развлекаешься. - Ядовито улыбнулся эльф. Выглядел он знакомо, хотя где я могла видеть? Длинные черные волосы, холодная красота лица... прекрасен как все эльфы, черта с два одного от другого отличишь. Развелось же их в последнее время....
   -Я рад, что ты не жалуешься на зрение.
   -Я тоже по этому поводу рыдать не собираюсь. Не поделишься, за каким демоном мне пришлось среди ночи вылезать из теплой постели и тащиться в эту дыру?
   -На меня побитого полюбоваться. Ирольт, ты издеваешься? - Отстраненно поинтересовался Вирлан. Я медленно начала вспоминать,...а не этот ли остроухий гонялся за Вирланом в подземельях Горды?
   -Разумеется. Имею полное право, как оторванный от молодой жены ради сомнительного удовольствия лицезреть твою помятую физиономию. - Ну точно! Тот самый эльф-некромант. Как говориться, знакомые все лица. - Вирлан, мне вообще-то надоело вытаскивать твою задницу из передряг. Ладно еще выносить твое тело из кабаков, ревнивых мужей от тебя спасать, но вытаскивать среди ночи из тюрьмы.... Тебе не кажется, что это уже перебор?
   -Ирольт... - Предостерегающим тоном начал Вирлан, но эльф отмахнулся от него как от назойливой мухи.
   -Я знаю тебя не первую сотню лет, а ты как был взбалмошным мальчишкой так им и остался. На тебе ответственность за подавляющее количество народа, но ты позволяешь себе поведение, достойн...
   -Ирольт! Говори что ты хочешь и завязывай с нотациями, я-то еще могу потерпеть, но вот она вряд ли. - Риан кивнул в мою сторону, я выглянула из-за его плеча и в знак приветствия кивнула эльф. Тот, быстро подавив удивление, учтиво кивнул в ответ:
   -Мое восхищение, леди Велария. - Надо же, он даже знает как меня зовут, осведомленный какой попался. Впрочем, за что мне нравятся эльфы, так это за то, что в любой ситуации с женским полом ведут себя крайне вежливо. Не все, конечно, но большей частью. Сразу начинаешь чувствовать себя непревзойденной красавицей даже в грязной одежде и частично попорченным ссадинами лицом. - Так значит ты готов выполнить мою любую прихоть? - Деловито обратился эльф к Вирлану.
   -Никакого отпуска, и не надейся.
   -Очень жаль, спокойной ночи. - Невозмутимо пожал плечами Ирольталь.
   -Демон с тобой, гад ушастый. Неделя.
   -Два месяца.
   -Сколько? Имей совесть! Да за это время все дела захиреют.
   -Я же справлялся в одиночку, пока ты неизвестно где бродил.
   -Но не два месяца же!
   -Считай это компенсацией за моральный ущерб.
   -Ирольт, у нас на носу война с Гшером! Две недели, больше не дам. - Эльф задумчиво посмотрел на связку ключей.
   -Три и еще неделю на зимние праздники.
   -Договорились. - Угрюмый Вирлан был еще хуже, чем абсолютно бесстрастный. - Торгаш несчастный. - Буркнул он. - Знал бы, что ты такой кровопийца, ни за что бы дела с тобой не завел.
   -Можешь меня уволить, мне, собственно, без разницы. - Спокойно произнес Ирольт, отпирая решетку. Вирлан вставать не торопился. - Только тебе же хуже будет.
   -Сам знаю. - Огрызнулся Вирлан. - Рия, если тебе не сложно, помоги мне дойти до выхода. Ирольт не сможет сюда войти.
   В ходе транспортировки оказалось, что помимо ребер у Риана сломана еще и нога. Вот ведь упрямый осел, неужели нельзя было сразу сказать?
   -И чего ты молчал?
   -А почему бы и нет? Можно подумать, что в первый раз мне кости ломают.
   -И не последний, с твоими-то талантами. - Фыркнул Ирольт, подставляя калеке плечо. - Держитесь, леди Велария.
   -Портал? А может не надо? - Я быстро отошла подальше.
   -Действительно, Ирольт, нас лучше по отдельности. - Вздохнул Вирлан.
   -Да что вы мне тут мозги пудрите? Я уже лет триста как порталы строить умею. - Обиделся эльф. Причем настолько, что позволил себе "непозволительно человеческую" фразу.
   -Не сомневаюсь. Но поверь, так будет лучше.
   -С тебя еще неделя, эксплуататор несчастный. - И прежде чем Вирлан успел возмутиться, они исчезли во вспышке перемещения. Минут через пять, когда я как раз нашла все наши вещи, вернулся Ирольт. Правое ухо у него покраснело и чуть припухло, одежда помялась, рукав, кажется, начал отрываться.
   -Промахнулись?
   -Не вписались. - Потер ухо эльф. - Никогда же не ошибался, а вот. Но дважды ошибиться я не могу. - Уверенно заявил Ирольт, но на всякий случай взял меня за обе руки.
   Выбираясь из розовых кустов и вытягивая из колючих зарослей меня, Ирольталь ла Штальяраль был уже не так уверен в своих талантах как телепортиста. Мы с Вирланом переглянулись и решили не посвящать эльфа в причину его неудач, так, на всякий случай.
   -Все, завтра же ухожу! - Злился эльф, вытаскивая из ладоней шипы.
   -Даже не думай, я только через три дня планировал вернуться к работе.
   -Ничего не знаю. Меняй планы, находи время, разнеси всю резиденцию по камню - мне все равно, что ты будешь делать. Леди Велария, приятных снов. - Поклонился эльф и исчез.
   -Что у вас с ним за дела? - Нет, ну правда интересно же.
   -Разные. Пошли домой. - Только тут я обратила внимание, что стоим мы перед нашим домом. Не тем, который на болоте, а родном и любимом на улице Маэстро Лоррелейна. От разрушений не осталось и следа, стены как обычно мерцали серебром в свете луны, шелестела чуть помятая розовая изгородь, окна сияли уютным светом - Хэфео явно сотворил чудо, организовав возвращение развалинам прежнего облика. Все-таки как хорошо вернуться домой!...
   ...Небо, ну почему я не осталась в той уютной камере?! Там было так тихо, спокойно и главное - безопасно. Никаких тебе громов, молний и Ювентаниев в бешенстве, только крысы и неуравновешенные жертвы детских страхов вроде Улия.
   Комнатный Армагеддон начался в тот самый миг, когда мы вдвоем с Вирланом ввалились в холл, где нас уже встречал Таний. Учитель стоял в облике очаровательно улыбающегося шкодливого ангелочка, над чьей головой вместо нимба светилась круговерть из обрывков боевых заклинаний, обломков цветочных горшков, разбившихся канделябров и искр чистейшего бешенства. Дядя изволил гневаться....
   -Пришли. - Прошипел он. - Приперлись-таки, мерзавцы. - Начало было не обнадеживающим, но многообещающим. - Да вы, раздолбаи пустоголовые, хоть чем-нибудь думали, когда заклятиями швырялись?! - От "нимба" отделился обрывок чар и огненным всполохом понесся в дверь, из которой выходил Хэфео. Секретарь невозмутимо пригнулся, пропуская заклинание, и так же спокойно продолжил свой путь, на ходу просматривая какие-то бумаги. В отличие от нас, он к Ювентанию в любом облике был привычен, потому как за годы службы наверняка еще и не такого повидал. - Какого демона ты использовала против безобидного дракона сгусток чистой Тьмы?!
   -Безоби...
   -Молчать! - На миг превратившись во взрослого, взревел Таний и я поняла, что действительно буду молчать. Потому что такое заклинание немоты мне и за три часа не снять. - А ты? Ты, дубина великовозрастная, - наступал на присмиревшего Вирлана все тот же Таний, но уже в облике мальчика, - ты что не знал чем закончится единение Света с Тьмой?! Чему я тебя учил все эти годы?! Точно не тому чтобы так откровенно светиться на глазах у третьего советника Лайтара!
   -Да не было там никакого Грауса Трогерна....
   -Молчать! - Вирлан тоже схлопотал "кляп". - Именно он там и был! Вы его вместе с Моргрейном прихватили, когда из Чаррона удирали! Нельзя было подождать пока они свои проблемы решат?! А кто из вас двоих этого паразита по голове огрел?! Я спрашиваю, кто Грауса оглушил?! Молчите?! Ну ладно же! - Видимо в запале Ювентаний сам не замечал какими заклинаниями швыряется. Помимо нас, от его гнева уже пострадали три подсвечника и кусок лестницы. А ведь успокаиваться дядя, похоже, не собирался. - Это уже не важно. Важно то, что он все видел и все рассказал Стрэкжу, - в руку Тания спикировал основательно подпаленный свиток, официальная печать гильдии магов судорожно тряслась и тихо осыпалась иссохшим сургучом, - и теперь я имею вызов в Комиссию Безопасности! Это вам о чем-нибудь говорит?! - Говорило. И еще как! Этой Комиссии избегал даже император - сборище старых маразматиков из гильдии магов и сбора министров могло доставить неприятности даже ему. Обычных же смертных Комиссия могла как казнить, так и миловать. - Если эти крысы-буквоеды не отправят тебя в Акарэю, это сделаю я! - Мне стало плохо.... Отправиться в академию? На летний сбор? Только не это!
   -Господин Юве...
   -Молчать! - Хэфео недоуменно щелкнул зубами, и быстро ретировался, предпочитая больше не попадаться под руку. - Вы, мелкие паразиты, все в папашу! - Таний окончательно вошел в раж. Я насторожилась. - В этого эльфийского бастарда Эвера, чтоб его разорвало в том Дионе! Девятнадцать лет спокойной жизни и нате! Он вспомнил, что у него есть дети! Да чтоб ему Шалиора оторвала все что отрывается, старому паразиту! И ведь подгадал время - приперся именно в тот момент, когда мне Моргрейн высказывал! А за него, - я отшатнулась абсолютно непроизвольно, и точно так же невольно спряталась за Риана, зажмурившегося, кстати, при приближении разгневанного ребенка, коим опять предстал Таний, - ты еще отдельно получишь! Избивать беззащитное реликтовое создание огромными булыжниками! Да до подобного даже я в молодости не опускался! Теперь с тобой, - Вирлан шумно сглотнул комок в горле и инстинктивно принял защитную стойку, - я тебе в секретари не записывался! До каких пор ты будешь отлынивать от работы?! Молчишь? Сказать нечего? Вот и молчи, болван безответственный! Нет, мне все это надоело! Все! Меня что, судом присудили нянькой семейной быть?! Достаточно! Отныне все будет по-другому. - Неожиданный переход от воплей к серьезному тону испугал даже больше, чем разрушения, вызванные гневом Тания. - Ты, - он за шиворот выволок меня из-за спины брата и потащил в сторону лестницы, - пойдешь в Акарэю и только попробуй не получить второе место. Первое или третье и можешь оставаться в академии, у меня уже в печенках сидят твои выходки чтобы и дальше их терпеть. До набора будешь сидеть в своей комнате. - Я часто-часто закивала головой и бодро поспешила в сторону своей спальни - там такая чудесная дубовая дверь! Наложить на неё пару десятков охранных чар и можно спать относительно спокойно.
   На самом верху, скрывшись в тени галереи, я затормозила и осторожно выглянула в холл - как это не посмотреть как брата отчитывать будут?
   -Так. Теперь ты. Ностальгия замучила? Каким образом ты дошел до жизни такой, что Ирольталю приходится ночами тебя из каталажек вытас ... я сказал: в свою комнату!!
   Нет, ну его, это представление, думала я, мчась по указанному адресу. И как только Таний узнал, что я подсматриваю?
  
   Два дня я безвылазно сидела в спальне, всеми силами пытаясь перебороть заклинание немоты, посланное Танием. Эффект был нулевой. Попробовала было пристать с проблемой к Вирлану, но даже до его покоев не дошла - была отловлена суровым Хэфео. Последний был милостиво избавлен от немоты насланной сгоряча, что только огорчало еще больше.
   -Леди Велария, ну разве можно было вести себя столь неподобающим образом? - Сокрушенно качал головой Хэфео. - Вы сильно изменились за последнее время, но я и вообразить не мог, что ваши моральные устои так низко падут. Драконы всегда были....
   Знаю-знаю, священными созданиями, светочами мудрости и прочая, прочая, прочая.... Все это книжные сказки! На самом деле они мстительные твари, не гнушающиеся забежать кое к кому на огонек и наябедничать самым откровенным образом! Да какой наябедничать? Возвести самый натуральный поклеп, извратить факты и представить все в выигрышном свете. Одно слово пресмыкающиеся.
   Хэфео продолжал меня отчитывать, а я сердито грызла яблоко, представляя, что это шея Моргрейна, видимо, перестаралась - кусать с каждым разом было все сложнее.
   Демон с ним, с этим прохиндеем хвостатым. Настоящей причиной моего поганого настроения было неизбежное поступление в Акарэю, да еще во время летнего набора. Таковым он назывался только на бумаге, на деле же это были соревнования на звание достойного. В смысле, достойного для обучения в академии, преподаватели которой искренне верили, что грызть гранит науки в этом милейшем заведении есть честь. Но скажите мне на милость, можно ли сравнивать академию и личного Магистра? Я считаю, что нет.
   Но и коварство Моргрейна и Акарэя были мелочами, о которых приятно поразмышлять на досуге по сравнению с открывшейся персоной родителя - эту информацию я всеми силами старалась забыть. Даже почти решилась прибегнуть к специальному заклинанию, но потом решила, что оно того не стоит....
  

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Десятый день третьего месяца лета

   Сквозь плотно сдвинутые шторы уже который день безуспешно пытался пробиться солнечный свет. Он был нежеланным, но очень упертым гостем, чьи старания однажды все-таки возымели успех. Радостно вспыхнув и осветив медленно кружащуюся пыль, тонкий луч проворно скользнул внутрь комнаты, в которой помимо не выдержавшей напора темноты, царили двое: тишина и холод. Ни с тем, ни с другим свет справиться не мог: все, что было в его силах, это осветить мрачные камни стен, пыльные подсвечники, явно несшие исключительно декоративную функцию и ложе в самом центре залы. Единственный предмет мебели был сделан из того же материала, что и стены. Такой же мрачный, навевающий нервную дрожь, он был источником холода, вернее, постаментом, на котором этот источник находился.
   Изваяние в виде спящего мертвым сном старика, даже скорее мумии старца, окруженного и покрытого узорами инея странного цвета. Солнечному свету еще не приходилось видеть черный лед, поэтому тонкий лучик, с каким бы нахальством он не проник в комнату, опасался приближаться к странной статуе. Тем более что рядом с ней ему становилось невыносимо трудно сохранять свое жизнерадостное сияние....
   Внезапно еще одной свергнутой хозяйкой комнаты стало больше, на этот раз капитулировала тишина, не выдержав напора звучания двух голосов и трех пар ног, производивших достаточно шума, чтобы ни оставить безмолвию не малейшего шанса.
   -Сюда. - Герцог был как никогда немногословен. Впрочем, даже хронический ворчун Лигрол старался быть тише мертвой рыбы, а все из-за их спутника. Внешне, человек выглядел как самый обычный, ничем ни примечательный житель Сонорэ - светлые волосы и глаза, высокий рост и волосы, согласно последним веяниям моды, отпущенные до плеч. Все бы ничего, если бы не давящая аура незнакомца - его магия странным образом влияла на окружающих заставляя чувствовать оцепенение и некоторую опаску. Лигрол молчал из-за этого факта, герцог же, как человек, чьи отношения с магией и витаром никогда не были достаточно близки, просто не доверял их спутнику. Впрочем, Дастан рода Вэнберг вообще никому кроме себя любимого не был склонен верить.
   -Я не работаю с давно усопшими, уважаемые. - Человек говорил спокойным, ровным голосом чье действие было противоположно влиянию его магии.
   -Он жив.
   -Да-да. - Несколько нервно подхватил Лигрол. - Этот не помрет пока все соки, все нервы не вымотает. А сколько сил я потратил, откапывая его? Вот этими самыми руками, не приспособленными для грубого мужицкого труда, я тащил этого сморчка из болота....
   -Очаровательно. - Все так же спокойно произнес человек. - Вы уверены, что с этим..., - он задумчиво осмотрел постамент и все, что на нем находилось, - сырьем еще можно работать? - Обращался он исключительно к герцогу, сразу определив, кто главный в этой странной компании.
   -Кто из нас специалист в Магии Разума? - Очаровательно оскалился в ухмылке Дастан.
   -Не вы и, как это ни странно, не я, - пожал плечами человек, - я жалкий дилетант по сравнению с великими учителями Тарлиона.
   -Так докажите что ваше дилетантство достойно той оплаты, которой вы потребовали. - Жестко произнес герцог, занимая позицию у выхода.- Пока что я в сомнении относительно ваших знаний.
   -Сомнение - путь к истине, как говорили философы древности. - Под настороженным взглядом Вэнберга, немолодой гость мрачной комнаты приблизился к неподвижной фигуре старца. На какой-то момент тишина почти вновь заняла свои позиции, но была безжалостно изничтожена сдавленным выдохом сквозь сжатые зубы. Человек зябко стиснул пальцы, отряхивая черное кружево льда. - Он не жив, но и не мертв... Кто сотворил с вашим другом такое?
   -Другом? Да какой из этого маразматичного мозгожора друг?! - В негодовании воскликнул Лигрол, и резко взмахнув рукой, случайно сбил обвешанный пылью подсвечник. - Это наглая деспотичная дряхлая га.... - Одного взгляда герцога хватило, чтобы несдержанная на язык пешка замерла в гневном молчании.
   -Сделавшие это еще поплатятся. - Рука Дастана сама собой переместилась с пояса на рукоять тонкого кинжала. - Так вы не в силах ничего сделать?
   -Я сказал, что он не жив. - Спокойно произнес человек. - Но я также упомянул, что он и не мертв. Что вы хотите знать? Его сны? Мысли? А, может быть, вас интересуют воспоминания?
   -Мне нужно знать, как его разбудить.
   -На этот вопрос я действительно не в силах дать ответа. Но... - Вэнберг приподнял бровь в немом вопросе, - но я могу указать на тех, кто сможет не только рассказать, но и сделать. - Человек задумчиво провел рукой над иссохшим телом, отряхнул вновь появившийся лед и только после этого заговорил: - Тело слишком долго было в разлуке с сознанием...
   -Еще один аристократ. - Презрительно скривился Лигрол.
   -Заткнись, чернь. - Небрежно бросил Дастан. - Продолжайте.
   -Не буду утомлять вас терминами и подробными описаниями, скажу лишь, что для того, чтобы тело и дух воссоединились, вам нужен очень сильный и весьма искусный некромант. Не ниже четвертого порядка, даже третьего.
   -Не так-то просто найти подобного специалиста.
   -Просто нужно знать, где искать. И как.
   -И, разумеется, за отдельную плату я буду знать все нюансы.
   -Разумеется. - Серый и сапфировый взгляды скрестились и тут же разошлись, увидев то, что хотели. - Но некромант это еще не все. Чтобы ваш друг окончательно покинул страну снов, вам потребуются те, кто его туда пригласил и проводил. Без их знаний и искусства все старания будут напрасны.
   -Ну что ж, - холодная улыбка вольготно расположилась во взгляде герцога, - в наши планы все равно входила встреча с ними.... Лигрол! Проводи гостя.
   -Прощайте, уважаемый.
   -О нет, всего лишь до встречи.
   -Как пожелаете. - Человек невозмутимо кивнул, обозначая поклон и... скрывая взгляд. Удовлетворенный и торжествующий.
   Солнечный луч боязливо дрогнул и медленно подкрался к застывшему герцогу. Сапфировый взор был задумчив, но на губах играла довольная усмешка, свидетельствующая о думах весьма приятных.
   -Скоро. Очень скоро Сонорэ будет у моих ног.
   -Вэнберг, - в комнату шагнул мрачный Лигрол, - мне не нравится этот склизкий тип. Откуда ты вообще его достал?
   -Связи, мой недалекий слуга, они являются источником многих удовольствий. А связи с гильдией магов служат еще и для обретения могущества. Ты заплатил этому господину? - Дастан не смотрел в сторону сутулого недомерка, он уже достаточно налюбовался на его постную мину. Иногда герцогу невыносимо хотелось избавиться от пешки, но время подобного удовольствия еще не настало и Вэнбергу приходилось терпеть.
   -Да. Я не понимаю на кой ты отдал ему такую сумму. Дешевле было бы убить и при необходимости нанять нового. Кстати, он велел передать тебе какую-то нелепость. Что-то о том, что некий Магистр Вирлан и Маэстро это одна монета, которая оплатит все счета Марферна. Никогда не понимал, почему вы, аристократишки, так любите подобную ерунду.
   -Ты многого не понимаешь, что неудивительно, если принять во внимание уровень твоего развития. Но есть дело, которому твоя тупость вряд ли сможет навредить. - Герцог все-таки повернулся в сторону разгневанного Лигрола. - Отправь нашего дражайшего эльфийского наемника в мой кабинет, у меня для него поручение. И оно придется ему по вкусу.
   Лигрол, бурча себе под нос ругательства вперемешку с грандиозными по его соображениям планами, исчез за дверью. Проводив мелкое ничтожество презрительным взглядом, герцог в последний раз осмотрел комнату, узрев брешь в щите темной материи штор, он одним движением избавился как от нее, так и от незваного гостя.
   Спустя минуту в комнате вновь было три царицы....
  

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Одиннадцатый день третьего месяца лета

  
   На третьи сутки немота наконец-то была побеждена, амулет для Сворга доделан,- оставалась самая малость - выбраться из дома незамеченной или хотя бы просто без жертв. Для осуществления вылазки было выбрано раннее утро, время, когда Таний трепал нервы соседям, Хэфео разбирался с текущими делами, а слуги слишком заняты попытками выполнения обязанностей не открывая глаз и не прерывая зыбкого марева сна. Зябко кутаясь в плащ и глуша зевки в скомканной ткани, я кралась к черному выходу. И не я одна.
   В этот сонный час из дома пытался улизнуть и Вирлан, он прихрамывал, но шел абсолютно бесшумно, единственное, что его выдавало это тени, беззаботно колыхающиеся на светлом фоне недавно отремонтированной стены.
   -Что, завтракать намылился? - Риан замер, несчастно вздохнул и развернулся. Кислая ухмылка на лице наверное изначально задумывалась как приветливая улыбка. - Я смотрю, тебя подлечили.
   -Угу, - буркнул он, - заклинаниями, зельями, травкой всякой.
   -Ты с травкой поаккуратнее, а то и так как наркоман не первой свежести выглядишь. - Вежливо улыбнулась я. Вирлан только отмахнулся, уж ему-то собственная бледная в синяках физиономия уже точно успела надоесть. - К Своргу хромаешь? - Вирлан кивнул. - Я с тобой. И учти, это не вопрос, а констатация факта.
   -Ладно-ладно, только хватит трепаться - старого веника разбудишь.
   -А он и так не спит. С утра пошел лорду Чентару плешь проедать из-за его болонки. Сдалась же эта собачонка ему, подумаешь траву какую-то сожрала.
   -Не какую-то, а очень редкую и магическую. Таний её пять лет в карпацких пустынях искал.
   Мы вышли на улицу и теперь медленно брели по сонному городу в сторону квартала Чистильщиков, до которого, только сейчас мне пришло в голову, топать и топать.
   -Мы что, пешком?
   -Какая ты наблюдательная. - Съязвил Вирлан. Точно поправляется, поганец.
   -У нас лошади передохли?
   -Какие лошади? В квартале их умыкнут через пять секунд прямо из-под твоей... кхм, седла.
   -Нет, так не пойдет. С тобой, колченогая моя радость, до Сворга мы дойдем только к вечеру. Завтрашнему. - Братец только хмыкнул. - Стой, я сейчас.
   Возвращаться в дом не хотелось, лезть по переплетениям плюща на второй этаж до своего балкона тоже, так что я, не мудрствуя лукаво, просто призвала необходимое и в быстром темпе исчезла с просматриваемой из дома территории.
   -Быстро ты. Но не плодотворно.
   -Побереги свое остроумие для Ирольталя. Вот, это тебе. - В руки Вирлана перекочевала небольшая статуэтка крылатой лошади, выполненная из молочно-белого хрусталя. Точно такая же, но выполненная в черном цвете удобно устроилась у меня на ладони. - Смотри внимательно, второй раз демонстрировать не буду. - Я нежно погладила хрустальную гриву и после некоторых усилий, все-таки наполнила фигурку магией.
   Поднявшийся ветер взметнул наши плащи, недовольно бросил пылью в глаза и закружился внушительным вихрем, жадно поглотившим черную статуэтку. Спустя секунду круговерть воздушных потоков утихомирилась, осыпавшись сорванными листьями под негромкое ржание. Я потрепала на этот раз уже вполне шелковистую гриву и посмотрела через плечо на Риана. Тот покосился на мою любимую лошадку с невыносимой тоской и, не глядя, наполнял свою часть артефакта магией. Это он зря, но предупреждать не буду - пусть сам думает.
   Из вихря, куда более яростного, чем тот, что сопутствовал пробуждению моей любимицы, выскочил белоснежный конь. Не дождавшись пока утихнет ветер, здоровая светлая коняга под громкое ржание и цоканье копыт, устремилась в ближайший переулок.
   -Свет. - Не громко, но властно произнес Вирлан. Конь замер, испытующе посмотрел серебристым глазом и на удивление покладисто побрел обратно. - Где ты взяла этот артефакт?
   -В подземельях Горды, разумеется. Вот тогда, кстати, Таний действительно злился.
   -А почему ты выбрала именно её из пары? - Кивнул в сторону черной лошади Вирлан.
   -Потому что эту кусачую бестию приручить не получилось. - Свет ехидно покосился на меня и попытался цапнуть за рукав, но, схлопотав по морде, отвернулся с откровенным презрением.
   Вирлан вздохнул еще тоскливее и с некоторым трудом взобрался на спину коня.
   -Все сходится. - Печально буркнул он.
   -Что сходится?
   -Все. Поехали, у нас не так уж много времени. Если старый веник заметит твое отсутствие, то у тебя будут проблемы.
   -А почему, собственно, только у меня? Ты же тоже отнюдь не в комнате прибываешь. - Тьма нетерпеливо постукивала копытами по мостовой и рвалась вперед. Знаю, милая, знаю,... я бы тоже сейчас не отказалась полетать, но не время. Вот ночью, когда все уснут, можно будет и развеяться.
   -Я, в отличие от тебя, уже вполне самостоятельный и избавленный от опеки старого веника, Маг. Ты же, в силу своего сопливого возраста, Ювентанию перечить в таком деле как домашний арест не смеешь.
   -Ну это мы еще посмотрим. - Ухмыльнулась я.
   Радости Сворга при виде новенького амулета не было предела. Гном молча смотрел восторженным взглядом на связку из добытых потом и кровью частей Моргрейна, ниток из шерсти единорога и костяных бусин, выточенных из останков грифона. Мне на какой-то момент даже стало жаль отдавать первый собственноручно созданный артефакт, но не успела я углубиться в раздумья, как цепкие пальцы гнома выхватили подвеску из моих рук, и все что мне осталось - это смириться.
   -Прекрасно! Просто замечательно! - На радостях гном даже сделал вид, что не заметил, как Вирлан окопался в его запасах и куда оные исчезают. - Леди, вы покорили мою старую душонку! Требуйте все что угодно....в разумных пределах, разумеется. - Все-таки окончательно расщедриться гному помешала природная скупость его народа.
   О цене я так и не задумалась, а теперь, когда пришло время расчета, у меня не было ни малейшей идеи что можно стребовать с заказчика. В деньгах я не нуждалась, пожизненный прокорм в заведении Сворга тоже не прельщал, а вот его таланты как Чтеца... это могло быть интересным.
   -Проси половину доходов от его лавочки - будешь всегда при деньгах. - Донеслось из-под стойки.
   -Исчезни, меркантильный зануда. - Я проводила взглядом презрительно вздернувшего нос Вирлана, дождалась пока брат не скроется в подсобке и не сконцентрируется на обновлении чар и только тогда спросила: - Как на счет ваших услуг Чтеца? - Гном неодобрительно нахмурился:
   -Ох, девочка, не нужно оно тебе, по правде говоря, но и отказать я не могу. Спрашивай.
   -Вы удивлялись моему имени. Почему?
   -Да потому что редко где сейчас можно встретить тех, кого родители назвали именами древних. Тем более древних вампиров.
   -И что оно значит?
   -Само по себе: часть неделимого.
   -И все? - Я была разочарована. Могли бы и что-нибудь поинтереснее придумать.
   -Такое вот значение у вампирьего "Vel'a'roaia". Твое имя просто немного осовременили и приспособили для разумных рас. - Гном тряпкой смахнул невидимые пылинки с деревянной стойки и принялся переставлять кружки на полке.
   -А что значит имя моего брата?
   -Да то же самое - часть единого целого. - Пожал плечами Сворг. - "Vir'lo'alan" это мужской вариант твоего имени. Можно было бы сказать, что ваши родители не слишком задумывались над тем, кого и как назвать.
   -Бы?
   Глаза гнома ехидно прищурились, он оторвался от наведения порядка и странным, чуть насмешливым тоном поинтересовался:
   -Ты знаешь, как раньше ребенку давали имя?
   -Что тут сложного? Рылись в родословной, искали самого прославленного предка и его именем нарекали. - Нет, надо было деньги просить. Хоть какой-то прок был бы. И кто меня дернул на наши имена загадывать?
   -А еще раньше? До появления Вечных? - Я молча пожала плечами. - Тогда к выбору имени относились гораздо ответственнее. Да что там, этому моменту посвящался целый обряд весьма сложный в своем исполнении: варилось специальное зелье, в которое родители, чаще всего мать, опускали Книгу Имен. У каждого рода она была своя собственная, уникальная как по содержанию, так и по магии, вложенной в нее. Охранялись такие книги куда тщательнее, чем любые фамильные сокровища, ведь в них содержалась судьба всего рода, и это было не просто красивой фразой. Ну да ладно, сейчас их все равно ни одной не осталось, так что не буду дальше о них говорить. - Жуткий грохот из кладовки отвлек Сворга, но поскольку предсмертных стонов, выползших полутрупов и физических разрушений не наблюдалось, он продолжил: - Так вот, Книга эта опускалась в зелье, и все имена, кроме одного, заключавшего в себе участь ребенка исчезали. Такой обряд проводили чаще всего богатые рода, или же те, в которых присутствовали достаточно сильные маги. Бывало, конечно, что иногда называли так как сейчас - придет мамке с папкой в голову красивое витиеватое имечко, нарекут чадо, а оно потом мается, потому как в родовом списке записано как какой-нибудь Мэрмельтерфиан, а на самом деле судьба у него под обыкновеннейшего Бисма. Понятно?
   -Вы сейчас намекаете на то, что наши родители использовали Книги Имен, или на то, что наши имена нам не подходят?
   -Подходят, девочка. Пока вы рядом, они вам как никому другому подходят. Но я к тому говорил, что ваши родители явно применяли подобный обряд, да вот только вместо Книги взяли что-то вроде древних вампирьих легенд. Была там одна с подобными именами, про двух детей магии, что много шуму наделали. - Усмехнулся Сворг.
   Дети магии. Ну ясно что имелись в виду Магистры. И с обрядом даже поразмыслить не над чем, потому как Магистрами рождаются, а значит и имена просто соответственные остались в том самом неизвестном сборнике легенд. Вообще нам с Вирланом еще повезло - могло ведь родителям в голову стукнуть использовать какой-нибудь справочник болезней или ядовитых растений.
   -Да уж, - я вздохнула и стянула из тарелки пару орешков, - не очень интригующе оказалось.
   -Да как сказать, как сказать. - Легко и лукаво улыбнулся гном. - Я сказал, а то, как ты услышала, это уже не моя вина.
   -Так что, был какой-то подвох?
   -Интриги это не мой дар, девочка. Я просто озвучиваю то, что написано на страницах одной старой, и не всем доступной книги.
   -Понятно. - Я не смогла сдержать улыбку. - Значит, все-таки что-то да было...
   -Может быть. А может быть и нет. - Сворг с невозмутимым видом подсыпал в порядком опустевшую миску еще просоленных орехов. - А может статься, что просто час понимания еще не пришел.
   -Как сказал один мой знакомый: время решит.
   -А, этот тот, который вечно юный, то бишь, Ювентаний? - Я подавилась и чуть не слетела со стула. Гном аккуратно приложил меня по спине своим отнюдь не легким кулаком и добродушно утешил: - Не ты одна чужими именами интересуешься. Братец твой давно уже нервы мне мотает, никак, любопытная его харя, угомониться не может. А ведь я не единожды предостерегал его - опасное это дело непосвященным страницы Судьбы листать.
   -И много вы ему рассказали?
   -Много. Но вот сколько он слышал? - Подмигнул мне Сворг. - Это вы, леди Велария, сами у него спросите.
   Неожиданное возвращение к официальному тону было вызвано явлением Вирлана из кладовки. Волосы у него были в паутине, одежда покрыта пылью, а в глазах плескалось раздражение:
   -Слуги у тебя, Сворг, окончательно обленились. Учти: в следующий раз я под тот шкаф колдовать не полезу, если там будет также грязно, как сегодня.
   -Ну так взял бы тряпку, да протер. Не развалился бы. - Сварливо отозвался Сворг. - Пойду проверю, что ты там начародействовал.
   -Недомерок бородатый. - Тихо буркнул вслед Своргу Вирлан. - Проверит он. Можно подумать, что он в моих чарах разбирается, когда даже я не с первого раза понимаю чего наплел...Что ты с него стребовала? - Прекратил ворчать Риан и вперился в меня требовательным взглядом.
   -Вещь нематериальную, но вполне может быть, что полезную. - Ага. Лет этак через пятьсот, когда у меня мозгов достаточно окажется чтобы понять где же гном схитрил.
   -Ясно. Такой шанс прошляпила. - Скривился Вирлан. - Надеюсь, ты хоть не имена загадывала?
   -Отстань, зануда.
   -Раззява.
   -Хам.
   -От хамки слышу.
   -Да пошел ты!
   -Вот именно. - Встал Вирлан. - Я пошел и ты со мной, пока старый веник ничего не заметил.
   Ничего не поделаешь, пришлось признать его правоту, и, попрощавшись с гномом, выходить в грязный лабиринт трущоб. Действуя исключительно в порыве вредности, я отобрала артефакт у Вирлана, но тот об этом еще не знал и преспокойно себе хромал по грязной брусчатке. Я плелась следом, и тихо мечтала о том, чтобы исчезнуть куда-нибудь...в Дион, например. Или чтобы Вирлан исчез куда подальше....
   Видимо, мечтая, я слишком ослабила контроль над своей силой, потому как мое желание почти исполнилось: перед Рианом словно из под земли вырос тип откровенно вольнонаемничьей наружности. Ну или бандитской - разницы между двумя данными кастами в этом районе города не было.
   -Имя? - Мрачно буркнул мужик, коленом впечатывая Вирлана в стену, одновременно приставляя к его горлу нож и рассыпая свободной рукой перед лицом брата какую-то черную дрянь.
   -Вир... - Волна магии отнесла наемника к другой стене, Риан выхватил из воздуха излюбленное ледяное копье и швырнул его в нападавшего. Тот увернулся и вновь двинулся в сторону творящего заклинание Мага. - ...лан рода Эт... - С ощутимым трудом Риан заставил себя замолчать. Ветер донес до меня темное облако с характерным резким запахом горелой листвы и чего-то горького. Если Вирлан вдохнул хотя бы двадцатую долю порошка, то он еще как минимум пол дня не сможет ни солгать, ни промолчать в ответ на прямо заданный вопрос.
   -Ты Магистр?
   -Д-да. - Заклинание бесславно разбилось о щит наемника, но зато на целый миг я смогла увидеть что же хранило тушку нападавшего от повреждений магического характера. Ничего хорошего...для нас.
   Подобные чары использовали личные телохранители императора, и пробить их с одного раза даже очень сильному Магу было невозможно - структура щита либо поглощала часть магии, либо развеивала заклинание на подлете.... Вирлану явно попался не простой обыватель Квартала Чистильщиков. Да что там! На Улицах никогда не водились таким образом оснащенные бандиты.
   -Некромант? - Чары немоты вовремя накрыли Вирлана, но это ничего, кроме привлечения излишнего внимания к моей персоне не дало. Я натянуто улыбнулась в ответ на раздраженный рык наемника и поспешила удрать. Свершиться сему славному действию помешал нож, пущенный мне в спину не иначе как в знак глубочайшей симпатии со стороны преступного элемента. К счастью подарочек меня не догнал - на полпути он развернулся и помчался обратно к хозяину. Наверняка хотел пожаловаться на вредных существ так безжалостно использующих отражающие заклинания. Наемник только скривил губы и на лету поймал орудие убийства за лезвие. Отсеченных пальцев, брызг крови или просто хотя бы малейших признаков неудобства не было,... только широко распахнутые светлые глаза, когда рука Вирлана полная черного порошка прижалась к лицу наемника. Тот дернулся, однако хватка у Мага была крепкой. Про скорость и ловкость с которой братец стащил мешочек с этой дрянью и вовсе говорить не стоит. Я даже засомневалась: а не сидел ли Магистр Вирлан за воровство?
   -Дыши, тварь. - Ну конечно, мои чары немоты и не могли долго продержаться против толченых листьев Древа Откровений. - Цель?
   -Твое похищение. - Одним ловким движением оказавшись за спиной все-таки не совсем шустрого из-за поврежденной ноги Вирлана, мужик накинул веревку на шею своей цели и резко дернул...
   -Э! Похищение и убийство две разные вещи! - Мое возмущение, выраженное вслух, никакого эффекта не возымело, а вот запущенный следом воздушный таран получился вполне действенным. Во всяком случае, рушащаяся стена вынудила наемника отпустить несколько придушенного Мага и отпрыгнуть в сторону от летящих камней. - Кто тебя послал? - Не ответить или солгать наемник не мог. А вот нагло уйти от ответа путем исчезновения во вспышке портала - вполне.
   В воздухе медленно кружилась пыль, мелодично шуршали мелкие осколки камня, скатывавшиеся с баррикады, получившейся в результате обвала. Этот звук немного разряжал атмосферу ожидания последующих пакостей, которых, впрочем, не последовало. Во всяком случае, ни через минуту, ни через пять наемник не вернулся, и я решила, что сегодня Вирлан с ним больше не встретится. На счет завтра такой уверенности не было.
   -Отвратительное начало дня. - Прокашлял Вирлан, вставая на ноги и даже не пытаясь отряхнуться. - Одна маленькая просьба: ничего у меня не спрашивай.
   Я прислушалась к своим ощущениям и вздохнула:
   -Аналогично. - Уже через три минуты я дико пожалела, потому как любопытство исчезать не собиралось. Пытаясь заглушить это гадостное желание устроить Риану капитальный допрос, я даже пожертвовала коня в пользу колченогого братца, но и быстрота, с которой мы оказались возле черного хода в родные пенаты, мало помогла. Крадучись пробираясь к лестнице я всеми силами старалась не думать о том что же такого натворил Риан и кому он, обалдуй такой, мог понадобится?.... От терзаний меня спас Ювентаний. Но лучше бы я и дальше мучилась.
   -Стоять. - Спокойный голос, донесшийся со второго этажа, подействовал не хуже заклинания окаменения. Я рискнула и подняла голову - так и есть, дядя небрежно облокотился на перила лестницы и ровным, без единой эмоции взглядом буравил две пыльные, чуть пришибленные фигуры. - И где вы были?
   Ответ буквально рвался наружу, но я крепко, обеими ладонями зажала рот и отчаянно помотала головой. Вирлан не успел повторить мой маневр, и признание самым подлым образом обрело звуковую форму. Благо еще более менее невинную:
   -Завтракать ходили.
   -Вот как... - Протянул Таний. - И что случилось потом?
   -Мы поспешили домой. - С некоторым напряжением, но Вирлан смог выдать приемлемый ответ. Я согласно покивала и еще крепче прижала ладони.
   -Хорошо же вы спешили. Видимо всю пыль по дороге собрали. - Взгляд Тания немного потемнел. - Вирлан, я разве разрешал тебе покидать пределы комнаты?
   -Нет.
   -А тебе? - Я отрицательно мотнула головой. - Будь добра вслух.
   -Нет. - Казалось бы, плотно сжала зубы, а все равно: - Но я не слишком серьезно к этому отнеслась.
   -Дальше. - И ведь не вопрос, а честный ответ буквально вылетел из меня:
   -Ты не слишком разозлился, и я решила, что можно дня два посидеть тихо, а потом так же тихо заниматься чем угодно. Все равно ты никогда надолго меня не наказывал и наказывать не будешь, так какой был толк сидеть в комнате, когда меня заказчик ждал? - Признание было оглашено и уже ничего не мешало мне зажмуриться и пару раз приложиться головой об стену в надежде, что мироздание сжалится и подарит мне глубокий обморок или даже кому.
   -Интересно.... -Я стукнулась еще раз, но без толку. Таний ухмыльнулся и невинным тоном поинтересовался: - Вирлан, взбесившаяся кровать в моей спальне твоя работа?
   -Н-н-не... Да! - С абсолютно несчастным видом выпалил Риан.
   -Замечательно... Куда ты дел Чашу Сна, которую якобы разбил без малейшего шанса на восстановление?
   -Положил в тайник у себя дома, с целью дальнейшей перепродажи.
   -Прекрасно... Велария, - мне стало плохо, если он сейчас спросит, куда делся его медальон с лунным камнем, то можно заказывать дрова для последнего в жизни костра, - это ты пыталась придушить Вирлана?
   -Я? - Облегчение оттого, что мне не пришлось признаваться в незаконных алхимических экспериментах и их результатах, позволило даже изобразить возмущение: - Да за кого ты меня принимаешь? Я не стала бы его душить, потому что, во-первых: такого слона мне не удержать, а, во-вторых, яд, подсыпанный в ужин гораздо эффективнее! Так что нет, это не я. - И снова я не удержалась: - Хотя придушить его иногда хочется.
   -Великолепно.... - Зеленые глаза чуть сузились, и в следующий миг раздался тихое шипение, переходящее в рык: - Чего вы, двое идиотов, нанюхались, как давно, сколько, кому и что вы уже растрепали?! - Гулкое эхо прокатилось по холлу, испуганно задрожали подсвечники на стенах и цветы в вазах.
   -Никому...
   -Ничего...
   -Это был порошок из листьев Древа...
   -И вообще я тут ни при чем, это все Вирлана наемник спереть пытался!
   Риан открыл было рот чтобы возмутиться, но вместо этого выпалил:
   -Да! - И несчастно добавил: - Ох е-мое... за что мне это?
   -Восхитительно... - Таний развернулся и исчез из виду.
   -Как думаешь, пронесло? - Прошептала я.
   -Понятия не имею, но надеюсь, что да. - Также тихо ответил Вирлан, разворачиваясь в сторону выхода. - Но на всякий случай на глаза ему лучше не попадаться... - Только мы подкрались к двери и ощутили сквозняк свободы, как сверху донеслось:
   -Один - в мой кабинет, другая - в свою комнату! И не дай Небо тебя там не окажется через полчаса! - На этот раз гнев был куда более ощутим. А обледеневшие верхние ступеньки тонко намекнули, что не плохо бы за эти тридцать минут оказаться где-нибудь очень далеко от дома, в котором гневается Магистр Ювентаний.
   В последние месяцы я все чаще стала замечать у себя такую черту как склонность к суицидальным действиям. Открытие, конечно, неприятное, но зато замечательно объясняющее, почему же вместо того, чтобы смиренно сидеть в комнате и готовиться к неминуемому нагоняю я разулась и на цыпочках пошла гулять. Разумеется, к кабинету Тания, потому, как всем известно - предупрежден, значит: вооружен, готов к побегу и дьявольски коварен. И вот как раз ко второму моменту я и собиралась подготовиться. Хотя сперва все-таки выяснить: нужно мне плести веревку из простыней или все обойдется малой кровью вроде продления домашнего ареста до конца столетия.
   Ожидаемых воплей не было, но тем хуже - Таний всегда говорил крайне спокойным тоном именно в моменты наивысшей ярости. Пока мне доводилось видеть это всего один раз, но я буквально чувствовала, что повторное выступление не за горами.
   Прилипая со стаканом (да, такие вот примитивные способы подслушивания; заклинание Ювентаний в первые же секунды раскусит, а так все зависит от того, как долго я смогу стоять под дверью) к теплой деревянной поверхности я мечтала только о двух вещах: чтобы за дверью никого не убили без соответствующего звукового сопровождения и о том, чтобы в меня не попало шальное заклинание. Но, как оказалось, либо драка уже была, либо её не было вовсе, имелся только диалог. В удивительно спокойных тонах, учитывая, что Таний еле сдерживался.
   -Час от часу не легче. Кому ты сдался, похищать тебя?
   -Я б еще знал. - Судя по звуку, Вирлан приложился к стакану, прежде чем снова заговорить. - Если бы просто попытались убить, я бы тебе сразу список написал, а так... ни одной кандидатуры. Не Эвера же это работа.
   -Не знаю. С него станется.
   -Ему же вроде это мелкое недоразумение нужно было?
   -И ты, крупное, тоже. Проблемы у него там какие-то.
   -Обойдется. Проблемы у него так пусть сам и разбирается. - Зло ответил Вирлан. - Что с Комиссией?
   -Ничего утешительного - либо её казнят, либо она поступает в Акарэю. Даже не знаю что лучше. Хотя, честно говоря, с её поведением в последнее время, мне хочется выбрать первый вариант. Ума не приложу, как можно было так измениться за такое короткое время? Эта авантюра с Моргрейном, абсолютное отсутствие осторожности...подобного она не позволяла себе даже в детстве. - Ага, как же! Просто мне везло и видимо слишком много. - Даже если смириться с этим, то её поступление в академию грозит мне немалыми проблемами.
   В комнате на пару минут установилась задумчивая тишина чуть не доконавшая меня окончательно. Если уж Комиссия вынесла в качестве приговора казнь, то ни у кого, даже у Магистра практически нет шанса скрыться. Неизвестно когда и почему, но в карательный отряд этой организации прибился Магистр и отнюдь не слабак-неумеха. Имени этого зверя ни одна душа не знала, но зато всем было известно: если по твоему следу пустили Ловца, то единственное о чем стоит думать, это какие дрова на костер заказывать или где могилку копать. Слуга Комиссии еще не упустил ни одной жертвы.
   -Да что тебе может грозить? Ну разнесет она половину этого заведения, можно подумать у тебя денег на ремонт не хватит. - До меня донесся смешок Вирлана и укоризненный вздох Тания:
   -Тебе лишь бы шутить. На самом деле все не так просто. Если она загремит в академию, то лучшее на что я могу рассчитывать это подтверждение обвинения в воспитании Магистра Мрака. И на этот раз отвертеться не получится: сдерживаться она не сумеет, так что доказательств будет уйма. Казнить меня у них вряд ли хватит силенок, но жизнь испортить могут, а я, знаешь ли, уже как-то привык к размеренному ритму.
   -Так что, Комиссия все-таки не признала её как Магистра?
   -Нет. Они признали её как потенциального Магистра Мрака, а это еще хуже. Так бы они сразу вынесли в качестве вердикта казнь, и тогда уже можно было бы со спокойными нервами, зная, что избежать не получилось, устроить тут всем показательное явление Света Вечности в гневе. Но пока они сомневаются и дали что-то вроде испытательного срока, это при условии, что она поступает в Акарэю под особый контроль.
   -А если нет?
   -Отказ расценивается как признание и тогда на меня натравливают Ловца. Её, сам понимаешь, Комиссия будет казнить демонстративно.
   -Устроить побег?
   -Маловероятно. Если бы еще ваш папаша не нарисовался, тогда еще можно было бы попытаться. К несчастью, Эвер что-то слишком настойчив, и если он выполнит свои угрозы, то Каратель мне покажется пустячком.
   -Перестань. Послушать, так шавка Комиссии для тебя действительно нечто серьезное.
   -Представь себе комара. Этакую мелкую жужжащую кровожадную тварь прихлопнуть которую довольно легко. Вот это мерзопакостное насекомое уселось, скажем, на несущую опору дамбы, что будет если по нему врезать полноценным Молотом Тени? Затопит все вокруг, но это ладно, главное, что в потоке и заклинатель рискует утонуть.
   -Кто тебя заставляет палить из пушки по комарам? Убери его тихо.
   -Тихо убрать Ловца не получится, поверь мне. Чтобы расправиться с таким как он придется разнести половину Сонорэ, а на такие радикальные меры я не готов. Надо полгать, что и ты рисковать не станешь. - Это было сказано не просто утвердительно, а в приказном тоне. Стало ясно, что Вирлан и пальцем не пошевелит, хотя сомневаюсь, что он вообще собирался что-то делать.
   -Ну в молодости для тебя глобальные разрушения не были чем-то сверх тяжелым....
   -В молодости, - перебил дядя Вирлана, - я был слишком самоуверен. Просто так разрушая и не создавая ничего взамен жить невозможно - мир сам обеспечит себе равновесие, убрав наглеца. Вспомни хотя бы что твоя сестра сделала с Марферном. Мне, кстати, не улыбается исчезнуть с лица земли посредством какой-то малолетней недоучки.
   -Хочешь сказать, что еще не расплатился за бурную юность? - Недоверчиво протянул Риан.
   -Это мягко сказано.
   -Так нет никакого выхода?
   -По крайней мере, я его не вижу.
   -Значит, ничего не остается, как обеспечить первый предложенный Комиссией вариант. Только маленькая корректива - убить её мы должны сами. Как того волшебника, Солма или Смельна...имя забыл.
   Что?! Ах ты грязная, паршивая тварюга! Ну почему я не скормила тебя Моргрейну когда был такой превосходный шанс?!
   Стакан в моей руке треснул и с оглушительным звоном осыпался на пол, я даже не задумывалась о том, что меня могут услышать - было бы о чем беспокоиться с такими-то перспективами!
   -Смельна. Хм, а что... Идея не лишена смысла. - Надеюсь, что радость в голосе Тания мне показалась. - Избавимся сразу от нескольких проблем: Комиссия отстанет, Акарэя ничего не выгадает, папаша ваш, опять же, с пустыми руками останется. Да и я наконец-то отдохну. - И этот туда же? - Что мы в прошлый раз сделали? - Деловито осведомился Таний.
   -День Стихии. Списали все на то, что огню было мало тех дров, что дали, и он сам выбрал подходящее подношение.
   -Не подходит. У нас нет целого месяца, действовать нужно в пределах недели....
   -Яд?
   Вот же злопамятная сволочь!
   -Нет. Нужно что-то эффектное и со множеством свидетелей.
   -Как назло ни одного праздника. А может.... - В дальнем конце коридора послышались шаги. Я отскочила от двери как от ядовитой твари и опрометью кинулась в свою спальню собирать вещи.
   Поверить в то, что Риан предложил дяде меня убить, а тот согласился было невероятно сложно, но подслушанный разговор не оставлял ни малейшего сомнения. И пусть кто-то не дал мне узнать способ, которым милые родственнички решили от меня избавиться, покинуть это гостеприимное змеиное логово мне никто не сможет помешать.
   Дубовая дверь звонко врезалась в стену и мгновением позже точно с таким же звуком поздоровалась с косяком. Одежда вперемешку с артефактами, зельями и прочим необходимым в бегах барахлом, косяком встревоженных птиц полетела в сумку.
   Так, оружие всегда при мне, остальное вроде взяла.... Что мне еще помимо исчезновения двух гадов подколодных, родственниками зовущихся, для счастья надо? Мир у нас далеко не бесплатный и вовсе недешевый, значит, нужны деньги. А они у нас где? Они у нас лежат в столе у Ювентания. Плохо. Придется как-то выкручиваться....
   Деликатный стук в дверь оторвал меня от размышлений кого я могу ограбить в ближайшее время и как на этом деле не погореть.
   -Можно? - Вот. Убивец пожаловал. Осталось только второго подождать.
   -Да, конечно. - Судорожно запихивав сумку под кровать левой пяткой я смиренно уселась на пол и вспомнила, каково это быть пристыженной и чуточку (чуточку, а не до крайности) напуганной.
   В комнату шагнул Таний. Спокойный и по виду умиротворенный, в руке он держал серебряный кубок, содержимого не было видно...
   -Встань с пола. Фокус с жалобным взглядом не пройдет. - Пришлось подчиниться, а я ведь так надеялась, что у него совесть проснется. Хотя, откуда? Он наверняка её еще в детстве кому-нибудь по сходной цене продал. - Пей. - Холодный металл ткнулся в мою ладонь.
   -Что это? - На вид кисель киселем. Зелененькая такая бяка из неизвестных ингредиентов. Под тяжелым взглядом Ювентания я не нашла в себе сил отказаться и пригубила подозрительное снадобье. На вкус оказалось очень даже ничего - сладко-кислое.
   -Яд. - Дикий кашель и дрогнувшая рука обеспечили фонтан зеленых брызг. Видимо дикий взгляд и резко побледневшее лицо Тания скорее напугали, нежели насмешили, потому что подлый родственник тут же бросился стучать меня по спине. - И незачем так нервничать. Это чтобы последствия порошка снять. - Угу. Снять. У трупов точно никаких последствий не наблюдается. - Воды призвать? - Надо же какое беспокойство! Да что б я еще раз хоть что-нибудь приняла из рук жителей этого серпентария?!
   -Нет. Не надо. - Прохрипела я, бочком отодвигаясь от дяди.
   -Ладно. Я, собственно, пришел осведомить тебя насчет твоего наказания. - Он что, так и признается? Не верю. - Ты терпеть не можешь многолюдные приемы, верно? - Если зеленый кисель и был против сыворотки правды, то действовал он медленно:
   -Верно.
   -Вот и прекрасно. Мы отвезем тебя в северную резиденцию его Величества. Там сейчас живет императрица, будешь лицом, отвечающим за её развлечения. - Придумали же. Вокруг её Величества всегда множества народа: телохранители, фрейлины, телохранители фрейлин, приближенные особы, их телохранители, гости и их... ну понятно кто, в общем. Свидетелей уйма.
   -То есть личным шутом?
   Таний невозмутимо пожал плечами:
   -Все зависит от тебя. Можешь сама в колпаке с бубенцами носиться, если хочешь.
   -И когда я туда отправляюсь? - Так, не меньше чем через пять дней это явно. Им же нужно приготовиться к смертоубийству - приглашение в резиденцию получить, организовать все на месте... время удрать еще есть.
   -Через час.
   -Что?! То есть, я же не успею собраться. - Катастрофа! Кошмар! Ужас!
   -Успеешь. - Холодно отрезал Таний. - И оденься прилично.
   Так и подмывало спросить на кой черт? Лично мне в каком наряде отправляться на тот свет разницы не было, потакать прихотям убийц не хотелось. Но с другой стороны, чем хорошо платье с широченной юбкой? Да тем, что под него можно надеть бриджи со множеством глубоких карманов, в которые поместятся несколько полезных артефактов, амулетов и зелий. А если еще и набедренные ножны нацепить, то еще и связку кинжалов можно прихватить. И что с того, что я практически не умею с ними обращаться? Главное они будут со мной, а уж запустить лезвие воздушным хлыстом или левитацией не так уж и сложно. Мне б еще гранату осколочную, но здесь такое не производят... досадное упущение, но ничего не поделаешь.
   Таний пришел ровно через час. Одобрительным взглядом окинул мое парадно-выгребное платье и, отправив заклинанием сундук, набитый как попало запиханными тряпками в целенаправленный полет к экипажу, лично пошел провожать свою жертву. Идти было не очень удобно, мало того, что я путалась в ворохе бархата, так еще кинжал на правом бедре умудрился продрать ножны и при каждом шаге задевал юбку. Та подозрительно натягивалась, но Таний, благодарение Небу, ничего не заметил.
   -Господин Таний. - Хэфео подкрался незаметно, и я чуть не загремела с лестницы. Нервы и так ни к черту, а тут еще этот аки тать нощной подкрадывается! - К вам посетитель.
   -Кого там еще принесло? - Недовольно скривился Ювентаний, удерживая меня за локоть.
   -Гость из Диона. - Во взгляде секретаря явно читалось предупреждение.
   -Тот самый?
   -Да. Собственной, должен признать, весьма разозленной персоной.
   -Демон! Как не вовремя. - Я слегка приободрилась. Если Ювентаний сейчас скроется вместе с Хэфео, то я вполне могу успеть скрыться через окно на первом этаже и садами улизнуть в ближайшую лавку телепортиста. А там уже все что остается, это схватить любой и все, поминай как звали. - Проводи её.
   -Не стоит, право беспокоиться. Я и сама спокойно дойду.
   Ювентаний настороженно смерил мою присмиревшую персону недоверчивым взглядом и вежливо улыбнувшись, сказал:
   -Всенепременно. Только вряд ли ты направишься к Вирлану. Хэфео, - секретарь молча кивнул и подхватил меня под локоток, развеивая последнюю надежду на побег, - лично устроишь леди в карете.
   Уныло шагая к выходу через холл, я внезапно почувствовала, как чужая магия полностью пропитала воздух дома. Тяжелая и подавляющая своей силой. Я знала только одно существо с подобной аурой, и встречаться с ним мне не хотелось. По крайней мере, сейчас.
   Карета ожидала меня возле самого дома. Самый обычный экипаж темного дерева единственным украшением которого был золоченый герб Тания на двери. Внутри, развалившись на сиденье посапывал Вирлан, его больная нога покоилась на подушке, что придавало обманчивое впечатление безобидности Мага.
   -Доброго пути, леди Велария. - Как всегда безукоризненно вежливо попрощался Хэфео. Щелкнул замок на двери, карета плавно качнулась и меня под конвоем из спящего брата повезли вполне возможно, что в последний путь.
   Городские дома за окном сменились на картины природы. Деревья вяло шелестели листвой на легком ветерке, и если бы не скрывшееся за тучами солнце можно было бы задохнуться от жары. Небо хмурилось, на горизонте темнели тучи и я дико надеялась, что мы попадем под дождь. Магия магией, но сделать так, чтобы тяжелая карета легко неслась по размытым дорогам занятие на самом деле не такое уж и элементарное. Гораздо проще остановиться в придорожном трактире, откуда еще можно попытаться исчезнуть.
   На крышу упали первые капли, за окном потемнело. Лошади все так же, не слишком спеша, тянули свою ношу.
   -Что ты так нервничаешь? - Не открывая глаз, абсолютно бодрым голосом осведомился Вирлан. Проклятье! Я была уверена, что он спит.
   -Я не нервничаю. Просто мне скучно. Долго нам еще ехать?
   -Долго. - Вирлан потянулся и наконец-то разлепил глаза. - Как ты отразила нож?
   -Что? - Я была так занята своими мыслями, что не сразу поняла о чем он. - Да очень просто: заклинание на вроде зеркала, только пружинящее.
   -Покажешь? - Я пожала плечами. Почему бы и нет, все равно больше нечем заняться. Если только из кареты на ходу не выпрыгивать.
   В руке Вирлана мрачно блеснуло лезвие короткого ножа.
   -Что, мне вот это вот отражать? - Нож был небольшой, но явно острый. Тусклые пробивающиеся сквозь тучи и окна лучи расцвечивали сталь серыми пятнами, что привлекательности железке не добавляло.
   -А чем он хуже любого другого предмета? Наоборот, даже стимул будет.
   Клинок взвился в воздух неожиданно, минуя стадию замаха и зажима в ладони, просто завис над пальцами Риана и в следующий же миг понесся на меня.
   Заклинание возникло быстрее испуга, отраженная серебряная вспышка ринулась обратно и была подхвачена невидимой рукой. Нож плавно покачивался перед лицом Вирлана, на полированной поверхности отражалась невинная улыбка и довольно холодный взгляд.
   -Это была глупая шутка.
   -Кто же шутит с оружием? - Риан сделал практический незаметный жест пальцами, лезвие вновь развернулось в мою сторону. - Поиграем?
   -Почему бы и нет? - Я угрюмо улыбнулась и выставила перед собой ладонь, одновременно оплетая пальцы воздушными нитями.
   Два часа спустя карета изнутри напоминала жертву взбесившихся котов. Деревянные панели были сплошь покрыты длинными и кроткими царапинами, потолок в трех местах пробит насквозь, а над пока еще целым полом острием вниз зависла пара кинжалов. Я тяжело дышала, но могла гордиться собой - над головой Вирлана зияло целых семь тонких щелей, в то время как мне в затылок дуло всего лишь из пяти. Порядком уставший братец недовольно поджимал губы, как оказалось, он очень тяжело переносили проигрыши. Особенно будучи обыгранным "мелкой пигалицей" вроде меня.
   -В последний раз ты жульничала.
   -А ты докажи. - Разминая порядком затекшие пальцы, скривилась я. - Тем более кое-кто в самый последний миг попытался сбить мои нити. Не подскажешь, чья это работа?
   -Не моя. - Насупился Вирлан и стал демонстративно поправлять ногу.
   -Ага, конечно. Это наверное карета на ухабе подскочила.
   -Вот видишь, ты сама все прекрасно объяснила.
   -Вирлан, признайся, что ты жульничал.
   -Еще чего! Это ты хитрила!
   Снаружи уже вовсю бушевала гроза, из-под колес то и дело выплескивались волны грязной воды, но мы упорно ехали вперед. Размытая дорога уже не грозила - под копытами коней с час назад стало доноситься звонкое цоканье. Раскисший тракт остался далеко позади, а вместо пригибаемых ветром деревьев за окном с одной стороны темнела отвесная скала, с другой звенел пахнущий озоном воздух. Горный уступ, который почему-то назывался Павший мост, был довольно опасным путем. Здесь регулярно, несколько раз в год во время летних гроз срывались кареты неосторожных путников, да и в хорошую погоду лошади часто пугались грохота падающих далеко внизу камней, и неконтролируемой силой неслись вперед, часто не успевая поворачивать.
   Небо расколола очередная молния, косые струи дождя атаковали нас с удвоенной силой, холодный ветер злорадно зазвенел в щелях. С дырявой крыши одна за другой срывались капли и звонко падали на пол, расширяя медленно, но верно увеличивающуюся лужу.
   Сквозь гром послышалось испуганное ржание, каретка резко дернулась и так же резко затормозила. Я не удержалась и полетела на пол, но прежде чем приземлилась в лужу, успела заметить мелькнувшее темное пятно со стороны скального уступа.
   -Что за.... - Я не успела даже закончить фразу, как одновременно со следующим толчком нечто рухнуло на крышу, мимо окна вновь пролетело темное пятно, на этот раз я заметила длинный чешуйчатый хвост и мощные задние лапы. С огромным трудом мне удалось встать на колени, но когда я увидела жуткую харю, прилипшую к окну, то с диким визгом вскочила и непроизвольно отшатнулась назад. В спину больно ударилась дверная ручка, харя мерзко оскалилась мелкими зубами и царапнула когтями стекло.
   -Это скальные скроги. Пока мы внутри, они ничего нам не сделают....мать тв... - Карету вновь тряхнуло, но на этот раз в бок. Пол накренился, меня вдавило в дверцу, по спине, сквозь доски ощутимо ударили, и в следующее мгновение произошло сразу несколько вещей: звон разлетевшегося окна перед моим лицом потонул в громе, карета накренилась еще сильнее и я поняла, что опоры у меня больше нет. Падая в проем, там где еще секунду назад была дверь я видела только кроваво-алые глаза твари, заползающей в карету.
   В самую последнюю секунду пальцы вцепились в порожек, Вирлан бросился ко мне, но был отброшен мощным хвостом скального скрога. Его силы оказалось достаточно, чтобы тело Риана обмякло, глаза закрылись, а кинжалы, не удерживаемые более вниманием Мага, рухнули вниз. Сталь врезалась в дерево, слишком близко для того, чтобы нервная система смогла сдержать непроизвольное желание убрать пальцы из под удара. Этот рефлекс стоил мне разжатых рук и полета в серую пропасть.
   За долю секунды все ощущения прошлого падения в бездну завладели разумом и как тогда, я не нашла ничего более подходящего, как мысленно провопить заклинание портала.
  
   Состояние мыслить разумно вернулось ко мне не ранее чем через вечность после довольно жесткого, но не смертельного приземления. Смелости открыть глаза и узнать где нахожусь, я набиралась невообразимо долго. Картины вставали одна страшнее другой, от попадания на дно ущелья, до перемещения в мир Валерии.
   Постепенно, когда нервные окончания полностью пришли в норму, я смогла ощутить, что ни дождя, ни удушливого отсутствия магии не наблюдается. В наличии было: тепло и очень знакомый запах пыли, витающей в сухом воздухе. Как будто меня угораздило приземлиться в библиотеку....
   Удивление оказалось сильнее страха, и только распахнув глаза я с ужасом напомнила себе, что чтобы ни случилось все лучше чем быть убитой родственниками. Никаких экстремальных условий вокруг не наблюдалось. Впрочем, пола тоже, только бесконечные полки с книгами и одно узкое окно чьих верхних и нижних границ я не видела. Нюх меня не подвел - местом приземления послужила библиотека, а вместо посадочной площадки широкий барельеф над входной дверью. Последнее я выяснила, свесившись вниз головой со своего насеста в попытках осмотреться более подробно.
   На мое счастье в хранилище знаний не было ни души. Еще не хватало доказывать хозяевам, что я просто дух-хранитель какого-нибудь древнего и жутко магического фолианта, а не подлый вор и расхититель. Спускаться на темный паркет оказалось не так-то просто - двери были высотой метра в три, до ближайшего стеллажа не дотянуться, левитировать после падения боязно. Вот и сидела я уже минут двадцать, силясь перебороть свой страх. Пока побеждал именно он.
   За окном синело чистое вечернее небо без малейшего признака надвигающейся или уже прошедшей грозы. В библиотеке стояла звенящая тишина, сперва она была даже уютной, но по истечении еще часа начала казаться мрачной и угрожающей. Последнее было выше моих сил, и я уже собралась с духом, чтобы левитировать вниз (даже глаза закрыла дабы не видеть приближающегося пола), как тишину развеял тихий скрип и звук шагов. Дверь с чинным стуком захлопнулась, и все смолкло. Хотя нет, из-под моего импровизированного насеста донеслось рассерженное сопение, закончившееся тем, что стол напротив входа явственно задымился, а за тем и вовсе в секунду осыпался пеплом.
   -Проклятье! Они еще будут учить меня дипломатии.... Какая к ядреным демонам дипломатия, когда все что нужно это усыпить замок противника, пробраться внутрь и за шкирку вытащить на свою территорию главного. Ну на кой тратить время на никому ненужные переговоры, когда есть такой действенный и неоднократно проверенный метод?! - Обладатель хриплого, откровенно простуженного голоса вышел из-под козырька и медленно, как на эшафот поплелся к уцелевшему столу. Мне удалось разглядеть только длинные черные волосы, заплетенные в аккуратный низкий хвост и спину в темно-синей мантии. Пришелец раздраженно грохнул толстым томом по крышке стола, уселся на чуть дымящуюся лавку и со стоном опустил голову на ветхий фолиант. В возмущенной тишине библиотеки проскрежетало: - Достали. Брошу все к такой-то матери и смоюсь, пусть здесь все рушиться. Все равно так жить невозможно....
   Стенания несчастного были прерваны приоткрывшейся дверью и служанкой, притащившей поднос с дымящейся кружкой.
   -Ваше Высочество, ваше лекарство.
   -А отравы нет? - Чье-то больное высочество даже голову не повернуло в сторону перепуганной девушки.
   -П-простите, ваше Высочество, я должна идти. - Юное создание, основательно побледнев, пулей вылетело из библиотеки, не забыв прикрыть за собой дверь.
   -Идти она должна.... Как же это не пожаловаться придворному Магу, что принц окончательно сошел с ума. Прямо такая беда будет. - Его Высочество ухватился за кружку, в свете заходящего солнца и мягко горящих светильников блеснул наруч. Очень знакомый.... - Гадость какая. - Буркнул он, отхлебывая. - Лучше бы и впрямь яду принесли.
   -Это в смысле: мертвые не болеют? - Над моей головой просвистел здоровенный фолиант, и, встретившись с неприветливо-твердой стеной, разлетелся бумажный фейерверком. Как же это я могла забыть о скорости реакции его Высочества Фарлэкса Дионского? Спасибо еще не молнией облагодетельствовал. - Полегче! Мое убийство без свидетелей тебе вряд ли простят.
   Лекс ехидно улыбнулся и, скрестив руки на груди, встал под моим насестом. Выглядел надежда Диона отвратительно: бледный, с синяками под болезненно горевшими глазами, покрасневшим носом и нездоровым румянцем на скулах.
   -Кого я вижу. - Прохрипел он.
   -Ну уж точно не свой больной бред. - Улыбнулась я. - Лекс, что они с тобой сделали?!
   -Причесали. - Гадюка и та бы сдохла от зависти ощутив яд, заключенный в изменившимся до неузнаваемости голосе.
   -Кошмар! Какие подлые дионы! Ты меня снимешь отсюда? - Как можно жалобнее попросила я, особых стараний прикладывать не пришлось. Дион только ухмыльнулся и протянул руки. Сперва показалась, что он предложит мне спрыгнуть, но все оказалось гораздо безопаснее: Лекс очень быстро и аккуратно сдернул меня с козырька воздушной петлей, и уже у самой земли мягко поймал на руки. Я не удержалась и крепко его обняла. Даже не представляла как же сильно по нему скучала!
   Кажется, Лекс улыбался, да и чего ему грустить? Я существо забавное и безобидное, бесконечно очаровательное и покорное,... если со мной правильно обращаться.
   -Я, конечно, безумно рад тебя видеть, - начал Лекс, не торопясь меня отпускать, - тем более в таком виде, но каким образом ты здесь очутилась? - Темно-фиолетовые глаза ехидно прищурились. Я мысленно расплылась умиляющейся лужицей - как же можно было забыть этот едкий взгляд неповторимого цвета?
   -Из кареты выпала. Когда меня убивать везли. - Абсолютно счастливым голосом поделилась я. Лекс почему-то основательно взгрустнул....
   -Так, и что ты натворила в этот раз?
   -Я? Абсолютно ничего такого катастрофического. Все было вполне мирно, и никто не пострадал. Почти. - Уточнила я, вспомнив выбитый зуб Моргрейна и пронзенное горло Вирлана - сущие мелочи по сравнению с тем, что было мне уготовлено. - Просто дядя с Рианом решили меня убить, чтобы Комиссия на пару с папашей не добрались до меня и Танию не пришлось бы показывать всем что такое конец света в отдельно взятой империи. Вот. А вообще считай, что я просто по тебе очень соскучилась и пришла в гости.
   -Н-да.... - Тяжело вздохнул Лекс и пересадил меня на стол. - А скажи-ка мне, почему Комиссия тобой заинтересовалась? И с чего вдруг твои родственники решили радикально от тебя избавиться?
   -Да это не интересно! Лучше расскажи как у тебя дела?
   -Рия, - тот самый необыкновенный взгляд оказался подозрительно серьезным, - не уходи от ответа.
   -Я и не ухожу. Просто тебе вряд ли будет интересно слушать о том, почему Комиссии так не нравится перспектива появления Магистра Мрака.
   -Действительно, а что плохого в грядущих масштабных разрушениях? - Невинно прохрипел дион, усаживаясь рядом со мной. - Для полноты картины не хватает только возрождения Кровавого Легиона.
   -Смотри, накаркаешь. На самом деле все было бы не так плохо, если бы меня не угораздило попасться на глаза одному человеку в определенный момент времени. Или хотя бы не оглушать его.
   -Достаточно. Ничего больше не желаю знать! - Поднял руки Лекс.
   -Молодец. Так как у тебя дела?
   -Как я полагаю, получше чем у тебя. - Дион тоскливо посмотрел на разбросанные листы и щелкнул пальцами. В одно мгновение разрозненный бумажный снег превратился в аккуратненькую стопку перетасовывающихся листов, занятых поиском своего места.
   -Я смотрю, тебя подучили.
   -Если бы просто подучили! - Убито вздохнул Лекс. - Они всерьез занялись моим воспитанием. Им, видите ли, все-таки не помешает второй принц.
   -Тебя, разумеется, не спросили.
   -Разумеется. - Из коридора донеслись звуки двух голосов. Парочка явно переходила от стадии разговора на повышенных тонах к выяснению отношений с помощью подручных методов. - Опять эти...учителя. Пойдем. - Дион встал сам и с легкостью снял со стола меня.
   -Куда?
   -Ну ты же хотела экскурсию. - Заговорщицки улыбнулся он.
   От этой улыбки ноги к меня стали подозрительно подгибаться, но я волевым решением изгнала слабость и радостно улыбнулась Лексу. Небо! Как же оказывается я скучала без него!

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тринадцатый день третьего месяца лета

   На улице бушевала гроза. Косые струи дождя яростно бились в серую твердь замковых стен, вспышки молний освещали сторожевые башни, но были не в силах изгнать темноту щербатых провалов бойниц. Ветер сердито завывал и бился в окованные железом ворота. Бесполезно - хозяева замка не принимали гостей. Даже таких настойчивых....
   По ту сторону серого камня, где гроза была не властна внести свои коррективы в окружающее пространство, мрачная атмосфера настороженного ожидания правила бал. Никто из присутствующих не прерывал звенящей тишины, ни единое движение не тревожило затхлый воздух подземелья. Только неровно горящий в центре неясно прочерченной пентаграммы огонек сопротивлялся общей статичности. Он подрагивал то почти угасая, то вспыхивал беспечно освещая лица четырех посетителей обшарпанной комнаты. С удовольствием отражались всполохи в сапфировом взгляде, с не меньшей радостью они сверкали в скучающем синем взгляде эльфа и даже стыдливо меркли в его темных волосах. Брызги света тянулись к этим двум, но с презрением игнорировали ссутулившуюся фигуру, стоявшую ближе всех к центру пентаграммы и уже с откровенной боязнью осторожно кружились в пыли, не спеша приближаться к существу человеческой расы. Его черты лица любовно скрадывала тень, не давая строптивому источнику беспокойства помешать обладателю ничем ни примечательной внешности.
   Внезапно, абсолютно бесцеремонно, тишина была прогнана. Но она не обиделась, ведь изгнали её оружием, признанно прекрасным....
   -Сколько еще нам потребуется ждать, пока ты соблаговолишь справиться с подобием разума этих примитивных тварей?
   -Не торопи меня. - Лигрол злобно зыркнул на недовольного герцога и подбросил в огонь серый порошок подозрительно напоминающий пыль. Пламя покорно приняло подношение и благодарно вспыхнуло ярче. - Если конечно не хочешь чтобы скроги поужинали старикашкой.
   -Я бы не назвал Магистра Вирлана стариком. - От ровного голоса человека огонь тревожно пригнулся к полу и словно защищаясь, стрельнул искрой в сторону говорившего.
   -Вздор! Ему три сотни лет. Для человека это уже граница. - Огрызнулся Лигрол.
   -Не согласен.
   -С чем?
   -С тем, что у тебя есть хоть какие-то зачатки здравого смысла. - Решительно одернул отвлекшуюся пешку герцог. - Мы ждем прибытия Магистра-некроманта, а ты чешешь языком, как баба в торговых рядах.
   -Магистра.... Вот увидишь, этот хваленый Маэстро уже рассыпается на части.
   -Заткнись и делай свою работу.
   Пламя протестующее зашипело, взвилось вверх и резко опало. Корявые линии на полу засветились, когда огонь потек по ним как кровь по венам и словно сердце равномерно забился в центре. Воздух наполнился грозовой свежестью, раздался треск и яркими вспышками затанцевали блики вновь растревоженного огня.
   -Он идет. - Прохрипел Лигрол. Ему было крайне сложно удерживать заклинание, но сдаться он не мог. Теперь только смерть могла бы прервать магическую связь с тремя скальными тварями, насильно превращенными в слуг.
   -И не один. - Слова человека слились с новой вспышкой, в центре которой оказалось тело "гостя". Пришедшего с подарком.
   Скальный скрог хищно ощерился и зашипел. Одними звуковыми эффектами он явно не собирался ограничивать свое недовольство, прыжок в сторону ближайшего непонятного существа вытянувшего его из привычной обстановки стал явным тому доказательством.
   Не обращая внимания на улепетывающего от "подарка" Лигрола, Дастан склонился над неподвижно лежащей фигурой.
   -Вы уверены, что это то, что нужно? - В голосе звучало отчетливое сомнение. - Я уже видел его раньше и как-то не заметил за ним выдающихся способностей некроманта.
   -Не стоит придавать слишком большое внимание его заурядной внешности, уважаемый. Этот с виду скромный молодой человек может быть так же опасен как вовремя необнаруженная болезнь. - Герцог лишь пожал плечами и кивнул эльфу. Тот, так и не проронив ни слова, ловко скрутил руки Мага за спиной. Веревке, блокирующей магию было уделено должное внимание, равно как и ошейнику с теми же свойствами.
   -Подними его. Магистру-некроманту такого ранга не следует валяться подобно бездомному бродяге. - Позади герцога пронесся запыхавшийся колдун, за ним по пятам, пригибаясь к полу и воинственно шипя, следовал скрог. Дастан недовольно скривился и, когда пару мгновений спустя компания все в той же последовательности приблизилась к нему, несколькими точными движениями устранил бессмысленную суету. Лигрол полетел в одну сторону, скрог с кинжалом в горле в другую, с мельтешением было покончено. - Прибери за собой. - Бросил Вэнберг тяжело дышащему колдуну.
   -Было весьма неосмотрительно ослаблять контроль над разумом этих агрессивных зверюшек. Да и пентаграмму следовало вычерчивать точнее, тогда никто кроме Мага здесь не оказался бы.
   -Если ты такой умный, то чего тогда сам все не сделал? - Огрызнулся Лигрол. Человек равнодушно смерил взглядом раскрасневшееся вспотевшее лицо колдуна и ровным тоном ответил:
   -Потому что мне платят не за это.
   -К вопросу об обязанностях. Все готово.
   Герцог лично привел гостя в сознательное состояние, отвесив ему пару неслабых затрещин.
   -Превосходно. - Губы человека изобразили улыбку, но глаза так и остались равнодушными. - Господин Маг. - Позвал он.
   Маг не поднял головы, но атмосфера в комнате изменилась. Теперь к полумраку добавился холод, сперва пол, а затем и стены стали покрываться инеем. Обычными белоснежными кристаллами замерзшей влаги и если бы не скорость, с которой они завоевывали пространство, их можно было бы и не заметить.
   -Он колдует. - Настороженно пискнул Лигрол, отступая назад. - Этот паразит колдует даже связанный!
   -Утихомирьте своего слугу-паникера, герцог. А лучше отошлите прочь. Если он испугался незначительного выплеска магии, то при дальнейших событиях ему и вовсе не стоит присутствовать.
   -Но он колдует! - Не унимался Лигрол.
   -Кретин. Это просто эмоции Мага, они не могут причинить вреда. И чему тебя только учили? - Вэнберг презрительно глянул на трясущегося колдуна и отвернулся. Уделять внимание черни, когда перед ним со склоненной головой стоит сам Маэстро? Как минимум недостойно.
   -Умерьте ваш гнев, Маэстро, у нас есть предложение которое вполне может оказаться для вас небезынтересным. - Человек, чье имя так и осталось не оглашенным, сменил равнодушие на деловитость.
   -Что за предложение? - Маг все также недвижимо стоял, казалось, что голос не принадлежит его телу. Холодный и равнодушный он подошел бы скорее похитителю, нежели пленнику.
   -Ваша жизнь в обмен на ваши услуги. Верните дух в тело нашего друга, это ведь такая малость для мастера вашего уровня.
   -А с чего вы взяли, что у вас есть обещанная мне плата? - Все так же не двигаясь глухо произнес Маг. - Моя жизнь при мне и я не чувствую в вас всех сил её забрать.
   -Поменьше гонору, Маэстро. Против металла вы бессильны.
   -Неужели? - Маг поднял голову и Вэнберг непроизвольно попятился. Герцогу еще не доводилось видеть подобного взгляда: темно-каряя радужка была почти полностью скрыта под тонкой завесой искрящегося золотом инея. Ни единой эмоции не отражалось в глазах пленника, лишь пустота призывно ухмылялась из черноты зрачка.
   -Ваши веревки точно справятся с его магией? - Уже далеко не так насмешливо спросил Дастан у человека. Чем-то эти двое были похожи, оба равнодушные, источающие силу и заставляющие держаться наготове....герцог пока не знал кто из них опаснее, но оставаться рядом с ними ему уже абсолютно точно не хотелось.
   -Непременно. Возможно, господин Маг еще просто не ощутил всех тонкостей ситуации?
   -Возможно, их не оценили вы? - И хотя пленник вопросительно приподнял брови, на его лице все так же не было никаких чувств.
   -О нет, уважаемый. На вас сейчас столько сдерживающих чар, что уже через час вы почувствуете нехватку витара....
   -Идиот! Он же Маг! - Взвился Лигрол. - Для него внешняя магия ерунда. Он сам её источник!
   -Герцог, если вас не затруднит. - Под взглядом человека Лигрол сам, не дожидаясь действий Дастана, предпочел замолчать и слиться с обстановкой. Всей своей сущностью он ощущал, что затея ничем хорошим не закончится..... - Я продолжу. Чары сдерживающие как поступление витара, так и его выброс. Вы задохнетесь, но не от того, что не сможете вдохнуть, - человек приблизил свое лицо к равнодушным глазам Мага и тихо произнес: - а потому что не сможете выдохнуть.
   -И как же, по-вашему, я должен был выполнять свою работу? - В голосе Маэстро мелькнуло злорадство. Всего на пару мгновений, но оно ощерилось мелкими зубками. И пусть они не впечатляли размерами, но вполне были способны отхватить изрядный кусок.
   -Все просто. У вас будут свободны руки, большего вам не понадобится.
   -А если я откажусь?
   -Простите, Маэстро, - человек искренне удивился, - я же все объяснил. Вы умрете от своей же магии.
   -И что вы будете с ней делать, когда она вырвется на свободу? - Злорадство откровенно скалилось из темноты зрачка. - Вам хватит способностей её удержать?
   Человек молчал...рассеяно. Видимо такого поворота событий он не предвидел.
   -Но вы же умрете... - Как-то неуверенно произнес он.
   -Какая мелочь. - Откровенно ухмыльнулся Маг. - Поверьте, сделать подобную гадость мне не так уж и сложно. Я вижу удивление? Ах да, вы же не рассчитывали что поймаете сумасшедшего Мага.... Но раз уж вам так повезло, - ядовито улыбнулся некромант, - то я предлагаю вам пересмотреть предмет оплаты. И поживее, потому как вы сами верно подметили: времени у вас всего час.
   -Что вы хотите?
   -Мы так не договаривались. - Опасения опасениями, но платить некроманту герцог не собирался. Его кошелек и так изрядно опустел, благодаря стараниям безымянного знатока вампирьих чар.
   -Вам нужен результат?
   -Я не собираюсь платить. - На идеальном лице Дастана появилось выражение недовольства. - Найдите мне другого некроманта, а от этого избавьтесь.
   -Может стоит сперва узнать что ему нужно?
   -Узнайте. - Посоветовал Маг. - Моя цена не так уж и высока.
   -Не слушайте его!
   -Заткнись, чернь. Что тебе нужно, Маг?
   -Мелочь. - Иней во взгляде некроманта потемнел. - Одна жизнь. Чья - можете выбрать сами.
   В комнате воцарилась давящая тишина. Но не успела она должным образом обосноваться, как голос герцога изгнал её обратно:
   -Ладно. Ты её получишь. - Уверенно произнес Дастан, недобро поглядывая на Лигрола.
   -Договорились. Показывайте тело. - Маг выпрямился неожиданно легко. Даже связанные руки похоже не вызывали у него неудобств.
   Тот, ради кого затевалось похищение Магистра-некроманта, мирно покоился на своем каменном постаменте рядом за плотной стеной скрывающих чар. Тело старика все так же было покрыто черным панцирем игольчатого льда, жадно поглощавшим и без того скудное освещение...
   -Все что нужно, это вернуть его дух в тело. - Уже гораздо увереннее, чем несколько минут назад произнес человек. - Это в ваших силах?
   -В моих. - Маг смотрел на тело не больше секунды, но все, что ему нужны было знать, он увидел. - Но стоить это будет дороже. - Равнодушный взгляд прошелся по трясущемуся в дальнем углу Лигроле, задел надменное лицо герцога, задержался несколько дольше на напряженной фигуре человека и остановился, впившись в настороженные глаза эльфа. - Четыре жизни вместо одной. - Испуганно соскользнули с запястий веревки, со стоном рассыпался серебряный ошейник, холодная улыбка замерла на губах некроманта. - И плату я возьму вперед.
   Никто не успел среагировать, прежде чем Маг раскинул руки выпуская на волю злость. Яростно взвыл ветер, подхватывая взявшиеся словно из ниоткуда осколки льда. Задрожали стены не в силах справиться со стихией, мелкое крошево камня присоединилось к смертельному танцу льда и, обретя достойную пару, ринулось на четыре замершие в немом ужасе фигуры.
   ...Светлая магия не только создает, разрушает она ничуть не хуже темной, нужно лишь знать как и куда её направить. И если бы человек, так неосторожно предложивший воспользоваться Магистром Вирланом, сказал герцогу о слухах, плотным плащом, укутывавшим фигуру самого молодого Мага, то Дастан Вэнберг трижды подумал, прежде чем соглашаться...
   Ярость, обличенная в магию, не могла насытиться какими-то четырьмя жалкими жизнями и она пошла дальше, туда, где лежал старик. С невероятным грохотом разлетелся черный лед, и вместе с облаком ледяной пыли наружу вырвалось что-то еще. Оно было куда более темным, чем мрак на дне глаз некроманта и гораздо более опасным, чем бешеный танец камня с замерзшим неистовством.
   -Вы хотели его дух. - Громко крикнул Маг. - Я его вызвал. - За его спиной с грохотом обрушился потолок, отрезая путь к выходу. - Оставляю вас наедине, - на лице Мага расплылась злая ухмылка, - друзья мои. - И исчез во вспышке портала....
   ....Но если бы он задержался всего на несколько секунд, то смог бы увидеть как серые глаза загорелись удовлетворением.... И как черное облако чужой силы нашло себе новое вместилище...
  
  

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тринадцатый день третьего месяца лета.

   Экскурсия по замку плохо отложилась в моей памяти, а все потому, что Лекс, конспираторская его душонка, шарахался от каждого жителя монаршего дома. Дворец оказался далеко не безлюдным, так что тайные переходы я еще осмотрела, а вот в тронный зал так и не попала. В конце концов, от постоянного мельтешения панелей, рычагов, и белоснежных стен у меня окончательно потерялось ощущение реальности, так что когда мы шагнули на улицу под своды вечернего неба, я только облегченно вздохнула и рухнула на ближайшую лавку.
   -Не рассиживайся долго, мы еще слишком близко от дворца. - Сочувственно сказал дион, резкими движениями снимая мантию и запихивая её тут же под каменное сидение.
   -Не жалко халатик-то? - Лекс только скривился:
   -Видеть его уже не могу. Меня еще пытались заставить надеть запасной комплект официальных регалий монаршего отпрыска. - Пожаловался он, усаживаясь рядом.
   -И чего ты отказался?
   -А куда я этот металлолом дену? Их не продашь, не потеряешь и даже в колодце не утопишь. Абсолютно бесполезный хлам.
   -Тебя что, так и не наделили всеми правами дионского принца?
   -Нет, конечно. - Отмахнулся Лекс, пытаясь расцепить шип наруча и кружева моей юбки, от которой, к слову, не помешало бы избавиться. - Зато обязанности свалили с чистой совестью.
   -Можно подумать ты их исполняешь. - Фыркнула я, оглядываясь по сторонам. Не смотря на то, что мы находились, по словам Лекса в центре города, сквер был пуст. После секундного раздумья ворох тяжелой ткани под недоумевающим взглядом темно-фиолетовых глаз отправился следом за мантией диона, но складываться компактно отказался и торчал неопрятным комом из-под лавки. Ну и пусть его, главное, что балласт сброшен.
   -Как я вижу, к собственному убийству ты подготовилась. Пойдем, я знаю место, где нас никто не найдет. - Дион легко поднялся и поманил меня за собой. Мы шли сквозь парк, и ничего кроме деревьев не было видно, но только до тех пор, пока Лекс не вывел меня к старой полуразрушенной башне. Строение упрямо прорывалось сквозь зеленый полог листвы и, не смотря на осыпавшиеся местами стены, с гордой надменностью возвышалось над нашими головами. Слой пыли возле входа был безжалостно поврежден, оголяя белизну камня с серебристыми трещинами букв неизвестного мне языка. Башню можно было бы принять за творение эльфийских мастеров, если бы не хищность, сквозившая в каждом обломке барельефа и мрачная насмешка осыпающихся, но все еще стоявших ровно стен.
   -Это что?
   -Это к вопросу о моих обязанностях и их исполнении. - Дион невозмутимо шагнул в темный провал входа и, разумеется, я пошла следом. Внутри была лестница, она уползала за опорную колонну, не давая понять, куда же все-таки ведет. Ступеньки под ногами скрипели, нервировали, негодующе сыпали трухой, но рассыпаться не спешили. Я покорно поднималась следом за небрежно шагающим Лексом и старалась не слишком откровенно цепляться за каменные перила - единственный предмет чья устойчивость не вызвала сомнений. Негоже будущему Магистру Мрака бояться какого-то там полета с лестницы, сломанных костей или шеи....
   -Тебя назначили сторожем этой развалюхи?
   Очередная ступенька ехидно скрипнула и ощутимо дрогнула, я плюнула на имидж бесстрашного Мага и схватилась за перила обеими руками.
   -Именно. - В голосе диона не было смешливых ноток, он был абсолютно серьезен и невозмутим.
   -Серьезно?
   -Серьезней некуда. Я - Страж Осенней башни.
   -Я ничего не поняла.
   Дион обернулся, полюбовался на мою недоумевающую светлость и соизволил-таки объяснить:
   -В Дионе есть четыре башни: Зимняя, Весенняя, Летняя, ну и вот эта, Осенняя. Каждая из них играет свою уникальную роль и является источником незаменимых вещей.
   -То есть?
   -То и есть. У дионов, когда-то давно, еще до первого перемещения, стороны света обозначались не только как север или юг, но еще и как время года. Это было связано с особенностями того мира, какими именно не знают даже архивариусы и короли, не то, что такие несознательные дионы как я. Так вот, времена года, в свою очередь олицетворяли: царствование, зарождение нового, расцвет и гибель. Башни назывались по аналогии с этими олицетворениями....
   -Так выходит, что ты Страж гибели? И чьей?
   -Тут не имеется в виду, что я охраняю нечто сверхразрушающее. Сама понимаешь, подобное мне никто и никогда не доверит.... - Лекс замер, я оторвалась от созерцания дыр в ступеньке и посмотрела на причину остановки. Это была каменная дверь с орнаментом из грубо обработанного алого янтаря на который дион и уставился как некто рогатый на новые ворота. После короткой заминки он провел ладонью над запыленными камнями, и шустро отскочил на три ступеньки вниз, оттесняя и меня от подозрительно загудевшей двери.
   Неимоверно мощная волна магии прошлась по старинным камням, вспышка света на мгновение ослепила, а когда зрение вернулось...двери больше не было ровно как и самой башни. Только приземистое одноэтажное строение со ступенями внутри, уходившими куда-то под землю.
   Из проема открывался вид, которого просто не могло быть. Вместо зеленого ковра древесных крон внизу раскинулись острые скалы, холодный горный воздух пощипывал глаза, в сером вечернем небе парили странные белые птицы, чьи пронзительные крики разбивали звенящую тишину.
   -Где мы? - В подставленную ладонь медленно опустилась крупная снежинка и тут же растаяла, не справившись с теплом кожи.
   -В Дионе. - Лекс говорил невозмутимо, но его глаза ехидно мерцали.
   -Но.... - Вместо слов дион подтолкнул меня обратно на несколько ступенек вниз, вновь вспышка и смена пейзажа. Теперь была та же самая башня, но лес стал иным. Мрачные хвойные деревья куполом смыкали колючие лапы, и только сквозь небольшой просвет можно было увидеть непривычно серое небо. Света было мало, поэтому я не сразу разглядела развалины зданий, на которых могильным памятником и стоял лес, ближайший мощный ствол разорвал каменное кольцо колодца, узловатые корни по-хозяйски подвинули обломки стены.
   -Это тоже Дион. - Одно короткое движение, вспышка и теперь уже гораздо быстрее привыкшие глаза. Опять горы, но теперь от появившегося порога убегала вырубленная в скале лестница, она терялась среди выступов и замирала далеко внизу у небольшого серого пятна на темно-зеленом фоне. Город и тоже давно разрушенный. - И это. - Всплеск света и водная гладь вокруг, хранящая под своим плотным покрывалом очередные покинутые строения. - Все, что ты видишь это Дион. Огрызки миров оставленные на память после их смерти и перемещения нашей расы.
   Под водой медленно плыли полупрозрачные, призрачно светящиеся рыбы - единственные хозяева покинутого города, редкие водоросли нежно обвивали стройную женскую фигуру, застывшую в мраморе скульптуры. И не единого звука, даже вода не смела, потревожить своим плеском тяжелую атмосферу одиночества и смертной тоски - одинаковую во всех, за исключением первого, являвшегося мне родным, миров.
   -Сколько их?
   -Кто знает? - Пожал плечами Лекс, присаживаясь на пол и опуская руку в прозрачную воду. - Как Страж я могу открыть шесть, как самоубийца еще пять. Летняя башня пускает в восемь, там города, которые покорились Диону добровольно и где живут дионы вперемешку с изначальными жителями. Весенняя открывает проход в места, где никто не живет, но где находятся рудники, пастбища и тому подобные необходимые места для жизни и функционирования королевства. Зимняя это сам дворец, я подозреваю, что из него можно попасть в любой из нижних миров, но как это сделать понятия не имею.
   -Так ты Страж мертвых миров?
   -Не совсем. - Уклончиво буркнул Лекс, продолжая нарушать спокойствие водной глади. - Это не миры в полном понимании этого слова. И здесь тоже есть живые существа.
   -А разумные расы? - Вместо ответа Лекс молча поманил меня пальцем обратно в башню.
   Новый город на первый взгляд был так же безлюден, как и предыдущие, разве что только отличался лучшим состоянием. Здания, мостовые и даже фонтаны были целыми и невредимыми, только в том месте, где возвышалась Осенняя башня, булыжник был выворочен, а ближайшее строение лишено одной стены.
   На бортике фонтана сидел парень самой обычной наружности эльфийского полукровки. Светло-золотистые волосы и тонкие черты лица делали его похожим на эльфа Дня и только уши подкачали - они были человечьей формы. Представитель разумной расы вертел на пальце шнурок с парочкой ярких бусин и был занят созерцанием серого неба. Он бы, наверное, так и сидел себе спокойно, если бы Лекс не запустил обломок камня в его сторону. Я даже не успела моргнуть, как снаряд оказался зажатым в тонких пальцах полукровки, а сердитый серебристо-серый взгляд направлен на нас.
   -Надеюсь, рядом с тобой стоит мой обед, иначе я оскорблюсь.
   Я на всякий случай вспомнила как плетутся огненные плети Сваафа и шагнула чуть в сторону и назад за Лекса.
   -Облизнись, Хаэ. - Усмехнулся дион. - А еще лучше, улыбнись леди.
   Блондин так и сделал. Блеснули клыки. Я мысленно посетовала, что в свое время не выучила парочку полезных заклинаний, и пришибленно прошипела:
   -Ты куда меня притащил, мерзавец?
   -Ну ты же спрашивала про разумные расы обитающие в подведомственных мне мирах. Хаэ хоть и ненормальный, но вполне разумный вампир.
   -Конечно ненормальный. - Надменно протянул Хаэ. - Кто же еще вместо того, чтобы разодрать глотку Стражу будет с ним разговаривать?
   -Так это... - В серебристых глазах вампира блеснула насмешка. - это Тарлион?!
   -Приятно знать, что нас еще помнят вне пределов родины этого наглеца.
   Мне стало как-то нехорошо.... Вампиры существуют, Дион как матрешка хранит в себе черт знает сколько осколков чужих миров, в папаши затесался Мрак Вечности, под чьим благословением всю эту кровожадную шабашку якобы изничтожили... мне срочно нужно что-то жизнеутверждающее и неизменное! Но где это взять, если даже волосы Лекса не похожи на воронье гнездо, а поражают непривычной опрятностью?!
   -Но как?! Черт побери, как на протяжении стольких лет ни одна живая душа не узнала, что вампиры все еще есть?!
   -Почему не узнала? - Улыбнулся Лекс. - Уж несколько дионов точно знают с кем в разведку ходят.
   -Вы их что, как оружие используете?!
   -Нет, конечно. Только в разведке и то не всех. Тут знаешь, сколько свихнувшихся с голодухи поистине кровожадных тварей? Вот их-то мы и не используем.
   -Это только до тех пор, пока с вами кто-нибудь в конфликт не вступит. Тогда-то вы преспокойно используете их. - Небрежно обронил вампир. - Тем боле, что прецеденты уже были.
   -Это же... - Я уселась прямо на брусчатку и неосознанно обхватила голову руками. - Немыслимо! Небо, это же равносильно ядерной боеголовке вместо стула!
   -А ты думала их просто так детьми Мрака зовут? Фарлан, я и не знал, что там на свет еще появляются такие очаровательно-наивные создания. - Донеслось до меня мурлыкание Хаэ. - Успокоил бы ты её, а то еще свихнется ненароком.
   -Во-первых, не слушай этого кровососа и успокойся, а то ты уже заговариваешься. - Дион легко поднял меня на ноги, отряхнул и усадил на бортик фонтана, потеснив надменного вампира. - Во-вторых, вампиры это еще не самое страшное, что есть в Осенней баш...
   -Ты ей еще про пожирателей душ расскажи, чтоб совсем наверняка. - Недовольно прошипел Хаэ и небрежно оттолкнул Лекса, наклоняясь надо мной. - Вампиры это самая жуть, запомнила?
   -Не льсти себе, Хаэ. - Скептически скривился дион за спиной вампира.
   -А ты не лезь. Какой из тебя Страж если ты сюда нервных девиц тащишь даже не потрудившись предупредить их что они здесь увидеть могут? Мне, знаешь ли, пугалом работать удовольствия не доставляет.
   -Это кого еще ты сюда таскал? - Хаэ со своими нотациями напомнил мне Тания тем самым вернув из подступающей истерики на грешную землю.
   -Неужели оклемалась? - Удивился вампир. - Ну надо же, в кои-то веки без обмороков обошлось.
   -Никого я больше сюда не таскал. - Жестко произнес Лекс и вампир как-то неожиданно покорно замолчал, только недовольно посмотрел на диона.
   -Ладно. Ты опять из дома удрал? - Неожиданно резко сменил тему Хаэ, устраиваясь рядом. Я тут же передвинулась на метр в бок, какое никакое, а расстояние и пространство для маневра. Не то чтобы я сомневалась в том, что Лекс так просто даст своему клыкастому приятелю мною закусить, но перестраховаться все-таки лучше - как говорил Таний про вампиров: помрачающее заклинание это хорошо, но осиновой дубинкой по зубам вернее. Собственно, это единственная мера против якобы вымерших жителей Тарлиона, о которой мне успел поведать дядя.
   -Нет, это я удрала, а он просто погулять вышел. - Фыркнула я. - Ты же сказал, что не охраняешь ничего опасного, а это тогда что? - Вампир, в которого я ткнула пальцем демонстративно сложил руки на груди и приготовился слушать оправдания Лекса. Тот несколько замялся, явно не зная, что сказать.
   -Долго ты мяться будешь как жертва перед первым укусом? - Не выдержал Хаэ, спустя пару минут. - Давай, Фарлан, говори все как есть, признавайся во всех грехах и я пойду спать, время позднее, а я уже устал от тебя. Или мне самому рассказать?
   -Можно подумать ты больше меня знаешь. - Фыркнул дион, в ответ Хаэ только равнодушно пожал плечами и жестом предложил его высокоблагородию Стражу поделиться информацией. - На самом деле все просто....
   -Ну да, Тарлион это такая немудреная мелочь. - Не удержалась я.
   -Кто бы говорил. - С намеком протянул дион и выразительно зыркнул своими умопомрачительными очами. Я тут же предпочла заткнуться, пока про мое магистерство не стало известно каждому второму вампиру. - Меня действительно назначили Стражем Осенней башни, данный факт неоспорим, так как заверен придворным Магом и самим Его Величеством, все отражено в Летописи Королевства и расторжению не подлежит. То есть все законно, так что не надо ухмыляться. - Я тут же сделала серьезный вид, а вот вампир так и остался сиять своей зубастой усмешкой.
   -Тогда в чем подвох?
   -Да, Фарлан, просвети это наивное существо. - Мне стоило большого труда и громкого вопля инстинкта самосохранения не попытаться спихнуть в мутную воду эту кровососущую ехидну. - А то заморочил голову девушке, зачаровал нежными улыбками...
   -Прикуси себе язык, Хаэ. - Ласково оскалился Лекс. - Это наивное создание само кого хочешь заморочит и зачарует. Так вот, обязанностями меня осчастливили с чистой совестью и спокойным духом, как думаешь почему? - Неожиданно развернулся ко мне дион.
   -У них случилось массовое помрачнение рассудка? - Лекс только махнул на меня рукой и сам ответил на свой вопрос:
   -Да потому, что они и не думали, что я смогу эти обязанности выполнять.
   -Маленькая поправка: не выполнять, а использовать в личных целях. - Скромно произнес вампир.
   -Какая разница?
   -Большая, но тебе, как Стражу, конечно виднее. - Весь вид вампира прямо-таки кричал о смирении перед сильными мира сего. Неудивительно, что Лекс не сдержался.
   -Хаэ... - Всего один взгляд и предупреждающий тон выбили все пренебрежение из глаз вампира.
   -Ладно-ладно, молчу.
   -На врата башни были наложены запирающие заклинания. Это случилось сразу после последнего перемещения, и было сделано под давлением тогдашней королевы с полного одобрения придворного Мага. Обычно такие вопросы решает король, но он к тому времени был толи мертв, толи где-то пропадал, так что решение оградить гиблые миры от Диона принимала мать наследника. В основу заклинания легло два момента никак не могущих сочетаться в повелителях дионов - единственных существах, имеющим власть над башнями. - Лекс замолчал, и я снова встретилась взглядом с чернильной тьмой его глаз.
   Два элемента для запирающей магии...очень сильной и долговечной... это могли быть только кровь и магия, достаточно мощная, чтобы не рассыпаться при взломе первой половины замка. И они действительно не могли воссоединиться в отпрыске королевского рода Диона, те, кто запечатывали башню были в этом уверены абсолютно. Но не могли же они, в самом деле, не позаботиться о таком маловероятном, но все-таки случившимся факте как рождение Фарлэкса? Вероятность приближалась к нулю, вообразить такое тогдашний король наверняка и в страшном хмелю не смог бы, но маг, тот должен был, просто обязан добавить третью часть замка как раз на такой вот немыслимый случай.
   -Магия и кровь властителей Диона. - Неуверенно произнесла я, все еще думая о третьей части. Хаэ молча пару раз хлопнул в ладоши и отвесил насмешливо-небрежный поклон. - Это-то понятно. Я даже могу предположить, откуда ты узнал про заклинание, но как тебе удалось его взломать?
   -Ты не веришь в способности своего друга? - Ехидно поинтересовался вампир. - Фарлан, да в тебе сомневаются! Неужели ты стерпишь такое оскорбление? - Лекс проигнорировал подначку, он был слишком занят задумчивым созерцанием моей персоны. После несколько затянувшегося молчания он наконец-то изрек:
   -Ювентаний действительно неплохо тебя обучил. Хаэ потребовалось три месяца изучения придворной библиотеки, чтобы дойти до разгадки.
   -Тоже мне авторитет. - Не удержалась я. Нет, ну в самом деле, что может знать какой-то там отрезанный от мира вампир по сравнению с ходячим и говорящим источником знаний возрастом в пару тысяч лет?
   -Ты зря смеешься, этот вампир не только зубоскалит, он еще и весьма ответственный пост при разведке Велемира занимает.
   -Настолько ответственный, что мне поручили поиски пропавшего младшего принца. - Несколько зло буркнул Хаэ. - Которого, впрочем, мне так и не удалось найти, хотя он маячил перед моим носом не один месяц.
   -Хватит лелеять уязвленную гордость. - Отмахнулся Лекс. - Помнишь досадный инцидент в доме герцога? - Вновь обратился ко мне дион.
   -Само его существование досадный инцидент, говори прямо.
   Солнце садилось, холодный ветер неласково трепал волосы и бросал пригоршни пыли в лицо. Погода не располагала к длинным пространным разговорам.
   -Наручи. - Просто сказал Лекс. - Они принадлежали Фарлану, первому королю Диона в этом мире. Придворный маг зачаровал их как ключи Крови и Силы, а после ритуала один из них куда-то исчез, по легенде Свет Вечности забрал один из них, чтобы вся мерзость, заключенная в Осенней башне никогда не смогла вырваться в этот мир.
   -Это кто еще мерзость? - Тихо скрипнул зубами Хаэ. - Мы, по крайней мере, расы целиком не искореняли.
   -Просто не успели.
   -Ну и что? Вы.... - Пока вампир с дионом обсуждали кто больший гад, я молча думала о том, как же это все-таки в духе Тания спереть такой артефакт как ключ от кладовки с оружием у и без того опасной расы. Хотя нет, это дядя скорее Эверу мстил, гораздо реальнее, потомку как по большому счету Ювентанию всегда было начихать на общественность в целом, но вот подстраивать подлянки отдельно взятым членам этой самой общественности он обожал!
   Лекс с Хаэ вяло переругивались, когда я наконец-то вернулась в сумасшедшую реальность, где вампиры были такими же настоящими, как и младшие принцы Диона.
   -Ты мелкий безответственный паршивец.
   -На себя посмотри, клыкастый скандалист.
   -Все это замечательно, но если вы заметили, то на улице холодает, а ночевать здесь, - я кивнула на раскинувшие мрачные тени опустевшие дома Тарлиона, - мне почему-то не хочется.
   -Ах да, ты, клыкастый скандалист, принес? - Поинтересовался у вампира Лекс.
   -А как же, паршивец, стал бы я приходить в это проклятое место только за тем, чтобы повеселить твою физиономию? - Недовольно бурча, Хаэ вытащил из кармана стопку основательно потрепанных листков размером с половину ладони. Тонкая бечевка раскрошила хрупкие края бумаги и блеклый текст местами исчез.
   -Это все?
   -А чего ты хотел? - Удивленно-презрительно приподнял брови вампир. - После вашего пришествия от библиотеки Тарлиона остались только легенды. То что ты держишь в руках бледная тень былого величия, поблагодари своих богов и меня заодно, что я вообще достал. Соваться в частные собрания небезопасно и ты знаешь это не хуже меня.
   -Так это действительно все? - Недоверчиво прищурился Лекс и прежде чем я успела рассмотреть что же это за столь редкая и ценная была писанина, дион удивительно быстрым движением спрятал листки за пазуху. Скорости его реакции можно было только позавидовать потому как нам с Вирланом таких способностей не перепало, спасибо папаше с его непонятным составом крови.
   -Все. - Хаэ злорадно блеснул клыками и, не прощаясь, скрылся в ближайшем темном переулке, благо тени подкрадывающегося вечера обеспечивали подобную возможность.
   -И что это было?
   -Да так, ерунда. - Махнул рукой дион, и подтолкнул меня вперед. - Потом как-нибудь расскажу. - Мы шли явно в противоположную сторону от башни и с каждым шагом углублялись в территорию кровососущих тварей, чьи характеры вряд ли изменились в лучшую сторону за века заточения.
   -Но выход же там. - Вечерние тени ласково оплетали стены и медленно ползли к гостеприимно открытой двери.
   -Ты так торопишься обратно?
   -Нет, но как же ...
   -Брось. - Бесшабашно-мальчишеская улыбка блеснула на лице Лекса. - Неужели тебе не хочется побродить по Тарлиону?
   -Я не хочу чтобы меня покусали.
   -Для комаров уже холодновато.
   -Зато для вампиров нет. Не прикидывайся дурачком, Лекс, я хочу быть уверенной, что еще смогу отомстить родственникам.
   -А ты действительно этого хочешь?
   -Не задавай глупых вопросов.
   Тарлион медленно погружался во мрак, хищно скрипела висевшая на одной петле дверь и только темные провалы окон безразлично взирали на нас. Холодный ветер крепчал с каждой минутой, немилосердно забирая остатки тепла из одежды, волосы на затылке уже в который раз сделали попытку встать дыбом и, в очередной раз потерпев неудачу, отчаянно дернулись за особо мощным воздушным потоком.
   -И что ты собираешься делать? - Вежливо поинтересовался дион, уверенно сворачивая в особо темную подворотню.
   -Еще не знаю. Может затаюсь на пару лет, а потом устрою всем тут кузькину мать.
   -Иногда, как сейчас, я не совсем понимаю, что именно ты говоришь, но зато готов оказать посильную помощь. Особенно если она понадобится тебе за пределами Диона. - С намеком закончил Лекс, краем глаза я заметила его ухмылку и еле сдержалась чтобы не фыркнуть. Вместо этого, неожиданно даже для себя я предложила:
   -Если тебе так нужно исчезнуть из отчего дома, то поступил бы в Акарэю. Теперь тебе ничего не мешает колдовать, так что можешь спокойно присоединяться к волшебствующей братии. - Лекс с сомнением приподнял бровь и недоверчиво буркнул:
   -Ты случаем не про Академию, в которой одни неудачники учатся, говоришь?
   -Я говорю про Высшую Академию Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного. Предел мечтаний любого посредственного или нуждающегося в укрытии волшебника. Чему-нибудь полезному тебя там вряд ли научат, но зато пару-тройку лет отдохнешь, а там глядишь, отец про тебя и вовсе забудет.
   -Ну это вряд ли, у старого паразита память хорошая. К тому же что ему помешает меня оттуда увести силком?
   -Может быть то, что Акарэя находится в другом государстве, где твой папенька не так влиятелен? - Брусчатка под ногами перестала пестреть коварными выбоинами, скрытыми в наступающей темноте, да и грубый, словно обожженный темный камень сменился на светло-серые пластины. Окружающие дома приобрели более цивилизованный вид, утратив следы запустения,...по всему выходило, что продвигались мы вглубь жилой территории вампиров, что особому расслаблению не способствовало. Хотя, судя по поведению Лекса, который даже и не думал таиться, вампиры если и не вымерли полностью, то этот район покинули точно. Я надеюсь.
   -Боюсь Велемиру наплевать на всю политику и отношения с Сонорэ, никаких особых благ от империи Дион не получает, так что соблюдать законы чужой территории он, скорее всего, не будет.
   -Тогда тот факт, что из Акарэи уйти можно только в случае отчисления либо смерти?
   -Чьей смерти? - Мы вышли на небольшую площадь, в центре которой возвышался шпиль, на его вершине вяло трепыхались какие-то тряпки мало похожие на стяги, если только те не были в форме штанов.
   -Ученика, чьей же еще?
   -Ну знаешь, обучение штука опасная как для ученика, так и для учителя. В процессе всякое может случиться. - Неопределенно махнул рукой дион. - И куда, по-твоему, я мог бы поступить?
   -Вот уж не знаю. Хотя... - Мои знания об Акарэе были смутными и отрывочными, это была даже не достоверная информация, а слухи и россказни, которые я в свое время услышала абсолютно случайно. Ювентаний отдавать меня в этот рассадник магических недоразумений до недавних событий не собирался, поэтому и просвещать на данную тему не спешил. Можно было бы поинтересоваться у Вирлана - непосредственного гостя сей "благословенной" обители знаний, если бы его не сожрали те горные твари. Хотя, кого я обнадеживаю? Такую тварь как мой братишка ни один хищник не осилит. - Я слышала, что есть факультет на который берут бывших наемников. Что-то вроде боевых магов с упором на вспомогательные средства типа меча и прочих колюще-режущих предметов с дополнительной магической поддержкой.
   -Ага, видел я этих боевых магов. - Фыркнул Лекс. - Перед дракой всегда демонстрируют всем желающим свое заколдованное оружие и непомерную храбрость, а стоит только заварушке начаться как тут же выясняется что "магические источники тут неподходящие" или "вражеские амулеты больно сильны". Что-то мне не хочется на этот факультет идти.
   -А законным младшим принцем Диона оставаться хочется? Будешь в тепле и сытости подле папенькиного трона на привязи сидеть и мух молниями расстреливать, дабы монаршую корону не засиживали. - Укоризненный взгляд фиолетовых глаз напрасно пытался подействовать на мою совесть. Конечно, я могла бы сделать вид, что мне стыдно, но зачем? Я сказала правду, а если Лексу это не нравится, то, что ж, ничего не могу поделать.
   -Вот чтоб тебя туда же послали. - Наконец не выдержал дион. Я только смиренно вздохнула:
   -Уже, Лекс, уже. Кстати, а почему тебя клыкастый Фарланом обзывал?
   -Вот сейчас дойдем и я тебе покажу, все равно знал что спросишь.
   Никуда не спеша мы медленно брели по пустым улицам Тарлиона, только тоскливые завывания ветра были нашей компанией. Прогулка закончилась как-то неожиданно, дион просто встал на месте и, запрокинув голову, стал изучать ровную стену ближайшего здания. Никаких вывесок, окон с интригующе мелькающими занавесками или еще чего интересного не наблюдалось, неудивительно, что я удивилась такому пристальному внимаю.
   -Ты сможешь залезть на крышу или мне стоит тебе помочь? - Не отрывая взгляда от еле белеющего в темноте парапета, поинтересовался Лекс.
   -А зачем?
   -Ну, например за тем, что сзади тебя стоит голодный вампир и явно хочет тобой закусить.
   -Очень смешно. - Скривилась я и на всякий случай оглянулась через плечо. Никого там не было, только ветер остервенело боролся с подкрадывающимся сзади туманом. - Придумай что-нибудь получ... - Договаривать я не стала просто потому, что некому было меня слушать. На том месте, где еще мгновение назад стоял дион, теперь было пустое место, даже следов не осталось. - Ну и куда этот обормот делся?
   Обормот не объявился ни через минуту, ни через две. Я уже начала нервничать, но тут заметила нечто, что заставило меня прийти в состояние тихо подкрадывающейся паники: туман, эта на первый взгляд безобидная субстанция целеустремленно тянулась ко мне. На второй, куда более пристальный, стало ясно видно, что серая муть имеет слишком уж общие черты с кровными чарами Полора. Яркая россыпь искр витара неудержимо тянулась в сторону туманной сердцевины, прямо в голодно распахнувшуюся серую пасть...
   Решив что хватит с меня пассивного наблюдения я развернулась и приготовилась в быстром темпе уходить с этого гостеприимного места, как поняла что ничего не выйдет - коварный и явно хищный туман успел подобраться ко мне со всех сторон. Медленно, словно наслаждаясь моментом, серая муть заполняла все выходы и поднималась все выше, первые потоки сырого воздуха дотронулись до незащищенных ладоней, и вместе с опустошающим холодом я почувствовала что лечу. Причем последнее ощущение явно имело вполне четко сформированный источник,... который ох как огребет у меня за подлые шуточки!
   Полет был недолгим и закончился вполне закономерным приземлением моего бренного тела на отнюдь не мягкую крышу, что хорошего расположения к вконец обнаглевшему диону не добавило. Испуг быстренько испарился под натиском раздражения, я была уже почти готова кроваво мстить за подобное испытание моих нервов на прочность.
   -Фарр-р-рлэкс! - Прорычала я, дион только недоумевающие приподнял брови и показательно отряхнул руки.
   -Прежде чем ты начнешь изображать из себя оскорбленную фурию позволь заметить, что иногда лишним словам стоит предпочесть действие.
   -Ты, ошибка природы, мог бы вместо того чтобы нелепо шутить сразу сказать что здесь такая же пакость как в том городишке. И уж тем более не исчезать так нагло! - Я не сдержалась и пнула Лекса, тот привычно увернулся и обиженным тоном буркнул:
   -На тебя не угодишь. То ты дергаешься как благородная девица оставшаяся одна в злачном месте, то бесишься как...
   -Я, между прочим, именно что благородная! У меня даже титул какой-то есть! - Дион снова увернулся от моей ноги и, вспрыгнув на парапет, ловко перескочил на следующее здание и уже с безопасного расстояния позволил себе ухмыльнуться:
   -Н-да?
   -Да! - Рявкнула я.
   -А толку? Все равно ведешь себя как мелкое хулиганье на выгуле.
   -На себя посмотри. - Уже почти мирно процедила я. В самом деле мне стоило бы даже поблагодарить диона за то, что своей "шоковой терапией" избавил меня от нервного напряжения. Все-таки хорошее здоровое раздражение однозначно лучше взвинчено-настороженного состояния, так что можно и не обращать внимание. - Эй, ты куда? - Пока я была занята таким важным делом как размышление на тему "простить или побить" дион не стоял на месте, он, преспокойно шел по крыше, явно направляясь к следующему зданию, на которое я попасть без посторонней помощи не смогла бы. Магию использовать не хотелось - я еще не настолько умело заметаю следы, чтобы колдовать в Тарлионе. Это пусть Лекс потом мучается, хотя было у меня подозрение, что как Стражу ему сойдет с рук все что угодно, и тем более никто не станет его преследовать.
   -Что уже соскучилась? - Хмыкнул дион, но притормозил.
   -Безмерно. - Перелазить с одной крыши на другую нужно было через довольно высокий парапет. Это всякие там дионы могли перепрыгивать такие препятствия как нечто незаметное, нам же, будущим Магистрам пока приходилось использовать руки и ноги, которые скользили и никак не хотели принимать устойчивое положение на гладком камне.
   Моя борьба с архитектурными изысками вампиров закончилась тем, что я чуть было не сорвалась в небольшой зазор между зданиями и умудрилась снести коленки. Хорошо еще Лекс вовремя вспомнил, что такое совесть и вытащил меня обратно.
   Неодобрительно глядя на кровоточащие ссадины, он только покачал головой и тихо буркнул:
   -Только этого еще не хватало.
   -Вот только не надо мне говорить, что вампиры на запах слетятся. - А ведь могут, но ладно, буду надеяться что все обойдется...
   Лекс ничего в ответ не сказал, просто вежливо, но твердо взял меня за локоть и потащил в сторону следующего здания. Вот так, местами перелезая самостоятельно, местами будучи перекинутой, другого слова не подберешь, я исследовала кровельные материалы древнего города якобы сгинувшей кровожадной расы.
   Прогулка завершилась тем, что я, не без добровольно-принудительной помощи диона была спущена обратно на улицы Тарлиона, но на этот раз никакой угрозы не наблюдалось. Тихо шелестели укрытые высокими стенами от ветра деревья, да немилосердно потрепанные временем стяги жалко трепетали над нашими головами. Там, где растительность наступала на светлые камни домов, снежным крошевом белели в темноте обломки статуй, они были такими мелкими, что определить исходную форму изваяний не представлялось никакой возможности. Мрачная тишина окутывало это место незримой мантией, притягивая настороженные взгляды во тьму меж искореженных стволов и зарослей высокой травы.
   И именно туда, не слушая протестующего писка, меня потащил Лекс. Он уверенно пригибался, избегая столкновений с низко нависающими ветвями, и легко шел вперед, даже не замечая травяной преграды. Я же постоянно спотыкалась, потому что идти когда ноги оплетены зеленой гибкой сетью занятие не из легких. Не знаю за что, но флора Тарлиона меня невзлюбила, хорошо если и местная фауна была аналогичного мнения. А то ведь если все живые и наверняка клыкастые обитатели исчезнувшего города проникнуться ко мне нежными и, скорее всего гастрономическими чувствами, то не видать мне счастья на этой проклятой земле. Хотя, оно мне надо?...
   Ответить на этот вопрос мне помешала остановка Лекса и последующее столкновение моего лица с его спиной, из-за которой выглядывать я не спешила - мало ли что послужило причиной.
   -Мы пришли.
   -Угу. - Буркнула я и рискнула высунуться из-за своей защиты.
   Среди деревьев стояла скульптура. Со своего места я видела прямую мраморную спину, чьи по-мужски уверенные линии скрывала длинная, ниспадающая к ногам накидка, которая при более пристальном взгляде оказалась волосами. В районе головы и шеи камень был испещрен трещинами, хищно щетинились острыми гранями сколы, светлое крошево обломков мелькало в темноте. Чем ближе я подходила, тем точнее было видно, что все эти повреждения дело когтей и клыков, характерные парные царапины наводили на мысль, что увековеченный в камне мужчина был, мягко говоря, нелюбим кровожадной расой.
   Несколько шагов и я смогла увидеть лицо статуи. Что ж, чего-то именно в этом роде я и ожидала.... На меня смотрел Лекс, мраморные губы изгибались в знакомой язвительной полуулыбке и, даже запертый в камне, его взгляд был далек от царственного пренебрежения - выражения столь любимого монаршими семьями практически всех разумных рас, зато лукавство и хитрость практически неприлично прорисовывались в прищуре.
   Холодный камень под моими пальцами лишний раз напомнил: живая копия из плоти и крови стоит рядом и не стоит сердцу так сжиматься, словно это могильная статуя Фарлэкса Дионского. Кто-то другой столь же ехидный и упрямый жил многие года назад, правил Дионом и ушел, чтобы больше никогда не вернуться.
   -Это и есть он? Тот, кого вампиры видят в тебе?
   -Учитывая внешнее сходство, полагаю что да. Но вряд ли вампиры видят во мне действительно Фарлана ло-Ревварр - Правителя Диона принесшего им вечное заточение.
   -Так уж и вечное?
   Рука Лекса деликатно отвела мою от лица скульптуры и прижала к теплой щеке. Холод медленно отпустил внутренности, и, кажется, даже оцепенение слегка сдало свои позиции. По крайней мере, я смогла повернуть голову и заглянуть в непроницаемые темные глаза.
   -Дать свободу покоренным может только Повелитель и Страж Осенней башни. И поверь, я не собираюсь выпускать этих алчущих крови существ. Пусть Дион меня не принял, но мне-то он все равно остался домом, хоть и не тем, в который я жажду возвращаться.
   -А твой отец? - Пальцы уже не кололо льдом, но отнимать их от живой кожи не хотелось, поэтому я просто стояла и старалась не смотреть на бледный мраморный лик, вызывающий тоску и какое-то необъяснимое чувство потери.
   -Есть легенда, что Повелителем может быть только один дион, и этим дионом был первый правитель. Время от времени, когда магия королевской крови начинает угасать, он приходит чтобы исправить положение или защитить своих подданных от опасности, когда этого не может сделать король. Эту древнюю историю знает любой дион. - Ехидно прищурился Лекс, слегка потерявшись щекой о мою ладонь, как большой кот.
   -Но я-то не дионка. - Невольная улыбка вырвалась у меня из-за довольного вида парня, и сразу как-то у самой на душе потеплело. - Хотя, кто знает... Так все вампиры зовут тебя Фарланом, или только этот Хаэ так шутит? - Лекс прекратил улыбаться, тоскливо вздохнул и решительно отпустил мою руку.
   -Все. Им это кажется забавным. И знаешь, - он повернулся лицом к изваянию, задумчиво пробежался пальцами по изувеченному мрамору, ненадолго замолчал, изучая насмешливое выражение своего предка, и только тогда закончил: - мне кажется, что с тех пор как я стал полноправным Стражем, царапин на его шее стало больше.
   -Я удивляюсь как твоя до сих пор цела. - Не удержалась я. Лекс только вздохнул и тихо буркнул:
   -Бегаю быстро и с местными не часто встречаюсь, вот и весь секрет.
   -А как получилось, что статуя Фарлана стоит здесь, в Тарлионе, а не украшает какой-нибудь сквер вблизи королевского замка Диона?
   -Понятия не имею. - Пожал плечами Лекс и смахнул пыль с мраморной макушки. - По одной из легенд именно на этом месте он погиб, по другой статую преподнес в дар вампирам тогдашний придворный маг - что-то у него там с Фарланом не заладилось и он решил так отвести душу... кто теперь знает? В хрониках вообще подозрительно мало записей касающихся лично Фарлана, словно он в Дионе бывал от силы раз в сотню другую лет. И вообще, это дела давно минувшие и сейчас уже никому не интересные. Ты хотела знать почему меня называют Фарланом, я тебе показал, а сейчас пойдем отсюда.
   -Да куда торопиться-то? - Удивилась я. Ночь была спокойная, никого из кровососущих не наблюдалось, рядом с дионом мне было хорошо и уютно, уходить ну совсем не хотелось! - Кстати, почему мы не встретили ни одного вампира? Хаэ не в счет, он вообще больше на эльфийского полукровку тянет. - Словно невзначай, я слегка отодвинулась от Лекса и медленно побрела в обход статуи. Маневр не удался - мое желание еще чуть-чуть полюбоваться искусной работой скульптора было пресечено на корню, когда вредный дион поймал меня за руку и потянул обратно к стене.
   -А тебе хочется поближе познакомиться с жителями Тарлиона?
   Продираться обратно было ненамного легче, да еще и Лекс взял подозрительно высокий темп.
   -Ни в коем разе! Мне просто любопытно....- Я с трудом увернулась от одной ветки, чтобы тут же встретиться с другой и оставить в её загребущих лапах как минимум целый клок волос. Во всяком случае, ощущение было именно таким. - Ну куда ты так несешься?
   -Еще совсем недавно ты ныла и слезно просила отвести тебя обратно, а сейчас что, передумала? - Поинтересовался Лекс и невозмутимо добавил: - Осторожно, тут яма и кусты колючие...
   -Я уже знаю. - Цедить слова и одновременно зубами вытаскивать из руки колючки было очень неудобно, поэтому дион отделался лишь разъяренным шипением. Но ничего, вот остановится, тогда я ему все выскажу.
   -На самом деле нам пора возвращаться, если, конечно, ты не хочешь поделиться своей кровью с местными голодающими.
   -Еще чего! Пусть даже не облизываются. - Среди темно-зеленой завесы блеснула светлым пятном стена, и одновременно с этим Лекс перешел на бег. Я уже не сопротивлялась, а сама шустро перебирала ногами, молча молясь всем покровителям чтобы не запнуться и не упасть. Слишком хорошим стимулом было появившееся ощущение преследования. Оно возникло как-то внезапно и тут же тени стали подозрительно подвижными, холодный воздух в спину что чужое дыхание на затылке, но главное: чье-то прикосновение, вскользь коснувшееся моей расцарапанной руки не оставило сомнений - в заброшенном саду мы больше не одни.
   Я не чувствовала чужой магии или присутствия, только давящая тишина и ощущения столь неопределенный, что их источником с легкостью могло оказаться расшалившееся не в меру воображение....
   Когда до стены оставалось всего пару шагов, Лекс замер, прислушиваясь к звенящему безмолвию. Стих ветер, не шелестели листья, и даже песок под ногами не скрипел, словно боялся потревожить нечто замершее за нашими спинами. Легкое движение воздуха принесло острый запах осенней ночи, шевельнуло волосы на затылке и шепотом древнего, почти погибшего витара сообщило: нет никаких фантомов, преследователь столь же реален, как и мы....
   Несколько движений диона слилось в одно и уже, будучи прижатой его спиной к холодным камням, я краем глаза увидела темную линию в воздухе - смазанный след от такого же быстрого, но отнюдь не спасительного движения. Чтобы увидеть источник опасности мне пришлось встать на цыпочки и выглянуть из-за плеча Лекса.
   На полосе песка между стеной и деревьями распласталось нечто иссушенное, ощерившееся остатками зубов и клыков. Впиваясь тонкими пальцами с четко выделяющимися суставами в землю, оно хищно замерло не спуская голодного взгляда безумных глаз... с меня?! Нет, ну почему с меня-то? Лекс вон какой аппетитный да еще и ближе! Но нет, этому, непонятно какого изначального пола существу приглянулась именно я. Хотя, если вспомнить как неосторожно я разбила колени в этом городе оголодавших, то неудивительно.... И что мне так везет на неприятности на этой неделе?
   -Уходи. - Тихим, наполненным властными нотками голосом произнес Лекс, плечом задвигая меня еще дальше в камни чтоб, мол, не высовывалась
   Ага, прям вот так вот я взяла и послушалась. Когда мне еще удаться посмотреть на, возможно, самого старого и голодного вампира? Нет, специально я такого зрелище ни за что искать не стала бы, но если оно само меня нашло, то упускать такой шанс я не намерена. И пусть некоторые пихаются сколько хотят - поздно уже дергаться-то.
   -М-м-моя-я-а-а. - Вдохновенно простонало нечто вампирской национальности. Эх, если б мне вслед так парни вздыхали, я бы уже давно обстряпала такое дельце как замужество, не вникая в мелкие преграды вроде возраста, прав и желания опекунов.
   -Уходи, Саах'оэф. Она не твоя добыча. - Теперь тишина звенела напряжением, почти видимые вспышки магии приносились между дионом и припавшей к земле фигурой. Волосы привычно попытались встать дыбом, но я только тряхнула головой да удивилась как тяжело далось мне это движение. Словно часть той силы, что сдерживала тварь распространилась на меня. Это волшебство не было темным, не угрожало мне или моей магии, но держало крепче иных боевых заклятий Тания....
   -А ты что, их всех по именам знаешь? - Прошептала я на ухо Лексу и была совсем уж невежливо задвинута обратно, да еще и придавлена локтем для полной неподвижности. Впрочем, заметить, как при звуке моего голоса дернулся вампир, я успела. А еще я успела прочувствовать напряжение диона и враз ощетинившееся тонкими, не слишком острыми, но убедительными иглами магию.
   -Я запрещаю, она не для тебя. - Гнул свою линию дион. Вампир дергался, но не нападал, только покрасневшие глаза яростно следили за моим малейшим движением.
   -С-с-страш-ш-ш... - Пергаментно-серые пальцы прочертили дорожки в белом песке и резко сжались, пропуская крупинки тонкой струйкой сквозь кулак.
   -Да, Страж. Уходи. - Дион говорил все тем же повелительным тоном и вроде бы не делал никаких движений, но мощная стена из непонятной мне магии (не то чтобы я пыталась сломать этот внутренний щит, так... подковырнуть в парочке мест), видимо все-таки той самой королевской, встала между голодной тварью и нами, уплотнившись в несколько раз и заметно прибавившей в колючести.
   Саах'оэф еще несколько раз дернулся, порываясь приблизиться, но так и не решился испытать на собственной обветшавшей шкуре возможности Стража. Мучительно взвыв и бросив ненавидящий взгляд на Лекса, вампир, исчез в высоких зарослях, не потревожив ни одной травинки.
   -Ну, все нор...
   -Молчи. - Грубо буркнул Лекс, хватая меня поперек талии и подпрыгивая вверх, одновременно помогая себе левитационным полем. Его ноги коснулись крыши когда снизу донесся удар и яростный вой - Саах'оэф все-таки попытался достать себе поздний ужин.
   Лекс хмуро глянул вниз и обессилено распластался у моих ног, из носа у него хлынула кровь, лицо как-то подозрительно побелело...
   -Эй... - Осторожно позвала я.
   -Просто молчи. - Просипел дион с заметным трудом поднимаясь на ноги.
   Нет, я конечно, знала что использование сильной магии для не слишком опытных волшебников дело не легкое, но не до такой же степени! Впрочем, Лекс мальчик взрослый, сам знал что делал, мог бы, кстати, меня предупредить - я бы тоже чем-нибудь там помогла. Живучесть-живучестью, но когда сверху падает кусок стены не больно-то и разбегаешься, не то что там зубами пощелкаешь. Самое главное в этом деле прицелиться, а там уже никакие кровососущие не страшны... наверное...
   До башни мы шли в полной тишине. Я мысленно прикидывала, на что способен сытый вампир, если его, не жравший как минимум лет сто соплеменник мог спокойно пощекотать своими щербатыми зубами мою шею, не гуляй я по Тарлиону в компании Стража. Лекс своими мыслями тоже делиться не спешил, двигался быстро, где надо помогал мне, и не было в жестах ни капли заботы или благородства. Я бы могла сказать, что он жаждал свернуть мне голову, если бы не видела причин для подобного действа. А в прочем, зачем гадать, когда можно все спросить?
   -Лекс, а....
   -Молчи.
   Нет, ну вот ведь хам нервный!
   -Сам молчи. Хотя, нет. Сначала скажи, почему дуешься, а потом молчи сколько хочешь.
   -Я дуюсь? - Прошипел дион, резко разворачиваясь ко мне лицом. Хотя с таким выражением бешенства этого можно было и не делать, сберег бы мне пару другую десятков нервных клеток.
   -Ну, хорошо-хорошо: злишься. Спокойнее, друг мой, нервы, они, знаешь ли, плохо восстановлению поддаются. Их беречь надо.
   -Велария.... - Сквозь сжатые зубы выдохнул Лекс.
   -Ась? - Отозвалась я, на всякий случай отойдя подальше на пару шагов.
   -Не зли меня! - Гаркнул дион и стремительно отвернувшись зашагал дальше.
   -Нет, а что я сделала-то?
   Тихо задавая сей риторический вопрос я обращалась прежде всего к себе, но ответил на него, как ни странно, его разозленная светлость:
   -Что? И ты еще спрашиваешь?! - Вновь обернувшись ко мне, вскипел Лекс. - Ты хоть понимаешь что ты могла натворить своей глупой выходкой?
   -Что? - Диону удалось заставить меня задуматься. Только вот причин для злости я навскидку не нашла. - Когда и где? - Потребовала я уточнений.
   -Ты считаешь, противостоять вампиру вышедшему на охоту это так просто? - Грозно нахмурив брови и скрестив руки на груди, поинтересовался Лекс.
   -Откуда я знаю? - Искренне недоумевая, но, уже начиная догадываться о причинах раздражения, развела руками я.
   -Тогда ты, наверное, считаешь, что задавать глупые вопросы и отвлекать в подобной ситуации это верх разумности?
   -Ну знаешь. Ты мне ничего не говорил на тему молчания, и на счет техники безопасности в вампирьем логове ни словом ни обмолвился. Так что, по сути.... - Продолжить обвинительную речь Лекс мне не дал, схватил за воротник и, притянув к самому лицу, рявкнул:
   -А голова тебе на что, дура?!
   Ну это уж слишком! Да, я виновата... частично... самую малость! Ладно, просто виновата и признаю, что повела себя глупо, но черта с два он теперь об этом узнает! Даже если сделать скидку на потрепанность нервов, тяжелом детстве и прочих неблагоприятных элементах дионьей биографии, то все равно Лекс не имел права меня оскорблять!
   Только я раскрыла рот, чтобы ответить подобающим образом, как воздух знакомо всколыхнулся и, прежде чем я успела приготовиться к встрече с голодающим Саах'оэфом, Хаэ зло процедил:
   -Если ты собираешься собрать на ужин весь Тарлион, то продолжай орать в том же духе и гостей будет уйма. О чем ты вообще думаешь?
   -О том, что одну идиотку уже чуть не сожрали! - Прорычал Лекс, отпихивая мою чуть пришибленную светлость от своего монаршего тела.
   А, это он что-то вроде беспокойства проявил? Тактичненько, ничего не скажешь...
   -Ну и пусть её, еще бы одну ненормальную нашел. - Отмахнулся Хаэ, смерив меня презрительным взглядом и очень удивившись, отчего это вдруг у него куртка вспыхнула. - Забирай её и выметайся отсюда, если не хочешь столкнуться с обезумевшими. - Буркнул вампир, занятый таким важным делом как топтание на верхней одежде с целью сбить прожорливое пламя.
   -И без тебя знаю.
   -Ну так иди, чего встал... Дзор заах! Это была совсем новая куртка....
   Демонстративно выдернув локоть из цепкой хватки диона, и шагая по направлению к виднеющейся башне, я мстительно подумала, что с наверняка новыми штанами хамоватому вампиру тоже придется расстаться.
   Раздавшиеся сзади ругательства и вопли подтвердили, что заклинание нашло свою цель, а я частично утихомирила собственное раздражение. Ручаюсь: засвети Лекс хамоватому вампиру в глаз и у него тоже улучшилось настроение. К несчастью подгоревший Хаэ остался вне поля досягаемости, а поскольку я ловить местных жителей для диона с его расшалившимися нервами не собиралась, то пришлось молчать и довольствоваться исключительно хмурыми взглядами в свою сторону.
   Обратный путь до Диона был пройден гораздо быстрее за счет отсутствия остановок, но стоило ли так торопиться, если на выходе из парка нас ожидала встречающая делегация? Шестеро гвардейцев во главе с раздраженным Бривелианом лично мне никакой радости не доставили. Судя по тому, какими взглядами обменялись братья, у них тоже никаких светлых чувств не возникло.
   -По бабам шляешься? - Холодно осведомился его высочество, даже не потрудившись облагодетельствовать взглядом меня. Впрочем, не больно-то и хотелось разглядывать хоть и симпатичную, но презрительную харю наследника Диона.
   -Все лучше чем в твоей компании от скуки челюсть выворачивать.
   -Еще слово и свернутая челюсть тебе обеспечена.
   -Заткнулся бы ты, Бривелиан, раз ничего путного сказать не можешь. - Устало вздохнул Лекс и, подвинув плечом остолбеневшего от подобной наглости брата, потянул меня в сторону замка. Оставшаяся невостребованной шестерка вопросительно смотрела на тихо звереющего командира, но с места не двигалась. В замок мы так и пришли: хмурый Лекс впереди команды всей, я за ним под прицелом злобного взгляда его Высочества Бривелиана за которым, в свою очередь, чинно громыхали оружием гвардейцы. Скажем прямо: не слишком ободряюще.
   Но если я думала что подобный расклад неблагоприятен, то появление нового лица в этой маленькой драме слегка смахивающую на фарс доказало: сегодня явно не мой день. Смертный приговор от родственничков с утра, падение в пропасть днем, нападение невесть сколько некормленого вампира вечером, и ближе к тому времени когда все нормальные люди ложатся спать - явление папаши, прибывающего далеко не в благодушном настрое.
   -Ваши высочества, - обратился Эвер до отвращения вежливым тоном к принцам Диона, - позвольте спросить: где вы шарахались в то время, когда один из вас должен присутствовать на приеме в честь делегации эльфов Дня, а второй сидеть в своей комнате, обложившись лекарствами? Начнем с вас, Бривелиан, как со старшего которому подобает подавать пример, где вы были?
   -Осмелюсь предположить, что это не ваше дело. - Огрызнулся Бривелиан, презрительно задирая нос и проходя мимо Эвера. Судя по тому, как блеснули глаза придворного мага и как злорадно изогнулись губы - хамил его высочество ой как напрасно.
   -Ну коль скоро его высочество решил не посвящать нас в его проделки, извольте объясниться вы, Фарлэкс. - Насмешливо смерив взглядом младшего принца шмыгающего носом, осведомился Эвер. - Какого демона вы не в своей комнате?
   -Право слово, ваше магичество, что мне, десять лет чтобы за семью замками сидеть?
   -Будь так, все было бы гораздо проще. - Неожиданно устало вздохнул маг, и бросив в мою сторону чуть презрительный взгляд (ну да, в моем ободрано-запыленном виде это можно принять прямо-таки за дар) кивнул Лексу: - Идите за мной. И ... - еще одна нелицеприятная гримаса в мой адрес, - ... вот это пусть тоже не отстает.
   Шагая следом за хмурым папашей я мысленно думала: и чего стоило Моргрейну сделать мою матушку вдовой? Хотя нет, это уж слишком. За надменность не убивают. Во всяком случае, в наш пресвященный век.
   -Постарайся не высовываться или хотя бы просто молчать. - Прошептал мне на ухо Лекс и решительным шагом последовал за магом. Я же, только что малодушно думавшая сигануть через ближайшие перила и смыться из этого ставшего непривлекательным местечка, только покорно вздохнула и мысленно пнув себя за излишнюю любопытность поплелась следом.
   -Думаю, вы прекрасно осведомлены, ваше высочество, что лично мне решительно все равно где и с кем вы пропадаете, - на ходу начал гундеть придворный маг, - и если бы не ваш заполошный батюшка я бы и шагу не сделал на ваши поиски. К несчастью некогда данная, - прежде чем произнести следующее слово Эвер скривился так, что даже у меня возникло ощущение, что пахнет чем-то отвратительным, - присяга некоим образом заставляет меня прислушиваться к просьбам, а иногда их и выполнять. В этот раз я снизошел именно до второго, но тут воспротивились вы. - Внезапно остановившись и резко развернувшись на сто восемьдесят градусов, Эвер навис над нервно чихнувшим Лексом и тихим, наводящим на нехорошие размышления голосом осведомился: - Ваше высочество, неужели я настолько неясно дал понять, что желаю видеть вас в библиотеке за выполнением задания? Или вы решили пренебречь своими обязанностями в пользу сомнительного развлечения наивно уверовав что останетесь ненаказанным?
   Лекс в очередной раз шмыгнул носом и невинно ответил:
   -Ну почему же сомнительного? Смею вас уверить: я провел время вполне плодотворно и богато на эмоции.
   Во взгляде брошенным магом на меня было столько презрения, что я с трудом сдержалась от ответного удара. Попытка смолчать завершилась прикушенным языком и мысленным обещанием жестоко отомстить.
   -Могли бы найти что-то более ...презентабельное. Для любовницы принца она выглядит чересчур дешево.
   Ну все, сейчас кто-то огребет!...
   -Главное не внешность, а умения. Впрочем, что я говорю, в вашем возрасте пора бы уже знать. - Усмехнулся Лекс, предупреждающе сжимая мою руку. Толи удержать от удара хотел, толи за свою шкуру после подобных слов опасался. А хотя....
   Игриво хлопнув ресницами и растянув губы в самой своей маслинной улыбочке, я, встав на цыпочки, нежно обняла напрягшегося парня (не иначе думал, что его душить собрались, напрасно - я тоже умею играть в такие игры) за шею и, чмокнув его куда-то в район виска, достаточно громко прошептала:
   -Ну что ты, любовь моя, в его возрасте об этом можно уже только вспоминать.
   Вот теперь точно не у меня одной окончательно испортилось настроение, и пусть Эвер никак не отреагировал внешне на оскорбление, по чуть прищурившимся глазам и зло вспыхнувшей магии я поняла, что папаша, не смотря на приличные лета, глухотой не страдает.
   Не представляю чем бы ответил Эвер, но внезапно появившаяся новая персона разрушила все предполагаемые сценарии. Сперва послышался грохот, из-за угла выкатилась отломившаяся голова какой-то статуи, и уже следом за ней небрежным шагом явился слегка помятый, поцарапанный и местами перебинтованный Вирлан, несомненно живой, реальный и не в малейшей степени не переваренный скальными тварями. Проходя мимо удивленно застывшего Эвера Риан, не сбавляя скорости, буркнул:
   -Привет, пап, - и, не размениваясь на долгие уговоры, взвалив мою покорившуюся заклинанию оцепенения персону на плечо, добавил: - пока, пап. Тебе привет от дяди. - Полюбоваться на перекосившееся лицо родителя мне помешал портал и последующее падение на пол уже в совершенно другом месте, нежели королевский дворец Диона.
  
   Первой моей фразой после приземления было:
   -Но как?! - И следом: - Не дождетесь!
   Усилено пытавшийся выдрать застрявшую ногу из объятий прогнивших досок Вирлан все так же невозмутимо переспросил:
   -Что именно "как", и чего мы не дождемся?
   -Смерти моей не дождетесь! - Так и хотелось добавить "волки позорные", но я сдержалась и вместо бесполезных слов вполне эффективно отползла в дальний угол комнаты. К слову, лишенных каких бы то ни было выходов посредством заколоченных окон и двери. Небольшая, но, тем не менее, проблема, учитывая, что даже полуподвижный братец в боях если не сильнее меня, то точно опытней.
   -Ну почему же. При должном образе жизни с моей стороны и такой же безоглядной глупости, которую ты продемонстрировала совсем недавно ломанувшись из кареты, я имею вполне реальный шанс быть упомянутом в твоем завещании.
   -Хватит издеваться. - Буркнула я, все еще с опаской наблюдая за действиями Риана.
   -Что ты! Я еще и не начинал. - Радостно сообщил Вирлан, продолжая борьбу с обветшавшим полом.
   -Как тебе удалось выжить?
   -О! Это было совсем несложно. Наши недавние знакомые с момента последней встречи не только не поумнели, но окончательно лишились мозгов, раз решили принудительно нанять Маэстро.
   -Подожди, какие еще знакомые? - Не поняла я. Победивший таки доски Вирлан отряхнулся и сев на грязный пол, пояснил:
   -Ну недавние. Герцог с внешностью девчоночьей мечты, остроухий наемник, пресмыкающееся это, и, даже, представь себе, творение нашего необузданного в экспериментах дядюшки. Был там еще один, самый хитрый - это он так считал... ну да ладно, это уже не важно. Тебе, кстати, Таний, голову оторвать обещал...
   -Подожди-подожди.... Ты что, Лигрола видел? И Марферна? Они живые!?
   Вот так раз, ни чего себе новость...
   -Уже навряд ли. Последний еще до меня труп напоминал, а уж после того что я там устроил... вряд ли кто выжил. Хотя, как известно, гады они живучие.
   -Я знаю, у меня превосходный пример перед глазами сидит.
   Вирлан только улыбнулся и пожал плечами, мол: что есть, то есть.
   Вот так два,... если Риан действительно ненароком укокошил старичка Марферна, то где-то в неизвестном направлении, но наверняка в пределах Сонорэ, в скором времени может завестись большая, сильная и трудноубиваемая гадина. В данном аспекте возникает вопрос: а не пора ли перекочевать за бугор к эльфам Ночи? Полукровок они, конечно, не жалуют, но так и в Дион мне отныне дорога заказана, а оставаться в старой доброй империи что-то не хочется. Пусть Ювентаний на пару с Вирланом разбираются, один это паразитство, можно сказать, создал, второй выпустил. И пусть я тут ни коим боком не замешана ведь могут и приплести к компании, а по дороге и избавиться как задумали. Нет, однозначно, пора навестить кровную родину! Готовься, Сафь-Аймэль, я иду! Осталось только добраться до границы, да не угодить под стрелы пограничников, а там свобода.
   -Ладно, если ты отдохнула, то пошли. С твоего позволения пользоваться порталами я больше не буду.
   -Подожди! - Вирлан послушно замер перед дверью и вопросительно уставился в мою сторону. - Где ты умудрился встретиться в этой гоп-компанией?
   -В подземелье каком-то, надолго я там не задержался, чтобы со знакомыми поболтать, тем более, что они меня не узнали. Ну а потом, когда там все рушиться началось, мне уже не до опознания местности было. А что?
   -Да ничего - любопытно. С чего это вдруг они за тобой охотились?
   -Хотели бесплатно воспользоваться моими услугами. Как показал опыт - жадность до добра не доводит. Пошли уже, сюда с минуты на минуту может нагрянуть наш дражайший папаша.
   -Нет-нет, сначала расскажи, как ты узнал, что я в Дионе! - Вообще-то никуда идти с Вирланом я не собиралась, но знать ему об этом было еще рановато.
   -Ну это же элементарно! Ты так и не сняла ученический перстень, так что Ювентаний сразу же понял куда ты упорхнула. Ему оставалось только дождаться моего возвращения, потому как он, веник этот старый, окончательно разленился и сам тащиться в Дион не захотел. Ну а поскольку деструктивная деятельность времени много не занимает, то я довольно быстро был отправлен за тобой. Ты уж прости, если помешал твоему общению с этим дионским щенком.... - Вирлан говорил еще что-то, но я была слишком занята самобичеванием, чтобы слушать. Нет, ну как можно было оказаться такой дурой, чтобы, собираясь в побег не выкинуть целый пучок следящих заклинаний!? Хотя, с другой стороны, оставь я его дома и Таний сразу бы просек мои намерения. Не то чтобы они и так оставались для него кромешной тайной, но все-таки... - Эй, задумчивая моя! - Перед носом больно кольнув искрами щелкнули иллюзорные пальцы. - Пошли домой, Таний жаждет надрать тебе уши.
   -За что?
   Вообще-то обидно, ничего такого я не сделала, разве что старые грешки всплыли. Но это же такая мелочь, по сравнению с намерениями самого дяди!
   -За глупость. - Под бдительным взором брата я спускалась по лестнице постепенно узнавая обстановку: дом Вирлана, его любимое прибежище уютно щерилось дырами в стенных панелях и нежно поскрипывало досками под ногами хозяина. - На кой тебя в Дион понесло?
   -Мне, знаешь ли, не до выбора координат было. - Возмутилась я. - И если бы некто слабосильный не свалился от одного единственного толчка, то смог бы заценить мое совсем недобровольное падение в ущелье!
   -Ладно-ладно, пусть так! - Отмахнулся Вирлан, бдительно сжимая мой локоть при выходе наружу. - Все равно старый веник не в духе, и, помяни мое слово: от Акарэи ты не отделаешься.
   -А что, убивать меня вы уже передумали? - Невинно заданный вопрос подействовал на Вирлана как превосходное сковывающее заклинание. Резко остановившись и крутанув меня так, чтобы я могла лицезреть зло прищуренный глаза, Риан процедил:
   -Повтори что ты сейчас сказала.
   -Ой, вот только не надо глазками сверкать! - Презрительно процедила я, вырывая локоть из захвата - как бы не так, братец оказался цепким. - Ты еще скажи, что ни о чем таком ты не слышал.
   -Да как у тебя только язык повернулся? Ты, мелкая неблагодарная.... Да Ювентаний за тебя кому угодно глотку раздерет!
   -Ага, угу... ну тогда у меня слуховые галлюцинации и я не слышала вашего милого воркования в кабинете.
   -В кабинете? - Недоумение уютно устроилась в карих глазах брата, и приветственно помахало мне ручкой.
   -Ну да, знаешь есть у Тания комнатка такая квадратная, он еще любит там штаны просиживать когда ему больше делать нечего....
   -И ты поверила? Нет, стой! Как ты вообще услышала тот разговор? - Вот теперь братец не мог выбрать: толи демонстративно презреть мое недоверие семье, толи по шее надавать, толи цивильно выяснить, как информация умудрилась попасть не в ту голову. Будучи существом частично цивилизованным, Вирлан остановился на последнем варианте. - Там же не было ни одного подслушивающего заклинания!
   -Ну это вы так думали. - Позволила я себе надменно ухмыльнуться. Главное чтобы они про стакан не догадались, а то и эту лазейку безжалостно перекроют.
   -Ладно, с этим пусть старый веник разбирается... но как ты могла поверить, что мы собираемся тебя убить?! - Негодование было изображено мастерски. А может, не изображено? Может, это я не так поняла?
   -Знаешь, трудно не верить в то, что сама слышишь. - Обиженно вздохнула я. - Я понимаю, от меня неприятностей выше крыши, но ведь убийство это не метод!
   Пару минут Вирлан молча смотрел на меня как на совершенно невиданную ранее вещь, а потом разочарованно вздохнул:
   -Глупое ты создание, Рия. Никто не собирался тебя убивать...
   -Бла-бла-бла... Вирлан, я своими ушами слышала!
   -Никто не собирался тебя убивать! - Повысил голос Риан, перекрывая мое гневное шипение. - Мы собирались фальсифицировать твою смерть!
   Опа... новость, однако...
   -Фальсифицировать? - Недоверчиво переспросила я. - А какого черта тогда меня никто предупредить не удосужился?
   -Зачем? Чтобы ты в самый ответственный момент ляпнула что-нибудь из разряда патетико-издевательских монологов столь любимых старым веником?
   -Да за тем, чтобы я с ума не сходила, воображая себе невесть что!
   -Ну да, с воображением у тебя все в порядке. - Презрительно процедил Вирлан и, дернув меня за локоть, потащил к виднеющейся сквозь туман карете. За разговором я даже толком не заметила как мы покинули дом. - Зато сходить точно не с чего. Представляю как отреагирует Ювентаний на новость, что его обожаемая Велария без малейших сомнений признала его роль собственной убийцы.
   -Н... - Договорить не удалось: бросив на меня наполненный искренней обидой взгляд, Вирлан бросил:
   -Лучше молчи, ты и так достаточно наговорила.
   Трясясь на сиденье и старательно несмотря в сторону нахохлившегося брата, я думала, что же за сутки такие неудачные? Вампиры, с Лексом поцапалась, на папашу нарвалась, Вирлана похоже действительно оскорбила, ... а ведь впереди еще объяснение с Танием и наверняка его разочарованно-презрительный взгляд. Нет, однозначно пора за бугор к эльфам!
   Не знаю что произошло во вселенной или какое крупное животное в лесу сдохло, но краснеть перед дядей мне не пришлось. Высшее провидение волею своей избавило меня от позора, устроив Танию какие-то там жутко важные незапланированные дела, так что вместо обещанной головомойки меня ждал Хэфео с горячим ужином и теплая постель. Прежде чем отправить меня спать, Вирлан холодно оповестил, что послезавтра с самого утречка я буду отправлена в Акарэю. Никаких возражений, ясное дело никто и слушать не стал, только под укоризненно-сочувствующий взгляд Хэфео закрыли дверь и пару замков навесили, чтобы будущий студиозус в моем лице не удрал. Я честно попыталась, но ничего кроме головной боли не добилась.
   На утро Риан будто бы оттаял и даже разрешил выпустить меня из комнаты, правда общаться не возжелал и весь день просидел, нахохлившись сычом над своей любимой косой оттачивая её и без того острые края. При виде холодного блеска стали отражающегося в карих глазах, я решила повременить с перемирием и обойтись без информации о проклинаемой мной школе для магов-недоучек. Дико бесила неопределенность: я понятия не имела что может меня там ждать. Вряд ли что-нибудь хорошее, но с другой стороны - а вдруг? Таний-то так и не вернулся, а значит, некоторая доля везения все-таки решила задержаться рядом со мной.
   То, что жизнь все-таки налаживается, я поняла вечером, точнее глубокой ночью сидя в библиотеке и спешно изучая атакующие чары-ловушки. Но, в прочем, лучше по порядку....
   Вечер прошел вполне мирно и если бы еще братец перестал дуться на меня как мышь на крупу, то вовсе было бы замечательно. Увы и ах, но сразу после молчаливого ужина Вирлан отослал Хэфео с каким-то поручением, а сам скрылся в лаборатории. После того как по коридорам в пятый раз прокатился гул небольшого взрыва, а удушливая вонь перестала жечь глаза, я смирилась с тем, что помириться с братом в ближайшие пять лет вряд ли удастся и с чистой совестью пошла в хранилище знаний. После ремонта башня блистала свежепобеленными потолками, и чисто отмытыми полками чего с нашей библиотекой не случалось уже лет пятнадцать. Уютную тишину разбавляло только мое чертыханье, когда я пыталась достать с верхней полки толстенный том, да последующий шелест страниц. Грохот от экспериментальной деятельности Магистра Вирлана сюда не проникал, так что, погрузившись в чтение, я преспокойно просидела до трех часов ночи никем не побеспокоенная и не отвлекаемая до тех пор, пока магический светильник вдруг решил погаснуть.
   Читать в темноте я не могла. Плести новую основу для заклинания было невозможно из-за специфичности библиотечных светильников - их магия никоим образом не могла навредить древним чарам, наложенным на большинство из находящихся на полках книг, а вот мои "фонари" частенько не могли сохранить целостность плетения и присасывались к любым другим узорам силы. Плестись за готовым заклинанием нужно было в подсобку, находящуюся возле самых подвалов, то есть на три этажа вниз плюс винтовая лестница, на которой и в ясный-то день можно было шею свернуть, не то, что в полной темноте. Понимая, что особого выбора нет - либо идти, либо ночевать на холодном столе, я вздохнула и поплелась столь специфичной вещью, на которую, к моему вящему сожалению воздействовать никакой магией кроме наполняющей было нельзя.
   Нет, в коридоре, конечно же, можно было и свой фонарик зажечь, но что-то было лень. И вот благодаря этому самому вполне человеческому чувству я и услышала шепот.
   Никого кроме меня и Вирлана в доме не было, я молчала, а братец навряд ли бы стал беречь тишину, взбреди ему в голову желание пообщаться. Привидений у нас не водилось. Вывод напрашивался сам собой: у нас гости. Незваные, а потому от гнева хозяйских ловушек незащищенные. Ожидая, когда же сработают магические капканы и раздадутся вопли ночных любителей экстрима, я прислонилась к скульптуре Зоара-полководца и стала всматриваться в темноту. Голоса все приближались, а ловушки не работали.
   По моим расчетам странная компания из трех личностей сомнительной профессии уже как минимум четырежды должна была быть поймана, покусана и побита молниями, но на деле выходило, что защитная система дома полетела ко всем чертям. И явно не без помощи троицы. Хмыкнув, я шагнула за спину Зоара и приготовилась слушать интересные вещи:
   -Его спальня в другой стороне.
   -Его в ней нет. Он в библиотеке. - Голоса были совершенно мне незнакомы, что с одной стороны радовало, а с другой наводило на размышления - каким образом воевать с неизвестным противником?
   -С чего ты взял? Амулет же отказывается работать.
   -Он работает. Просто нужно уметь им пользоваться. - Троица застыла прямо напротив меня, стоящий посередине резким движением вынул из рукава потрепанную пластинку горного хрусталя и после недолгого молчания сунул обратно. - Его нельзя часто использовать - слишком много силы тратится.
   -Тогда какого драного демона мы тащимся туда? Этот засранец уже пять раз как мог спать пойти.
   -Не кипятись, парень. Пять минут назад он был там и никуда за это время не делся. Этот Ювентаний страстный книголюб, такой как он не уйдет до самого утра, а нам всего-то и надо что пару минут - кинжальчик из-за угла бросить, да ядом паршивца старого накормить. - Лиц рассмотреть за масками из плотной ткани я не могла, а вот фигуру типа "зашибу одним ударом", при чем у всех троих, оценила.
   Подождав пока убивцы пройдут мимо и скроются за ближайшим поворотом, я со всех ног с соблюдением максимальной тишины дунула в сторону лаборатории. Даже если там не окажется Вирлана, то уж всяких гадостей в баночках и скляночках для веселой охоты будет предостаточно. Тем более если мой тайничок так и остался ненайденным, то... Впрочем, главное оказаться под скрывающим куполом лаборатории до того, как очередные убийцы Тания смогут воспользоваться следящим амулетам - судя по тому что я услышала, вещица показывала источник наибольшей магии, то есть предположительно мага Ювентания. Ребятам не повезло: их задание отчалило в неизвестном направлении, а из доступных магии амулета источников силы осталась только я, и что-то мне не хотелось замещать дядюшку в качестве жертвы.
   Запыхавшаяся и врезавшаяся в косяк, я чуть ли не кубарем вкатилась в небольшое помещение, заставленное всяческими колбами, котлами и прочей алхимической мутью. Слегка притормозив под холодным взглядом чего-то химичившего Вирлана, я устроилась на полу и примирительным тоном сказала:
   -С целью извинения за вроде как отвратительное поведение приглашаю на охоту. Дичь в количестве трех наемников-переростков предположительно находится в районе библиотеки. Как тебе идея?
   -Что случилось? - Даже не моргнув на мою речь, осведомился Риан и, не дожидаясь ответа, склонился над булькающим варевом в бронзовом котле.
   -Тания убивать пришли.
   -Ловушки сделают всю работу. Иди спать, завтра очень рано выходить.
   -Ловушки не работают.
   -Ерунда, их Ювентаний с Хэфео лично чаровали. Иди, хватит мне мешать.
   -Вирлан, они правда не работают. Ты же знаешь: защитная сеть начинает полностью работать только через две недели после наложения, а до этого она нестабильный клубок нитей - дерни за один хвостик и все если не перепутается окончательно, то разлезется на безопасные фрагменты. Хоть сам проверь, прежде чем отсылать меня.
   -Ладно, но если это твоя очередная уловка.... - Вирлан не договорил, но ясно дал понять, что в Акарэю меня не просто на привязи поведут, а пинками загонят. - Сиди здесь и жди меня. Сунешься за дверь - выдеру.
   -Иди-иди. Только ковырялку свою захвати! - Крикнула я в спину удаляющемуся братцу. Тот закатил глаза, но косу прихватил.
   Как только дверь захлопнулась, я опрометью кинулась в самый дальний и пыльный угол, по пояс залезла под шкаф и, нащупав веревку грубого плетения в нежном бархате пыли, потянула на себя. Под аккомпанемент лязга металла об камень на свет явился небольшой пыльный ящик с покореженными петлями, из-за чего крышка перекособочилась и снялась только с третьей попытки и то благодаря кочерге. Внутри, на черном бархате лежало четыре маленьких флакона, оббитых железными полосами для большей сохранности.
   -Лежите, солнышки мои. - Мурлыкнула я, нежно стирая пыль со столь любимых мной посудинок. - Лежите, никто вас не нашел и не отобрал... Кого же из вас мне взять? Зелененький или красненький? - Флаконы, что неудивительно, молчали. Только внутри стекла вспыхивали и тут же гасли искры. - Наверное теперь все-таки красненький, с ним полегче будет. - Темно-красный флакон перекочевал из своего гнезда в мою ладонь, а зеленый, синий и бледно-голубой отправились обратно в тайник. Аккуратно прижимая к себе свое творение, я выскользнула в темноту коридора и, закрыв глаза для пущей сосредоточенности, прислушалась. Вопреки ожиданиям сеть защитных чар не рассыпалась и не перепуталась, она просто заснула, лишенная источника силы. Кто бы ни послал наемников, он превосходно знал слабые места излюбленной системы Тания, обожди ребята с налетом еще дня три-четыре и им было бы не пройти....
   В большинстве своем плетения заклинаний неподвижной изморозью покрывали пол и тянулись вдоль стен, всего лишь два или три тонких связующих жгута колыхались, тихо звеня. Эти нитки не могли прийти в движение от обычного сквозняка, ветер им заменяла чужая магия сейчас нагло захватывающая позиции в большом зале рядом с библиотекой. Видимо Вирлан все-таки нашел "дичь", но решил обойтись без церемоний и сразу перешел к процессу выпроваживания. На это стоило, как минимум посмотреть, если уж в участии отказали.
   Я успела сделать всего два шага, как одна из ближайших нитей вдруг резко натянулась и лопнула с оглушающим звоном. Зажимая пальцами уши и падая на колени в попытке уберечься от брызнувших во все стороны осколков заклинания, я успела подумать, что зря так сосредоточилась на внутренней сети дома. Малейшее нарушение вязи отразилось бы на мне как на одном из её элементов, а уж полный разрыв целого куска как сейчас и вовсе мог убить, не поставь я вовремя щит. Плохонький, тут же лопнувший, но от излишне тесного контакта уберегший. Скукожившись вокруг драгоценного флакона, я терялась в ощущениях. Мне чудился каменный холод пола и в то же время мертвенно-синий огонь безжалостно жег предплечье, на какой-то миг темнота закрытых глаз сменилась видом перекошенного окровавленного лица с яростно горевшими глазами, оно исчезло за радужным переливанием щита, а я вдруг почувствовала, как мои губы сами собой произносят заклинание. Длинное, точно ранее незнакомое, да еще и на диалекте Соол - специфичном языке некромантов, которого я еще абсолютно точно не изучала!
   Удивление шустро прогнало непрошенные видения на пару с жжением, да еще и усталость в добавок. Я чувствовала себя так, словно готова была горы свернуть, магия буквально рвалась из меня наружу.... Неудивительно, что склонившемуся надо мной человеку с ножом хватило одного взгляда, чтобы принять решение. Холодное лезвие ринулось вниз нацелившись в горло, но спасти хозяина не успело. Мощной волной воздуха агрессор был отнесен в сторону до ближайшей стены, да там и остался, запутавшись в сети спящих чар. Что ж, в доме как минимум четверо убийц, имелось подозрение о еще пяти - ночь обещала выдаться веселой.
   После недолгой прогулки я остановилась в центре большого зала, за чьими стенами развивалась небольшая баталия обещавшая принести Танию большие убытки - штрафы за убитых в процессе самообороны были грабительскими, ну да ладно, авось не обеднеем. Вынутая пробка перекочевала в карман, первая огненно-алая капля тягуче скользнула из горлышка и золотым пятном растеклась на паркете. Капля за каплей, слово за словом и вот уже переливавшаяся всеми оттенками золотого лужа на полу взбурлила, вспыхнула, и огненный вихрь взвился на добрых три метра. В огне блеснул белым сперва один, а за ним и второй глаз, разверзлась зубастая пасть из язычков пламени и стихийный голем замер в ожидании приказа.
   -Солнышко ж ты мое. - Умиляясь шмыгнула я носом. Мое творение никак не ответило, только ярче засветилось. - Там трое дядек, я тебе их покажу, а ты их поймай, но не убивай. Обжечь можешь слегка, но не больше. - И развернувшись, пошла к двери, за которой братец гонял обнаглевших убийц.
   Явление меня любимой было проигнорировано, а вот когда в комнату шагнул трехметровый огненный голем наступила тишина. Зажатый в угол Вирлан удивленно округлил глаза и, не теряя времени, обрушил стул, который использовал как щит, на голову ближайшего наемника. Тот пошатнулся, пару раз осоловело моргнул и рухнул на пол.
   -Вот этого и этого - взять, - убийцы тут же прижались друг к другу и выставили мечи в нашу сторону, наивные, - а этого не трогай, он свой. - Вирлан щелкнул челюстью и больше на нас не отвлекался до тех пор, пока и эти двое не рухнули жалкой побито-подпаленной кучкой.
   -Где ты взяла огненного голема?! - Яростно прошипел Вирлан, хватая меня за руку и не спуская настороженного взгляда с моего солнышка.
   -Сделала. Еще лет шесть назад. - Отмахнулась я. Говорить о том, что у меня есть еще три стихийных куклы не стала - с Тания и Вирлана станется отобрать, а отдавать свои творения я не собиралась. Я жизнью рисковала, когда в лаборатории химичила с древним рецептом и запрещенными компонентами. Меня Таний потом подзатыльниками из раскуроченной комнаты выгонял! И после этого делиться с родственниками? Да счазд! Пусть сами делают. Жаль, конечно, что огненного спрятать не получится, ну да ладно, главное чтоб про остальные не узнали. - Эти, кстати, - кивнула я в сторону поверженных наподдающих, - не единственные. По дому еще человек пять бродит.
   -Почему ты не стала ждать меня там, где я сказал? - Все еще строго, но уже вполне мирно вопросил Вирлан, затягивая платок на обожженной руке.
   -А потому что черта с два ты бы один так быстро справился. Если уж они тебя поджечь умудрились, то мне бы при встрече с ними точно не поздоровилось.
   -Ну-ну. - Усмехнулся Вирлан. - Скажи это тому бедолаге, что в коридоре висит. А это, - он кивнул на повязку, - мое собственное небрежное обращение с чарами, так что ничего страшного не случилось, и твоя помощь мне не потребовалась.
   -Ага, конечно. - Фыркнула я. - Стой, откуда ты про того мужика узнал?
   -Точно так же как ты про мою оплошность с Синим Пламенем. - Скривился Вирлан.
   -Не поняла...
   -Не удивительно. - Иезуитски окрысился Риан. - Пошли, нашего внимания ждут гости, и раз уж ты навязалась, то не отставай.
   Вот так теряясь в загадке относительно осведомленности брата, я и плелась следом за Вирланом, огненный голем преданно шелестел сзади грея спину.
   Нам повезло. Хотя это еще как посмотреть.... Все оставшиеся наемники собрались в одной комнате - кабинете Тания. Окружив сейф плотным кольцом, как дети новогоднюю елку они пытались взломать шкафчик гномьего производства. Шестеро здоровых лбов пыхтя долбали неподдающуюся железяку зачарованными ломиками и были совсем не рады видеть нашу теплую компанию.
   -Ты посмотри, десять человек на одного старого веника. Они совсем его не ценят. - Сокрушенно покачал головой Вирлан и, с любовной осторожностью прислонив косу к косяку, сдернул со стены коллекционный меч. Наемники презрительно усмехнулись и ощетинились своим колюще-режущим арсеналом. Видимо, наивные, думали, что раз оружие весит на стене, то оно ни шиша не наточено. Как же! Впрочем, кто из них мог знать, что Таний собирает исключительно боевые зачарованные мечи и прочий смертоубийственный хлам? Боеспособный прежде всего.
   -Двое на этого, один на девчонку, а вы трое займитесь иллюзией. - Отдав такое вот незамысловатое распоряжение, крайний справа наемник кинулся к голему. Ой дура-а-ак. Кто ж костер керосином тушит? Для моего солнышка его меч все равно что дрова - вкусно и питательно.
   Возжелавший внимания наемник оторвал меня от такого занимательного зрелища как огненный голем в действии и, глумливо усмехаясь, загнал в угол. Хороший такой, как раз с потайной панелькой, самое оно, если справиться не получится.
   -Ох, детка, и пообломаю я тебе сейчас ноготки. Не плачь потом, что маникюр испортили.
   Я растянула губы в улыбке пай-девочки, нарочито небрежно выпустила Когти и, не удержавшись от рисовки, елейным голосом произнесла:
   -Ну попробуй обломать эти ноготки, мой сладкий.
   А дальше была драка. Мне порвали рукав, я отхватила приличный клок белесых волос, Вирлан перебил все стулья, швыряясь ими в разъяренных наемников, комната наполнилась дымом и запахом раскаленного железа, где-то на периферии взгляда носился со своей загоревшейся курткой командир гоп-компании. Было очень весело до тех пор, пока наемники не поняли, что с големом им по любому не справиться и переключились на нас с Вирланом. Последнему было не привыкать к трем противникам, а вот я от такого внимания малость растерялась, и, решив не рисковать, провалилась в тайничок. Вернее в тайный лаз, узкий, пыльный, но зато опоясывающий кабинет с трех сторон и имевший еще один выход возле окна. Собрав на себя всю грязь и паутину, я с победным кличем вывалилась прямо за спиной двоих наемников и напугала их своим воплем до потери внимания, чем тут же воспользовался Вирлан. Двоими противниками стало меньше, точнее четырьмя - голем добрался-таки до самых шустрых и сделал их мирными и покладистыми: без сознания особо оружием не размаешься.
   Осталось еще двое. Одного Риан метким ударом ноги послал в мою сторону, я попыталась отшатнуться в сторону дабы не быть придавленной к стенке, запнулась и в тщетной попытке удержать равновесие схватилась за штору. Треснуло, хрупнуло и тяжеленная бронзовая гардина радостно поздоровалась с моей макушкой.
   Развалившись в полусидячем положении под окном я опять видела мир глазами Вирлана, а тот сейчас смотрел не столько на своего уже основательно потрепанного противника, сколько на второго зачем-то схватившегося за ножку стула на манер дубинки и явно собирающегося пустить в ход свое оружие. Диван он бить собрался что ли?
   ...Так. ...Диван? За диваном же я валяюсь!
   С громким хлопком ближайшая ко мне ваза исчезла и вновь вернулась в комнату уже над головой подлого наемника столь желающего меня добить. Брызнули осколки, я лениво подумала, что одним антиквариатом в доме стало меньше и закрыв глаза окунулась в блаженную темноту наполненную мельтешащимися звездочками.
   Спустя секунду бой был закончен окончательно, меня за шиворот выволокли на середину комнаты и, прислонив к перевернутому дивану голосом поразительно-вежливого Вирлана, спросили:
   -Сколько пальцев видишь? - Я честно приоткрыла один глаз, засвидетельствовала неизменность реальности и опять зажмурилась, буркнув:
   -Много. - А потом подумала, и решила уточнить: - А в Акарэю с сотрясением мозга принимают?
   Смех Вирлана можно было бы идентифицировать как издевательский, но мне не хотелось. К шишке на макушке прижалось что-то холодное, жить сразу стало легче.
   -Прости, но принимают. От учебы ты не отвертишься.
   -Жаль. - Искренне вздохнула я. Риан еще раз хохотнул и вложил в мою руку спасительный источник холода. С опаской приоткрыв глаза, я обиженно уставилась на круглый бронзовый шар с резьбой - ту самую махину, что свалилась на мою бедовую голову. Тяжелый вздох вырвался сам собой, и, прижав источник моих последних бед к пострадавшему месту, я стала наблюдать, как Вирлан сваливает оглушенных наемников в одну кучу. Это было уже далеко не так весело, да и голова болела зверски, так что я просто заползла под перевернутый диван и, натянув на себя штору, погрузилась в благостный сон, с мыслью: а с братцем я таки помирилась.
  
   -Какого демона вы устроили в моем доме?! - Удивленно-разъяренный вопль в качестве будильника вдохновлял только на неподобающий леди ответ. После некоторых моральных и физических терзаний (вследствие мыслительной деятельности голова разболелась пуще прежнего) я решила-таки проснуться и узнать кто ж тут бедному ребенку, то есть мне, спать не дает. Оказалось - дядя беснуется. И чего, спрашивается, ему неймется? Ну, подумаешь, кабинет подпортили, в первый раз, что ли?
   Очевидно, что подобного урона раньше никто во владениях Ювентания не устраивал. Вся мебель была если не поломана, то перевернута, стены, гобелены, картины и прочие элементы декора были безжалостно закопчены. Сейф оплавленным булыжником боязливо вжимался в опаленный упорно дымящийся провал паркета.... Странно, кажется, с сейфом мы ничего такого не делали... Причина порчи дорогостоящей вещи в лице моего основательно поблекшего голема, змеем обернувшегося вокруг все еще раскаленного куска железа, навела на мысль, что, наверное, все-таки нужно было убраться, прежде чем засыпать. А уж когда огненный змей воинственно зашипел, стоило только Танию попробовать придвинуться к сейфу, я мигом осознала: пора отсюда уползать. Ибо, судя по сузившимся темно-изумрудным глазам, здесь назревает головомойка, получать которую мне совсем не хотелось. И вообще, с чего это я одна должна отдуваться? Это Вирлан первым мебель крушить начал!
   -Я повторяю вопрос: что вы здесь делали?!
   Только после повторного рычания я заметила, что сил добраться до собственных апартаментов не мне одной не хватило - братец преспокойно дрых на дядином столе, свесив ноги и уткнувшись головой в ворох разодранных диванных подушек. На внешние раздражители он не реагировал до тех пор, пока основательно разозленный Ювентаний не щелкнул пальцами, и вот уже после этого действия отвертеться от общения с дядюшкой не удалось никому из нас. Будучи вытащенными из своих спальных нор невидимыми шнурами и подвешенными в паре десятков сантиметров над полом мы оказались перед грозными очами Тания. Вирлан, проснувшийся в процессе транспортировки, недоуменно моргнул, осмыслил ситуацию и вперился в меня требовательным взглядом. Нет, а я-то здесь при чем?
   -Я жду ответа, вы, недоученные источники неприятностей!
   Судорожно сглотнув, мы с Вирланом на удивление синхронно вякнули:
   -А мы тебе языка поймали!
   -Даже несколько. - Быстро добавила я для закрепления миротворческого эффекта.
   -То есть, вы хотите сказать, - дядя в облике личного волшебника его величества моментально поостыл и даже позволил сменить себе образ на куда более привычный нам, - что этот бедлам не ваших рук дело?
   -По крайней мере, не весь. - Душераздирающе зевнув, произнес Риан. - Может, отпустишь нас?
   -Может и отпущу. - Задумчиво созерцая моего голема, кивнул Таний. - Это безобразие чья работа?
   -Да ладно, он очень даже симпатичный и безопасный. - Встала я на защиту своего творения, то, как назло, сыто икнуло и ближайшая куча рассыпавшихся по всей комнате документов, обратилась в пепел.
   -Я вижу. - Мрачно созерцая искореженный сейф, кивнул дядя.
   -Нет, ну правда же! Он просто был очень голодный, а ничего другого железного в комнате не было, вот он и не удержался. А так он ничего кроме как железо жрать, да огнем плеваться и не умеет.
   -С каких это пор огненные големы питаются железом?
   -Так получилось. - Скромно опустив глазки, промямлила я. - Ну правда же, Таний, он куда безопаснее, чем выглядит!
   -Все-таки огонь выбрала? - Пристально глядя на меня, осведомился дядя. Я только и могла что кивнуть. - Прискорбно. Земля давала тебе куда больше покорности. - Вздохнул Ювентаний и легким жестом развеял веревки. Устоять на ногах оказалось трудно, но ничего, подпирая друг друга как два пьяных приятеля, мы с Вирланом все-таки не уронили себя. - Думаю, ты прекрасно понимаешь, что голем не покинет пределов поместья. - Я сокрушенно вздохнула и кивнула, подтверждая слова дяди. Не стоило и надеяться, что Таний так просто проигнорирует факт появления стихийной куклы в своих владениях. Хорошо если еще не надо будет объяснять, как и когда я его сляпала, а то ведь придется открыть помимо одного прегрешения еще с десяток сопутствующих, за которые ничего хорошего мне не будет.
   -Где ты пропадал-то? - Озвучил так мучивший меня вопрос Вирлан. Таний только досадливо махнул рукой и, скривившись, ответил:
   -Стрэкжа убеждал, что распускание сплетней о Магистре Мрака пользы ему не принесёт. Ну и дружески посоветовал больше меня ядом не угощать.
   -Он хоть жив-то остался?
   -Да что этой крысе сделается? Оклемается со временем. - Заклинанием восстановив любимое кресло Таний устало в него приземлился и, уставившись в закопченный потолок, велел: - Веди сюда этих несчастных. - И уже после того как Вирлан исчез из кабинета, поинтересовался: - А что здесь было-то, кстати?
   -Тебя убивать приходили. - Сидеть на перевернутом диване было неудобно, но сил на заклинание не имелось. Чувствовала я себя как по голове стукнутая, Хотя, почему "как"? Так-то оно и было...
   -А... - Отозвался Таний, рассматривая как мой, а точнее уже практически его голем плотоядно облизывает петли на сейфе и как оные оплывают, словно сахар на разогретой печи. - И сколько их было?
   -Десять?
   -Всего-то? - Явно расстроился дядя. - И из-за какого-то жалкого десятка вы тут устроили такой бардак?
   -Ну, они были довольно агрессивные. И вообще дрались вполне профессионально. - Мне почему-то стало стыдно. Ведь, правда же, разобраться с десятком наемников можно было бы гораздо проще, напустив сонное заклинание или что-нибудь аналогичное. Но, Небо, это было бы так скучно! И вряд ли бы я тогда так быстро с Вирланом помирилась. - Если хочешь знать, я вообще жизнью рисковала защищаясь. - Сделала я попытку воззвать к совести Тания - не иначе как удар по голове сказывался, раз меня на подобную глупость потянуло.
   -Чьей? - Окончательно смутив меня ехидным взглядом, осведомился Ювентаний. Я только обиженно подобрала бронзовый шар от гардины и приложила к шишке. И, о чудо, жизнь внезапно решила измениться к лучшему - дядя вспомнил что такое сочувствие и парочкой заклинаний заметно притупил боль в моей многострадальной черепушке, жаль только полностью устранить не смог. Все-таки не смотря на все свое могущество, полное исцеление без помощи зелий было не в его власти. - Ну что ж, выглядишь вполне живенько. - Взъерошив мне волосы, усмехнулся Таний. - Теперь в Акарэе не скажут, что я на своих учениках эксперименты ставлю.
   -А может, ну её, академию эту, а? - Сделала я предположительно последнюю попытку отмазаться. Ничего не вышло, дядя только покачал головой и сказал:
   -Хватит ныть. Поучишься парочку лет, ничего с тобой не станет. А там, может, случиться что-нибудь и вовсе надобность в подобной мере пропадет.
   Ага, а видимо под "что-нибудь" понимается мое фальсифицированное убийство. Нет уж, спасибочки, мне совсем не хочется потом большую часть жизни провести инкогнито.
   -Ну Та-а-аний!
   -Достаточно. - Усмехнулся дядя, щелкнув меня по носу. - Сама виновата: нечего было руки распускать. Простила бы Моргрейна и не было бы этой ситуации.
   -Да уж конечно. А кто мне соловьем заливался: "нечего было темный артефакт хватать", ты уж определись, в чем конкретно я виновата.
   -В конечном итоге во всем. - Вынес решение Таний, превращаясь обратно во взрослого мужчину.
   -Ну знаешь... - Возразить дальше я не смогла - Вирлан, кровожадно ухмыляясь, загнал связанную караваном десятку наемников в кабинет. Все, как ни странно, остались живы, различалась только степень избитости.
   -Н-да, не внушает. - Честно признался Ювентаний, созерцая наш трофей.
   -Кто-то из них вполне хитро обезвредил твою излюбленную систему охраны. - Не удержалась от язвительного замечания я.
   -Никто не застрахован от ошибок. - Философски пожал плечами Таний. - Ну-с, и что мне с вами делать? На зелья пустить или просто убить без всяких вывертов? - Наемники под взглядом мага Ювентания молчали и затравленно косились на огненного голема. - А может, вас зверюшке скормить? Выбирайте, я сегодня добрый. - От такой доброты несколько самых "прожаренных" заметно вздрогнули и сделали попытку попятиться. Один из них неосторожно задел так и не убранную косу Вирлана, свистнула сталь, паркет с сокрушенным стоном обогатился еще одним дефектом, а уж приняв на себя тяжесть потерявшего от ужаса сознание наемника, и вовсе треснул в двух местах. - Вирлан. - Укоризненно нахмурился дядя. Братец только невозмутимо пожал плечами и буркнул:
   -Осторожнее быть надо. - В легком мареве растворилась коса, бессознательное тело так и осталось лежать, не решаясь оживать и дальше принимать неприятности этого жесткого мира.
   -И кто же вас, несчастные, сюда послал?
   -Какая разница? - Прорычал главный, бросив яростный взгляд на небрежно развалившегося в кресле Тания. - Ему хватит сил, чтоб отомстить за нас и порвать тебе горло, паршивый колдун!
   -Даже так? - Таний расстроено цыкнул зубом и грустно подпер подбородок ладонью. - Неприятность-то какая.... А вы, ребята, уверены, что за вас есть кому мстить? - Холодным тоном, от которого даже Вирлан поежился, поинтересовался Ювентаний у наемников. - Когда я видел господина Стрэкжа в последний раз, он ползал у меня в ногах, вымаливая противоядие. Не уверен, что дал ему именно то, которое было так ему необходимо. - В комнате на миг воцарилась тишина, Таний взглядом сытого питона смотрел на компанию наемников трясущихся как кормовые мыши, до которых только что дошло: в клетке сытно кормили не просто так, а на убой. Словно размышляя: съесть или на будущее оставить, Таний переводил холодно прищуренные глаза с одного на другого, пока не замер на командире. Тот нервно сглотнул, и уже далеко не так уверено как пару минут назад, просипел:
   -Тебя убьют. Не удалось нам - удастся другим.
   -Мне вот интересно, - с обманчивой мягкостью в голосе начал Таний, - он вас что, из одного притона набирает? Вы через один повторяете мне эту фразу в течение уже не первого десятка лет, и это начинает надоедать. Не пора ли избавиться от традиции?
   Что ответить на подобный вопрос, наемник явно не знал, а Ювентаний, откровенно издеваясь, показательно ждал ответа. Наконец, так и не придумав ничего путного, мужик плюнул на паркет и пискнул:
   -Все равно помрешь, ублюдок.
   Разочарованный подобной банальностью Ювентаний даже поморщился.
   -Ну, для начала: мои родители состояли в законном браке уже пять лет к тому времени как я появился на свет. И поскольку, ничего нового, путного и интересного вы мне, похоже, поведать не можете, то не вижу смысла и дальше пачкать вами мой паркет.... К слову: платить очередные штрафы за летальный исход в ходе самообороны я не собираюсь, так что...Хэфео! - Неожиданно рыкнул Таний.
   Измотанные наемники с перепугу подумав, что это какое-то особо сильное и страшное заклинание все как один рухнули на пол, так что появившемуся из-за двери секретарю пришлось перешагивать через преступных элементов.
   -Да, господин Ювентаний? - Даже и бровью не поведя на кавардак в комнате, поклонился Хэфео, как всегда излучая вежливость и внимательность.
   -Они твои.
   -Все? - Так же спокойно, словно ничего необычного не происходило, осведомился секретарь.
   -До единого. - Устало махнул Ювентаний. - Можешь передать от меня гостинец родственникам.
   -Они будут польщены.
   Наемники, поняв, что убивать их в данный момент не собираются, начали озираться по сторонам выискивая, что же это было. Натолкнувшись взглядом на невозмутимого секретаря, они были явно удивлены, до тех пор пока один самый умный из них, а, скорее всего, просто обладающий наиболее развитой фантазией, не протянул с сомнением:
   -Демон?
   Я еле удержалась от хохота. Это Хэфео-то демон? Да Вирлан в сотню раз был страшнее, когда его пьяного осы покусали. Вот тогда Ювентанию действительно пришлось раскошелиться и еще с неделю уверять соседей, что никто больше из их сада не вылезет и никакие "порождений тьмы" им больше не угрожают - его ученик, Магистр Вирлан собственноручно изничтожил напасть. В это время сам покусанный и протрезвевший Вирлан усиленно скрывался в дальних провинциях, в письмах умоляя меня не рассказывать дяде чем именно он швырнул в осиное гнездо и почему при этом все южное крыло соседей покрылось трещинами. Не то чтобы Таний не узнал,... но это уже совсем не важно.
   Мое хорошее настроение слегка поумерилось, когда я заметила как побледнел Вирлан. Бросив настороженный взгляд на спокойно читающего какие-то уцелевшие бумаги Хэфео, братец с сомнением, и, я бы даже сказала, предостережением, спросил:
   -Ты уверен, что это хорошая идея?
   -Вирлан, - действительно серьезным тоном заговорил Таний, не спуская равнодушного взгляда с наемников, - мне до ужаса надоели эти жалкие покушения. Вреда от них никакого, только денег платить с каждым разом больше приходится. И ладно бы только этим дело ограничивалось - мне не жалко золота, но ведь Стрэкж наглеет. А наглость должна быть наказуемой.
   -Как ты накажешь его, отдав этих наемников Хэфео и его, - Риан несколько замялся перед тем, как произнести следующее слово, - родственникам?
   -Люди не исчезают просто так. Раньше я вполне открыто платил штрафы, теперь все изменится. Первый раз заставит Стрэкжа задуматься, второй, а он непременно будет, его насторожит. Ну а если и после третьего предупреждения до него не дойдет, боюсь, придется Хэфео познакомить самого господина Соклийского со своей семьей.
   Вот теперь мне почему-то совсем не хотелось смеяться. Бросив настороженный взгляд на фигуру Хэфео, я увидела только его спину. Зато отполированная поверхность висевшего на стене щита показала мне куда больше, чем я смогла бы рассмотреть в самый солнечный день. Всего лишь улыбка...и характерный прикус, скрываемый ранее за маской спокойной вежливости.
   Сглотнув вставший в горле комок, я ближе пододвинулась к Танию и бросила опасливый взгляд на явно не одобрявшего подобных мер брата. Тот не сводил взгляда с дяди, смотревшего в ответ - я затылком чувствовала, серьезно и даже не пытаясь смягчить жесткость иронией или насмешкой. Молчаливый поединок закончился неожиданно быстро, и уступивший Вирлан прежде чем выйти за дверь, тихо произнес:
   -Как скажешь.
   Дальше оставаться в комнате мне резко расхотелось и я, буркнув: "пожалуй, подожду за дверью" пулей вылетела в коридор.
   Вирлан обнаружился за первым же поворотом. Он сидел на корточках, привалившись к стене и спрятав лицо в ладонях.
   -Ты знал, да? Знал кто он такой... - Я обессилено уселась рядом. Вирлан опустил ладони, и, уставившись неподвижным, отсутствующим взглядом в стену, тихо произнес:
   -Узнал еще когда здесь жил.
   -Расскажи. - Попросила я.
   Риан нахмурился, но потом, что-то решив про себя, сказал:
   -Может это тебя чему научит. Получи я в свое время такое предупреждение, может,... а ладно. - И прежде чем я успела открыть рот, продолжил: - Я был молодым, только что подтвердившим свой статус Магистром-некромантом жаждущим доказать всем чего стою на самом деле. Вел себя как самая паршивая овца, тупая, но наглая, - усмехнулся Риан, все так же глядя в стену, - а Ювентаний уже тогда был подобного мнения о наглости. Ну ты слышала... Он терпел. Терпел мои выкрутасы долго, предупреждал,... только мне тогда горы были по колено. Нет, я понимаю: сам виноват. Творил такое, что тюрьма по мне не просто рыдала - она ждала меня как любимая женщина.... Ювентаний все равно терпел, молчал, словно все нормально.... А потом решил, что хватит. Я до сих пор помню ту ночь, хотя прошла не одна сотня лет. Вернулся после очередной, - презрительно скривившись, Вирлан произнес: - выходки, даже дверь запереть не успел, а уже почувствовал что это такое клыки на горле. - Подчиняясь воспоминаниям, рука Риана коснулась шеи и тут же безвольно опустилась. - Он взял крови совсем немного. Пару глотков успел сделать, не больше. Шепнул напоследок: "не шали так больше" и исчез. Потом была камера, та самая, в которой я целый месяц не мог не то, что светильник зажечь, запахи полностью чувствовать не мог. Но страшнее всего были ночи. Тихие, наполненные шепотом.... Нет, Хэфео больше не приходил. Он даже потом, когда меня выпустили, не приближался ко мне ближе, чем на пять метров, но.... Тот урок я запомнил - всегда есть что-то более сильное, хитрое, быстрое или просто что-то более....Это могут быть мысли, воспоминания, магия или просто другое существо, воспользовавшееся твоей самоуверенностью, но оно, это что-то контролирующее, способное ограничить и, возможно, даже убить тебя, все равно есть.... - Переведя пустой взгляд со стены на меня, Риан еще тише сказал: - Я не сомневаюсь, что Ювентаний никогда не поступит так с тобой, но... просто помни: он куда более жесткий и жестокий человек, чем выглядит при самом пристальном взгляде.
   Молчать означало бы позволить страху и сомнениям завладеть мыслями, а мне это совсем не было нужно. Тем более сейчас.
   -Ты, правда, заслужил подобное наказание?
   -Я заслужил худшего, если честно. - Хмуро усмехнулся Риан. - В конце концов, некромантами не становятся просто так, даже имея врожденную склонность. - Бросив на меня уже вполне осмысленный взгляд, Риан добавил: - Не думай, что Ювентаний такое уж чудовище, он как твой голем только наоборот: выглядит куда безобиднее, чем есть на самом деле.
   -Да уж, хорошая характеристика. - Фыркнула я.
   -Зато верная. - Пожал плечами Вирлан.
   Какое-то время мы сидели молча, думая каждый о своем. Жизнь не то чтобы померкла, просто показала дополнительные тона, наполнив картинку глубиной. Так было даже интереснее....
   -О чем молчим, молодежь? - Неожиданно раздавшийся голос дяди над нашими головами привел к тому, что дернувшийся Вирлан потерял равновесие сам, да еще и меня уронить сподобился. - У-у-у как все запущенно. - Протянул Таний, отходя от нашей копошащейся компании подальше. - Вставайте, нервные мои. У нас впереди еще куча дел.
   -Это каких же? - Кряхтя, поднимаясь сам и поднимая мою окончательно пропыленную тушку, спросил Риан.
   -Для начала мне бы хотелось знать, кто сподобился оставить зелье непонятного назначения не просто без присмотра, да еще и на огне. - Задумчиво произнес Таний, глядя на нас и, судя по взгляду, пытаясь понять: как же можно было так испачкаться в доме, всегда блистающим безукоризненной чистотой.
   -Ой. - Только и смог выдавит враз сникший братишка.
   -Вот именно. - Так и не постигнув тайны, кивнул дядя. - Иди, разбирайся с ним.
   -С ним? - Опасливо переспросил Риан.
   -С зельем, дубина. - Закатив глаза, вздохнул Таний и подтолкнув заметно расслабившегося племянника в сторону лаборатории, бросил вдогонку: - И не забудь, о сегодняшнем мероприятии.
   -Да ладно, Ирольталь и сам справится. - Отмахнулся брат.
   -Не справится, я его отправил по одному важному делу.
   -Таний, это вообще-то мой секретарь! - Сделал попытку возмутиться Риан.
   -Вот по твоему важному делу я его и отправил. Сам бы ты и не почесался, пока тебя во второй раз не похитили бы.
   -А, тогда ладно. - И вздохнув на прощание особенно тяжело, Вирлан мужественно отправился разбираться со своей оплошностью.
   -Так, теперь ты. - Мне стало неуютно под внимательным взглядом дяди. - Тебе через пол часа надо быть возле Акарэи, а ты выглядишь так, словно половой тряпкой работала. Не позорь меня - иди, переодевайся.
   -Как через пол часа?! - Возопила моя светлость на весь дом. - Ночь на дворе! И вообще никуда я не пойду!
   -Не ночь, а рассвет. - Поморщившись, и потерев слегка пострадавшие от моего бурного выражения эмоций уши, Таний продолжил: - Не пойдешь - дотащим.
   -Ну это мы еще посмотрим!
   -Непременно. - Кивнул дядя.
   -Таний, - чтобы хоть как-то потянуть время я решила задать очень любопытный лично мне вопрос, - а не объяснишь, с какого перепуга я вдруг стала видеть глазами Вирлана?
   -Видимо с очень сильного. - Подтолкнув меня в направлении моей спальни, ответил маг.
   -Нет, а если серьезно?
   -До "серьезно" ты еще не доросла. Марш в свою комнату умываться, позорище.
   -Ну Та-а-аний! - Гундосый вопль был закончен мною уже в моей спальне. Вредный дядя, этот...старый веник, избавился от объяснений, просто зашвырнув меня персональным перемещением с глаз долой в апартаменты. Сердито пнув резной столбик кровати, и свалившись на кровать, зажимая пострадавшую конечность в ладонях, я зло подумала: позорище, значит? Он еще не знает на что я способна в гневе!
  
   Процесс моих проводов в кем-то, наверное, все-таки благословляемое учебное заведение затягивался. Добрых десять минут было потрачено на то, что бы вскрыть забаррикадированную дверь, еще пять ушло на то, чтобы загнать меня в угол и дотащить до выхода. К несчастью для порядком утомившегося Тания наши парадные ворота были из изумительной красоты кованой решетки, в которую я вцепилась всеми четырьмя конечностями и отчаянно вопя на всю улицу наотрез отказывалась отцепляться. Дядя перепробовал все: начиная с примитивного силового воздействия (пытаясь упереться в землю потянуть орущее тело на себя за талию) и заканчивая целой серией заклинаний. Все, предусмотрительно одетые мной амулеты исчерпали себя на пятнадцатой минуте боя и уже только после этого слегка озверевший Ювентаний все-таки смог снять меня с ворот. После уже почти символического, но очень громкого звукового сопровождения я была запихнута внутрь кареты и прочно связана по рукам и ногам, с особым наслаждением на лице Таний заткнул меня кляпом и, откинувшись на сидения, блаженно прикрыл глаза.
   Платок, основательно мною пожеванный полетел на пол уже на подъезде к площади Памяти. Не знаю, кто додумался строить порталы в академию на бывшем лобном месте, где пролились неимоверное количество крови, но мне определенный символизм проглядывался - ничего путного из дела с таким началом не выльется.
   В окружении домов премило-уютного вида на довольно большом пространстве в обычное время не было ничего, кроме трех арок - двух поменьше и одной раза в полтора выше товарок. В любое другое время кроме дней Набора порталы были запечатаны и ничем не отливались от памятников авангардного вида. Но вот каждую осень и раз в два лета они торжественно распечатывались и работали до самой глубокой ночи. Разумеется, кого попало туда не пускали. Чтобы удостоиться, прости Небо, чести попасть на территорию головного корпуса Акарэи нужно было еще доказать свою способность либо недюжинный талант в обращении с магией. Ну или получить поручительство какого-нибудь особо уважаемого мага.
   Осенью желающих было хоть отбавляй - родители пытались спихнуть отчаянно колдующий молодняк в престижное учебное заведение, дабы не маяться с поисками подходящих учителей. Некоторые романтически настроенные, плохо информированные и просто тотально неместные шли сами. Редко, но все же появлялись в такие дни на этой площади взрослые, вполне состоявшиеся маги, желающие либо проверить правдивость слухов, либо получить необходимую бумажку с помпезной печатью.
   А вот во время Летнего Набора.... Тут дела обстояли несколько сложнее. Летом, помимо общего числа добровольно желающих, "на убой" выставлялись ученики магов, волшебников и прочих учителей вне жестко регламентированной системы образования. Подобные "частники" были вовсе не обязаны участвовать в данном мероприятии, но ведь всякое в жизни может случиться. Ученик оказался полным бездарем, ну или просто до печенок достал... Опять же, обратная ситуация: учитель ничему не учит только веником гоняет, да за вином на базар носиться заставляет, или вовсе заучил до сумасшествия бедного ребенка. Некоторые выставляли своих учеников просто в наказание за какие-нибудь огрехи - позор участия в подобных сборах был порой куда действеннее, чем подзатыльники и часы нравоучений. А некоторые паразиты, вроде сидящего напротив меня Мага Ювентания сплавляли своих несчастных учеников в подобные заведения, поддавшись давлению обстоятельств и каких-то там паршивеньких Комиссий!
   Прежде чем быть вытащенной на утренний свет я успела-таки пару раз пнуть раззевавшегося дядю, тот ответил невозмутимым запихиванием нового платка в мой раскрытый для очередного вопля рот. Гордо пронеся меня отчаянно извивающуюся на плече сквозь выставленное на сегодня ограждение, Ювентаний сгрузил мою несчастную светлость перед столом регистратора и, прислонив к узорчатой стенке, сказал:
   -Доброе утро, леди Фель.
   Женщина средних лет, сидящая на почетном месте отвела недоуменный взгляд от моих связанных конечностей, и чуть запнувшись, ответила:
   -Д-доброе, господин Ювентаний. Что вы здесь делаете?
   -Право слово, дорогая моя...сидеть! - Я, пытавшаяся отползти, от этого рыка дернулась и вжалась в стол, всем своим видом показывая как мне страшно. Дернувшаяся леди Фель нервно стучала каблуком под столом. - Очаровательная моя, вы задаете глупый вопрос! - Продолжил соловьем заливаться Ювентаний, только что оравший как ненормальный. И этот человек мне говорил "позорище"! Кто кого позорит, хотелось бы мне знать?! - Разумеется я здесь по той же причине, что и все остальные - отдаю свое нерадивое чадо на обучение.
   -Простите, господин Ювентаний, но разве эта девушка ваша дочь?
   -Силы небесные упасли меня от подобной милости! - Закатил глаза Ювентаний, тихо, так, что услышала только я, буркнув: "Небо, ну и где они нашли эту дуру?". - Ученица она моя. Самовольна излишне и самонадеянна без меры.
   -Да, современная молодежь пошла совсем, просто совершенно неподобающе невежественна и груба. - Тоскливо вздохнула леди, перестав отбивать нервную дробь. Скрипнуло перо, и зашелестели страницы. - Имя её, пожалуйста, господин Ювентаний, и возраст. В Акарэе из неё вырастят настоящую леди.
   Н-да, а я-то, наивная, думала, что в академии магов растят....
   -Велария рода Этенл ветви Хорлай, подзащитная ветви Таолай. - Скороговоркой протарахтел Таний, усиленно запихивая почти выплюнутый кляп обратно. - Лет ей почти двадцать, но ведет она себя по-взрослому нагло и развязно.
   -Но, господин Ювентаний, - замялась леди Фель, - я не могу, просто не имею права записать её. Нижний порог - двадцать один год!
   -Ох, леди, ну что стоит вам, с вашей властью закрыть глаза на какие-то жалкие два года? Сжальтесь, никто кроме вас мне не поможет. Даже я здесь бессилен, но один росчерк вашей прелестной ручки сделает меня несказанно счастливым. - Обворожительно улыбаясь, пропел Ювентаний.
   -О, господин маг, вы мне льстите. - Кокетливо констатировала откровенный факт леди Фель, заполняя бумаги. - Вы, с вашим доступом к самому императору имеете власти куда больше чем я.
   -Не принижайте себя, дорогая. Написали? Вот и прекрасно. - И не успела леди рта раскрыть, как Ювентаний выхватив регистрационные листки, потащил меня дальше ко второму ограждению, из-за которого уже не возвращались до конца дня, наполненного на мой и многие другие взгляды позором. А некоторые, кому особенно "повезло" и вовсе не возвращались так и сгинув в недрах Акарэи. - Прекрати дергаться, мелкое чудовище! - Вспомнил про меня дядя.
   -Это отвратительно! - Крикнула я, отплевавшись от платка.
   -Не могу не согласиться, эта Фель не отстанет от меня ближайший месяц со своими зазывными взглядами. - Я почувствовала как передернуло Тания.
   -Так тебе и надо! Ты подлый, мерзкий, старый хрыч! Я все всем про тебя расскажу! Какие эксперименты ты на мне ставил! - Разорялась я на радость публике. Дядя только сокрушенно вздохнул и, перехватив меня поудобнее, тихо самому себе сказал:
   -Этого и следовало ожидать. - И уже громче: - Велария, будь умницей и заткнись.
   -Счазд. Я только начала. - Прошипела я на ухо Танию, извернувшись для этого совсем уж невообразимо. - Люди добрые! Да что же это делается! Вы только посмотрите на этого изверга! Вы только посмотрите на этого старого маньяка! Он меня би-и-ил! Не корми-и-ил! Эксперименты свои мерзопакостные стави-и-ил! Посмотрите и запомните гада этого! Детей своих берегите, а то заберет окаянный!
   -Ну все, с меня хватит. - Выдохнул Таний, сгружая меня на землю и удерживая одной рукой за шиворот, принялся распутывать веревки.
   -Люди!! - Заорала я пуще прежнего, почувствовав, что сольное выступление подходит к концу. - Люди-и-и! Спасите-е-е! Не дайте сгинуть душе молодой невинной!!
   -Небо, какой позор. - Прошипел Ювентаний сквозь зубы. Меня словно подстегнули:
   -Да есть ли справедливость в мире этом?! Такое твориться, а никто и бровью не ведет! Несчастную сироту на смерть лютую отправляю-у-ут! Эй, мамаша, - под моим окликом отчаянно молодящаяся мадам неопознанных лет, ведшая к регистрационному столу сына-бугая, затравленно дернулась и вжала голову в плечи, - мамаша не отдавайте сюда свое чадо! Они ж, изверги злокозненные, всю кровь из чадушка, всю до последней капельки выпьют! И не пода-а-вятся!! - Дамочка со страхом посмотрела в сторону меня, уже практически всеми присутствующими признанной порядком рехнувшейся, и опасливо загородила своей тщедушной тушкой сыночка. Тот, не будь дурак, благодарно мне кивнул и поспешил смыться подальше от образования.
   Увы, мой бенефис был закончен, когда дядя, сняв последние веревки и спешно запихав их в карман (правильно, нечего антимагическое добро разбазаривать) сунул главному распорядителю документы и придав мне дополнительное ускорение посредством сурового учительского подзатыльника, поспешил затеряться в насмешливо гомонившей толпе. На прощание одарив меня строгим взглядом, Таний рыкнул:
   -Только попробуй вернуться!
   -И попробую! - Рявкнула я сквозь прутья решетки. - Блин, кажется не услышал веник старый.... Я еще буду являться тебе в кошма-а-арах! - На пробу проорала я в толпу. Ответа не последовало, из чего я поняла: дядя благополучно смылся с позорного места. Предатель.
   Поправив растрепавшиеся волосы и одернув куртку, я наконец-то решила посмотреть куда же меня занесло. Пока что ничего опасного или угрожающего моему бесценному здоровью не усматривалось: небольшой, отгороженный перед тремя арками участок был разбит на две части. В самой большой помимо меня находилось еще трое парней и девушка, все четверо - чистокровные люди, не поленившиеся тут же презрительно вздернуть носы при виде моих темных волос и явной смеси крови разных рас. С этими все ясно - гордость учителей, пришедшие на сбор для посрамления прочих участников и рекламы своих педагогов.
   Вторая часть, отгороженная от нас тонкой линией, пока пустовала и я решительно не могла понять для чего она нужна. После появления перового обитателя все стало ясно: туда отсылали наемников с магическим талантом. Будущие боевые маги почему-то не должны были общаться с такими вольниками как мы. Да и вообще набирались по особому договору, согласно которому сразу после получения образования шли служить на пользу родине. Все это я узнала в ходе разгоревшегося скандала - темноэльфийский полукровка яростно отстаивал свои привилегии и громогласно, на всю площадь, требовал снижения отдачи долга с десяти, до двух лет. Его убеждали до тех пор, пока парень не выхватил посох и показательно не доказал почему такому умельцу как ему должны пойти навстречу. Благополучно уцелевший во время презентации главный распорядитель согласно покивал головой, что-то перечеркал в документах и, опасливо прижавшись к решетке, пропустил-таки гордое дитя Ночи внутрь.
   Наша половина медленно, но верно тоже пополнялась новыми несчастными. Четырех парней притащили на учебу практически также как и меня: с дракой, веревками и яростным сопротивлением со стороны молодого поколения. Разве что только парни отбивались молча, но будучи все-таки загнанными внутрь периметра высказали все что они думали о своих учителях. Те только облегченно вздохнули и отошли подальше с глаз буйных учеников.
   Двое парней пришли сами, довольно улыбаясь и громко разглагольствуя на тему открывающихся им перспектив. Я подумала и не стала разрушать их иллюзий - сами все потом поймут. Завершающим штрихом нашей компании стало появление в ней эльфа Дня. Беловолосое совершенство, небрежно игнорируя влюбленные взгляды женской половины присутствующих, прошло мимо удивленно застывшего главного распорядителя, и устроилось ровно в центре площадки, усевшись прямо на грязный пол. Голубые глаза с чуть презрительным выражением осмотрели присутствующих и задержались на мне. Ну, еще бы, я ведь была одна такая темненькая и явно недовольная. Хотя нет, последние мои чувства разделяла та, силком загнанная четверка парней. Я с понимающим видом кивнула им и была удостоена ответного жеста, что ж, хоть не так одиноко будет.
   В соседском "загоне" тоже становилось теснее, только как раз там преобладали полукровки таких рас как эльфов Дня и Ночи, что и не сильно-то удивляло - ближайшие соседи, как никак. Примерно в начале второго часа ожидания непонятно чего, наемничий отдел пополнился еще одной персоной. Разглядев в толпе темноволосых мужчин белобрысую косу и звериную грацию движений, я вжалась в решетку за моей сменой и, зажмурив глаза, стала молиться всем известным мне богам, чтоб меня не заметили.
   -Велар-р-рия! - Грозное рычание заставило меня распахнуть глаза и вжаться в сталь еще сильнее, потому как вид разъяренной лунной кошки готовящейся к прыжку, действовал на нервы посильнее чем вся ситуация с моим мнимым убийством.
   -Мамочки мои. - Пискнула я, глядя на воплощенную ярость, бьющую себя хвостом по бокам. - Сэтра, ты все не так поняла!
   -Р-р-ряу! - Ответила любимая подруга и прыгнула.
   Бахнуло, вспыхнуло, по площади поплыл горький аромат паленой шерсти. Трое будущих боевых магов оттащили грозно шипевшую Сэтру от черты и удерживали на месте до тех пор, пока серебристо-лунная шерсть не улеглась, а синие глаза не перестали воинственно щуриться.
   -Сэтра, ну я тогда правда не хотела тебя обидеть! - Набралась-таки я смелости заговорить. Оскорбленная подруга демонстративно повернулась ко мне хвостом и стала вылизывать лапу. - Честное слово! Я правда думала, что я не Велария, а она, в смысле я погибла. Ну прости меня. - Сэтра обернулась человеком и, поправив одежду, бросила взгляд в мою сторону. Н-да, так презрительно на меня не смотрел еще никто.
   -У меня больше нет подруги. - Холодно отчеканила Сэтра, глядя уже сквозь меня. - Я попрощалась с её душой, а мертвые не воскресают.
   -Ах так? - Вот теперь уже оскорбилась я. - Ну как знаешь. - И мы обе, отвернувшись друг от друга, уставились в разные стороны.
   Мириться с разозленной Сэтрой было бесполезно еще в течении как минимум трех месяцев - я по опыту знала какой вредной могла быть подруга если её чувства действительно были задеты. Помнится, изменившего ей возлюбленного она так и не простила, даже после того как основательно покусала....
   Горечь обиды была слегка подслащена открывшимся мне зрелищем: сквозь заметно поплотневшую толпу пробивались четверо, что характерно: один удирал, а трое догоняли. Ничуть не запыхавшийся беглец набегу кинул порядком ошарашенному главному распорядителю бумаги и, перемахнув прямо через заграждение, приземлился уже на стороне будущих боевых магов под их одобрительные аплодисменты. Церемониально раскланявшись и отвесив издевательский поклон преследователям, парень откинул капюшон и довольно усмехнулся. У меня подкосились ноги, и смеяться я начала уже лежа на земле.
   Нет, ну надо же. А кто еще совсем недавно воротил нос и наотрез отказывался поступать в "академию, где одни неудачники учатся". А сейчас что? Мало того, что бегом спешил в объятия Альма Матер, так теперь еще и с явным наслаждением примеривается в какую бы арку пройти... можно подумать, что это хоть как-то на конечном итоге отразиться.
   Так и не поймавшие беглого принца Бривелиан и Велемир раздосадовано попытались пробиться боем, но под взглядом недовольно поджавшего губы придворного мага угомонились и исчезли в сиянии портала, прежде чем им успели предъявить счет за уже попорченное имущество. Оставшийся Эвер попробовал миром договориться с главным распорядителем, но, видимо, забыв за давностью лет, что это такое "разговор без приказного тона" был безжалостно отправлен за дальнее ограждение. Почему-то проигнорировав наглое поведение со стороны какого-то мелкого колдуна, придворный маг Диона только пожал плечами и исчез следом за монаршей семейкой.
   -Эй. - Окликнула я Лекса. Тот, повернувшись на голос, сперва удивился, а потом расплылся в довольной улыбке. Приблизившись к черте на безопасное расстояние, беглый принц Диона заговорщически поманил меня к себе и отошел в угол, где было поменьше народа.
   -И ты здесь. - Усмехнулся дион, когда я приблизилась. - Намереваешься занять второе место или на полном серьезе решила обогатить свой запас знаний?
   -Очень смешно. - Скривилась я. - Что за легендарное второе место? Я не в первый раз слышу про него, но что-то никак не могу понять, в чем его особенность. Ты сам-то хоть знаешь?
   -Разумеется. - Улыбнулся дион. - Не буду же я соваться в змеиное гнездо, не узнав о чем там шипят. Второе место в отборочных результатах, это основная цель большинства поступающих во время летнего Набора - единственный выход из ситуации для тех, кто не хочет оставаться в академии. К тому же, оно совсем немного не так почетно как первое, но из-за этой самой возможности выбора ценится участниками куда как выше. Так что, если ты действительно не желаешь протирать штаны в Акарэе, то попробуй его занять и можешь с чистой совестью отсюда уйти - никто не вправе будет тебя удержать. Сама понимаешь: третье место это позор для ученика с его учителем и повод для радости всего педагогического населения - заграбастать сильных учеников они никогда не отказываются. Те же, кто не войдет в тройку победителей, скорее всего, добровольно останутся в Акарэе, потому как редко чей учитель сможет спокойно снести подобное посрамление и не сорваться на нерадивом ученике. Вот так вот....
   -А ты? Войдешь в число моих конкурентов?
   -А я, как подписавший контракт, остаюсь в распоряжении империи еще десять лет помимо шести, потраченных на обучение. Это если верить документам. - Коварно ухмыльнувшись, протянул Лекс.
   -А если принимать во внимание вероятное развитие событий? - Не удержалась от ответной улыбки я.
   -Ну, во время обучения, как я уже говорил ранее, всякое может случиться. Пожар там документы подпортит, или еще что аналогичное. Так или иначе, хребтиной чувствую: до конца обучения я не останусь.
   -Никто и не сомневается.
   -Ну почему же, - скромно потупил глазки Лекс, - я весьма красноречиво изъявил свое желание посвятить себя магической науке, на что его Величество ответили: да пожалуйста, только в пределах замка. А у нас, сама, наверное, знаешь кто за обучение отвечать может.
   -Что ответил на это Эвер?
   -Помолчал пару минут, а потом уточнил: действительно ли я хочу издеваться над ним в течение ближайших двух десятилетий и не пойти ли мне с этой идеей к отцу обратно, попутно заглянув в какое-нибудь не слишком безопасное место и прихватив оттуда парочку-другую демонов в качестве подарка? В общем, весьма недвусмысленно отказался.... Кстати, - слегка смутился дион, - я довольно плохо помню обстоятельства твоего исчезновения, но.... - я слегка напряглась, когда парень замолчал, - ...но тебя действительно забрал Вирлан? И он действительно назвал Эвера отцом? - При последних словах диона перекосило так, что я даже забеспокоилась: а не судороги ли это?
   Улыбнувшись через силу, я выдавила:
   -Нет-нет, это был твой больной бред.
   -А... - с явным облегчением выдохнул Лекс. - Вот еще что, - поспешил он сменить тему, - если тебе не удастся занять второе место, можешь попытать счастья на церемонии прощания.
   -Мать моя женщина, а это что еще такое? Процесс прощания с безвременно усопшими в процессе прохождения вступительных отборов?
   -Нет, - дион закатил глаза и, посмотрев по сторонам, тихо произнес: - это церемония перед самой отправкой в академию. Вообще-то, о ней никто кроме поступивших знать не должен, так что слушай внимательно, я повторять не буду. Это что-то вроде последнего желания, только достается оно не всем. Ты ведь знаешь кто курирует Акарэю?
   -Ну да - Тайный Совет.
   Что бы там не бурчал мой братец, а упомянутая структура имела очень даже немаленькое влияние и власть. Официально она занималась вопросами академии и частью внешней разведки, но если судить по тому, что мне удалось вычитать в документах Ювентания, когда оного не было дома - Тайный Совет, по крайней мере, значительная его часть занималась вопросом наследия Сафь-Аймэль. Уже которое тысячелетие шли бесплодные поиски наследных потомков последнего правителя и практически повсеместно было известно, что нашедший тех самых потомков практически может управлять государством эльфов Ночи. Это значило, что если цели Тайного Совета увенчаются успехом, то Сонорэ получит неоспоримое преимущество перед Сафь-Аймэль, а вместе с ним: прочную защиту от нападений "осиротевшей расы", возможность пользоваться их рудниками и прочие приятные мелочи вполне способные укрепить власть империи на мировом политическом поле еще больше.
   Официально же, Тайный Совет отвечал за такие частности как воспитание магической касты и исполнение монаршей воли, то есть периодически подрабатывал карательной структурой, да имел пару мест в Имперском Суде.
   -А кто является главой Акарэи? - Продолжал делиться секретами Лекс. - Глава Тайного Совета. В его власти исполнить любое пожелание счастливого обладателя Случая. Любое, понимаешь? Не то, что там из академии отпустить.
   -Что еще за Случай?
   -Ты что, шла сюда совсем не озаботившись поиском информации? - С сомнением протянул Лекс. Я только пожала плечами и мило улыбнулась. Дион в ответ закатил глаза, уничижительно фыркнул и покачал головой.
   -Не томи.
   -Ну... - Парень проводил взглядом раздраженно шагающую неподалеку Сэтру и, кивнув в её сторону, спросил: - Это та, о ком я думаю?
   -Ага. Не бойся, она тебя не загрызет,... наверное.... Не отвлекайся! Как заработать право на это желание?
   Все еще не спуская подозрительного взгляда с явно настроенной на драку кошки, Лекс буркнул:
   -Сам не знаю. Мне подобное не светит, так что я даже не интересовался.
   -А откуда ты вообще все это узнал? - В ответ дион только снова закатил глаза и тоном каким говорят с не особо одаренными на мыслительный процесс, произнес:
   -Я же наемник, Рия. Пусть и бывший, но умение собирать информацию от этого никуда не делось.
   -То есть ты опять что-то спер.
   -Ну да. - Скромно улыбнулся Лекс. - Можешь ведь думать когда хочешь.
   Поговорить дольше нам не дали - ярче засветились малые арки, и помощники во главе со страшим распорядителем, пригласили соискателей на звание достойного обучения в Акарэе к прохождению испытаний. Таких недовольных выпавшей им честью как я и те четверо парней помощники, вооружившись длинными копьями, "приглашали" особо интенсивно.
   Прежде чем шагнуть в портал я успела поразоряться на тему бесчеловечности и не гуманности подобного обращения, да услышать от Лекса обещание найти меня в рассаднике зла и маразма академией зовущемся.
  
   Вопреки моим ожиданиям сразу в пекло нас не кинули - сначала заставили свериться, что мы имеем право рисковать своей жизнью, будучи внесенными в списки набора. Первые, получившие благословенное разрешение, уже исчезли с глаз долой, сгинув в мутном мареве не самого качественного портала. Вполне вероятно, что возвращение обратно в относительной целостности и сохранности из подобного недоразумения пространственной магии и было самим испытанием. Если так, то назревали неприятности. У меня, у тех, кто этот портал сделал да и вообще у всех находящихся в радиусе вероятных разрушений.
   В последний путь благословлял седой дедок отвечающий за соответствие заявленного "ассортимента" сумасшедших и их реального наличия. Для выполнения этой несомненно важной миссии старичок был оснащен таким современным оборудованием как: исписанные регистрационные листки, общий список жертв и перо, судя по виду являвшегося ровесником хозяина. Ах да, еще Великий Вахтер был вооружен древним расшатанным табуретом, со стонами держащим на себе вес местной научной власти.
   Старчески дрожащим голосом назывались две фразы "следующий" и "имя". Когда очередь дошла до меня образовалась небольшая заминка: соваться в пекло мне не хотелось, поэтому я заупрямилась и идти отказалась. Если бы не напирающие сзади по-настоящему желающие учиться, то, может, все бы и обошлось. Но нет, меня пихнули, в ответ я расцарапала чью-то физиономию, но все-таки оказалась перед старичком.
   -Имя. - Проскрежетал дядечка и почесал редкую бороденку.
   -Велария. - Рыкнула я. - Полное не помню.
   -Прискорбно. Я в свои-то годы на память не жалуюсь.... Как ты сказала тебя зовут, деточка?
   -Велария. - Терпеливо повторила я, мысленно убеждая себя, что срывать злость на стариках неблагородно и вообще пошло.
   -Так, Ве-ла-рия.... - Сморщенные пальцы дедка удивительно бодро зашевелили страницы, и вскоре я была обрадована:
   -А тебе не надо проходить испытаний. Ты уже зачислена.
   -Это что, вообще без шансов?! - Испугалась я. Где-то на краю сознания мелькнула мысль, что зря дядя хвост перед леди Фель распускал, и несколько злорадно: пусть помучается теперь, скрываясь от нее....
   Дедок сощурился и, привстав с табурета, тихо проскрипел:
   -Согласно особого указа Имперской Комиссии Безопасности ты, деточка, зачислена в академию. Гордись - такой шанс не всем выпадает. - И уже гораздо громче, так чтоб услышали все: - Вот повезло-то тебе: никаких испытаний - сразу в Акарэю, да еще в самую почетную группу!
   Мне стало плохо. Воздух из легких куда-то исчез, свет в комнатушке померк, и даже сияние порталов уже не раздражало. Кое-как собрав последние силы, я прохрипела:
   -А это достоверно?
   -Достоверней некуда. Никуда ты уже отсюда не денешься. - "Успокоил" меня старичок. Мне почему-то захотелось кого-нибудь убить. И не обязательно Темной магией - руками тоже можно было бы много чего сотворить. Как говориться: пусть хоть будет за что срок мотать. - Пойдем, деточка, в комнатке посидишь, обождешь, когда остальные испытания пройдут. А уж потом, с победителями на все церемонии пойдешь. - Сам не зная, что спасает как минимум пять человек от смерти, дедок ухватил меня за рукав и потащил к неприметной дверке. За ней оказался небольшой кабинет больше похожий на камеру дознавания: голые стены, одинокий тусклый светильник у потолка да жесткий стул в центре. На пыльной деревянной поверхности покоился внушительных размеров том с надписью "Устав Высшей Академии Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного". Нет, не камера дознавания, это пыточная! - Посиди, книжку умную почитай. - Проскрипел на прощание старик и скрылся за дверью, не забыв запереть оную на замок.
   Оставшись одна, я молча обошла комнатушку по периметру, потом пару раз по диагонали, попинала дверь ногой, слегка побилась головой об стены (не особо усердствуя) и, усевшись на устав, констатировала:
   -Зашибись, едрена вошь. Так меня еще не подставляли.
   Молча пялиться в стену было бессмысленно, поэтому я принялась за изучение устава этого адского заведения. Первые прочтенные мною двадцать страниц содержали в себе список, начинающийся со слов "запрещено". Следующие сорок имели аналогичную концепцию, так что, полистав книжонку и расчихавшись от пыли, как помоечная кошка, сунутая в бочку с табаком, я плюнула на детальное изучение и открыла наугад. Прочитав "за сим ученым советом академии разрешено..." вдохновилась, но, прочитав далее: "...почитать и всячески почтение совету ученому оказывать дабы не затерялись в веках заслуги его и..." истерично хихикнула и поняла: пора что-то менять...
   ...Самолетики из Устава получились просто замечательные. За прошедшие в ожидании часы я успела превратить в бумажную эскадрилью весь список запретов и даже добраться до главы, посвященной внутреннему устройству академии. И вот только я выдрала карту Акарэи из общего числа страниц, как шагнувший в комнату человек чуть не помешал мне прятать её в карман. Полюбовавшись на тщательно зализанную темную косицу, светло-серые глазенки и общую тщедушность гостя я равнодушно пожала плечами и, выдрав следующий лист, принялась мастерить кораблик. Ходят тут всякие, отвлекают...
   -Что это ты здесь делаешь, девочка? - Приторно-сладким тоном поинтересовался человек, и тут же, не дожидаясь ответа, выглянул обратно в коридор. После недолгого молчания в течение которого я успела оценить всю непрезентабельность заднего вида гостя, комната стала теснее еще на одного человека. И если первый потревоживший мой покой вызывал смутное ощущение, что где-то его я раньше видела, то второй - чистокровный человек слегка затюканного вида, это впечатление только усилил.
   -Здрасьте. - Протянула я, выдирая следующий лист взамен испоганенного.
   -Девочка, тебе здесь не скучно? А то мы вот подумали, что можем твое одиночество скрасить. Может, расскажешь нам про своего учителя?
   Я молча смерила взглядом странную компанию и так же молча принялась складывать самолетик - кораблики почему-то не получались.... И все-таки, где-то я этих двоих видела. Но не вместе....
   -Ну, и чего она молчит? - Прошипел человек на ухо брюнету. - Может, свихнулась с горя?
   -Да тихо ты! - Шикнул на блондина его товарищ. Но ко мне обратился четко выговаривая слова, медленно произнося каждое: - Девочка, расскажи дядям про другого дядю. Ты его учителем называешь. Или Ювентанием.
   Лениво подумав: "а не сорвать ли злость на этих недоумках?" я потянулась и, забросив ногу на ногу, так же членораздельно произнесла:
   -Я не говорю с незнакомцами. Надеюсь, до "дядей" дошло? - Парочка слегка смутилась и на какое-то время абстрагировалась от меня, погрузившись в перешептывание. Наконец, выпалив "да откуда она может знать?!", брюнет вновь повернулся ко мне и уже нормально, я бы даже сказала, что нахально-уверенно, сказал:
   -Я Стрэкж Соклийский, а это, - он кивнул в сторону блондина, - Граус Трогерн, мы друзья твоего учителя.
   Нда, а без парадной мантии и набора официальных побрякушек правой руки главы магической гильдии узнать в невзрачном мужичке большую шишку оказалось не так-то просто. Про второго вообще молчу, наше с ним общение закончилось, так толком и не начавшись. Хм, а ведь не пришиби я тогда ненароком этого блондинистого хмыря, не сидеть бы мне сейчас здесь, посему возникает вопрос: что будет, если я сейчас этих двоих забавным узорчиком по стенке размажу? А с другой стороны: время назад не воротишь, и убийство мне ничего кроме еще больших неприятностей не принесет, значит, нужно использовать ситуацию. И я даже знаю как!
   Улыбнувшись, насколько могла мило, я хлопнула ресницами и вежливо произнесла:
   -Ой, а вы и правда его друзья? - Стрэкж с Граусом уверенно кивнули, я улыбнулась еще сахарнее, а потом резко сменив выражение с "одуванчика" на "фурию", гаркнула: - Ну так и ни чего я вам не скажу тогда! Катитесь отсюда! Я не буду говорить с приятелями этого старого садиста!
   Попятившиеся от моего вопля мужики успели увернуться от пущенного в них Устава, и, встав недалеко от двери, разом выдали:
   -Да мы и не друзья вовсе! Мы из, э.... - Тут фантазия им отказала, но я решила помочь:
   -Из палаты Оберега что ли?
   -Именно оттуда! У нас давно были подозрения, что маг Ювентаний непозволительно обращается со своими юными учениками.
   -А, - протянула я. - Вы точно пришли защищать мои права?
   -Точнее некуда, девочка. - Обращение с трудом, но я все же пропустила мимо ушей и, состроив настороженно-недоверчивую мину, сказала:
   - Книжку отдайте.
   Стрэкж, опасливо косясь в мою сторону, заклинанием поднял порядком похудевший Устав и переслал мне откровенно опасаясь приближаться к сумасшедшей. Я благосклонно кивнула и начала жаловаться. За пять минут Ювентаний из просто подозрительного мага превратился в закостенелого тирана-экспериментатора не гнушающегося пить кровь нерадивых учеников по утрам и набивать их головы всяческими темномагическими ритуалами ночью. Если честно, то я почувствовала себя отмщенной... до тех пор, пока Граус не открыл рот:
   -Все это прекрасно, то есть ужасно и требует наисуровейшего наказания, но объясните мне, каким образом вы победили дракона?
   -Эк? Я не помню ничего подобного. - Рассеянно уронив так и недоделанный самолетик, отозвалась я.
   -Да неужели? Я прекрасно понимаю, что вы жаждите расквитаться со своим учителем за то, что он отправил вас сюда. Разумеется, вы знали, что избавить вас от подобного позора было вполне в силах мага Ювентания что бы он там вам не сказал и тем понятнее ваша откровенность. Но, госпожа Велария, вы вполне взрослая и дееспособная волшебница, так может, хватит подыгрывать моему коллеге и пора начать сотрудничать с нами? Все что вы сейчас сказали, весьма занимательно, но мне все же хотелось бы получить ответ на конкретный вопрос: господин Ювентаний прилагал какие-либо усилия для формирования вас как Магистра Мрака? - Приподняв брови, осведомился Трогерн. Глядя в серо-стальные глаза светящиеся, какая, блин, досада, умом, я вспоминала кто же такой этот Граус Трогерн.... Третий советник Лайтара? Не иначе как серый кардинал во всей этой шабашке.... Эх, Стрэкж, милый мой крысеныш, ну чего ты приперся сюда со своим "подчиненным"?!
   После недолгого молчания, я тоскливо вздохнула:
   -Нет. Магистра Мрака из меня он сделать не пытался.
   Ага. Чего ему пытаться, если я такой, если верить источникам, родилась? Может я и злюсь на дядюшку, но все-таки настолько подставлять его не могу - как-никак, а он действительно действовал в моих интересах. Просто и про свои не забывал.
   -Вы можете доказать? - Предельно вежливо, но откровенно недоверчиво уточнил Трогерн.
   -А вы можете доказать обратное? - В тон ему ответила я. Стрэкж, зараза, молча подпирал стенку и в разговор не вмешивался.
   -Я своими глазами видел, как вы использовали темную магию.
   У меня складывается ощущение что все это я уже где-то слышала....
   -Ну-у-у, - мой разочарованный тон явно не понравился гостям, - это вам ничего не даст. Во-первых, как лицо заинтересованное вы не можете свидетельствовать в Имперском Суде. Насколько я поняла, претензию вы можете выдвинуть либо лично по факту избиения вас мною, что, согласитесь, попахивает позором. Тем более, что я молчать не буду и всем расскажу по какому поводу вы оказались под ударом. - Трогерн только досадливо поморщился. - Либо идти свидетелем по делу о Магистре Мрака. И тут, опять же, ваше хорошее зрение ничего вам не даст, поскольку хоть занятие темной магией без лицензии и является делом незаконным, но по тяжести точно не тянет на воспитание Темного Магистра. Да и будем друг с другом откровенны: у Ювентания денег с влиянием хватит не только на то, чтобы откупиться от решения суда по подобному делу, но и на то, чтобы вас привлекли за негуманное обращение в ходе дознания его несовершеннолетней ученицы. Позволю себе заметить, что без каких бы то ни было разрешений на оные действия. А вот это вот уже тянет на большие неприятности и повышенное внимание со стороны палаты Оберега.
   -Леди, - оскалился в улыбке Граус, - для этого у вас нет доказательств. Мы вас и пальцем не тронули.
   -Ой, ну это дело поправимое: пару ударов об стену и все в ажуре. Будет неприятно, но я потерплю. - Заверила я, улыбающегося Трогерна.
   -И будете только зря страдать. Как вы докажете что это сделал я?
   -Ну, вам-то приписать это не получиться. - Я кивнула и погладила лежащий на коленях Устав. - А вот господину Стрэкжу Соплийскому....
   -Соклийскому! - Взвился молчавший брюнет.
   -Не важно. - Старательно копируя тон Ювентания, отмахнулась я. - Так будет даже лучше: правая рука главы магической гильдии избивает ребенка. Вы только представьте себе какой это вызовет резонанс в обществе! И, прежде чем вы, господин Трогерн, начнете опять светить зубами в акульей улыбке, позвольте мне продемонстрировать вам одну замечательную вещь. - Я повыше подняла Устав и слегка им помахала. Стрэкж ничего не понял, а вот умница-Граус сразу просек. Но я все-таки озвучила: - Прекрасное издание правового содержания, но не в этом его ценность. Данная литература помимо утомительного чтива представляет собой так же прекрасный образец магического оттиска некоего господина Стрэкжа. Следа свеженького и цельного, что позволяет осуществить с ним в ближайший час целых три операции различного свойства, начиная с копирования и заканчивая переносом с одного предмета на друго.... - Мою поучительную лекцию прервало рычание разъяренного Стрэкжа и последующий гул заклинания. Запрещающий вопль и блок Грауса опоздал всего на секунду.... Грустно вздохнув, я убрала часть щитов и была снесена со стула Воздушным Тараном. Слабеньким, но, тем не менее, ощутимым. Почувствовав за спиной холод камней и, подождав пока голова перестанет кружиться, я со второй попытки встала на ноги. Вытерла рукавом кровавую дорожку под носом и улыбнулась: - Ну вот, теперь даже об стены самой долбиться не придется. Спасибо, господин Стрэкж.
   -Да тебя убить мало! - Метался между стеной и удерживающим его Трогерном брюнет. - Тебя и твоего учителя!
   -А вы попытайтесь. Только подсылайте кого-то более квалифицированного, чем последняя компашка. Кстати, можете не ждать - они уже не вернуться.
   Стрэкж было опять раскрыл рот, чтобы высказать что-нибудь нелицеприятное обо мне и Тании, но Граус вовремя успел открыть дверь и выпихнуть его наружу.
   -Леди Велария, давайте обойдемся без этого дешевого спектакля....
   -Дешевого? - Возмутилась я. - Нанесение вреда здоровью и имуществу потянет в вашем случае лет на пять каторги - уж я постараюсь, либо на кругленькую сумму штрафа. Могу намекнуть, что если выплачивать компенсацию непосредственно пострадавшему лицу, то выйдет дешевле. - Граус только вздохнул и полез в карман за кошелем. - Не думаю, что настолько дешево. - Слегка охладила я его пыл. - Впрочем, часть компенсации можно выразить в услуге.
   -Какой? - Трогерн явно уже раскаивался, что притащился сюда "поболтать". Сам виноват - нечего было под руками вертеться в свое время да смотреть куда не просят.
   -Сделайте так, чтобы мое зачисление в Акарэю было не больше, чем шуткой.
   -Увы, это не в моих силах. Влиять на решения Комиссии я никоим образом не могу. Тем более на уже принятые решения.
   Н-да, прискорбно... впрочем, этого и следовало ожидать.
   -Тогда с вас другая услуга. - Глядя как помрачнел Граус, я не удержалась: - Ой, да не бойтесь вы так. Она не такая уж и большая, всего-то, что и нужно: если и дальше будете копаться с этой выдумкой про Магистра Мрака, меня больше не трогайте. И всего делов.
   -Леди Велария, каким образом я смогу припереть вашего учителя к стенке, если вы как основное доказательство исчезнете? - Чуть ли не с обидой буркнул блондин.
   -Ну, на счет исчезнуть это вы поторопились. - Нахмурилась я, наблюдая за тем, как Трогерн отсчитывает монеты. - О да не жадничайте вы! Отдавайте все. - Не выдержала все-таки я и, сцапав у замершего от подобной наглости блондина кошель из рук, буркнула: - Каким-каким... обыкновенным. Я, между прочим, не единственная его ученица. Помимо меня был еще Лигрол, тоже отнюдь не светлое и пушистое создание. Не говорю уже о некоем Вирлане....
   Прости, брат, надеюсь, тебя не сильно побеспокоят.
   -Он Магистр-некромант. - С тоской провожая тяжеленький, но уже не свой кошелек, вздохнул Трогерн.
   -Вот-вот. Некромант. За это и цепляйтесь. Еще какие-нибудь вопросы?
   -Нет. - Скривился серый кардинал магической гильдии. - У меня и денег-то уже не осталось.
   Ого, а мужик-то ничего - с юмором.
   -Это, конечно, жаль, ну да ладно. Вы как будете в наших краях - заходите. И господина Стрэкжа с собой берите, с ним куда как веселей скучать.
   Граус Трогерн ничего не ответил и даже не попрощавшись, скрылся следом за своим вспыльчивым "начальником". Я довольно улыбнулась и принялась дальше прореживать Устав - надо же было как-то дальнейшее время ожидания скоротать.
   Выдирая очередной лист, я случайно прочла пару строк, потом еще несколько и еще... пока не узнала несколько интересных фактов об академии.
   Во-первых, главный корпус Акарэи делился на два крыла: ученический, где проходили занятия, и жилой. Фишка последнего заключалась в том, что весь ученый совет располагался в непосредственной близости от студентов, начисто лишая последних иметь хоть какую-то отдушину в череде дней заполненных учебой. На мой взгляд, это было в высшей степени негуманно... и ой как недальновидно со стороны ученых мужей.
   Во-вторых, студенты, поступившие в ходе Летнего Набора, проходили дополнительный курс перед тем, как быть расформированными в остальные группы согласно умениям и уровням. То есть мы еще должны были доказать, что способны забыть все, чему нас учили наши маги, Магистры и верховные чародеи. Ничего не скажешь: просто блеск!
   Помимо этих двух забавных пунктов я вычитала еще много всякой ерунды, но больше всего меня поразила следующая строка: "Да и доказывая, что имеют они честь сродниться с духом ученым, обязаны адепты сразиться с детьми академии и подтвердить право свое на дальнейшее пребывание в обители сей". Потрясающе. Чтобы быть окончательно и бесповоротно зачисленным нужно еще надрать уши сборной академии. Просто здорово. А ведь наверняка таких "доказательств" потребуется несколько, сперва чтоб опозориться и признать собственную ничтожность, а потом уже затевать драку для демонстрации полученных навыков. Бред полный.... Я уже хочу домой, к моему милому Танию с его ночными прогулками за практикумом по некромантии и охотой на всякую нечисть, включая соседскую болонку.
   Только я решила пустить ностальгическую слезу, как вернулся давешний дедок. Побухтев пару минут на тему беспардонной наглости молодежи начисто лишенной уважения к книгам, он сцапал меня за рукав и потащил обратно - видимо сумасшедших на сегодня больше не нашлось и набор был официально прекращен.
   Вывалившись из портала и, полюбовавшись как оный в последний раз конвульсивно вспыхнул, чтобы погаснуть, я пожала плечами в ответ на недоуменный взгляд старичка и, гордо вскинув голову осмотрелась.
   Большой зал вместил в себя трибуны с ученым советом, представленным в форме группы древних стариков, восседавших на возвышении и коршунами смотрящих на те несчастные две сотни, кому "посчастливилось" дойти до конца. В самом центре конструкции из красного дерева выделялась ложа, занимаемая Главой Акарэи являвшегося по совместительству еще и главной шишкой Тайного Совета. Тот самый Некто в темном балахоне и безликой маске, что тщательно старался сдержать мою магию и не дать Ювентанию моими руками пришибить Стрэкжа недвижимо сидел и слушал доклад главного распорядителя. Хотя, может, это был и не тот самый - вдруг у них одна униформа на всю контору? Не даром же главу Акарэи ни разу не видели в лицо.
   Дальнейшему осмотру помешал вредный старикашка, потащивший меня сквозь ровные ряды поступивших, тихим шепотом обсуждающих все кошмары испытаний. Судя по услышанному: мне определенно повезло, что не пришлось сражаться со всякой нечистью и нежитью не говоря уже о будущих учителях, которые, согласно всеобщему мнению, были куда как хуже всей мерзопакостной живности.
   Место мне выпало в самом центре третьего ряда, как раз напротив ложи Главы, но не успела я порадоваться хорошему обзору, как рядом со мной раздалось надрывное:
   -Он так прекра-а-асен. - Стенала стоящая рядом со мной девушка, лет двадцати двух. Светло-пшеничные волосы были местами опалены, довольно-таки смазливая физиономия покрыта разводами копоти, но лучисто-голубые глаза своим сиянием перекрывали все недостатки. Сияла блондинка прицельно, и целью был Глава Акарэи.
   -С чего ты взяла? - Фыркнула я. - Ему лет-то уже, о-го-го сколько...
   -Не в годах дело. - Уверенно вздернула нос девчонка и облизала пухлые губы. - Он прекрасен как лунная ночь, так же таинственен и загадочен.
   -А лицо-то ты его видела? - Усмехнулся стоящий за мной парень.
   -Нет, конечно, глупый. Он же никогда не снимает маску!
   -Никогда-никогда? - Уточнила я, парень сзади еще раз фыркнул, пытаясь сдержать смех.
   -Никогда! - Еще более уверено кивнула несчастная влюбленная.
   -А ест он по-твоему как? На маске-то ни одной прорези. - От моего оскала скисло бы и молоко, но вдохновлено глазеющая блондинка ничего кроме черной мантии да серебряной маски не видела.
   -Это все мелочи. Ему, воплощению таинственности, презренная пища ни к чему.
   -Ну да, кумиры, идолы и идеалы в туалет не ходят. - Хрюкнули сзади. По нашей шеренге частично прошло волнение, некоторые заинтересовались и отвлеклись от речи какого-то профессора, вещающего о благах и прочей мути.
   -Что б вы понимали, молодой человек, в возвышенных порывах юных душ? - Чуть повернувшись к давящемуся смехом парню, прошипела я. Тот оказался светлоэльфиским полукровкой, умудрившимся выйти из испытаний чистым и невредимым. Да еще и с боевым трофеем: оторванным рукавом от мантии, судя по богатой отделке - её хозяин был из разряда тех самых "страшенных зверьев" от которых бедным детям попадало больше всего. Я даже невольно слегка зауважала этого парня. - Вам-то не понять светлых чувств к черной хламиде и серебряной харе заместо лица.
   -Да уж куда уж нам. - Протянул он, улыбаясь. - Меня Азалом зовут.
   -Велария, будем знакомы.
   -Замолчите сейчас же! - Топнула ножкой разозленная девушка. - Сейчас Он говорить будет.
   -Ага, тот самый кумир, что не жрет,... - начала я.
   -...И в туалете с перепоя не страдает, - закончил Азал.
   Хе, кажется, у меня появился соратник. Главное чтоб его в другую группу не засунули. Хотя, можно подумать, что я собираюсь здесь задерживаться.
   К невыразимому разочарованию блондинки Глава речь держать не стал, он просто вышел на всеми обозримое место и зажал в руке светящийся комок света. У меня в груди что-то кольнуло, и я поняла: оно!
   -...собравшихся здесь самых способных, решительных и..., - что-то там говорил главный распорядитель, а я, затаив дыхание следила за небольшим сгустком магии могущим решить мою судьбу, - ... Случай выберет самого везучего и самого достойного. И тот, кому несказанно сегодня повезет, сможет воплотить свое любое желание! - Речь, большую часть которой я пропустила мимо ушей, закончилась, и Глава сделал еще один шаг вперед. Тоненько тренькнули разрываемые струнки между заклинанием и его создателем, но вряд ли кто кроме меня это услышал. Все без исключения смотрели, как танцующие искры света медленно двигаются от одного студента к другому. Разочарованием наполнялись глаза тех, кого Случай не коснулся и ярче светились надеждой те, мимо кого он плыл. Безмолвно шевелились губы, призывая в молчаливой молитве госпожу Удачу, но та сегодня была глуха.... Нервно дергались руки и тут же опускались под строгим взглядом распорядителя, раздавались стоны отчаяния и взволнованные вздохи... Я, не отрывая глаз от приближающегося Спасения, сосредоточено плела заклинание Ловчей Сети. И пусть только мне какая-нибудь шавка из начальства помешает мухлевать - убью голыми руками!
   Чтобы попасть в ловушку, заклинанию оставалось пройти всего двух парней слева, путь на свободу был практически у меня в руках.
   Сжав зубы и прикусив до крови язык, я лихорадочно завершала плетение своего заклинания, когда стоящая справа любительница загадочных мужиков внезапно скривилась и оглушительно чихнула. От неожиданности я чуть потеряла контроль, три нити заклинания вырвались из пальцев, перекрутились, натянулись и, не выдержав, маленького хаоса лопнули,...выкидывая уже пойманный Случай прямо на эту чертову блондинку! Эта...мерзавка радостно завизжала, порывисто вцепилась в меня и прежде чем мои руки сомкнулись на её шее, рванула вперед, на открытое место, где ее ждал с широченной улыбкой главный распорядитель.
   -О, это так чудесно! Так чудесно! - Лепетала будущая жертва многочисленных проклятий.
   От ярости я даже моргнуть не могла, будь иначе - от этой белобрысой мерзавки и места мокрого бы не осталось!
   -У вас есть заветная мечта, леди Съенна?
   Съенна? Я запомню...
   -О да! Конечно-конечно! Я хочу, - чертова блондинка на миг заткнулась и, бросив влюбленный взгляд на хозяина Акарэи, с придыханием прошептала: - я хочу видеть Его лицо.
   В зале установилась тишина. Но буквально через миг она взорвалась шумом и гамом. Треть преподавательского состава громко возмущалась нелепостью и наглостью желания, с жаром доказывая что и речи быть не может о его выполнении. Вторая треть не менее громко вещала о том, что раз Глава Акарэи обязался исполнить любое требование, то пусть не смеет отказываться от своих же слов и без промедления снимает маску. Оставшаяся треть слегка ошарашено выжидала чем же кончиться дело. И только сам предмет спора неподвижно стоял словно изваяние.
   Назревал очень такой симпатичный скандальчик, да нет...скорее даже скандалище. Такая загадочная личность как Глава Акарэи не без причины скрывала лицо. Он держал в своих руках поводки и ниточки от множества власть имущих марионеток империи, контролировал наиболее привилегированную академию магии и, разумеется, мешал очень многим. Но угроза убийства в связи с разоблачением не была причиной поднявшейся суматохи. Пожелав зреть лицо того, кого никто и никогда не видел, эта проклятая блондинка покусилась на самое важное, что было у Тайного Совета - её символ.
   Загадка. Сила и власть укрытые тайной. Неуязвимость карающей длани и безликость врага. Всеобъемлющий контроль.... Снять маску все равно, что обозначить цель, ведь реально существующего человека уничтожить гораздо проще, чем существо без лица, голоса и привычек.
   Спор набирал обороты, кое-где дискуссия приближалась к той границе, за которой своей очереди нетерпеливо ждал пошлый мордобой, но ему так и не довелось показать себя в деле. С оглушительным грохотом посох старейшего из преподавателей опустился на стол, заставив замолчать даже самых рьяных спорщиков.
   -Прекратить безобразие! - Рыкнул аки лев почтенный дедок.
   И где это он безобразие усмотрел? Форменное хулиганство и неконтролируемое бесчинство начнется, когда я доберусь-таки до этой белобрысой швабры. Вот тогда-то и надо будет орать...
   -Это невозможно! - Решительно пискнула старушенция в самом дальнем углу. - Подобное желание не может быть исполнено!
   -В нем нет ничего архи сложного. - Буйный дедушка с посохом одним коротким взглядом заставил оппонентку замолчать. - Раз обязался - пусть выполняет.
   -Но это немыслимо! - Взволнованно пролепетал старший распорядитель. - Профессор Луаф, вы же сами понимаете, что просить снять маску это...
   -Это легко исполнимо! - Решительно стукнув по столу посохом, отрезал дед. - Но если господин ректор предпочитает нарушить собственное слово, и тем самым продемонстрировать свою бесчестность, то пусть не рассчитывает на дальнейшее беспрекословное подчинение. Принимать указания от человека не способного подтвердить собственные слова ни я, ни мои коллеги не будут.
   -...Говорите только за себя, профессор!
   -...А я с ним согласен!
   -...Пусть снимает!
   -...Неприемлемое требование!...
   Выкрики, новая волна шума и смешение голосов в один монотонный гул. Скандал разгорался как ветки облитые керосином, чужие эмоции жарким маревом вымещали из зала прохладу трезвых размышлений...хорошо. Тепло и уютно, не хватает только завершающего аккорда вроде битвы двух волшебников,... или убийства одной не в меру везучей блондинки будущим Магистром Мрака. Хотя нет... свидетелей много, да и ловить её придется по всему залу...
   -Леди, молю вас! Вы действительно уверены, что хотите именно этого? - Надрывно простонал главный распорядитель.
   В воцарившемся напряженном безмолвии, леди Съенна уверенно и страстно произнесла:
   -Да. Я хочу видеть его лицо. - И как контрольный выстрел: - В этот самый миг.
   Ну все, бедному ректору практически не отвертеться. Либо бесчестье и позор, либо разоблачение на глазах множества людей, среди которых наверняка затесались несколько десятков недоброжелателей. Вполне вероятно, что убить его попытаются прямо здесь.... Ну и наплевать.... Я была слишком занята разглядыванием своей первой жертвы, чтобы отвлекаться на подобные мелочи.
   -Господин ректор, вы исполните свое обещание или подтвердите собственную несостоятельность? - Не унимался дед.
   Народ старался дышать через раз, дабы не пропустить за выполнением столь ничтожного действия самое грандиозное представление возможно за последние пять сотен лет. Я же посвятила все свое внимание другому пока еще живому существу. От изучающего созерцания меня оторвал тихий шепот Азала:
   -Смотри...
   Отвернуться от жертвы оказалось сложнее, чем я рассчитывала, но, тем не менее, вполне выполнимо. В общем-то, почему бы и не полюбоваться на такой забавный спектакль? Отпустить глухо рычавшую в груди огненную ярость я могла в любой момент.
   Застывшая безликая фигура еще бесконечно долгий миг была недвижима, но потом рука, затянутая в черную кожу перчатки медленно поднялась и прикоснулась к маске.
   Неужели сдался? Впрочем, под таким-то давлением не мудрено....
   Мне почему-то показалось, что хозяин академии смотрит прямо на меня. Глупое ощущение, учитывая, что взгляд все еще спрятан за прочной броней. Глупое и беспричинное. Просто волнение окружающих стало слишком ощутимым, не более...
   Невесомой пылью рассеялось серебро, и шепот оседающих частиц мерцающего металла утонул в сотне вырвавшихся вздохов. Холодный, слегка настороженный взгляд до боли знакомых темно-карих глаз действительно был направлен на меня....Наглец. Даже не потрудился сменить внешность - все то же молодое лицо столь не подходящее облику хозяина Акарэи, но идеально годящееся для того, чтобы язвительно ухмыляться, прежде чем называть Ювентания нелепым прозвищем....
   ...Не замечая набирающего обороты шепота, Вирлан, облаченный в черную мантию Главы Тайного Совета молча смотрел на меня, а я...смеялась. Мир вокруг окрасился алым, раздражающий шепот сменился на резкие, полные страха крики, нежно ласкающие мой слух. Существо, по какому-то недоразумению уродившееся моим братом, ринулось вперед, отталкивая обезумевших от ужаса людей, я зло усмехнулась и с удовольствием ощутила тепло довольного пламени - кто-кто, а стихия никогда меня не предаст.
   -Опомнись.... - Странно, оно еще и говорит?
   Я склонила голову к плечу и удивленно посмотрела на стоящее в круге огня существо. Волосы ярко-алыми змеями скользнули по рукам и недовольно зашипели, наткнувшись на холодную ауру... врага? Да, теперь уж точно врага.
   ... Алчно вспыхнули когти, охватываемые пламенем,... морозно сверкнула сжатая в уверенной руке коса... и две исконно противоборствующие стихии сошлись в смертельно опасном танце... завершившимся слишком быстро, чтобы доставить мне полное удовлетворение....
  
   В темноте было уютно, но единственное что дико раздражало - это чей-то яростный шепот там, где заблудшее сознание умудрялось сталкиваться с потоками идущей извне информации. Страдать за просто так было неинтересно и я, приложив кое-какие усилия, сосредоточилась на разговоре:
   -...а убытков!
   -Да к демону полосатому эти убытки! Когда она очнется, здесь вообще будет проще новое здание построить! ...Слушай, Ирольт, а давай ты ей все сам объяснишь, а? А я пока пойду этого старого пня придушу....
   -Сиди, презренный олух! Я отлучился всего на день! На день, понимаешь, да? А ты уже умудрился не только продемонстрировать всему честному собранию свою физиономию, да еще и Зал Церемоний разнести!...
   -А вот это уже была самозащита!
   -Не перебивай меня, поганец! Пятьдесят проклятущих лет было потрачено, чтобы этот демонов Совет приобрел влияние, а что сейчас!? А?! Да сейчас не одна собака хвостом не махнет, зная, что во главе стоишь ты! Ты своими собственными руками разрушил все, что мы создавали все эти годы!
   -А что мне было делать?! - Шепот медленно, но верно уступал пошлому ору. - Идея с Случаем, между прочим, принадлежала тебе, ушастый паразит!
   -Ну все, сейчас я тебе доходчиво объясню что ты мог сделать!!....
   -Только без рук! - После рыка последовал грохот, потом подоспели и ругательства на различных диалектах начиная с человеческого и заканчивая гномьим....
   Спокойно наслаждаться покоем под такое звуковое сопровождение было нереально. Я только тоскливо вздохнула и открыла глаза. Вопли мигом стихли, в воздухе замелькали щиты. Под моим недоуменным взглядом эльф Ночи попятился к выходу, но взял себя в руки и, нацепив слегка кривую улыбку, спросил:
   -Как настроение, леди Велария?
   Я честно задумалась над этим вопросом и все-таки решила:
   -Нормальное. А вы кто?
   -О Небо, - радостное шипение послышалось из-под кровати, - она ничего не помнит! Силы Темные, Светлые и разноцветные, мне не придется еще больше тратиться на ремонт.... - Вместе со словами на свет очей моих появилась фигура в местами прожженной одежде и энным количестве бинтов. Когда же зрительный образ сопоставился с лениво просыпающейся памятью, мирный настрой из комнаты поспешил удалиться....
   -...гнусный мерзавец! Подлый таракан и нечестивый упырь! Запихнуть своими собственными лапами меня в эту проклятую дыру!...
   -Я могу все объяснить!
   -Да кому это теперь надо?! Предатель!...
   Надо сказать, что я не просто орала во все горло, но еще и пыталась придушить Вирлана голыми руками. Не будь я так измотана недавним выбросом стихийной магии, то от брата бы,...хотя какой он мне после такой подставы брат?! ... то от подлого предателя осталась бы только дымящаяся кучка, в буквальном смысле.
   Быть задушенным Маг не хотел, и, тщательно прячась за спиной Ирольталя, пытался что-то там сказать. Можно подумать, что это имело хоть какой-то смысл. Время разговоров осталось в прошлом, точно так же как и моя вольная жизнь. В доказательство последнего факта левую ладонь ощутимо жгло свеженькой сдерживающей печатью Акарэи и это тавро только добавляло мне сил для злости. Нет, это же надо до чего я докатилась - быть позорно, подобно какой-то лошади заклейменной! Не о таком унижении я мечтала, когда строила планы на будущее. А пребывание в Акарэе и вовсе в них не входило!
   Но все-таки как же они меня провели! "...Во избежание проблем с Комиссией...", "...нет никакой возможности избавить тебя от поступления в академию..." сплошная ложь! И это кровная родня!
   -...я могу все объяснить! - В который раз подал голос Риан, крепко за воротник официального облачения удерживая эльфа, дабы оный не вздумал оставить его один на один со мной. Ирольталь уже даже и не пытался освободиться, смирившись со своей участью.
   -Что, требуешь последнее слово перед смертью? - Прищурилась я, Риан оживился... - И не надейся! Хватит с меня твоего вранья!
   -Когда это я тебе врал? - Возмутился Вирлан, неосторожно выступая вперед и тут же ныряя обратно, чудом избежав процесса знакомства своей головы с каким-то пыльным обломком более всего напоминающим ножку стула. - Ладно-ладно! Врал. Но не в последние две недели! Да выслушай же меня!
   -Выслушайте его, леди Велария. Дайте этому презренному олуху шанс. - Лениво посоветовал эльф, оставляя мантию в руках Вирлана, а сам, выскользнув из оной, уселся на стол, еще недавно бывший кроватью на которой изволила валяться моя светлость в беспамятстве. - Да и сами отдохнете, прежде чем окончательно с ним расправиться.
   -Ирольт! - Взрыкнул Риан.
   В ответ эльф только пожал плечами и невозмутимо произнес:
   -А что такое? Я бы тебе лично лицо набил, но мне по статусу не положено.
   Я только недобро прищурилась, наблюдая за метаниями Риана, и уселась рядом с эльфом.
   -Ну вещай, предатель.
   В спину немилосердно дуло из приоткрытого окна, на полу небольшой комнатушки в которой мы обосновались, разыгравшийся сквозняк гонял клубы пыли. Серые каменные стены навевали тоску, только перевернутая и еще до моего здесь появления переломанная мебель вносила хоть какие-то оживляющие моменты в общую картину заброшенной кладовки.
   -Во-первых, я тебя не предавал! - Бросая рассерженные взгляды на невозмутимого эльфа, проскрипел Маг. - Во-вторых, я требую объяснений! Какого демона ты устроила на церемонии!?
   -Дурак. - Как бы, между прочим, заметил Ирольталь. - Нашел время когда претензиями разбрасываться.
   -Вирлан. - Прорычала я. - На второй круг меня еще вполне хватит, так что если тебе дорога твоя поганая шкура, то говори что-нибудь могущее её спасти!
   -Очень даже у меня неплохая шкура. - Тихо буркнул себе под нос Риан, поправляя сползшую повязку на локте. - Вообще-то я тебя понимаю....
   -Да что ты говоришь. - Протянула я.
   -... и даже лучше, чем ты можешь себе представить! - Повысил голос Маг, я только уничижительно хмыкнула. - Вспомни: совсем недавно ты могла видеть моими глазами...
   -И что из этого? - Пришлось слегка подтолкнуть Риана, а то он что-то слишком ушел в раздумья.
   -Ты - целительница, являющаяся источником черной магии; я - некромант, но при этом Магистр Света. Не наводит на размышления?
   -Мне выйти? - Внезапно подал голос Ирольталь.
   -Сиди уже, можно подумать старый веник с тобой не поделился. - Отмахнулся Вирлан, внимательно глядя на меня.
   -Я всего лишь пытался изобразить вежливость. - Пожал плечами эльф.
   -Ну так как? Что ты об этом думаешь? - Поторопил меня Вирлан.
   -Думаю, что это чертовски неудобно. Источник моей силы практически находится в твоих руках, ты же по идее не можешь во всю мощь использовать свой дар. Природная нелепость, вот что я думаю по этому поводу. И вообще, если это все, что ты хотел мне сказать, то твоя попытка спасти свою голову не приносит результатов. Пока, по крайней мере.
   -Да нет же! Это самая простая и эффективная схема управления и контроля над силами. - Досадливо сморщился Маг словно ожидая от меня иного вывода. - Без твоего разрешения, грубо говоря, я действительно не могу вовсю работать с Мертвой Наукой, но и твои способности невообразимо слабее без моего участия. Все что мы делали до этих самых пор - это использовали магию вокруг, а не внутри нас, понимаешь? На самом же деле мы зависим и дополняем друг друга! Во всяком случае должны, но из-за разницы в возрасте...
   Глаза Вирлана загорелись каким-то лихорадочным светом, вся его подпаленная фигура светилась вдохновением,... у меня возникло подозрение, что господин Магистр соизволил слегка свихнуться.
   -Знаешь, такими темпами ты дорассуждаешься до того, что мы с тобой парные колдуны. То есть, пардон, парные Магистры. - Фыркнула я.
   Вирлан довольно закивал растрепанной головой, сидящий рядом Ирольталь пару раз хлопнул в ладони и ровно произнес:
   -Вот она детская непосредственность: шутя озвучивать факт небывалой редкости и ценности.
   В маленькой комнате раздался слегка сумасшедший, но явно одобрительный смешок.
   -Посмеялись и хватит. - Нахмурилась я. - Так не бывает, слышите? Начнем с того, что я не Магистр Мрака и не Магистр еще вообще.
   -Собственно, первый пункт вашего утверждения, леди Велария, был предопределен. И подтвержден уверенностью Мага Ювентания еще на первых месяцах вашей жизни. Подозреваю, что подобную вероятность он рассматривал уже воспитывая вашего непутевого братца. - Ирольталь прошелся по довольно тесной комнате, в которой мы сидели, поправил криво висящий светильник, и продолжил: - Несоответствие его таланта и природной силы, - кивок в сторону Риана, - действительно весьма любопытный факт. Было бы гораздо рациональней и уместней, если бы вы уродились Магистром Света, а он Магистром Мрака, но в таком случае мир получил бы двух Магов небывалой силы. Как Источники вы были бы идеальны, но поскольку у вас обоих свои характеры, привычки и прочие элементы индивидуальности, то ваши действия могли бы нанести существенный урон окружающим.
   -Ну это ты загнул. - Недовольно буркнул Риан.
   -Неужели? - Изогнув бровь осведомился Ирольталь. - Мне напомнить тебе, что от полного уничтожения Зотгард уберегло только то, что ты свалился в банальный обморок, истратив излишне много сил?
   -Зотгард? Это тот самый проклятый город гномов, в который ссылают смертников? - Решила уточнить я.
   -Тот самый. Правда мало кто помнит, что еще менее чем три сотни лет назад он был процветающим торговым городом.
   -И за что ты его так? - Покосилась я в сторону Риана.
   -Устранял ошибку свихнувшегося некроманта и несколько увлекся. - Неохотно раскрыл тайну Вирлан. - Парень вызвал одного из Высших демонов, а загнать обратно, ясное дело, не смог. Вот и пришлось по настоятельной рекомендации некоторых родственников разбираться с самим демоном и его свитой. Своего рода сдавать экзамен.
   -Неважно какими были цели, но обладай Вирлан тогда хотя бы половиной той силы что он имеет сейчас, о Зотгарде не было бы ни одной легенды. - Ирольталь застыл возле стены и с поразительным вниманием стал рассматривать трещины между камней. Видимо картина была настолько захватывающей, что эльф временно лишился голоса. Ну или его ушастость сочли данное высказывание достаточно информативным.
   Сидеть в тишине наполненной ожиданием непонятно чего было неуютно, так что пришлось брать на себя ответственность по икоренению безмолвия:
   -То есть, вы хотите сказать, что сейчас, даже если меня не будет рядом, Вирлан сможет стереть с лица земли, ну скажем... Горду?
   -После этого меня придется закопать, но смогу. А если ты будешь просто стоять рядом, то я заодно могу и соседний город уничтожить. - Немного подумав, Риан добавил: - Правда тогда хоронить нас придется вместе. Но если дать нашей связи развиться до конца и потренироваться действовать слаженно, то можно будет смело идти охотиться на первородных драконов.
   -Бред. Вы хоть понимаете, что обладай мы такой силой нас бы просто,... ну не знаю,... на необитаемый остров отправили что ли. Или на два, находящихся как можно дальше друг от друга.
   -Ты помнишь свой предел еще два года назад? - Поинтересовался Риан, загадочно ухмыляясь.
   -Нет. - Честно ответила я. Маг ощутимо пригорюнился.
   -Печально. Значит, сравнить тебе свои силы не с чем. Но поверь мне...
   -Ага, спасибо, только этого мне не хватало. - Скривилась я. - Да даже если и поверю. Как Магистры мы сами по себе сильнее почти любого мага, теоретически, но будь мы связаны подобно парным колдунам,... нет, это все бред. Я понимаю, что назревай всемирный магический кризис или тотальное уничтожение витара наше рождение было бы оправданным действием со стороны мира, но сейчас я не вижу ни малейшего смысла в этом. Магия в полном почете и развитии, всяких катастроф на горизонте не виднеется. Ну не брать же во внимание Марферна, старикашка хоть и силен, но явно не стоит подобных усилий. Вот среди там гильдии магов, Верховного круга или той же самой Комиссии знают, что мы с тобой родственники?
   -Не могу быть особенно уверен, но мне кажется что знают. При чем в Комиссии, иначе не подняли бы они такого шума со всей этой историей про Магистра Мрака.
   Я довольно кивнула в ответ:
   -Вот. И кокой им тогда смысл отправлять меня в академию? Развивать нашу связь? Которая как ты сам утверждаешь, только сделает нас сильнее и явно устранит малейшую возможность контроля над нами. Это же глупость полнейшая.
   -Ну надо же какая умная. - Окрысился Риан. - Вот только ты, дорогая моя сестренка, забыла: Комиссия понятия не имела, что Акарэя фактически принадлежит мне. А вот Ювентаний это прекрасно знал и именно поэтому практически не пытался воспрепятствовать вынесению именно такого дприговора. Ты же не думала, что он на самом деле ничего не смог бы сделать?
   -Не твое дело о чем я думала. - Риан, можно сказать, потоптался на любимой мозоли. Неудивительно, что мое настроение все уверенней поползло вниз. - А император? Скажешь что он только за появление в своей Империи двух Магистров небывалой силы с взрывными характерами?
   -А с чего бы я спрашивал разрешения у Кальтарна? - Искренне возмутился Вирлан. - Он еще в детстве помешать мне ни в чем не мог, так какой смысл ставить его в известность сейчас? Тем более, что если ему нужно будет он сам все узнает. Но спрашивать его все равно никакого смысла - его ответ не смог бы повлиять на планы нашего дядюшки.
   -Это-то понятно, но.... Неважно. Говори что хочешь, но я во всю эту сказочку не верю. Да - ты Магистр Света, да - я потенциальный Магистр, да - ты запер меня в этом прибежище идиотизма и серости, закончим на этом. Уболтать ты меня смог, убедить - нет. Оставаться тут я не намерена, так что будь добр показать где здесь выход.
   Нет, ну в самом деле: какой смысл тратить время на бесполезную болтовню? Даже если все сказанное правда, в чем я архи сильно сомневаюсь, то оставаться здесь я все равно не собираюсь, достаточно с меня и того унижения, что мою персону заметили в группе Летнего сбора...
   -Я бы на вашем месте все-таки прислушался к словам брата. - Серьезным тоном посоветовал эльф, все так же вдохновенно рассматривая каменную кладку.
   -Вы не на моем месте. - Огрызнулась я, направляясь к двери. - И вообще с меня достаточно, я пошла отсюда.
   -Сожалею, сестренка, но это невозможно. - Вирлан даже и не пытался хоть как-то оттащить меня от выхода или помешать в целом. - А в прочем, ты можешь идти куда угодно, но что ты будешь делать без своих способностей?
   -Ты намекаешь на это? - Я подняла левую руку. На ладони отчетливыми серебристыми линиями переливалась магическая печать академии, по своему замыслу ограничивающая способности к управлению магией. - Сам же сказал: мы Маги небывалой силы. Небольшое усилие и поводок порвется.
   -Проблемка: ты в это не веришь, раз. И два: печать нестандартна.
   -О да, конечно. Лишних два круга или что-то вроде этого. - Скривилась я. - Чтобы развеять сомнения я сломаю её здесь же. И может быть, даже еще приласкаю тебя на прощание чем-нибудь вроде огня Элилы или плети Сваафа.
   -Я полностью в твоем распоряжении, сестренка. - С поклоном произнес Вирлан.
   Первая попытка сломать тавро была скорее разведывательным моментом. Риан не солгал - печать действительна была куда хитрее и сильнее, чем любая комбинация из стандартных сдерживающих чар. Это всего лишь значит, что придется затратить чуть больше времени и сил....
   ...Или не чуть. Спустя пол часа тщетных попыток уже не то что избавиться от печати, а хотя бы просто сделать какое-нибудь простейшее заклинание я поняла: на мне даже не поводок и не клетка. Кто-то шибко умный обеспечил мне самый натуральный саркофаг.
   -Кто? - Только и сумела выдавить я. Нет, не из-за того, что злоба перехватывала дыхание, просто после стольких неудачных попыток у меня просто резко поубавилось сил.
   Самое мерзкое, что я чувствовала всю свою магию, и даже могла видеть чужие чары, но на этом все мои возможности и заканчивались.
   -Мне, наверное, следует извиниться. - Вздохнул Вирлан, за шиворот поднимая меня с пола и усаживая на стол. - Но поскольку я единственный кто мог полностью оценить твои таланты, прошу заметить: даже те о которых ты забыла или еще не знаешь, то эта честь свалилась на мои плечи. Я понимаю: это гнусно и бесчестно, но обстоятельства просто вынуждают меня прибегнуть к подобным мерам.
   -Какие, к чертям собачьим обстоятельства?!
   -Излишнее внимание со стороны Комиссии и твое нежелание развивать наши совместные способности. Прости, но позволить мне потерять силу из-за твоих детских капризов ни я, ни Ювентаний не можем. Тебе придется здесь остаться.
   О да. Вот, пожалуй, теперь я увидела настоящего Магистра Вирлана: холодная расчетливая тварь. Очень-очень любящая власть. Но не ту, что дает повеление над людьми - этот источник слишком быстро пересыхает, Риан как настоящий ценитель предпочитает взять в руки управление как можно большим количеством магии. Неудивительно, что он не испытывает особой симпатии к Совету: слишком мелочно, слишком быстротечно и слишком много лишней суеты.
   -А если я не соглашусь?
   Вирлан удрученно покачал головой, примерил маску сочувствующего недовольства и все-таки отбросив её как элемент ненужной театральности, ровно произнес:
   -Сама же понимаешь, что твое согласие или отсутствие оноГО ничего не решит. Ты младше, слабее и неопытнее и ты все еще, да нет, даже больше чем когда-либо нуждаешься в защите.
   -Ну конечно, теперь ты хочешь сказать, что все делается ради моего блага.
   -Нашего. Пора прекращать думать только о себе.
   О да. Вот теперь он даже не потрудился спрятать насмешку....
   -Скажи это своему отражению. - Процедила я сквозь зубы и вылетела за дверь. Удержать меня никто и не пытался, да и зачем, если с этой печатью я без разрешения Вирлана даже воду вскипятить заклинанием не смогу.
   Куда идти было неизвестно, да и не хотелось лишний раз бродить по незнакомому месту, поэтому я просто уселась на пол в коридоре и со слабым любопытством подумала: а не зареветь ли мне? Ну так - в порядке эксперимента?
   От раздумий меня оторвали звуки приближающихся шагов, в поле зрения появились черные сапоги с золотым переплетением узоров.
   -На самом деле все не так уж и плохо. - Раздался голос Ирольталя.
   -Что, все на самом деле еще хуже? - Не удержалась я.
   -Не стоит впадать в отчаяние, леди Велария. - Посоветовал эльф. - Пройдет время, вы успокоитесь и все обдумаете. Ваш брат сделает то же самое и вам придется еще раз поговорить.
   -Ненавижу это слово. - Пожаловалась я. - "Придется". - Передразнить эльфа не получилось.
   -Это все молодость, её излишне порывистые и кардинальные взгляды. Но и это проходит. Лет через сорок-шестьдесят вы поймете, что это слово имеет куда более глубокий смысл, нежели принуждение кого-либо кем-либо. Когда же вы научитесь видеть больше чем одну грань, перед вами откроется множество тайн как магических, так и касающихся поведения людей. Стоит только подождать.
   Сочувствия в голосе не наблюдалось, да и не нужно оно мне было. Простая констатация многообещающего факта приободрила куда лучше чем самые понимающие взгляды, разговоры и прочая бесполезная шелуха общения. Эльфы они вообще по отношениям к людям излишней эмоциональностью не страдают, что иногда бывает весьма полезно.
   -А я не хочу ждать...так. - Не зная как выразить все те чувства, что плотным комком встали в груди, я только махнула в воздухе ладонью с печатью. - Вы-то, господин Ирольталь, наверняка не знаете что это такое жизнь без магии, а я знаю. На собственном опыте убедилась, что ни к чему хорошему это не приводит.
   Эльф устремил взгляд в очередную стену и будничным тоном произнес:
   -Ну магии-то вас никто не лишил. Просто слегка ограничили, хотя лично я нахожу данный момент весьма спорным.
   -То есть?
   В словах эльфа мелькнул намек не намек, но что-то этакое говорящее о том, что мои дела действительно не так плохи. Понять бы еще, что именно он имел в виду!
   -Когда вы отдохнете, приведете мысли в порядок и полностью успокоитесь, вы, вполне вероятно, осознаете некоторые..., - он слегка задумался, прежде чем произнести следующее слово: - преимущества вашего положения.
   -Н-да? А если я свихнусь раньше? - С сомнением протянула я, поднимаясь на ноги. Эльф одарил меня слегка ироничным взглядом и тем же спокойным тоном произнес:
   -Весьма маловероятно. Если я не ошибаюсь в вас, вы все прекрасно поймете и, может быть, даже сможете использовать. Могу так же намекнуть, что было бы весьма прискорбно разочароваться в вас.
   -И почему же?
   Вот теперь Ирольталь улыбнулся вполне откровенно, и это была вовсе не открыто-дружеская улыбка.
   -У каждого из нас свои планы и каждый из нас ищет разные способы добиться их исполнения.
   Прекрасно, меня собираются в чем-то использовать. Ну все, прощай свобода, да здравствует паранойя и мания преследования. Хотя... как любит говорит Таний: "Любое действо способно развеять самое страшное явление - скуку. А уж когда тебя используют, то это и вовсе замечательно, нужно только правильно поддаться чтобы в любой момент можно было безболезненно, а в идеале так вообще незаметно, поменяться ролями со своим кукловодом". Что ж, будем осваивать новый предмет....
   -Планами вы, уважаемый, конечно же, делиться не желаете? - На всякий случай решила уточнить я.
   -Я бы сказал, что это будет несколько несвоевременным действием, хотя бы в силу отсутствия у вас интереса к предполагаемому предмету. - Предельно вежливо протянул эльф. - Да и в ближайшую сотню-другую лет вас вряд ли затронет или хотя бы заинтересует предмет моих тревог, что, впрочем, не умаляет важности подготовки, которую вы уже начали.
   -Начала?
   -Конечно еще прошло слишком мало времени, но определенные задатки я уже могу видеть.... - Словно самому себе тихо произнес Ирольталь. Его задумчивый взгляд блуждал по таким предметам как: окно, неприкрытые шпаклевкой камни стен и я. Моя светлость действительно ощущала себя неодушевленным предметом под прицелом задумчивых эльфийских глаз. - Ах да, - в некоторой, довольно незначительной мере очнувшись, Ирольталь пришел в движение, - вас же необходимо сопроводить в вашу комнату, чтобы вы могли, как следует подготовиться к завтрашнему дню, посвященному постижению тайн и всевозможных знаний. Ну, или того, что здешние учителя под этим подразумевают.
   -Странно, я думала, что после сегодняшнего маленького представления мне положена отдельная комнатка с решетками и трехразовым питанием сквозь дверцу у пола.
   Эльф ничего не сказал, будучи занятым таким важным процессом как погружение в глубины своего подсознания. Удивляюсь как он умудрился не заблудиться во всем хитросплетении коридоров и лестниц, которые нам пришлось миновать прежде чем мы остановились. А впрочем, удивляться было нечего - за свою наверняка не короткую деятельность в качестве секретаря Главы Акарэи Ирольталь мог выучить всю планировку академии с прилагающимися территориями, а не только путь на чердак.
   Как я не лелеяла надежду, но пыльная площадка возле перекосившейся дверцы оказалась все-таки нашим конечным пунктом в этом маленьком путешествии.
   -Во избежание недоразумений я хотел бы пояснить следующий пункт: группа с неопределенными магическими талантами, в которую вы имеете счастье входить, набирается далеко не каждый раз. Откровенно говоря, сегодня первый раз за последние двадцать лет в Акарэю поступили сразу восемь молодых людей и две леди со способностями, требующими особо пристального внимания и подготовки. Содержать отдельное крыло, этаж или просто комнаты для групп подобно вашей было признано нерациональным и поэтому мы имеем ситуацию, при которой возникла необходимость разместить вас всех в комнатах, пригодных для проживания. Или хотя бы находящихся в состоянии безопасном для времяпрепровождения. С мужской частью группы мы худо-бедно разобрались, - сочувственно вздохнул Ирольталь, пряча кисти рук в рукава дабы уберечь изящные конечности от свободно разгуливающего сквозняка, - а вот с вами двумя возникла небольшая проблема, которую пришлось разрешить именно таким образом.
   Кивок в сторону устрашающе скрипевшей дверцы наполнил мое сердце тоской: жить в каморке для всяческого хлама не хотелось, но видимо придется.
   -Может, пока не поздно, организуете мне уютную комнатку с решетками? - Попытала счастья я, с опаской заглядывая внутрь. С моего места ничего кроме двух узких кроватей и покосившегося стола видно не было.
   -Бросить родную сестру Главы в тюрьму за мелкие провинности? Немыслимо. - Поморщился Ирольталь.
   -А закинуть на чердак и похоронить в пыли это нормально, да?
   -В подобном расположении комнаты есть и свои преимущества - вы единственные жители этого этажа. Никто не побеспокоит вас.
   -Угу, отрезали от обитаемого мира без малейших угрызений совести. - Буркнула я, с опасением шагая внутрь маленькой комнатки и с сомнением рассматривая облупившиеся стены. Только одно радовало: четвертой преграды из камней не было, вместо неё наличествовало окно в форме арки, а за его мутно-стеклянными границами проглядывался неширокий, где-то с метр, участок крыши и парапет с резной решеткой. В общем, очень такой миленький балкончик: и вниз поплевать, и на закаты полюбоваться, и скинуться в приступе невыносимой тоски, опять же, есть откуда.
   -Иногда уединенность может быть полезной. - Прозвучал за спиной голос Ирольталя, и прежде чем я успела выяснить, что же мне все-таки придется делать в этом рассаднике маразма, раздался звук удаляющихся шагов. Выйдя на площадку перед комнатой я успела различить только мелькнувшую далеко внизу на лестнице тень и понять: уединенность все-таки соизволила без разрешения вторгнуться в мой быт....
   Чтобы быть безжалостно изничтоженной через каких-то два часа. С жалобным скрипом дверь впустила в мрачное прибежище пыли и грязи нечто бледноволосое и невероятно говорливое. За тридцать секунд на меня вылили такой поток слов, что от неожиданности я поняла только отдельные фразы:
   -...это так чудесно...такие милые ребята внизу...целый этаж в нашем безраздельном пользовании...мы непременно станем самыми близкими подругами и будем делиться всеми тайнами друг с другом....
   Неопознанное существо все-таки соизволило развернуться ко мне лицом. В комнате наступила звенящая тишина. Я медленно растянула губы в улыбке и шагнула к резко побледневшей леди Съенне, та сделала попытку вжаться в стену, поняла, что маневр не удался и отчаянно завизжала. Моя улыбка дополнилась слегка истерическим смешком и змеиным шепотом:
   -Действительно чудесно: целый этаж для нас. И никого больше!
   А потом как-то неожиданно наступила ночь, связанную и облагодетельствованную кляпом Съенну за окном стало почти не рассмотреть, на смену давящим эмоциям пришла опустошающая апатия, в общем, по всему выходило - пора спать. Утомленная тяжким днем, частично выполненной местью и просто обстановкой я свернулась калачиком на кровати и зарывшись в то, что здесь обзывали одеялами погрузилась в здоровый сон физически уставшего человека (драка без применения магии оказалась уже почти забытым, а потому тяжелым, но вполне удовлетворяющим и умиротворяющим делом). Уже сонно поворочавшись мысли в голове все-таки выпихнули в пределы осознания свою товарку, намекнувшую мне, что завтра все может оказаться не так уж и плохо.
   Утро порадовало бурными воплями освобожденной Съенны громогласно, с применением возмущенных интонаций и слезных завываний требующей переселить это "отвратительное чудовище" то есть меня от её изнеженной светлости, не желающей делить крышу над головой с психически неустойчивым существом с ярко выраженными анти социальными наклонностями. Последнее опять же было про меня.
   На все визги, ор и крики последовала всего одна фраза произнесенная скучающим тоном явно не подразумевающим интерес как к причине истерике так и к самой истеричке:
   -Леди Съенна, вы уверены что хотите чтобы вас переселили? - Дядечка в безлико-серой мантии с каким-то официальным знаком на плече держал в руках сверток и всем своим видом показывал, что лично ему глубоко наплевать на все вокруг. И особенно на нервную белобрысую красотку, отчаянно хлопающую ресницами в попытке прибавить к истеричному облику легкий флер обворожительности.
   -Нет, я хочу чтобы отселили её! Она не заслуживает чести жить в одной комнате с дочерью герцога Лаора! Да как ... - Снова начала вещать на повышенных тонах моя соседка.
   Которая, кстати, оказалась родственницей императора. Дальней конечно же, потому как всех более-менее близких (за исключением жены и детей) Кальтарн уже пересажал в особняки и башни типа "тюрьма домашняя". А что поделать? Родственнички нынешнего правителя оказались на редкость жадными до власти.
   Если я не ошибаюсь, то герцог Лаор приходился нашему царю-батюшке троюродным племянником со стороны матери и не мог наследовать трон даже в случае тотального искоренения династии Лишенных Рода. В общем, папочка Съенны всего лишь имел хорошие связи во дворце, ну так и я лично с Кальтарном знакома. Черта с два мне это что-нибудь даст в действительности, но в случае чего можно, как выражался некий человек в мире Валерии: "удавить авторитетом".
   Пока я просыпалась и вспоминала родовое древо императора, Съенна продолжала визжать, а поскольку никаких видимых результатов это не приносило, то громкость только возрастала. В общем, я не выдержала. Вооружившись потрепанной тряпкой гордо носящей звание казенного одеяла, я подкралась сзади к белобрысой истеричке и, накинув пыльное полотно на голову и верхнюю часть тела, точно прицеленными пинками загнала разоравшуюся соседку на балкон, где и закрыла, дабы охладила она нервы разбушевавшиеся свои.
   Дядечка невозмутимо проследил взглядом перестановку в комнате и, сгрузив два свертка на кровать, зевнул:
   -Ваша форма, леди. Общий сбор внизу через пять минут. - И вышел, завершив сиим действом аудиенцию.
   Я с сомнением посмотрела за окно, помимо злобно ревущей блондинки ничего видно не было. Из данного факта можно было вынести следующее: расписание в Акарэе составлял садист, потому как никто другой просто не смог бы поставить начало занятий на четыре часа утра. Хотя, говорят, что в военных учебных лагерях еще раньше встают. Если вообще ложатся, конечно.
   Спускаясь вниз и волоча следом невзрачно-серую хламиду, не обладающую никакими отличительными знаками, я нос к носу столкнулась с заспанным Азалом, облаченным в точно такое же безобразие. Вставая с пола и помогая подниматься мне, потомок светлых эльфов душераздирающе зевал и, похоже, вообще не открывал глаз, хотя с последним ему все-таки пришлось покончить, чтобы иметь возможность рассмотреть причину падения.
   -И ты здесь, угроза общества. - Сонно протянул он.
   -Чего? - Не поняла я.
   -Что? - Моргнул Азал и все-таки проснулся. - Извини, вырвалось. Это тебя вчера так тот дед с посохом назвал. - Пояснил парень, видя мое недоумение.
   -Профессор Луаф что ли? - Других буйных дедушек в данном заведении я не знала.
   -Понятия не имею, мне его имя интересно как дионам добрые дела.
   Ах да, как же я могла забыть (вернее не вспомнить), в нашем мире дионы действительно частенько ассоциировались с демонами, и подобная присказка была весьма распространена с древних времен, когда исчезли вампиры. Поскольку условно доброе население империи Сонорэ в ту пору еще называющейся Импаром справиться с кровожадными соседями никак не могло, то расу, победившую агрессоров, сочли еще более опасной. Ничем подобную версию, насколько мне известно, Дион не подтвердил, но поскольку и не опроверг, то до сих пор люди с настороженностью, а кое-где и с нескрываемым ужасом относились к подданным Велемира. Представляю что начнется и какую репутацию я заработаю если кто-нибудь сведущий в магии крови рассмотрит во мне родственника дионов. Будет много воплей, подозрительности, соглядатаев и желающих изучить свойства моего организма. Кстати, совсем не обязательно, чтобы для последних я была жива.
   -Ты в какой группе? - Пока я думала, парень успел прислониться к стеночке и мирно заснуть. Пришлось его тормошить, после чего он все-таки соизволил проснуться.
   -В той же что и ты. Хотя я крайне удивлен, что ты попала именно сюда. На мой взгляд, твои способности имеют вполне определенный деструктивный характер.
   -Ничего подобного, на самом деле я безобидная среднестатистическая волшебница со склонностью к добродетельному излечению страждущих. - Огрызнулась моя светлость. Парень только усмехнулся и смиренным тоном заметил:
   -О да. Именно это все вчера и наблюдали, когда ты вполне успешно пыталась убить Главу Акарэи.
   -Почему успешно-то?
   -А его со вчерашнего дня никто не видел. Вот как крыша в зале обвалилась, так о нем больше ни слуху не духу. В общем, сейчас ходит мнение, что ты засланка Гшера и твоя цель - искоренение наиболее сильных магов.
   -Опять?! - Возмутилась я вслух, хотя следовало бы промолчать. Что у меня такого с лицом, если меня уже второй раз в жизни принимают за шпионку Гшера? Сперва брат с Лексом, теперь вот в академии все с ума посходили. И почему-то опять из меня пытаются сделать убийцу, может это судьба, а?
   -Что, извини? - Невинно поинтересовался Азал.
   -Ничего. - Буркнула я. - Ты тоже веришь в этот бред?
   -Ну бред-то он на самом деле заразителен, но поскольку лично мне все равно откуда ты и зачем пришла сюда, то даже если я и поддался массовому психозу, то желания спрятаться от тебя подальше не испытываю. Хотя, это может моя неуемная смелость толкает меня в общество самого опасного существа академии. - Хмыкнул парень, отлипая от стенки с целью выйти на свежий воздух, поскольку общий сбор должен был уже начаться, о чем Азал не забыл мне напомнить. - Но знаешь, каким бы бравым храбрецом я ни был, мне безумно интересна причина такой лютой ненависти к Главе. Или к Магистру Вирлану, что, как выяснилось, одно лицо.
   -Понятия не имею о чем ты говоришь. У меня вообще проблемы с памятью.
   -Угу. Избирательные. - Тихо хмыкнул мой собеседник.
   После недолгих блужданий мы выбрались на улицу. Довольная большая площадь (так и тянуло назвать её плацем) была заполнена сонно-зевающими кучками первогодок и стройными рядами старших учеников. Судя по разнообразию облачения каждый факультет, группа и курс имели разную форменную мантию украшенную отличительными эмблемами. При всем многообразии цветов толпа не выглядела разношерстным цирковым сборищем, вообще от официоза прямо-таки зубы ломило.
   Мы увидели только пять сонных и помятых парней в таких же серых и бесформенных тряпках, из чего можно было заключить, что наша маленькая группа неопределенных талантов особой пунктуальностью не отличалась. Медленно пробираясь сквозь неорганизованное сборище новоиспеченных студентов к задним рядам я успела заметить и настороженные взгляды местами разбавленные заинтересованностью, и шепот за спиной, свидетельствующий что меня уже знают. Ну и пусть, мне-то что?
   Брусчатка под ногами пестрела выбоинами, идти пришлось не поднимая головы, чтобы не уронить свой мрачный авторитет вместе с собственным телом, так что когда я все-таки подняла взгляд выше уровня плеча соседа, то просто не смогла сдержать удивленного выдоха.
   Академия была неповторима! Древне здание, сохранившее свое мрачное обличье, горделиво возвышалось остроконечными шпилями башен над тихо шумевшими елями. Широкие полукруглые окна последних этажей и ажурные ограждения балконов ничуть не добавляли мягкости общему стилю многовековой давности, когда в моде были здания несущие в своем внешнем виде непоколебимую стабильность. Академия подавляла и в тоже время вдохновляла, вселяла необъяснимую гордость и желание остаться в этом отгороженном мрачным лесом мире постижения магии. Пусть изнутри обтесанная временем роскошь обстановки перемешивалась с заброшенностью, пусть система образования невообразимо устарела, но внешне Высшая Академия Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного была действительна достойна желания в ней учиться. Она была похожа на суровую волшебницу-воительницу из легенд прежних эпох волею мелких людишек загнанную в рамки узкого понимания. И дело было даже не в агрессивной красоте здания, о былом величии говорила магия, пропитавшая древние камни фундамента, стен и площади. Несомненно, когда-то, явно еще до прихода Магистра Вирлана в качестве хозяина, академия была оплотом науки и волшебства. Невыразимо жаль, что сейчас вся эта мощь была ощутимо подпорчена погрязшими в собственной мнимой величавости людьми. Я ничего не имею против этой расы, но эльфы Ночи точно по достоинству оценили бы и с соответственным уважением отнеслись к этому месту.
   -Н-да, могло быть и лучше. - Протянул Азал, его соседи в серых балахончиках согласно кивнули.
   Я промолчала. Ну не объяснять же им, что академия как старинные боевые доспехи, которые за ненадобностью повесили на стенд и преступно позволили покрыться ржавчиной. Нет войны - нет надобности в ратном обмундировании. Не использовать же в самом-то деле закаленную опытом сталь в драке с соседом, когда вопрос решается пинками и самым острым предметом является язык сварливой жены?
   Люди слишком избалованы той простотой, с которой магия стала подчиняться. Да и мирная жизнь в стране, способной диктовать свои условия, не прибегая к военным действиям, повлияла расслабляюще. Исчезла необходимость в боевых магических фортах, а они, покрытые мхом и приспособленные к современным интересам людей, остались. Ненужные и неспособные измениться полностью они погрязли в бюрократии и пыли ежедневной пустой суеты, не сохранив даже памяти о себе как о действительно некогда необходимых вещах.
   И теперь, какими бы заклинаниями с грязью и ржавчиной не бороться доспехи никогда не заблестят с прежней гордостью. А переплавить, вдохнуть в них новую жизнь, не дадут любители древностей с громкими названиями.
   -Интересно, над нами ежедневно так будут издеваться? - Простонал стоящий рядом с Азалом чистокровный человек.
   -Ежеминутно. - Мрачно произнесла я. Какая-то пустота незаметно поселилась там, где недавно было раздражение и другие эмоции. - Ежедневно и ежегодно. - Я развернулась к парням, непонимающе нахмурившимся на мой грубый тон. - Поздравляю вас, господа, вам выпала честь учиться в неупокоенном кладбище истории. Не удивляйтесь если во сне к вам придут видения кровавых баталий, а ночи будут разбавлены стонами умерших под этими стенами.
   -Вот теперь я точно понял: утро добрым не бывает, если наступило раньше часа дня. - Чуть ли не обиженно вздохнул Азал. - Могла бы и промолчать, между прочим. - Попенял он.
   -Молчание - золото, и пока я не увижу сияние этого благородного металла у сеня на ладони, буду говорить когда, что и где мне вздумается.
   -Намекаешь, что нам стоит коллективно скинуться и заплатить?
   -Ну, от десятка-другого монет я бы не отказалась. - Задумчиво протянула я.
   -И что бы ты с ними сделала здесь? - Иронично поинтересовался высокий рыжеватый парень.
   -Меч купила бы.
   -На кой?
   -Ну как же? Я же обязана убить хозяина Акарэи. Не голыми же руками мне этим заниматься. - Губы сами собой растянулись в улыбке, но на душе ни светлее, ни темнее не стало.
   -Леди, слухи это еще не повод к глупым шуткам. - Как-то уж слишком серьезно произнес Азал. Я только пожала плечами:
   -Как скажешь. - Потом подумала и добавила: - Но молчать все равно не буду.
   Тщательно подавляемые смешки все-таки смогли доказать: группа Неопределенных не так уж и настороженно относится к несостоявшейся "убийце" символа Тайного Совета.
   В том, что все-таки несостоявшейся стало ясно, когда после выступления профессора Луафа (о чем вещал дедушка мы не слышали, занятые увлекательным процессом дремоты в положении стоя) на балкон над входом вышел Глава.
   Вирлан был приведен во вполне приличное состояние, от следов вчерашней потасовки не осталось и следа. Даже черная мантия находилась в целости и являлась примером аристократической строгой чистоты. Приметный посох тоже был на своем законном месте - в руке господина ректора, за чьим правым плечом невозмутимо стоял Ирольталь.
   Сцена была поставлена безупречно, вот только прежней ауры подчинения, уважения и опасения не было. Со стороны ученого совета и вовсе шло снисходительное высокомерие. Да уж, явив сиятельному обществу лицо Глава Акарэи похоже полностью лишился своего авторитета.
   -Сегодня - первый день за многие годы, когда в академии присутствует сразу десять человек с неопределенными способностями. - Похоже не у меня одной настроение застряло на отметке уровня городской канализации, судя по голосу Риан если чего и желал, так это исчезнуть куда-нибудь в район Чаррона где нет толпы зевающих обалдуев и кучки злорадно сопящих стариков. - Велария Этенл, Съенна Лаор, Азалар Ла-Вайор, Корлаф Ролг, Бранлар Рей, Раэль Лэйнан, Сотлар Караф, Лимейн Димор, Кронвель Моргантар и Гарганал Дзор. Эти...
   Ну надо же, рода Лаор, Караф, Димор и Моргантар одни из старейших и влиятельнейших, удивительно что происходит с власть имущими - спешат избавиться от собственных детей. А может и наоборот, защитить. Ведь если мне не изменяет память, именно сии герцогства и графства находятся ближе всего к границе с Гшером и если из этого тихого омута все-таки полезут черти, то под первый удар попадут именно эти четверо. Неужели все настолько серьезно, раз аристократы рискнули честью и послали не каких-нибудь бастардов, а прямых наследников на учебу? Но почему тогда не в корпус боевых магов? Ах да. Кто же захочет своего ребенка пускать в первые ряды военных построений? Магическая поддержка всегда ведется издалека, это только такие наемники как Лекс зачарованными мечами непосредственно у носа неприятеля махают....
   -Ты смотри, весь список зачитали. - Недовольно хмыкнул Азал, сбивая меня с мысли. Кстати, имечко у него очень даже интересное, да и про род Ла-Вайор я уже где-то слышала. Но очень уж давно, настолько, что даже не вспомнить где именно.
   -Страна должна знать своих героев. - Прошипела я.
   Долго Вирлан говорить не стал, собственно, я даже не успела ничего толком расслышать, как он уже передавал слово Луафу и тот с радостью воспользовался предоставленной возможностью:
   -Не смотря на личность, стоящую во главе академии мы постараемся сохранить её репутацию приличного учебного заведения и....
   А вот это уже было не просто непочтительной наглостью, это попахивало объявлением войны. И я буду не я, если Вирлан не примет брошенный вызов... Осталось только разобраться, что мне выгоднее: насолить Вирлану, изничтожив его авторитет подчистую, или получить в качестве родственника сильную политическую фигуру? Пешки из него, конечно же, не выйдет, а вот слона вполне можно состряпать. Хех, с Риановыми запросами только эта сшибающая все на своем пути животина и получится. Но все это потом, сперва нужно снять с себя печать, или хотя бы ослабить ее влияние, а для этого мне нужно свободное время....
   Столь необходимого мне предмета ощущался явный дефицит. Весь день напролет нас убеждали в том, что наша десятка не гении магии, а просто несостоявшиеся бездарности, волшебное отребье и элементарные выскочки, ничего из себя не представляющие. Ломали нас как личностей, в общем. Ничего удивительно что к концу дня от подобных речей у меня дико разболелась голова, а от казенной кормежки пищеварительный аппарат недовольно бурлил и извивался. Да, нас - меня, мой организм и группу в целом, не накормили. Они, конечно, попытались подсунуть нашей доблестной компании тарелки с нечто бугристым и неаппетитно пахнущим, но мы все гордо отказались и заявили о начале голодовки. Все, кроме Гарганала - этот бугай с примесью трольей крови был готов жрать что угодно, но и его мы убедили, попросту отобрав всю доступную еду. Он сперва был против, но потом проникся общим духом и даже показательно перевернул стол соседней компании стихийников. В результате к концу первого учебного дня мы имели вызов на дуэль, три предупреждения от преподавателей и репутацию разношерстной компании уголовников.
   Последнее необыкновенно оскорбило Съенну, так что в комнату я возвращалась под аккомпанемент её истерических завываний и всхлипов. Нет, ну послали же мне такую соседку! Чуть что - в слезы, а у меня нервы тоже не железные, особенного после целого дня измывательств. Проще говоря, в том, что сиятельной наследнице рода Лаор пришлось опять ночевать на балконе, никто кроме нее не виноват - а нечего было в комнате разоряться на тему того, что я подлая тварь, ревнующая её к Главе. Вынести я могла многое, даже жесткий психологический прессинг, но когда меня обвинили в такой глупости как любовь к гаду, приходящимуся мне братом, мое терпение звонко лопнуло.
   Пытаясь абстрагироваться от воплей блондинки за окном, я мрачно думала: какого черта у Вирлана такая странная политика в отношении управления академией? Она сводилась к одному простому факту: Риан не делал ровным счетом ни-че-го. Даже после оскорбления, нанесенного при всем собрании, профессор Луаф не огреб по шее ни в малейшей мере. Вдохновленные его безнаказанностью другие профессора, с аналогичным уровнем самомнения, не понижая голоса, в самых людных коридорах обсуждали бурную молодость Мага в отнюдь не самых мягких выражениях. Авторитет Главы улетучивался быстрее, чем бесплатное пиво в базарный день. В такой ситуации мне ничего не осталось только, как признать: уничтожением репутации братца уже занялись слишком многие и на этом поприще особых удовольствий меня уже не ждет. Ну что ж, придется немного подкорректировать планы страшной мести.
   Пошел дождь, блондинка завыла совсем уж невыносимо и я, четрыхаясь, поползла гулять по замку, раз уж всякие истерички спать не дают. В голове шумело и глаза, словно дымкой заволокло, хотя последнее наверно было вызвано плохим освещением, а не общепоганым самочувствием. Поглощенная попытками взломать печать на ходу я даже не заметила как забрела на этаж профессуры. Собственно, о том, что тут обитают престарелые шизофреники, моя светлость узнала, только натолкнувшись на одного из них. Грозно нахмурив седые брови, и крепче сжав в морщинистой руке посох, Луаф зло прошипел:
   -Что ты здесь делаешь, бездарность? Таким как ты не место на этом этаже, вон отсюда пока я тебя из академии не выгнал.
   -Насколько мне известно, Акарэей владеет Магистр Вирлан, а не вы. - Огрызнулась я. Спать не хотелось, но сил на полноценную ругачку с буйным дедом тоже не находилось.
   -Магистр? - Презрительно процедил дед, больно хватая меня скрюченным пальцами повыше локтя и таща в сторону лестницы. - Этот безмозглый юнец недостоин даже воздухом академии дышать, не то, что возглавлять её!
   -А, ну да, Акарэе во главе нужен старый псих. - Тихо буркнула я, упираясь ногами и тщетно стараясь выдернуть руку из цепкой хватки. - Руки уберите! Я вам не уличная девка, чтобы меня лапать!
   Дед только что-то рыкнул про то, что твари со смешанной кровью совсем распоясались, и прибавил ходу. Вся усталость, накопившаяся за весь день, почему-то решила нахлынуть именно в этот самый момент, перед глазами заплясали черные мушки, уши заложило, а из носа опять, уже третий раз за вечер пошла кровь. Вот что ж меня так кочевряжит-то, а?
   Ответа на этот вопрос я не получила, зато была облагодетельствована толчком на лестницу и звуком захлопнувшейся за спиной двери, по которой я и сползла на пол. Кажется, через пол часа кто-то встал рядом со мной, но до тех пор, пока чужие руки не встряхнули мою полубессознательную тушку, я так и не верила, что это реальный человек, а не галлюцинация.
   -Ты всегда так развлекаешься, изображая хладный труп у дверей профессуры? - Поинтересовался Азал. Я только неопределенно пожала плечами и сделала попытку подняться. Как ни странно получилось и даже в мозгу наступило некоторое прояснение. Во всяком случае, я теперь точно поняла кому обязана подобным состоянием - Вирлан, собака, сработал на совесть со своей печатью. Пользоваться магией я не могла, как-то защититься от внешних воздействий тоже, а если учитывать, что за весь день вокруг меня сотворили уйму заклинаний, то ничего удивительно в слабости нет.
   Среди волшебствующей братии есть два типа: дарующие и принимающие. Первые - исключительно Магистры и только они из всей людской массы могут магию создавать; а вот вторые это магию исключительно потребляют. Обычно в окружающем пространстве витара вполне достаточно, но здесь, где каждый использует огромное количество этого элемента, его на всех не хватает. Нет, источники-то есть, и вот одним из таких источников я и стала. То есть моя кровь продолжала как обычно вырабатывать витар, а вот способности хоть как-то ограничить его отток практически пропали. Чем старше я становилась, тем больше магии могла создавать, принимать и удерживать, а поскольку я еще не разменяла даже третий десяток, мои резервы без защиты в подобной обстановке расходились слишком быстро не смотря на то, что были больше чем мог себе представить тот же буйный Луаф. Пусть я не являлась пока Магистром в полном понимании этого понятия, но кровь-то никуда не делась, а про эту её созидающую особенность Таний объяснял мне еще лет в пять. А еще дядюшка любезно разъяснил мне, что если из меня регулярно будут всякие окружающие силы высасывать, то плохо мне будет очень. Короче: дольше недели с этим клеймом в этом месте я не протяну. Надеюсь, Вирлан не предполагал подобное развитие событий, а то ведь если это не его ошибка, а тонкий расчет, то все ой как ....
   -... плохо. - Оказывается последнее слово я произнесла вслух.
   -Да уж вижу, что нехорошо. - Нахмурился Азал. - Может ты голодная?
   При упоминании еды желудок тоскливо сжался, и жалобно буркнул.
   -Голодная. - Подтвердила я. - Только вряд ли ты меня накормишь.
   -Ну почему же? - Фыркнул парень, закидывая мою руку к себе на плечо и помогая идти. - Может, я просто создан для того, чтобы откармливать обморочных девиц навроде тебя.
   Сидя за столом в комнате парней и уплетая за обе щеки мясо с горячим хлебом, я чувствовала, что магия очень медленно, но верно возвращается. Вот только источник находился словно не внутри меня, а снаружи. Если бы не еле заметное различие я могла бы подумать, что сама восполняю резервы. Впрочем, я и делала это сама, вот только не создавала магию, а тянула её по невероятно тонкому каналу. А у кого я могла брать силу и при этом не тратить время на её приспособление к организму? Только у Вирлана. Отсюда выходило, что связь между нами все-таки имелась, возможно, её значение сильно преувеличили, но, тем не менее, она имелась и вполне могла обеспечить мне некое подобие безопасности от особо жаждущих поколдовать и использовать меня в качестве батарейки.
   Прожевав последний кусок невероятно вкусного мяса, я все-таки рискнула и, используя нитку силы как источник, создала небольшой костерчик, бесследно уничтоживший скомканные салфетки. Хуже мне если и стало, то очень незначительно, а вот настроение разом поднялось. Стало понятно на что намекал Ирольталь и почему Вирлан, будучи связанным анти магическими браслетами в тюрьме Чаррона фокусы вытворял. Уже тогда он использовал меня, и я ничего ровным счетом не почувствовала! Но это же прекрасно! Я теперь могу вполне сносно колдовать, при этом Вирлан ничего не заметит, и даже знать не будет, что его печать не такая уж и большая проблема для меня. Если только он заранее не продумал такой вариант, и все это не было затеяно с целью развить связь. Да даже если и так, до тех пор, пока мои интересы совпадают с Рианоывми нет особого смысла что-то менять. В конце концов, приспособление к событиям это еще не проигрыш, а очень даже удачный тактический ход. Особенно когда противник не подозревает о подобном положении вещей.
   -Ну вот, ты уже вполне живая. - Довольно констатировал Азал, растягиваясь на кровати. Я только кивнула и сонно улыбнулась. Но потом заметила, что в комнате как-то пусто. Мебель, рассчитанная на четырех человек, есть, а жителей нет.
   -А где все?
   -Забыла? Нам же сегодня дуэль навязали. - Напомнил Азал. - Вот ребята и доказывают стихийникам, как они были неправы, обижая младших.
   -Угу. А ты почему не пошел?
   -Я уже пришел. - Поправил меня парень. - Свою часть проучил, а остальным все парни объяснят. Мы, кстати, решили вас, женскую часть команды, от разбирательств избавить.
   -Почему? Я бы сейчас не отказалась кому-нибудь шею намять. - Я была сыта, почти довольна восстановившимся резервом, а потому жаждала развлечений.
   -Ну это ты сейчас такая бодрая, а когда мы видели тебя последний раз, то, ты только не обижайся, единственное на что бы сгодилась это работать приманкой. Этот ходячий источник сырости, с которым ты живешь в одной комнате, мы вообще в расчет не принимали.
   -И зря, Съенна потрясающе визжит. - Потянулась я на кровати.
   Комната у парней была куда как более прилично обставлена, чем наша. Имелись и нормальные кровати с одеялами, и подушки, и даже еда. Последнее, как оказалось, было в лучших традициях Лекса позаимствовано из профессорской кладовки. Собственно, Азал шел за второй порцией, когда наткнулся на меня.
   -Как тебя угораздило попасть в академию? - Напомнил о своем существовании парень. - Судя по тому, что ты устроила на прощальной церемонии, проблем с учителями и собственными силами у тебя не наблюдалось.
   -Да я, собственно, и не виновата. Просто так получилось. - Уклончиво ответила я. - А ты как сюда загремел?
   -По долгу службы.
   -То есть?
   -То и есть. - Не пожелал хоть как-то объясниться Азал, поднимаясь с кровати. - Пойдем, провожу тебя до комнаты, а то ненароком рухнешь где.
   Я только равнодушно пожала плечами и, прихватив с собой парочку яблок, поплелась в холодную и промозглую комнатушку на чердаке.
   До самой комнаты Азал провожать меня не стал, собственно, он просто сопроводил меня до профессорского этажа и, пожелав больше трупом не прикидываться, отправился и дальше запасаться провиантом.
  
   Утро следующего дня опять началось с воплей блондинки и все на ту же тему, кстати, с аналогичным результатом. Общего сбора не предвиделось, это, видимо, была особенность начала обучения, так что тащиться пришлось опять в пыточную. На самом-то деле это была обычная комната с рядами столов, но то, каким мерзким голосом нас в ней убеждал в нашей серости профессор Жорэм, могло приравниваться к особо зверским истязаниям. Понятное дело, идти никуда не хотелось, поэтому я, как только могла медленно шла сквозь толпу спешащих на занятия ответственных учеников.
   Решив еще больше потянуть время, я остановилась на верхней ступеньке центральной лестницы и, облокотившись на перила, стала наблюдать с высоты четырех этажей на суету внизу. Сонный муравейник особых эмоций не вызывал, разве что только желание уронить что-нибудь вниз и посмотреть какую это вызовет реакцию. Увы, никаких ваз и других подобий снаряда в наличии не имелось, так что я просто лениво зевала, высматривая в толпе серые вкрапления моих одногруппников.
   Внезапно (а всякая гадость случается именно вот так, без предупреждения) нечто твердое больно стукнуло меня по затылку, перила дзынькнули под натиском заклинания и, не выдержав веса моего тела, рухнули вперед. Железяка полетела, я осталась балансировать на краю в крайне неустойчивом положении, нелепо взмахнув руками и только одной ногой касаясь пола. Кованые переплетения звонко громыхнули, вызвав ажиотаж в вестибюле, сотни глаз удивленно воззрились на мою персону. Я осторожно выдохнула, удивилась как еще бешено бьющееся сердце не выпрыгнуло, и осторожно моргнула. Вроде утренний полет отменился...
   Точный удар Воздушного Тарана развернул меня на сто восемьдесят градусов и, взглянув в равнодушные глаза Луафа, я поняла: стихия воздуха меня сегодня все-таки приласкает.
   Волосы хлестнули по лицу, серое безобразие пару раз звучно хлопнуло полами в воздухе, и прежде чем страх успел поселиться в сердце, сильный рывок в области шеи остановил падение. Перед глазами медленно вращалась каменная кладка стены, из-за удара о воздушную подушку все тело неимоверно болело, но зато было сразу ясно - убийство не состоялось.
   Грязно ругаясь на эльфийском, Азал втащил мое слегка оглушенное тело на лестничную площадку второго этажа и явно вознамерился отвесить лечебную затрещину. Подобно измывательства мой организм терпеть не собирался, так что слова все-таки остановили парня от подобных мер:
   -Спасибо, добивать не требуется.
   Вместо ответа Азал только выдал очередную многоэтажную конструкцию на изящном языке эльфийских предков и угрюмо осведомился:
   -В обморок падать будешь?
   -Не. На сегодня с меня падений достаточно. - Сказать-то я сказала, но вставать не торопилась. Лежа оно как-то спокойнее....
   -Что здесь происходит? - Ирольталь не выглядел обеспокоенным, а у меня почему-то возникло подозрение, что нечто такое вредное для здоровья при многочисленных свидетелях входило в планы сегодняшнего дня.
   -Летаем. - Глупо хихикнула я, прикидывая: почему для моего убийства Таний с Вирланом выбрали именно такой способ? Расшибившееся тело никак не спрячешь и от факта членовредительства после такого полета не излечишь. Особенно без магической страховки, которую сделать я не могла в силу причин, а на практике просто не успевала. Падение с четвертого этажа достаточно опасная для жизни штука и слишком быстрая чтобы сориентироваться в действиях. Нет, определенно, устрою-ка я скандал Вирлану. Громкий такой, чтоб стекла посыпались.
   -И в чем причина? - Невозмутимо осведомился эльф, на пару с Азалом поднимая меня на трясущиеся конечности.
   -Дай, думаю, освежусь, форму лица поменяю. - Опять хихикнула. Кажется, я заразилась от Съенны и теперь меня ждет истерика. - Об пол с размаху верный способ. А вы разве не знали? - И уже не в силах сдерживаться отдалась во власть слегка сумасшедшего хохота.
   -Странно, головой вроде стукнуться не успела. - Шепнул Азал, чем вызвал у меня еще один приступ смеха.
   -Леди Велария, вы как себя чувствуете? - Все-таки обеспокоился Ирольталь, поддерживая меня под руку и ведя куда-то в сторону от заинтересованно гомонившей толпы.
   -Как птица. Только очень дурная и бесталанная. - Довольная улыбка прочно приклеилась к лицу, чем, кажется, слегка напугала Азала, поддерживающего меня с другой стороны.
   -Куда её? - Спросил парень, чуть ли не с надеждой всматриваясь в нахмурившееся лицо Ирольталя.
   -К Главе. - Коротко ответил эльф. - Может хоть он её в нормальное состояние приведет.
   Вирлан решил вопрос с моим временным помешательством очень просто: не спрашивая моего мнения, влил мне в горло полный стакан чего-то очень алкогольного, и пока я жадно запивала, кажется все-таки гномью (если не драконью) водку прямо из кувшина устроил допрос с пристрастием Азалу. Тот честно все выложил: стоял, никого не трогал, смотрит: летит одногруппница, подумал: не пропадать же добру и поймал. Кто скинул сию радость - не видел.
   К концу допроса по взволнованному виду Риана стало ясно, если мой полет и стоял в программе дня, то точно не его.
   -Так это что, не твои с дядей проделки? - Слабо спросила я.
   Риан, покосившись на явно заинтересовавшегося Азала, коротко рыкнул:
   -Свободен! - И рухнул в соседнее кресло, как только за парнем закрылась дверь.
   -Так что, фальсификация переносится? - Хихикнула я: алкоголь с расшатанными нервами та еще веселящая смесь.
   -Фальсификация как ненужная мера отменилась еще до того, как ты мне весь зал церемоний разнесла! - Рявкнул Вирлан. Я тихо пискнула, и, приложив холодный графин к гудящей голове, уточнила:
   -Так это что, настоящая попытка убийство была?
   -Уж точно не игрушечная!
   -А потише никак?!
   Вот. Я тоже орать умею.
   Вирлан под осуждающим взглядом Ирольталя снизил громкость и вполне адекватно спросил:
   -Кого ты уже успела достать, а? Ведь всего второй день учишься.
   -А я-то тут при чем? Я этого Луафа вообще не трогала, он первый начал.
   -Луаф?! - Хором переспросили Риан с эльфом.
   -Ага. Развел у себя демократию... чего ты ему втык за хамство не сделал? Ты хоть знаешь, что про тебя в коридорах говорят? Не удивительно, что у тебя преподаватели на учеников бросаются. Скоро с твоим пофигизмом вообще до полной анархии дойдет. А я, знаешь ли, жертвой политической нестабильности в отдельно взятом дурдоме быть не хочу!
   Вместо ответа Вирлан молча наполнил стакан все тем же обжигающим пойлом и сунул мне под нос. Очень вовремя, а то истерика опять слишком близко подобралась.
   -На кой ему нужна её смерть, а? - Уныло спросил эльфа Вирлан, грустно глядя на то, как я сосредоточено давлюсь народным анти стрессовым средством.
   -Не догадываешься? Давно ведь подозревали, что он не последнее место в Комиссии занимает.
   -И что? - Не понял Вирлан. Эльф только вздохнул и отобрал у меня пустой стакан.
   Я сонно шмыгнула носом и тихо констатировала:
   -Дурак ты, Риан. Непрошибаемый и недальновидный. Сам же говорил, что в Комиссии о нашем родстве знают. А уж после того как ты так удачно маску снял у этого гада Луафа появилась вполне реальная причина подпортить мне здоровье. Он же тебя ненавидит, ну как... ну как светлые эльфы дионов. Нет, как... сильно, короче, он тебя не любит. А теперь представь, что было бы помри я в твоих владениях: во-первых, как родственнику неприятность, во-вторых, как хозяину сего заведения ответственность. Грубо говоря, с поста Главы тебя бы выперли, а Луаф в тот же момент свою задницу на твой стул и примостил бы.
   -Грубо, но верно. - Резюмировал Ирольталь.
   -Не выперли бы меня. - Поморщился Риан. - Кальтарн не...
   -Его имперское величие, может быть, и не, а вот Комиссия еще как да. Поумерь свое высокомерие, братишка, не такая уж ты и непобедимая шишка. Я бы даже сказала, что очень даже победимая... - Я еще многое хотела высказать Вирлану, но глаза почему-то закрылись, и мирный алкогольный сон накрыл меня с головой.
   Процесс пробуждения был спровоцирован тем, что спящее тело слишком сильно перевесилось через подлокотники и в результате оказалось на полу. Я потерла отбитый локоть и сонно щурясь выглянула из-за перевернувшейся мебели, ничего интересного перед взором не предстало - комната была пуста. Из окон лился свет закатного солнца, из чего можно было сделать следующий вывод: второй день занятий я примитивно проспала. Интересно, а освоение роли жертвы это достаточно веская причина чтобы избежать наказания за прогул?
   Получить ответ на этот вопрос я смогла буквально через пару секунд, когда недовольно что-то ворча себе под нос, в комнату ворвался Вирлан. Громко хлопнув дверью и показав ей же неприличный жест, господин Глава яростно и в предельно грубой форме высказал все, что он думает обо всем преподавательском составе этого "приюта идиотов". Услышав такую характеристику, единственное, что я смогла это зааплодировать. Риан медленно выдохнул и, не поворачиваясь, буркнул:
   -Ты этого не слышала.
   -Да ладно, про тебя примерно то же самое профессура говорит. - Отмахнулась я, поднимая кресло и усаживаясь в него. - Не объяснишь на кой тебе эта престарелая коллекция злобных интриганов?
   -В довесок к заведению досталась. - Вздохнул Риан, вооружаясь стаканом с уже знакомым мне пойлом. Подумав, братец вылил содержимое мелкой посудины в графин и уже с ним устроился на подоконнике. Бросив тоскливый взгляд на вершины покачивающихся елей, он меланхолично отхлебнул из горла и даже не поморщившись (вот что значит многолетний жизненный опыт), спросил: - Хочешь с Луафом поквитаться?
   -Какое щедрое предложение. - Фыркнула моя светлость, разглядывая тонкую роспись потолка. Магические символы вполне могущие быть реально примененными переплетались с причудливым орнаментом и скрытым изображением созвездий. Посмотреть было на что. - Не думай, что мне потребуется твое разрешение....
   Договорить мне не дал решительно вошедший Ирольталь. Краем глаза я заметила, как эльф презрительно скривился при виде графина в руках вроде как начальника, невозмутимо забрал у Риана "успокоительное" и, не размениваясь на диалог, попросту выкинул посудину в приоткрытое окно. Вирлан только звучно щелкнул зубами и обиженно насупился.
   -Нашел время. У тебя там бунт назревает, а ты тут неизвестно чем маешься.
   -С чего это вдруг только у меня? - Окрысился Вирлан, грустно рассматривая пейзаж под окном. - Ты, заметь, мое доверенное лицо, так что тебе тоже перепадет общественной любви.
   -Ошибаешься. - Может, мне показалось, но в голосе эльфа мелькнуло ехидство. - Я всего лишь секретарь, кукла, за ниточки которой дергает хозяин.
   -Угу, с такой марионеткой как ты задушишься скорее, чем подчинения добьешься.
   -А что случилось-то? - Подала я голос.
   Ирольталь укоризненно нахмурился и под этим взглядом Вирлан неохотно пояснил:
   -Луаф всему ученому совету на остатки мозгов накапал, что с позором академии, то есть со мной, пора кончать. Сегодняшний полет некоторых присутствующих приплел как доказательство моей некомпетентности, мол, я даже о здании позаботиться не могу - все от малейшего чиха рушиться, не то, что из учеников что-то путное вырастить. А я им папа родной чтоб воспитывать? Пусть сами выбирают: учителей слушать или лично в библиотеке пылиться, у меня и без них дел полно. - Коленом захлопнув приоткрытую створку окна, Вирлан продолжил: - В общем, старый интриган быстренько все извратил, всю старческую шабашку к себе расположил, и теперь устраивает торжественное переизбрание хозяина этого курятника.
   -Вполне логичный результат, между прочим. - Пожала я плечами. - Нечего было столько свободы им давать. Что у тебя вообще за политика управления, а?
   -Простая у него политика: - холодно произнес Ирольталь, - подождать пока профессура сама собой вымрет, а там уже новых набирать.
   -Гениально. - Присвистнула я. - Шедевр управления, моя в священном ужасе.
   Вирлан приподнял брови в мнимом удивлении и невозмутимо произнес:
   -И в чем недостаток решения? Жизнь человеческой расы быстротечна. Еще пятьдесят лет и от этого сборища останутся только скабрезные надписи на столах в аудиториях. Я вполне могу подождать.
   -А как же те, кто здесь учатся? - Поинтересовалась я. - Сколько уже поколений магов было безвозвратно загублено стараниями этих профессоров?
   -Ну подождать еще лет двести. - Спокойно пожал плечами Риан. - Говорю же: человеческий род сменяется очень быстро.
   -Ничего себе, быстро. - Передразнила я. - А ты уверен, что доживешь до того момента, когда помнящих Акарэю как позор образования не станет? Тебе четвертая сотня лет, не мальчик уже.
   -Нашла чем пугать. - Риан весело фыркнул, перемещаясь с подоконника на второе кресло. - Вспомни сколько лет нашему папаше.
   -Кто сказал, что подобное долголетие по наследству передается? Может все как раз наоборот: Эвер за наш счет живет.
   -Глупостей-то не говори. - Отрезал Вирлан. - Будь так, мы вообще не родились бы.
   -Не факт. Откуда ты знаешь сколько нам жизни отмеряно? Нельзя так легкомысленно к времени относиться.
   Меня действительно раздражало легкомыслие Вирлана. Так нелепо тратить одну из самых драгоценных вещей только потому, что его окружают существа, живущие дольше, чем обычный человек может представить и осознать. Да и это презрительно-пренебрежительное отношение к людям... почему-то появилось подозрение, что подобных взглядов Риан мог нахвататься у Магистра Эвера - тот даже на дионов смотрел как на досадную помеху времяпрепровождения.
   Вообще у меня сложилось впечатление, что Вирлан, не смотря на прожитые сотни лет, так и остался избалованным мальчишкой, только вместо адекватного мыслительного аппарата получил в подарок слишком дорогую игрушку, окончательно вышибившую остатки серьезности.
   Понятное дело, что Магистры с пеленок вертят огромным количеством витара как обычной погремушкой; и запретов-то у них почти никаких нет, потому как нельзя Магов ограничивать в использовании волшебства - погибнут сами и других с собой прихватят. И именно поэтому Ювентаний практически никогда не мешал мне баловаться с магией, только следил, чтобы я уж слишком сильно не заигрывалась, да последствия устранял. Ребенку-то не объяснишь, почему его желание поджечь соседский сад, в котором его злобный смотритель за ухо оттаскал из-за каких-то трех украденных яблок дело неблагородное и вообще незаконное. Ну правда, какое понятие законности, общественно приемлемого и неприемлемого может быть в четыре года? Да даже если и может быть, то только не с таким воспитателем как Таний.
   Нет, я ничего плохого не имею в виду. Ювентаний вообще замечательный учитель, только вот взгляды на общественные нормы у него, мягко скажем, несколько отличаются от общей массы обывателей. И это вполне закономерно - прожить столько, и каждые пятьсот лет приспосабливаться к окружающим? Да Тания скорее разорвет, чем он свою свободолюбивую натуру в навязанные кем-то там рамки загонит. И нас он воспитывал соответственно, только если меня он все-таки за провинности гонял, то Вирлану в детстве этого явно не хватало. Вполне правдоподобно, что Ювентаний вообще мог забыть о необходимости жестких мер при воспитании, но потом-то, когда Риану уже за первую сотню перевалило, мог он ему в воспитательных целях по шее надавать? Хотя, если учесть все что я слышала о юношестве Вирлана - вряд ли бы это помогло. Оставалось надеяться только на то, что со временем Риан сам образумится, но чуда явно не случилось. Обладая невероятной силой, довольно значительной властью и непомерным гонором Вирлан по сути так и остался обалдуем с редкими проблесками разумности.
   Это его, а не меня нужно было в мир Валерии закидывать - вот уж точно замечательная прививка от самомнения. До сих пор как вспомню это удушающее чувство в первые месяцы, когда магия покидала меня, так страшно становится. И это ощущение пустоты напополам с безысходностью, когда ждешь неизвестно чего, а время летит настолько быстро, что понимаешь: за тот месяц пока апатия грызла изнутри можно было от неё избавиться, а не увязать с каждым днем все глубже и глубже. Только вот дни сливаются в единую серую полосу и, очнувшись от сомнамбулического состояния, с удивлением осознаешь - пролетел семестр, и сессия подходит к концу. Мелочный пример, конечно, только пока жизнь проходит мимо исключительно подобные незначительные факты, и составляют существование. На нечто большее просто не остается ни сил, ни желания. А Вирлан явно не понимает от чего отмахивается как от надоедливой мухи. Пол века для него все равно, что неделя..., да даже драконы ценят каждый миг и не растрачивают монеты дней просто так при их-то запасе этой валюты!....
   -К нему нельзя так серьезно относиться, как это делаешь ты. - Отмахнулся Вирлан. - Хочу напомнить тебе одну вещь: здесь Маг живет столько, сколько у него хватит желания это делать. Это тебе не тот сумасшедший, заброшенный и медленно загнивающий мир без магии, где ты набралась этой ерунды про быстротечность времени. И не делай такие глаза, про связь я тебе уже говорил, а про возможность ощущения образов могла и сама догадаться, если такая умная. - Зло огрызнулся Маг. - Ну вжилась ты в шкуру человека. Молодец. В свое время это было необходимо. Только пора переодеться в привычную одежду, а не цепляться за чужие шмотки, как за образец совершенства. И если ты каждый день до сих пор предпочитаешь проживать как предпоследний, то лет через сто ты просто поймешь что тебе больше незачем топтать землю. Мы удовлетворяем свои интересы быстрее, чем мир может предложить новую загадку. А что случается с Магом, которому незачем жить?
   -Что? - Вяло откликнулась я. Вирлан с его новостью про чтение мыслей основательно выбил меня из колеи.
   -Он уходит. Растворяется в магии мира, потому что Магистр, которого больше ничего не интересует становится бесполезен. А такой балласт миру не нужен. И кончай столько времени уделять людям, мы - не они. И под их стандарты подстраиваться не обязаны хотя бы потому, что сущности у нас кардинально разные. Да нам драконы куда как ближе, чем жители Сонорэ.
   -Н-да?
   -Да! - Рявкнул с чего-то сбесившийся Вирлан. Хотя, если он действительно ознакомился со всеми моими последними мыслями, то неудивительно. - Для нас время течет иначе, и ценности у нас от людских отличаются, так что прекращай играть по правилам игры, которой здесь никогда не существовало! - С этими словами Вирлан резко встал, да так что кресло отлетело, и вылетел за дверь. Мы с Ирольталем остались молчать, он - спокойно созерцая потолок, а я - обиженно. Потому что, черт подери, но в словах этого нервного имелась определенная доля правды! Что раздражало безумно.
   -А он правда может читать мои мысли? - С некоторой долей ужаса в голосе, спросила я. Ирольталь задумчиво покрутил в пальцах хрустальное пресс-папье и, поставив его обратно на стол, соизволил ответить:
   -Не путайте ощущение образов с чтением мыслей. Первое доступно любому более-менее сильному Магу в отношении близких кровных родственников, а для второго еще не пришло время.
   -То есть?
   -Леди Велария, вы когда-нибудь видели парных колдунов? - Вопросом на вопрос ответил эльф, вчистую игнорируя факт неприличия применения подобного приема в разговоре двух существ из приличного общества. За что только больше стал нравиться мне. Я вообще находила подобную наглость и некоторое игнорирование его расы замечательным фактом - никто кроме эльфов Ночи не мог выглядеть так безупречно, изысканно и утонченно только подчеркивая свой образ пренебрежением к этикету.
   -Было дело. - Кивнула я, отстраненно размышляя, как темным эльфам удается выглядеть почти совершено, будучи откровенно-язвительными и расчетливыми тварями на самом деле.
   -И как впечатление?
   Я добросовестно вспомнила Аварта, Авара, обоих сразу и, дернувшись, вынесла вердикт:
   -Ужасно. Два как одно целое. Никакой свободы воли: общая душа и разум. Меня тоже ждет подобная участь?
   -Сомнительно. - Ирольталь позволил себе намек на улыбку, и вновь став серьезным, начал: - С вашей разницей в возрасте вы никогда не достигните подобного единения, разве что если вам самим оно понадобится.
   -И зачем оно может понадобиться?
   -В жизни всякое случается, - неопределенно ответил эльф, - кто может знать в чем заключается ваш долг перед этим миром? Но мы начали говорить не об этом. Вы ведь понимаете разницу между образами и мыслями?
   -Вообще, я считала, что понимаю, но, судя по тону, каким вы задаете вопрос, есть некоторые нюансы.
   За окном громыхнуло, обиженно звякнули стекла - у кого-то шел процесс постижения практических навыков обращения с магией. С тоской вспоминались вечера, когда я вот так же пугала соседей своими неудачными экспериментами.
   -Собственно, образы более полно отражают чувства и содержат в себе больший спектр эмоций из-за чего они одновременно и сложнее и проще в восприятии. Их легче ощутить, почувствовать, но выудить из сплетенного клубка мыслей, эмоций и впечатлений одну единственную составляющую, являющуюся основной практически невозможно. Это не четкая мысль, которую проще прочесть, чем ощутить. Ваша же с братом связь еще не настолько крепка, чтобы вы могли с чистотой воспринимать и то и другое, но достаточна для передачи сильных эмоций. Тем более, когда часть из них написана на лице. - Последние слова явно были проявлением недовольства. Ну и ладно, не всем же быть такими превосходными физиономистами как эльфы. - Смею предположить, что ваши затруднения с магией больше не являются таковыми.
   -Отчасти. - Не стала отпираться я.
   -Этого вашего "отчасти" вполне достаточно для отсутствия подозрений со стороны брата и для проявления более тесной эмоциональной связи. - Пояснил Ирольталь. - Особенно если вы совсем недавно использовали связь.
   -Да, но недостаточно чтобы совсем уж избавиться от неудобств. - Махнула я рукой с тускло светящейся печатью. Не уверена что эльф мог её видеть, но он и так понял о чем я.
   -Не требуйте слишком многого от себя и окружающей действительности. - Произнес он. - В конце концов, вы и так все поняли быстрее, чем я предполагал.
   -Ну я же тороплюсь жить, как тут некоторые утверждают. - На мой язвительный смешок эльф чуть приподнял брови, но промолчал. - Вполне естественно, что и думается быстрее.
   -Как бы вы ни были недовольны словами брата, но в чем-то он прав....
   -Сама знаю. - Не удержалась я от досадливого нытья.
   -...точно так же как отчасти правы и вы. - Невозмутимо закончил Ирольталь. - Вы оба просто еще слишком, - эльф чуть задумался прежде чем выразиться, - просто слишком. Думаю, такое понятие как юношеский максимализм вам известно? - Скорее утвердительно, нежели вопросительно произнес темноволосый представитель расы ушастых.
   Отвечать я ничего не стала. Да и что ответить? Признаю: грешна. Но каяться спешить не буду.
   -У меня есть вопрос.
   -И в чем же он состоит? - Особого интереса эльф не проявил, впрочем, и нежелания общаться не высказал.
   -Почему вдруг эта связь вообще появилась?
   -Потому что ваши родители произвели вас на свет. - Пожал плечами Ирольталь.
   -Я не это имела в виду. - Вот приспичило же ушастому в словесности поупражняться.
   -Ну так формулируйте вопрос лучше. Учитесь спрашивать. Учитесь слушать. Учитесь, леди Велария, потом такой возможности может не представиться. Когда еще собеседники сделают вам скидку за вашу молодость и позволят себе такую роскошь как откровенность?- Эльф с удобством устроился за массивным дубовым столом и с невозмутимым лицом стал опустошать ящики. Вынимаемые бумаги с тихим шорохом исчезали, перья, чернильница и прочие мелочи следовали тем же путем, лично мне не указанным.
   -Ладно. - Вздохнула я. - Почему она начала работать именно сейчас? И почему так быстро развивается?
   -Касательно последнего вопроса я могу только делать предположения мало вам интересные. Что касается первого.... - Ирольталь, не поднимая глаз от изучения очередной стопки документов, щелкнул пальцами, призывая бокал красного вина и только посмаковав вволю содержимое, продолжил: - Ответьте мне, леди Велария, как долго вы знаете своего брата?
   -Ну-у, несколько месяцев. - С некоторым затруднением выдала я ответ. После знакомства с Вирланом и последующим уничтожением Нижнего перевала не так много воды утекло, но за это время братец успел мне надоесть, словно мы были рядом с самого детства.
   -И как много времени вы провели рядом? - Продолжал допытываться эльф.
   -В общей сумме где-то месяца с полтора - Ювентаний почему-то заставил Вирлана практически поселиться у нас дома. А потом была вся эта ерунда с тюрьмой, там мы вообще, получается, два дня не расставались.
   -И за этот месяц-полтора вы каждый день колдовали.
   -Ну да. - Довольный тон Ирольталя меня несколько удивил. - Я же учусь. Вот Вирлан мне и помогал, потому что Ювентанию в последнее время вообще не до меня было. А так: то я Вирлана прокляну, то он на меня что-нибудь нашлет - теорию-то обоим лень штудировать было, да и пользы от практики больше.
   -Вот она ваша польза, как говорят люди: и повылазила. - Подытожил эльф, прямо в ладонях сжигая ненужный лист. - Связь между вами была заложена еще в момент рождения Вирлана...
   -Маловероятно. Меня тогда и в проекте не было. - Фыркнула я.
   -В планах ваших родителей может и не было, а что планировала действительность можно видеть сейчас. Не перебивайте меня, леди Велария, если вас действительно интересует причина. Интересует? - Оторвался от изучения макулатуры Ирольталь, бросив на меня не самый одобряющий взгляд. Я сделала вид, что устыдилась и кивнула. Эльф жест засвидетельствовал и вернулся к работе, а заодно и лекции: - Вообще данное явление вам должен был объяснять ваш дядя, но поскольку у него сейчас возникли некоторые разногласия с палатой Оберега, - я еле сдержала злорадную улыбку, - то данная обязанность легла на плечи вашего брата. Готовность, и собственно, умение Вирлана объяснять подобные вещи мы оба видели, так что придется это делать мне. Связь присутствовала, и только с вашим рождением она замкнулась, но поскольку прошло три сотни лет, то быть полноценной во всех смыслах она не могла по определению. Подозреваю, что не будь Вирлан Магом, она вообще исчезла бы, а раз этого не случилось, то не будем заострять внимание на подобном развитии событий. Связь есть, но формироваться, крепнуть и давать преимущества от своего наличия она может только при непосредственно частом обмене витаром хотя бы в течение нескольких дней. Ваши совместные тренировки подобный обмен обеспечили. - Н-да, теперь понятно, почему это Таний чуть ли не пинками загонял нас обоих в одно помещение и заставлял обмениваться ударами. Старый интриган! Наверняка ведь что-то задумал. Хотя, когда это беловолосая черепушка дяди не кишела идеями? - Дальше объяснять надо?
   -Нет. - Вздохнула я. - Чем больше времени мы проводили рядом, тем больше эффекта было, так? - Эльф молча кивнул. - Сначала возможность видения чужими глазами, потом использования друг друга как источника силы и под конец чтение образов.
   -Это еще не конец, дальше будет больше и глубже. - Все также, не отрываясь от бумаг "порадовал" меня эльф.
   -Можно было бы и не пугать. - Тихо прошипела я себе под нос, и уже обращаясь к Ирольталю, спросила: - И что же это будет?
   -Сложно сказать. Ваш случай уникален.
   -Проще говоря: вы не знаете.
   -Именно. - Не стал лукавить эльф. - У вашего дяди наверняка есть на этот счет определенные соображения, но ими со мной он не делился.
   -А почему Вирлан первым ощутил преимущества родства? - Почему-то слово, а вернее термин "связь" вызывал у меня стойкое отвращение.
   -Опыт. - Просто ответил Ирольталь. - Сравните свой и брата. Кто из вас лучше чувствует магию?
   -Я? - Надежда в моем голосе была откровенно наигранной.
   -Лесть, леди Велария, несомненно, может быть полезным инструментом. Но не в отношении самого себя. - Поучительно протянул эльф, вытряхивая содержимое последнего ящика прямо на стол.
   С возмущенным шелестом разлетелись по комнате бумаги, глухо стуча рассыпались отработанные амулеты переноса и только огрызки перьев весело вспорхнули над черноволосой головой. Я не удержалась, и пока Ирольталь разгребал завал показала ушастому язык. Легче не стало.
   -И что теперь делать? - Нехотя осведомилась я. - Быть связанной и ограниченной Рианом в своих действиях я не хочу.
   -Вы и не будете связаны. Но понимание этого факта придет к вам совсем не сразу. А до тех пор вам придется смириться, потому что разорвать эти узы может только смерть. Как бы патетично это не звучало.
   -Потрясающе. - Буркнула я, откидываясь на спинку кресла и устремляя взгляд в потолок. Вот только на этот раз занятный рисунок уже не приковывал к себе внимания.
   -Собственно, так оно и есть.
   -Это была риторическая фраза.
   -Риторическим может быть вопрос, а если вы желаете выразить свое недовольство вслух, то извольте оставить меня наедине с работой. Рискну показаться бестактным, но чужое нытье меня никогда не занимало.
   Я хмыкнула, и, скосив взгляд в сторону кресла, где занудный, но говорящий правильные вещи эльф нахмурившись, пытался разобраться в отвратительном почерке своего нанимателя, осведомилась:
   -А свое собственное?
   -А вот ему я склонен уделять внимание по мере необходимости. - Даже ухом не поведя отозвался эльф.
   Я бы не отказалась и дальше поотвлекать Вирланова секретаря от работы, но тут дверь в комнату жалобно застонала, не выдержав натиска хозяина всего этого заведения. Грязно, но тихо ругаясь Риан подошел к столу, небрежно отодвинул эльфа в сторону и откуда-то из-под деревянных просторов мебели достал небольшую бутыль, к которой тут же и присосался.
   -Сопьешься. - Невозмутимо произнес эльф, переворачивая лист вверх ногами и довольно хмыкая, когда почерк все-таки стал понятным.
   Вирлан тут же подавился и возмущенно захрипел:
   -Договоришься. Помру на рабочем месте, будет тебе вечный отпуск.
   -Вряд ли я когда-нибудь дождусь подобного счастья. Что это за белиберда? - Исписанные листы были тут же предоставлены для изучения бумагомарателю.
   -Бюджет академии за прошлый год. Тот, который потеряли. - Просипел Вирлан.
   -А это? - Следующий лист занял место предыдущего.
   -Список моих должников. Да брось ты эту ерунду! У нас Акарэю отбирают, а ты тут с мусором возишься.
   Равнодушно пожав плечами, Ирольталь спалил лист под возмущенный вопль Вирлана. Последующее уничтожение мусора подобных бурных эмоций уже не вызвало. Досадливо махнув рукой и, еще раз приложившись к бутылке, Вирлан с угрюмой физиономией устроился на подоконнике.
   -Доигрался. - Тихо, чтоб не услышали, буркнула я.
   -Что, переизбрали? - Вот с кем Ирольталь не изображал умудренного жизнью эльфа, так это с Вирланом. В общении с моим братцем он совершенно не брал на себя труд хоть как-то скрыть свою язвительную натуру.
   -Без малейшего зазрения совести, твари неблагодарные. Я их столько лет терпел, а они мне тут свободу воли проявлять начали.
   -Ну, предположим, ты их не терпел, тебе просто лень было заниматься переорганизацией профессуры. Да и давай смотреть правде в глаза: подчинялись они не тебе, а авторитету Главы Тайного Совета. Конкретно Магистра Вирлана уважать здесь даже комендант не хочет.
   -А кто их спрашивает? - Возмутился Риан. - Их дело подчиняться хозяину, а не его самого обсуждать.
   -Ну да. Только хозяина этого они по молодости гоняли как самого обыкновенного обалдуя, коим в их представлении ты и остался.
   -Меня старый веник со свету сживет, если я Акарэю упущу. - Процедил сквозь зубы Вирлан. - Сделал подарочек, мать его.
   -Ты сам власти захотел. - Спокойно ответил эльф, смакуя вино. - Сам эту власть и упустил.
   -А без тыканья носом в грязь ты никак обойтись не можешь?
   -Не я тебя в эту лужу толкал, дай хоть чужим результатом насладиться.
   Мило. Интересно, они всегда так занимательно цапаются, или мне просто повезло?
   Вирлан обиженно сопел в обнимку с бутылкой, Ирольталь прятал ехидную улыбку за бокалом, чтобы совсем уж не злить непутевого шефа, я начинала тихо скучать в своем кресле. Наконец я не выдержала и подала голос:
   -А проблема только в испорченном авторитете?
   -Помимо отсутствия интеллекта у некоторых, да. - После этого ответа эльфу пришлось уворачиваться от полетевшей в него бутылки.
   -Не вижу никакой проблемы. - Пожала я плечами, забираясь в кресло с ногами.
   -Ну не скажите, леди Велария, интеллект просто так не появится.
   -А не заткнулся бы ты, умник? - Огрызнулся с подоконника Вирлан. - Что-то ты со своими мозгами как-то очень легко и быстро из клана вылетел.
   -Эх, жажда полета поражает умы даже лучших из нас. Я просто стал подтверждением этой истины. - Не поддался на провокацию Ирольталь.
   А я-то все думала: что это эльф, да еще и темный, делает в компании Вирлана? Оказывается - действительно работает. С ума сойти, куда кактится этот мир?
   -Хвастун ушастый.
   Проигнорировав откровенно-оскорбительный тон, эльф невинным тоном начал:
   -Хочу заметить: переход на личности во время дискуссии говорит о том, что оппонент исчерпал себя как разумный собеседник. Стоит ли....
   -Я, конечно, дико извиняюсь, но если вы предпочитаете ругаться дальше, то я, пожалуй, пойду. - В доказательство своих слов я даже вылезла из кресла, но далеко уйти не успела:
   -У тебя есть какие-то предложения, о моя человеколюбивая сестра?
   -Будешь язвить - уйду.
   Вирлан показательно захлопнул рот рукой, махнув второй, мол, говори.
   -Вы действительно можете что-то предложить, леди Велария? Тотальное уничтожение всего персонала дело слишком хлопотное и дорогое, если что. - Уточнил развеселившийся секретарь.
   -Нужно просто восстановить авторитет Главы. - Отмахнулась я.
   -О да, это так просто. - Раздался скептический голос со стороны подоконника. - Прямо-таки элементарно.
   -Именно. Просто, дешево и сердито. Лучше будет если очень, прямо до крайности сердито.
   -И как ты это предлагаешь провернуть? - Особо энтузиазма Вирлан не продемонстрировал, но хоть сердито поджимать губы перестал.
   -Оденьте кого-нибудь в эту вашу фирменную черную мантию, маску, и посох всунуть в руки не забудьте. Пройдитесь в компании липового Главы до сборища старых интриганов. И там, при всем собрании, пусть кто-то из вас, лучше будет, если господин Ирольталь, - прикинула я, - небрежно заметит, что хозяин Акарэи очень недоволен тем, как относятся в академии к его заместителю.
   -Какому еще заместителю? Нету у меня..., а, понятно. - Только начавший возмущаться Вирлан моментально замолк и явно принялся обдумывать план. - Ничего не выйдет. - Наконец выдал он. - Никто не поверит, что я действительно заместитель самого себя.
   -Я тебя умоляю! Вы же с этим Тайным Советом такой таинственности намутили, что теперь какое угодно уполномоченное лицо можно вписывать. Главное чтобы липовый хозяин был убедителен, и чтобы вас обоих одновременно видели рядом с ним. А то ведь в этом гадючнике первый же встречный завопит про переодевание, подстановку и прочее аналогичное. - У меня даже сомнений не возникало, что план выигрышный. А вот братец откровенно сомневался, пришлось приводить еще аргументы: - Ну подумай: с тем образом, который сложился о Главе Тайного Совета глупо было ожидать, что настоящий хозяин снимет маску. А вот чтобы запутать всех, с толку сбить, на вшивость, в конце концов, проверить, ради этого Глава и мог послать своего заместителя.
   -Но снял же он маску, этот настоящий хозяин. - Ехидно припомнил Ирольталь инцидент, с которого проблемы и начались.
   -А вот поэтому подсадной Глава и должен быть убедителен. Чтобы на провокации всяких Луафов не вестись. - Не смогла я удержаться от шпильки в адрес нахохлившегося Вирлана.
   Который тут же мне и отомстил:
   -Вот ты и будешь этим самым подсадным Главой.
   Я даже моргнуть не успела, как оказалась обряженной в длинное темное одеяние.
   -Не смешно. Во-первых: я заметно ниже тебя, во-вторых: я девушка и голос у меня соответствующий, и, в-третьих: я решительно не желаю тебе помогать!
   -Во-первых, - начал передразнивать меня Вирлан, демонстративно загибая пальцы, - иллюзия скроет все лишнее, во-вторых: будешь молчать, за тебя все Ирольт скажет. Он секретарь, ему положено часто и качественно врать. А, в-третьих: поздно возмущаться, ты уже помогла с идеей, отступать некуда.
   -Вынужден согласиться. - Подал голос совсем уж чем-то развеселенный эльф. - Вы это придумали, вам и исполнять. Нужно уметь принимать ответственность за свои решения.
   -И именно поэтому лично вы ничего не предложили, да?! - Огрызнулась я.
   -Совершенно верно подмечено. - Обворожительная улыбка растянула губы эльфа. Мне отчаянно захотелось чем-нибудь в эту самую улыбку кинуть, но прежде чем я успела хоть слово сказать, холодное покалывание безликой маски вкупе с заклинанием немоты опустилось на лицо. Шоу начиналось.
  
   Ученый совет был до крайности удивлен нашим триумфальным появлением. Собственно, стоило только нам войти, как в комнате установилась оглушающая тишина, буквально пропитанная настороженностью и непониманием. Схожий эффект мне доводилось наблюдать относительно недавно, но тогда главной причиной выступал мой огненный голем, а не я сама. Хотя, здесь и сейчас конкретно Велария рода Этенл тоже никого не впечатлила, а вот её, то есть моя одежда... но не буду отвлекаться.
   К счастью провокатора-Луафа в этом сиятельном обществе не наблюдалось, так что, закрывая двустворчатые двери, Ирольталь помимо поворота ключа добавил еще и комбинацию запирающих чар - чтобы главный возмутитель общественного мнения не вломился в самый неподходящий момент. При отсутствующем лидере оппозицию подавлять куда как проще. Вообще хватило одного моего присутствия, чтобы посеять в бунтующем обществе зерно сомнений и настороженности. Подозреваю, что каждый третий в тот момент спросил самого себя: "куда я влез?".
   Долго раздумывать профессорам не позволил Ирольталь. Прежде чем кто-нибудь успел проявить недовольство и тем самым поднять общий моральный настрой, эльф громко, хорошо поставленным голосом с идеальным соотношением сочувствия и порицания, произнес:
   -Я уполномочен заявить собравшимся здесь и сейчас: Глава Тайного Совета недоволен. Поскольку вы не оказали должного подчинения его правой руке Магистру Вирлану, ваше дальнейшее пребывание в качестве преподавателей Акарэи не является достойным вашего поведения. У каждого из вас есть выбор: самостоятельно сложить с себя обязанности, либо быть выгнанными с позором. Разумеется, второе для некоторых является единственно возможным вариантом. На раздумье у вас есть пять минут.
   Моментально поднявшийся гомон был перекрыт взволнованным голосом:
   -Есть только такие варианты?
   -Именно. - Подтвердил Ирольталь.
   -Но это неслыханно! Я преподаю здесь уже три сотни лет! У меня опыт и...
   -О том, что у вас опыт и все остальное нужно было думать, прежде чем проявлять самовольство, профессор Флейм.
   -Вы не можете выгнать всех. - Раздался выкрик из компании стоящей в центре. Самоуверенное заявление выдвинул старичок, у которого даже бороденка склочно топорщилась, такой мог стать достойной заменой неизвестно где шарахающемуся Луафу.
   -Трое из вас будут представлены на суд Тайного Совета. - После этих слов в комнате снова воцарилась тишина. Каждый спешно вспоминал чего натворил и хватит ли этого, чтобы угодить в теплую компанию лазутчиков, предателей и прочих личностей, которых судил Совет.
   На самом деле никого, как я подозревала, ни на какой суд не потащат. Луафа я лично с той же лестницы спихну, а остальные.... Впрочем, возможно, что у Ирольталя с Вирланом тоже были к кому-нибудь личные счеты.
   -Не имеете права! - Пискнул Жорэм. Н-да, вот когда он просвещал нашу скромную компанию Неопределенных на тему нашей ограниченности и методично доводил Съенну до высшего пика истерики голос у него был куда как громче, тверже и самодовольней.
   -Глава Тайного Совета имеет полное право казнить вас всех сейчас же за измену Сонорэ. Но он решил проявить снисходительность, не смотря на долг перед империей.
   -И-измена? - Нервно дернулся Жорэм. При таком обвинении шансов сохранить голову на плечах практически не оставалось.
   Ситуация, конечно же, накалилась, кто-то спешно чаровал успокаивающие и сердечные заговоры, несколько человек просто рухнули на стульях не в силах устоять после такой новости. Все складывалось хорошо (для нас), вот только я не совсем понимала каким образом к попытке смещения с должности можно приплести измену родине. Оказалось можно:
   -Вы поставили под сомнение авторитет правой руки Главы, усомнившись, тем самым в выборе его императорского величества Калтьтарна. Именно он одобрил персону Магистра Вирлана в качестве заместителя господина Главы. Вы пренебрегли оказанной вам честью, более того: самым грязным образом попытались узурпировать власть в стратегически важном объекте. Это измена.
   Несколько притянуто, на мой взгляд, но вполне убедительно. Судя по репликам, Ученый Совет в полном составе был готов придушить Луафа за то, что тот втянул всех в такую глубокую яму.
   -Неу-ужели ничего нельзя сделать? - Нервно икнул Жорэм, хватаясь за сердце, словно опасаясь, что непокорный орган выпрыгнет из груди и удерет куда подальше из этого ужасного помещения.
   -Господин Глава недоволен. - С намеком выразил последнее слово эльф. - Но он не в ярости и вполне может допустить некоторые поблажки ошибившимся впервые.
   Судя по тоскливому молчанию: таких среди ученых мужей не наблюдалось. При чем уже лет этак двести.
   -А почему господин Глава сам не говорит? Откуда мы можем быть уверены, что это его слова, а не ваши, господин секретарь? - На подавшего голос бородатенького кандидата в преемники Луафа зашикали, кто-то вполне внятно и без лишнего сочувствия в приказном тоне посоветовал замолчать. Вот только когда это социально активных личностей можно было угомонить дружеским советом?
   Ирольталь похоже разделял мое мнение о малой эффективности подобного метода, поэтому применил свой: взгляд моментально стал ледяным, из голоса напрочь исчезли нотки сочувствия, зато подозрительности прибавилось. Подозрительности такого плана, которую используют, задавая вопрос осужденному: "Ты точно хочешь сказать последнее слово или не будем время тянуть?", то есть, абсолютно не сомневаясь в конечном результате. В общем-то, эльф не сказал ничего угрожающего, просто уточнил:
   -Профессор Бельмен, вы ставите под сомнение честность Главы Тайного Совета?
   -Н-нет. - До дедушки дошло в какую ситуацию он сам себя впутал. - Я сомневаюсь в ваших словах, господин Ирольталь.
   Нет, не дошло. Я бы даже сказала: прошло мимо.
   Вот уж не знаю как собирался выкручиваться эльф, но тут в дверь забарабанили, из-за неё послышались гневные выкрики Луафа, требующие впустить его немедленно. Тщательно третируемые Ирольталем профессора приободрились, Бельмен и вовсе выпятил круглый живот вперед и гордо вскинул голову. Н-да, на то чтобы сбивать спесь с этого оппозиционера времени явно не оставалось. Кто ж мог знать, что, наткнувшись на запертую дверь, Луаф поднимет такой ор? Прямо как Съенна, когда её случайно в туалете с мышью заперли...ну ладно-ладно! Не случайно. Но это же такие мелочи, право слово, да и дверь потом починили.
   В общем, времени урезонивать Бельмена не было. Да это и к лучшему! Для полноты воспитательного эффекта самым оптимальным, да что там, наилучшим вариантом стало бы макнуть и Луафа и Бельмена в грязь одновременно. Надеюсь, Ирольталь это дело провернет с блеском. Хотя, что-то подсказывает мне, что Луафа на сказочку про измену не возьмешь.
   Вволю нашумевшегося и слегка посадившего голос профессора все-таки впустили в аудиторию. Он влетел пышущий негодованием и решимостью отстаивать свое мнение до конца, не щадя живота коллег своих. Глядя на радужные переливы многослойных щитов можно было вынести следующий вывод: своей шкурой почетный интриган рисковать явно не собирался. Устрашающе громыхая тяжелым посохом (зря старался: мы если и хищники, то такой погремушки не боящиеся), он прошествовал к нашей молчаливой в большинстве своем компании и, остановившись напротив меня, гаркнул:
   -Какого демона здесь твориться?! Кто это чучело в балахоне, и по какому праву вы запираете двери в моей академии?!
   Силен дядя, и суток не прошло с попытки моего убийства, как он уже пригрелся на новом месте. Силен, ничего не скажешь. Ну разве что только если добавить: рано рычит, не укрепился еще на новой территории.
   -Паван Луаф, распоряжением Главы Тайного Совета вы признаны виновным в измене империи. - Улыбкой довольной акулы, осветив свое и без того уже радостное лицо, протянул Риан, как я полагаю, заветную фразу. - Совет постановил...
   -Что?! - Взревел Луаф. - Что ты вообще еще здесь делаешь? Тебя должны были выкинуть отсюда еще пол часа назад!
   -Господин Луаф, на вашем месте я был бы более вежливым с заместителем господина Главы. - Холодно произнес Ирольталь. - И тем более не смел выражаться подобным тоном в присутствии самого хозяина Акарэи и Тайного Совета.
   На Луафа смотреть было страшно, так его одутловатое лицо покраснело, вдобавок еще глаза налились кровью, а правый и вовсе задергался в нервном тике.
   -Кто? Этот? - Брызгая слюной, опальный профессор ткнул в мою сторону пальцем. - Это же фарс! Детская выходка с переодеванием! Вы, все! - Развернулся он к коллегам, - вы все поверили в этот маскарад?! Идиоты! Кретины! Вас провели как детей! - Вновь обернув свое перекошенное лицо (хотя мог бы и этого и не делать, все равно спасибо за такое внимание ему никто говорить не собирался) Луаф вперился в меня ненавидящим взглядом. - Кто ты, самозванец?! Я требую, чтобы ты снял маску! - Захрипел догадливый, но чересчур уж нервный дядя. - А в прочем, - неожиданно заговорив тихим угрожающим тоном, Луаф двинулся в мою сторону, - я сам это сделаю. Сам. Я всем покажу, какую игру затеял этот щенок.
   Искореженные старостью руки неожиданно проворно метнулись к моему лицу, и прежде чем моя голова начала думать, тело стало действовать: правая рука приподняла и тут же опустила посох. По зашумевшему залу пронеслась волна магии и с низким гулом выплеснулась в точке соприкосновения наконечника с полом. На миг воздух задрожал, пространство всколыхнулось, и когда возмущения улеглись, все увидели следующую картину: Луаф с перекошенным злым торжеством лицом, все в той же тянущейся позе застыл. Навеки.
   Впрочем, если Вирлану когда-нибудь захочется расколдовать эту статую, то может лет этак через четыреста Луаф и обретет свой прежний облик, а пока из него может получиться неплохое украшения для сада. Нет, скорее огорода: от такой хари не то что ворона, арендодатель на дальние земли улетит.
   Позволив себе полюбоваться пару секунд на дело братцевой магии, я нарочито медленно развернулась в сторону Бельмена. Улыбнулась, пусть даже под маской этого было не видно, главное ощущение - его-то люди почти завсегда ощущают.
   Ровно, по числу сделанных мною шагов, семь раз поднимался и опускался посох, и столько же раз тело Бельмена вздрагивало в ожидании расправы. Остановившись всего в метре от задрожавшего старика, я в очередной раз подняла орудие запугивания. Комната наполнилась уже знакомым низким гулом, наконечник неумолимо стал приближаться к полу и тут Бельмен не выдержал: рухнул на колени и опустил голову. Известный с древних времен церемониальный жест признания собственной вины и раскаяния вышел у него как нельзя натуральнее. И спустя всего мгновенье оглушающей тишины, профессорская толпа, шурша одеждами, в едином порыве повторила этот жест признавая полное и безоговорочное поражение.
   Собственно, такой командной реакции, я, признаться, не ожидала. Понимаю еще запугать одного не в меру самоуверенного профессора, но чтобы всех и сразу? Не-е-ет, это слишком.
   Причина выяснилась, стоило только мне повернуться: в дверях, покрытых колючими иглами льда, стоял внешне абсолютно спокойный Ювентаний в образе Личного Волшебника Его Императорского Величества. Ни единой эмоции на лице не проглядывалось, но вот глаза... я поспешно моргнула и потупила взор, только бы не видеть тех изумрудно-зеленых всполохов ярости, окружающих чуть сузившийся вертикально зрачок.
   Да уж, с такой-то группой поддержки за спиной, удивительно как меня еще не оглушили стенаниями на тему прощения. Ах нет, как же я могла забыть: страх, он же отнимает речь. Зато резко пробуждает в людях такие редчайшие явления как: совесть, покаяние и инстинкт самосохранения. Больше чем уверена - именно последний и проявил себя больше всего. И это очень даже хорошо, в ближайшие годы вряд ли кто из бунтовщиков захочет повторить попытку. Жаль только, что длительность спокойного времени будет определяться как раз величиной этого самого инстинкта.
   -Господин Глава, - эмоции в голосе дяди, когда он произносил это незатейливое обращение, были какими-то не позитивными, мне почему-то стало жутковато, - нам необходимо поговорить. Магистра Вирлана это дело так же касается. - Таний не стал покидать зал, прекрасно понимая, что подобным пренебрежением уничтожит весь эффект постановки. Будучи автором множества аналогичных спектаклей и ценителем хорошо поставленных политических сцен по сути больше напоминающих аферу, он дождался пока мы с Вирланом приблизимся вплотную, и только тогда шагнул прочь из-под купола замерзших обрывков чар и частиц воды.
   Стоило только нам покинуть угнетенное общество, как выяснилось, что дядя вовсе и не собирался умиротворяться. Наоборот, ледяная аура самоконтроля все больше давила на меня, я скосила глаза и с удивлением заметила, что посох, выданный мне Вирланом для наибольшей натуральности, был покрыт тонкой искрящейся коркой. Моя светлость искренне не понимала что же могло так разозлить Мага. И только я набралась смелости уточнить данный факт, как из-за поворота вышла Съенна. Блондинка удивленно замерла, вперилась взглядом сперва в Вирлана, потом перевела внимание на меня и, смущенно покраснев, томным голосом произнесла:
   -Господин Глава, могу я поговорить с вами наедине?
   Маска скрыла мой хищный оскал, и только я собралась кивнуть, как Вирлан, видимо осознав, что если кому и придется общаться с этим созданием так это исключительно ему, нахмурил брови и сурово произнес:
   -Некогда господину Главе с обычными студентами общаться. Все ваши вопросы может решить комендант. - И буквально вцепившись в мой локоть, потащил в ближайший кабинет.
   -Но как же... - Неуверенно моргнула Съенна. - Я же необычная... я же...
   Дослушивать что же она там за "же" мы не стали. Тяжелая дверь глухо стукнулась о косяк, звонко щелкнул замок, и я оказалась прижатой к двери. Недобро прищуренные глаза дяди казалось, заполнили все видимое пространство, стальная хватка его руки на моем горле как-то вмиг устранила всю веселость. Я беззвучно пискнула и дико пожалела, что не могу так просто развеять заклинание немоты Вирлана. Для этого необходимо было сосредоточиться, а в такой обстановке это как-то не получалось.
   -Так-так-так. - Угрожающе произнес Таний, нависая надо мной. - И кого же ты обрядил в свою одежду, Вирлан? И где моя племянница?
   -Ювентаний, убери руку. Не думаю, что ей это понравится. - Посоветовал Вирлан, на всякий случай, отступая подальше.
   Дядя прищурил полыхающие гневом глаза, и моя маска испарилась. В следующий же миг злость во взгляде Тания исчезла, уступив место усталости. Разжав ладонь на горле, Маг взъерошил мои волосы и, прикрыв глаза, бесцветно произнес:
   -Дети, с вами никаких нервов не хватит.
   -Не стоило так волноваться, Ювентаний. - Осторожно произнес Вирлан. - Я же сразу сказал, что все обошлось.
   Удобно устроившись в кресле хозяина кабинета и окинув меня внимательным взглядом, дядя ровно произнес:
   -Если все обошлось, то какого демона я её не чувствую?
   -Это...
   Та-а-ак, а братец-то занервничал. Значит, про печать дядя ничего не знал, и вероятно, узнать не должен был. Ох, какие перспективы открываются передо мной! Оказывается, незачем было придумывать месть, достаточно всего лишь сделать следующее:
   -Возможно из-за этого, дядя. - И я позволила Танию самым тщательнейшим образом изучить печать.
   -Вирлан, - устало позвал Маг племянника, который изо всех сил старался слиться с обстановкой, - ты хоть иногда думаешь, что творишь?
   Вот-вот, мне тоже интересно.
   -Ничего же не произошло. - Поспешно заверил Вирлан, отодвигаясь еще дальше.
   -Твое счастье, недоумок. - Рыкнул сквозь сжатые зубы Таний и уже куда мягче обратился ко мне: - Велария, подойди.
   Чтобы избавить меня от клейма Магу потребовалось всего одно прикосновение. Запахи, цвета и звуки нахлынули одновременно, тело, стягиваясь в единый узел судороги, пропустило сквозь себя магию, скинуло осколки чужого колдовства, и только очистившись от подобного мусора, обессилено замерло на полу. Под голову мне подложили скомканную мантию Ювентания, на лоб легла холодная рука, и я блаженно улыбнулась. Да, было больно, да, было противно, когда приставшая пыль разрушенных чар сгорала в пламени моей магии, но это было совершенно! Вновь чувствовать свои силы в полной мере, ощущать весь спектр чувств,... будь я немного злопамятнее, я бы голыми руками придушила Вирлана, за то, чего он меня лишил. Всего два дня, а кажется, словно годы прошли с тех самых пор, когда я в последний раз чувствовала ленивое ворчание огненной стихии глубоко внутри.
   -Я не думал.... - Судорожно задыхаясь, начал Вирлан. Его охрипший голос лучше всяких слов раскрывал, какие именно впечатления только что пережил Маг. Хотел развивать связь? Вот и получил все радости подобных уз.
   -Оно и видно. - Буркнул Ювентаний. - Я считал излишним напоминать тебе, как опасно ограничивать растущего Магистра. Но, похоже, ты слишком быстро забыл каково это, когда ты зависишь от магии и от того, чтобы твоя магия не смешивалась с внешними источниками. Переоценил я твои умственные способности, Вирлан, ох как переоценил. - Таний перевернул ладонь, и новая порция успокаивающего холода обдала меня, заставив счастливо жмуриться. - Ты как, девочка?
   -Блаженственно. - Мурлыкнула я.
   -Нет такого слова. - Усмехнулся дядя.
   -А состояние есть.
   -Как скажешь. Можешь не возвращаться в свою комнату, мы уезжаем домой.
   -Как домой? - Опешил Вирлан. - А как же... - Начать-то начал, но договаривать не стал.
   -Что "как же"? - Переспросил Таний тоном, не предвещающим ничего хорошего.
   -Вирлан пытается сказать, что если ты сейчас заберешь меня, то он больше не сможет пользоваться нашим родством и развитие связи замедлится. Он очень не хочет откладывать свое становление как парного Магистра. - С нескрываемым удовольствием наябедничала я.
   -И как давно ты это узнала? - Обращался-то Таний ко мне, но вот недобрый взгляд был направлен на слегка побледневшего Вирлана.
   -Да вот на днях. Сразу после того, как узнала, что от поступления в этот лагерь особо строгого режима меня мог отмазать сам хозяин этого заведения, по-родственному, так сказать. Мог, но не сделал, и чтобы избежать выяснения отношений поспешил огорошить идеей про парных Магистров.
   -Ладно. А ты?
   Вирлан поежился и неохотно признал:
   -Подозревать начал как только она родилась. А догадался уже после похода на Моргрейна. Сидение в тюрьме очень располагает к мыслительному процессу. - Огрызнулся-таки братец.
   -Жаль только, видимых результатов этот процесс тебе не принес. - Парировал Таний, вставая и начиная ходить по комнате. - Рановато вы узнали все это, дети.
   -И сколько ты собирался скрывать этот факт от нас? - Осведомился Вирлан.
   Таний только отмахнулся:
   -Столько, сколько потребовалось бы. По крайней мере до тех пор, пока Велария полностью не ощутила бы свои силы как Магистра Мрака. До чего вы дошли? - Резко спросил он.
   -До ощущения образов, сильные эмоции тоже очень ярко передаются. - Тем же резким тоном с примесью самодовольства ответил Риан.
   -Значит уже поздно. - Вздохнул дядя, усаживаясь на стол.
   Я повернулась на бок, и, подперев голову рукой, спросила:
   -Ты о чем?
   -Разделять вас поздно, вот о чем. Развести вас по разным углам сейчас, это все равно, что разрубить узы. В лучшем случае они ослабеют, в худшем - исчезнут окончательно, заметно ограничив ваши нынешние возможности. Ни то, ни другое вам обоим не нужно, так что пока все придется оставить так. Извини, Велария, но ближайший год тебе придется провести в Акарэе
   -Эй, я не хочу опять слушать какая я никчемная бездарность и жить на чердаке в компании истерички! - Возмутилась я, резко усаживаясь. Как ни странно, никаких отрицательных ощущений не последовало.
   Дядя удивленно вскинул брови и с подозрением посмотрел на Вирлана:
   -Ты что здесь устроил?
   -Это не я. По большей части. - Поспешно уточнил Маг. - И вообще, ты меня еще в худшие условия засовывал.
   -Так это что, месть? - Мне могло и показаться, но в голосе дяди мелькнуло презрение.
   -Нет! - Искренне возмутился Риан. - Тем, чем они занимаются на уроках я, каюсь, и не интересовался, но с комнатой просто были временные затруднения. Я вовсе не собирался уморить её здесь.
   -Пока все что я увидел, ставит это под сомнение. И вообще, Вирлан, - в темно-зеленом взгляде появилось иезуитское лукавство, - ты что, упустил Акарэю?
   -С чего ты взял?
   -О, ну сложно не догадаться об этом, когда при дворе вовсю говорят о том, что достопочтенный Луаф сменил Магистра Вирлана на посту хозяина Акарэи. Да и сцена, увиденная мной совсем недавно мало демонстрирует тебя как умелого властелина. - Последнее слово было сказано совсем уж ехидным голосом. - Я бы скорее поверил, что Ирольталь и твоя сестра здесь главные. Во всяком случае, именно они, как я понял, исправил то, что ты натворил. Кстати, чья была идея с переодеванием?
   -Её. - Кивнул в мою сторону совершенно оскорбленный и почти уже дергающийся от злобы Вирлан.
   -Браво, девочка моя. - Вполне серьезно произнес дядя. - Чувствуется семейный талант простыми решениями решать сложные проблемы.
   Я только хотела довольно улыбнуться, как дверь в кабинет отворилась, пропуская Ирольталя.
   Так вот чьи пенаты мы заняли.
   -Сборище старых идиотов. - Усмехнулся эльф, запирая замок, но тут увидел нашу семейную компанию и, сделав вид, что вообще ничего до этого не говорил, невозмутимо произнес: - Добрый вечер, господин Ювентаний.
   -Добрый, Ирольталь, добрый. Ты не мог бы проводить Веларию в её новую комнату? Мне необходимо поговорить с Вирланом, так что не хотелось бы, чтобы юная леди узнала еще больше ненормативных оборотов речи.
   Я только фыркнула и гордо вскинув голову прошла мимо понурившегося Вирлана, прежде чем окончательно оставить брата на растерзание, попросила:
   -Таний, ты мог бы потом зайти? Мне очень интересна одна деталь.
   -Конечно. - Кивнул Ювентаний, и когда Ирольталь уже закрывал дверь, до меня донеслось недобро-ласковое: - А вот теперь, мальчик, мы поговорим всерьез.
   К сожалению больше ничего услышать я не успела. Мое разочарованное лицо так развеселило Ирольталя, что он позволил себе заметить:
   -Не волнуйтесь, леди Велария, думаю, завтра вы увидите результаты этого разговора.
   -Предполагается мордобой? - Оживилась я.
   -Ну что вы! - Усмехнулся эльф. - Господин Ювентаний и без применения физической силы умеет ставить на место.
   Вот в этом сомневаться не приходилось.
   Не спеша шагая следом за эльфом и теребя пальцами край мантии принявшей обычный серый вид, я не заметила как мой провожатый остановился, встретив молодого мужчину человеческого происхождения и заведя с ним разговор.
   Я не вслушивалась до тех пор, пока незнакомец не произнес:
   -Неужели Глава не получал мои отчеты? Я ведь еженедельно писал их по его же поручению.
   -Получал. - Кивнул Ирольталь.- Но...
   -Лучше сразу спросите: читал ли он их. - Посоветовала я, не сдержалась и насмешливо фыркнула. За что тут же получила неодобрительный взгляд серых глаз.
   -Леди, недолжно так непочтительно относится к хозяину заведения, которое дает вам шанс получить высокое положение в нашем обществе. - Попенял мне человек, нахмурив светлые брови.
   -Профессор Ормэ, выше положения ожидающего её трудно представить. - Снисходительно улыбнулся Ирольталь. - На самом деле леди права. Вас здесь не было, когда Луаф все-таки показал свою натуру. Относись Глава с большим вниманием к вашим прогнозам, не пришлось бы старика в статую обращать.
   -Что ж, недостаток времени простительная причина. - Философски пожал плечами Ормэ. - Я смотрю в этом году набралась группа Неопределенных. - Бросив взгляд на мою непримечательную мантию, произнес он.
   -О да, профессор. И думаю, что после сегодняшнего инцидента они перейдут под вашу опеку. Профессор Жорэм показал себя не с самой лучшей стороны.
   Дальше слушать я не стала, потому что теперь, когда моя сила вернулась ко мне, черта с два, кто-нибудь загонит мою светлость в темный душный класс. Отныне только свобода... и попытки побега, чтобы это свобода состоялась. Ну и, разумеется, необходимо встретиться с Лексом. Один на один с Вирланом я с ума сойду.
   Конечно, есть вероятность, что при моем прощании с академией приснопамятные узы пострадают. Хотя я почему-то в этом сильно сомневаюсь. Если бы подобный риск имел место быть, то наверняка Таний приложил бы пару заклинаний для исключения моего вероятного побега. Никакой посторонней магии я не ощущаю, а это значит, что дядя спокоен. Правда это может также означать, что он свято уверен в моей заинтересованности в этом "приобретении" и просто не представляет себе возможным саму вероятность моего побега.... Да нет, уж кто-кто, а Ювентаний-то абсолютно точно знает насколько я не пылаю желанием тесно общаться с братцем... еще лучше! Значит, при полном отсутствии дополнительного контроля (ученический перстень не в счет) со стороны любимого и обожаемого конкретно сейчас дядюшки можно считать, что мое досрочное освобождение из места сего негласно одобрили. Просто превосходно! Осталось только удрать..., такая малость, право слово!
   -Мы пришли. - Прервал поток радостных мыслей Ирольталь.
   Моим новым местом проживания оказались апартаменты Вирлана: две большие светлые комнаты, собственная ванная и личный кабинет переходили в мое пользование со всей обстановкой. В ответ на вопрос где же будет обитать бывший хозяин данных покоев, эльф заявил, что спальни Луафа как нельзя лучше подойдут сейчас для Вирлана. Во-первых: с братца не помешает сбить немного спеси, а, во-вторых: постоянное присутствие настоящего Главы на территории, ранее принадлежавшей главному заговорщику подействует отрезвляюще на самых рьяных последователей мятежного профессора. Это означало, что Вирлану отныне придется постоянно находиться в образе хозяина Тайного Совета и методично действовать на нервы профессуре. В качестве дополнительного воспитательного момента было решено на ближайшие пару лет поставить Луафа в центральный альков профессорского этажа. Наглядным примером, так сказать.
   -Кстати о профессорах, - удобно устроившись в еще ранее облюбованном кресле, начала я, - кто это был в коридоре?
   -Профессор Ормэ? - Я кивнула, Ирольталь продолжил. - Он пришел сюда работать год назад, новая кровь в обветшавшем организме академии. Пожалуй, единственный человек, который действительно хоть что-то делает с положительным результатом.
   -И его выбирал Вирлан? - С сомнением протянула я.
   -Как ни странно да. Ваш брат временами может действовать вполне разумно. Весьма прискорбно, что желание действовать именно в таком роде у него просыпается крайне редко.
   -А как он вообще получил академию в свои руки?
   Вот уж действительно этого я никак понять не могла.
   Ирольталь почти не стал скрывать хитрый прищур глаз, только в качестве компенсации немного больше нахмурился и серьезным тоном произнес:
   -Не думаю, что распространение сплетен, является достойным делом.
   -Никто не просит вас сплетничать. - Усмехнулась я, создавая и тут же гася огненных бабочек. Небо, как же мне не хватало этого! - Расскажите правду. Вы же знаете, не отпирайтесь.
   -Надеюсь, вы понимаете, что это личное прошлого вашего брата?
   -Давайте отнесемся к этому личному, как к стратегически необходимой информации. Мне же нужно получше узнать Вирлана, чтобы наша связь окрепла. Как видите - никакого повода для пустого разговора, все исключительно ради дела.
   -Ну если вы так к этому относитесь, то слушайте. - И эльф все добросовестно рассказал:
   Оказывается в юности Вирлан был тем еще мерзавцем. Самовлюбленным и очень, просто невероятно самоуверенным. Собственно последнее было подкреплено вполне реальными способностями, что несколько извиняло новоявленного Магистра-некроманта. Как и всякому сильному молодому человеку Вирлану захотелось власти, и Ювентаний её ему дал. Был создан Тайный Совет, но властвовать над человеческими жизнями Магу не понравилось: слишком быстро люди старели, меняли свои цели и желания, слишком долго при этом сопротивляясь силе Совета. Сжав зубы, на одном желании показать себя, Риан терпел всю волокиту, выслушивал идеи сборища старых маразматиков, не обращал внимания на язвительность секретаря и просиживал часы на нуднейших собраниях. И, в конце концов, открыто заявил, что достоин большего.
   Ювентаний пожал плечами и, сказав: "Только человек с напрочь отсутствующими качествами властителя не сможет справиться с управлением этого заведеньица" подсунул Вирлану Акарэю уже тогда начавшую загнивать изнутри. Первые два месяца, пока Ирольталь хватаясь за голову, пытался разобраться в завалах бумаг, Вирлан, самодовольно улыбаясь, бродил по коридорам древнего замка. А потом, когда каникулы кончились и в академию вернулись профессора, а за тем и орды гомонящих студентов, Риан взвыл. Управление бывшим магическим фортом оказалось на редкость монотонным, изматывающим и безынтересным делом. Вот тут бы ему и отказаться, бросить все и податься в наемники, но гордость не дала. Ведь отречься от Акарэи означало подписаться в собственной слабости, признать ошибку и выслушать все, что думал Ювентаний по поводу бахвальства своего племянника. Вот и остался Вирлан в своем образе Главы, тихо ненавидя и Совет и академию, увиливая при каждом удобном случае, но упрямо вторящим, что он де всем доволен.
   -С ума сойти. - Буркнула я, осмыслив рассказ. - Так попасться на какой-то ерунде. Ну признал бы ошибку, ну выслушал мнение Тания, это всяко попортило бы Вирлану меньше нервов, чем он потратил на всю эту шарашку.
   -Чтобы признавать свои ошибки нужно быть достаточно взрослым человеком. Этим ваш брат, к моему сожалению, похвастаться не может. Во всяком случае, не в той мере, которую можно было бы ожидать от него. - Вздохнул Ирольталь, не отрывая взгляда от ночного неба, усыпанного крупными звездами.
   Ну да, конечно. Кто же из ушастых может оторвать свой взор от созвездия Флэн-Миаль? Священное скопление блесток на темно-синем бархате неба именуемое людьми как Россыпь, эльфами чтилось в память о последнем правителе пропавшем черте когда и не оставившим после себя даже могилы, ну или хотя бы наследников. О последнем эльфы Ночи горевали больше всего. Официально. Хотя на самом деле, как рассказывал мне Лекс, они вовсе не страдали от отсутствия верховной власти. Внутренний порядок превосходно поддерживался кланом Нэр-ли-Лаэ или (если в переводе) кланом Ограждающих, а внешний.... А зачем нужен внешний порядок, когда действительно важные моменты вроде объявления войны и тому подобного решает верховная власть и она же принимает претензии от других стран? Нет правителя - нет причин и вообще возможности разводить международные политесы и дипломатически изворачиваться, объясняя почему совершенно случайно, компания темных эльфов, посетивших какой-нибудь стратегически важный объект оказалась по профессии Торговцами Секретов.
   Любых, ну или почти любых агрессоров (на драконов тоже иногда излишняя "шаловливость" нападает и тогда в мире такое твориться начинает! Брр... не буду о плохом) эльфы Ночи самостоятельно, на одном воинственном менталитете так встретят, что потом сами же получают всяческие гневные письма от правителей близлежащих стран. И тут начинается самое интересное: Правящий клан физическим лицом не предоставлен, а клан Ограждающих принимать решения межправительственного масштаба не может. Потому как не входят данные политические выверты в его полномочия. Вот и получается, что Сафь-Аймэль и отдельные её подданные могут вести себя как угодно и повлиять на них практически невозможно.
   Среди власть имущих ходит один презабавный слух, мол клану Ограждающих настолько невыгодно нахождение потомков последнего правителя, что они медленно, но верно ведут скрытую, а местами и вполне явную борьбу с кланом Лоа-тэль-Айэн. Да и самому клану Хранящих уже вроде как и надоело искать этих полумифических наследников, вот только ничего не поделаешь - Долг есть Долг. Именно так, с большой буквы. Это даже больше чем честь рода, это скорее его предназначение... да, вот о чем, а о преданности эльфов Ночи можно не спорить. Раз пообещали - кучу народа положат, вывернут наизнанку клятву и её условия, обратят в свою пользу, но сделают. Даже если тот, кому пообещали уже и сам не захочет исполнения.
   Что-то я отвлеклась,... ага...созвездие Флэн-Миаль, оно же Россыпь Искр Последней Надежды (да, эльфы, да и многие другие расы любят подобные длинные названия). Согласно легенде последний темноэльфийский правитель исчез как раз в тот момент, когда созвездие дополнилось самой яркой звездой с непроизносимым обычным человеческим языком названием. И вроде как это знаменательное событие стало доказательством того, что где-то в этом мире Правящий род еще не прервался, а значит, та самая Магия Крови, позволяющая управлять Сафь-Аймэль и творить политически выгодные и прочие чудеса имперского масштаба, все еще сохраняется в бренном теле неведомого эльфа. А может и не эльфа, а самого обычно человека с эльфийскими корнями. В общем, у всех Древних рас с престолонаследием наблюдаются подобные проблемы. Сонорэ в этом плане проще - чистокровные люди не обладают подобной магией, так что на троне может оказаться кто угодно, даже такое невероятное создание как Темный Лишенный рода. Хотя и тут не все так просто... с властью вообще никогда не бывает просто.
   -И на кой ему сдалась эта морока? - Я перекинула ноги через подлокотник и оперла голову на согнутую руку. Ирольталь на длинную паузу никак не отреагировал, да и моей реплике внимания не досталось. Пришлось еще раз намекнуть, что моя светлость жаждет общения: - Это же добровольное пожизненное заточение.
   -Для кого-то власть не является бременем. - Заметил эльф равнодушно.
   Ура, как говорится: процесс пошел.
   -Возможно, не буду спорить. Но что в ней притягательного? Лично я сейчас ничего такого не вижу.
   -Вы правильно сказали, леди Велария. "Сейчас". - Не поворачиваясь, произнес Ирольталь. - Но лет через пятьдесят ваше "сейчас" сменится другим, и тогда вы, возможно, ощутите всю прелесть этой игрушки. Власть, знаете ли, весьма занимательная игра. Она даже скорее, больше похожа на театр, в котором вы главный постановщик. Что, как и когда сыграют актеры зависит от вас, признание поставленной сцены, лавры и приятная мелочь-известность тоже будут ваши.
   -Ага. А если постановка рухнет, то и все помидоры полетят в этого самого постановщика.
   -Да. - Легко подтвердил Ирольталь и, развернувшись, спокойно добавил: - Вот почему в этой игре долго держаться только сильные, коварные и наделенные талантом люди. Последнее никаким желанием и воспитанием не заметишь, хотя и эти два фактора играют не маловажную роль.
   -В общем, получается, что для власти рождаются, а не воспитываются. - Подытожила я.
   -Не всегда. Но, леди Велария, не зря же практически все расы чтят свои правящие династии. Кровь королей действительно отличается даже от самых талантливых игроков тем, что умение, страсть и искусство управления заложена в ней как в вашей витар. Если судить строго, то настоящие правители также ценны как Магистры.
   Угу, вот как раз под этим многие и понимают Магию Крови. Только есть в этом понятии еще множество нюансов - на целую жизнь хватит, и то все не поймешь.
   -Браво, Ирольталь. Ты как всегда безупречный рассказчик. - Раздался голос Тания от двери. Момент, когда Магистр появился в комнате ни я, ни эльф не заметили. - Только девочке еще рановато слушать подобные сказки на ночь.
   -Как скажете, господин Ювентаний. - И поклонившись, Ирольталь покинул мои апартаменты.
   -Ну если подобное мне слушать рано, тогда расскажи мне другую сказку. - Усмехнулась я, глядя на то, как Ювентаний удобно устраивается на столе.
   -И что же тебе рассказать? - Образ взрослого волшебника привычно сменился на юношу, только глаза у парня были непривычно серьезные.
   -Что-то случилось? - Не то чтобы я беспокоилась, просто отсутствие обычной ироничности во взгляде наводили на мысли о переменах, коих моя светлость совсем не жаждала.
   -В мире каждую секунду что-то происходит. - Пожал плечами Ювентаний. - У меня, например, практически поселились люди из палаты Оберега, да и господин Трогерн захаживает почти каждодневно, яростно желая общения с твоим братом.
   -Что, сильно достают? - Совесть тихо дала о себе знать неприятным чувством вины.
   -Да не то чтобы. Обережцы, конечно, компания малоприятная, а вот Троген вполне интересный собеседник, в общем, скучать не приходится. - Несколько устало отмахнулся Таний, словно его желание надавать мне по ушам за мелкую месть, внезапно было вытеснено какими-то малоприятными событиями.
   -Вы с Вирланом поругались, да? - Осенило меня.
   -Да мы с ним регулярно вздорим, это уже наша привычная форма общения. Приди он ко мне и честно, с покаянием, поведай обо всех своих делишках - меня ж удар от неожиданности хватит. - Усмехнулся дядя, но как-то не весело. - Так что ты хотела узнать?
   -Как давно ты узнал, что мы с Вирланом связаны теснее, чем обычные родственники?
   Таний недовольно закатил глаза и откровенно недовольно осведомился:
   -Ну вот на кой тебе это, а?
   -Просто так, интересно же.
   -Интересно может быть и другое, что хотя бы имеет практическое применение.
   -Ладно. Расскажи тогда про грядущую войну с Гшером. - Попросила я.
   -Силы небесные, а это-то тебе зачем?! - Изумился Таний, чуть не свалившись со стола.
   -Для практического применения. - Передразнила я дядю. - Война обычно всех, так или иначе, затрагивает.
   -Так, давай-ка я лучше расскажу тебе про то, как о вашей с Вирланом связи узнал. - Вздохнул Ювентаний. Я только довольно улыбнулась и устроилась в широком кресле удобнее. - Собственно, предполагать о ней я начал, когда твой братец впервые попался мне на глаза. Ему тогда было восемь лет и жил он в королевском дворце Диона, где его оставила ваша мать Шалиора ро-Альтан. Подразумевалось, что воспитывать сына будет отец, но если б ты его знала, то поняла какая нелепость эта идея на самом деле. - (Я-то Эвера хоть и поверхностно, но знала, правда уведомлять об этом дядю не стала.) - В общем, будучи сыном очень занятого Мага, Вирлан по сути был беспризорником. Во всяком случае, я не заметил тогда, чтобы за подрастающим Магистром кто-то следил и был очень сильно удивлен. Мало того, что уже тогда у твоего брата был отвратительный характер, так еще и неумело направляемая Сила добавляла нестабильности поведения. Первым моим желанием, после того как Вирлан абсолютно спокойно, и вообще не заметив что натворил, усыпил вечным сном почтового голубя было сделать его сиротой. Матери к тому времени в Дионе уже год как не было, а ваш отец вовсе не стремился заниматься воспитанием, что в случае с Вирланом, да и тобой, было равносильно убийству. В общем, еще до встречи с мальчишкой я был зол, а уж после и вовсе перестал себя контролировать. Чуть разгромив лабораторию вашего папаши и поругавшись с ним в очередной раз, я узнал, что, оказывается, могу забирать племянника, если считаю, что при дворе Диона его ждет смерть. Оказывается, этот вечно занятой иди... ваш отец, ни сном, ни духом не знал, что породил на свет Магистра, да еще и с талантами некроманта. В общем, мальчишку я забрал и только после того, как оказался у себя дома додумался спросить как же его зовут. Оказалось, что Вирланом. Ты когда-нибудь читала "Силы Начал"? - Прервал биографию Ювентаний.
   -Нет. - Такой книги я действительно даже и в глаза не видела.
   -А вот ваша мать, видимо читала. Написали её вампиры, и древней она считалась еще в то время, когда Тарлион нежился в лучах своей кровавой славы.
   -А что, в Дионе любой может так просто приобщиться к вампирьей культуре?
   Или по Тарлиону прогуляться? Хотя нет, это может только Лекс устроить, а поскольку его в родном городе не застать, то вряд ли кто кроме меня мог удостоиться этого удовольствия. Но ведь, с другой стороны, Хаэ ведь упоминал о ком-то еще....
   -Нет. - Усмехнулся Таний. - Это ваша мать может, поскольку муж её, отец ваш, может совать свой нос куда угодно. Особенно в закрытую часть библиотеки. Вообще-то, род ро-Альтан тоже может, но поскольку его глава отрекся от Шалиоры, то ваша мать потеряла привилегии, принадлежащие ей по праву рождения.
   -Как её так угораздило-то?
   -Сбежала из дома, отказалась выходить замуж за наследника Диона, и выскочила за придворного Магистра, не поставив в известность об этом факте родителей. Ничего сложного, как видишь. Ты меня отвлекла. В той книге говорилось...
   -Дай угадаю: о двух детях магии и едином целом. - Зевнула я. Время было уже позднее, да и организм за день намаялся, так что даже захоти я сдержаться, то не смогла бы. - И ты поверил старой легенде.
   -Вообще-то я поверил в необычную ауру твоего брата, явно подразумевающую, что единственным наследником ему не быть. Но и имя тоже многое дало. Откуда ты-то это все узнала, если действительно не читала "Силы Начал"?
   -Слухами земля полнится, Чтецами харчевни наполняются. - Спать захотелось неожиданно сильно. - Таний, немедленно прекрати, я все равно узнаю на кой черт тебе делать из нас Парных Магистров. - Уже совсем засыпая, пригрозила я.
   Ювентаний только усмехнулся и, отправив меня заклинанием в постель, кинул на прощание:
   -Непременно узнаешь. Только не раньше, чем это будет нужно.
   -Подлец. - Зевнула я в подушку.
   -Я все слышал. - Донеслось до меня. - Веди себя хорошо, Велария. На следующей неделе зашлю сюда Хэфео проверить, как вы тут уживаетесь.
   Звука закрывшейся двери я уже не услышала.
  
  

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Двадцатый день третьего месяца лета

   Сквозь стоящую в воздухе пыль пробивались летние лучи солнца. Они вспыхивали, отражаясь от мельчайших граней раздробленного невероятной силой песка, и тут же гасли. Даже ветер не нарушал апатичную неподвижность окружающего пространства, разве что иногда особо непоседливые камни с задорным шорохом скатывались с разрушенных стен и увлекали за собой россыпь себе подобных осколков. Такое нарушение спокойствия не проходило незамеченным - потревоженный воздух в негодовании закручивал пыль спиралью и тогда солнечные лучи сверкали еще яростнее. Руины Перевала Потерянных Душ жили своей особой жизнью, и в ней не было места тем, в чьих жилах текла кровь. Поэтому когда созданный ветром затейливый рисунок песчаных изгибов, был разрушен появлением троицы людей, древние камни возмущенно погасили эхо голосов, раздраженно стряхнули щебень с обломанных глыб, бывших еще недавно стенами лабиринта, и в ожидании замерли. С недавних пор появление живых приносило только излишнюю суету, грохот и неудобства, а Перевалу и тому, что он хранил в глубинах своих пещер, все это было совершенно не нужно. Сонное оцепенение было куда как приятнее.
   -Превосходно. - Произнес мужчина с серыми глазами, благодушно рассматривая агрессивно ощетинившееся вздыбленными обломками плит пространство вокруг. Внутри его глаз лишь на миг показалось отражение нечто темного, и тут же было скрыто опустившимися ресницами - новоприобретенная мощь была еще самовольна. Но этот недостаток наследия Третьего Вечного мог быть легко устранен под воздействием времени и старания нового хозяина. - Лучшего и ожидать было невозможно.
   -Господин Лайтар, но совсем недавно здесь была совсем другая картина! - Удивление второго человека граничило с пошлым изумлением. Невысокий человек с темными жидкими волосами взволнованно бросался от одного места к другому, несвязно бормотал и, не в силах выразить переполнявшие его эмоции, яростно жестикулировал. - Уничтожение обоих Перевалов это же катастрофа! Почему никто не знал, что...
   -Стрэкж, если бы ты посещал Гильдию так же часто, как окрестности дома Личного Мага Его Величества, то сейчас не пытался задать подобный вопрос. - Спокойно произнес Лайтар, с удовольствием рассматривая осколки камней вокруг и темнеющие неподалеку провалы. - Великолепное зрелище. - Глубоко вдохнув сухой воздух, улыбнулся мужчина.
   Третий человек, стоявший за правым плечом Лайтара и все еще хранивший молчание медленно закрыл глаза и прислушался. Где-то вдалеке тихо, на грани восприятия, мерный гул становился то громче, то вновь стихал. Это мог быть рокот водопада, если бы где-нибудь в отдалении была вода, с тем же успехом это мог быть очередной камнепад. Но молчаливый мужчина знал, что этот звук издает магия. Вернее сильное заклинание или источник.
   Чтобы услышать магию, увидеть или почувствовать её запах нужно родиться Магистром, драконом или хотя бы просто очень сильным магом. Никто из троицы, нарушившей уединение Перевала не мог отнести себя ни к кому из перечисленных, даже Лайтар, не смотря на всю мощь, что темным пятном отражалась в его взгляде. Стоящий за его спиной обладал отнюдь невеликой силой, но был наделен даром, тоже слабеньким, но дающим возможность видеть тени заклинаний и слышать. Последнее удавалось только в том случае, когда сила чар была излишне мощной, а само плетение настолько неаккуратным, либо потрепанным временем, что пропускало вовне часть своих сил.
   И где-то, близко настолько, что можно было услышать и так далеко, что найти сразу было невозможно, имелось заклинание. Потревоженное. Возможно, его пытались расплести или просто неосознанно воздействовали сильным волшебством. Судя по тому, что стало с пережившим не одну войну творением гномов, имела место быть именно последняя причина.
   Человек понимал восхищение Лайтара, потому как был рядом с ним ровно столько времени, чтобы понять: господин ценит искусство разрушения больше, чем власть, которой обладает. Нет, он не безумный убийца. Он ценитель, любитель холодно созерцать, как магия проявляет свой характер, почему-то, на его взгляд, заключавшийся именно в разрушении. Ах да, магия же это хаос - бесконечность вариантов и альтернатив, отсутствие рамок как таковых. Свобода. Лайтар жаждал свободы, и, прежде всего от оков времени, что так безжалостно расправлялась с бренной оболочкой людей.
   -Тот, кто это сотворил, наверняка очень силен. - Словно озябнув передернул плечами Стрэкж, заглядывая на дно провала. Оттуда на него уставился ощерившийся клыками череп какой-то нечисти наполовину погребенной под завалом земли. Хотя, судя по состоянию костей, земля скорее выпустила из своего плена древнего заключенного, нежели сковала нового. - Мы должны его найти? За этим мы здесь?
   -Нет. Я и так знаю кто это сделал, меня интересует другое. - Лайтар, закрыв глаза, подставил лицо солнцу. Небесное светило тут же со всем тщанием выявило следы подступающей старости, разом сделав человека старше, чем он выглядел в обычное время. - Гномы не просто так построили Перевал после пришествия дионов. У них был договор.
   -У гномов с дионами? - Стрэкж недоверчиво нахмурился и окинул взглядом территорию.
   -Тебя что-то смущает? - Мужчина с серыми глазами чуть склонил голову и в ожидании ответа медленно пошел к устоявшим скалам. За его спиной, составляя компанию тени мага, шел третий человек.
   -Дионы же боятся железа, а гном без железных побрякушек это миф.
   -Железа боятся демоны, да и то исключительно низшие. Ты стал жертвой досужих слухов, мой друг. Дионы могущественны, опасны, таинственны и коварны, но они не демоны. И они вполне успешно склонили горный народ к сотрудничеству, результатом которого и был Перевал. Очень долгое время он успешно скрывал тайну, но... - Лайтар остановился и дождавшись, пока глазеющий по сторонам Стрэкж подойдет ближе, спросил: - Ты никогда не задумывался, почему Перевал буквально притягивает к себе различного рода нечисть?
   -Да что тут думать? Темный лабиринт с заплутавшими путниками самая настоящая кормушка.
   -Подобных мест много, но только здесь Стражами были отвергнутые эльфы Ночи. Впрочем, не буду тебя утомлять, благо мы уже пришли.
   Стрэкж удивленно воззрился на ни чем непримечательную пещеру, коих в окружавших обрушенный Перевал скалах было превеликое множество. Будь он наделен даром как его молчаливый спутник, он бы не стал с таким пренебрежением относиться к темноте грота.
   -Что нам здесь делать?
   -Нам? - Лайтар снисходительно улыбнулся. - У нас с тобой, Стрэкж, есть очень веские причины находиться здесь. Но о своих ты узнаешь, только побывав внутри, поэтому не будем тянуть время. - И мужчина спокойно шагнул в полумрак.
   Стрэкжу Соклийскому отчего-то не хотелось идти следом. Возможно, дело было в холодном сквозняке, дувшим в лицо, или просто потому, что тень от скалы не пускала солнечные лучи с их теплом в это место. Как бы то ни было, особого желания узнавать какие-то там причины не наблюдалось, точно так же как и выглядеть в глазах лорда Лайтара трусом. У него, Стрэкжа, и так была подмочена репутация, а с подобным недостатком в гильдии магов было сложно удержаться. Но отчего-то, ступая следом за еле виднеющейся впереди спиной Лайтара, Стрэкж чувствовал, что совершает ошибку.
   Словно глаза невиданных тварей вспыхивал злой желтоватый свет в глубине янтарных вкраплений, коих на стенах туннеля было предостаточно. В какой-то момент дикий камень спрятал свои острые грани, плавно влившись в коридор явно не являющимся творением природы. Темнота не позволяла рассмотреть что было изображено на стенах, отблесков заклинания хватало ровно настолько чтобы не свернуть шею, давящая тишина и атмосфера в целом вообще не располагала к любованию окрестностями. Одного гулкого эха шагов было достаточно чтобы пожалеть об оставленном далеко за спиной выходе, и если бы не молчаливая тень третьего спутника замыкающего шествие, Стрэекж наверняка бы уже трижды подумал каким способом вернуться. Это и если бы он еще помнил где и куда свернул Лайтар - звенящая тишина и холодное дыхание камня действовало помрачающее, перед глазами все плавно покачивалось, сонная тяжесть сковывала замерзшие конечности. В какой-то момент Стрэкжу показалось, что из стены на него алчно смотрит вампир, протягивая к путнику свои тонкие руки, словно пытаясь схватить, прижать к себе и впиться длинными светлыми клыками в шею. Больше всего Стрэкжа испугали глаза - холодные, горящие демоническим огнем, они вселяли ужас в нетрусливого, в общем-то, мужчину.
   Не в силах оторваться от сковывающего взгляда, Стрэкж споткнулся и полетел прямиком в объятия кровожадной твари.
   Боль накатила внезапно, теплыми ладонями согрев ушибленное колено и плечо. Зло сплюнув Стрэкж оттолкнулся от стены и, прихрамывая, поспешил прочь. Просто стена. Просто барельеф, выхваченный светом совершенно случайно. Просто проклятый янтарь, коего некто не пожалел на отделку этого проклятого туннеля. Все просто, но, Фальг Могучий и Неудержимый, как же действует на нервы! Нет, нехорошее это место, и причин у него, у Стрэкжа Соклийского, находиться здесь нету. Но не признаваться же Лайтару, что страх подлой змеей затаился в сердце? Негоже правой руке главы Магической Гильдии проявлять слабость. Позор и насмешки вовсе непривлекательны.
   Лайтар двигался уверенно, словно не раз уже ходил по этому коридору и если бы кто-нибудь из его спутников видел в этот момент его лицо, то удивился бы тому нетерпению, что прочно обосновалось в его взгляде. Воспоминания накатывали волнами, каждый поворот, каждая выбоина в полу были знакомы, он знал чьи фигуры были изображены в орнаменте стен, знал и значение странной янтарной вязи что плавной лентой стелилась высоко над головами. Видно её не было, да и не поднимал никто головы чтобы рассмотреть потолок - все одно в темноте было не разобрать что же хранит в себе коридор, чьи высокие своды были созданы даже не гномами и уж тем более не дионами-выскочками. Окружающие стены были древнее, чем память и знания, совсем недавно приобретенные Лайтаром в довесок к силе. Но, не смотря на возраст, эти молчаливые каменные соглядатаи могли рассказать совсем немного - слишком уж редко заходили сюда живые существа, а те, что были здесь уже не представляли интереса ведь на протяжении веков ничто не изменило Их. Но нет, о Них ни слова! Это Тайна. Секрет о котором Марферн ни словом ни обмолвился никому, только в своих мыслях озвучивая мечты, что разжигали в нем жажду жизни.
   И сейчас эти мечты, мысли и воспоминания узнавал другой человек понимая почему же Третий Вечный так любил это место, поклонялся ему. И разум Лайтара вспыхивал незнакомыми, чуждыми эмоциями наполняя душу жаждой....
   Чем дальше углублялся внутрь скалы Лайтар, тем больше сходил с ума, тем скорее сущность прежнего хозяина Силы обретала новое вместилище. Глава гильдии магов еще не знал, что для него все кончено. Он все еще растворялся в блаженстве осознания обретенного могущества. Чужого. Своего у него не осталось уже ничего, даже разум, дрогнув в последний раз, осыпался, растворился в подавляющей мощи чужого сознания.
   В залу, усыпанную обломками досок, янтаря и наполненную обрывками чар ступил уже не Лайтар. И даже не Марферн. Нечто, состоящее из желаний, знаний и воспоминаний двух людей, оживленной злой силой в самостоятельное сознание вольготно расположилось в человеческом теле, оставив для оного ровно столько разума предыдущего хозяина, чтобы не выделяться повадками из привычного людского образа. Это нечто не было человеком, но имело вполне человеческую цель. Собственно, её оно позаимствовало из тех двух сознаний, благо она была идентичной.
   -Что это? - Стрэкж с подозрением смотрел на большую залу и уже с почти видным страхом на огромное пятно засохшей крови в самом её центре.
   -Это ключ. Первый и нежданно обретенный. - То, что уютно устроилось под обликом Лайтара, позволило улыбке хищно обнажить зубы. - Это первый открытый замок. Первый шаг к этому...
   Волна магии взметнула пыль, обломки и небрежно обратив их в мерцающие частицы, врезалась в стены. Слышный прежде лишь третьему человеку гул стал ощутим физически, громкий треск радостно шествовал следом за проворно разбегающимися по камню трещинами. За первым ударом последовал второй почти заглушивший безумный смех Лайтара, и древнее заклинание с оглушительным грохотом рассыпалось увлекая иллюзию каменных стен в вихрь осколков волшебства.
   Когда же оглушенный Стрэкж смог встать на ноги и осмотреться он увидел, что пустая каменная зала исчезла, явив глазам свои истинный облик. В вырубленных в стенах нишах, скрытые тонким слоем хрусталя, спали двадцать воинов. Время не оставило следов на их молодых лицах, не тронуло доспехи из белоснежного металла, пощадило шелка одежд и лишь добавило благородства сиянию янтаря. Им были выложены гербы на гардах мечей, украшены сами доспехи и тонкие обручи, придерживающие светлые волосы спящих.
   Девятнадцать мужчин были облачены в боевые доспехи и лишь один, самый старший из них, был одет в просторную белоснежную рубашку и темные штаны. Распахнутый шелк на мерно вздымающейся в такт дыханию груди открывал следы ужасающей рваной раны в районе сердца. Её тщетно пыталась прикрыть широкая цепь из обласканной временем смолы, обрамленной белым золотом. Двадцать пластин слез Солнца различного оттенка поддерживали на себе круглый медальон из темно-алого янтаря, на котором тонкой вязью незнакомых букв был изображен все тот же герб: меч, пронзающий льва.
   Внезапно алые брызги покрыли хрусталь над мужчиной мелкой россыпью капель и тут же исчезли, словно впитавшись. Прежде чем ощутить боль и потеряться в её сжигающем огне, Стрэкж успел увидеть как дрогнули светлые ресницы по ту сторону прозрачной границы, как тяжело, словно после долгого сна, приоткрылись веки и хищно сверкнули янтарные глаза тут же вновь спрятанные за завесой ресниц, как бескровные губы разомкнулись в улыбке и как тусклый свет блеснул на белоснежных клыках. А потом Стрэкж упал и прежде чем его уже ничего не чувствующее тело коснулось залитого свежей кровью пола, услышал металлический лязг с которым меч, убивший его поздоровался с камнем. Он был еще жив, когда Лайтар сквозь злое рычание выдавил:
   -Слишком мало магии! Кровавый Легион не проснется, если принести ему в жертву хоть сотню таких недоумков! Но..., - Стрэкж еще видел как загорелись довольством глаза на лице главы гильдии магов, и как оный повернулся к третьему человеку: - Приведи мне Веларию Этенл и Фарлэкса Дионского! Они-то уж точно разбудят....
   Слух внезапно изменил умирающему Стрэкжу, но вот глаза...они еще видели как невозмутимо поклонился и исчез Граус Трогерн, что так и не проронив ни слова тенью стоял за правым плечом Лайтара, и это было последнее что узрел Стрэкж, прежде чем окончательно раствориться во тьме терзающего его заклинания, жаждущего больше чем кровь и просто магия. Чтобы просто сделать первый по-настоящему глубокий вдох перед пробуждением, Кровавому Легиону нужна была хотя бы одна душа, и она у него теперь имелась.
  

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Двадцать седьмой день третьего месяца лета

   Из тяжелого изматывающего ужаса меня вырвал недовольный Вирлан, сбросив мое пребывающее в плену сна тело с кровати. Лежа на холодном полу и всматриваясь в потолок я слушала его хриплое дыхание - братцу сейчас было так же погано как и мне.
   -Твой или мой? - Прокряхтел Вирлан, помогая мне подняться. Этот вопрос он задавал уже не первую ночь.
   -Может общий? - Предположила я в очередной раз, усаживаясь рядом со встрепанным братом. Тот сидел нахохлившись, зябко кутаясь в покрывало и не отрывал взгляд от стены. Я завернулась в свое одеяло и таким же отрешенным выражением лица уставилась в окно. Там было темно: ночь исправно выполняла обязанности совладельца суток. Нормальные люди и ненормальные студенты да профессоры Акарэи сейчас спали. Даже некроманты и те предпочли отлеживаться в теплых кроватях, а не в оврагах, наполняющихся дождевой водой. Ливень и ночь совместно трудились на благо здорового сна жителей Сонорэ и только два отдельно взятых неумных человека сидели сейчас в одной комнате и с тоскливо-отсутствующим видом разглядывали обстановку.
   -Третью ночь подряд, я скоро свихнусь. - Простонал Вирлан, пряча лицо в ладонях. - И все одно и тоже!
   -Ну не скажи. - Вздохнула я, обнимая подушку. Спать я не собиралась потому как знала - все равно не засну, ну хоть сидеть до рассвета буду удобно. Главное не двигаться, тогда липкое марево кошмара постепенно уберется, оставит в покое и тогда уже можно будет относительно спокойно провести день. Чтобы ночью опять проснуться от ужаса и опять дрожать в компании Вирлана. Тот в своем страхе не признавался, как же, мужчины, а особенно Магистры-некроманты бояться ничего не могут. Но клацать зубами "от холода" - вполне. - Сегодня крови было меньше, и этот, как его там? Лааль?
   -Сэш-лааль. - Поправил меня Вирлан.
   -Ага, этот, он с разговорами лез. - Пожаловалась я.
   -Угу. К тебе. - Тон брата можно было бы назвать обвинительным, если бы он не был таким усталым.
   -С чегой-то вдруг именно ко мне? - Уже по привычке возмутилась я, хотя эмоций не было. Хотелось спать, но даже пытаться было бесполезно.
   -Ко мне мужики "бесценная" не обращались даже в самой страшной пьянке, и уж тем более так алчно не облизывались. Значит, это все-таки тебе я обязан невозможностью выспаться. Тебе, кстати, место знакомым не показалось?
   -Нет, я по склепам не лазила. Ну ладно-ладно, - под насмешливым взглядом родственничка пришлось быстро вносить коррективы пока меня не успели обвинить во лжи, - по вампирьим склепам точно не лазила.
   -И я по ним не гулял, но место мне кажется до отвращения знакомым. Ты думай давай где ты могла подцепить этого зубастого и с какого перепугу я сейчас вместе с тобой расплачиваюсь.
   Я вздохнула и начала думать. С тотального недосыпу получалось плохо.
   -А помнишь первый сон? Там где Стрэкж помер?
   -Ну? - Недовольно откликнулся Вирлан, массируя виски в попытке прогнать головную боль, звенящим эхом отдававшуюся и в мою многострадальную черепушку.
   -Он же слышал про какой-то Кровавый Легион, может это он и есть? Да и я про него где-то совсем недавно слышала.
   -Двадцать вампиров на легион не тянут. Зубы мне не заговаривай, вспоминай давай. Если я еще хоть одну ночь не посплю, я тебя лично этому Сэш-лаалю скормлю. Хотя бы во сне. - Кажется на полном серьезе пригрозил Вирлан, не выспавшийся он становился совершенно невыносимым. Все началось три дня, вернее две ночи назад, когда вместо обычной ерунды мне приснилась комната-склеп, умирающий Стрэкж и вампир с янтарными глазами. Симпатичный надо признать. Если бы еще этот красавец не показывал мне разные "доблестные сражения", в которых крови было больше, чем воды пролитой четырехдневным ливнем и не звал своим чарующим голосом, то все было бы очень даже прилично и совсем не так страшно. Но было что-то еще, оно словно подталкивало меня ближе к Сэш-лаалю, и с каждой ночью мне было все сложнее просыпаться, сегодня так и вовсе пока меня с кровати не уронили глаза не продрала.
   А Вирлан страдал за компанию. Сам виноват - хотел силы свои приумножить за мой счет, пусть теперь тоже мучается. Должен же меня кто-то оттаскивать во сне от вампира и наяву с кровати сталкивать, не пожалев времени и босых ног, чтобы из своей комнаты в мою приплестись.
   -Может, спросить у кого? Кто у нас главный специалист по вампирам? - Спросила я. Вирлан задумчиво пожал плечами и чистосердечно предложил:
   -Спроси у Хэфео.
   -Как ты себе это представляешь? Подхожу я к нему в коридоре и, улыбаясь, спрашиваю: "здравствуйте, мне тут недавно стало известно, что вы вампир, не расскажете ли вы мне историю своей угнетенной дионьим игом нации?", так что ли?
   -А почему бы и нет? Не покусает же он тебя.
   -Н-да? А вдруг? - Не унималась я.
   -Ну, значит, Сэш-лааль останется с пустыми руками и желудком. - Рыкнул недовольный Вирлан, с тоской посматривая в окно. Рассвета было еще ждать и ждать.
   -А знаешь, я в принципе, даже знаю кто нам может помочь. - Как бы невзначай обронила я. Особого интереса со стороны Вирлана не наблюдалось, пришлось самой, не дожидаясь вопроса, говорить. - Лекс наверняка что-нибудь знает. Давай я к нему схожу и все расскажу?
   -Ты меня за идиота держишь? - Нахмурился Вирлан. Я чуть не ляпнула "да", но вовремя удержалась. - Можно подумать я не знаю, что стоит тебе только оказаться рядом с этим щенком, и ты тут же с ним на пару удерешь куда подальше. Даже и думать не смей.
   -Глупости ты говоришь, Вирлан. - Как можно равнодушнее фыркнула я. - Смысла мне с Лексом бегать? Вы ж с дядей на пару меня найдете быстрее, чем я удовольствие от побега получать начну.
   -Не льсти, у тебя это плохо получается. - Ядовито усмехнулся братец. - Особенно когда я твое настроение чувствую. В любом случае, - не глядя на мою обиженную светлость, Вирлан продолжил, - даже разреши я, Ювентаний мне голову открутит за одобрение подобной сумасбродной идеи.
   -С чего бы вдруг? - А вот это было уже интересно.
   -Лекс твой обожаемый сейчас где? В корпусе боевых магов практикуется, а они, представь себе, не цветочки-лютики мечами там сшибают, они сейчас в графстве Димор, это тебе хоть о чем-нибудь говорит?
   -Граница с Гшером? - Блеснула я политико-географическими познаниями.
   -Именно. И гшерцы вовсе не букетами там дерутся.
   -А если его там убьют? - Возмутилась я, почему-то покраснев под насмешливым взглядом карих глаз.
   -Кого? Наемника этого беглого? Не смеши. Гшерцы, конечно, те еще паразиты и магия их не берет, ну так и любовь твоя железками махает как за здрасьте.
   -Как магия не берет? Почему? - Старательно игнорирую насмешку, спросила я. Мне даже удалось не покраснеть вторично, теперь уже от злости. Да от злости, а не потому что меня задело замечание этого чурбана!
   -А демон их знает. - Пожал плечами Вирлан. - Может потому что они магию как таковую отвергают, может потому что чары какие-то хитрые используют, в любом случае дерутся они не самым лучшим образом, и, если уж на то пошло, то неупорядоченной магии недоучек всяких они поддаются.
   -Знаю я этих недоучек, обезьяна с гранатой на пороховом бочонке и то безопаснее.
   -Велария, хорош идиомами из того мира бросаться, надоело.
   На самом-то деле Вирлану было безумно завидно, что он, в отличие от меня, в других мирах не бывал, но признаваться в этом был решительно не настроен, так что все его недовольство выливалось в ворчание. Не злобливое такое, в общем-то.
   -Ладно-ладно. - Отмахнулась я, и чуть не слетела с кровати. Не выспавшееся тело слушалось плохо. - А Гшер правда на нас войной пойдет?
   -Нет, выбежит. - Окрысился Вирлан. - Регулярные вылазки на границу, мародерство и набеги на патрулирующие отряды это, по-твоему, что, попытка подружиться?
   -Нет. Но зачем сразу война? Эльфы Ночи вон тоже так развлекаются, но против них корпус боевых магов не выставляют.
   -А ты почем знаешь? И вообще, ушастые это тема отдельная и даже рядом с гшерцами не стоящая. Да и они к моему недосыпанию отношения никакого не имеют. Ты, чудовище мелкое, вспомнила где гада этого подцепила? - Грозно прищурившись и нависнув надо мной, вопросил Вирлан. Я все-таки разозлилась и спихнув ногами агрессора на пол, рыкнула:
   -Нет! И пока я с Лексом не поговорю вряд ли вспомню.
   -И не надейся. - Донеслось с пола. - Максимум на что можешь рассчитывать: разговор с Хэфео, чего я тебе от всей своей пакостнической души и желаю!
   Пришлось смириться (временно) и действительно приготовиться к разговору с вампиром, тем более, что Ювентаний обещал его прислать на проверку.
   Но Хэфео не приехал. Вместо него, сразу же после рассвета заявился Таний и, не дав нам даже рта раскрыть, погнал на полигон - тренироваться действовать слаженно. А чтобы всякие профессоры и особо любопытные ученики не увидели процесса обучения и не опознали конкретно ученицу мага Ювентания и главу академии, общественно пониженного до звания своего же заместителя, навесил такой купол отрицания, что все местные вороны с испуганным карканьем разлетелись на пару километров вокруг.
   После утреннего разговора ни о каком взаимодействии и речи быть не могло, с первых же минут началась самая банальная драка. Не первая, но в это раз дядя почему-то повел себя нетипично - вместо того чтобы привычно оставить нас в покое дать отвести душу, он грозно рявкнул, наорал на нас по отдельности, вместе, отвесил по подзатыльнику и отправил обратно на поле атаковать нечто фантомное, но очень верткое и агрессивное.
   После тренировки, ора дяди и трех бессонных ночей мы с Вирланом шли в Акарэю прибывая в единстве касательно мыслей - и он и я думали что что-то в этом мире пошло не так.
   А на следующую ночь я проснулась только после того, как Вирлан окунул меня в ледяную ванну. Не знаю как у брата - он сразу же после процесса побудки куда-то удрал с особо взволнованной физиономией, а у меня больше и вопросов не возникало к кому мне идти на счет снов консультироваться. Оставалось только узнать как добраться до Димора.
   Увы, Лимейн, чей отец графствовал на осаждаемых гшерцами землях, только сочувственно развел руками. Он и сам был бы не прочь побывать дома, но родитель строго настрого запретил там показываться не получив хотя бы начальных навыков боевых заклинаний. Учитывая, что всяким огненным шарам, ловчим сетям и прочим общедоступным агрессивным чарам нас должны были учить лет этак через пять, сразу после усердного штудирования теории, то возникали нехорошие мысли. В частности: граф Димор был свято уверен, что заварушка с гшерцами куда серьезнее, чем пытался убедить меня Вирлан.
  
  
   Предаваться тягостным мыслям в одиночестве было несколько скучновато, а поскольку мое главное развлечение в лице брата куда-то упорхнуло ничего не оставалось кроме как бродить по пустынным просторам академии. Местные обитатели, захваченные такими важными делами как преподавание и постижение таинств магии, мне на глаза попадаться не спешили. Еще бы, запертые в гулких аудиториях они были заняты и не ведали такой страшной напасти как скука. Меня же тоска пополам с вынужденным бездельем грызли с аппетитом речных комаров. Нет, конечно, занятий в таком заведении как академия магии можно было бы найти пару-тройку, вот только что-то не тянуло мою светлость ни в хранилища знаний библиотеками зовущимися (Большая - общего пользования и Малая - исключительно для профессорских нужд), ни в столовую, а больше приключений искать было негде. Разве что только попроситься обратно в группу к "серым". Но нет, благодарю покорно, скорее я на Арену пойду. Имелось при академии подобное место, где маги-практики и различного рода дуэлянты друг другу шкуру портили. Поскольку на белом песочке большущей площадки преимущественно испытывали свои силы маги-недоучки среднего звена соваться туда, не обвешавшись экранирующими амулетами, было чревато даже для Вирлана. Мне же жизнь еще не настолько опостылела, чтобы рисковать собой, ступая в паутину из незавершенных, прерванных и перемешанных чар различного рода. Тем более, что вовсю шурующий на улице ливень и не думал прекращаться, планомерно превращая Арену в одну большую лужу.
   С приглушенным чертыханьем под косые струи дождя выбежал какой-то студент. За отчаянными попытками создать воздушный купол парень совсем позабыл что вода не только льется с неба, но и вольготно журчит под ногами стараясь вписаться в узкий и уже давно переполненный каменный водосток. Запнувшись о выступающие края бортов, несчастный потерял равновесие и со всего маху приземлился в радостно булькнувшую лужу. Окончательно вымокнув, парень, уже не спеша, пересек двор и, сохраняя мрачное выражение на лице, ступил под защитные своды арки, под которой устроилась я. Прошел мимо, на ходу отжимая мокрую куртку, обернулся, задумчиво посмотрел на меня и вернулся, замерев в ожидании.
   -Чего надо? - Грубо вопросила я, после нескольких минут молчания все так же рассматривающего меня парня. Студентом он явно не был, тем в обязательном порядке вменялось носить мантию с отличительными знаками факультета. Ничего подобного я не увидела, только мокрую куртку в разводах грязи и черные штаны, также заляпанные до состояния полной невосприимчивости каких-либо отличительных знаков.
   -Мне нужен господин Глава. - Видимо парень решил что этой одной немудреной фразы будет достаточно для моего понимания его нужд. Но толи мой разум смыло холодными потоками дождя, толи у парня просто день был не самый лучший, в общем, контакт не состоялся.
   -Тебе нужен ты и ищи. - Зевнула я и вернулась к созерцанию внутреннего дворика. Большая капля воды не отличавшаяся особой теплотой, приземлившись мне прямиком на нос внезапно взбодрила то, что осталось от разума: - Хотя стой. Можешь зря не бегать, его в академии сейчас нет. Говори какое у тебя к нему дело, а я передам.
   Попытка сунуть нос в дела брата благополучно провалилась, наткнувшись на упрямое нежелание делиться информацией со стороны подмоченного посыльного:
   -Недопустимо. Исключительно в личном порядке.
   Так, судя по рубленным фразам и выправке дрожащего от пронизывающего ветра тела мой собеседник принадлежал к касте военных и скорее всего был из младшего звена. Этакий мальчик на побегушках при каком-нибудь генерале.
   -Долго ждать придется. - Сочувственно протянула я. Парень только вздохнул, воровато оглянулся по сторонам и, не узрев ничего подозрительного, шепотом спросил:
   -А вы здесь живете?
   -Угу. - Кивнула я, рассматривая лицо "вояки". На вид парню было лет шестнадцать, и как его только в Акарэю отпустили? Сгинет же. Влезет в какой-нибудь класс, а то еще и к практикующим свой любопытный нос сунет, вон как глаза жадно всматриваются в пространство, силясь увидеть то самое великое и конечно, тайное знание что, по мнению обывателей, в академии валяется на каждом углу.
   -Учитесь?
   -Нет. - Хмыкнула я. И в самом деле, чему мне здесь учиться? Разве что только терпению и надежде, что когда-нибудь обрету свободу.
   - Извините. - Почему-то смутился мальчишка. Не иначе подумал, что преподавательницу оскорбил подозрением в ученичестве. Я милостиво развеяла его заблуждение:
   -В гостях я тут. А ты как здесь оказался?
   -Не могу я на такие вопросы отвечать. - Извиняющимся тоном вздохнул парень. - А вы можете...- Недоговорил. Смутился и взгляд отвел.
   -Что, фокус показать? - Хмыкнула я. Мальчишка радостно просиял голубыми глазами и улыбнулся.
   Все с ним ясно, диагноз: хронически обостренное любопытство. Я и сама такая была. Ага. Лет в пять-шесть. Все за Танием бегала и канючила, чтоб он мне чудо показал. Дядя отнекивался, скрипел зубами, потом, зверея от моего нытья, показывал. Так я научилась взрывающим заклинаниям, заговорам тишины и прочим полезным штучкам из серии "зрелищно, но почти безопасно".
   Подавив ухмылку, я щелкнула пальцами и под аккомпанемент тоскливых завываний не слишком аккуратно составленного заклинания светящиеся потоки воздуха сплелись в оскаленную физиономию Моргрейна. Засвидетельствовав перед своей тушкой морду разъяренного дракона, парень непроизвольно пошатнулся, зацепился за выступающий камень и вполне благополучно приземлился. Иллюзия, составленная, прямо скажем, халтурно моментально развеялась, а я со всем усердием принялась помогать "вояке" встать на ноги. В процессе оказания помощи парень еще трижды оказывался на полу и только когда мое второе, на этот раз сделанное на совесть заклинание исчезло, исполнив свою задачу, оказался твердо стоящим на своих двоих. Я спешно извинилась за отдавленные руки-ноги и поспешила уйти, сославшись на занятость. А дела у меня действительно появились - нужно же было посмотреть что же такого "Воровская нить" вытянула из кармана охочего до дармовых развлечений мальчишки.
   Улов оказался скудным. Да что там - бесполезным! Свиток с документами не желал раскрываться как я не старалась. Ни заклинания, ни Когти так и не смогли помочь мне в постижении тайн подмоченного послания. Помучившись минут двадцать и почти окончательно отчаявшись, я решилась на крайнюю меру - уколов палец вампирьим оружием с трудом выжала из замерзшей конечности пару капель крови и покуда алые точки впитывались в бумагу, прошептала самое сильное из известных мне заклинаний-отмычек.
   Полыхнуло. Где-то на крыше Ветреной башни громыхнуло, свистнуло и рядом со мной рухнуло каменное изваяние горгульи. Её отломившаяся когтистая лапа улетела куда-то в сторону, раздался звон разбитого стекла....
   Я приоткрыла один глаз, и, не увидев никого обеспокоенного грохотом, с облегчением вздохнула - кажется, пронесло. Но на всякий случай, со всей поспешностью подхватив полы мантии и сунув подмышку слегка обугленный свиток, дунула в свою комнату. А то мало ли что.
   И только устроившись в уютной безопасности своего жилища, позволила себе развернуть многострадальный, местами обугленный и измятый в целом клочок. Чтобы тут же свернуть его обратно, и раздосадовано отбросить в сторону. Свиток был чист как совесть новорожденного младенца. Ни карт, ни тайных посланий, ни занудных отчетов, ни любовных записочек - ничего! Ни единой руны, буквы или символа!
   -Проклятье! - Рыкнула я, разваливаясь на кровати. - Да что там могло быть такого важного?! - Собственно, получать ответа на этот вопрос я не собиралась, так что донесшийся со стороны двери невозмутимый голос Ирольталя меня весьма существенно напугал.
   -Возможно, это была секретная военная информация, леди Велария. Вы не задумывались над таким вариантом?
   -Я на это надеялась. - Скривилась я, поворачиваясь в сторону собеседника. Ой, нет, собеседников - за спиной эльфа маячил побелевший от злости любитель дармовых фокусов. - Мораль читать будете, господин Ирольталь? - Следовало уточнить сразу во избежание излишней траты внимания.
   -Это не моя обязанность. Насколько мне известно. - Ровно заметил эльф. - Вы отдадите юноше его задание, леди?
   -Пусть сам забирает. - Сморщилась я, настроение ухудшалось стремительнее погоды за окном. А ведь снаружи ливень хлестал уже сплошной стеной под бодрое громыхание небес. - Оно где-то под кроватью. Правда, не думаю, что теперь оно хоть для чего-то сгодится.
   Парень меня явно не слушал, потому что вцепился в скомканное послание с таким выражением лица, словно от него зависела вся его жизнь. А может и зависела, кто их там этих военных знает?
   -Можешь подождать господина Главу здесь. - Кивнул Ирольталь парню, тот с подозрением уставился на меня. Я закатила глаза и недовольно скривилась. Эльф позволил себе еле заметно ухмыльнуться - обмен мнениями состоялся. - А вы, леди Велария, не соизволите ли проследовать за мной?
   -Все-таки будет нервы трепать. - Буркнула я себе под нос, но послушно последовала за господином секретарем. - Господин Ирольталь, - внезапно вспомнила я, - а где шляется мой достопочтенный, чтоб его дракон затоптал, братец?
   -Не имею ни малейшего представления, леди. Проходите. - Он вежливо пропустил меня вперед в свой кабинет и, шагнув следом, запер дверь. - Предупреждая ваши расспросы, скажу сам цель вашего визита сюда. Я не являюсь лицом ответственным за ваше воспитание и, упаси меня высшие силы, брать на себя такую ответственность не собираюсь, но ваш последний поступок требует от меня решительных действий. Хотя бы в силу того, что были затронуты интересы моего нанимателя. И я, как верный секретарь просто обязан воздать по заслугам личности, пренебрегшей правом частной переписки господина Главы. Леди Велария, ваше насмешливое выражение лица совершенно неуместно - как бы я не относился к вашему брату я действительно верен ему как секретарь.
   -Что совершенно не мешает вам над ним издеваться при каждом удобном случае. - Не смогла промолчать я.
   -Именно. Вернемся к теме - вас, леди Велария, необходимо наказать. Но проблема заключается в том, что у меня совершенно нет времени, да и желания сидеть с вами и читать вам мораль. Этим пусть занимаются ваши родственники. Я же поступлю гораздо проще. - Он щелкнул пальцами и на стол рухнули ровные стопки тонких пергаментных листов, пара из них тут же соскользнула с вершины образовавшегося холма и плавно спикировала мне в руки. Прежде чем я успела ознакомиться с содержанием, Ирольталь огласил суть моего наказания:
   -Разобрать по датам поступления и факультетам. Как закончите, можете быть свободны. - И не прощаясь, покинул кабинет.
   Бумажный холм возвышался над моей головой на добрых полтора метра и угрожающе покачивался, словно раздумывая: рухнуть и похоронить меня под собой или остаться в относительной стабильности. На всякий пожарный я отошла подальше и только потом рискнула заглянуть во все еще находящийся при мне лист. Прочитав дважды и подавив недоумение я задумывалась: чем думал, пардон, руководился Ирольталь отдавая мне на растерзание договора поступивших в Акарэю за этот сезон? В глупость господина секретаря тотально не верилось, а вот в его пособничество... Что ж, проверить последнее можно было только порывшись в бумажных навалах, чем я и занялась.
   Вряд ли поручая мне разбирать документы поступивших господин эльф думал о том, что я не погнушаюсь прикарманить договор Лекса. И он явно не собирался отдавать мне мой собственный, потому что его-то среди бумажного хлама как раз и не было. Но была же какая-то причина, заставившая его поручить мне именно эту работу?
   Чем больше я думала над этим вопросом, тем тщательнее вчитывалась в строки лежащих передо мной договоров. Разобрав три стопки, потратив кучу времени, заполучив резь в глазах и запихав в карман договор с именем Лекса, я уже начала сомневаться: а не всерьез ли меня наказали? Уверовав, что так оно и есть, я решила в последний раз просмотреть бумагу в своих руках, а потом уже просто на глаз распихать остальное в относительно равные стопочки.
   Вчитываясь в ровную вязь символов и осознавая их смысл я поняла несколько вещей: во-первых, пресловутое везение Магистров существует на самом деле, во-вторых, Ирольталь убил двух зайцев совместив воспитательный процесс с предупреждением и, в-третьих, пришла пора экстренно эвакуироваться из данного заведения, если жизнь мне еще дорога.
   Внешне бумага, из-за которой, ручаюсь, Ирольталь меня сюда и засадил, ничем не отличалась от договора - то же оформление, форма, печать и подпись. Вот только текст разительно отличался от уже приевшегося и содержал в себе куда больше захватывающей информации: "Азалар Ла-Вайор, посланный волею Имперской Комиссии Безопасности вести наблюдение за Объектом, охранять, ограждать и в случае надобности устранять Объект, зачислен в Высшую Академию Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного на срок, необходимый для опознания истинных намерений и сущности Объекта. Предписывается: оказывать всяческое содействие. Запрещается: ограждать в действиях. Рекомендуется: провоцировать Объект на использование сил любого рода. Неисполнение приказа Имперской Комиссии Безопасности приравнивается к измене и карается соответственно. Карателем волею Имперской Комиссии Безопасности назначен Магистр Азалар Ла-Вайор...." Далее по тексту информация была в том же духе.
   Оставалось поблагодарить судьбу, что не Вирлан подписался под соглашением и пожалеть, что паразита-Луафа уже обратили в статую. Вот же старый хрыч, наверняка его подлянки еще всплывут, но эта...эта заставляла задуматься на предмет дальнейших действий. Идти искать Азалара, бить ему лицо и закатывать истерику с воплями: "Подлец! Я тебе верила, жизнь свою спасать позволяла, а ты оказался гнусным засланцем!" было глупо. Ну, право слово, Азал же мне в друзья не набивался, вел себя ненавязчиво и вполне приятно в общении, так к чему претензии? Наоборот: спасибо, что устранять не пытался. Припирать его к стенке с обещанием: "Сдам Комиссии как несостоятельный элемент" и того глупее. Стоит, наверное, сдать его Вирлану и пусть он с ним разбирается. Нет, брата еще найти надо, а это время, нервы и вообще лишние телодвижения. Не об этом мне сейчас думать надо, а о том, как из Акарэи выбраться. Пешком удрать - бред и глупость, демон знает где этот стервятник находится и сколько до людей топать. Портал сварганить? Подобный вариант стоит рассматривать только в самом крайнем случае, например, если дядечка Луаф оживет и скомандует Азалу "фас". Рассказать все Ювентанию? Когда еще он тут появится. Нет, однозначно мне нужен Лекс, но, Силы Великие, где его носит?!
   Я тоскливо вздохнула, выровняла стопки документов, чтобы изобразить хоть какую-то работу и, достав договор так необходимого мне сейчас диона, просмотрела текст еще раз. Ничего нового не узнала. Все тот же факультет боевых магов и все та же малоинформативная запись в пункте назначения: "Димор".
   Эх, Димор он и в Африке Димор, только как до него добраться?
   Ответить или хотя бы подумать я не успела. Мне существенно помешал вернувшийся Ирольталь, с порога заявивший:
   -Вижу вы уже закончили. Сделали выводы, леди Велария?
   Не читай я всякие непредназначенные для меня бумажки, подумала бы, что эльф имеет в виду раскаялась я в своем поведении или нет.
   -Сделала. Господин Ирольталь, давно вы в курсе мрачных делишек местных интриганов? - Поинтересовалась я, освобождая хозяйский стул.
   Прежде чем ответить эльф недоуменно приподнял бровь и смерил меня поразительно удивленным взглядом:
   -Боюсь, я не совсем вас понимаю.
   -Оу. - Вот тут уже удивилась я. Но стоило пристальнее всмотреться в лицо собеседника, чтобы утихомирить лишние эмоции. - Хотите сказать, что я сама должна разобраться, без вашей помощи?
   -Ваша самостоятельность несомненно порадовала бы как меня, так и ваших воспитателей, леди. - Пожал плечами эльф, мановением руки избавляясь от завалов на столе. - Смею надеяться, вы не станете слишком долго держать нас в ожидании.
   На вопрос это было не похоже, но, тем не менее, я решила ответить:
   -Несомненно, господин Ирольталь. Я уже настолько самостоятельна, что прекрасно выжила бы за стенами этой школы.
   -Я думаю, что для столь решительного шага еще рановато.
   Предупреждающий тон слышался весьма отчетливо. Понятно: эльф побег не одобрит и тем более не поможет. А жаль.
   -И сколько мне стоит ждать, по-вашему?
   -Не имею ни малейшего понятия, но рискну предположить, что прежде чем покинуть сию обитель знаний, стоит преодолеть препятствия, волею судьбы, вставшие на вашем пути именно здесь. Хотя бы для того чтобы не оставлять за спиной непролазную дорогу. Поверьте, возвращаться обратно гораздо приятнее по чистой тропе, нежели пробираться сквозь бурелом. - Поделился мудростью эльф, не отвлекаясь от усердного копошения в ящиках стола. Весь его архи занятой вид говорил, что мне пора выметаться. Пора так пора. Тем более, что мне уже просто не терпится попрактиковаться в атакующих заклинаниях. И я кажется даже знаю где взять прекрасную мишень.
   Увы, Луафа на месте не оказалось. Каменный постамент был в наличии, а вот окаменевшего интригана и след простыл, какая незадача! Вся в расстроенных чувствах я присела на куб-подставку и задумчиво уставилась в дверь напротив. За ней кто-то упоенно скребся, створки мелко подрагивали, из щели у пола то и дело вылетала пыль. В воздухе пахло затхлостью, нос тут же зачесался, и как бы я ни старалась, чих все равно вырвался наружу. В тот же самый миг двери разлетелись мелкой щепой, коридор заволокло гнусно пахнущим дымом, пылевая завеса плотной стеной встала перед глазами, а я, удивленно пискнув, свалилась за постамент.
   Лежа на полу, я отстраненно размышляла: чем же таким занимается местная профессура в своих комнатах? Если это подготовка учебного материала, то понятно почему факультет целителей не испытывает проблем с подопытными для практики. Действительно, зачем тратиться на иллюзии, когда с одного занятия по боевой магии на своих двоих уходит примерно половина студентов.
   Пыль наконец-то осела. Не то чтобы от этого стало легче дышать, но видимость однозначно улучшилась. Правда никого из профессоров, студентов или просто живых все равно не было мной замечено. Из дыры еще пару минут назад бывшей двустворчатой дверью тянуло неприятным запахом, слишком резким и горьким чтобы можно было его проигнорировать. Да и отсутствие внимания к неслабому такому грохоту настораживало.
   Кое-как приняв вертикальное положение и с прискорбием осознав, что куртку проще выкинуть чем отстирать, я уже было вознамерилась покинуть место разрушения пока меня не признали главной причиной как мой слух уловил подозрительный звук. Очень уж он напоминал стук когтей об пол чтобы спокойно оставаться на месте. Не выпуская из поля зрения подозрительный проем, я, на всякий случай, попятилась прочь. Подставлять спину неизвестности как-то не прельщало, вытаскивай потом из себя какую-нибудь железку...
   У существа, шагнувшего в коридор железки не было. Зато имелось четыре десятка острых как бритва когтей и несколько пар красноречиво поблескивающих в алой пасти клыков. Белоснежная шкура с серым гребнем по хребту масляно поблескивала при каждом движении, отвлекая внимание от сизых глаз без зрачков. Выражение морды, заостренной к розовому носу, можно было угадать только по оскалу - яростному, чуть подрагивающему в такт низкому рычанию. Прижатые к бугристой голове уши с просвечивающими дорожками синеватых вен, напряженные задние лапы и в целом сжавшееся удлиненное тело говорили о готовности зверя к прыжку. Мне оставалось только порадоваться, что не я была выбрана в качестве цели. Ну и, наверное, посочувствовать Азалу, снова оказавшемуся поблизости. Зверь прыгнул, Азалар, грязно ругаясь, выпустил рой Жалящих Искр Мансы - игра началась.
   Понимая, что зрителям порой достается не меньше, а порой и по боле чем участникам, я взлетела на подоконник и, распахнув окно, отдалась процессу созерцания драки. За себя я могла не беспокоиться - под окном имелся слишком узкий для зверя и достаточно широкий для меня декоративный выступ. В перспективе поспешного отступления я предпочла именно его, а не захватывающую гонку по просторному коридору. Все-таки проще схорониться на таком насесте, чем соревноваться в скорости с хищником.
   Мысль о принятии участия в драке я рассматривать не стала. По крайней мере до тех пор, пока меня не заметят. К счастью, ни зверю, ни Азалу до меня дела не было, они были полностью поглощены друг другом. Самое время чтобы удрать куда подальше, но проклятое любопытство, именно оно прочнее цепей приковало меня к месту.
   Швырнув на пробу еще парочку боевых заклинаний и не получив никакого эффекта, Азал не расстроился. Он просто снял все щиты, и более ничем не сдерживаемая такая родная и знакомая чистая магия обрушилась на белую тварь. Та ошарашено мотнула башкой, а потом... раззявила пасть, и стала жадно вдыхать витар. Разве только не облизываясь от удовольствия!
   Я мало что не свалилась вниз от удивления, Азалар призадумался, зверь удовлетворенно зарычал. Похоже, теперь действительно пришел момент стратегического отступления,... которое мне стало недоступно, как только парень поравнялся с моим окном и сдернул меня внутрь, чтобы тут же поставить перед собой как щит. Я дернулась - бесполезно, одной рукой клятый Магистр крепко удерживал меня за шею, второй направлял мою правую конечность в сторону хищника.
   -Ты что себе позволяешь?! - Возопила я.
   Азал плавно увлек меня в сторону, тварь сделала точно такое же движение, мы начали ходить по кругу, благо ширина коридора и эркера позволяли такой маневр.
   -Будь умницей, помоги мне убить эту тварь. - Спокойно произнес мерзавец сзади, наблюдая за хищником напротив. - Давай. Шарахни по ней чем-нибудь вроде Молота Тени. - Мирным тоном произнес он.
   - Ты с ума сошел! Я не...
   -Велария, сейчас не время спорить. Просто сделай это.
   Вместо темного заклинания я попыталась еще раз вырваться. Результат стремился к нулю, разве что только тварь сделала резкий выпад вперед, но, получив в ответ мой визг и сеть молний от Азала, слегка отступила. С каким бы аппетитом зверь не поглощал магию, агрессивные заклинания отнимали у него хоть какое-то время.
   -Хватит кормить эту тварь! И отпусти меня!
   -Знаешь что это? - Начал Азал, крепче сжимая мою руку. - Это демон. Низший. Или дикий, называй, как хочешь. Ты ведь знаешь что это и как с этим бороться, так не рискуй понапрасну. Уверен, ты видишь как растет его защита от моей магии. И знаешь что времени все меньше.
   Как бы мне не было противно, но Ла-Вайор был прав. Время действительно утекало, демон становился лишь сильней. Чистая магия была для таких как он изысканным деликатесом, или батарейкой, а вот истинно черная или белая - стала бы верной гибелью. Увы, мои темные силы были мне еще не доступны в силу возраста, но попробуй объясни - как это так Магистр Мрака и не может создать Молот Тени. Вот если бы мне кто основу заклинания подкинул, тогда да - поддержать темные заклинания я могла, а вот создавать - нет. Вот и получится, что сейчас я опровергну подозрения Комиссии, но мне на это будет начихать. Как и любому другому трупу.
   Вообще-то низшие демоны еще здорово мрут от холодного оружия, но это же надо еще подойти к ним на расстояние удара и найти слабое место в броне. В общем, вариант отпадал.
   Демон явно вознамерился прыгнуть. Я наконец-то ощутила страх и забилась в руках Азала как припадочная, тот с места не двинулся. Только встряхнул меня так, что зубы щелкнули, и рыкнул:
   -Живо! Молот Тени или мы оба подохнем!
   Тварь все-таки решилась и взмыла в воздух. Мир перед глазами померк, жарко полыхнуло магией, правая рука внезапно потяжелела и увлекла меня вниз. И только сидя на полу я рискнула открыть глаза, увиденное радовало - Когти прочно засели в глотке демона чьи зубы лишь слегка успели сжать мое запястье, вокруг радужно переливался прочный щит самого обычного, ни капельки не темного волшебства. Азал все также стоял сзади, только глаза у него были какие-то остекленевшие, он что-то слабо шептал и даже не делал попытки пошевелиться.
   Беззвучно, с некоторым трудом Когти выскользнули из мертвой туши и приняли привычный облик, со второй попытки я встала на заметно дрожащие ноги и, собрав всю силу в кулак, двинула Ла-Вайору в глаз. Обдирать костяшки о его челюсть или нос я не собиралась.
   -Сволочь. - Констатировала я. - Как есть сволочь.
   -Ты не Магистр. - Безжизненно произнес Азал.
   -Представь себе! - Рявкнула я. Не трясись руки так сильно, Ла-Вайор не отделался бы одним фингалом.
   Оставив Азалара прочувствовать что он чуть было не натворил я на неверных ногах поплелась за ближайший поворот и только скрывшись из вида шавки Комиссии, позволила себе усесться на пол.
   -Спасибо. - Голос у меня не дрожал, и то радость.
   -Не за что. - Пожал плечами Вирлан, присаживаясь рядом. - Мне как старшему брату положено тебя в нужный момент щитами снабжать.
   -Ты вовремя вернулся. Успел насладиться зрелищем?
   -Имеешь в виду низшего демона или действия твоего приятеля?
   Я скривилась при последних словах, Вирлан только хмыкнул насмешливо.
   -Прекрати, это совершенно не смешно.
   -Парень просто делал свою работу. - Пожал плечами Риан. - Да я знал, что он из Комиссии. Не настолько уж я и безалаберен, как вы думаете. - Ответил он на мой не озвученный вопрос.
   -Знал. И молчал. - Буркнула я.
   -Мне показалось, вы нашли общий язык. Да и вел он себя вполне прилично.
   -Н-да? А вот это что было? Проявление высшей вежливости?
   -Хватить язвить - собственным ядом подавишься. - Отмахнулся Вирлан. - Пошли отсюда. Скоро его заберут, и нам с тобой лучше быть в это время подальше.
   -Кто его заберет? - Подниматься я не спешила, так что Вирлану самому пришлось ставить меня на ноги и чуть ли не за руку уводить прочь.
   -Понятно кто - маги Комиссии. Вряд ли они распознают в нас парных Магистров, но давай не будем рисковать.
   -Подожди. - Я встала на месте как вкопанная. - Ты что, отдашь им этого гада?
   -А почему нет? Мне-то он больше не нужен.
   -Больше?
   Вирлан состроил недовольную мину и снизошел до разъяснений:
   -Посуди сама: парень получил подтверждение, что ты не Магистр. Да что там, сейчас он уверен - ты самая посредственная ведьма с необычным артефактом и не более. На такой благоприятный исход никто и не рассчитывал. Так что радоваться надо, а не молнии глазами метать.
   -Вирлан, он меня чуть не угробил! - Возопила я.
   -Ну не угробил же. - Невозмутимо заявил брат. - Относись к этому проще. - Продолжил он. - И радуйся, что не сорвалась. А то сидела бы сейчас где-нибудь в подвалах Комиссии в колодках и с кляпом во рту.
   -Так. Я спокойна, я совершенно спокойна... - Три минуты подобного бормотания и я смогла смотреть на Вирлана без желания свернуть его шею. - Кто выпустил демона?
   -Луаф. - Спокойно, словно не произошло из ряда вон выходящего, произнес Риан.
   -Так. А его кто расколдовал?
   -Азалар.
   -Блеск. Вирлан, это не академия магии, это просто сумасшедший дом какой-то. - Вздохнула я.
   -Ты еще в Эмро не была. - Весело заметил Вирлан и, видя мое недоумение, пояснил: - Еще одна академия магии. Старая. В неё попасть сложнее, чем в будуар императрицы. - Помолчал и все-таки добавил: - Пора с твоей памятью что-то делать, а то свихнешься еще.
   -Отстань, и без тебя тошно. На кой черт Азал Луафа освободил?
   -Комиссия приказала вот и освободил, что ты прям как маленькая? Все тебе разжевывать надо.
   Я только скривилась. Все-таки каким бы полезным Вирлан иногда не был его гадостная натура оставалась неизменной.
   -Черт с ним с этим Ла-Вайором, надеюсь я его больше не увижу. Где тебя носило-то?
   -Да вот, - неопределенно взмахнул рукой Вирлан, - бегаю, из сил выбиваюсь, стараюсь твои нервы поберечь, сон охранить от гостей клыкастых да настырных. И заметь, все это без какой-либо благодарности. И даже ожидания оной. - Добавил он и выудил из кармана кожаный шнурок с болтающейся на нем серебряной подвеской в форме древнеэльфийской руны Лэал. Её еще называли Отражающим Щитом, поскольку использовалась она чаще всего при создании защитных артефактов времен самого Дэллена. Редко кто из ныне живущих чародеев помнил её правильное написание, а из тех, чья память еще не сгинула под натиском склероза, никто не спешил ею пользоваться. Ибо создание артефактов на основе древнеэльфийских рун делом было слишком опасным, требующим большой смелости и крепости рук, ведь стоило ошибиться в начертании хоть одной линии, и сильнейшая защищающая составляющая могла превратиться в карающую.
   Все это я почерпнула из любезно предоставленных Вирланом воспоминаний. Оставалось только удивляться, откуда в братишке взялась такая тяга к просвещению меня дремучей. Хотя нет, просто он явно решил частично устранить пробелы в моей памяти. Ладно, пусть - не помешает, в самом деле.
   Пока я ломала голову над неожиданно мирным настроем родственника и отходила от стресса, Риан успел нацепить подвеску мне на шею и шепнуть несколько слов. На пару мгновений меня вновь накрыло плотной стеной, за которой все ощущения словно исчезли, но прошла секунда другая и серость восприятия разбавилась несколькими блеклыми тонами других цветов. До полноценного мироощущения оставалось еще очень далеко, но это было уже и не та беспросветная муть, что окружала меня, пока я ходила с Вирлановым клеймом на ладони.
   -И как это понимать? - Повода закатывать скандал пока не было ровно как и сил. В любом случае, прежде чем бить лицо брату за повторение попытки моего ограничения в использовании магии стоило сперва прояснить некоторые детали. Например, я дико сомневалась, что бирюлька была сделана без ведома Ювентания, появлялась даже мысль, что с его непосредственным участием - очень уж характерным было начертание руны. Так четко и уверенно Вирлан, при всех своих талантах, воспроизвести руну Лэал не смог бы, просто в силу отсутствия надлежащего опыта. Да и не стал бы он так рисковать.
   -Пришлось все рассказать старому венику. И знаешь, - Вирлан подцепил меня под локоток и, закрыв лицо маской, увлек вглубь коридора, - я еще никогда не видел, чтобы его так подбрасывало. И уж тем более мне не доводилось наблюдать, чтобы наш дражайший дядюшка в компании со своим верным секретарем так тщательно и быстро работали над амулетом. Заметь, на нем нет ни одной несовершенной линии, вся магия вплетена так аккуратно, словно от этого зависит твоя жизнь.
   Я покорно кивнула головой - амулет действительно был сделан превосходно, подобного мне не приходилось видеть даже на императоре.
   -Как я понимаю, он должен не пустить этого самого Сэш-лааля в мои сны?
   -Совершенно верно. - Мрачным тоном подтвердил Вирлан. - И он настолько мощный, что даже я с ощутимым трудом чувствую твою силу. Для Ювентания ты и вовсе отныне не существуешь в плане восприятия.
   -Даже с этим? - Перед носом Вирлана блеснул мой ученический перстень, на что братец лишь устало повел плечами и тоном, далеким от признания моих умственный способностей как таковых, протянул:
   -Говорю же: я и то тебя плохо ощущаю. Что какая-то магическая безделушка по сравнению с кровными узами?
   -Ну другая же магическая безделушка может эти самые узы приглушить, почему же эта не может оставить лазейку? - Возразила я.
   -Да потому, что Ювентаний так расстарался в стремлении тебя защитить, что отказался от возможности тебя контролировать. Ты хоть понимаешь всю важность этого решения?
   Я понимала, и еще как! Это означало, что теперь я смело могла удирать куда угодно, в частности в Димор. С другой стороны это же значило, что моя защита от снов стала для Тания важнее, чем ограждение окружающих от моих стихийных выбросов магии. Подобные казусы со мной хоть и редко, но все еще случались. Бывало, что от переизбытка эмоций магия буквально вырывалась наружу и крушила все на своем пути. Полагаясь на мой, в общем-то, шаткий еще самоконтроль, Таний сильно рисковал и не знать об этом он не мог.
   -Таний точно сам сделал этот амулет? - Под пальцами серебро быстро нагревалось, уютно лаская притупленное восприятие своим ненавязчивым теплом. Нет, определенно это была не работа Риана, у этого от артефактов практически всегда веяло холодом. Вполне закономерно, учитывая его любовь ко льду, в качестве проявления стихии воды.
   -Точно. Причем я успел только имя этого клыкастого сказать, дальше старый веник и слушать не стал. Из всего этого у меня возникает вопрос: как думаешь, насколько Ювентаний знает больше, чем говорит? - Поинтересовался Вирлан увлекая меня в очередной коридор. Все это время мы бродили по этажам академии, давно покинув место встречи. Останавливаться братец, по всей видимости, не собирался, просто поражая меня своей внезапно проснувшейся страстью к пешим прогулкам.
   -Риан, не будь смешным. - Фыркнула я. - Разумеется, он знает куда больше тебя и меня вместе взятых. Я более чем уверена, что ему известно и кто такой этот самый Сэш-лааль и почему он мне снится. Но еще больше я уверенна в том, что дядя ни словом, ни обмолвится, пока по его разумению не настанет подходящий момент. Так что я еще очень долго могу проходить в этом симпатичном ошейнике.
   Что же собирался ответить Вирлан, я так и не узнала, потому что в этот самый момент из-за угла выбежал запыхавшийся парень и увидев господина Главу затормозил с таким тщанием, что в результате оказался на полу.
   -Великая Тьма и иже с ней, какого демона ты носишься по академии, словно сам Калем-Опустошитель вцепился тебе в зад?! - Рявкнул Риан на бедного студента.
   Парень, слегка покраснев от бега и смущения, поднялся, давая мне возможность оценить свою ошибку. Он не был студентом, об этом ясно говорила его темно-синяя военная форма младшего состава. Еще один посланец, интересно, первый уже отбыл или все еще сидит в моих апартаментах?
   -Г-господин, на Димор несколько часов назад было совершено нападение! Генерал Италер просит академию выделить три десятка студентов потому как, по его словам, больше такой возможности потренироваться у молодняка не будет.
   Выпалил и тут же, выжидая, замер парень, усиленно пытаясь сохранить невозмутимость на молодом лице. Получалось у него отвратительно и, судя по тому, что выражал взгляд по-человечески светлый глаз, господина Главу парень боялся. Дико и самозабвенно. Хотя... среди благоговейного ужаса проглядывалось восхищение. Что ж, значит, авторитет моего братца все-таки восстановлен. Хотя бы среди такой вот молодежи.
   -Пусть берет, сколько ему нужно, только чтобы списки не позднее трех дней от отбора лежали у меня на столе. А то до сих пор не можем вычислить кого он забрал в прошлый раз, а кто просто удрал.... - Проворочал Вирлан. - И подери тебя нижние демоны не носись по коридорам! - Рявкнул он в спину припустившему парню. Тот скорость не уменьшил, мне показалось, что от вопля Риана каблуки лишь быстрее замелькали.
   -И не стоило так орать. Да и демонов можно было не упоминать, недавно же виделись. - Мирно произнесла я. - Кто этот генерал Италер?
   -Тебя это не касается. - Отрезал Вирлан, и потащил мою светлость в сторону жилых комнат.
   На подходе к моей спальне мы столкнулись со Съеной, в её глазах сверкнула такая зависть, что я не удержалась, и, вцепившись в Вирлана как в самого дорогого мне человека, нежно прошептала:
   -Ты ведь правда зайдешь ко мне, дорогой? Нам столько нужно обсудить: наше будущее, нашу связь....
   Вирлан заметил решительный взгляд Съены, потому не только не возмутился, но еще и первым влетел в мою спальню. Подобная нетерпеливость явно не обрадовала мою бывшую соседку, зато меня изрядно развеселила. Меня эта блондинистая мамзель вообще всячески развлекала в этой обители скуки, вспомнить, хотя бы, её яростное возмущение, когда выяснилось куда именно меня отселили. Разумеется, я поступала не самым благородным образом не упуская случая поиграть на её нервах, ну так и наследница рода Лаор вела себя не лучше. Во всяком случае, не стоило ей презрительным тоном высказываться о том, что, мол, её высокородная светлость не может жить под одной крышей со столь недостойной особой как моя. Можно считать она добилась своего - теперь продуваемая всеми ветрами комнатушка на чердаке была в её полном распоряжении. Я же, как и требовала её светлость, сменила место жительства. Вряд ли Съена рассчитывала, что моим новым обиталищем станут просторнейшие апартаменты Главы, ну да ладно, это же такие мелочи! Хотя, судя по тем возмущенным воплям, что издавала блондинка, узнав (не без моего участия) где прописалась её бывшая соседка, данная безделица всерьез её уязвила, на что я могу сказать только одно - какая жалость.
   Привалившись спиной к двери и стянув маску, Риан тоскливо вздохнул и мрачно буркнул:
   -Вот ведь настырная девица! И хватит ржать, теперь с твоей подачи она от безмолвного обожания и засыпания меня писем романтически-сопливого характера перейдет к решительным действиям. - Попенял мне братец.
   Я только довольно улыбнулась и предельно вежливым тоном произнесла:
   -Да брось. Мне нужны положительные эмоции, у меня, если ты еще не заметил, стресс. А он может пагубно отразиться на моем характере. В смысле я стану совершенно невыносимой. И все же, - пока Вирлан не начал возмущаться, начала я, - кто такой этот Италер? И с чего это вдруг ты решил избавиться от тридцати студентов?
   Под ногами мягко пружинил ворс ковра, на столе меня ждал уже порядком остывший обед, не утративший от того своей привлекательности. Утреннего посланца не наблюдалось к моей радости. Похоже, парень решил поискать на пятую точку приключений и отправился гулять по Акарэе.
   Вирлан, мрачно расположился на подоконнике и теперь тихо ругался, пытаясь высушить мантию, а все потому, что за утро в приоткрытое окно натекла целая лужа, в которую братец благополучно угодил. Под его тихое негодование я удобно расположилась за столом, вооружилась ножом с вилкой и атаковала положенную мне пайку. Заняв рот, я была настроена занять еще и уши, так что после недолгой, но ожесточенной жестикуляции Вирлан все-таки сдался и неохотно рассказал кто же это такой генерал Италер:
   -Он служит мне. Вернее Тайному Совету, а поскольку ты в нашей компании не числишься, то никаких тебе военных секретов рассказывать я не собираюсь. Ограничусь следующим: он курирует группу боевых магов, расположенных в Диморе, а поскольку это самая благодатная на данный момент местность для тренировки, то Италер решил принять несколько дополнительных человек, способных пройти такую практику. В общем, типичный донабор учащихся, практикующийся уже ни один десяток лет. - Отмахнулся Вирлан.
   Я прожевала кусок, отправила его поближе познакомиться с желудком, вытерла губы салфеткой (я ведь все-таки леди, как-никак), опрокинула в себя полстакана воды и только потом ласково протянула:
   -Не делай из меня идиотку, братец. О каком таком донаборе просят выпучив глаза и с надписью на лбу: "караул, убивают, срочно дайте пушечного мяса"?
   Гримаса на лице родственника была явно состроена с расчетом демонстрации полного презрения к моим домыслам, а чтобы у меня не осталось сомнений, Риан даже соблаговолил в устной форме развеять столь нелепую идею:
   -Ни о каком пушечном мясе речи не идет. Италер опытный вояка и стратег, он ни за что не наберет в свою группу первогодок или отличников-теоретиков. У него еще ни разу ни один студент во время практики не окочурился.
   -А после оной?
   -А после оной, - передразнил меня Риан, - студенты могут делать что им вздумается, хоть в стельку напиваться, хоть на погостах прописываться.
   -И вы вроде как ни при чем. - Хмыкнула я максимально презрительно.
   -Велария, не делай из меня кровожадного монстра отправляющего безвинных деточек на верную погибель. Тот, кого Италер отберет, ручаюсь тебе, такого гшерцам устроит с перепугу, что ни один грамотный и умудренный опытом боевой маг даже близко сделать не сможет. Никто молодежь в первые ряды запихивать не будет, расставят в безопасных местах и пусть ребята излишек силы спустят. Ничего такого ужасного, что ты там себе понапридумывала.
   -Точно?
   -Абсолютно. - Кивнул головой Вирлан, утаскивая мою тарелку, на которой осталась еще добрая половина обеда.
   Я подождала пока братец начнет есть и уже тогда мирным тоном попросила:
   -Тогда отправь меня на пару дней с Италером. Раз уж там так безопасно.
   Риан моментально подавился, но, даже заходясь в кашле и не в силах говорить, он яростно выражал неприятие моей идеи. Что ж, оставалось только вздохнуть, стукнуть доходягу по спине чтоб не задохнулся и мысленно прикинуть: как бы так ненавязчиво попасться на глаза этому Италеру, да так, чтоб непременно оказаться в его группе?
   -Даже не думай! - Откашлявшись, выдавил Риан. - Делать тебе в Диморе решительно нечего!
   -Ну я бы так не сказала. - Мурлыкнула я.
   Братец прищурился и вдруг, гнусно хмыкнув, выдал:
   -Нечего, дражайшая моя. Щенка твоего дионского я в другое место отправлю. Сегодня же. - Мстительно добил меня Риан и, скрыв лицо, покинул комнату, тем самым позволив мне в волю проявить свое раздражение.
   Нужно было что-то делать, и, причем немедленно. Пусть проблема с настырным вампиром временно отпала, но надо же было выяснить, что это за Легион и в каких местах он обитает. Если Вирлан выполнит свою угрозу, а он, мерзавец, наверняка так и поступит, то шансов разобраться у меня станет меньше ровно в половину. Даже хуже - вряд ли я решусь обратиться с эти вопросом к Хэфео.
   Итак, мне нужен Италер. Вот только как к нему попасть? Не крушить же, в самом деле, академию в надежде, что вояка приметит мои способности. Хотя... наживка может быть и другой. Например... В голову как назло ничего не приходило. Так и не решив как поступить, я отправилась погулять по коридорам замка, уповая на еще одну встречу с демоном. Нужно же было на ком-то злость сорвать. Но сегодня у меня явно был не самый удачный день, потому что вместо симпатичного клыкастого зверя или просто бешеной собаки мне попалось нечто куда более кошмарное - Съена. Хрупкая блондинка стояла рядом с единственным выходом с галереи и гневливо хмурясь, сжимала в руке какую-то склянку. Взгляд, полный решимости был направлен точно вниз, где Вирлан временами благосклонно кивая, вслушивался в речь невысокого толстячка с неопрятными космами.
   Я могла бы уйти тем же самым путем, что и пришла, но почему-то не хотелось. Даже как-то внезапно появилось желание посмотреть что же задумала моя бывшая соседка. А та, печально вздохнув, поднесла флакончик к губам, трепетно поцеловала и, вынув пробку, перевернула его вверх дном. Из узкого горлышка с очевидным усилием выползло нечто желеобразное розового цвета и, содрогаясь, полетело вниз, целясь прямиком в голову Вирлану. Я затаила дыхание в ожидании взрыва, Съена нервно прикусила нижнюю губу и сжала дрожащие пальцы вокруг опустевшей стекляшки, казалось, само время остановилось. И вот, когда до головы Риана осталось каких-то несколько сантиметров, розовая субстанция вспыхнула гнилостно-зеленым цветом и, завоняв всю округу подгнившими розами, исчезла. Одновременно с этим блондинка закатила глаза и рухнула как подкошенная. Внизу несостоявшаяся жертва с собеседником, все так же мирно разговаривая, ушла из поля зрения, даже не заметив действия отражающего щита. Ну правильно, на Риане их столько, что он уже даже не замечает их возмущений, только полное исчезновение, а "подарок" влюбленной блондинки никак не навредил его защите.
   Кстати о подарках и дарителях - Съена все так же лежала пластом, всем своим видом просто умоляя об опрокинутой над ней вазе с водичкой. Увы, ваз в коридорах академии не держали, только большие кадки с цветами, но как бы плохо не выглядела несчастная, закапывать её все равно было еще рано.
   Подавив малодушное желание тихонько смыться, я медленно подошла к Съене и чуть было не рухнула от приторно-сладкого запаха окутавшего девушку. На духи это было не похоже, а вот на заклинание - вполне. Причем любовное и очень сильное. Видимо Съена, отчаявшись очаровать моего братца обычным методом обстрела пылкими взглядами и сладкими речами, решила действовать наверняка. И инструмент выбрала хороший, просто великолепно сделанный, такой у базарных торговок не купишь, тут если не к специальному магу, то к его первому помощнику обращаться нужно. И судя потому, что заклинание не смогло пробить ни одного из трех щитов Риана, Съена предпочла потратить меньше денег и больше понадеяться на судьбу. Но чем пристальнее я рассматривала следы магии во флаконе, тем увереннее становилась шальная мысль, что очарованная воздыхательница Вирлана сама создала розовое нечто. Потратив время и силы на изучение магических следов, я даже смогла предположить каким образом Риану удалось очаровать леди Лаор.
   Качество приворотного заклинания позволяло смело утверждать, что автор, то есть Съена Лаор, была наделена довольно редким талантом с помощью природной магии воздействовать на чувства других людей, вызывая у них симпатию и прочие положительные эмоции. Вполне закономерно, что выросшая в роскоши и всеобщем обожании красивая аристократка привыкла к восхищению. Можно представить каким ударом оказалось для неё поступление в Акарэю, где такого сиятельного и утонченного общества как при императорском дворе было днем с огнем не сыскать. Маловероятно чтобы Съена смогла смириться с отсутствием внимания. Да что там, она наверняка рассчитывала на признание своей исключительности. И поскольку наследница богатого рода всяко привыкла получать самое лучшее, то сразу нацелилась на самого, на её взгляд, перспективного поклонника. То есть на таинственного Главу Акарэи - Магистра Вирлана, не снимающего щитов даже в момент жесточайшего опьянения. Щитов не столько ограждающих, сколько отражающих и работающих настолько замечательно, что направленные Съеной приворотные чары не только не коснулись Риана, они в зеркальном виде, да еще и усиленные витающей вокруг "жертвы" магией, вернулись к отправителю. И, конечно же, сработали, не встретив никакого отпора. В общем, Съена глотнула собственного яда. И антидот принимать даже не собиралась просто не рассматривая собственную влюбленность как проблему.
   Глядя на Съену оставалось только пожалеть, что такой редкий дар достался именно надменной самовлюбленной особе. Ох, как бы мне сейчас пригодилось умение очаровывать со стопроцентной гарантией. Хм... а что, собственно мне мешает им воспользоваться? Я задумчиво смерила взглядом бездыханное тело на полу и позволила себе, коварно улыбаясь, потереть руки.
   Ведра воды оказалось достаточно, чтобы одной спящей красавицей стало меньше. Выслушав все гневные вопли, визги и прочий звуковой шум я дождалась тишины и предложила:
   -Хочешь, чтобы Глава был у твоих ног?
   Съена удивленно хлопнула ресницами и с подозрением спросила:
   -Тебе-то что?
   -Видишь ли, мне от тебя кое-что нужно. Конкретно говоря, я хочу, чтобы ты очаровала для меня кого-нибудь.
   -Вот еще. - Небрежно фыркнула Съена, вставая из лужи, натекшей после процесса её пробуждения. - Кто ты такая чтобы я на твои желания внимание обращала?
   -Я? Милая, я самая дорогая женщина для Главы. Он за меня убьет, уничтожит, удушит. - И ведь не соврала. Любого, кто попробует лишить Вирлана дополнительной силы, братец в порошок сотрет. Будь его воля, я бы сидела в комнате с мягкими стенами и ничем, кроме развития нашей связи не занималась. - Я знаю все его самые слабые места. - Ага, у него их целых два: непомерное любопытство и моя светлость.
   -Лжешь. - Надула губы блондинка. - Будь так, он бы тебя ни на шаг от себя не отпускал.
   -Он и не отпускает. А меня это так утомляет. Все эти подарки, украшения, шикарные апартаменты... он буквально задаривает меня цветами! - Упоенно преувеличивала я. Помнится, единственное растение, что я получила из рук Вирлана, было какой-то хищной лианой. Эту осклизлую гадость брат притащил по заказу дядюшки, и без малейшего зазрения совести спихнул мне, не дожидаясь встречи с Танием.
   -Тогда зачем тебе кто-то другой?
   Я печально вздохнула и смущенно выдавила:
   -Мне не хватает опасностей. Приключения моя страсть, а он так меня бережет, что я начинаю чувствовать себя хрустальной. Ну и еще меня раздражает его недостаток! - Недовольно закончила я.
   -Недостаток? Разве у Него могут быть недостатки?
   Подобное сомнение могло бы возникнуть только у очень влюбленного человека. Видимо Съена действительно талантлива, что мне только на руку.
   -О да! Это кошмарный, просто ужасный недостаток! Он без ума от светлых волос! И постоянно сравнивает меня с тобой...
   Все, дальше можно было ничего не говорить - лицо Съены осветилось неземным счастьем и мне даже стало немножечко совестно за вранье.
   -Да это действительно проблема. Нет, это даже полная безнадежность. - Прощебетала блондинка. - Ты ни в какое сравнение не идешь со мной. Да и как можно сравнивать ржавчину с золотом?
   Я что-то там говорила про совесть? Забудьте. Вспышки на Солнце, геомагнитные бури, травмы головы... все это очень странно на нас будущих Магистров действует. Мы начинаем совершать самые немыслимые вещи.
   -Действительно. - Ядовито прошипела я. Съена тона не заметила и позволила себе снисходительно вякнуть:
   -Не расстраивайся, кто-нибудь обязательно обратит на тебя внимание и с таким ужасным цветом волос. Возможно какой-нибудь полукровка, они не так разборчивы. - Не подозревая, насколько сейчас была близка к горбатости, косоглазию и заиканию блондинка продолжила: - Но здесь, в Акарэе тебе вряд ли стоит ожидать признания. Тебе нужно местечко попроще, где молодые люди не избалованы женской красотой. Например..., - Съена изобразила активное размышление.
   -Только не Димор. - Взмолилась я.
   -Нет-нет! Это как раз то, что нужно! - Тут же расплылась в улыбке коварная дрянь. - Конечно, это приличное графство и в обычное время у тебя не было бы ни единого шанса привлечь к себе внимание в подобном месте. Но сейчас там неспокойно и мужчины наверняка смиряться с твоей внешностью. Именно там ты сможешь найти приключений и сердечного друга. Да, дорогая моя, тебе нужен именно Димор! - Решительно закончила поливать меня грязью Съена.
   -Ну если ты так считаешь... - В моем голосе послышалось сомнение.
   -Доверься мне. - Прижав руку к сердцу и напустив на лицо участие, проникновенным тоном выдала блондинка.
   Доверюсь, а что делать? Ну, так и она моему совету как миленькая последует. А если нет - я её сама голыми руками придушу. Благодетельница, мать её....
   -Что ж, в таком случае я даже знаю как ты мне можешь помочь.
   -О, только не жди, что я очарую кого-нибудь, кто сможет сотворить портал до Димора. Боюсь, с такой внешностью как у тебя даже я бессильна. Но мож...
   -Генерала Италера сможешь? - Не выдержав, рыкнула я.
   -Италера? - Переспросила Съена. - Пожалуй да. - Уверенно кивнула она. - Пойдем. Он еще, должно быть, не уехал.
   -А он был здесь? - У меня появились некоторые сомнения относительно настроя блондинки. С неё станется подсунуть мне вместо генерала какого-нибудь левого телепортиста. Впрочем, не худший вариант. Главное портал пережить, а там в любой дыре всяко лучше будет чем здесь, под боком у Вирлана.
   -Да. Тебе повезло. Кузен сегодня лично прибыл, у него тут какие-то дела.
   -Вы что, родственники? - Ужаснулась я. Если так, представляю чего может такой генерал накомандовать.
   -Дальние. - Презрительно сморщилась уверенно шагающая Съена. - У нас с ним нет ничего общего.
   Слава тебе Высшая Справедливость! Жить стало не так страшно.
   Долго идти не пришлось, всего лишь до гостевых комнат, находящихся совсем рядом с парадным выходом. Резко затормозив перед невзрачной дверью, подсыхающая блондинка нацепила на очаровательное лицо не менее очаровательную улыбку и милым голосом произнесла:
   -Мы на месте, я внимательно тебя слушаю.
   -А я внимательно жду, когда ты начнешь действовать. - Медовым тоном протянула я, и, чтобы у мерзавки не осталось лишнего времени на разговоры, деликатно постучала ногой в дверь.
   Съена недовольно поджала губы и, не дожидаясь ответа, вошла в комнату. Судя по скорости закрывания двери - приглашать меня следом не собирались. Можно подумать, что мне оно, это предложение, было нужно.
   Генерал Италер выглядел вполне мирно, развалившись на диване со стаканом какой-то зеленоватой бурды в одной руке, куриным крылом в другой и опустив ноги в таз с водой от которого поднимался травяной аромат. Коротко обрезанные светлые волосы топорщились влажными прядями, на загорелом лице с породистыми чертами имелось два глубоких шрама и трехдневная щетина, светло-серые глаза с расслабленным недовольством изучали нас. Выглядел генерал лет на сорок с гаком.
   -Кузен. - Ласково поприветствовала Съена родственника.
   -Кузина. - Хрипловатым басом ответил Италер. - Зачем притащилась?
   Вот. Сразу видно военного, никаких там лишних комплиментов и слов вообще. Четкий деловой подход к посетителям, просто замечательный родственник для Съены. На мой взгляд.
   -Как грубо. - Обиженно надула губы блондинка, напуская во взгляд обиды. В воздухе отчетливо запахло карамелью. - Разве ты не рад меня видеть?
   -Не велика радость, прямо скажем. - Хмыкнул генерал, напрочь игнорируя чары.
   -Как ты можешь быть со мной таким грубым? Ты расстраиваешь меня. - Обиды в голосе все прибавлялось, запах становился все слаще. - Но я, конечно же, прощу тебя. - Снисходительно улыбнулась Съена. - Ведь доброта...
   Дослушивать Италер не стал. Он отхлебнул из стакана, отставил его в сторону и, впиваясь зубами в куриную конечность, вытащил освободившейся рукой из-за ворота кожаный шнурок с невзрачным серым камнем на простой серебряной скобе.
   Блондинка неуверенно хлопнула ресницами и на пробу произнесла:
   -Очаровательная безделушка. Хоть и непретенциозная.
   -Зато полезная. - Вздохнула я. - Камень Разочарований. Оберег против приворотных чар. - Нда, что называется, повезло. Вот кому б другому такую удачу.
   Генерал, продолжая активно двигать челюстями, кивнул и засунул амулет обратно под рубашку. Проглотил, с невозмутимой привычностью к священному ужасу кузины поковырял обломанной костью между зубов и лениво махнул рукой:
   -Катись отсюда. На меня твои фокусы больше не действуют.
   Съена от такой наглости опешила и с непривычки даже не нашлась что сказать. Только рот открывала и жадно хватала воздух, силясь выдавить хоть одно не вульгарное ругательство:
   -Да ты... ты...
   -Хам. - Подсказала я.
   -Хам! - Послушно повторила Съена. Произнесла она это короткое слово таким тоном, что будь на месте генерала кто другой, вполне вероятно, что пошел бы топиться, не выдержав шквала презрения.
   Ну а Италер цыкнул зубом и спокойно кивнул, подтверждая, что да, ему это определение не чуждо. Настоящий вояка.
   -Иди отсюда, немочь бледная. И папаше передай чтоб в мои дела нос не совал.- Вполне благодушно пробасил генерал, хлюпая водой в тазике. - Подруга пусть останется.
   -Меня можно было и не оскорблять. - Пожала я плечами, когда за разъяренной Съеной захлопнулась дверь.
   -В амулетах разбираешься? - Без особого интереса осведомился генерал.
   -Есть чуток.
   -Разрушать можешь?
   -Это даже ваша кузина может. - Сморщилась я. - Могу сломать чары или силу вытянуть.
   -Вытянуть, говоришь? Интересно... Что еще можешь? - Отстраненно поинтересовался Италер, тоскливо поглядывая в пустой кувшин у камина.
   -Разное. - Я бросила взгляд на воду в тазу, от неё снова повалил пар.
   Мужчина довольно вздохнул травяной аромат и, прикрыв от удовольствия глаза, поинтересовался:
   -Стихийница?
   -Можно и так сказать. - Действительно можно. Стихии мне поддаются не все так же охотно как огненная, но на вполне приличном уровне.
   -Жаль, стихийники мне не нужны. Толку от вас не много. - Буркнул Италер, блаженствуя в клубах ароматного пара.
   -Жаль. - Кивнула я.
   Вода в тазе покрылась льдом, какой-то артефакт, спрятанный под кучей наваленной одежды, издал тоскливый вой и, похоже, приказал долго жить. Н-да, давненько мои эмоции таким вот образом себя не проявляли, обычно я куда как сдержаннее.
   Италер смерил задумчивым взглядом закованные в лед ноги, тлеющую кучку, присвистнул, и вяло произнес:
   -А имущество придется починить.
   -Глава Тайного Совета оплатит. - Отмахнулась я. - Только не забудьте к списку добровольцев счет приложить.
   -Всенепременно. - Протянул Италер, освобождая ноги. - Чего тебе надо-то?
   -Хочу служить на благо родине. - Уже мало надеясь на результат, вздохнула я.
   -Служи. - Милостиво разрешил генерал. - Выходи замуж, рожай детей. От меня-то чего тебе надо?
   -Хочу служить родине в Диморе, истребляя нечисть гшерскую. - Кажется в этот момент я все-таки тоскливо скривилась, но, благодарение Небу, генерал на меня не смотрел.
   Италер устремил смиренный взор к потолку, поскреб обстриженные лохмы и уточнил:
   -Совершеннолетняя?
   -Естественно нет. - Фыркнула я. - Неужели сразу незаметно?
   Генерал "шутку" оценил - скривился в улыбке и зачем-то в карман полез. На его ладони качнулся прозрачный стеклянный шар, который тут же полетел в меня. Подхватив предмет непонятного назначения, я заинтересованно подбросила его на ладони. Тяжелый, холодный, гладкий, внутри трещина. Безделица, а раньше был каким-то артефактом.
   -Сможешь силой заполнить, подкину до Димора. Неделю на меня поработаешь, потом можешь делать что хочешь.
   -Он сломанный. - Махнула я зажатым в ладони шаром.
   -Чини, раз сломала. - Равнодушно кивнул Италер, натягивая сапоги.
   -Что это хоть было-то?
   -Я в устройстве ваших чародейских игрушек не разбираюсь. - Генерал медленно встал и, подойдя ко мне, бросил холодный взгляд на бесполезную теперь вещицу.
   Да, зря я погорячилась. Хотя, судя по потемневшей трещине, издох артефакт вовсе не из-за меня. Наполнить его магией было теперь невозможно, а вот нашпиговать каким-нибудь мусором вроде осколков и незавершенных чар вполне вероятно. Подобного барахла у меня не было, зато на Италере - полным полно. После моего всплеска неконтролируемой силы большинство чар на генерале исказилось, утратив целостность и полезность. Собрать их было не так-то просто, но, промучившись какое-то время, я смогла таки достаточно наполнить шар и заставить его переливаться тусклым светом.
   -Пойдет? - Стекляшка полетела обратно в генерала.
   -Вполне. - Буркнул тот. - Собирай манатки, через час на Северной Игле будет портал. Опоздаешь - ждать никто не будет.
   -И все? - Опешила я.
   -Тебе на столе сплясать? Или торжественную грамоту вручить?
   -Себе оставьте. Что, не нужно ни у кого разрешения просить?
   -Ты здесь явно не учишься, значит, Главе на тебя чхать. Кто мне еще должен разрешить взять с собой добровольно настроенного вольного? - Начал злиться Италер.
   Быстро, пока генерал не передумал, мурлыкнура: "Никто" и выскочила за дверь. Небо, как же все оказалось просто! Никакой нервотрепки, всего-то и нужно было, что выразить желание прогуляться к Гшеру. Мое радужное настроение не омрачила даже дующаяся Съена, поджидавшая меня у входа в бывшие комнаты Вирлана.
   -Я свою часть уговора выполнила, тебя с Италером свела. - Нахально заявила она. - Твоя очередь. Говори как Его покорить?
   Мне было так весело от предстоящего посещения Димора, что я даже не стала спорить с наглой мерзавкой. Сосредоточившись и прошептав заклинание переноса, я протянула удивленной Съене крепкий дрын еще секунду назад подпирающий старую вишню в саду Тания.
   -Что это? - Блондинка с непониманием смотрела на тяжелую деревяшку, которую ей только что впихнули в руки.
   -Волшебная палочка. - Радостно пояснила я, отпирая замок. - Подкараулишь предмет обожания, двинешь по темечку и все - Глава у твоих ног, как я и обещала.
   Смотреть на реакцию Съены времени не было, еще предстояло собрать вещи и чем-то занять Вирлана до позднего вечера, чтоб он и думать не смел ко мне соваться.
   Что-то с миром стало не то - час пролетел однозначно быстрее, чем положено. Я только-только успела напихать в сумку различного полезного барахла и перепортить все известные мне чары в комнатах Главы, как оказалось, что отведенное мне время истекает через три минуты. Запыхавшись как беговая лошадь-пенсионерка, я все-таки успела заползти на продуваемую всеми ветрами площадку башни и рухнуть под ноги Италеру. Генерал флегматично пускал удушливый сизый дым из трубки черного дерева и смотрел вниз. С высоты Северной Иглы, одной из древних смотровых башен Академии, копошащиеся внизу, под дождем, добровольцы были как стайки шустрых тараканов. Судя по интенсивности копошения - не я одна задерживалась.
   -Жалкое зрелище. - Протянул Италер.
   -Тогда зачем они вам? - Прохрипела я, поднимаясь на трясущиеся ноги. Ветер игриво пнул меня в спину припечатывая к невысокому, в общем-то, ограждению, за которым не было ничего, кроме нескольких минут полета и неаккуратного пятна на мостовой в перспективе. Ну еще на границе чар, защищающих от непрекращающегося ливня искрились мелкие брызги заботливо подхватываемые потоками воздуха.
   -Уж точно не для ублажения взгляда. - Выпустил струю дыма генерал.
   Спустя несколько минут молчаливого ожидания на площадку стали заползать задыхающиеся студенты-люди. Полукровки и прочие представители смешанных рас шли легко, лишний раз демонстрируя свое физическое превосходство. А ведь я тоже не должна была загибаться после подъема на башню, кровь матери-дионки и темноэльфийские корни в целом давали мне преимущество. В теории. На практике я была такой же слабой как обычный среднестатистический человек. Но Вирлан же обладал выносливостью, да и был явно сильнее обычных людей. Тогда почему мне подобного счастья не досталось? Не порядок!... Или Вирлан был все-таки прав, утверждая, что причисляя себя к расе людей я сама себя ослабляю? Неприятность-то какая.
   Пока я занималась самокопанием, Италер успел построить разношерстную компанию в два ряда и раздать первые инструкции на тему: "по кустам не разбредаться, трупы потом никто собирать не будет". В общем, приободрил.
   Знакомых среди прочих добровольцев у меня не было, да и в общие ряды генерал меня не запихивал, так что держалась я особняком и в целях безопасности старалась лишний раз вояке на глаза не попадаться. А то мало ли - присмотрится, подумает и прикинет: нужна ли ему мелкая девчонка-стихийница среди компании парней, заканчивающих свое обучение и уже явно имеющих какой-никакой, а опыт.
   Окинув взглядом компанию предоставленных ему студентов, Италер презрительно пыхнул трубкой и без особого интереса осведомился:
   -В Гшере кто-нибудь бывал?
   Ответом ему стало молчание, нарушенное неуверенным голосом водника-человека:
   -Господин Генерал, а мы отправляемся в Гшер?
   -Нет. - Хмыкнул Италер. По рядам пронесся дружный вздох облегчения. - Это Гшер отправляется к нам. - Уничтожил зарождавшуюся радость генерал. - Кто-нибудь из вас сталкивался с гшерцами?
   Парни замялись, некоторые бросили взгляд на темноэльфийского полукровку с коротко обрезанными волосами. Тот под натиском внимания недовольно буркнул:
   -Я. Практику в Моргантаре проходил. Странные твари - вроде разумные, а действуют как звери.
   -Именно. - Кивнул Италер. - Гшерцы больше похожи на зверей. Нападают всегда стаей, пленных не берут, что такое этика войны в принципе не знают..., в прочем, вам с ними в ближнем бою не сталкиваться, так что это лишняя информация. Ваша задача заключается в следующем: колдовать так, чтоб ни одного сформированного заклинания. Чем запутанней будет ваше чародейство, тем больше будет от вас толку. Вопросы есть?
   -Есть. - Подал голос щуплый парнишка с нехорошим таким метающимся взглядом светлых глаз и нашивками младшего курса некромантии на рукаве потрепанной мантии. - Что такое Гшер?
   Италер смерил изучающим взглядом вопрошающего и, сплюнув за парапет, произнес:
   -Свободен. Еще неосведомленные есть?
   Я сочла за лучшее промолчать - на месте разберусь.
   -Я знаю, что еще пол века назад Гшер был тюрьмой для лишенных магии. - Снова подал голос юный некромант. - Я спрашиваю что такое Гшер сейчас. Это больше не тюрьма, ходят слухи, что гшерцы захватили прилегающие мелкие провинции и теперь заявляют о себе как о стране....
   -Хватит разговоров. - Скривился Италер. - Лишний треп вам ничего не даст, только время зря теряем. Кто...
   Что там говорил генерал я слушать не стала. Меня начинало слегка трясти от волнения и, хотя причин для этого не было, я стала внимательно смотреть по сторонам.
   Генерал закончил выговаривать особо любопытным, на свободном месте засиял неровным светом портал на фоне темнеющего вечернего неба показавшийся мне оскаленной пастью, парни, не особо торопясь, похватали свои пожитки. Причин для тревоги не было, и я не могла понять своего взвинченного состояния, пока не додумалась глянуть вниз. Там окружив себя куполом от дождя стоял секретарь Вирлана и как-то слишком уж внимательно всматривался вверх. Слишком поздно я вспомнила про остроту эльфийского зрения - Ирольталь явно не только успел заметить меня, но и еще детально рассмотреть досаду на моем лице. Иначе с чего бы это вдруг он так стремительно метнулся к лестнице?
   До явления Ирольталя и, соответственно, крушения всех планов относительно побега оставались считанные минуты. До крови прикусив губу я застыла в поисках выхода и, увидев еще неокончательно утвердившийся портал, решительно кивнула. Кто-то сдавленно охнул получив локтем под ребро, кто-то не удержался на ногах и рухнул на пятую точку, будучи отброшенным моей неконтролируемой в этот момент силой. Кажется, я даже оттоптала ногу генералу, но его реакции на нахальное поведение уже не увидела - прикрыв глаза от слепящего света портала и втянув на всякий пожарный голову в плечи, я провалилась в пустоту пространственного перехода.
   Приземлившись в высокую траву, я на карачках заползла в заросли погуще и затаилась в ожидании преследователей. Из искрящей и конвульсивной дрожащей рамки портала никто не успел выйти, с громким треском, спустя всего пару секунд после моего появления, пространственное окно захлопнулось. Вполне типичное поведение для подобных чар при моем к ним непосредственном приближении.
   Поскольку преследование временно откладывалось можно было поразмыслить над такой важной проблемой как мои сомнении в том, что попала я именно в Димор. Окружающее пространство, представленное зарослями густого кустарника, влажно чавкающей болотистой почвы под ногами и зудящим комарьем никаких гарантий не давали. В Диморе я никогда не была, да и окрестности Акарэи знала плохо, проще говоря, вполне могло оказаться, что пределов академии я не покидала. Хотя нет - почва под ногами была сырой, но на одну большую лужу не тянула, да и кустарник излишками влаги похвастаться не мог. По всему выходило, что дождь здесь закончился как минимум полдня назад, а когда я пробивалась к порталу над куполом все так же шуршал ливень. Итак, я не в Акарэе и это прекрасно, но для полного счастья не хватает указателя с надписью "Лагерь боевых магов тут".
   Кусты алчно вцеплялись шипами в одежду словно фанаты в кумира, но я упрямо прорывалась вперед оставляя позади куски материи и стихающее эхо гневного рычания. Особенно колючая ветка, освобожденная движением моей ноги, пружинисто распрямилась радостно встречаясь с итак исцарапанной спиной. Подпрыгнув на добрых пятьдесят сантиметров я с воплем вылетела из проклятущих зарослей и тут же поскользнулась на глинистой земле крутым изгибом уходившей в темную низину. Ноги поехали вперед и вниз, голова мотнулась назад и только руки взлетели в верх, в попытке удержать относительную устойчивость. Результатом всех телодвижений стало сползание по липкой влажной земле и довольно-таки мягкое приземление в лужу на дороге, наличествующую под холмом, на который я так удачно десантировалась, удирая от Ирольталя.
   Некогда укатанная, а сейчас раскисшая лента дороги кое-где поросла чахлой травой и взбугрилась вросшими в грязь камнями. Одним боком пешеходный путь боязливо прижимался к покатому склону словно боясь сползти в болото алчно мерцающее оконцами бочагов из которых, казалось, сейчас что-нибудь вылезет. В окружающей тишине раздалось еле слышное бульканье, где-то внизу, у кромки топей, в вязкую трясину посыпались мелкие камни, зашуршала земля и под тусклым светом восходящей луны. Тонкие и длинные, влажно блестящие зеленовато-бурые пальцы мелко подрагивая, впились в глину дороги. Вслед за верхними конечностями показалось бугристое тело с округленной головой украшенной осклизлыми листьями болотных растений. Кикимора заинтересованно прищурила темные поблескивающие глазки и облизнула тонкие зеленые губы черным языком.
   Голодная. Оно и понятно, судя по состоянию дороги в эти края давно не захаживают гости, а без них местной нечисти живется отнюдь не сытно. Причем настолько, что одурманенные голодом твари рискуют по одиночке вылазить на человеческие тропы. А нет, вон еще двое: падальщик болотный и жморг ядовитый. Последний относился к вымирающему виду особо опасной нечисти и, судя по движениям тела, окончательно вымирать не хотел. Ну да кто его спрашивать будет?
   Пламя радостно взревело над ладонями, разгоняя темень, и бодро потекло по влажной земле светящимися змеями. Жалобно застонала кикимора опаленным комом сваливаясь обратно в болото, мерзко запах и заметался вспыхнувший жморг и только падальщик отпрыгнул за круг света не получив серьезных повреждений. Огненная Гидра, предназначавшаяся ему, вздыбилась голубыми искрами и истаяла, впитавшись в землю. Видимо сразу три таких сильных заклинания для меня было слишком, но раз уж двое конкурентов удачливой нечисти больше не отвлекают, можно и сосредоточиться. Тем более, что голодная тварь, не получившая достойного ответа, возвращалась. Ей на встречу поползло еще одно заклинание, напитанное силой и лишенное ошибок плетения. Оставалось только посмотреть на... на то, как плод трудов моих взорвется фейерверком и подпалит мою и без того пострадавшую куртку.
   Пока я спешно стягивала пылающую одежку, падальщик оказался совсем близко и только получив по оскаленной морде ногой, откатился на пару метров прочь. Пущенная ему вослед ледяная стрела рассыпалась острой крошкой оцарапав мне лицо и всколыхнув сомнения относительно моей компетентности как стихийника. Настырная тварь на обдумывание времени не дала и, если бы не Когти, оборвавшие её голодное существование, могла окончательно испортить мне день. Глядя на конвульсивно дергающееся тело, я думала: куда же меня занесло и в какую сторону идти? Существ, способных указать дорогу к относительно мирному человечеству не наблюдалось, даже нечисть испуганно поблескивала глазами не решаясь выползти на тракт.
   С болота подул ветер, подгоняя к моему носу непередаваемое амбре из ароматов застоявшейся воды, разлагающейся органики, природных газов и чего-то еще до тошноты приторно-сладкого. Этот самый незнакомый запах плотным комком встал в носоглотке, обручем сжал грудную клетку и заставил сердце слегка сбиться с такта. Из глаз потекли слезы и совсем не к месту вспомнились порождения. В один миг Ирольталь вкупе с Магистром Вирланом стали вполне приятной и желанной компанией. Движение удушающей волны остановилось также внезапно как и началось, оставив после себя лишь размытые очертания окружающей действительности. Утерев выступившие на глазах слезы, я решительно шмыгнула носом и бодрым шагом, в перспективе переходящим на бег, дунула в противоположную источнику запаха сторону.
   Бег по пересеченной местности то еще удовольствие, а уж когда ноги разъезжаются на глинистой почве, то и вовсе можно голову сломить. Мне повезло, я не свернул шею, не вывихнула ногу и даже не растянула её. Я просто, следуя повороту дороги, свернула за скалу, поскользнулась, и рухнул вниз, на немалой скорости пересчитав пятой точкой выступающие корни деревьев, близко познакомившись с местной фауной и приземлившись в неглубокое такое озерцо, возле которого расположилась банда наемников. Связанные руки-ноги и мешок на голове в качестве дополнения я рассматривала как самую настоящую удачу. Плен это мелочи, право слово. Такие суровые ребята как наемники Коста могли убить, даже не разобравшись, а так меня всего лишь бросили на телегу в компанию к свернутым шатрам, запасным седлам, одеялам, посуде и прочей ерунде. Вполне благополучное завершение дня.
   Хорошенько прополоскавшись пока бравые вояки вылавливали сопротивляющуюся меня из водоема, я избавилась почти ото всей грязи, заклинание подсушило одежду, а мешок на голове был достаточно неплотным, чтобы не опасаться удушения. Лежанка получилась тоже ничего, так что я была вполне довольно жизнью, пока глава гильдии наемников не возжелал посмотреть кого же его ребята словили на привале. Я не то чтобы не обрадовалась знакомству, просто выныривать из сна не хотелось. Но пришлось.
   Коста стянул мешок и изучающе вперился в мое лицо взглядом. Я ответила тем же, осознала увиденное, икнула и сделала попытку изобразить обморок. Общаться с давним знакомым, которому проиграла кучу денег, не тянуло.
   Мы познакомились в Монетном Дворе - закрытом игорном доме Горды, куда меня отправил Ювентаний с поручением к хозяину заведения. Мне было пятнадцать, и я была безумно самоуверенна. Костайту Миэре, чистокровному светлому эльфу в тот день исполнилось сто тридцать шесть и он был безумно, просто в дребезги пьян. Настолько, что готов был сесть за игорный стол с мелкой нахалкой, считавшей себя самой умной. Я мухлевала, он - тем более. Я магией таскала деньги из его кошеля, он - радостно сгребал выигрыш. Я проиграла в пух и прах, он, со свойственной светлым эльфам дотошностью заставил поставить подпись на долговой расписке. Я представилась дочерью хозяина заведения, он умолчал о своем статусе. В результате: одним игорным домом Горды стало меньше, глава гильдии вольных снискал славу неуравновешенного агрессивного идиота, а я получила по шее от Тания за невыполненное задание.
   С тех пор мы не встречались, но весь город знал, что Коста поклялся придушить "дочку" владельца Монетного Двора - согласитесь, не самая приятная новость в свете состоявшейся-таки встречи. Это, да и общеизвестный факт об агрессивности эльфов Дня как-то подпортило мне настроение.
   -Ну и что это за чучело? - С презрением глядя на мои темные волосы, протянул Костайт. Как и любой чистокровный эльф, он на дух не переносил тех, в ком могла течь хоть капля крови дионов или темных эльфов.
   -На себя посмотри, моль бледная. - Обиделась я.
   Костайт щелкнул зубами и нехорошо прищурился:
   -Хамоватая дрянь попалась. И что ты, мелкая погань, делала на дороге ведущей из Гшера?
   Ой, так это меня к Гшеру занесло? Нет, однозначно гиблое место. Как вовремя местная нечисть турнула меня оттуда.
   -Гуляла? - Предположила я, радуясь, что отделалась легким испугом от посещения самого неблагополучного места империи.
   -Допустим. И с какой целью ты шлялась рядом со стоянкой наемников? Шпионкам Гшера платят так мало, что они зарабатывают на жалкое существование, предлагая себя кому угодно? - Осклабился в противной улыбочке эльф, окидывая меня презрительно-насмешливым взглядом.
   Ну о том, что Костайт Миэре обладает мерзейшим характером я знала, но что он еще и такой гнусный хам как-то не думала.
   -Пасть прикрой, очаровашка. - Прорычала я. - А то все местные комары уже передохли. На тебя, - продолжала я, - даже распоследняя кикимора не позарится, позорище ушастое. Хам кривоногий, быдло деревенское. - Ну а чтобы Коста совсем проникся моим к нему неуважением, я еще и пнула его ногами в живот. Особого неудобства не доставила, но зато ботинки о его мундир вытерла. Неразумно, конечно, но очень уж мне хотелось на ком-то сорваться.
   Из телеги меня, понятное дело, вытащили. Руки-ноги тоже развязали, что меня безмерно удивило. По идее такое хамло как Костайт должен был меня запинать, но нет, церемониальный бзик сработал. Эльфу, видите ли, поединка за честь возжелалось.
   К моим ногам кинули покореженный двуручник. Я полюбовалась на рыжую ржавчину, зазубренные края, обломанную крестовину, пнула железку, отбила ногу, но так и не сдвинула оружие с места.
   -Смешно. - Кивнула я. - Ребят, может, посмеемся и разойдемся в разные стороны? Пока не поздно, а?
   Костайт, крутанув мечом восьмерку, гнусно протянул:
   -Что, падаль, уже сдаешься? Твои хозяева в Гшере обучили тебя только постельным битвам?
   И вот тут я подумала: а зачем мне тянуть резину? Соваться к эльфу с колюще-режущим оружием на расстояние удара для меня чистой воды идиотизм. Этот заколет в порыве аффекта, вон как глазами сверкает, как еще не плюется и не дергается в нервном тике? Да и компания из девяти наемников вряд ли будет молча смотреть как дырявят командира. Остается магия. Они считают меня гшеркой? Иногда заблуждения необходимо рассеивать жесткими мерами.
   Я улыбнулась, размяла пальцы, шею и присев рядом с двуручником набрала в горсть влажной земли. Песок подошел бы лучше, но за неимением оного сгодится и это. Чему меня там Таний учил? Пора вспоминать, Велария, амнезия это, конечно, звучит романтично, но совершенно неудобно в реальной жизни.
   Тихим мурлыканьем себе под нос произнесла первые строчки старого как дядя заклинания:
  
   Слуги земные, спящие в мире,
   Корни деревьев, сырая трава.
   Маг призывает, сердцем сгорая.
   Живо сплетайтесь, зло не тая.
  
   Зашевелились кусты живыми змеями сплетаясь в гибкое тело, зашелестела трава и жадно потянулась к ногам еще ни о чем не подозревающих наемников.
   Пальцы сжали каменный осколок, прикоснулись к острым граням и в памяти всплыла вторая часть:
  
   Кости зверей, зубы-осколки,
   Камни острее лезвия сна.
   Маг заклинает, сердцем рыдая.
   Шанс отомстить дарую вам я.
  
   Испуганные лошади, оглашая окрестности жалобным ржанием, заметались на месте, когда по дороге между их копыт покатились выбеленные временем кости вперемешку с камнями. Животные некромантию не любят, даже такую слабую как эта.
   Отряхнув руки я распрямилась, окинула взглядом потерявшую ко мне всяческий интерес компанию и припомнила завершающую треть:
  
   Големы встаньте! Зов ощутите.
   Ярость слепую дарите врагу.
   Станете вы разящей защитой,
   Силой природы вас напою.
  
   На мой взгляд, последняя часть была лишней - големы и так прекрасно справлялись с задачей. Жаль только заклинание действует недолго, потому как изначально слабое. Ну а что еще ожидать от одного из первых среди некромантии? Это только в старинных фолиантах чудаки-историки пишут, что магия пару тысяч лет назад сильнее была. А может и была, только инструменты корявые создавались - вон из каменного голема уже кости выпадают, а зелененький местами высох. Эх, видел бы это позорище Таний - утопился бы со стыда. Данное заклинание он мне на ночь вместо колыбельной напевал и явно не думал, что из всего арсенала знаний я выберу именно эту безделицу.
   Какими бы корявым заклинание не было, но оно действовало вполне эффективно - ряды бравых наемников, не ожидавших от "гшерки" применения магии значительно поредели. Без ветвистых объятий осталось меньше половины. Я сокрушенно вздохнула глядя на то, как наемники слаженно добивают несчастных големов и наслала сонные чары на всех сразу. Метод подлый и бесчестный, зато действенный. Жаль только недостатков много имеет.
   Костайт проснулся после третьего пинка и, конечно же, попытался освободиться. С благосклонной улыбкой созерцая его потуги, я присела на телегу и стала ждать, пока светлый эльф прекратит ерзать и грязно материться.
   -Позор, Коста, ой какой позор. - Вздохнула я, когда эльф посмотрел на меня злющим, но вполне осознанным взглядом. - Не отличить мага от гшерца. Ну и кто ты после этого?
   -Чего тебе надо? - Рыкнул эльф.
   -Мира во всем мире. - Пожала я плечами. - Социального равенства и свободы слова.
   -Чего? - Ошалел Костайт.
   -Куда путь держишь, спрашиваю. - Хихикнула я. - И не думай отмолчаться. С Магией Разума я знакома, но тебе становиться моим подопытным кроликом не советую. По старой дружбе.
   Костайт Миэре последнюю фразу явно не понял, чему я только порадовалась.
   -Да пошла ты. - Вяло огрызнулся пленный. - Нашла идиота.
   -Нашла. - Согласилась я, с тоскливым вздохом слезая с телеги и устраиваясь рядом с эльфом. - Еще не идиота, но вот сейчас попробую прочитать твои мысли и ты, вполне вероятно, начнешь пускать слюни и проситься к мамочке. У меня преступно мало практики. - Доверчиво поделилась я с побледневшим эльфом. - Собственно, я чистой воды теоретик. Но ведь надо когда-то практиковаться, правда, зайчик?
   От протянутых рук эльф вжался в землю как от раскаленного железа. Оно и понятно - попасться неопытному магу разума желали самым злейшим врагам.
   Коста сам себе был не враг, поэтому хватило одного проклятия мигрени, чтобы эльф во весь голос заявил, что не хочет становиться пускающим слюни идиотом. Перемежая ругательства вполне приемлемыми в не слишком приличном обществе словами, эльф Дня заявил, что направляются они в Димор за определенную сумму служить верой и правдой тамошнему графу. Гарантию верности еще не выплатили, так что Миэре пожелал мне подавиться этой ерундой и пойти утопиться в ближайшем болоте. В очередной раз хаманул, в общем.
   -Прекрасно. - Коста передернуло от моей улыбки. - Я еду с вами.
   Судя по лицу: Костайт радости от моего заявления не испытал.
   -Не думаю. - Проворчал Коста, затаскивая последнего наемника в телегу. Ради этих действий пришлось даже развязать его.
   -Тебе и не надо. - Отмахнулась я, полируя Когти. - Шевелись давай, не на казнь едешь. Тебе за мою доставку в Димор еще спасибо скажут.
   -Сильно сомневаюсь. - Буркнул эльф, посматривая в сторону порушенных големов.
   Димор оказался действительно слишком близко к Гшеру. Еще не погасли звезды как мы уже подъезжали к огромному полю, за которым в леске, по словам огрызающегося Коста, и располагался лагерь. Никаких особых признаков военных действий я не заметила, разве что только зеленый ковер травы местами чернел вывороченной землей. Возможно, когда наступит утро я и увижу развалины какой-нибудь деревеньки, осталось подождать-то всего пару часов.
   Навстречу нам никто не выбегал, что даже слегка настораживало.
   -А что, никакого контрольно-пропускного пункта нет? - Спросила я у зевающего Костайта.
   -Хреновая ты магичка. - Протянул он. - Мы уже минут десять как внешний круг магического заслона проехали.
   -Может я и хреновая магичка, но тебя, зайчик, и твоих пушистых кроликов уложила в одиночку. - Миэре недовольно скривился, но промолчал. - Нет здесь никакого заслона. Здесь вообще ни одного целого заклинания нет, одни обломки. - Проворчала я.
   Действительно, чем ближе к лесу мы подъезжали тем больше пространство пестрело обломками и обрывками чар. С ощутимым трудом можно было идентифицировать в этой мешанине следы ловушек и оборонительных заклинаний. На какой-то момент мне показалось, что я нахожусь внутри зеркальной комнаты наполненной цветными осколками. Чувства заметались, все вокруг закрутилось, перевернулось вверх дном, заполнило теряющееся в мельтешении цветов и запахов сознание и увлекло за грань осознанного восприятия.
   Прошедшие события сливались в одну изломанную линию, люди, нет, твари с людским обличьем шествовали сквозь рушащиеся заклинания. Маги, держащие щиты сходили с ума от невыносимой боли уничтоженных чар, их разум сгорал в пламени магии. Воины падали один за другим, сраженные стрелами. Зачарованные куртки потеряли все свои защитные свойства и были бесполезнее обычных тряпок, артефактные мечи плавились, не в силах справится с ломающейся силой. Весь этот хаос был пропитан приторно-сладким ароматом, и чей-то голос еле слышно, не громче мыслей шептал: "ненависть". Она и только она не изменила своего облика.
   Теряясь в переплетении образов больше похожих на галлюцинации, я чувствовала, что тону. Захлебываюсь чужими криками ярости, боли и удивления, задыхаюсь от невозможности вырваться в осознанную реальность...
   Тихий шепот возле уха, в тот момент, когда казалось все потеряно, вытолкнул меня из кошмара:
   -Привет.
   Одно короткое слово и чернильная тьма взгляда перед глазами.
   -Привет. - Улыбнулась я. - Ты даже не представляешь как ты вовремя.
   Не знаю кто кого первым притянул в объятие, но с телеги мы с Лексом упали вместе. Запахло землей и озоном, ночь стала светлей, а кто-то ошарашено произнес:
   -Ого. Ты это видел?
   Высокий парень изумленно пялился на нас, но обращался к стоящему рядом темноэльфийскому полукровке.
   -Магия. - Выдохнул потомок ушастых. - Без изъянов.
   -Иди наемников веди. - Буркнул Лекс, крепче сжимая мою талию.
   -Чего они? - Сказать что-нибудь более сложное я была не в состоянии. После погружения в изуродованный неведомой силой магический фон находится рядом с дионом было равносильно глотку чистого воздуха под водой. Ясность мышления, наступившая внезапно, выбивала из колеи ничуть не хуже местной атмосферы.
   -Забудь. Ребята никогда не видели встречи Магистра с Проводником. - Произнес Лекс, утыкаясь холодным носом мне в шею.
   Я поежилась и прижалась лбом к привычно-лохматой макушке. Хорошо-то как. Ощущение правильности происходящего не спешило исчезать. Призрачный свет, окружавший нас плотным коконом, стал ярче - надломленная магия медленно приобретала свое естественное состояние.
   -А я тебя ждала. - Шепнула я, в пахнущие дымом волосы. - Ты же обещал вытащить меня из Акарэи.
   -Не успел. - Хмыкнул дион, отрываясь от моей шеи. - Тебя отчислили раньше, чем я смог придумать коварный план твоего похищения.
   -Меня не отчислили, я удрала. - В качестве предполагаемой реакции на мое заявление я совершенно точно не ожидала такого искреннего недоумения:
   -Вирлан сказал, что тебя исключили сразу после церемонии отбора, как не прошедшую испытание.
   -Что?! - Взвилась я.
   Лекс нахмурился, поднялся на ноги сам, поднял меня и рассказал как все было.
   Оказывается, на следующий день, сразу после отбора и моего показательного убиения несносного родственничка, этот самый недобитый гад заявился в Димор якобы с проверкой. Чего и как он инспектировал никто не заметил, но Вирлан не погнушался передать от моего имени привет диону, и посокрушаться какая нерадивая сестра досталась бедняге Магистру. По его словам выходило, что я оказалась бездарем, неспособным пройти самых элементарных испытаний. Мои потуги были настолько удручающими, что всего влияния Ювентания оказалось недостаточно для моего зачисления в Акарэю и я была отчислена сразу же после потери интереса Комиссии к моей склеротичной светлости.
   Лекс словам Мага не поверил и, состряпав портал прямиком в кабинет Главы академии, основательно покопался в его рабочем столе. И действительно нашел приказ о моем отчислении. Поводов не доверять остальной части рассказа, из которой выходило, что Таний самым тщательным образом взялся за мое образование, у диона не было. Ну а поскольку я никогда не изъявляла желания покинуть дядю, исправно передавала приветы с зачастившим в Димор Вирланом и вроде как была довольна жизнью, Лекс решил не вмешиваться.
   -С ума сойти. - Простонала я, оседая на землю и хватаясь за голову. - Подлец. Двуличная сволочь. Лекс, - позвала я, терпеливо стоящего рядом диона, - нас развели как сопливых малолеток. Ты представляешь, а? Я-то думала: какого черта нет моего договора. А его, оказывается, и не было вовсе! Лекс, не было, понимаешь!? Я чуть не сдохла в этой проклятой академии. Из меня тянули силу, сбрасывали с лестницы, демонов на меня натравливали! Лекс, вот как это называется, а? - Я жалобно шмыгнула носом и снизу-вверх посмотрела на сочувственно смотрящего диона.
   -Это называется родственные отношения. Давай, поднимайся. - Он потянул меня вверх, ставя на ноги и, подхватив под локоть, повел в сторону от телеги с наемниками, которых пытался распутать весь состав встречающего отряда. Отойдя подальше от копошения и заведя меня в какой-то окоп, по дну которого бежала тропинка, Лекс успокаивающе произнес: - Вряд ли Вирлан желал тебе зла.
   -Вот лучше не надо о нем. - Скривилась я. - Этот гад держал меня в Акарэее только потому, что ему это было удобно. Кстати, а как ты смог переместиться в его кабинет? Разве ты был раньше знаком с Вирланом?
   -Я был знаком с кабинетом Главы Акарэи и имел кое-какие общие дела с его хозяином. - Пожал плечами Лекс, помогая мне преодолеть завал из валежника.
   -Хозяин академии и Вирлан это одна морда. - Буркнула я. - Этот хорек скрипучий прекрасно знал, что ты будешь проверять его слова и подсуетился. Еще и нагло врал, ничего я тебе не передавала, потому как не знала, что он вообще в Димор мотается.
   -Это вполне в его духе. - Вздохнул дион. - И раз уж ты сбежала он явится сюда очень скоро.
   -Не очень. Ему будет чем в академии заняться.- Злорадно оскалилась я, вспоминая исковерканные сети чар. На их восстановление потребуется не менее недели, не зря же мной были приложены такие усилия. - Лекс, а Вирлан у тебя ничего не спрашивал про Кровавый Легион?
   -Он со мной сквозь зубы разговаривал, одолжение делал твои "приветы" передавая. - Хмыкнул Лекс. - И каждый раз сматывался, прежде чем я успевал что-нибудь сказать. А с чего это тебя древние легенды вампиров заинтересовали? - Насторожился дион. Он даже остановился и бросил на меня серьезный взгляд. Врать не имело смысла:
   -Да так, сны всякие снятся. - Но и говорить всю правду раньше времени не стоило.
   -Угу. - Кивнул Лекс, невинно моргая. - Сэш-лааль не мелькал случайно?
   Я подавилась воздухом и сдавленно выдавила:
   -Откуда?
   -Оттуда. - Щелкнул меня по носу дион и как ни в чем ни бывало потащил дальше. - Не тебе одной сны снятся, не к тебе одной легенды пристают.
   -Узнать бы еще ту легенду. - Вздохнула я. - Вот ты её знаешь?
   -Знаю, естественно. Но пересказывать не буду. - С жутко-загадочным видом протянул Лекс, ехидно прищуриваясь.
   -Почему?
   -Потому, что кто сможет лучше рассказать легенду о Кровавом Легионе как не непосредственный свидетель его деяний? - Усмехнулся дион и приглашающим жестом раздвинул кусты, за которыми уютно трещал огонь, согревая две сидящие у костра фигуры. Обернувшаяся на шорох Сэтра с неверием глянула на меня и спустя секунду, надменно фыркнув, исчезла в зарослях напротив, презрительно махнув серебристым хвостом. Нахохлившийся как сыч Хаэ покрепче обнял железную кружку и, не поворачиваясь, протянул:
   -Как я понимаю, это снова не мой обед. Фарлан, я ведь могу и сдохнуть без еды, ты знаешь?
   -Не обращай внимания. - Улыбнулся мне Лекс. - Он просто недоволен, что ему приходится сидеть здесь, а не шпионить при дворе Его Величества Кальтарна.
   -А что его здесь держит?
   Вместо Лекса ответил вампир:
   -Родители этого оболтуса боятся как бы с их малышом ничего не случилось. Вдруг надежа и опора застудит ноги или отравится казенной пайкой? Или того хуже - напорется на нож страшного и ужасного гшерца.
   -Телохранитель? - Кивнула я в сторону нахохлившегося вампира, с отвращением потягивающего травяной отвар.
   - Заноза в известном месте. - Отмахнулся Лекс, усаживая меня на лежанку из веток, накрытых одеялом. От костра привычно тянуло ласковым обволакивающим жаром, рядом имелось плечо диона, на котором так хорошо было вздремнуть. - Эй, спать еще рано.
   -Ах да, сказочка на ночь. - Фыркнула я.
   -Скорее нудный экскурс в историю присутствующих недовольных. Хаэ, потрудись сделать хоть что-то и расскажи нам про Легион. Надо же тебе хоть каким-то образом отрабатывать казенное жалование, раз уж ты бездельничаешь с самого своего приезда.
   Вампир смерил скептическим взглядом меня, диона, свое отражение в кружке и гнусным голосом осведомился:
   -Я похож на добрую нянюшку, читающую детишкам сказочки перед сном?
   -Хаэ, - предельно благожелательно протянул Лекс, - я ведь сам расскажу.
   -Шантажист. - Скривился вампир, с отвращением выплескивая отвар из кружки. Запахло мятой, недовольно зашипел костер в такт словам: - Мало того, что твой народ лишил нас жизни, так ты еще и историю нашу коверкаешь.
   -Ну так не допусти издевательства. - Все тем же добрым тоном посоветовал Лекс. - Расскажи сам. Стряхни пыль склероза с воспоминаний дней давно минувших.
   -Хорошо. - Кивнул вампир. - Расскажу. Но ты будешь мне должен. А ты, - бросил в мою сторону полный недовольства взгляд Хаэ, - слушай. Повторяться не буду. Во времена, когда о дионах никто не знал, когда Тарлион был олицетворением могущества и Вечные еще не совали свой нос в его края...
   ...Кровавый Легион был создан из лучших воинов и мастеров Магии Разума. Они не знали сомнений, не ведали страха, о жалости даже не слышали. Совершенные воины, способные побороть противника любой расы и численности. Один легионер был способен уничтожить сотню людей, Легион расправлялся с десятком тысяч за один день. Их боялись и им поклонялись, и не было силы столь же разрушительной среди разумных рас. Даже драконы признавали мощь воинов и не ступали на дороге их завоеваний, предпочтя оставить прочие расы самостоятельно противостоять силе легионеров. Целый год властвовал Легион в кошмарах людских полководцев. А потом, когда враги Тарлиона стали не больше чем тенью былого, великий Cэш-лааль встал во главе рода вампирьего и возвеличил его над другими родами как небо возвышается над грязью.
   Тысячи раз взошло солнце и тысячи раз показалась луна прежде чем люди смирились с властью, забыли о прошлых поражениях и вновь подняли голову. И вновь великий Cэш-лааль повел свой Легион против ничтожных смердов и вновь взял верх над грязными нечестивцами. Но много крови пролилось ради этой победы, утонули люди в море страха и горя, захлебнулись вампиры горечью потерь и поняли они, что силен Cэш-лааль. Силен настолько, что не сможет жить вне битв и сражений. И что растратит таланты он свои, сидя на троне.
   Сотворили вампиры усыпальницу для правителя своего и обрекли его на сон долгий, глубокий и беспробудный до пришествия Жертвы и возвращения дней непокорности. А потом...
   -... потом приперлись дионы, поработили нас и на этом все кончилось. - Закончил Хаэ. Стряхнув с колен светлую шерсть и, состроив недовольную физиономию гордо удалился в неизвестном направлении, оставив меня с Лексом наедине.
   -На самом деле Легион так распоясался, что вампиры сами подумывали избавиться от него. И действительно сотворили усыпальницу в недрах гор, где позже гномы соорудили Перевал. Вот только не вампиры своих кумиров спать укладывали, а те, кого люди называют Вечными. - Пояснил дион, вороша палкой поленья. - Как видишь, ничего из ряда вон выходящего. Правда, Хаэ забыл упомянуть такие мелочи как то, что символом Легиона был янтарь и то, что Cэш-лааль окончательно свихнулся перед тем как его уложили спать. Но последнее, сама понимаешь, поклонники в кумирах сознательно не замечают.
   -Странно, я не помню подобного абзаца в легенде о Вечных. - Я поплотнее закуталась а куртку Лекса и устало зевнула. Небо не спеша светлело, предвещая скорое появление солнца. Лагерь боевых магов за стеной высокого кустарника давал о себе знать лишь еле слышными звуками сонного ворчания или тихими короткими разговорами стоящих на страже. Немилосердно хотелось спать и не верилось, что Вирлан остался-таки где-то в Акарэе и больше не мозолит глаза, что не нужно больше убивать время, без дела шатаясь по коридорам и что здесь и сейчас никто никуда не погонит и не наорет, срывая злость.
   -Наверное так получилось из-за того, что Легион свергли все-таки после нашего пришествия, то есть когда для всех рас Тарлион исчез как таковой. Вечные мемуаров не оставили, а дионы хрониками с прочими расами не поделились, так что этот бой остался незамеченным.
   -Угу. - Кивнула я, и уже чувствуя, что засыпаю, все-таки спросила: - А почему ты сказал, что Хаэ был свидетелем царствования Легиона?
   -Потому, что он своими глазами видел как сходил с ума Cэш-Лааль и как из гениального стратега превращался в озлобленное, даже по меркам вампиров, чудовище. Поэтому он и не любит рассказывать легенду про Кровавый Легион, тем более, что все подробности сохранить для потомков ему не позволили. Да и потомков, собственно, у вампирьей расы нет.
   -А кто же тогда сейчас в Тарлионе?
   Лекс набросил на меня сверху походное одеяло и, немного помолчав, сказал:
   -В мирах Осенней Башни время течет иначе, оно не стоит на месте, но и не движется вперед. Для Тарлиона нет будущего, и больше нет прошлого, вампиры обречены жить в одном дне. Не старея, не давая жизни потомству, не умирая от старости. И помнить каждый миг последнего дня перед падением в безвременье.
  
   Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Двадцать восьмой день третьего месяца лета
  
   В камине лениво ворчал черный колдовской огонь, согревая в своих объятиях маленький котелок с тихо булькающим варевом, источающим тонкий запах осеннего утра. Сквозь приоткрывшуюся створку окна в комнату ворвался шум ливня и влажное дыхание ночного ветра, тут же устремившееся к горящему очагу. Пламя сонно поглотило нахального гостя и, выпустив трескучую искру, вернулась к своим размеренным движениям призванным напитать зелье магической силой. Все в этот темный час дышало спокойным умиротворением: вода, капавшая с подоконника, беззвучно приземлялась в высокий ворс ковра, шум за окном убаюкивал мягкостью звуков и даже гром устало притих. Комната дышала покоем и только хрипящие звуки, вовсю тревожащие поздний час, раздавались из-за перевернутого дивана. Любопытный сквозняк приоткрыл дверь, впустив следом за собой луч золотистого света тут же скользнувшего к источнику звука: корчащемуся на полу мужчине. Руки с тонкими аристократичными пальцами судорожно царапали горло словно пытаясь снять невидимый ошейник, глаза с янтарным блеском были наполнены ненавистью.... Свет испуганно отразился на длинных оскаленных в немой ярости клыках и поспешил спрятаться в камине, где был тут же проглочен довольно урчащим черным пламенем. Изломанное судорогой тело затихло, пылающий взгляд укрылся за завесой золотистых ресниц, и только тонкие ноздри жадно вдыхали ночной прохладный воздух. Вампир отдыхал перед новой схваткой, он чувствовал ток крови, наполненной небывалой силой. Такой близкой и такой знакомой.
   -Я помню тебя. - Голос был хриплым, словно вампир не говорил долгие века и его горло отвыкло издавать звуки. - Я помню тебя, человеческий маг.
   -Рад за тебя. - Хозяин спокойного голоса уютно устроился в мантии теней у окна. Светлые волосы мага забранные в высокий хвост едва-едва не доставали до укрытого ковром пола и ниспадающей светлой мантии. - Впрочем, вы, вампиры, всегда отличались хорошей памятью. Особенно в тех случаях, когда помнить больше нечего кроме последних минут жизни.
   Вампир расслабленно потянулся, сбрасывая последние обломки чар, и плавно поднялся на ноги. Тонкие губы слегка растянулись в еле заметной улыбке, в вороте рубашки блеснул янтарь, поймав отблеск вновь разбушевавшейся грозы. Одним плавным движением вампир переместился с пола на перевернутый диван и, отрешенно глядя в стену поверх головы мага, повел плечом, ставя вывернутый сустав на место.
   -Ты стал сильнее. - Голос уже не был хрипящим, он вновь принимал свой прежний помрачающий разум тон. Вкрадчиво и лениво, как сытая кошка развлекающаяся охотой, голос заполнял темную комнату, убаюкивал своими спокойными нотками. - И старше. Но ты не изменился внешне, человеческий маг. А ведь прошли века, десятки веков. Тарлион пал, о нас забыли и прекратили бояться, события стали легендами, а легенды исчезли вовсе. Сколько королевств пало не от наших рук? Сколько крови было пролито равнодушным железом? Сколько нашего времени растворилось во снах, а, человеческий маг? Сколько ты позабыл? Сколько потерял во ... - Вампир недоговорил резко прыгнув вверх и вперед, стремясь схватить мага за горло. Тот, все также стоя спиной к нападавшему, поднял руку и оскалившийся сумасшедшей улыбкой вампир налетел на невидимую стену. Комнату озарила вспышка, и клыкастый гость комнаты отлетел обратно к дивану. Безумный смех заполнил пространство, стихающим эхом прокатился по безлюдному поместью и истаял в заглушающих чарах.
   -Я ничего не потерял, Сэш-лааль. - Темно-зеленые глаза мага довольно потемнели. - Я лишь приобрел.
   -О да. Слабости. Они стали твоим неоценимым приобретением. - Вампир с видимым усилием перевернулся на живот, сплюнул кровь на ковер и поднялся на ослабевшие ноги. Прежде чем алое пятно впиталось в ворс, Сэш-лааль уже твердо стоял и злорадно щурил горящие ненавистью глаза. - Знаешь, девочка восхитительно молода и сильна. А её кровь... - Вампир прикрыл глаза и с удовольствием облизнулся. - О лучшем и мечтать не следует. Жду не дождусь когда сполна распробую её. Еще горячую, полную силы и чувств кровь.... Как жаль, что это удовольствие я смогу испытать лишь один раз. - Сэш-лааль сокрушенно вздохнул и снова алчно облизнулся. - Но ведь у тебя есть еще и племянник, верно? Он строптив, могущественен и слишком ленив, чтобы изучать нашу историю. Легкая добыча.
   -Ты не устал трепать языком? - Невозмутимо поинтересовался Ювентаний.
   -О нет. Я бодр и даже слегка не голоден. Твоя кровь и кровь того человечка оказалась вполне сытной.
   Ювентаний усмехнулся, опустив взгляд на перемотанное запястье левой руки, и ровно произнес:
   -Да уж. Ты прав, я многое забыл. Например, что генерал Кровавого Легиона кусается как мелкая шавка. И точно так же брешет.
   Ответом была новая атака вампира, такая же бесполезная, но яростная.
   -Думаешь, ты её спрятал? - Сэш-лааль даже не сделал попытки подняться, злорадно скалиться он мог и с пола. - Это ведь ненадолго. Ты сам это прекрасно понимаешь. А что потом, маг? А? Снова амулет из моей крови? Эта мера уже не будет столь действенной.
   -О нет, Сэш-лааль. - Радушно улыбнулся Ювентаний. - Я просто тебя убью. Как и нужно было сделать еще тогда, в Тарлионе...
   Внезапно распахнувшаяся дверь обрушила на уютную темноту целый шквал света и шума, источник которого удивленно замер увидев растянувшуюся на полу фигуру.
   -Ты, - Магистр Вирлан недобро сощурился и скатал в ладони шар чистой магии, - ты, проклятый источник моей бессонницы! Ну хоть за тобой не придется бегать.... - Отпущенная на свободу волна магии лишь слегка обуглила диван как была поглощена щитом Ювентания.
   -Полегче, - старший Магистр скрестил руки на груди и недовольно окинул взглядом так не вовремя появившегося племянника, - как говорит твоя сестра: не трогай вымирающий вид, он и без тебя вымрет. Что тебе надо?
   -Мне? - Вздохнул Вирлан. - Мне нужен заслуженный отдых, уединенный замок где-нибудь в Асмоне, поисковый отряд и портал до Димора. - Под недобрым взглядом дяди Риан неохотно признался: - Велария удрала. И перед этим добросовестно испоганила всю сеть порталов Академии вкупе с частью охранных чар. Ирольталю пришлось отправлять гонца до ближайшей деревни и уже оттуда отсылать мне письмо. Кто это? - Вирлан быстро, пока Таний не начал его убивать, кивнул в сторону развалившегося на полу вампира.
   -Не твое дело. Как ты умудрился упустить сестру? Ты же должен был неотлучно находиться рядом с ней. - Стена за спиной Мага быстро покрывалась игольчатым панцирем льда и только это свидетельствовало о сдерживаемом гневе.
   -У меня, между прочим, своих дел полно... - Начал было возмущаться Вирлан, но осекся, услышав тихое:
   -Твои дела могут стоить ей жизни. - Глянув на довольно ухмыляющегося вампира, Ювентаний велел: - Иди в кабинет. Я сейчас подойду.
   Стоило только двери захлопнуться за Вирланом, как Сэш-лааль якобы в пустоту произнес:
   -Легкая добыча. Без сомнений.
   -Не сомневаются лишь глупцы, Сэш-лааль. Лишь глупцы.
   Яростно взревел огонь в камине, зелье взбурлило и выпустило на свободу целый столп пепла. Ювентаний, не обращая внимания на судорожные хрипы вампира, покинул комнату и отправился в кабинет, где устало прикрыв глаза его дожидался племянник. Легкая добыча, как верно подметил Сэш-лааль. Легкая, но невероятно хлопотная.
   -И все же, кто это был? - Ювентаний еще не успел перешагнуть порог комнаты, как был атакован вопросом бывшего ученика.
   -Вампир. Генерал Кровавого Легиона, охотящийся на Веларию и Фарлэкса.
   -Зачем?
   -Видишь ли, Вирлан, твоя сестра невероятно удачлива. Или неудачлива. Это как посмотреть. - Вздохнул Ювентаний, опускаясь в кресло. - Девочка мало того, что Магистр Мрака, она еще и ключ, вернее, часть ключа отпирающего темницу Легиона.
   -Как она умудрилась? - С тоской поинтересовался Вирлан, уже не надеясь на тихий вечер в компании нечисти с облюбованного для снятия стресса погоста.
   -Вспомни её недавнее приключение в глубинах Перевала.
   -Да уж, приключение. - Хмыкнул Вирлан. - Смерть на пару с проводником, лужа крови и отвратительный характер как результат. Как ты с ней справляешься? Она же неуправляема. - Пожаловался младший Магистр.
   -А как я справлялся с тобой? - Холодно осведомился Ювентаний. - И не пытайся скрыть собственную слабость за поведением других. Почему ты оставил Веларию без присмотра? Я ведь предупреждал тебя, что она попытается удрать.
   -Что толку говорить о прошлом, когда нужно что-то делать с реальной ситуацией? - Раздраженно выпалил Вирлан, вскакивая с кресла. - Прошедшие события уже не изменишь.
   -Прошлое, с которым когда-то не разобрались, сейчас беснуется в малой гостевой комнате и наносит вполне реальные раны. - Отрезал Ювентаний, демонстрирую перебинтованную руку. - Нам стоило больших усилий поймать этого вампира, а ведь он был слабее, чем сейчас. Он едва успел очнуться от спячки, но Граус и Хэфео возможно не переживут эту ночь. Сэш-лааль единственный проснувшийся из Легиона и он будет счастлив разбудить остальных в угоду Лайтару. Так что, будь добр, прекрати вести себя как избалованный ребенок и демонстрировать характер.
   Вслушиваясь в спокойный голос дяди, Вирлан молча прикрыл глаза и уткнулся лбом в холодное стекло окна. Сглотнув образовавшийся в горле комок, он спросил:
   -Как Сэш-лааль мог проснуться? Вампиры не выходят из спячки если только...
   -...если только не принести им жертву. Колоссальное количество магии вкупе с кровью мага. Велария Магистр, Фарлэкс - Страж мертвых миров Диона, в чьих силах пробудить всех жителей Тарлиона. Смешавшейся крови твоей сестры и её дионского друга оказалось достаточно, чтобы слегка встряхнуть сознания Легиона, но недостаточно чтобы окончательно его пробудить. Лайтару нужен ключ, чтобы освободить Легион и пока он охотится за ним, Сэш-лааль сумел найти отмычку.
   -Как?
   Вместо ответа Ювентаний бросил на стол, побуревший от крови амулет, при виде которого Вирлан окончательно помрачнел.
   -Кровь и плоть дракона, кость грифона и много, излишне много силы создателя. Знакомая вещица, верно? - Треснувшие бусины словно издеваясь подмигивали алым.
   -Его сделала Велария для Сворга. - Подтвердил Риан.
   -Твоя сестра талантлива. - Вздохнул Ювентаний, сжигая амулет в ладони. - И слишком старательна. Магии, которой она закрепила части, оказалось достаточно, чтобы Сэш-лааль смог почувствовать его и привлечь к себе, раз уж источник оказался недоступен.
   -Что стало с хозяином амулета?
   -С гномом? Отделался малой кровью, можно сказать. - Пожал плечами Таний. - Гномы ведь никогда не гнушались скрываться от более сильных врагов. Да он и не нужен был Сэш-лаалю, достаточно было того, что одурманенный вампиром Чтец принес амулет к гробнице. А там, стоило только вещице оказаться в руках генерала Легиона, как твой знакомый не стал рисковать своей жизнью и поспешил прочь. Мы, увы, так поступить не могли.
   -Так ты знал про Легион?
   -Что знал? Легенду? Её все более менее образованные магистры знают ну и те, кто интересуется историей падения вампиров. Что Лайтар мечтал его пробудить? Нет. До тех пор пока мне не сообщил об этом Граус. Я знал лишь, что Лайтар замышляет нечто мало связанное со спокойной жизнью. Ну и о его увлечении вампирами. С тех пор как Марферн отказался его учить, продемонстрировав пару фокусов из арсенала кровопийц, парень буквально помешался на Тарлионе. Но кто ж думал, что он доживет до исполнения своих планов? Люди ведь так быстро умирают, верно, Риан? - Усмехнулся беловолосый Магистр.
   Вирлан скривился, но начинать перепалку не стал. Устроившись в кресле, он спросил:
   -И все же, как Сэш-лааль смог использовать амулет? Он ведь охранный, то есть силу поглощает, а не выплескивает как атакующие.
   -Вирлан, неужели мне стоит напоминать тебе, как ты в детстве взламывал мои артефакты и творил с моей магией демон знает что? - С укором посмотрел на бывшего ученика Таний. - Принцип отмычки еще никто не отменял. Имея определенную связь с автором накопителя силы при некотором усилии можно эту самую силу извлечь и использовать на свое усмотрение. Все это Магия Разума, а кто как ни вампиры знают и умеют её применять?
   -Что теперь делать-то? У нас в раскладе: древний вампир из мастеров Магии Разума, вконец озлобившийся Лайтар с неизвестно какими планами и удравший, неконтролируемый Магистр Мрака. Ах да, еще грядущая война с Гшером. - Вспомнил Вирлан.
   -Ну с планами Лайтара все ясно. - Зевнул Таний. - Что можно ожидать от человека, обличенного властью и узревшего кумира в таком свихнувшемся маньяке как Марферн? Могу предположить, что возвращение вампиров, уничтожение правящей династии, захват империи и установление анархии как привычного образа жизни. Лайтар - типичный злодей с гипертрофированной манией величия. Такие в легендах описываются как вселенское зло или как божественные предтечи. Вариация зависит только от того кто победил, и чем пригрозили хронисту.
   -И много таких было на твоем веку? - Хмыкнул Вирлан.
   -Ну как сказать? Видел таких много, убивал чуть-чуть меньше, кое-кому помогал, да и... мы ведь с твоим отцом тоже в сборники легенд и исторических хроник попали. - Улыбнулся Таний. - Сколько бы таких как Лайтар, я или твой отец ни было, мы все когда-нибудь станем не больше, чем в лучшем случае, занимательная история, рассказанная в кругу летописцев.
   Магистр Вирлан недовольно скривился при упоминании родителя, но зыбкую тему затрагивать не стал.
   -С одной картой понятно, а что делать с остальными? - Спросил младший Магистр, потирая подбородок пальцами.
   -Убивать. - Невозмутимо констатировал Таний. - Сэш-лааль и Лайтар в покое твою сестру с её приятелем не оставят, пока кто-нибудь из них не умрет. Сам понимаешь, я за то чтобы устранить сумасшедших и древних. А Гшер.... Это, Вирлан, проблема твоя как главы Тайного Совета и Кальтарна как местного императора, я тут ни при чем. Так что...
   Раздавшийся грохот рушащейся стены и вой сломанного заклинания оглушил Магистров, заставил поместье вздрогнуть и схватиться за сердце соседей.
   В наступившей тишине слова Магистра Ювентания показались грохотом:
   -Шутки кончились, Вирлан. Пора на охоту.
   -Ты уверен, что охотниками будем мы? - Серьезно спросил Риан, вытирая сочащуюся из носа кровь. В ответ младший Магистр получил лишь:
   -Я в этом совершенно неуверен, мой дорогой племянник. Упущенное время меняет роли, не спрашивая мнения актеров.
  
   Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Двадцать девятый день третьего месяца лета
  
  
   Проснулась я от ощущения пристального внимания к моей скромной особе. Приоткрытый глаз засвидетельствовал Сэтру, сверлящую меня недовольным взглядом. Лунная кошка не глядя, орудовала даже на вид острым ножом, отсекая от подгоревшего куска мяса почерневшую корку. Просыпаться почему-то резко расхотелось, но входить в образ человека, спящего сном близким по глубине к коме, было уже поздно.
   -Приятного аппетита? - На пробу пискнула я.
   -Очень может быть. - Буркнула в ответ Сэтра, вонзая заострившиеся зубы в то, что условно можно было назвать едой. - Ничего не хочешь рассказать?
   -Ну... - протянула я, ежась под холодным взглядом кошки и подувшего ветра, который тоже излишней теплотой не отличался, - говорят, зима в этом году будет снежная...
   Мимо правого уха просвистел нож, еще мгновение назад гревшийся в Сэтровой ладони, и тоскливо зазвенев, воткнулся в ствол покореженного временем дуба. На ногах мы с кошкой оказались одновременно, только я затем, чтобы юркнуть в ближайшее мало-мальски безопасное место, то есть в овраг, а Сэтра чтобы застыть с испуганно-удивленным взглядом и зажать ладонью рот, не давая писку вырваться на волю. До оврага я не добралась, так и осталась насторожено стоять, наблюдая за телодвижениями ближайших буйных. Оных, в смысле телодвижений, не наблюдалось, видимо лунная кошка решила провести утро, изображая соленой столб.
   Затянувшуюся паузу разбил Лекс, шумно ввалившийся сквозь кусты на поляну и бодро заявивший, что убивать меня не покормивши это, по меньшей мере, невежливо и отправивший ошарашенную своим поступком Сэтру за каким-то там делом к начальнику лагеря. Насвистывая какой-то игривый мотивчик, дион как ни в чем не бывало, словно тут только что не летали ножи, разжег потухший костер и, порывшись в сумке вампира, извлек на свет уже знакомую мне потрепанную стопку листов.
   -Не обращай внимания, - посоветовал Лекс, - с тех пор как на нас впервые напали гшерцы она стала сама не своя.
   -И часто они нападают? - Не спуская глаз с подозрительно шуршащих кустов, спросила я и на всякий случай устроилась под боком у диона. Так оно безопаснее будет.
   Лекс отложил в сторону свое чтиво и задумчиво нахмурился. Какое-то время он сосредоточенно вспоминал, а я все пыталась разглядеть что же такого интересного он читает. Лекс самым гнусным образом прятал листки от моего взгляда и наконец, не выдержав натиска любопытствующих просто сел на книжицу. Я обиженно надула губы и состроила жалостливую физиономию, за что удостоилась ироничного хмыка и ласкового щелчка по носу.
   -Гшерцы навещали нас почти каждый день, иногда даже по нескольку раз за сутки. Но в последние три дня их что-то не видно. - Произнес-таки наконец Лекс. - После того как наш штатный волшебник... - Лекс замялся, не зная как точнее описать судьбу неизвестного мне чароплета.
   -Рехнулся. - Подсказала я.
   -Можно и так сказать. - Не стал спорить дион. - Вот после той атаки гшерцы больше не появлялись.
   -Интересно почему?
   -Да ничего на самом-то деле интересного и нет. - Вздохнул Лекс, незаметно, как он думал, доставая книжицу. - Они копят силы.
   -А вы почему не готовитесь? - Грозно вопросила я, внимательно наблюдая за тем, как желтоватые в свете утра листки скрываются под курткой вампира.
   -Мы готовимся. - Невозмутимо буркнул Лекс, вороша палкой костер. - Тренируемся, спим, едим, отдыхаем. Ждем гостей из Акарэи.
   -А. - Кивнула я. - Ну это вы долго ждать будете. - Под вопросительным взглядом темных глаз я смущенно пояснила. - Так получилось, что мое отбытие из академии не совсем положительно отразилось на сети порталов данного заведения. Коротко говоря: все чары разлетелись вдребезги.
   -Н-да. - Только и произнес парень. Но помолчав немного добавил: - Возможно это и к лучшему. Применение магии против гшерцев опасно прежде всего для самих волшебников.
   -Почему?
   -Ты вообще знаешь что это за место, Гшер? - Спросил Лекс. Без ехидства, вполне серьезно.
   -Противное место. - Поежилась я, вспоминая ночные блуждания. - Болотистое и полное нечисти.
   -Болота это еще на сам Гшер. Это только граница между ним и Димором. Гшер был каторгой для лишенных магии, понятное дело, что оттуда не возвращались осужденные. Да и охранники очень скоро лишались своих сил и постепенно сходили с ума. После последнего восстания в столице, это было...
   -Пятнадцать лет назад, я помню. - Кивнула моя светлость. - Побочная ветвь династии решилась на свержение императора, переманила на свою сторону часть волшебников гильдии и наняла около тысячи наемников. Они вторглись в Горду, основательно порушили дворец, но были перебиты и казнены.
   -Казнили только зачинщиков. - Поправил меня дион. - Остальных лишили магии и отправили в Гшер. После этого туда больше никого не ссылали, опасаясь проникновения еще каких-нибудь бунтарей, которые могли бы использовать скопившийся там контингент в своих целях. Император не поскупился на охрану и даже поручил её организацию главе гильдии магов. Правда не понятно почему не Тайному Совету, это ведь его обязанность блюсти защиту родимой империи.
   -Я больше чем уверена, что Вирлан всеми конечностями отмахивался от этого счастья.
   -И, может быть, ему это даже удалось. Но это не важно, на самом деле. Важно то, что постепенно там начали происходить странные вещи. Сперва исчезла охрана, но когда точно никто не знает, потому что не было массовых побегов гшерцев. Они покидали территорию и, убив пару-тройку путников ближайших дорог, возвращались обратно. Потом они стали появляться небольшими группами и нападать на деревни приближенных территорий. Откуда-то они взяли оружие, некое подобие доспехов... в общем стали действовать подобно обычной разбойничьей шайке. В первое время, кстати, пострадавшие и грешили на местный разбойничий контингент, но когда погиб первый маг заподозрили неладное. Отправленный с проверкой отряд не смог даже проникнуть на территорию Гшера, установленная гильдией магов защита работала как следует с внешней стороны, но, по-видимому, никак не мешала тем, кто находился внутри. После предъявления претензии императором гильдийцы постарались снять щит, но претерпели разгромную неудачу и сложили руки, чистосердечно признав, что понятия не имеют что случилось с их волшебством.
   -Возможно гшерцы нашли способ использовать магию, находящуюся в окружающем пространстве. - Предположила я.
   -В Гшере нет магии. Никакой. - Отрезал Лекс. - Гшер основан на месте Мертвой Пустоши, знакомое местечко?
   -Это? Еще как знакомо. - Вздохнула я. - Читала я об этом гиблом месте.
   -Значит, представляешь с какой скоростью там распадается витар.
   -Он не распадается. Он преобразуется. Во что, так и не понял даже создатель Пустоши. - Вздохнула я, припомнив содержание одного из дневников дяди.
   -У Пустоши был создатель? - Искренне удивился дион. - Я думал, что это место естественного происхождения.
   -Значит, неправильно думал. - Буркнула я, не желая вдаваться в подробности. - Что там было дальше?
   -А дальше гшерцы как-то вконец обнаглели и официально объявили Империи войну.
   -Психи. - Я скривилась и зачерпнула в ладонь огня. Шустрые язычки сменили цвет с рыжего на белый и ласковыми змеями оплели пальцы. Лекс, наблюдая за моим баловством, потянулся пальцами к огню в моей руке и позволил пламени прикоснуться к коже. Стихия заинтересованно лизнула подставленную конечность и благосклонно позволила себя погладить.
   -Психи они или нет, но нормального в них ничего нет точно. - Заворожено глядя на свернувшуюся кольцом огненную змейку, произнес Лекс. - Еще на подлете к гшерцам любые чары искажаются и словно отразившись, бьют по создателям. Удивляюсь, как еще охранная магия до сих пор работает.
   -Какая магия? - Отстраненно поинтересовалась я. Все мое внимание было поглощено игрой огня. - Вокруг на шесть часов конного пути нет ни одного заклинания.
   -Что?! - Рука Лекса дрогнула и резко сжалась в кулак, пламя обиженно пыхнуло алыми искрами и стекло сквозь пальцы и растаяло в воздухе. - Ты уверена?
   -Лекс, я все-таки не какая-нибудь деревенская колдунья...эй, ты куда?
   -Жди здесь. Я к генералу, скоро вернусь. - И прежде чем я успела открыть рот, чтобы уточнить подробности Лекс исчез из поля зрения. Почему-то стало неуютно и даже как-то тревожно.
   Взгляд упал на скомканную куртку вампира и прежде чем я успела задуматься что же все-таки делаю, мои руки вытащили на свет потертые листки, увиденные еще при посещении Тарлиона, а глаза жадно вчитывались в текст. Спустя пару минут тишину стоянки разбил мой ошарашенный вопль:
   -Магия разума?! Какого черта?!
   Судорожно переворачивая побитые временем страницы, я с все нарастающей алчностью осознавала содержание. Информация, находящаяся сейчас в моих руках была безумно древней, стопроцентно вампирьего происхождения, а значит совершенно точно достоверной. Шалея от неожиданного счастья и где-то на краю сознания понимая, что поступаю нехорошо, но вполне в духе родственников, я запихнула неказистые с виду, но такие ценные листки в карман штанов и только потом выдохнула задержанный воздух.
   -Воровать нехорошо. А воровать у тех, кто тебе доверяет и вовсе преступно. - Равнодушно протянул Хаэ, бесшумно приближаясь к костру.
   -Иди в пень. - Слегка сумасшедшим голосом пожелала я кровососу.
   -Фарлан не обрадуется.
   -Он поймет. - Сердце стучало с перебоями, перед глазами слегка плыло, а на губах расползалась широкая улыбка. Неумолимо тянуло подняться на ноги и идти. Неважно куда. Хотя нет... вперед, туда где вспаханное войной поле источало сырой запах потревоженной земли со слегка железным привкусом пролитой крови. Туда, где в дымке утреннего тумана чернел лес и за которым простирались отравленные болота пограничных земель. Туда, за вязкую топь, туда, где полуразрушенные стены скрывали что-то важное, манящее и значимое, любопытное и неизведанное.
   Ноги уже сделали шаг, когда ощущения сменились. Непонятная эйфория ушла, уступила место сжимающему грудь вдохновению. Как-то слишком резко стала ощущаться чистая магия, текущая в венах, разгоряченные чарами ладони смутно ощутили прохладу хорошо отполированного дерева. Пальцы сжались, стремясь обхватить, обнять древко, но коснулись лишь пылающей кожи ладоней - оружие, ощущаемое как часть меня, находилось не в моих руках. Но я чувствовала его тяжесть и тянущее движение замаха. Перед глазами фантомом блеснуло зазубренное лезвие с горящими рунами, сквозь которые мутью просматривались потревоженные ветром кусты.
   В нос ударил тяжелый запах крови, тело приняло боевую стойку, сквозь сжатые судорогой зубы просочилось:
   -Охота началась.
   Матово блестящее лезвие косы пошло вниз готовое вонзиться в тело врага. Магия, черная как нутро бездны, хлынула следом, не оставляя шанса на жизнь... и вдруг все кончилось. Небо посветлело, меня резко качнуло и придавило спиной к чему-то теплому, локти прижали к телу, а голову стиснули тиски чужих пальцев, заставляющие смотреть на выглянувшее солнце. Горячие слезы потекли по щекам, но не смягчили рези, сквозь шум в ушах донеслось:
   -Говорю тебе, девчонка рехнулась!
   -Заткнись и забери у нее книгу! Живо!
   Холодные пальцы скользнули вдоль бока и забрались в карман. Я рванулась, пытаясь не допустить, не позволить лишить меня этого.... Чего я и сама не могла понять, но всей душой чувствовала, что исчезнув, этот непонятный предмет лишит меня части чего-то большей, чем просто части чувств.
   -Нет! - Мой вопль был больше похож на рычание.
   Руки сжали виски сильнее, не давая оторвать взгляд от слепящего светила, а холодные пальцы другого все-таки вытянули предмет из кармана.
   -Тише. - Прошептал в ухо знакомый голос. - Возвращайся, Велария. Ты нужна здесь, твой брат справится и без тебя.
   -Нет. - На этот раз хрипло выдохнула я, и как-то разом растеряв все силы, привалилась спиной к поддерживающей меня груди. Руки соскользнули с висков, осторожно утерли слезы и мягко растерли мои ноющие локти. Тягучий ком в горле, все с тем же кровавым привкусом, исчез, дышать стало немного легче, так что я даже смогла прошептать: - Что это, черт побери, было?
   Мягкий смех Лекса и нервный смешок вампира звучали раздражающе, но я нашла в себе силы сдержаться.
   -Это? А что ты ожидала, хватаясь за артефакт Магии Разума? Разве дядя не научил тебя, что брать в руки неизвестные магические вещи небезопасно?
   -Это была книга. - Скривилась я, закрывая горящие глаза руками и утыкаясь макушкой в грудь Лекса. Рядом с ним было удивительно спокойно, не смотря даже на его ядовитый тон.
   -Это была книга, написанная нашими магами. - Тихо произнес Хаэ. - Чтобы прочесть её, недостаточно иметь способности, необходимо отсутствие каких бы то ни было ментальных связей читающего с близкими по крови, магии... Ты должна была знать.
   -Я никому ничего не должна. - Бурчание вышло невнятным, поглощенное большей частью курткой диона.
   -Разумеется. - Усмехнулся Лекс. - Только, пожалуйста, не хватайся больше за эту гадость. По крайней мере, в одиночку.
   Я слабо кивнула и сильнее вжалась в грудь диона пылающим теперь уже от стыда лицом.
   -Фарлан. - Предупреждающим тоном произнес вампир. - У нас мало времени.
   -Помолчи. - Отмахнулся Лекс, и обратился ко мне: - Велария, с кем дрался Вирлан? Кого он хотел уничтожить?
   -Я ...не знаю. Не успела почувствовать.
   -Это ничего. - Рука Лекса легла на затылок и слегка взъерошила волосы. - Ты здорово поделилась с ним силой. Себе-то хоть немного оставила? - Усмехнулся он.
   Прислушавшись к себе я поняла одну очень интересную вещь. Отодвинувшись от Лекса и заглянув ему в глаза, слегка запинаясь, произнесла:
   -Я с-стала сильнее. Но это не моя с-сила. Она не...
   -Что "не"? - Подбодрил меня дион.
   -Она не темная. Чистая. Не светлая как у Вирлана, а просто чистая.
   -Фарлан! - Уже настойчивее произнес Хаэ. - У нас действительно нет времени!
   -Демонов кровосос прав. - Шепнул мне на ухо Лекс. - Но мы еще поговорим о том, что случилось, а пока нам надо идти. Сможешь?
   Я нарочито надменно фыркнула и демонстративно подхватила сумку, всем видом изображая готовность идти. Вот только куда?
   Вместе со способностью мыслить самостоятельно вернулось и мироощущение. Слух уловил как за кустами, на фоне неожиданной какофонии звуков, раздавались резкие выкрики, приказывающие собрать вещи и быть готовыми.
   -Атака гшерцев? - Поинтересовалась я. Волнения не было, из чувств кипели только недавно пережитые: злое вдохновенье, рвущаяся наружу ненависть и решимость. Н-да, чем это братишка занимается в своем рассаднике зла и маразма?
   -Не совсем. - Откликнулся Лекс, спешно собирая сумку. - Вернее не ясно.
   -Скажи ей. - Неожиданно подал голос Хаэ. - В конце концов, если все подтвердится, то она будет непосредственна втянута.
   -Не будет. - Огрызнулся дион. - Я не допущу чтобы... неважно. Этого не случится.
   -Самонадеянный болван! - Рявкнул вампир, швыряя в сторону котелок. - Если генерал поставит её на чары защиты, мы все здесь поляжем! Магистр Мрака вкупе с искривленной сетью чар и гшерцами в тесной компании это верная смерть! И не смотри так на меня! Я проклятый житель Тарлиона! Ты думаешь, я не отличу Магистра Мрака от сопливой ученицы какой-то там академии!? Да как ты вообще мог быть так слеп?! Ты же, демоны тебя раздери, самый талантливый маг разума не нашей расы! Или... - Внезапно осекся Хаэ с ужасом глядя на застывшего диона. - Ты знал. Ублюдок, ты знал, что она Магистр Мрака!
   -Знал. - Спокойно кивнул Лекс. - Магистр она Мрака или просто волшебница, это ничего не меняет.
   -Это меняет все! - Зарычал вампир. - Она способна только разрушать! Её кровь, магия, её дыхание воплощение гибели. Поглоти тебя Сон, дион, если ты готов подохнуть в этой дыре, то я нет. - Вампир попятился, с ненавистью смотря то на меня, то на Лекса. - Она убьет всех здесь и разбудит Лааля. Кровавая баня начнется по новой. - С какой-то обреченностью выдохнул Хаэ.
   На губах Лекса расползлась поистине дьявольская улыбка, голосом тихим, вкрадчивым, дион произнес:
   -Мне плевать, кто отправится за порог. Мне плевать на приказы генерала. Она и близко не подойдет к чарам этого места. Мы уходим. Я не дам ей рехнуться как тому магу.
   -Уходите? - Не веряще произнес вампир. - Я думал,... ты же клялся в верности... - И тут Хаэ улыбнулся. Понимающе и весьма-весьма довольно. - Ну конечно же... верность наемника... Более переменчивого постоянства еще никто не придумал.
   -Я наемник, Хаэ. Вольный, - усмехнулся Лекс, - моя верность принадлежит тому, кто предложит большую цену, а её жизнь для меня ценнее любых обязательств.
   -С каких это пор? - Вяло ощерился в клыкастой улыбке вампир, не особо заинтересованно спрашивая, зато весьма деловито собираясь.
   - С тех пор как была написана судьба одного Магистра и его Проводника. - Отвечал Лекс вампиру, но смотрел мне в глаза. А я... а я, молча соглашалась и знала, что дион услышит мое "да".
   Это было не предложение руки и сердца. Мы можем сегодня расстаться и никогда больше не увидеться, но перестать чувствовать друг друга не сможем, сколько бы времени ни прошло. Это было не признание в любви. Это была констатация готовности отдать жизнь друг за друга, покорно следовать правилам этого мира и находится рядом. Не телами, но душами пока нелепые законы и правила не падут. Под натиском времени, наших усилий или каких иных сил - не важно. Да, рано или поздно Проводники погибают за своих Магистров, но кто запретит переменить основы? Мой отец и дядя изменили магию этого мира, неужели я не смогу внеси своих поправок? Одна - возможно нет, но с силой брата и иным волшебством Лекса - вполне вероятно, что да. Чего бы это не стоило миру.
   -Что здесь происходит? - Раздавшийся голос Сэтры, по идее, должен был испортить всем настроение, но я и Лекс были заняты безмолвным разговором, так что ответил кошке вампир. Радостно и совершенно не таясь, он вдохновенно произнес:
   -Мы дезертируем, усатая моя! Оставляем право защищать эту нелепую страну покорным овцам, а сами стремимся прочь. Не думай мы не из страха. Мы во имя сохранности всего сущего.
   -Командир! Что он несет?! - Сэтра не могла поверить, что вампир серьезно. Её полный решимости взгляд был обращен на диона, но он не реагировал, занятый тем, что запускал руки в мои волосы. И когда только мы оказались рядом? - Командир! - Совсем уж истерично взвизгнула кошка.
   -Пойдем с нами, усатая. - Мурлыкнул Хаэ, крадучись приближаясь к растерявшейся от внештатной ситуации Сэтре. - Тебе вовсе ни к чему рисковать своей шикарной шубкой и пачкать её в крови презренных тварей. Пойдем с нами. Ты же хочешь, я знаю.
   -Сгинь, идиот! - Рявкнула девушка, швыряя в смеющегося Хаэ первый попавшийся камень. - Да что с вами творится, командир?!
   -А ты не видишь? - Хохотнул вампир. - Он нашел свою судьбу. Наш славный командир определился с причиной ухода из жизни и весьма этим доволен.
   Лекс улыбнулся, он все-таки все слышал. Я отразила его выражение лица. Нам снова стало не до раздражений внешнего мира.
   А кошка, тем временем все бесновалась. Что ж, она всегда была настойчивой, скорее даже упрямой.
   -Ну же усатая, решайся. Я буду по тебе скучать, если ты нас бросишь. Кого мне еще тягать за хвост и под чьим боком греться? - Кажется вампир чему-то безумно радовался. А вот кошка явно была не в духе:
   -Немедленно объясните, что происходит, иначе я тут всех загрызу! Отвали от меня демоново отродье! - Последнее явно относилось к расшалившемуся кровососу.
   Кошка в ярости рычала, но не решалась превращаться, вампир совершенно сумасшедшее хохотал и не пугал видом своих клыков Сэтру только потому, что стоял к ней спиной. Мы с дионом замерли, крепко обнявшись, закрыв глаза и сжав руки совершенно игнорируя окружающий нас хаос, не мешающий счастливо улыбаться. Крепчающий ветер поднимал в воздух пыль и яростно кружил её по кругу, демонически завывая над ухом. И в довершение всей картины запах крови переполненной витаром заполнял все пространство.
   -Они пришли. - Одновременно произнесли мы с Лексом и на какое-то мгновение полностью потерялись в нахлынувшей волне железистого запаха. А потом наступила тишина, блаженное состояние без суеты звуков.
   Блаженство было изуродовано треском ломающихся веток под ногами существа, нагруженного броней, но освобожденного от такой тяжести как сострадание, человечность и магия.
   -Они пришли. - Повторили мы. И улыбнувшись друг другу последний раз, разомкнули руки.
   Гшерец шагал уверенно, сквозь забрало покореженного, допотопного шлема сумасшедше блестели светлые глаза; руки, закованные в измятое железо рукавиц крепко сжимали обычный хозяйственный топор на длинной ручке. Не самый страшный противник действуй на него магия, но от неё помощи ждать не приходилось. Новая волна ветра ударила в нос тошнотворным запахом крови, я закашлялась и непроизвольно попятилась за спину слегка посеревшего диона.
   Что-то было не так. Нет, не в нелепости ситуации когда четверо вполне боеспособных существа ощущают уязвимость от одного только присутствия противника, несуразного в своем обмундировании из мешанины полусгнивших шкур и искореженных лат. Нечто непонятное заключалось в запахе, окружившим нас плотным коконом. Именно с его появлением вампир начал вести себя как истеричная барышня, Сэтра превратилась в неврастеничку, а мы с дионом выпали из реальности....
   Борясь с тошнотой, я пару раз вздохнула полной грудью солоноватый воздух и, загнувшись в новом приступе кашля, сквозь силу прохрипела:
   -Лекс, отошли отсюда Хаэ и Сэтру. Это кровь, она сведет их с ума.
   -Знаю, - напряженно отозвался дион, настороженно наблюдая за гшерцем, который словно выбирал на кого ему напасть. - Они сходят с ума каждый раз, когда Гшер атакует.
   -Ну так отсылай их, чего ты ждешь?
   -Куда? Гшерцы везде. Они спокойно подошли к нам со всех сторон, пока мы думали, что под защитой чар. Если бы ты не сказала, что их нет, нас бы перерезали в первые же минуты.
   -А сейчас? - Икнула я. - Нас перережут немного позже?
   -Не раскисай. - Хмыкнул Лекс. - Гшерцы не хуже порождений.
   -Нашел чем приободрить. - Поежилась я, наблюдая за поведением гшерца.
   Тот молча переводил расфокусированный взгляд с диона на вампира. Видимо мы с Сэтрой как особи женского пола сильными противниками считаться не могли. Оставалось только порадоваться и схватить палку покрепче. Очень хотелось выпустить Когти, но кто знает как поведет себя магический артефакт при таком-то фоне.
   Наконец-то определившись с первой жертвой, гшерец кинулся на вампира, между ними моментально завязалась драка - вместо того, чтобы держаться на расстоянии, Хаэ вцепился в мужика как голодающий в колбасу и принялся методично его душить, не забывая награждать ударами о землю.
   -Ты разве ему не поможешь? - Спросила я диона, но ответила кошка:
   -У нас сейчас свои противники появятся. - Отмахнулась Сэтра, рваными движениями извлекая меч из-под навала сумок. - Гшерцы никогда не нападают по одному.
   -Она права. Обычно их не меньше сотни. - Вздохнул Лекс, с недовольством глядя в сторону, где за кустами скрывалось поле. - Держись от них подальше и не смей колдовать чтобы ни случилось, ясно?
   -А если меня убивать будут? - Вполне серьезно спросила я.
   -А ты не подставляйся. - Посоветовал Лекс, нахально улыбнувшись, и моментально посерьезнев, добавил: - Я серьезно, не лезь в драку. Это тебе не бой магов.
   -Мне сесть на пенечке и подождать пока все закончится? - Холодно уточнила я.
   Лекс не успел ответить, на нашу полянку разом пожаловало шестеро гшерцев и всем стало не до разговоров. Понимая, что мне действительно нельзя вмешиваться, я как могла держалась в стороне, до тех пор, пока к компании противников не подошло прибавление. На свой страх и риск я нырнула в густые заросли, уводя за собой двоих гшерцев. О том, чтобы вступить с ними в драку я даже и не думала, нутром чувствуя, что без магии с ними не справиться.
   Нос чесался от опротивевшего уже запаха, руки были исколоты и исцарапаны травой, волосы отчаянно желали встать дыбом и вдобавок ко всему в меня запустили не мелким таким пеньком, так что пришлось спешно валиться в ближайшую яму. Промокнув и изгваздавшись в грязи по самый пояс, я все-таки выбралась на твердую почву и замерла с открытым ртом.
   Все поле было занято дерущимися. Воины магической армии вперемешку с наемниками старательно теснили гшерцев, не скупясь на удары холодной сталью. Двое магов, решившиеся использовать свою силу, сломанными куклами лежали неподалеку, устремив застывший навсегда взгляд в хмурившееся небо. Тела гшерцев темнели неопрятными кучами на фоне утоптанной земли. Их было много, чертовски много. И живых и мертвых. Живых было больше. Невообразимое число существ, окруженных плотным коконом кровавого запаха, с яростью кидалось в битву и без пощады, где оружием, где голыми руками уничтожала воинов империи.
   Небо прорезала молния, сзади запахло паленым, а мне даже не нужно было оборачиваться, чтобы увидеть, во что превратились мои преследователи. Тело словно оцепенело, и единственное что я могла делать, это смотреть как молнии бьют в землю и как в центре поля, раскидав людей и гшерцев, зарождается мощный смерч. Обиженно взвыли ветра, утягиваемые в общую круговерть, жгучим порошком взметнулась пыль и мелкий сор, деревья, тоскливо скрипя гнули свои ветви. Казалось, что все будет сметено этой мощью, но прогремел рокочущий гром и воздушная волна, отдачей от лопнувшей нити вихря, уложила всех на землю.
   В наступившей тишине, там, где стихия подровняла площадку для боя, выпрямились две фигуры: светловолосого вампира и крепко сжимающего косу Магистра.
   Задыхаясь от шока, я старалась отползти подальше, избавиться от раздирающего ощущения смешавшихся эмоций моих и брата. Все сгинуло под натиском чистейшей, как родниковая вода, паникой, когда смутно знакомый вампир как гончая втянув воздух, повернул голову в мою сторону и безошибочно вперился голодным взглядом именно в меня.
   -Лааль. - Прошептала я.
   Тот не мог меня слышать, но догадался. Кивнул, отвесил издевательский поклон, уходя от удара косы и целенаправленно двинулся в мою сторону, походя отбивая атаки Вирлана.
   Я не нашла ничего лучше и эффективнее как завизжать во всю силу легких и дунуть обратно к Лексу. Далеко уйти не успела, скошенная отразившейся эхом в душе яростью Вирлана, его жаждой убийства, я замерла на месте и развернулась лицом к вампиру. Чувствуя, что улыбаюсь, глубоко вздохнула и выпустила Когти. Я, Велария Этенл, Магистр, мне не престало удирать от твари, которая должна была сдохнуть задолго, до моего рождения. Ощущая одобрение Вирлана, двинулась навстречу вампиру. Вдвоем с братом уморить эту замшелую легенду не составит труда.
   Сэш-Лааль благосклонно окинул взглядом меня и нарочито медленно двинулся вперед. Я вежливо улыбнулась в ответ, и позволила Вирлану нанести первый удар. Свистнула сталь косы, блеснули Когти, тускло вспыхнули золотом волосы вампира, текуче уходящего с линии удара. Мерзавец играл с нами, развлекался, позволяя подойти почти вплотную. Дурея от ярости брата я начала терять концентрацию, движения стали рваными и неточными, перед глазами все двоилось. В какой-то момент я смогла трезво посмотреть на бой и пришла в тихий ужас - своей импульсивностью Вирлан лишал нас шанса на победу. Его атаки были стремительны и смертоносны, но вампир, распалив злобу в брате, холодным расчетом, без применения оружия уже побеждал нас.
   Почувствовав перемену в моем настроении, Сэш-Лааль в очередной раз ускользнул из-под удара и, оказавшись рядом со мной, выдохнул:
   -Такая легкая добыча. - И зло прищурив глаза, одним практически невидимым движением выкинул руку вперед. Тончайшим шелком скользнул холод по боку, я ожидала боли, и она пришла. Но появилась совсем не в том месте где должна была. Чувствуя как вокруг сердца расползается жгучий мороз, я опустила взгляд вниз, на руку вампира, будучи уверенной, что увижу там кинжал или короткий меч.
   Ладонь вампира была пуста, но Вирлан пораженно замер, глядя на торчавшую из его груди золотую пластину, тонкую и острую как бритва. С мелодичным звоном упало на землю разорванное ожерелье Лааля, открывая взгляду устрашающего вида шрам.
   Горло перехватило плотным ошейником удушья, боль Вирлана вспыхнула в моем теле ярче и магия, стремясь защитить носителя, ринулась наружу сквозь все запреты и барьеры.
   Черное и белое смешалось в кристально чистую силу, задрожала земля, взметнулись вверх растрепанные поднявшимся ветром волосы. Низкий гул заполнил все пространство вокруг, гшерцы падали как один, оглушенные силой, с воем катался по земле вампир, не выдерживая натиска чистой магии, довольно щурился Вирлан и внезапно, поток магии с его стороны исчез. Тело брата застыло, а магия внутри меня вскипела с новой силой. Исчез приятный и уютный мрак, померкла светлая магия, и как картинка на засвеченной пленке исчезло чувство принадлежности к огненной стихии. Осталась только чистейшая магия, рвущаяся наружу и сметающая все на своем пути, запылало и обратилось пеплом визжащее тело вампира, конвульсивно задрожали гшерцы. Витар искореженный до неузнаваемости неизвестной силой жгущимися искрами вгрызался в мою магию, но не в силах с нею справиться, растворялся.
   Заполняя и исправляя порушенный чьей-то злой волей магический фон растекалась чистая сила и я не желала прекращать её ток. Неограниченное могущество, то, чего так жаждал брат, теперь уютно устроилось мантией на моих плечах. Не было ничего и никого, кто смог бы противостоять мне и захлебываясь абсолютно счастливым смехом, я взглянула в небо. Там, в его серых просторах, стремительно увеличивалась точка. Новая цель для уничтожения приближалась.
   Но опасность пришла не с небес. Невзрачный человек показался из леса и, неспешно ступая среди сраженных магией тел, двинулся в мою сторону. Голос, такой же непримечательный как и оболочка, шуршанием змеиной чешуи по камню, прошелестел:
   -Неслыханное расточительство.
   -Ты смеешь мне указывать? - Хохотнула я, пьянея силой. Вирлан был прав в своем отношении к людям - они лишь расходный материал на пути чистой силы. Тупые животные забывшие времена подчинения и служения Магам. Они забыли, обленились и обнаглели. Они позволяют себе открывать рот в присутствии Магистра и совсем не чтят магию, что защищает их от них самих же.... - Да кто ты такой, чтобы дышать одним со мной воздухом? Низшая тварь из толпы презренных лентяев, считающих, что покорили магию. Все чего вы, люди, достойны это служить нам, Истинным Магистрам. Преклони колени и, возможно, я дарую тебе жизнь. - Неслыханное благородство было приправлено горечью недовольства какой-то моей частью. Она, эта часть, требовала. Приказывала уничтожить обнаглевшую тварь...
   Человек ничего не ответил, подошел вплотную и с холодным любопытством посмотрел на меня. Потом все-таки произнес:
   -Ты слишком молода для такого могущества. Мне оно подойдет больше.
   Смеясь и не видя уже ничего кроме мерцания магии, я отдала контроль так жаждавшему расправы подсознанию, позволила силе голодным зверем накинуться на наглеца, недостойного жить.
   Задымилась опаленная земля и небо испуганно отозвалось молнией, где-то вдалеке тоскливо взвыли напуганные псы и метнулись в норы лисы. Природа смиренно признавала силу и человеку бы следовало сделать тоже самое.
   Тягучей патокой коснулось сознания одно лишь имя, произнесенное зло и удовлетворенно: "Лайтар".
   -Лайтар. - Послушно повторила я.
   Мужчина равнодушно кивнул, откликаясь на знакомое сочетание звуков, и прищурил серые глаза, наблюдая за приближением собственной гибели....Кто сказал, что легкие победы не приносят радости? Он был совершенно не прав...
   В следующее мгновенье соленый запах должен был стать насыщение, но....Вместо мягкотелого наглеца на пути уничтожающей волны оказалось зеркало, словно вылитое из замутненного кровью стекла. Алое, в разводах и кругах изъеденной амальгамы оно, тем не менее, легко отразило щедро дарованную мной смерть в мою же сторону. Сбитая с ног вернувшейся силой я рухнула на спину и внезапно почувствовала пустоту.
   Магии больше не было, ровно как и ощущения присутствия Вирлана где-то на краю восприятия, его мысли, эмоции и воспоминания сгинули как дурман. Не осталось ничего, кроме засасывающей бездны и прежде чем увязнуть в ней, я успела заглянуть в глаза склонившегося надо мной человека. Сквозь серую муть глаз на меня смотрела изуродованная магия Марферна, получившая новое воплощение.
  
   В камере было темно. Только за толстыми прутьями слабо мерцал неровный свет факела, висящего где-то дальше. С грубого камня потолка противно капала вода и звучно шлепалась в лужу, вполне могущую стать поилкой для узников. Больше ничего интересного в окружающей действительности не было, по крайней мере я больше ничего не увидела с момента моего возвращения в мир мыслящих. Мир этот сейчас сузился до небольшой каменной коморки с черными полосками решетки на относительно светлой стене коридора. Я отстраненно окинула взглядом окружающую меня с трех сторон темноту и попыталась встать. Получилось это подозрительно легко и быстро, обзор моментально расширился и я тоскливо вздохнула, обводя взглядом новые владения. Кандалы на стенах, ржавые цепи рыжими змеями сползающие на непокрытый ничем каменный пол, необработанный камень вокруг и грязный, заваленный каким-то тряпьем коридор за частоколом решетки.
   Под ногами лежало тело в покрытой грязью одежде. Расположившись на боку и как-то нелепо вывернув под себя скованные руки, оно могло бы вызвать жалость. Я еще раз вздохнула и тоскливо произнесла:
   -Добегалась, всемогущая повелительница магии, мать твою.
   Мое тело мне не ответило, и не удивительно - мы снова были порознь, грязная и побитая оболочка и, собственно, я.
   В углу зашуршало, заскрипело железом и, приглядевшись, я распознала в тени Лекса, сидевшего прислонившись спиной к стене. Младший принц Диона выглядел однозначно лучше меня, живее и чище. Позвякивая кандалами, парень отстраненно смотрел сквозь мою призрачную светлость и о чем-то думал. На лице его была безмятежность, которая появляется, когда все враги обозначены, список убийств составлен, оружие подобрано, и дата решающего боя подчеркнута жирной алой (желательно кровью первого побежденного врага) линией.
   -И ты здесь. - Опечалилась я.
   -И я здесь. - Все с тем же выражением лица подтвердил дион. - Судя по твоему молчанию, ты несколько удивлена, что я тебя слышу. - Усмехнулся Лекс.
   -Мягко сказано. - Щелкнула я своими призрачными зубами. - А видишь? - Во мне загорелся огонек исследователя. Обычно в таких случаях дядя спешно ретировался с глаз моих долой и отдавал на растерзание библиотеку, а не себя любимого.
   -Нет. И слышу-то с трудом. Мало практики.
   -Мало практики в Магии Разума? Лекс, - хмыкнула я, - да то, что ты вообще представляешь себе что такое эта самая практика уже из ряда вон. С каких это пор у тебя такие таланты?
   Дион медленно моргнул и иезуитским голосом протянул:
   -Даю подсказку: Жезл Снов.
   -О. - Выдавила я. - Побочный эффект. Я об этом как-то не подумала.
   -Что артефакт, связанный с магией вампиров, место, наполненное их силой и знаниями, присутствие Магистра рядом, наконец, никак не скажутся на способностях Проводника? Брось, даже я предполагал, что получу что-нибудь на память. Хотя, если честно, я думал, что там и останусь. - Вздохнул парень, теребя пальцами цепь на кандалах. - Хорошо, что Магистр мне достался хоть и строптивый, но талантливый. - Улыбнулся он.
   -Это кто кому еще достался. - Буркнула я, радуясь, что парень не может видеть как я улыбаюсь.
   В камеру вернулась тишина, но теперь она была уже не такой мрачной. Зная, что рядом находится дион было куда спокойнее. Кстати, а с какого это перепугу он составил мне компанию?
   Ленивая заторможенность после пробуждения уходила. Пусть я вне тела, но беспокоиться об отдельных вещах я все еще могла, и еще как!
   -Лекс, не думай что я тебе не рада, но какого черта ты здесь, а не в лагере?
   -Ну как тебе объяснить? - Вздохнул дион. - Много ли ты помнишь о последних пяти минутах сражения? - Судя по тону, мне грозила лекция о плохом поведении.
   -Это когда у меня крышу снесло? - Осторожно уточнила я.
   -Крышу снесло, стены разметало и фундамент выворотило. - Благодушным голосом подтвердил Лекс. - Ты, судьба моя, не просто колдовала, ты, неразумная моя, продемонстрировала всю мощь сильного неопытного Магистра, готового помереть самому и угробить все вокруг в радиусе этак трех графств. Я охотно допускаю, что совершила ты сей необдуманный поступок под влиянием момента, но зачем, скажи мне на милость, зачем ты устроила землетрясение и пару-тройку смерчей? Проигнорировать такое волшебство я не мог, вот и оказался втянут под раздачу. Когда ты завершила светопреставление, эффектно получив своей же силой и изобразив вполне натуральную смерть, тот гад обратил свое внимание на других, еще ходячих существ. Не знаю на кой, но помимо тебя он прихватил еще живых трофеев. Что скажешь?
   -Театральность всегда была свойственна нашей семье. - Покаянно кивнула я. - Только я так и не поняла, что со мной было.
   Лекс устроился поудобнее и задумчиво почесав подбородок скованными руками, осторожно произнес:
   -Понимаю, что ты сейчас будешь возмущаться, но все-таки постарайся сперва подумать. То, что видел я, было очень похоже на тот случай с близнецами на берегу озера. Ты помнишь, что случилось со вторым, когда ты угробила первого?
   Я добросовестно вспомнила близнецов, как со смертью одного другой получил всю силу первого и знатно рехнулся. Связь между парными волшебниками не разрывается с гибелью одной половины, просто две разрозненные части сливаются в одну...
   -Значит, все-таки парные... - Протянула я. - Лекс, а ты видел, что стало с Вирланом?
   Дион надолго замолчал и даже отвел взгляд, весь его скорбный вид сказал больше, чем смог бы выдавить сейчас Лекс.
   -Понятно. Помер-таки, мерзавец. Ладно тебе, Лекс, не делай скорбную морду, я прекрасно знаю, что ты бы не без удовольствия сплясал на его могиле.
   -Это вряд ли. Но, прости, горечи особой не испытываю. - Виновато произнес дион.
   -Представь себе, я тоже. Да и... - я, вздохнув огорченно, посмотрела, как сквозь слегка светящуюся руку просвечивают прутья, - он не умер.
   -А по виду мертвее мертвого был. - Пожал плечами дион. - Я бы даже сказал, что он был очень мертвый, ну просто совершенно.
   -Ты так чуток к моей семейной трагедии. - Фыркнула я. - Шутки в сторону, Вирлан жив.
   -Не хочу показаться сволочью, но почему тогда ты получила его силу? Так поделиться с тобой он мог только померев.
   -Среди ядов, мой дорогой друг, есть такие, что останавливают работу сердца, но сохраняют жизнь. Яды эти созданы магами для магов, и действие их узнает любой, кто хоть раз держал в руках "Сборник рецептов Благородной Сафиры". Вирлан не умер. - Твердо сказала я. - Пока еще. У него есть недели три, чтобы очухаться.
   -Возникает такое чувство, что ...
   -...что все было спланировано. - В один голос произнесли мы с Лексом. - Тому мужику, Лайтару, ему не нужна была смерть Вирлнана. Если бы братец откинул копыта, я получила бы полную власть над силой без дополнения в виде таких слабых звеньев как эмоции и часть мыслей Риана. Не подкоси меня его самомнение, я бы не затянула с ударом и раньше поняла, что магия Марферна обрела себе новую оболочку, откликающуюся на кличку Лайтар. А так это нечто преспокойно меня заграбастало для каких-то своих целей.
   -Лайтар? - Переспросил Лекс, и, получив мое утвердительное "ага", гнусно протянул: - Хорошо устроилась гильдия магов. Понятно теперь почему щит Гшера не смогли снять.
   -Не вижу связи. - Честно призналась я. - Где тот Лайтар и где та гильдия?
   -Велария, ну это уже просто стыдно не знать. - Развеселился дион. - Лайтар Глава гильдии магов.
   Я ошарашено моргнула, порылась в своей дырявой памяти и со злостью пнула ближайшую стену.
   -Совсем мне мозги запудрили в этой драной академии! Выберусь отсюда, лично, голыми руками разнесу это прибежище зла и маразма на строй материалы! Это ж надо... и хватит ржать, Лекс, подавишься! Я действительно забыла кто такой этот Лайтар, а ведь еще совсем недавно отбивалась от Стрэкжа и Грауса, его верных помощников.
   -Не знаю на счет Стрэкжа, я с ним не знаком. Но верность Трогерна главе гильдии весьма сомнительна. По крайней мере, его вызволение из Гшера проплачивали твой дядя и брат. Кстати, именно тогда я и познакомился с Главой Тайного Совета.
   -Хм... а что Граус делал в Гшере?
   -Наказание отбывал. - Пожал плечами Лекс. - И наказание то очень походило на планы крепости Баэ-Сол. Помнится, там еще был очень интересный подвальчик со множеством уровней, какими-то рунами и пентаграммами в примечаниях. Что? Да, я рылся в вещах Грауса. Здоровое любопытство, знаешь ли, иногда позволяет сохранить здоровье и дальше.
   -Проныра. - Улыбнулась я. Лекс довольно изобразил поклон. - А что это за крепость?
   -Сейчас опять будешь орать, что академия тебя последней памяти лишила. Баэ-Сол это центр Гшера, его сердце и разум. Изначально это был дом для охранников и карцер для особо опасных преступников. Уж это-то даже дети знают.
   -Баэ-Сол? Забавно. А ты знаешь, что так город вампиров назвали гномы? - Проигнорировала я подначку.
   -Тогда понятно, почему крепость носит именно это название. По крайней мере, я могу предположить, что гном-архитектор нанятый гильдией магов решил подшутить. Либо сами маги прикололись.
   -Либо Лайтар планировал замутить нечто, связанное с вампирами. - Я задумчиво прикусила губу и стала кружить вокруг своего бренного тела. - Зная его тягу к вампирьей культуре....
   -Откуда зная? - Отстраненно поинтересовался дион.
   -От Вирлана. Братишка когда словил подарок от Лааля помимо полного бреда невзначай поделился довольно-таки интересной информацией. О самонадеянном маге, приказывавшем ему оживить Марферна, о своей охоте на Лааля и последней встрече с Танием... все, вроде бы. Кстати о зубастых, Лааля я действительно спалила?
   -Спалила. - Кивнул Лекс. - Хаэ расстроится, когда узнает.
   -С чего бы вдруг?
   -Дружили они.
   -Таких друзей душить во сне надо. - Буркнула я, вспоминая видения, насылаемые вампиром. - Так вот, Лайтар интересовался вампирьей магией и явно, собака женского пола, был властолюбив и амбициозен до одури.
   -Почему был? Он и сейчас есть.
   -А вот и не угадал. Сейчас внутри тела Лайтара вся ненависть и прочий ментальный мусор Марферна помноженный на оскверненную магию. Это не Лайтар и не Марферн, а нечто совсем иное, но отнюдь не добродушное. Эх, не зря я опасалась возникновения трудно убиваемой твари. Жаль только, к эльфам Ночи удрать не успела.
   Лекс устало прикрыл глаза и, кажется, уснул. Неудивительно, Магия Разума штука затратная на силы.
   Кружа вокруг моего бездыханного тела, я уныло думала, что в перспективах сражение с еще одним, как там дядя говорил? "типичным злодеем с гипертрофированной манией величия", да еще желающего вернуть вампиров. Стоп! Вампиров?!
   -Лекс! Лекс, просыпайся! - Похлопывания призрачными руками по щекам прикорнувшего диона эффекта не возымели, а вот вопли сработали. Осоловело поморгав, нахмурившись и с явным усилием сосредоточившись на мне, парень зевнул:
   -Что?
   -Лекс! Те планы, что Граус тащил из Гшера, на них были вампирьи руны?!
   -Были, кажется. - Лекс старательно моргал, пытаясь проснуться, но сон не менее упорно утягивал обратно.
   -А что в них было написано?!
   -Не помню. Я тогда еще не понима-а-ал...
   -Не спать! Это вопрос жизни и смерти! Там были такие круги с восьмиугольником внутри, троекратно пересеченным звездами и рунами "ветра", "время" и "твердь"?
   -Так не скажу, еще раз посмотреть надо. А что это за пентаграмма? - Лекс все-таки начал просыпаться и теперь с ворчанием пытался выпрямить затекшую спину.
   -То, что люди по незнанию называют пентаграммами на самом деле графическое изображение сильных заклинаний, требующих концентрации большой силы в единый момент времени. Я только что поверхностно описала тебе заклинание портала высшего порядка, в теории способного открыть путь в иные миры. Если добавить еще несколько рун, плеснуть пару ведер крови существа, в мир которого хочешь пробиться, заполировать сверху чистой магией, то можно получить вполне рабочий аналог Осенней Башни.
   -А. - Протянул, Лекс, почесывая царапину на шее. - Вот чего Лайтар чуть ли не до слез обрадовался когда ему на встречу шагнул улыбающийся Хаэ.
   -Он что, и вампира прихватил? - Опешила я.
   -И вампира, и лунную кошку, и Магистра Мрака, начиненного первозданной магией и меня, ключа от ворот вампирьего царства. Н-да, дядечка совсем не идиот. Обидно. - Цыкнул зубом Лекс.
   -Обалдеть. - Взгрустнула я. - И чего мне в мире Валерии не сиделось? Гадов нет, драконов нет, вампиров нет, родственников буйных нет... а меня домой потянуло. Эх, не ценила я своего счастья.
   Почему-то получив в качестве перспективы не самый жизнеутверждающий план пугаться не хотелось. Как-то сразу и резко стало все равно, словно самое сложное было позади.
   -Лекс, а можно эти планы еще как-нибудь увидеть?
   -Можно. - Зевнул дион. - Трогерн только копию стащил и то до заказчика не донес - посеял, удирая от охраны. Оригиналы остались в кабинете надзирателя в правом крыле Дортанты, это маленькая такая тюрьма на территории Гшера. В ней сидели эльфы, дриады, гномы... все прочие расы кроме людских. У тебя есть какая-то идея?
   -Есть. Я бы сказала, что она самоубийственная.
   -Что, стащить планы, посмотреть, где находится этот портал, пойти туда и уничтожить его? - С обреченностью в голосе спросил дион.
   -Нет. - Засмеялась я. - Стащить и подкинуть их Ювентанию, а самим смотаться за кордон к темным эльфам, пока дядя за подарок не прибил. Мала я еще с такими хитрыми психопатами как Лайтар воевать.
   -Одобряю. - Вот теперь в голосе диона светилось облегчение. - Такой план еще как-то совместим с жизнью.
   -Вот и я о том же. - Кивнула моя светлость. Кстати о свечениях и эфемерности. - Лекс, мне бы в тело свое вернуться.
   -Я бы не советовал. Плохо будет. Тут такой фон, вернее такая вонь... Кровью тянет даже от воды.
   -Кровью говоришь? - Я подлетела к лужице и заинтересованно присмотрелась. Внутри воды черными крупинками стекла мерцали частицы вира. Они зло искрили и жгли пальцы, стоило только призрачной коже прикоснуться к влаге. После небольшого усилия стало заметно наличие этих частиц и в воздухе, только в куда меньше концентрации. - Все страньше и страньше. - Пробормотала я. В голову забрела сумасшедшая идея и игриво подмигнула. - Лекс, я сейчас озвучу несусветную дурость, ты только сразу скажи, что я рехнулась на общем стрессовом фоне, ладно? - И не дав диону рта открыть, выпалила: - Этот паразит, этот чертов темный гений умудрился принести в жертву дракона. Он прирезал один из источников чистой магии и, выкачав из него весь витар с кровью, наполнил это место магией. Ну, глупость, да?
   -Увы. - Произнес дион. - Вполне правдоподобно. Мертвая Пустошь ослабляла драконов. Очень вероятно, что заманив сюда какого-нибудь не слишком умного молодого любителя сокровищ, он смог его использовать как источник. Но тогда, рано или поздно, магия Гшера исчезла бы, а она остается на протяжении нескольких лет. Не убивает же Лайтар каждый год-два по дракону, это было бы слишком заметно.
   -Магия исчезла бы, если бы жертвенный дракон погиб, но если они поддерживают в нем жизнь...
   -А это возможно? - С искренним интересом спросил Лекс.
   Я пожала плечами, вспомнила, что меня не видят, и озвучила вслух:
   -В принципе, да. Если засунуть дракона в клетку с графическими чарами регенерации на полу и режущими чарами на потолке, перед мордой поместить помрачающий знак Зихарта Алера, а хвост привязать к прутьям....
   Лекс поперхнулся смешком и сквозь кашель выдавил:
   -А хвост-то то зачем?
   -Если бы ты видел как разъяренный дракон хвостом машет, не спрашивал бы. - Отозвалась я, вспоминая Моргрейна и прикидывая: получился бы у меня такой фокус с этим бронированным гадом? Нет, все-таки перворожденных так легко не скрутить.
   -Велария, ты пугаешь меня своими познаниями в некоторых областях знаний. - Восхищенно прохрипел Лекс. - Если когда-нибудь соберусь охотиться на драконов, непременно возьму тебя с собой. Слушай, - приободрился дион, - если дракон стал источником магии, то зачем тогда ему ты?
   -А, тут все просто. Во-первых, дракон, можно сказать, поизносился. Он зол, изможден и кипит ненавистью, поэтому витар его крови коверкает прочую магию. Во-вторых, магия драконов все-таки отличается от магии Магистров. Нашей человеку управлять проще. Это все лирика, вернемся к прозе: мне нужно обратно в мое тело.
   -Нужно. - Покладисто согласился дион. - Только как ты это себе представляешь? Кольцо держит твою душу...
   -Стоп. Какое кольцо?
   Лекс недовольно закатил глаза, но все-таки пояснил:
   -Кольцо, на твоей руке, которое ты прихватила из сокровищницы герцога. От него на всю комнату Магией Разума несет.
   -Ну-ка... Лекс, переверни меня на спину, мне так не видно.
   -Не дотянусь. - Отрезал дион.
   -А ты ногами. - Вздохнула я, сопереживая своему несчастному тельцу. - За пояс зацепи и подтяни к себе. Только осторожно, я не хочу возвращаться в тело с отбитыми почками.
   -Да, о таком девушки меня еще не просили. - Прокряхтел Лекс, позвякивая цепью, сползая на спину. Распластавшись на полу, он дотянулся-таки и с третьей попытки выполнил мою просьбу.
   -Все сапоги об мою спину вытер. - Пробурчала я, склоняясь над своими скованными руками.
   -Да у тебя такой доспех из грязи был, что... - Возмутился Лекс, оскорбленный в лучших чувствах. - И сама же просила... - Он еще что-то там бурчал, но я была занята. Кольцо и вправду оказалось не простым, а с сюрпризом. Оно не держало мою душу, как думал дион, с этой задачей прекрасно справлялась цепь Флорианы. Кольцо выполняло совсем другую функцию - не давало душе вернуться обратно в тело. При малейших попытках пружинило и выталкивало обратно плотной волной магии.
   -Все, больше я хвататься за что попало не буду. - Твердо пообещала я сама себе.
   -Я тебе об этом обязательно напомню, когда ты в следующий раз протянешь руки к моим вещам. - Недовольно протянул Лекс. - Что ты там увидела?
   -Кольцо было на скелете...
   -С трупа сняла. И не стыдно же. - Вставил дион.
   -Не с трупа, а со скелета. Не перебивай. Кольцо было на скелете и, думаю, что неизвестный окочурился следующим образом: полез в сокровищницу, наткнулся на ловушку, схлопотал заклинание, лишился бренной оболочки и застрял до тех пор, пока тело не истлело и связь с физическим миром не исчезла. А может так и остался призраком... Короче говоря, надо эту гадость с меня снять.
   -Я и ногами не дотянусь. - Быстро отмазался Лекс, для пущей убедительности поджимая вышеуказанные конечности под пятую точку.
   -И не надо. Колечко-то на Магию Разума завязано, а ты у нас, по уверению некоторых, страсть как талантлив в этой сфере. В общем, работай давай, напрягай мысли, старайся... чем скорее кольцо будет снято, тем скорее мы пойдем за планами.
   -Обрадовала. - Скривился дион. Потом впал в задумчивость, результатом которой стала короткая фраза: - Авось пронесет. - И неестественно-яркая в темном помещении вспышка магии переносов. Звякнули кандалы, Лекс осторожно приоткрыл зажмуренные глаза и с облегчением выдохнул, растирая освободившиеся запястья.
   -Это что, был перенос отдельных предметов, находящихся в непосредственном контакте с другим? - Отупело произнесла я.
   -Ну да. - Показательно бодро произнес Лекс, явно рассчитывая, что нервный тик правого глаза я в темноте не разгляжу.
   -Идиот! - Взвизгнула я. - Кретин слабоумный! В девяносто девяти случаев из ста люди конечностей лишаются! Ты же мог без рук остаться! Ты же... - Я еще что-то орала, испуганно прижимая руки к груди в подсознательно защитном жесте.
   Лекс покорно кивал на каждое мое слово и осторожно снимал кольцо с пальца, то словно не хотело расставаться с моей конечностью и упрямо сжимало объятия. Когда усилиями диона, до полного освобождения осталось совсем чуть-чуть, Лекс совершенно спокойным, уверенным тоном произнес:
   -Успокойся. Ты же целительница, вот и исцелила бы меня.
   -Угу. Если бы лапки нашла и сама очухалась. Сейчас, да?
   Дион кивнул, резким движением сорвал серебряный обруч и одновременно зажал ладонью мой рот.
   Это он правильно сделал. Возвращение было болезненным, тело скручивало судорогами, из горла рвался крик, но надежно глушился Лексом. Если бы не он, вся охрана сбежалась бы как по тревоге. А так, всего лишь маленькая вечность агонии и я смогла сжав зубы, попытаться встать. Лекс не разрешил, заставил улечься на холодный пол и долго растирал мои скрюченные болью пальцы. Только когда я перестала скулить в ответ на каждое прикосновение, он поднял меня на ноги и заставил сделать пару кругов по камере.
   Постанывая при каждом шаге и закусывая губы, я все-таки умудрилась хихикнуть.
   -Что? - Лекс аккуратно, почти незаметно поддерживал меня под локти.
   -Помнится ты точно так же гонял меня по поляне в первый день нашего путешествия.
   Дион ничего не сказал, но я затылком почувствовала, что он тепло улыбнулся.
   Что ж, если мы еще способны радоваться чему-то в такой ситуации, то все должно быть хорошо. Все просто обязано быть хорошо, осталась лишь самая малость: выбраться из темницы живыми и с полным комплектом органов. Простая задача, правда?
  
   Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тридцатый день третьего месяца лета
  
   Поле, усеянное телами, вызвало у Ювентания тоску, этакую неприятную ностальгию. Бредя среди живых воинов империи и мертвых гшерцев он надеялся не найти тех, кого жаждал увидеть. Узреть воочию, убедиться, что с сумасбродными детьми ничего не случилось и выпороть как давно следовало обоих. Сначала старшего, нет... все-таки младшую. На неё еще можно было оказать хоть какое-то влияние. Старшего же, отчаянно-авантюрного и самоуверенного исправит, наверное, уже только могила....
   -Господин волшебник! Господин волшебник, - подбежавший парень был среди тех, кто прибыл на подмогу в Димор, но застал лишь безжизненное пространство утоптанной земли, - господин волшебник... мы там... нашли... один. - Парень бежал быстро, говорил медленно и почему-то вызвал у Магистра желание отвесить пинка.
   Ничего не говоря, Ювентаний двинулся в сторону, откуда прибежал посыльный. Искали они в этом поле живых, но основной целью была парочка детей, нуждавшихся в хорошем воспитании. Идти не хотелось, казалось бы давно позабытое, чувство тревоги вполне привычно поселилось в груди. "Дети", обычно презрительно тянул Эвер когда младшее поколение чего-нибудь отчебучивало. Старый гад основательно облегчил себе жизнь, избавившись от собственных детей. Ему теперь жилось беззаботно, а вот Ювентаний чувствовал, что скоро станет совсем белым, потому что шустрая парочка племянников явно целеустремленно доводила его до седины.
   Впереди показалась довольно большая расчищенная площадка, в центре которой, склонившись над чем-то, находились трое. Военные целители все еще водили руками над телом, а генерал Италер уже отряхивал колени от земли и задумчиво смотрел в землю. При приближении мага все расступились и тихо отошли, рядом остался лишь Италер, как самый закаленный в сражениях.
   -Исправился.... - Само собой вырвалось у Ювентания при взгляде на тело племянника. Вирлан лежал с закрытыми глазами, на лице его застыла довольная улыбка и если бы не торчавшая из груди тонкая пластина золота, можно было бы подумать, что мальчишка прикорнул, умаявшись за день. - Он так и лежал?
   Генерал прочистил горло, и буркнул:
   -Целители глаза закрыли.
   -Значит, мертв?
   -Мертв. - Кивнул Италер.
   Ювентаний вздохнул, помассировал уставшие глаза и без эмоций спросил:
   -Вторую нашли?
   -Нет.
   -Значит, жив. - Выдохнул Ювентаний. И наклонившись, поднял на руки тело парня. Брякнула коса, выпав из расслабленной ладони, два иссохших от жара листа выскользнули из волос, полы темной мантии жадно загребли пыль и, оставив после себя змеиный след, воспарили следом за телом.
   -Господин волшебник, - Позвал Италер, закуривая трубку, и дождавшись пока Ювентаний обернется через плечо, сказал: - верните облик. Я всякого повидал и мне, по большому счету все равно что вы такое, пока не затронуты интересы империи, но вас элементарно не узнают подчиненные с этим молодым лицом.
   Ювентаний холодно улыбнулся и, прищурив глаза, весело произнес:
   -Это совершенно не важно, генерал. Это такая ерунда, что вы и представить себе не можете.
   -Ваш облик, господин волшебник? - Выпустив струю дыма, уточнил Италер.
   -Ваша империя, господин генерал. - В тон ему отозвался Магистр.
   Давно ушел Ювентаний с безжизненным Главой Тайного Совета на руках, вынесли последнего пострадавшего воина, а Италер все курил свою трубку. И выбивая её о ладонь, он как-то отстраненно радовался, что зверь в глазах мага жил всего мгновение, пока короткое слово не опустило занавес. Генерал радовался, и надеялся, что ему никогда не придется встать в бой против кого-нибудь с таким взглядом и такой силой, давящей, готовой сорваться и растереть в порошок.... Давно стемнело и зажглись звезды, пора было возвращаться в лагерь и решать как быть с Гшером. И где-то там, в одной из походных палаток творил над телом абсолютно мертвого (генерал знал это совершенно точно) Магистра Вирлана волшебство странный чародей, еще сутки назад бывший совершенно безобидным Личным Магом Его Величества.
  
   Ювентаний сонно зевнул и, подперев рукой подбородок, задумчиво уставился на тело племянника. Пластину из него вытащили, яд он частично убрал, рану перебинтовал, в общем, привел тело в порядок. Хоть сейчас хорони, тем более, что жизни в Вирлане не было ни капли. Но, тем не менее, пацан был еще не мертв.
   -Молодец, добегался. - Вздохнул Таний. - И что мне теперь с тобой делать?
   -С трупами разговариваешь. Совсем старый стал. - Донеслось от входа в шатер.
   -Принесло, на ночь глядя. - Скривился светловолосый маг. - Чего тебе неймется, Эвер?
   Придворный маг Диона по-хозяйски расположился в походном кресле у очага и, закинув ногу на ногу, обвел равнодушным взглядом окружающее пространство. Двум Магам внимания досталось меньше чем раскрытой книге на кровати.
   -Я тут, собственно, с дипломатической миссией. - Зевнул Эвер. - Велемир жаждет видеть отпрыска, а он вроде тут у вас развлекался. Возвращаться он, ясное дело не захочет, так что у меня к тебе предложение: ты выдаешь мне Фарлэкса, желательно связанного и с кляпом во рту, а я отстаю от тебя с расспросами о детях.
   -Неужели Шалиора передумала возвращаться в Дион?
   -Напротив. Эта ведьма возвращается в компании королевы. Женщины нагулялись и решили вернуться домой. - Презрительно усмехнулся Эвер. - Что за труп? - Поинтересовался он.
   Ювентаний молча шагнул в сторону, позволяя другому Магистру посмотреть на безжизненное тело. Эвер молчал долго, хмурился и, кажется, силился вспомнить, где он мог видеть бледного темноволосого парня.
   -Узнаешь? - Спросил-таки Ювентаний. - Вы недавно виделись в Дионе.
   -В Дионе много людей бродит. - Пожал плечами Эвер. - Мы были знакомы?
   -В некотором роде. - Процедил сквозь зубы Ювентаний. - Это Вирлан.
   -Вирлан. - Повторил Эвер задумчиво. - Знакомое имя.
   -Вирлан рода Этенл ветви Хорлай.
   -Оу. - Изобразил удивление Эвер. - Значит, Шалиора все-таки закатит скандал. От чего он умер?
   -Эвер, не трудись изображать интерес. - Раздраженно швырнул полотенце на кровать Таний. - По большому счету тебе нет до них никакого дела. Кстати, где Фарлэкс я понятия не имею, и если тебе он очень нужен, то ищи его сам. Ну и если местонахождение мальчишки это все, что ты хотел узнать, то будь добр покинуть меня.
   Эвер покладисто поднялся с кресла и направился к выходу. Уже откинув полу шатра, он повернулся и ровным тоном предупредил:
   -Если младший принц Диона не найдется в течении двух дней, Велемир вышлет сюда разведывательный отряд. Я вовсе не обязан тебя предупреждать, но поскольку мне же потом придется разбираться с нынешним императором Сонорэ, то просто имей в виду, что дионы находятся на грани войны с Ильмиром и вести дипломатические переговоры не будут.
   -Светлые эльфы решились напасть на Дион? Никак Правитель Эриан унаследовал от предков умопомрачающую жадность.
   -Не знаю, что он там получил в наследство и от кого, но каким-то образом эльфы Дня узнали о важности, которую из себя представляет этот мелкий наследничек. - Ответил Эвер. - В любом случае они нападут.
   -Это война может затронуть Сонорэ? - Без особого интереса спросил Ювентаний.
   -Эта может и не затронет.
   -Планируется еще одна?
   -Вампиры себя странно ведут. - Пожал плечами Эвер. - С тех пор как удрал Фарлэкс они что ни день штурмуют Башню. А в последнее время и те, кто верно махал хвостом во славу Диона стали кусать кормящую руку. Мне кажется, или ты знаешь причину по которой шавки взъерепенились?
   -Сэш-Лааль проснулся. - Подавив зевок, ответил Ювентаний. - И где он сейчас я не имею ни малейшего понятия.
   -Весело. - Оценил ситуацию придворный маг Диона. - Но разбираться с этим я буду только в крайнем случае. Гиблые миры это дело правящей семейки.
   -Ты вроде как все еще Защита Диона. - Ядовито заметил Таний.
   -А ты вроде как все еще Хранитель Сонорэ. - Не менее желчно отозвался Эвер, и покинул шатер.
   -Эльфийский ублюдок. - Сплюнул Ювенитаний вслед старшему родственнику и с нескрываемой яростью одним взглядом спалил стул, на котором недавно восседал Эвер. - Что б тебя дракон сожрал.
   -Г-господин волшебник. - Робко позвал стражник, заглянув в шатер и вместе с вечерней прохладой запустив внутрь встревоженные выкрики снаружи. - Т-там к вам д-дракон.
   -Этого еще только не хватало. - Пробурчал Магистр, прикрывая уставшие глаза ладонью.
   -Посторонись, служивый. - Небрежно отпихнув стражника, внутрь шагнул дракон в человечьем обличии. Желто-зеленые глаза плотоядно окинули взглядом голову любопытного стражника, раздвоенный язык алчно облизал узкие губы. С резким хлопком задернулся вход, лишних не осталось.
   -Моргрейн, ты как всегда чудовищно учтив и скрытен.
   -Надо же нам, чудовищам, как-то развлекаться? - С искренним возмущением нахмурился дракон. - Но я к тебе по делу... О, знакомый труп. - Как родному обрадовался Моргрейн, при виде неподвижного тела Магистра. - Опять за сестру пострадал.
   -То есть? - Буркнул Ювентаний, разваливаясь на кровати.
   -Сейчас расскажу. - Бодро потер руки Моргрейн и с профессиональным любопытством покосился на золотую пластину в бурых подтеках, небрежно брошенную Танием на стол. Дракон принюхался, невесомо пробежался пальцами над бликующей гладью и с жадностью произнес: - Вампирья ковка. Яд, чары и острейшие края. Подари, а?
   -Не отвлекайся. - Одернул дракона Магистр.
   -Скучный ты человек, Ювентаний. Только о деле и хочешь говорить. - Вздохнул Моргейн, но все-таки отвел взгляд от маняще блестевшего золота. - Я тут летал недавно, охотился на одну тварь....
   -Что, опять овец воруешь? Давно вилы из зада не вытаскивал?
   -За кого ты меня принимаешь? - Возмутился дракон. - Темные эльфы вконец обнаглели, - пояснил он, - в наши сокровищницы повадились лазить. Одному гаду даже удалось живым уйти и кое-что у меня унести, ну да попутного ветра его пеплу. Я не о нем хотел рассказать. Выслеживая того остроухого я тут пролетал мимо и видел занятнейшие вещи и вполне знакомых кое чьих племянников.
   -И девчонку видел? - Подался вперед Ювентаний.
   -О, я смотрю тебе интересно. - Коварно улыбнулся дракон. - И сколько же ты заплатишь чтобы унять свое любопытство?
   -Забирай. - Махнул нетерпеливо рукой Таний. Дракон не стал ломаться и шустро сгреб пластинку со стола.
   -Ну так вот. Летал я тут, а подо мной смотрю: людишки бегают, дерутся с другими людишками, потом случился небольшой вихрь, почти все попадали. А кто остался на ногах начали бегать и тоже драться. Этот, - кивнул дракон в сторону Вирлана, - гонялся за вампиром, потом к ним и сестренка присоединилась. Стали бегать вместе,... - Моргрейн сунул нос в стол, но получил в лоб маленькой молнией и сразу вернулся к рассказу: - а потом вампир убил этого, - новый кивок в сторону трупа, - и девица озверела. И знаешь, я давно так не радовался.
   -Чему? - Недовольный затянувшимся молчанием спросил Ювентаний.
   -Да вообще так не радовался. Это ж как мне повезло, что во время нашей последней встречи девочка держала себя в руках. Будь у нее такое же настроение как вчера, я бы одним выбитым зубом не отделался.
   -Много чистой силы было?
   -Много. - Кивнул дракон. - Лети я ниже, хвост бы точно опалило, а так только пузо погрело. Вампиру больше всех не повезло.
   -Что с ним стало? - Поинтересовался Ювентаний, задумчиво поглаживая пальцами подбородок.
   -А тоже что и с моим неудачливым воришкой. В пепел обратился, бедняжка.
   -Что потом было?
   -Потом? - Моргрейн оторвался от изучения посоха Ювентания, и коротко ответил: - Потом пришел некто в шкуре человека и забрал девицу, а с ней еще троих.
   -Лайтар. - Понимающе кивнул Ювентаний. - Куда он ушел?
   -Вот чего не знаю, того не знаю. - Развел руками дракон. - Мы с этой нечистью на разных небесах летаем. Сам знаешь, я порталы умею коверкать, но куда они ведут мне не видно.
   В комнату закралась тишина и вольготно расположилась в нагретом помещении, наблюдая за живыми. Ювентаний о чем-то думал, Моргрейн подбрасывал на ладони новоприобретенный артефакт и надеялся выцыганить еще что-нибудь такое же интересное. Желательно остальную часть от ожерелья.
   -Моргрейн, а что за заклинание на этой пластине? - Спросил Ювентаний, косо поглядывая на золотые блики. Дракон тут же спрятал вещицу в карман и невинно поинтересовался:
   -Сам не видишь?
   -Не вижу. - Честно признался Таний.
   -Это потому что молод еще. - Усмехнулся ехидно дракон. - Сие любимая магия клыкастых, дальше объяснять?
   -Не стоит. Магия Разума, значит.... Моргрейн, а не собираешься ли ты в Царство Сна?
   -Тьфу на тебя, человечек. - Возмутился дракон и действительно сплюнул. Змея под его ногами зашкворчала как на сковороде, по комнате поплыл горький запах пережаренного мяса. Моргрейн поднял то, что недавно было гадюкой и с аппетитом ею захрустел. - Я перерождаться пока не собираюсь.
   -А жаль, - вздохнул Таний, не обращая внимания на манеры дракона будучи к ним привычен.
   -И тебе долгой жизни. - Без обиды отозвался Моргрейн. - Ладно, спасибо за ужин, я, пожалуй, пойду. Если, конечно, ты не желаешь подарить мне еще что-нибудь.
   -Обойдешься. - Усмехнулся Таний. - Хотя..., - дождавшись интереса в глазах собеседника, продолжил: - я могу подарить тебе незабываемую возможность поучаствовать в войне с вампирами.
   -С кровососами? - Уточнил дракон, и расстроено вздохнув, отрицательно качнул головой: - С зубастыми ни я, ни мои сородичи драться не будут.
   -Все-таки вы их действительно боитесь. - Разочарованно протянул Ювентаний.
   -У нас с ними договор о ненападении подписан. - Сквозь зубы процедил Моргрейн.
   -Ну так это давно было.
   -Не давнее моей жизни. - Отрезал дракон.
   -И как вы договорились? - Без особого любопытства спросил маг.
   -У нас все-таки общее посмертное небо. - Пожал плечами Моргрейн. - И там мы не терпим войн.
   -А здесь не вмешиваетесь, если кто-то из сторон замешан.
   -Именно. - Кивнул дракон вместо прощания, покидая шатер.
   Ювентаний досадливо сморщил нос и прикрыл глаза. Снаружи донеслись вопли страха, мощный рев, запах паленого и прочие элементы маленького хаоса.
   -Позер. - Вздохнул Таний, натягивая одеяло на голову. Пробормотал: - Если еще кто ко мне сунется, убью. - И погрузился в сон.
   Опасливо потускнело пламя в окружении камней, и блики огня осторожно сверкнули на тусклом золоте, запутались в янтарных вставках да там и остались. Маг спал глубоким сном, но его ладонь крепко сжимала разорванную цепь поверженного вампира.
  
   Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тридцатый день третьего месяца лета
  
   Факел трусливо мерцал от каждого дуновения и чуть что пытался погаснуть. Две длинные тени причудливо корчились на стенах, а их хозяева отчаянно спорили шепотом:
   -Выплавлять решетку было слишком опасно. Ты могла сама в лужицу превратиться сработай твои графические чары хоть чуточку не так!
   -Кто бы говорил, хренов властелин перемещений! Размазал гшерца по стене тонким слоем, а потом еще мне предложил порталом воспользоваться. Сам-то что-то не больно рвался перемещаться!
   -Ты несносная...тихо. Кто-то идет.
   Спор смолк, но как только стражник-гшерец скрылся из виду, снова разгорелся:
   -Ну что же ты? Переместил бы и его до ближайшей стеночки, потренировался бы.
   -Язва. - Огрызнулся парень вполне мирно.
   -Гад лохматый. - Довольно донеслось из-за спины и легкая рука растрепала и без того стоящие торчком волосы. - Если бы я знала, что когда-нибудь попаду в тюрьму Гшера, ни за что не стала бы из Акарэи сбегать.
   -Считай, что я поверил. Осторожно, здесь ступеньки, низкая балка, потом ползком, так что факел придется потушить.
   -А как же дальше? - Раздался в наступившей темноте неуверенный голос девушки.
   -А дальше кувырком и в воду. Там сразу после выхода обрыв, под ним речка, но она не глубокая, так, что сильно не разгоняйся.
   Проехав на пятой точке по поросшему чахлой травой склону и действительно приземлившись в прохладную воду, я с блаженством прикрыла глаза и с остервенением начала отполаскивать налипшую паутину, плесень и прочие подарки заброшенного хода. Лекс сидел на бережке и лениво болтал ногами в воде.
   -Ты хорошо знаешь Гшер? - Спросила я диона, когда вода вокруг меня уже стала более менее прозрачной.
   -В прошлый раз моих знаний относительно этого места оказалось достаточно, чтобы выжить самому и вывести Трогерна. Гшер на самом деле не так уж и велик, но в его катакомбах можно остаться навсегда. То, что лежит на поверхности это пять зданий-тюрем и карцер, находящийся в центре. Все здания соединены между собой многоуровневыми подземными ходами, плюс под каждым строением своя система подвалов. Гномы хорошо отработали полученные деньги. - Вздохнул Дион, вытягивая меня из воды. - И они хорошо хранили тайну. Чтобы достать примерные планы этого заведения пришлось здорово потрудиться.
   -А здесь всегда так малолюдно? Ведь кроме тех двух стражников, что мы встретили, выбираясь на воздух здесь больше никого нет.
   -Что и странно. - Нахмурился дион. - В прошлый раз здесь было полно охраны со зверьем, осужденные мельтешили, возили руду, строили очередные подвалы. Видимо уже тогда Лайтар что-то замышлял.
   -Я думаю, что Лайтар что-то замышлял еще даже не будучи главой гильдии. Впрочем, это не важно. Где нам искать Сэтру и Хаэ?
   -В Дортанте, ясное дело. - Как само собой разумеющееся произнес Лекс. - Нас с тобой сунули в человеческую тюрьму, а их, как представителей иных рас в Дортанту. Там защита серьезнее, чем на нашей камере была. Хотя так же не рассчитана на магов.
   -Лайтар вообще крупно проштрафился, посчитав, что мы бессильны против ржавой решетки. - Хмыкнула я, отжимая куртку.
   -Будь справедлива к кандидату в гады тысячелетия. - Улыбнулся Лекс, отбирая у меня мокрую тряпку, чтобы самому её выжать. У него это получилось действительно лучше. - Оно, как и любое прочее существо более сильное, чем среднестатистический Магистр, возомнило себя самым умным, и, видимо посчитало, что никто из нас не додумается использовать поврежденную магию этого места. Или посчитало, что в целях самосохранения мы поостережемся колдовать.
   -Ну либо оно просто не знало, что мы слегка сумасшедшие. - Ухмыльнулась я, вспоминая как старательно выцарапывала Знак Жара погнутыми наручниками на опорной линии решетки, а Лекс в это время, зачерпнув воды из лужицы, случайно размазал прибежавшего на шум охранника по стенке. Всего пару капель воды и попытки применения силы Стража оказалось достаточно, чтобы устранить опасность. В общем, проблем с магией у нас по большому счету не было, единственное, что пользоваться ею без опасения можно было только при помощи графических заклинаний или накопителей местного витара, таких как вода. - Либо оно рассчитывало на наш побег. У меня почему-то не проходящее чувство, что нас старательно ведут по начерченному пути.
   -Вполне вероятно. - Легко согласился Лекс. - На месте Луафа я бы поступил также.
   -Поподробнее, пожалуйста.
   -В армии не принято бросать товарищей на поле боя, это все-таки не наемничья шайка. Поэтому, я больше чем уверен, что Луаф ожидает попытки спасения нами наших звериных друзей, либо их поведения в том же плане....
   -Ну а поскольку вампир и оборотень в сложившейся ситуации выглядят самыми сильными противниками, то вполне ожидаемо, что первыми сбежать попытаются они. - Закончила я. Лекс соглашаясь, кивнул.
   -Все так. Вот только настораживает позорно маленькая охрана у нашей темницы.
   -И что тогда получается?
   -Понятия не имею. Но в Дортанте нужно быть очень осторожными. Наверняка нас будут там ждать.
   Я была полностью согласна с дионом. Какую бы комбинацию не рассчитал Луаф просто погулять он нам не даст, не для того же нас сюда притащили.
   По уверениям Лекса до Дортанты идти было не далеко, поскольку Гшер все-таки был небольшого размера, но чтобы попасть в тюрьму для прочих рас, необходимо было либо миновать большую открытую и хорошо просматриваемую территорию, либо рискнуть и спустится в единую сеть катакомб. Соваться в них не хотелось, поскольку очень уж они напоминали мне Нижний Перевал. Но Лекс настоял на своем, и мы опять полезли под землю.
   -И сколько нам примерно идти? - Спросила я через час ползанья по частично заваленным ходам.
   -Если бы мы шли верхом, то путь до Дортанты от нашей тюрьмы занял бы около суток. А так мы доберемся гораздо быстрее. - Бодро ответил Лекс, помогая мне спуститься в провал. С каждой дырой в полу, а их было около восьми, мы спускались все ниже. Некоторые туннели и коридоры были расчищены, но большинство почти исчезли, засыпанные землей. Последний ход, в котором мы оказались, и вовсе был похож на лисью нору. От насыпей земли, глины и колотого камня до зеркально-ровного потолка было меньше метра, дважды приходилось завалы разгребать, чтобы хоть как-то протиснуться вперед. Воздух от нашего движения наполнился пылью, и если бы не кусок рубашки Лекса, приспособленный под марлевую повязку можно было бы задохнуться в кашле. А ведь здесь нас бы никто не нашел. Толща земли, нависающая над нами, надежно скрыла бы два тела, застрявшие в засыпанном коридоре.
   Как только я подумала, как глубоко мы с Лексом забрались, мне почему-то стало не по себе. Не смотря на жар, идущий от разогретых движением мышц, кожа покрылась холодной испариной, руки задрожали и внезапно я почувствовала, что впадаю в ступор. Паника сковала конечности и словно выдрала голосовые связки. Сотрясаемая крупной дрожью, я со страхом смотрела на удаляющегося от меня диона. Осознавала, что ничего не могу сделать - ни двинуться с места, ни позвать на помощь. Разум понимал, что паника сейчас опасна, но слезы все равно стекали из глаз и впитывались в пропыленный кусок материи. Сзади соскользнул камень и следом за ним зашуршали его мелкие товарищи, я в ужасе зажмурилась и, обхватив голову руками, уткнулась лбом в мягкую смесь глины с землей, поняла, что сейчас сойду с ума, если Лекс не вернется.
   Он вернулся, каким-то немыслимым усилием вытянул меня на несколько метров вперед. Кубарем скатившись по пологой насыпи и больно стукнувшись коленом о твердый камень я стала приходить в себя. Дион, не тратя ни секунды на передышку, волоком тащил меня все дальше. Когда же перед ногами темной пастью разверзся очередной спуск, я совершенно точно поняла, что еще ниже не пойду. Лекс это тоже понял, и прежде чем я успела хоть что-нибудь сделать, поднял меня на руки и просто скинул вниз.
   Гулко отразился удар подошв от камня и скрип поехавших вперед ног. Взмахнув руками, силясь схватиться хоть за что-нибудь и не найдя опоры я опрокинулась на спину и меня потянуло вниз. Только ударившись о холодное стекло воды, и погрузившись по самую макушку, я открыла глаза. Вокруг была чернота. Ледяная и мертвая в своей неподвижности. Но с трудом запрокинув голову я увидела тусклый свет, тонкими полосами прорезающий воду. За шиворот что-то схватило и резко дернуло вверх....
   Орала я уже находясь над водой, Лекс крепко держал меня поперек талии и, не мешая брыкаться, тихо повторял:
   -Все кончилось.
   Паника вместе с землей растворялась в ледяной воде, горло охрипло, и я перестала сопротивляться. Дион тут же вытащил меня на берег и, усадив на камень, куда-то собрался. Я вцепилась в его мокрую штанину и прохрипела:
   -Сделаешь хоть шаг из моего обзора и я тебя убью.
   -Извини. - Лекс присел передо мной на корточки и с трудом отцепил скрюченные холодом пальцы от своей штанины. - Мне стоило предупредить...
   -Да уж стоило. - Прохрипела я, без злости. Сглотнув ком в горле, и передернувшись всем заледенившим телом, спросила: - Дальше...также?
   -Нет. - Быстро сказал дион. - Заваленные ходы действительно кончились, дальше только по воде.
   -Грауса ты этим же путем вел?
   -Да. Только чтобы он спустился вниз, пришлось напоить его практически до бессознательного состояния. - Ностальгически усмехнулся дион, разглядывая отражение теней в воде.
   -Я бы сейчас тоже не отказалась выпить. - Глухо произнесла я, поднимаясь на заметно дрожащие ноги и оглядываясь по сторонам.
   Там, откуда мы скатились, метрах в трех вверху зло чернел проход, к нему вели две прочерченные в глине дорожки спуска. За спиной в абсолютной тишине веяло холодом от воды, заставляя кожу покрываться мурашками. Каждый шаг, слово или вдох многократно отражался от слегка мерцающих стен и исчезал где-то вдали. Над недвижимой поверхностью водной глади свет, излучаемый россыпями мелких зеленоватых кристаллов, терялся в сумраке высоких сводов. В общем, местечко было бы очень интересным, если бы не таким жутким.
   -Это тоже часть подземных коммуникаций? - Спросила я, и эхо заинтересованно повторило мой вопрос.
   -Изначально планировалось, что это будет водный путь между тюрьмами, но в процессе постройки гномы наткнулись на какую-то нечисть, толи скальных скрогов, толи на мелкого демона... точной информации я не нашел, но это крыло забросили, а проект прикрыли, не смотря на то, что он был практически завершен. Входы замуровали, но открыть их оказалось не так уж и трудно при наличии специальных зелий и пары топоров. - Лекс отжал куртку, встряхнул её, расправляя, и добавил: - Охранники боялись соваться в эти коридоры следом за нами, так что я и Трогерн выбрались из Гшера относительно легко. Стража пыталась послать за нами каторжников, но те отказались сюда лезть даже под страхом немедленной смерти.
   -А вы, значит, оказались смелее. - Хмыкнула я.
   -Оказались. - Кивнул Лекс. - А чего бояться? Нечисти здесь жрать нечего, я больше чем уверен, что она перебралась ближе к обитаемым баракам. А сейчас и вовсе покинула Гшер.
   -Зато болота вокруг пополнились живностью. - Вздохнула я, вспоминая недавние хождения по пограничной территории. - Ты лучше скажи, как вы с Граусом отсюда выбрались. Лодки я что-то не вижу, а пробыть в этой ледяной воде более пятнадцати минут кажется чистым самоубийством.
   -В прошлый раз у меня с собой было зелье. - Припомнил дион. - Оно бы сейчас очень пригодилось, но раз его нет, придется плыть так. Вода не настолько уж и холодная.
   -Для закаленных. Я же, гарантирую, заработаю гипотермию менее чем через двадцать минут. Мой организм не так вынослив как твой.
   -Проблема. - Вздохнул Лекс, без особого, впрочем, огорчения. - Подожди меня здесь, я скоро вернусь.
   -Куда?! - Перепугалась я. - Ты меня здесь одну не бросишь!
   -Ты можешь предложить что-то иное, чем попытку сделать плот из чего-нибудь плавучего? - Деловито поинтересовался Лекс. Я честно задумалась и кивнула:
   -Есть способ, не самый приятный, давно не использующийся, но вполне рабочий. По уверению некоторых.
   -И что это? - Лекс присел на булыжник, и изобразил пристальное внимание к моей персоне. Судя по иронично блестевшим глазам, дион заранее относился к моей идее с недоверием.
   -Нечисть, обитающая в подобных местах, - я обвела темноту вокруг взглядом, - обладает способностью легко переносить низкие температуры и долгое время находиться в ледяной воде. В старину говорили, что кровь такой нечисти горяча настолько, что даже будучи извлечена из тела, все еще способна согревать.
   -Ты предлагаешь поискать какого-нибудь скального скрога, выкачать из него стаканчика четыре крови и сварить какое-то зелье? - Вопросительно приподнял бровь Лекс. - Идея хороша, вот только где мы это зелье будем варить и в чем?
   -Ты не дослушал. - Холодно отрезала я. - Никакого зелья. Мы уподобимся твоему клыкастому другу.
   -Прекрасно. - Вздохнул дион, закатывая глаза. - Все что нам нужно, это найти здесь какую-нибудь нечисть, знатно её покусать и наглотаться крови. Замечательно. А главное все так просто.
   -Не нуди. Ты же прихватил меч, когда мы покидали камеру.
   -Это? - В руках Лекса тускло сверкнула покореженная полоска стали, прикрепленная к крестовине с обломанной рукоятью. - Этим мусором нечисть только смешить. И вообще, если способ действенный, почему им не пользуются? Им вообще хоть кто-нибудь пользовался?
   -Пользовался. - Кивнула я. - Мой дядя. Он мне про него и рассказал.
   -Извини, конечно, но если почитать легенды, то твой дядя пострашнее нечисти будет. Ты уверена, что ему помогла кровь скрога, а не его собственная? - Усмехнулся парень.
   -Очень смешно. - Скривилась я. - Не хочешь, не надо. Иди ищи материалы для плота. - И обиженно надувшись, отвернулась в сторону.
   Дион легко поднялся на ноги, подошел к покатому боку склона и прежде чем лезть вверх, с подозрением покосившись на меня, спросил:
   -А ты не наделаешь глупостей?
   -Не больше чем уже наделал ты. - Огрызнулась я. Лекс виновато опустил глаза и быстро растворился в темноте. Как только стихли последние шорохи, я закусила губу, мысленно попросила у всех известных и неизвестных высших сил защиты, и выпустила один Коготь. Рисуя в глине схему заклинания Вызова, я отстраненно радовалась, что в кожаных браслетах с металлическими наклепками оружия не признали или не смогли с меня снять. В пользу последнего говорили царапины и синяки на запястьях, там, где тонкие полосы тянули с особой силой.
   Зачерпнув ладонями воды, и чувствуя как колется драконий витар, я, каплю за каплей стала вливать волшебство в центр небольшого рисунка. Заискрились линии, неровными вспышками замерцала магия, и, испустив яркий столб пламени, рисунок просто напросто исчез, растворился в разогретой глине. Утерянное было компенсировано - из воды с шипением выкинуло крупного скального скрога, который с разъяренным ревом приземлился совсем недалеко от меня. Ошалело помотав головой и заметив мою обалдевшую светлость, тварь с места рванула в атаку. Я не успела даже моргнуть, как оказалась в непосредственной близости от острых зубов. Пасть твари распахнулась, грузное тело слегка утопило конечности в размягченной глине и тут вновь засветились линии моего заклинания. В один миг скрога насквозь прошили каменные пики, выросшие под его брюхом. Тварь противно завизжала, забилась в агонии, двинула меня дернувшейся лапой под дых, и отбросило метра на полтора в сторону. Лежа на холодном камне, и чувствуя колючий воздух проникает сквозь разорванную куртку, рубашку и нижний корсет к коже я мысленно благодарила всех, что осталась жива и отделалась только шишкой на затылке.
   Стихли вопли пронзенного скрога, в воздухе запахло кровью. Пора было дегустировать согревающее средство, о котором рассказывал Таний. Отзывался об эффекте он с полным восторгом, вот только лицо его при этом кривилось, словно дядя переел несвежих морских гадов.
   Приподняв голову и убедившись, что скрог действительно издох, я осторожно поднялась на ноги, и нервно подрагивая всем телом, приблизилась к своей жертве. Толстая серая шкура была пробита в семи местах. Из ран медленно сочилась густая синеватая кровь, от которой шел резкий горько-кислый запах. Маслянисто-скользкая на пальцах она стремительно густела и становилась светлей. Зажмурив глаза и на всякий случай зажав чистой рукой нос, я облизала пальцы.... Спустя секунду стало ясно, почему дядя воспользовался этим способом лишь единожды и настоятельно не рекомендовал мне использовать его, при наличии любых, даже самых сомнительных вариантов.
   Внутренности и горло немилосердно скручивали спазмы, челюсти сводило судорогой, а легкие горели, не в силах справиться со втягиваемым объемом воздуха. Голову крепко держали тиски боли, так, что из глаз сыпались искры, а зрение теряло четкость. Неимоверным усилием подтянув дрожащую руку к лицу я сквозь туман увидела как сквозь мертвенно-белую кожу просвечивают наливающиеся фиолетовым цветом вены. Особенно сильная судорога скрутила позвоночник, рука непроизвольным движением дернулась в сторону, сдирая о камень кожу с костяшек, и вдруг все прекратилось. Жадно глотая пересохшим горлом воздух, и с хрипом втягивая его в измученные легкие, я с омерзением чувствовала соленый привкус крови. Кое-как перевернувшись на живот и сплюнув комок в горле, я удостоверилась, что привкус был не просто так. Желудок резануло остаточной болью, и я жалобно застонала:
   -Ой ду-у-ура...
   -Рия! - Негодующе-взволнованный окрик заставил меня сморщиться от вспыхнувшей головной боли и сжаться в комок. Как бы не так, спокойно умереть Лекс мне не дал. Я всегда знала, что он изверг. - Дзор заах! - Грязно ругнулся дион, заставляя меня посмотреть на него.
   -Что, так плохо? - Икнула я, и снова со стоном уткнулась пылающей жаром головой в колени. Ноги не были холоднее, так что облегчения это мне не принесло.
   -Плохо? - Дрожащим от злости шепотом переспросил Лекс. - Да я вообще не уверен, что передо мной сейчас живое существо! - Рявкнул он.
   Я зашипела и плотнее сжалась. Любой звук громче тишины вызывал раскаты боли во всем теле. Вполне терпимой, но все равно неприятной.
   Холодная рука Лекса дотронулась до шеи, нащупывая пульс, и принесла легкое облегчение. Холод, много ледяного холода это то, что было мне сейчас необходимо. Резко поднявшись на дрожащие ноги, я медленно, но целенаправленно побрела к воде. На миг задержалась на камне и, блаженно прикрыв глаза, сделала шаг вперед в прохладные объятия. Продержавшись под водой пока легкие не запротестовали, я с сожалением поплыла вверх.
   Дион сидел на том самом камне, откуда я ныряла и с непроницаемым выражением лица швырял осколки в зеркало воды. Судя по резкости замаха и высоте брызг - Лекс был в ярости.
   -Злишься? - На всякий случай уточнила я. Какое-то время парень молчал, потом вздохнул и чистосердечно признался:
   -Я тебя убить готов.
   -Ну сработало же. - Заискивающе пискнула я. - Тем более, что, насколько я вижу, ничего подходящего ты не нашел.
   -Не нашел. - Хмуро согласился Лекс. - Но то, что ты сделала...
   -Было правильно?
   -Опасно. - Ледяным тоном отрезал дион, запуская в полет еще один камень.
   -Мне стыдно. - Честно призналась я.
   -А мне все еще хочется свернуть тебе шею. - Огрызнулся Лекс. - Долго будет действовать твое средство?
   -Не знаю. - Пожала я плечами и макнула пылающее лицо в ласковую воду, с трудом убрала налипающее пряди волос и осторожно предложила: - Может, стоит поторопиться? Я не решусь повторять дегустацию.
   -Это говорит хоть о каком-то наличии инстинкта самосохранения в твоей ушибленной голове. Ты вообще ею думала?
   -Не уверена, - вздохнула я, внимательно рассматривая сквозь слой воды неимоверно-бледную кожу с темными прожилками вен. Отражение мое было способно напугать кого угодно и меня саму, прежде всего. Рядом раздался всплеск и хмурое:
   -Поплыли.
   -А как же ты? - Я кивнула на здоровый цвет кожи диона и вопросительно приподняла брови.
   -Обойдусь. - Последовал угрюмый ответ, и я сочла за лучшее притихнуть на время. В конце концов эта выходка действительно была свойственна скорее Вирлану, нежели мне. Нет, правда, подобного безрассудства я за собой никогда прежде не замечала.
   Кровь скрога перестала действовать быстрее чем ожидалось, так что на небольшой каменный выступ меня вытаскивал уже Лекс. Пусть щелкали зубы, тело сотрясалось дрожью, а в горле першило, я все равно была довольна. Мало того, что мы почти приплыли, так еще и Лекс со мной помирился, вернее, если вспомнить его слова, он просто смирился с моим временным умопомрачением, вызванным неблагоприятной внешней обстановкой.
   -А н-нам еще да-да-далеко? - Выговорила я.
   Лекс скептически посмотрел на мою обтекающую светлость, потом переключился на осмотр окружающей обстановки. Разглядывать, по моему мнению, было совершенно нечего: река, по которой мы плыли где-то с час, упиралась в каменный тупик. Под выступом, служившим нам временной площадкой для обтекания, в черноте воды белели вихри водоворота. В этом месте довольно ощутимо утягивало на глубину, так что если бы не дион, я бы уже минут двадцать как тонула.
   -Да мы, собственно, у выхода. - Задумчиво протянул Лекс.
   -Т-т-только не г-говори, ч-что н-нам-м ...
   -Это лучше ты не говори, а то язык прикусишь. - Усмехнулся парень, подходя ко мне совсем близко. - Ты верно подумала. Нам вниз, к водовороту. В этом месте река выходит из скалы и впадает в озеро у Дортанты. Порог не длинный, но минуты на две воздух придется задержать.
   Я покачала головой и сделала страшные глаза, видя что дион не вдохновился, громко стуча зубами добавила:
   -Я с-столько не прод-д-держусь.
   -А придется. - Как-то хищно улыбнувшись, произнес Лекс и так глянул на меня, что я всерьез задумалась: а не прыгнуть ли в воду прямо сейчас? - Другого пути отсюда нет, да и вернуться мы не сможем. Или ты желаешь еще одного скрога отведать? - Ядовито протянул парень и грозно прищурил глаза.
   Я судорожно сглотнула комок в горле и непроизвольно попятилась. Потом подумала, что один раз я уже утонула, значит, больше такая смерть мне не грозит и обреченно кивнула. Лекс тут же подобрел и, подождав, пока я со всей имеющейся у меня жадностью наберу воздуха в легкие, обнял, оторвал от земли и вместе со мной прыгнул прямо в водоворот.
   Кристально чистая, до черноты вода слишком быстро замутилась мельчайшими пузырьками воздуха, которого мне уже так не хватало. Позеленевшая вода увлекла нас в круговерть своего опасного танца, подводное течение жадно подхватило и потащило вперед то и дело швыряя из стороны в сторону. За секунду до того как померк свет и остались лишь ощущения, я глянула вверх, мимо плеча Лекса и сквозь его волосы увидела стремительно удаляющееся неровное сияющее зеленым пятно. Оно бесконечно долго уменьшалось и, наконец, исчезло вовсе. И тогда стало страшно.
   Сильнее сжав зубы, зажмурив глаза и прижавшись к диону, я постаралась ни о чем не думать. Память же предательски подсовывала воспоминания о том случае, когда я почти погибла, но смогла переместиться в другой мир. Сначала и так истерзанное стрессами сознание захватили мелькающие картинки памяти, потом пришли и ощущения: такое знакомое удушье, тяжесть и разрывающая легкие нехватка кислорода. Способность мыслить четко была подхвачена плотным облаком пузырей и унесена прочь, да еще и спина самым неудачным образом познакомилась с подводными стенами пещеры. От удара грудная клетка невольно сократилась, выталкивая остатки кислорода, в рот хлынула горькая вода. Я дернулась и внезапно поняла, что Лекс меня больше не держит. В окружающей темноте не было видно даже рук, тянущихся ко рту, чтобы хоть как-то прекратить поток воды, яростно втискивающейся даже сквозь сжатые до ломоты в челюстях зубы.
   Эта чертова вечность в ледяном хаосе движения потоков, казалось, никогда не закончится. Но вот течение присмирело, тело больше не ощущалось тряпичной куклой в руках разъяренного ребенка, и тусклый свет больно резанул по глазам. Сильный толчок в спину снизу-вверх подтолкнул к ослепляющее рябящему шару над головой....
   На берег мы вылезли вместе: жадно вдыхающий воздух Лекс, я и мой безумный кашель. Дион добросовестно стукнул меня по спине, попал в свежий синяк, я взвыла, сплюнула последнюю воду, скопившуюся в горле, и блаженно плюхнулась на живот, уткнувшись носом в мокрую траву.
   -Так ли уж плоха смерть, если жизнь подсовывает такие сюрпризы? - Мой задумчивый хрип был встречен слегка сиплым смешком Лекса и бодрым:
   -Пошли. Нужно найти место для костра. А то прежде чем до нас доберется Лайтар, мы уже помрем от какой-нибудь болезни.
   -А может в этом и есть смысл нашего существования? Вот так нелепо помереть, чтобы гад лопнул от злости?
   -Ты слишком долго пробыла без воздуха. - Участливо усмехнулся дион, и, вздернув меня на ноги, потащил к ближайшей трещине в скале.
   Не знаю каким образом, но диону удалось развести огонь. Я была готова усесться в центр костра, когда мне на плечи опустилось довольно грязное, пахнущее прелой листвой, но сухое и теплое одеяло.
   -С прошлого раза осталось? - Мой сиплый голос затерялся в складках большого куска материи.
   -Да. В прошлый раз я подготовился. Хорошо, что сюда никто из гшерцев не заглянул. - Невнятно пробурчал Лекс, стягивая через голову одновременно куртку и рубашку.
   -Хорошо. - Кивнула я, утыкаясь носом в колючую шерсть и устало прикрывая глаза. - Хорошо, что дважды одной смертью не погибают. - Это было сказано шепотом, так что дион не услышал. Либо сделал вид, что не разобрал моего бурчания и не стал лезть с расспросами.
   Уютно трещало пламя в трех кострах, подсыхала разбросанная и развешанная на выступах скалы одежда, мы с дионом, завернувшись каждый в свое одеяло на манер египетских мумий, сидели рядом и молча смотрели как пышут жаром угли. Очень скоро, часа через два, Лекс отогрелся и, натянув слегка подпаленные штаны, пожертвовал мне нагретое одеяло. Я благодарно кивнула и закуталась еще плотнее, согреться мне никак не удавалось. Кожа диона давно покраснела от жара, а мои руки все еще были мертвенно-бледными, только вены из синих стали черными.
   -Шикарно выглядишь. - Усмехнулся Лекс, когда стало ясно, что ничего в ближайшее время не изменится.
   -Молчи, красавец. - Огрызнулась я. - Лучше бы подумал как отбиваться от тех, кого может привлечь дым.
   -А никак. - Беспечно отмахнулся парень, проверяя высохла ли рубашка. - Если до сих пор никто не заглянул, значит, не заметили. Дров осталось совсем немного, собственно, это догорают последние, так что скоро повод для беспокойства исчезнет.
   Я только вздохнула и тоскливо посмотрела на обложенное камнями пламя, то ответило одинокой искрой, кольнувшей подставленную ладонь.
   -В Дортанте есть что спалить? - Спросила я.
   -В Дортанте есть одежда, теплый очаг, возможно еда и совершенно точно какая-нибудь опасная дрянь. - Иронично щуря наглые глаза ответил дион.
   -Значит, пойдем в гости ночью. - Мрачно улыбнулась я.
   -Лучше на рассвете. - Не слишком убедительным тоном высказал свое мнение Лекс. Я косо снизу-вверх посмотрела на его отогревшуюся фигуру, поплотнее укуталась в остывающие одеяла и непререкаемым тоном пробурчала:
   -До рассвета я здесь околею. Ночью пойдем. Нет. Как только стемнеет!
   Лекс лишь вздохнул и покладисто кивнул.
  
   Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тридцать первый день третьего месяца лета
  
   Утренние лучи солнца несмело касались отполированной поверхности стола и ложились на темное дерево светлыми пятнами. Ни одна, даже самая старательная служанка не смогла бы убрать их, даже если бы у нее и было на это время. В это утро королевский дворец посетила суета в компании с волнением, которое тут же пристало к охране, прислуге и прочим постоянным обитателям замка. Люди обменивались многозначительным взглядами, шептались по углам и строили всяческие предположения относительно причин, побудивших императора пригласить на аудиенцию свой Личный Совет в урезанном составе. Как минимум половина обычных его участников не была приглашена, что тут же вызвало волну слухов и сплетен. Этого добра всегда хватало во дворце, но сегодня количество неимоверных нелепостей почти превысило обычную норму, заставляя Цвирга нервно покрикивать на охрану, расставляя оную на подступах к зале, где вот-вот должны были собраться самые влиятельные люди империи.
   Час настал. Высокие дубовые двери с гулким звуком захлопнулись за спиной последнего вошедшего, солнечные пятна на столе были безжалостно придавлены светлыми папками, а стулья привычно скрипнули, принимая на себя вес обличенных властью. Лишь императорское кресло осталось гордо возвышаться никем не заслоненной спинкой над гладью стола. Кальтарн как всегда предпочел появиться последним и дать возможность подчиненным спокойно устроиться на местах.
   Потревоженные всколыхнувшимся полотном штор солнечные лучи на миг растворились в воздухе и почти тотчас вспыхнули еще ярче, устраиваясь на папках с докладами, отчетами и прошениями, скользя по шершавой поверхности и падая на присутствующих. Те тоже не отказались бы куда-нибудь упасть и хотя бы на несколько мгновений забыть, что просто так Личный Совет не созывают.
   Ирольталь глянул в щель межу занавесями, отделяющими часть кабинета от основного пространства и, втянув сквозь плотно сжатые зубы сухой воздух, тихо прошипел витиеватое ругательство. Глядя на замерших в ожидании людей, он вдруг со всей отчетливостью ощутил как же ему не хочется сейчас быть здесь. Нет, не так. Эльфу очень не хотелось оставаться в этом месте, когда императорское место окажется занято хозяином. В который раз мысленно себе напомнив, что отчитываться перед императором дело его нерадивого шефа, Ирольталь попытался сосредоточиться на том, что же именно он может услышать в ответ, на свое заявление. Увы, но стоящая за его спиной пара товарищей по несчастью отвлекала его своим чрезмерно шумным дыханием и шуршанием одежды. Они, все трое временно скрытых от взглядов Совета, были виноваты лишь в том, что в свое время не нашли в себе сил отказаться от выгодного предложения, сделанного нанимателями. Ирольталю и Хэфео еще относительно повезло, но вот Граусу Трогерну сегодня было особенно неуютно. Тяжело опираясь на трость, чтобы не нагружать поврежденную ногу, третий советник главы гильдии магов гипнотизировал неподвижным взглядом цветочный горшок словно прикидывая хватит ли его веса для того чтобы выбить прочное окно и скрыться от глаз императора. Облокотившийся на стену Хэфео взирал на потолок со спокойствием, граничащим с отрешенностью больных разумом. Судя по его виду можно было сказать, что замещать Личного Волшебника императора на таких вот мероприятиях вещь для него если не привычная, то точно не обременительная. В отличие от секретаря Ювентания, Ирольталь не мог похвастаться подобным спокойствием. Эльф в который раз за утро подумал, что получает гораздо меньше, чем стоят нервы, затраченные на работе у Главы Тайного Совета и что это Вирлан должен сейчас маяться в ожидании пока не придет время держать ответ перед императором и сворой его ручных волков.
   -Меня не должно здесь быть. - Тихо выдохнул Ирольталь. - Это обязанность Вирлана, демоны бы его подрали.
   -Ничего не поделаешь. - Пришел нежданный ответ от Хэфео, который даже не соизволил оторваться от созерцания лепнины. - Если бы все было просто и безопасно, нам бы столько не платили.
   -А сколько вам платят? - Заинтересовался Граус, явно чтобы отвлечься от мрачных мыслей.
   Хэфео с Ирольталем переглянулись и секретарь Ювентания ровно произнес:
   -Много больше, чем ты можешь представить.
   -Да уж. - Вздрогнул Граус. - Я бессилен представить себе оплату, способную покрыть ущерб от сражения с ожившими вампирами.
   -Что вампиры.- Вздохнул Ирольталь. - Попробовал бы ты поработать на Магистра Вирлана, когда тот не в духе. Вот это, действительно тяжко.
   -Могу подтвердить. - Кивнул Хэфео. - Этот юноша временами бывает довольно опасен в своем бесконтрольном авантюризме. Смею надеяться, что леди Велария подействует на него благотворно.
   -Я бы на вашем месте не питал особых надежд. - Буркнул Граус, перекатывая монеты в новеньком кошельке с тоской вспоминая старый.
   Дальнейший разговор был уничтожен появившемся императором, с удобствами устроившемся на своем месте. Закулисная троица, которой по рангу было не положено присутствовать среди членов Совета, тут же затихла и стала прислушиваться к тому, что происходило за столом.
   Кальтарн обвел взглядом присутствующих и, прервав затянувшуюся паузу, произнес:
   -Как вы понимаете, я попросил вас собраться отнюдь не потому что страдаю от скуки. Я был бы счастлив, будь это иначе, но, увы, дела империи скучать не дают. Все мы знаем, что старушка Сонорэ находится под пристальным вниманием стервятников Ильмира. Насколько мне стало известно, светлые эльфы готовятся к решительным действиям и более не собираются ограничиваться пассивным шпионажем. Граф Галлен, вы можете как-то прояснить ситуацию?
   Старый граф бросил взгляд на лежащую перед ним папку, но не стал доставать оттуда текст доклада. Вместо этого он провел пальцем по острой кромке бумаги и, собравшись с мыслями, сказал:
   -Мои источники сообщают, что правитель Ильмира собирает свои силы у наших западных границ. Судя по количеству оружия, которое нам удалось перекупить у гномов, эльфы настроены более чем серьезно. Самая последняя информация, которую удалось вытрясти из гномьих торгашей буквально несколько часов назад, свидетельствует, что не менее семи тысяч светлых эльфов готовятся к атаке в самое ближайшее время.
   -Насколько ближайшее? Месяц, полтора? - Нахмурившись, спросил император.
   Старый граф поджал губы и твердо произнес:
   -Неделя.
   Вокруг стола пронесся легкий шум, кто-то тихо выругался, кто-то просто громко выдохнул. Новость явно не вызвала всеобщего удовольствия, хотя и не стала шокирующей. Мало кто сомневался, что удар светлых эльфов придется ожидать дольше двух месяцев.
   -Почему Тайный Совет молчал? - Глухо произнес Летран. Его брат тут же добавил:
   -И почему Главы здесь нет?
   -Об этом позже. - Отрезал император, давая напрягшемуся Ирольталю отсрочку. - Насколько мы подготовлены к возможной атаке?
   Кольтен удержал взгляд императора не дрогнув и быстро ответил:
   -Я могу перекинуть свои войска к западным границам за два дня, но этого будет недостаточно, чтобы сдержать атаку Ильмира. Если Летран присоединится, тогда у нас будут очень хорошие шансы не только удержать границу, но и несколько её расширить за счет земель светлых.
   -Хорошо. Генерал Летран вы сможете менее чем за неделю переместить своих людей?
   -Да, но как же тогда графства Караф и Лаор? - Спросил Летран, удивленно глядя на императора. - Угроза Гшера все еще висит над этими землями.
   -О Гшере можете забыть. Теперь им занимается Тайный Совет и генерал Италер. - Кальтарн перевел свой взгляд на графа Галлена, тот молча ожидал вопроса. - Граф Галлен, кто еще помимо Ильмира угрожает спокойствию Сонорэ?
   -Вы знаете, Ваше Величество, где светлые эльфы, там и темные. Я склонен думать, что Сафь-Аймэль не заставит себя ждать, если только Ильмир сунется к нам. Эльфы Ночи в последнее время все чаще и чаще появляются на территориях Сонорэ. Отследить в их передвижениях единую систему не представляется возможным, но не стоит и сомневаться, что как только начнется заварушка, темные объединятся. Мои люди контролируют все более-менее крупные группировки темных эльфов, но отследить одиночек сложнее, а они тоже могут представлять собой угрозу.
   -То есть нам грозит удар изнутри. - Задумчиво процедил Кальтарн. - Ваши люди справятся в случае возникновения неблагоприятной ситуации?
   -Если вы позволите отозвать графа-генерала Моргантара и поручить его моему командованию, то вполне вероятен благоприятный исход.
   -Но разумно ли оставлять три из четырех находящихся под угрозой графства без защиты? - Спросил Летран, недоуменно нахмурив брови. - Мы все еще не знаем, что противопоставить гшерцам, коль скоро на них не действует магия. Эффективность от участия имперских войск в столкновениях мала, но, тем не менее, это все же защита. Тем более что есть основания полагать о возможности готовящейся атаке Гшера. Не иначе как отсутствие атак за последнюю неделю это не что иное, как затишье перед бурей.
   -Из четырех графств наиболее активным атакам подверглась только территория Димора. Там сейчас находятся люди Италера и Тайного Совета. Кроме того, мой личный волшебник также изъявил желание принять участие в данном вопросе. Этого более чем достаточно для защиты Димора. Остальные графства более не нуждаются в присутствии на своих территориях сил, от которых так мало проку. Вынужден признать, что наша имперская армия боевых магов оказалась бессильна перед натиском такого противника как Гшер. К слову, граф Галлен, скажите, были ли у вас какие либо подозрения относительно деятельности гильдии магов? Это ведь в их обязанности входила охрана Гшера и его узников. - Кальтарн вновь обратился в сторону старого графа и тот несколько помедлил прежде чем дать ответ:
   -Было замечено активное противостояние гильдии и вашего Личного Волшебника, но об этом вы и сами знаете, ваше Величество. Кроме того господин Лайтар в последний месяц стал очень часто отлучаться из Горды в неизвестном направлении. В последний раз он покинул свой кабинет двенадцать дней назад и более не возвращался. К собственному стыду вынужден признать, что мои люди так и не смогли определить его местонахождение.
   -Можете отозвать своих ищеек. - Ровно произнес император, устремляя взгляд в сторону стены из плотной ткани, за которой ждали разрешения появиться трое заместителей, отсутствующих членов Совета. - Стало известно, что господин Лайтар более не почтит нас своим вниманием.
   -Я не располагаю подобными сведениями. - Несколько удивлено произнес Галлен. - Насколько я понимаю, источником информации является Тайный Совет?
   -Совершенно верно. - Кивнул император.
   -В таком случае, мне бы хотелось задать несколько вопросов господину Главе, если вы не возражаете, Ваше Величество.
   Кальтарн секунду помолчал и прежде чем ответить, вновь посмотрел в сторону отгороженной части кабинета.
   -Я не против. - Вздохнул император, - но, увы, спросить непосредственно господина Главу не представляется возможным. Смею надеяться, что ответы мы сможем получить от его секретаря. Прошу вас, господин ла Штальяраль.
   Эльф ступил в комнату, повинуясь приглашению. Спокойствие и собранность привычно прильнули к облику Ирольталя, позволяя оному сдержать досадливое замечание, так и рвущееся наружу. Под заинтересованными взглядами участников Совета эльф ощущал себя необычной зверушкой на ярмарке, выставленный на всеобщий показ за ради развлечения праздного люда. Что поделать, в силу характера и должности Ирольт не слишком-то любил внимание к собственной персоне в таких количествах и в силу той же самой работы он мог терпеть еще и не такое.
   Поскольку стула эльфу не полагалось из-за отсутствия ранга, пришлось остановиться за три шага до стола и, выпрямив спину, отвечать на вопросы, надеясь, что весь этот балаган продлится недолго. У Ирольталя был тяжелый день за плечами, он довольно сильно устал и не горел желанием присутствовать перед глазами императора дольше необходимого.
   -Ваше Величество, господа. - Легкий намек на почтительный поклон можно было бы принять за проявление неуважения, но поскольку Ирольталь был эльфом от никто и не ожидал демонстрации почтения к людям. - Глава Тайного Совета поручил мне быть его голосом и ответить на все интересующие вас вопросы.
   -Что за чертовщина творится с Гшером?....
   -Где носит Главу?....
   -Куда делся Лайтар и почему....
   Вопросы посыпались разом и в большом количестве, вызывая у Кальтарна недовольную гримасу. Император не любил лишнего шума, но понимал, что заставить компанию военных, советников и министров подавать голос по команде невозможно. Кинув короткий взгляд в сторону молча стоявшего эльфа, Кальтарн позволил испытать себе удовлетворение от того, что не испытывает никакого интереса к информации, которой секретарь Главы сейчас будет делиться. Естественно, что прежде чем отдать ла Штальяраля на растерзание своим советникам он сам вытянул из него все, что можно было. Эльф сам рассказал многое, довольно подробно ответил на вопросы и явно выдал не все, что знал. Порой Кальтарна раздражал Тайный Совет со всей его секретностью и каким-то немыслимым способом приобретенной независимостью, но с ним приходилось считаться. Хотя бы потому, что информация, приходившая от ведомства Вирлана, была более чем интересна и полезна.
   Когда смолк первый залп любопытства, Ирольталь ровным голосом начал говорить:
   -Отвечая на все ваши вопросы с подробностями, я рискую внести путаницу в общую картину, поэтому позвольте огласить ситуацию в целом и уже после уточнить в случае необходимости. Истоки проблемы с Гшером имеют место быть в гильдии магов. Всем собравшимся здесь прекрасно известно, что последний заговор против короны был раскрыт, а зачинщики с исполнителями помещены в Гшер. В то же время было решено передать ответственность за охрану данного объекта гильдии магов, чей Глава в добровольном порядке принял на себя все бремя управления. Нам неизвестно имелись ли тогда у господина Лайтара темные намерения или он обогатился ими в процессе исполнения своих обязанностей, но, так или иначе, неисправность защитного купола Гшера это целиком и полностью его затея. Нам стало известно, что господин Лайтар был приверженцем учения вампиров и их культуры. Имеющаяся у него власть позволяла быть допущенным к самым охраняемым знаниям, сохранившимся после падения Тарлиона. Но этого господину Лайтару было недостаточно, и он со всей серьезностью намерений собирался найти вампиров....
   -Чушь! - Рыцарь Овас-Тайлан возмущенно нахмурился и как всегда бурно выразил свое несогласие. Окружающие привыкли к его манере общения и даже прощали её за удивительный талант рыцаря стравливать врагов между собой. - Вампиры исчезли. Дион раздавил их как таракана.
   -Так гласит история. - Не стал возражать Ирольталь, отвлекаясь от повествования. - Но никому прежде не было известно, как именно дионы уничтожили их и уничтожили ли вообще. Позвольте я продолжу, чтобы позже прояснить и этот момент. Итак, господин Лайтар был полон решимости установить контакт с древней расой и тщательно исследовал каждую толику информации, способную приблизить его к цели. Он связывался со многими личностями, но последним был герцог Дастан Вэнберг. Думаю не всем известно чем же данный человек примечателен, поэтому, граф Галлен, если вас не затруднит....
   Старый граф бросил короткий взгляд в сторону императора и, получив разрешающий кивок, коротко произнес:
   -Герцог Вэнберг совсем недавно был впутан в весьма сомнительную историю, запятнавшую его честь. Будучи нанятым неким Марферном он неоднократно пытался похитить, а позже и убить леди Веларию Этенл, пытаясь, тем самым, навредить её учителю - Личному Волшебнику Его Величества.
   -Этенл? Это не та ученица господина Ювентания которая подозревается в....
   -Не будем отвлекаться от темы. - Прервал заинтересованный шепот император. - Вопрос леди Этенл рассматривается Комиссией Имперской Безопасности и не требует нашего внимания. Продолжайте, господин секретарь.
   -Герцог Вэнберг на некоторое время исчез из поля зрения Совета, - Ирольталь позволил себе слегка поджать губы, изображая досаду, - и пока наши агенты пытались выяснить его местоположение, вернулся на службу к упомянутому Марферну - сумасшедшему магу имеющему какие-то личные счеты к господину Ювентанию. Какие именно выяснить не представилось возможным, поскольку Марферн скончался от полученных травм, причиной которых стал его вышедший из-под контроля эксперимент. - Как официальная версия это вполне годилось, а присутствующим знать, что же на самом деле произошло со старикашкой было не обязательным. Так решил Ювентаний, а спорить с ним никто не стал. - Марферн, в свою очередь, обладал обширными знаниями в магии вампиров. Получив доступ к источнику знаний, господин Лайтар выяснил, что гробница Кровавого Легиона находилась не на территории Тарлиона и поэтому не была захвачена дионами. С имеющимися знаниями господин глава гильдии магов отыскал саму гробницу и способ пробуждения её пленников.
   По комнате прокатилась волна шепота и, наткнувшись на абсолютно серьезный взгляд эльфа, разбилась на отдельные недоверчивые восклицания. Ирольталь не стал продолжать рассказ. Поскольку в зале собрались далеко не дураки, объяснять к чему вел секретарь Главы Тайного Совета не имело смысла.
   -Вы хотите сказать, что часть вампиров осталась жива? - Осторожно поинтересовался Летран.
   Да, объяснять не имело смысла, но вот уточнить стоило.
   -Не совсем жива. Они были погружены в состояние, которое люди бы назвали смертью. - Многие при этих словах расслабленно откинулись на спинки кресел. Разумеется Ирольталь не мог допустить, чтобы напряжение покинуло собравшихся. В конце концов, когда люди напряжены они думают быстрее, а значит ему - эльфу придется потратить меньше времени на этот балаган. Ирольталь дождался пока советники начнут перешептываться и непререкаемым тоном произнес: - Так было до недавнего времени, но ситуация изменилась.
   -Так они все-таки пробудились или нет? - Раздраженно процедил сквозь зубы Кольтен.
   - Часть из них. - Коротко ответил эльф, начиная получать удовольствие от разговора.
   -И теперь, вы хотите сказать, что вампиры, - при этих словах Галлен неосознанно потянулся защитным жестом к шее, - на свободе?
   -Они свободны, так как никогда не были свободны раньше. - Созерцая отразившееся волнение и ужас на лицах советников, Ирольталь чуть прищурил глаза, скрывая насмешливые искры. Но бросив взгляд в сторону императора, эльф почти моментально поскучнел. Кальтарн одним своим осуждающим видом убил зародившуюся радость. Чуть сжав зубы, словно пытаясь раскусить досаду, эльф невозмутимо закончил: - Ведь именно смерть освобождает в равной степени всех существ от грязи обыденности.
   -Мертвы? От чьего оружия? - сквозь зубы процедил Летран еле сдерживая в себе желание встать и отполировать пол наглой ушастой тварью. Как потомок светлых эльфов Летран несколько недолюбливал эльфов темных, как человек обличены властью и занимающий довольно-таки высокий пост он терпеть не мог когда над ним насмехались. А уж когда над ним изволили шутить эльфы Ночи, то прославленный военный стратег впадал в некоторое подобие ярости.
   Ирольталь, коему уже окончательно наскучило собравшееся общество, не стал размениваться на лишние слова и коротко ответил:
   - Господин Личный Волшебник Его Величества как всегда безупречно исполнил свой долг.
   -Убиты все? - Кольтен прибывал в том же состоянии, что и брат, поэтому речь его была не более благожелательного тона.
   -Одного взяли в плен для получения информации. Какой именно лично мне не представилось возможности узнать, поскольку мое присутствие было необходимо в Акарэее. - Чуть ли не зевнул Ирольталь и вопрошающе посмотрел на императора в надежде, что тот больше не нуждается в его компании. Увы, надежды его были загублены жестоким правителем империи.
   -Если никакой угрозы вампирьего нашествия нет, то какого демона этот ушастый тратил наше время? - Недостаточно тихо возмутился Овас-Тайлан.
   -Вы, господин рыцарь, - ядовито произнес эльф, - вероятно разучились слушать. Впрочем, моим делом было преподнести информацию, а уж понять вы должны были её самостоятельно. В меру своих возможностей. - Надменно закончил Ирольталь и, приняв невозмутимый вид, стал изображать статую.
   Вокруг стола вновь началось волнение, многие не контролировали громкость своих высказываний, так что Ирольталь достаточно наслушался бредовых идей, чтобы понять, почему его шеф так избегал подобных сборищ. Однозначно, понадеявшись что здесь собрались здравомыслящие представители расы, эльф изрядно польстил присутствующим.
   -Господа, - тихо произнесенное императором слово подействовало гораздо лучше трубного рева, все внимание тут же было обращено на хмурого мужчину, - не заставляйте меня думать, что Совет состоит из престарелых кретинов и молодых идиотов. Возвращение в наш мир вампиров это, безусловно, достойная причина для помрачнения разумом. Но не до такой же степени, чтобы массово принимать слова господина секретаря за неудачную шутку и вражьи происки темных эльфов. - Обведя грозным взглядом притихших и как будто бы смутившихся советников, Кальтарн дождался полной тишины и сквозь зубы процедил: - Если уж ваш испуганный мозг не способен осмыслить ситуацию, то я сам выскажу мысль, которую господин секретарь в своей манере пытался донести до вас. Дион не полностью уничтожил вампиров, так что кровавые легенды со страниц исторических хроник легко могут перенестись в наши дома. Наши предки слишком рано позволили себе забыть об опасности и не оставили нам знаний как бороться с таким противником.
   -Но ваш Личный Волшебник ведь уничтожил их, значит, знания сохранились! - взволнованно возразил старый граф, и тут же обратился к Ирольталю: - Как он это сделал?
   -Я не имел чести присутствовать при том сражении. - Быстро открестился от расспросов эльф.
   -А кто? Кто присутствовал?! - Видимо от волнения кровь старого графа ударила в голову, напрочь лишив его обычного спокойствия. Вслед за нетерпеливым интересом Галлена последовал новый шквал вопросов, в результате которого на растерзание алчущему информации обществу были отданы два других существа.
   Хэфео выслушал все вопросы с выражением профессионально-вежливого интереса на бесстрастном лице, а вот Граус нервно вздрагивал каждый раз, когда речь заходила о клыкастых обитателях гномьих пещер.
   -Господа, - ровным голосом начал Хэфео, - Кровавый Легион пал под натиском магии крови, а сталь довершила дело. Личный Волшебник Его Величества применил все свое мастерство, чтобы эхо прошлого затихло.
   -Хватит красивых слов! Лучше скажите стоит ли опасаться возвращения вампиров! - Прорычал Галлен и был тут же поддержан в своем интересе большинством.
   -Велика вероятность, что Лайтар рассчитывал пробудить не только Легион, но и прочих жителей утерянного города. Господин Ювентаний уверен, что местом возрождения вампиров был избран Димор....
   -Лайтара не спросишь. - Громко произнес один из стратегов. -Да и господина Ювентаня здесь нет. А кстати, господин Трогерн, где обретается ваш глава?
   -Лайтар мертв. - Коротко ответил недовольный пристальным вниманием Граус. - Заплатил своей душой за собственные амбиции. То, что убило Стрэкжа Соклийского уже не было главой гильдии магов.
   -И что же это было? - Ядовито поинтересовался Галлен. - Дух? Демон? Безумие на фоне личностного кризиса?
   -Граф Галлен, вам не кажется, что это неуместная тема для шуток? - Холодно поинтересовался Граус.
   -Мне кажется, что вы преувеличиваете. - Не менее холодно ответил граф. - Для чего Лайтару было возрождать вампиров? Личный интерес? Так Кровавого Легиона ему бы для изучения за глаза хватило. Возвращать в наш мир все население Тарлиона совершено бессмысленная задача.
   -Лайтар хотел власти... - открыл было рот Граус, но тут же был сбит резкими словами:
   -Власти над чем? Над пустыней? - Оскалился в насмешке граф. - Увольте! Времена подобных безумств канули в лету еще с Вечными! Такой ерундой не стал бы маяться ни один нормальный заговорщик! Вам, господин Трогерн, следовало бы меньше времени проводить в Чарроне, а то ваши фантазии принимают поистине угрожающие размахи!
   -Следует ли мне напомнить присутствующим, граф, что последний заговорщик, которому почти удалось прибрать империю к рукам, был ненормален совершенно явственно и именно поэтому не был принят всерьез вами и вашей доблестной охраной? - Процедил сквозь зубы Граус, задетый за живое. - Стоит ли еще раз огласить список погибших и количество денег ушедших на исправление последствий вашего скептицизма и веры в то, что противник всегда логически мыслит? Граф Галлен, ваше недоверие не изменит того факта, что Лайтар прибрал к рукам Гшер и того, что планы Лайтара продуманы достаточно, чтобы быть осуществленными даже самым безумным существом. Вы вольны думать что угодно, граф, просто помните - под ударом не ваши стратегические выкладки, а население Димора и прилегающих территорий.
   Напряженное молчание и яростную борьбу взглядов двух людей разбил слегка неуверенный вопрос молодого мага, совсем недавно принятого в Совет, а потому старающегося как можно реже подавать голос:
   -Но почему именно Димор? Почему не Моргантар или другая осаждаемая гшерцами провинция?
   -Просто сравните количество нападений. Неприкрытый интерес Гшера к Димору даже не скрывается. От защитного поля чар там наверняка остались жалкие остатки - магия срабатывает через раз и совершенно непредсказуемым образом, то есть проведение сложного магического ритуала способного загнать вампиров обратно в небытие просто невозможно. - Раздраженно ответил Граус. - С каждым ударом Гшер не столько боролся против Димора, сколько разрушал магию, освобождая место для пришествия этих кровожадных тварей.
   -И давно вы об этом знаете? - Поинтересовался Летран.
   -Уже целых две минуты. - Огрызнулся Трогерн. - И если бы собравшиеся здесь не впадали в панику, то тоже додумались бы для чего магу, интересующемуся вампирами, потребовалось прибирать к рукам нечто исключающее возможность сопротивления этим кровожадным тварям.
   -Так получается Димор обречен?
   -Во времена расцвета Тарлиона вампиров убивали сталью. Сейчас умелых мечников не меньше, чем тогда. Пошлите армию навстречу вампирам и у Димора появится шанс.
   Вопреки ожиданиям Грауса его предложение было встречно давящей тишиной, никто не спешил поддержать подобное решение до тех пор, пока Кальтарн не произнес:
   -Димор получит поддержку армии. Как и прочие земли империи, нуждающиеся в защите.
   После этих слов император отпустил Хэфео и Ирольталя, но вот Граусу пришлось задержаться, более подробно объясняя последние действия бывшего Главы гильдии.
   Когда за поворотами дворцовых коридоров спрятался зал со всей сиятельной публикой, императорская библиотека и зимний сад, эльф мрачно произнес:
   -А они ведь все равно не поверили в возвращение вампиров.
   -Они не поверили бы в это, даже если бы я улыбнулся каждому из них самой своей широкой улыбкой. Мне знакомо выражение глаз тех людей. Точно такими же глазами смотрели на нас люди столетия назад и точно так же отказывались верить, что умирают от наших клыков. - Хэфео прищурился, когда назойливый солнечный луч скользнул по его лицу и нагло сунулся в глаза. - Порой расе людей проще спрятаться в отрицании, чем попытаться справиться с неизбежностью. Впрочем, возможно это и не их вина, что, будучи сильными магами, они почти ни на что не годны в обычном бою.
   -Трусливые твари. - Хмыкнул Ирольталь со снобизмом истинного представителя своей расы. - Но боевую поддержку дали. - Довольно-таки удивленно заметил он.
   -Мой дорогой друг, - вздохнул секретарь Ювентания, - человеческая наивность оказалось для вас заразной. Неужели вы думаете, что при неминуемой атаке эльфов император рискнет ослаблять армию, разбивая её на части для поддержки обреченной провинции? Он отдаст приказ, но генералы просто не успеют переправить свои войска. Так было в прошлом, так будет и сейчас. Димор принесут в жертву чтобы после отомстить на землях, где магия работает как должно, солдаты уверены в своих силах, а народ готов оказать поддержку. Это испытанный людскими правителями способ, но мало знакомый вашему народу. При всем своем безумстве эльфы Ночи не предают своих собратьев, в отличие от расчетливых людей.
   Выругавшись сквозь зубы, Ирольталь произнес:
   -Сдается мне, что кое-кто знал о подобном исходе дела.
   -Вы о господине Ювентании? Ну так у него тоже есть свои обязанности. В любом случае он останется в Диморе, а потому у провинции есть неплохой шанс остаться на карте в качестве жилых территорий.
   -Какой бы силой не обладал господин Ювентаний один он с Тарлионом не справится. Так что как ни крути, а Димору конец. - Раздраженно выдохнул сквозь зубы Ирольталь. - И это, демоны побери, совсем не вовремя!
   Хэфео чуть улыбнулся и осуждающе качнул головой:
   -Помимо наивности вы заразились еще и мрачностью взглядов. Полно вам, ла Штальяраль, чудеса еще случаются в этом бренном мире.
   -Чудеса чудесами, а Вирлана предупредить надо. - Вздохнул эльф. - Он будет очень неприятно удивлен подобным положением дел.
   -Вот с этим спорить не буду. - Благодушно кивнул Хэфео.
  
  
   Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения.. Тридцать первый день третьего месяца лета
  
   Ювентаний резко распахнул глаза и сжал ладонь, сминая золото ожерелья в комок. На землю капнул расплавленный метал, а тишина шатра была убита злым:
   -Демонов мальчишка!
   Вирлан мирно лежал трупом на столе и возражать не стремился.
   Светловолосый Магистр отшвырнул в сторону потерявший весь внешний вид кусок драгоценного металла и, резко поднявшись, стал мерить шагами шатер. На языке вертелось много слов и отнюдь не в поддержку поведения племянника.
   Раздвинулись полы входа, внутрь опасливо шагнул стражник и слегка присев под злым взглядом зеленых глаз, дрогнувшим голосом вымолвил:
   -Г-господин волшебник, целители спрашивают что готовить: костер или яму?
   -Пошел вон. - Искренне, ласковым голосом, улыбаясь самой своей доброй улыбкой, посоветовал Ювентаний.
   Стражник, покрывшись испариной, судорожно кивнул и с похвальной скоростью покинул временное жилище Мага, вполне вероятно, спасая тем самым свою жизнь или здоровье.
   Когда прекратили дрожать занавеси входа и улегся ветер гнева за спиной, Ювентаний устало опустился на кровать и, прикрыв глаза, тихо произнес:
   -Ну что, господин Глава Тайного Совета, доигрался?
   Казалось бы вопрос упал и погиб в тишине, ведь глупо было ожидать ответа от мертвого тела. Но холодным дыханием смахнул клок пыли на полу возникший сквозняк, опасливо прижался к углям огонь в жаровне и словно издалека, сквозь толщу воды, донеслось тихое, на грани слышимости:
   -Это спорный вопрос.
   Ювентаний, не открывая глаз, усмехнулся, и, дорисовав пальцем несколько линий в пыльном узоре под рукой, спросил:
   -Ты что-нибудь чувствуешь?
   Звук, уже более громкий и даже слегка похожий на голос племянника заполнил пространство шатра:
   -Я сдох, что я могу чувствовать, если тела нет?
   -Не прикидывайся идиотом. - Нахмурился Маг. - Хотя не спорю, это у тебя получается лучше, чем драки с вампирами.
   -Не у всех есть опыт по разорению Тарлиона. - По мере добавлений линий в заклинание голос становился громче, отчетливее и ярче. В последней фразе уже были различимы не только слова, но и эмоции. Язвительность и легкая досада. Я ничего не чувствую в плане обычной физиологии. Мне не холодно и не жарко, не больно, нет голода и жажды.
   -А что есть? - С искренним любопытством поинтересовался Ювентаний.
   -Ощущение, что вляпался в огромную кучу драконьего де....
   -Вирлан, следи за выражениями. - Скривился Таний. - Смерь не повод вести себя как второсортное ничтожество.
   -Старый веник. - Недовольно буркнуло пространство. - Может мне еще стихами заговорить? Я сдох, помер, откинулся, преставился! Демоны побери тебя, Таний, мне сейчас абсолютно плевать какими фразами объясняться!
   -Судя по эмоциональности воплей, все не так уж и плохо. - Пропустив мимо ушей все лишние звуки и никак на них не отреагировав, подытожил Таний. - Опиши то место, где ты сейчас находишься.
   -Здесь везде туман. - Недовольно, но уже почти без лишних эмоций отозвался голос Вирлана. - Нет ни верха, ни низа, все серое как пасмурное небо над весенним морем. Направления, кстати, здесь тоже нет. Висишь на одном месте как привязанный, и никуда двинуться не можешь.
   -Это потому, что ты все-таки еще жив, но не можешь ни вернуться, ни шагнуть вперед к окончательной смерти.
   -Почему?
   -Точно хочешь знать? - Тонко улыбнулся Ювентаний.
   -Нет, мать твою, мне здесь просто скучно - Гнусно протянул голос. - Говори. - Тон был требовательным, с легким оттенком наглости - вполне типичный для Магистра Вирлана.
   -Как ты думаешь, куда тебя угораздило попасть?
   -Вот только давай обойдемся без этой игры "ответь на кучу вопросов, вывихни мозг и догадайся сам". Просто скажи. - Недовольство слегка потеснилось с весьма прозрачным намеком на просьбу.
   -Легкие ответы отучают думать. А у тебя с этим процессом и так проблемы. - Улыбнулся, довольно щурясь Ювентаний и, покачивая ногой, удобно расположившейся на спинке походной кровати, стал мирно наблюдать как балансирует на большом пальце домашняя туфля. Сделанные из строгой темной кожи они, эти туфли, не портили имидж Личного Мага Его Величества и избавляли от необходимости парить ноги в сапогах. За свою длинную жизнь Ювентаний научился ценить комфорт и никоим образом не считал, что военная кампания достойный повод, чтобы отказаться от некоторых элементов удобства.
   -Таний, чем скорее ты скажешь, тем скорее я начну что-нибудь делать для своего возвращения. И к тому же, тебе самому не тяжело держать заклинание так долго? Ты ведь старый уже, надорвешься еще ненароком. - Тон стал откровенно-язвительным, что даже слегка добавило радости Танию.
   -Ты как всегда почтителен, милый племянничек. - Хмынул Ювентаний вполне добродушно. - Был бы ты еще догадливым, цены б тебе не было. Впрочем, твоя тушка и так сейчас ничего не стоит и может вызвать интерес разве что у твоих коллег-некромантов в качестве сырья для зелий.
   -Да-да, разумеется. Таний, взаимными любезностями мы обменялись, может уже перейдем к информативной части, а? - Несколько тоскливо спросил голос Вирлана.
   -К информативной, так к информативной. - Легко кивнул Маг. - Ты, Вирлан, умудрился попасть в Царство Сна с легкой помощи нашего знакомого вампира. В идеале ты должен был уже раствориться в том мире и стать не больше, чем силой для живущих там, но что-то тебя держит. Как я понимаю, это "что-то" зовут Велария. Чувствуешь связь с ней?
   -Есть немного. - Нехотя, словно оторвавшись от какого-то занятия, произнес голос. - Её нужно срочно вернуть, пока девчонка не натворила глупостей.
   -Откуда её нужно вернуть? - Осведомился Ювентаний, добавляя еще несколько линий и силы в заклинание. Пользуясь отвлеченностью хозяина туфля сорвалась с пальца и мягко приземлилась на пол. Таний прищурился, лениво сморщился и, поменяв ноги местами, стал раскачивать оставшуюся обувь.
   -Из очень поганого места. Там опасно даже в компании того щенка. - Голос Вирлана не был особенно обеспокоенным, из чего Ювентаний сделал вывод, что не стоит все бросать и мчаться на поиски племянницы. Если уж её брат высказывает лишь легкую обеспокоенность, но не призывает к кровавой мести, то ситуации не хуже, чем могла бы быть. По крайней мере, выяснилось, что девочка жива и способна самостоятельно передвигаться, а это уже доводы в пользу предоставления ей самостоятельности.
   -Фарлэкс с ней? Тогда все в порядке. - Произнес ровно Таний. - Вернуть её, конечно, надо. - Признал он. - Хотя бы для того, чтобы тебя в тело возвратить....
   -Ты не понимаешь. - Прервал его на это раз действительно взволнованный голос племянника. - Место, где они находятся, для меня ощущается как черная, высасывающая силы дыра, наполненная мелкими зубастыми тварями. Словно чья-то боль, злость и ненависть получили воплощение. А Велария, между прочим, сознательно идет в самый центр всего этого.
   -Ты плохо знаешь сестру, Вирлан. Она не станет рисковать понапрасну. - Лишь слегка сомневаясь в собственных словах, произнес Маг.
   -А хорошо ли ты знаешь её? - Ядовито поинтересовался нагретый магией воздух. - Не ты ли жаловался, что она изменилась после того, как вернулась из другого мира? А?
   -Она не стала хуже. - Сморщился Ювентаний. - Просто...
   -Просто она ослабела! Забыла практически все! Я ведь связан с ней, Таний, и видел, чувствовал как она искренне удивляется самым обычным чарам и не понимает их устройства. Она сильна, но инструментов, для управления этой силой у неё практически нет.
   -Так поделись с ней. - Невозмутимо предложил Таний.
   -Уже. Я делился с ней воспоминаниями, заклинаниями и проклятьями. Она впитывает все как песок и даже не замечает момента, когда мои мысли становятся её. Велария сейчас уязвимее кого бы то ни было. И опаснее. Вспомни что сделал я с Зотгардом. А ведь тогда силенок у меня было раза в четыре меньше, чем у Веларии.
   -Сознательности, замечу, у тебя тогда тоже не хватало. - Усмехнулся светловолосый Маг. - Но в этом плане за твою сестру можно не волноваться.
   -Ювентаний, я что-то не понимаю, ты что, элементарно не хочешь её искать? - С нехорошим таким подозрением поинтересовался голос племянника. Ответить положительно означало нарваться на небольшой скандал, но на это времени бы уже не хватило. Каким бы сильным Таний ни был, но долго держать графическое заклинание связи с посмертным миром вампиров все-таки не мог. Практики не хватало.
   -Вообще-то, твоя мертвая тушка меня сейчас интересует гораздо больше. - Честно признался Ювентаний, и, опережая недовольные вопли Риана, пояснил: - Велария, в отличие от тебя, жива и находится в своем теле. Ты же, блудная душа, сам обратно вернуться не можешь. Хорошо если ты так и останешься в своем нынешнем состоянии. А если тебя станет затягивать через порог или ты все-таки станешь частью окружающего мира? Что будет тогда?
   -Помру окончательно. - Недовольно признался голос.
   -Угу. - Кивнул Таний, все также покачивая туфлей. - Помрешь. Только не ты один. Сестру утянешь следом.
   -Из-за связи, да?
   -Умный мальчик. - Улыбнулся Таний. - Жаль только редко таким бываешь. Все чаще глупости творишь.
   -Не начинай. - Раздраженно рыкнуло пространство. - Лучше поделись как возвращать меня будешь.
   -Я? Кто сказал, что я буду тебя возвращать? - Ехидно прищурил зеленые глаза Маг. - Я буду наблюдать за твоими действиями.
   -Но ты же сказал...
   -Я сказал, что твоя ситуация куда интереснее. - Прервал непонимающее блеяние Таний. - Но я ни словом ни обмолвился, что опять буду исправлять твои ошибки. Ты уже взрослый, хотя бы в силу прожитых лет, так что давай, старайся. А я полежу, отдохну. Посмотрю на твою тушку. Так и быть, мух и страждущих предать твое тело последним объятиям стихии поотгоняю.
   -Ты сейчас похож на Эвера, наблюдатель недобитый. - Мстительно, довольно обиженным тоном буркнул голос. - Не иначе родство взыграло.
   -Я стерплю это страшное оскорбление. - Милостиво улыбнулся Магистр. - Потому что я достаточно мудр, чтобы не реагировать на подначки мертвого неудачника.
   -Ах ты гр...
   -Работай давай. - Усмехнулся Таний и одним движением стер заклинание. Истаял жар, воздух стал обычным и ничуть не говорящим, ощущение чужого присутствия исчезло вместе с линиями в пыли. - Работай, племянничек, времени у тебя не так уж и много. - Вздохнув, Ювентаний пальцем выманил упавшую туфлю из-под кровати, взглядом натянул обувь на подмерзшую ногу и довольно улыбнулся: разозленный Вирлан перевернет посмертное царство кровососов и драконов вверх дном, изничтожит тамошних обитателей и сломает парочку замшелых законов мироздания, но вернется, чтобы отомстить за оскорбление. А он, Ювентаний, подождет и даже с радостью посмотрит на "справедливую кару". Пусть только мститель будет живой.
   Звонкий хлопок ладош заставил нервного стражника заглянуть внутрь и осторожно осведомиться:
   -Звали, господин волшебник?
   -Звал. Дракон далеко улетел?
   -Никак нет. - Скрипнул зубами вояка, дернувшись всем телом. - Смотрящие видели как он над холмом, что за лесом летал.
   Ювентаний подавил довольную улыбку: он и не сомневался, что Моргрейн, любопытная его морда, останется посмотреть на такое представление как очередная людская междоусобица.
   -Пошли кого-нибудь, пусть ко мне позовут.
   -К-кого послать? - Переспросил неуверенно стражник.
   -Ну поупитаннее, кого не жалко. - Отмахнулся Маг. - Только вилы пусть не берут, если не хотят услышать что-нибудь из ряда "еда сама приборы тащит". Иди, не отнимай мое время.
   Когда окончательно уверившийся в жестокости господина мага стражник исчез, Ювентаний погрузился в раздумья. Что бы он ни наговорил племяннику, но позволять несовершеннолетнему Магистру Мрака бродить по Гшеру Таний не собирался. Девчонку однозначно нужно было вытаскивать, пока она не натворила чего-нибудь.
  
   Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тридцать первый день третьего месяца лета
  
   Стемнело. Когда на небе зажглись звезды, а озеро стало не больше чем источник влажного плеска, наступило время штурма местной тюрьмы. Глядя на мою решимость, Лекс имел неосторожность неодобрительно покачать головой и высказаться относительно опасности наличия излишних эмоций при проведении столь ответственной операции. За что был тут же послан куда подальше, но в пределах видимости.
   Наступила ночь, впрочем, вовсе не непроглядная темень, вполне можно было идти не слишком жалея о невозможности воспользоваться факелом или освещающими чарами. Подозреваю, что если бы не кровь убиенного скрога (мать моя, какая же гадость!) я бы гораздо чаще спотыкалась и давно бы уже отбила себе все конечности, а так ничего, спокойно шла следом за дионом. Лекс шагал уверенно, обходил малоприметные в тенях камни и ямы, помогал перебираться сквозь сухие заросли каких-то колючих кустарников и вообще являл собой образчик спокойного умиротворения.
   Сперва незаметный уклон становился все круче, иногда приходилось карабкаться по практически вертикальным скальным выступам. После преодоления третьей подобной стеночки мне стало казаться, что это не природа облагодетельствовала нас подобными препятствиями. Лекс подтвердил, да, мол, было тут еще до образования Гшера какое-то строение, но ушло частично под землю, обрушилось и было занесено землей. Поговаривали, что стоял на этом месте раньше замок одного сумасшедшего волшебника (ну, правильно, нормальные в подобных местах не селятся) очень любившего творить всяческое непотребное колдунство, на котором однажды сам и погорел. Как ни странно, образ бравого Героя в легенде не появился, зато всяким злым духам, призракам и нечестии было уделено должное внимание:
   -...и с тех пор, - вещал дион могильным голосом, - бродит в этих краях немочь бледная до крови нечисти жадная, пожары устраивает, да набеги всяческие.
   -А вместе с ней ходит длиннохвостая лохматая образина и зубы скалит. - Огрызнулась я, швыряя в гнусно хихикающего диона первый попавшийся под ноги ком из сухих веток и земли. - Нашел время розыгрыши устраивать.
   -А что мне, со слезами на глазах в землю закапываться? - Невозмутимо поинтересовался Лекс, с отвращением на лице вытаскивая из волос влажную грязь с налипшим на неё мусором. - Иногда, Рия, твое чувство юмора спит слишком крепко.
   -Зато твое страдает хронической бессонницей. - Огрызнулась я. - Лекс, это не смешно. Мы же не кондитерскую грабить идем, как-никак.
   -Если бы ты хоть раз попала пекарше под скалку ты бы не говорила с таким пренебрежением о кондитерских. - Фыркнул парень, поворачиваясь ко мне, чтобы подсадить на очередную преградившую путь стенку. Его взгляд коснулся моего лица, дион ощутимо вздрогнул и невольно буркнул: - Страшна как та пекарша, на которую мы мешок муки уронили. - И уже явно обращаясь ко мне: - Рия, а ты долго еще будешь такой... кхе... аристократически бледной?
   Я презрительно скривилась и рыкнула:
   -Наслаждайся, милый, моей луноликой красотой, пока есть возможность. Где ты еще увидишь девушку с таким нежным цветом лица?
   -Ты больше на утопленницу смахиваешь. - Честно признался Лекс, и быстро добавил: - Могу извиниться, если тебе от этого легче станет.
   -Гад. - Беззлобно вздохнула я, отряхивая колени. - Ты уверен, что нам наверх?
   -Уверен. Оттуда открывается потрясающий вид на Дортанту, а под обрывом и вовсе картинка загляденье. Дело в том, что несколько лет назад, обрыва еще не было, вместо него имелся выступ, с расположенным на нем смотровым пунктом. В один прекрасный день выступ под тяжестью разросшихся построек поехал вниз и рухнул, разрушив часть стены и несколько бараков. Подойти с боков по просматриваемой территории к этому нагромождению земли и каменных блоков невозможно, а вот спуститься с обрыва хоть и сложно, но вполне реально.
   -Другой дороги нет? - На всякий случай спросила я. Не то чтобы меня не устраивал данный вариант, просто хотелось знать альтернативы на случай стремительного стратегического отступления.
   -Другая дорога есть всегда. В нашем случае это самая безопасная на предмет столкновения с агрессивно настроенными местными обитателями.
   -А обратно как? - Продолжала любопытствовать я.
   -Посмотрим. - Пожал плечами Лекс. - Если удастся провернуть все тихо-мирно на что я надеюсь, но в чем сильно сомневаюсь, то сквозь западные ворота и в быстром темпе пешком до болот. Это идеальный вариант. Для вариантов приближенных к жизни остается еще два пути: один через подземелья, другой - с воплями, грохотом, ревом пламени и прочими эффектами сквозь восточные ворота, через кладбище и до Данийского склона, а оттуда до графства Караф. В тех краях сейчас должно быть спокойнее чем в Диморе. Во всяком случае будем на это надеяться.
   -Будем. - Согласилась я, вскарабкиваясь по искореженному поваленному дереву наверх как по лестнице. Лекс предпочел миновать каменную преграду привычным уже альпинистским способом, не доверяя иссохшей деревяшке. Подняв голову, я смогла полюбоваться на звезды, посверкивающие сквозь решетку веток. Ночь полностью вступила в свои права.
   -Посмотри лучше под ноги. - Посоветовал Лекс, слегка придерживая меня за пояс. Я послушно опустила взгляд и непроизвольно отшатнулась. Полетели вниз комья влажной земли и затерялись на рыхлом фоне склона. Следы оползня были явными даже по прошествии нескольких лет и легко различимыми даже в темноте. От просторной некогда площадки остался небольшой, площадью метров двадцать, огрызок густо поросший колючим кустарником, соперничающим с оставшимися деревьями. Мощные стволы, покрытые бархатом мха и жесткой щеткой лишайников, стояли так близко друг к другу, что в первый миг действительно казалось будто бы лес больше чем есть на самом деле. За четкой границей обрыва упорядоченность резко сменялась на хаотичность разбросанных по всему склону искореженных и поломанных стволов деревьев. Некоторые торчали хищно скрюченными корнями вверх, иные, полузасыпанные, сухо шелестели чахлой листвой. Ближе к подножию из земли торчали, белея в темноте подобно обглоданным костям, обломки стен и каменного забора. Совсем внизу, там, где завершила свой путь волна грязи и камней, из темной массы торчали крыши погребенных бараков и два этажа накренившейся смотровой башни, мрачно зияющей чернотой в бойницах.
   -Шикарно. - Выдохнула я, и на всякий случай встала за спину диона. - Кто же тут эту радость устроил?
   -Природа. - Потянулся Лекс. - Чувствуешь какая здесь влажная земля? Весь холм как жилами пронизан мелкими родниками, напитывающими почву водой как губку. Откуда здесь их столько знал, наверное, тот волшебник, что когда-то здесь жил.
   -Очень похоже на заклятие Водных Змей. - Поежилась я. - Отвратная штука, её часто использовали при осаде замков. После того, как выяснилось, что заклятье трудно управляемое его прекратили применять. Тания трижды приглашали убирать такие вот последствия вышедшего из-под контроля заклинания, и оба раза, что дядя соглашался, ему приходилось туго.
   -Почему дважды если его три раза звали? - Поинтересовался Лекс с уже гораздо большим интересом присматриваясь к вьющемуся среди камней ручейку.
   -В первый раз на цене не сошлись. - Вздохнула я. - В последний раз он брал меня с собой. Так вот, это, - я обвела рукой окружающее пространство, - самая безобидная стадия неповиновения заклинания. Пока что вода просто притягивается тем подобием магии, что еще сохранилось в рисунке заклинания, скорее всего погребенного где-то глубоко под холмом. Источником явно служат воды той подземной реки и это, знаешь ли, не очень хорошо, учитывая, что где-то рядом разъяренный дракон, истекающий кровью. В один далеко не прекрасный момент все это может превратиться в стихийного бесконтрольного голема. Слышал о таких?
   Лекс задумчиво помолчал, а потом признался:
   -Я с одним таким сталкивался на юге карпацких пустынь. Правда он слабенький был, воздушный. Мы его всей компанией тогда все-таки уделали. Хаэ в тот раз случайно клык выбили. - Ностальгически усмехнулся дион.
   -Это было в те времена, когда ты служил проводником-свидетелем в поисковом отряде Диона? Силы Великие, Лекс, кой черт понес тебя в карпацкие пустыни?! - Не удержалась я от изумленного шипения.
   -Ну так интересно же было чего все так этих пустынь боятся. Пески как пески, и нечисти не на много больше чем в любом другом злачном месте. - Невозмутимо отмахнулся дион, присматривая спуск поудобнее. Наконец он что-то высмотрел среди камней и потянул меня вниз.
   -Провалимся же. - Проворчала я, покидая ровную площадку укрепленную корнями кустарника и почти моментально увязая по колено в вязкую грязь.
   -Мы пойдем по камням. - Успокоил меня Лекс. - Представь что это река, а нам нужно её перейти. Ты реки как переходишь?
   -Я от рек стараюсь держаться подальше. - Прокряхтела я, вскарабкиваясь на камень. Жадная земля недовольно почавкала и отпустила-таки мою ногу. - У меня, знаешь ли, с ними связаны не самые приятные воспоминания. А теперь и подавно.
   -Надо же, а я и не заметил. - Хмыкнул дион, утягивая меня на следующий островок твердыни. - Не смотри зверем на этот несчастный склон, здесь довольно просто спуститься.
   -Просто? Да тут, если ты не заметил, не так уж и много пригодного для переправы материала.
   -Это потому, что ты не туда смотришь. - Невозмутимо произнес Лекс. - Хватить пялиться на центр, обрати внимание на боковые границы.
   Я послушно повернула голову вбок и выдавила слабое:
   -Ого... - В тени холма скрывался настоящий бурелом из прекрасных твердых и незыблемых обломков всяческого хлама, лежащих очень плотно друг к другу. Пройти по ним действительно не составляло особого труда, а вот добраться до них для начала, вот в этом и состояла основная проблема
   Поскальзываясь на облепленных грязью боках камней и осклизлых стволах деревьев, изгваздавшись дальше некуда и почти слившись с окружающей обстановкой, мы все-таки добрались до цели. Дальше спуск прошел легко, почти непринужденно и очень быстро, потому что камни под ногами норовили если не погрузиться в толщу земли, то заскользить по ней вниз. Бревна и обломки бывшего леса вели себя еще хуже: стоило только ступить на шершавый ствол, как кора ломалась, и ноги попадали в трухлявое выгнившее нутро. Передохнуть можно было, только взобравшись на ветки все еще живых деревьев, но их было до обидного мало, так что на крышу засыпанного барака мы ступили тяжело дышащие и порядком утомленные. Впрочем, привалов устраивать было некогда, так что пришлось спешно залазить через провал в крыше на чердак, а оттуда уже в некогда жилое помещение.
   Задней стенки у дома не было, её просто снесло напором оползня. Добрая часть помещения была завалена землей, по дощатому полу змеились мелкие ручейки и исчезали в крупных трещинах. Влажный, тяжелый воздух, наполненный запахом прели, неохотно лез в легкие, комом застревал в горле. Я с подозрением всматривалась в темноту, а дион, как ни в чем не бывало, отмывался в глубокой луже, образовавшейся в том месте, где прогнившие доски проломились. Вода быстро стала мутной, подтеки грязи на Лексе разве что посветлели.
   -Оставь. - Фыркнула я. - Считай это камуфляжем. - И наклонившись, начертила пальцами на лбу и скулах несколько свежих грязных полосок. - Только не улыбайся, а то весь вид испортишь.
   Лекс добросовестно скорчил страшную рожу, которая вкупе с всклокоченными волосами оказалась очень даже жуткой. Оставалось только понадеяться, что я выгляжу лучше. Взгляд невольно упал на успокоившееся зеркало лужи: отражение белело вполне явственно, доказывая, что даже маска из грязи не сделала меня больше похожей на человека.
   -Пойдем. - Потянул меня в сторону выхода дион, отрывая от созерцания собственной жалкой физиономии. - Нам еще нужно пройти через весь двор, чтобы добраться до нужного здании... Дзор заах! - Последнее относилось к сломавшейся под весом Лекса лестнице и его приземлению в лужу, которая, казалось, покрывала все окружающее пространство. - Определенно в прошлый раз здесь было суше. - Пробормотал парень, помогая мне спуститься и не напороться на хищно торчавшие обломки досок.
   Бесшумно передвигаться было сложно, но мы честно старались. У Лекса, как у наиболее опытного диверсанта получалось однозначно лучше.
   -Почему здесь никого нет? - Нервно спросила я, всматриваясь в отражение неба под ногами. Чернели силуэты замка на фоне звездного неба, бликовала лунным отражением вода, вокруг царила мертвенная тишина и ощущение пустоты.
   -А тебе хочется чтобы тут орды гшерцев строевой подготовкой занимались? - Шепотом осведомился Лекс, заглядывая за угол одноэтажного барака, служившего нам укрытием.
   -Слушай, я охотно допускаю, что все гшерцы отправились мотать нервы жителям Димора, но не может же быть так, чтобы вообще никого не осталось. Хотя бы парочку охранников нужно было попридержать.
   Вместо ответа Лекс молча полез в окно и поманил меня следом. Я вздохнула и последовала за ним. Стоило только ногам опуститься на пол, как дион резко потянул меня прочь от окна, провел сквозь комнату и втолкнул в следующую. Знаком приказав прислушаться к окружающим звукам, Лекс притаился в углу. Я коротко кивнула и заняла место сбоку от окна.
   Сперва мне показалось, что нас окружает полнейшая тишина. До звона в ушах и нервных подергиваний пальцев. Сонное оцепенение вместе с туманом заползло в окно и влажным ковром укрыло потемневшие доски. Глухо стучало сердце в груди и шумела в ушах кровь, с оглушительным журчанием бежала вода под полом. Где-то сорвалась капля и звонко врезалась в толщу воды. Влажным шорохом осыпалась трухой оконная рама, и совершенно беззвучно ступил на пол в метре от меня эльф. Лунный свет скупо осветил спину, затянутую в серо-зеленую ткань куртки и ярко блеснул на лезвиях трех ножей, плененных наспинными ножнами. Черные, неровно обрезанные пряди ершисто топорщились на затылке, открывая часть витиеватого узора татуировки.
   Пока я рассматривала первое повстречавшееся живое существо дион, не размениваясь на сантименты, швырнул в ушастого обломком какой-то мебели и прыгнул следом с явно негуманной целью. Эльф, не пожелав принять на себя вес раскуроченной табуретки, увернулся и лицом к лицу оказался с Лексом. Завязалась драка, во время которой я решила благоразумно, на мой взгляд, постоять в тени у стеночки. Нет, ну правда, чего мне под руку лезть? Хотя...
   Определиться со степенью активности участия в потасовке помог вылетавший в окно Лекс и полезший следом за ним ушастый агрессор. Схватив с пола первый попавшийся тяжелый предмет, коим оказалась отлетевшая крышка уже пострадавшей табуретки, я со всей дури опустила массивный щит на маячивший в окне затылок. Эльф, скотина, мало того что сам увернулся, так еще и в меня чуть кулаком не попал. Не поскользнись я и не рухни на спину, точно получила бы удар, совсем не рассчитанный на женскую хрупкость. Глядя снизу-вверх на нахмурившегося мерзавца я силилась вспомнить, где же мне встречалась эта морда. Голова действовала плохо, а вот ноги вполне эффективно врезались под дых эльфу, от чего тот даже слегка отклонился, чем и воспользовался Лекс. Сомкнулись руки диона на шее ушастого и утащили его прочь из моего обзора, раздался плеск и звуки интенсивной борьбы. Вскоре все стихло.
   Я осторожно выглянула из окончательно раскуроченного окна, с облегчением выдохнула и примостилась на подоконнике, созерцая нарисовавшуюся в итоге борьбы картину. Лекс вольготно расположился на спине эльфа и, прижав тому коленями руки, чтобы не дрыгался, методично и совсем не злобно топил ушастого.
   -Топить будешь до смерти? - Поинтересовалась я.
   Дион сплюнул кровь из рассеченной губы, языком пересчитал зубы и добродушно откликнулся:
   -Ну что ты. Старых знакомых беречь нужно. Так ведь, Аларилл? - И для того чтобы услышать ответ даже милостиво за волосы отнял голову жертвы от воды.
   -Я еще скормлю твой труп соба.... - Дальше было слышно только отчаянное бульканье.
   -Хамит. - Пояснил Лекс. - А хамить в присутствии дамы нехорошо. Ты же эльф, Аларилл, ты должен быть галантным.
   -Ты еще будешь своими кишками хар....
   -Не хочет господин Аларилл быть галантным. - Вздохнул парень, в очередной раз макая эльфа в воду. - Еще и брыкается. - Недовольно сморщился Лекс, когда тело под ним дернулось, силясь сбросить с себя небезобидный груз. - Нет чтобы спокойно поговорить со старым знакомым. Поговорим? - Спросил парень, приподнимая голову притопленного и даже позволяя отплеваться от воды.
   -Со смертью своей наговоришь.... - Договаривал эльф уже под водой.
   -Ну это уже лучше. Не идеал, но хоть без грязных ругательств. Аларилл, будь паинькой, не заставляй меня топить тебя окончательно. Просто поговори с нами.
   -Э...Лекс, может ему стоит дать подышать? А то тут такая ситуация... - Пискнула я, чувствуя, как под затылком сжимается чья-то горячая ладонь, а горло наоборот мерзнет из-за приставленного к нему остро заточенного железа. Черт, и когда же эта тварь подкралась?!
   Лекс резко повернул голову, хищно прищурился, весь подобрался, но отпускать эльфа не стал.
   -И кто же это к нам пожаловал? - Светским тоном полюбопытствовал дион, слегка приподнимая голову основательно нахлебавшегося Аларилла. - Твой приятель, мой ушастый друг?
   -Убей их, крети....
   -Сожалею, ваш друг сейчас занят. - Холодно произнес Лекс, сжимая в ладони рукоять позаимствованного у поверженного эльфа кинжала. - И вам бы тоже стоило исчезнуть куда-нибудь по своим делам.
   -Мое дело в моих руках. - Проскрипел на редкость отвратный каркающий голос. - Стоит надавить чуть сильнее и ей конец. Этого можешь утопить в качестве утешения. - Видимо мужик кивнул в сторону эльфа, потому что лезвие довольно неприятно надавило на кожу, дернувшись вслед за движением головы. Плоховато у дядечки с моторикой, не дай Небо, чихнет - я либо лезвием буду проткнута, либо останусь со сломанной шеей.
   Надо было что-то делать.
   Пальцы осторожно погладили дерево подоконника. Мягкое. Напитанное влагой. Хорошо.
   Взглядом показав, что Аларилла отпускать не следует, я снова обратила свое внимание на ощущение дерева под кончиками пальцев. Холодное и сырое. Волокна легко расходились под давлением ногтя. Круг, наверняка кривой, но это не так уж и важно. Три не менее вихляющих знака Кованных Цепей, это для позвоночника, правой и левой рук; двойное подобие треугольника, соединяющее звенья в единую последовательность. Время словно замедлило бег, и грех этим было не воспользоваться. Форма заклинания была готова и достаточно наполнена силой, содержащейся во влаге, пропитавшей все вокруг. Оставалась самая малость - озвучить само заклинание из пятнадцати слов. Ага. Прям так мне и дадут его произнести. Придется сконцентрироваться на ключевом слове, вот только каким его сделать... Чего я хочу? Я хочу чтобы мужик замер как изваяние, значит слово должно быть... в голове крутилась вереница звуков, время предательски возвращалось к обычной скорости, все сильнее вдавливалось лезвие в кожу и мои губы, подчиняясь иной, но вполне родственной воле, выдохнули:
   -Расцепись.
   Я вовремя успела отвести руку с ножом и отделалась незначительной царапиной, а вот судя по отчаянным хрипам, мужику пришлось однозначно хуже. Рухнув на пол и нелепо, как тряпичная кукла, раскинув руки, замер мой несостоявшийся убийца. Глядя на его замершую фигуру, я слабо втянула в легкие воздух, подавилась и, давясь кашлем, с ногами забралась на подоконник, зажимая обеими руками рот. Вирлан, этот неупокоенный мерзавец, кажется, только что моими действиями разъединил кости рук и позвонки неизвестного, угрожавшего моей жизни.
   -Эй. - Позвал обеспокоенно Лекс.
   -Вот тварь. - Икнула я. - Его же всего лишь нужно было обездвижить.
   -Я это и сделал, идиотка. В таком месте за спиной живых врагов не оставляют. - Прозвучал в голове разъяренный голос Вирлана, стихнувший под конец фразы до еле различимого шепота. Что ж, братец был точно в некотором роде жив, и даже умудрялся меня защищать пусть и собственными кровожадными методами.
   -Рия. - Снова позвал меня дион, отвлекая от раздумий.
   -Не беспокойся, это я с Рианом болтала. А эльф, между прочим, уже прекратил пузыри пускать. - Заметила я.
   Лекс, грязно ругнувшись, приподнял голову Аларилла и не пожалев силы двинул его по спине. Сплюнув воду и жадно втягивая воздух, эльф мрачно рыкнул:
   -С-скотина.
   -Ты еще не наглотался? - Тоскливо спросил Лекс, не спеша топить собеседника. - Брось, Аларилл, давай действительно поговорим. Ты же любишь потрепаться, я помню.
   -Я тебя, щенок, тоже помню. А еще приятнее было бы помнить твою сме...
   -Рия, он тебе не надоел? Может разговорим второго, а? - Совсем уж грустно осведомился Лекс, считая лопающиеся пузыри, которые добросовестно пускал эльф.
   -Прости. Вирлан кажется его убил. - Виновато кашлянула я. - Он меня и с того света доставать умудряется.
   -Жаль. - Вздохнул дион. Эльф под ним отчаянно задергался, так что пришлось Лексу раньше срока организовывать встречу кандидата в утопленники с воздухом. - Чего тебе не топиться спокойно?
   -Вэнберг сдох? - С искренним любопытством выдохнул Аларилл, кося в мою сторону пронзительно-синими глазами.
   -Откуда я знаю. На живого он точно не похож. - Тело предполагаемого герцога не шевелилось и действительно больше походило на смирненький такой труп.
   -Проклятые непрофессионалы. - Буркнул эльф и достаточно спокойно спросил у Лекса. - Клеймо на моей шее, оно исчезло?
   -Пятно грязное что ли? Да смылось вроде. - Глянув за шиворот пленника, ответил дион. - Видишь, Аларилл, благодаря нам ты даже помылся, а все равно общаться не хочешь.
   -Заткнись, пустозвон, и слезь с меня. Отожрался в своем Дионе, ско....
   -Лекс, а он ведь, кажется готов к конструктивному диалогу. - Осторожно заметила я. Дион махнул свободной рукой, второй удерживая голову эльфа в уже привычном подводном положении:
   -Ничего, ему полезно.
   -Ладно-ладно. Хватит развлекаться. Мы и так здесь уйму времени потеряли.
   Извлеченный из-под воды эльф был мрачен, зол, но вполне разговорчив:
   -Слезь со спины, боров, позвоночник сломаешь.
   -Не прикидывайся. - Хмыкнул дион. - Лучше поведай, что это вы, господин бывший Страж Перевала, тут делали? Насколько мне известно, эта часть Дортанты не слишком популярна для ночных прогулок.
   -Лично я собирался убраться подальше отсюда, а Вэнберг, сучий сын, шел за мной. Ему, видите ли, не по нраву было, что слуга решил покинуть хозяина. - Срываясь на рычание произнес эльф, которого откровенно не устраивала сложившаяся ситуация.
   -С каких это пор герцог твой хозяин? - Не понял Лекс. - Вы же, эльфы Ночи, служите только собственным интересам.
   -Был хозяином. - Поправил эльф диона. - С тех самых, как Марферн меня ему подарил и даже заклеймил, чтобы я совсем уж не своевольничал. А все ты, дрянь парш....
   -Любопытные у них там были отношения. - Вздохнула я. - Выныривай его, а то опять долго отплевываться будет. - Дождавшись пока эльф отдышался до состояния не мешающего разговору, я поинтересовалась: - Если ты отсюда удирал, то, за каким рожном к нам полез? Понимаю еще Вэнберг верный слуга хозяина, но тебе-то это на кой надо было?
   -Что ты знаешь о личной ненависти, девчонка? - Прохрипел Аларилл. - Если бы не этот щенок, мне бы не пришлось наниматься к Марферну, чтобы расплатиться с долгами.
   -Я сейчас расплачусь. - Шмыгнул носом дион. - Кретин, я тебе карты в руки совал? Это я заставлял тебя писать те расписки? Если у самого мозгов нету, то нечего на других валить....
   Видимо у эльфа, что называется, взыграло, потому что он с такой силой дернулся, что свалил-таки диона со своей спины и сам стал топить Лекса, не гнушаясь пинать коленом по ребрам, во время процесса.
   -Э! Ребята, потом намилуетесь! - Рыкнула я, чертя прямо на воде узоры заклинания. - Только не убей. - Шепнула себе под нос, и осторожно произнесла: - Сковать.
   Три водяных щупальца толщиной с руку обвились вокруг Алларила и, оторвав его от Лекса, припечатали к стене барака, да так и приморозили. С треском замерзла вода в радиусе четырех метров, дион еле успел запрыгнуть ко мне на подоконник. Мельком глянул на неподвижное тело в комнате, удостоверился что оно не представляет опасности и сконцентрировал внимание на посиневшем от холода эльфе.
   -Так вас за нами не посылали? - Уточнила я.
   -Да кому вы нужны? Бегать еще за вами. - Презрительно процедил Аларилл. - Все равно из Гшера удрать не успеете, прежде...
   -Прежде чем случится что? - Поинтересовался Лекс. - Брось, тебе-то молчать теперь нет никакого резона.
   -Ну почему же. - Хмыкнул эльф, недобро на нас поглядывая. - Я еще могу притащить вас к Лигролу и получить прибавку к награде. А что случится точно я понятия не имею, но ушами чувствую - мне здесь находится не надо.
   -Это ж какая награда должна быть, чтобы не удержать на цепи наемного эльфа Ночи, обремененного карточными долгами? - Протянула я. - Хватит попусту трепаться. Я знаю: то, что ты назвал Лигролом, ничего общего не имеет с обычным озабоченным до власти маньяком. Расклад, знаешь ли, поменялся, теперь о финансовой стороне думают только наемные слуги вроде тебя. Правящая верхушка преспокойно собирается натворить как можно больше разрушений. Создалось оно таким, с тягой к деструктуризации и полным равнодушием к золоту. - Протянула я.
   Эльф скорчил мерзкую рожу, вполне уместно смотрящуюся на его красивом все-таки лице, и вяло, даже как-то устало буркнул:
   -Да знаю я. Понял уже. Потому и смотаться отсюда решил. И если бы не этот, - слова сопровождались раздраженным кивком в сторону провокационно улыбающегося диона, - уже давно был бы на пути к Карафу.
   -А чего не к Димору? - Зевнула я. После двух таких заклинаний подряд силы как-то заметно поубавилось.
   -Угу. Соваться прямо в осиное гнездо. За кого вы меня принимаете? Сами же знаете, что все гшерцы там р