Фрайс Ириссия: другие произведения.

Дэйр - темноэльфийский кошмар

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    У магов в голове кишат тараканы, это общеизвестно. Оказывается, и психическим расстройствам они тоже подвержены. Некоторых даже удается вылечить. Но не всегда применяемые методы безопасны... для окружающих. Закончено Вторая редакция. Ищу бету.


   Дэйр ин'Тарквиэн - темноэльфийский кошмар
  
   Немного о себе - меня зовут Дэйр ин'Тарквиэн, я темный эльф ветви Ас'каэт'ши. Темный не в смысле расы, хотя я действительно на четверть дроу, но из-за специфики моего магического дара. Дело в том, что я воспитывался в довольно странной семейке, где все мужчины-маги по традиции занимались демонологией. Почему-то светлому эльфу изучать эту магическую дисциплину не подобает, как и некромантию например, а если уж рискнул, то получай ярлык темного. А потом у меня еще и Черный Ореол прорезался, а это вообще хоть стой, хоть падай. Но это долгая история. Как я дошел до такой жизни? Да я особо и не старался. Родился в мире под названием Ан-Аллиэн, папу звали Рин ин'Тарквиэн, маму - Аона Лисица. Что еще сказать... рос, учился. Помимо фамильной школы, факультативно увлекался еще и телекинезом. Потом подался в приключенцы. А спустя сорок лет моя судьба кардинально изменилась. Я попал в поле зрения очень могущественных сил. И приготовили они для меня тяжелые испытания. Каким-то невероятным образом мне удалось выжить. Я приобрел новых друзей, но... потерял дом. Да, мне вежливо намекнули, что на Ан-Аллиэне я нежеланный гость, и я поспешил оттуда убраться. А спустя несколько лет меня нашел Он. Темный Хранитель Дориан. И пошло-поехало. Да, с одной стороны, появились и новый дом, и работа, и новые способности. Только вот из-за этой самой опасной и нервной работы, а также темных способностей я вляпался в такие неприятности... а впрочем, почему бы не рассказать.
  
   Дверь в кабинет шефа была гостеприимно приоткрыта, из проема лилось мягкое красноватое сияние. О том, что Хранитель не в духе, я понял уже по музыке, а точнее по ее отсутствию. А когда он позвал меня: - "Заходи, квартерон!" - я чуть не дал деру.
   Никаких хитроумных ловушек на входе, никаких летящих в меня заклинаний и острых предметов! Похоже, дело совсем дрянь. Шеф на меня почему-то очень зол. Ведь обычно он обращается ко мне по имени, если что-то серьезное - по фамилии, когда сердит - "эльф" или "ушастый". А вот когда квартероном называет, впору заворачиваться в саван, искать белые тапочки и направляться на ближайшее кладбище. А то и пепла не соберут. Что самое противное, я понятия не имею, в чем опять провинился. Но одними нотациями здесь явно не обойдется.
   - Садись.
   Так уж повелось, что в кабинет шефа я всегда вхожу без доклада, без стука, и даже не здороваюсь. Зачем зря тратить время, если он знает о моем присутствии с того самого момента, как я появляюсь из тенепорта?
   Та-ак, похоже у меня серьезные неприятности. Что шеф немедленно подтвердил с гробовой миной. Он читает мысли не напрягаясь, и всех моих умений никогда не хватит, чтоб от него закрыться.
   - Ты попал в зависимость от магии, квартерон. - Сообщил шеф.
   Ну ничего себе заявочки! Тхаш ллириннэ, вот что я на это отвечу.
   - Да-а? - Шеф смотрел с ехидным прищуром. - А слабо десять минут посидеть ничего не колдуя?
   Да хоть целый день!
   - Прекрати это!!!
   От гневного восклицания шефа я чуть в обморок не упал. Умеет он пугать. А что я сделал-то? Не понимаю...
   - А кто тени гоняет втихаря под столом? Не ты ли, квартерон? - Язвительно осведомился Хранитель.
   Тхашш, вот это я попал. Я действительно не мог остановиться. И мне стало по-настоящему страшно. Да что это такое, в самом деле? Неужели я уподоблюсь какому-нибудь наркоману? Есть ли спасение?
   - Есть, не сомневайся, иначе я бы убил тебя. - Ответил шеф. Я знал, что он не шутит. Он не позволил бы Черному Ореолу стать неконтролируемым.
   - Что же делать? - Спросил я, кожей чувствуя грандиозную подставу с его стороны. Шеф изложил. И я согласился, потому что выхода у меня не было. Лучше бы отказался...
  
   * * *
  
   Солнце. Яркое полуденное солнце привело меня в чувство, коснувшись лучами полузакрытых век. Глаза тотчас заболели, громко протестуя против слишком интенсивного освещения. Я сморгнул, перестраиваясь на обычное зрение. Стало немного легче. По крайней мере свет перестал врезаться в мозг раскаленными иглами. Что со мной? Короткая проверка показала, что двигаться я вполне в состоянии, со здоровьем вроде тоже порядок. Голоден, правда, слегка. Стоп-стоп-стоп. А кто я собственно такой??? Внутри меня все похолодело от ужаса. Никаких воспоминаний о прежней жизни, словно мое существование началось только с момента пробуждения несколько секунд назад. Ан, нет. Что-то определенно осталось. Вот хотя бы то, как я измеряю время. Какая-никакая, а зацепка. Хм, а какой же я тогда расы? Не хотелось бы оказаться к примеру троллем или орком. Да нет - бросаю взгляд на ладонь, - изящная, пятипалая, кожа гладкая, приятного смуглого оттенка. Вместо ногтей короткие острые когти. Значит, и не человек. Прекрасно, круг сужается. Что еще может мне помочь? Зеркало бы сюда. Но нету. Придется обходиться тем чем имею. Начнем с одежды. Так, не новая, но очень удобная, без украшений, и подобрана не случайно, стиль имеется. Хулиганский такой. Черная кожаная куртка незнакомого покроя, под ней того же цвета... э-э... короткая туника с изображением дракона (как оно сделано, явно же не вышивка!), ну и рваные на коленях голубые штаны из плотного материала похожего на парусину. Обувь соответствует - высокие черные ботинки на толстой подошве, в носках никак металл! Но я не ощущаю ничего неправильного, значит и вправду привык так странно одеваться. Тхаш, ничего не пойму.
   Что-то щекотнуло шею. Ага, коса. Волосы черные, густые и ухоженные, длиной где-то до пояса. Плетение простое, можно сказать неряшливое, но образ дополняет неплохо. Кажется, я начинаю догадываться. Итак, для окончательной уверенности, уши. Длинные, заостренные, как и положено эльфу. Да, вот и разобрался. Однако, какой-то неправильный я эльф. Где же мой лук, любовь к цветочкам-бабочкам и высокодуховное мышление? Не наблюдается. Зато созревает нецензурная тирада на дровском. Так, а какие языки я знаю? Негусто. Четыре эльфийских диалекта, дровский и пару словечек навроде употребляемого постоянно "тхаш". Не страшно, зато на моей шее висит амулет-переводчик. Что за невероятная удача! По крайней мере общение с представителями разумных проблемой не станет. Да, проверю-ка я карманы, вдруг еще чего интересного найду.
   Тхаш тар'ситт! Пусто! Такое впечатление, будто я не предпринимал никакого путешествия, сидел себе дома, и вдруг ни с того ни с сего оказался неведомо где. Но ведь такого быть не может! Разве что с магом. Интересно, есть ли у меня способности? Пока ничего подобного, если честно, не ощущаю.
   Пора наконец осмотреться. Вроде, лес какой-то. Это несомненный плюс. Эльф в лесу не пропадет, умение черпать от него все что нужно для жизни у нас, ушастых, в крови. Я нахожусь на полянке среди высоченных сосен. Рядом пробегает звериная тропка, и я точно знаю что ведет она к роднику. Вдвойне прекрасно, пить мне тоже хочется. А червячка заморим орешками с того замечательного кустика, под которым я собственно очнулся. Потом, конечно, надо будет подумать насчет чего-нибудь более питательного, но для этого нужно смастерить хотя бы подобие оружия. Оп-па! В траве обнаружились мои мечи! Парные клинки из иссиня-черного металла, в искусно сделанных ножнах. Наверняка не простые. Но почему у меня дровское оружие? Нет, не может быть. А как же инфразрение? И как это сочетать с моей внешностью? Полукровка? Не то. Квартерон? Точно! Твердая уверенность исходит из глубин подсознания. Мой дед принадлежал к расе дроу. А бабуля, похоже, была довольно эксцентричной особой, раз заинтересовалась сей темной личностью. А я-то отнюдь не светлый, получается! Слишком большое возмущение вызывает сама мысль, что я могу быть таковым. Да, веселое у меня, наверно, было прошлое. Вспомнить бы, а то жаба давит.
   Решив не морочить себе голову и решать проблемы по мере их поступления, я потопал к источнику за водой. Каково было мое изумление, когда я почуял запах дыма неподалеку! Бесшумной тенью проскользнув среди деревьев, я вплотную подобрался к походному лагерю.
   Парень в кожаных доспехах сидел у костра и сноровисто помешивал ложкой в котелке. Мой желудок требовательно заурчал. Орехами наесться может разве что белка, я точно не тот случай. Мне подойдет каша с сальцем, аппетитно булькающая над огнем. Но не напрашиваться же на обед вот так свалившись как снег на голову. Лучше еще понаблюдаю. Пока доварится, хе-хе. Немного поодаль, молодая на вид девушка увлеченно читает толстенный фолиант. Судя по обилию висящих на ней амулетов, магичка. Еще в лагере около пяти воинов, типчик воровской наружности и следы ушастых. То есть, моих так называемых сородичей. А вот и они сами, разведывают окрестности. Причем, явно думают, что делают это тихо и незаметно. Показаться им что-ль на ясны очи? К тому же, каша готова.
   - Стой где стоишь!
   Парочка Детей Леса засекла меня когда я подошел на расстояние вытянутой руки и нарочно начал шуметь как пьяный мамонт. У нас, темных, в плане скрытного передвижения по местности, есть свои несомненные преимущества. Без хвастовства, светленьким с нами никогда не сравниться.
   - Ну, стою, и что дальше? Нечего так орать, я, в отличие от некоторых, не глухой. - Я демонстративно поднял руки.
   Эльфы слегка смутились, поняв что последний намек был в их сторону. Оно и понятно, рэйнджеры, а меня прохлопали как последние тролли.
   - Кто ты такой? - Вопрос лишенный оригинальности. Самый что ни есть предсказуемый способ начать знакомство.
   - Я это я. - По-моему, достойный ответ. Стоит слегка нарушить сложившуюся за века традицию, как собеседник впадает в забавнейшее состояние ступора и недоумения. Люблю его наблюдать, особенно на лицах светленьких эльфов. Хотя и обидно, что провокация удалась всего на пятьдесят процентов.
   - Да уж вижу. - Язвительно отозвался главный в этой парочке. Он и вооружен лучше, и глаза умнее (сравнительно). - И что ты здесь делаешь, умник?
   - Да не сориентировался пока. - Честно отвечаю. Правильно преподнесенная правда часто действует на нервы эффективнее любого явного издевательства.
   - А мне кажется, ты шпионишь. - Подал голос второй эльф, помладше.
   - Не смешно. Если бы я действительно шпионил, черта с два вы бы меня заметили.
   - А кто такой черт? - Тотчас заинтересовался длинноухий.
   - Разновидность демона. - И это все, что я на данный момент знаю. Кажется, в этом мире не существует некоторых привычных мне выражений. Теперь придется следить за языком, чтоб в будущем не тратить время на ненужные объяснения или попытки вспомнить.
   - Хватит болтать попусту. - Хмуро буркнул старший эльф. - Идем в лагерь, там разберемся кто ты и что с тобой делать.
   Я подчинился ввиду двух нацеленных в мою сторону луков. Впрочем, для меня не составило бы труда избавиться от рэйнджеров, появись такая потребность. Из этого следует еще одно важное открытие - боец я очень даже приличный. Что не может не радовать: там, где моя выживаемость напрямую зависит от умения сражаться, обнаруженные способности существенно повышают шансы избежать летального исхода. Но ощущение при том странное и неприятное: боевые навыки отточены до уровня рефлексов, а где, когда и главное зачем я их приобретал - полная амнезия, чтоб ее. Вот это очень плохо. Вдруг у меня есть враги, для изничтожения которых те самые навыки и применялись? Стоит быть осторожнее, уж они не упустят шанса избавиться от меня бедного, на голову ушибленного.
   Пока я так себе рассуждал, мы с рэйнджерами выбрались на полянку, к лагерю. Мое эффектное появление вызвало нездоровую сенсацию среди местного народа. И теперь на меня было направлено десять предметов вооружения плюс магический жезл. Такое внимание не могло не потешить мое чувствительное самолюбие. Как заслуженные овации радуют артиста, так и фактическое признание моей опасности вызвало глубокое удовлетворение.
   Заправлял делами, похоже, давешний кашевар. Потому что остальные не сговариваясь уступили ему право голоса. Странная они компашка. Одеты отнюдь не бедно, вооружены и вовсе отлично, на разбойников уж точно не похожи. И не регулярный отряд, а то бы форма имелась, да и что патрулю стражи делать в глухой чащобе? А для приключенцев их, по-моему, многовато. Квест у них совместный, что-ли? Тогда составчик подходящий. Не хватает только темной заразы, перманентно портящей всем настроение, традиционной капли яда в бокале с изысканным вином или же таракана в супе нерадивой хозяйки. На эту роль отлично подхожу я. А что, это мысля! Они могут помочь мне освоиться в этом, новом для меня мире, а я так уж и быть, соглашусь служить моим обществом.
   - Вот, крутился рядом со стоянкой. Говорит, не шпион, и я ему верю. - Отчитался старший эльф, кивая на меня. Интересно, а он с какой радости подчиняется человеку? Это же противоречит всем известным фактам относительно надменности остроухих!
   - Ну-ну. - Хмыкнул человек. - А кто ж тогда?
   - Не признается. - Пожаловался ушастик, неодобрительно косясь в мою сторону. Будто я ему обязан, ха!
   - Он сам себе незнакомец. - Тихо отозвалась магичка, не отрываясь от своего фолианта. Интересно, что там, дамский роман или любовная поэзия?
   - Это правда? - Эльфы смотрели на меня с сочувствием.
   Мне стало тошно. Тхаш, больно надо. Эти светленькие, чтоб им всю жизнь за орками дерьмо убирать!
   - Правда. - Неохотно ответил я. - Как и то, что я неведомо с чего попал в этот гребаный лес, с долбаной амнезией, встретил светлых эльфов-идиотов, и меня все это бесит! А свое дебильное сочувствие можете засунуть глубоко в то самое место, которое в приличном обществе не упоминают!!! Oloth plynn dos! Тхаш шал'зарр! Эт тхаш амэ энаа э'нна дар'тисса лир инаэ рид элии'атсу![1]
   Перестарался. Ругаться одновременно по-дровски и по-сейнски - перебор, признаю. Но уж очень сильно я вспылил, нужна была разрядка. Зато сейнский вспомнил. Обнадеживает. Может, так и остальную память себе верну?
   - А ты, значит, Темный? - Атмосфера на полянке резко похолодела. Градусов так на десять-пятнадцать. Убранное было оружие опять показалось на виду. Эльфы отстранились с опаской, словно я был разносчиком заразной болезни. На лицах людей читалось брезгливое презрение.
   - Да, и горжусь этим. - Спокойно ответил я, кипя внутри. Да что они себе возомнили? Путь Истинной тьмы ничуть не легче, а то и труднее светлого!
   - Убийца! - С ненавистью прошипел вор, и молниеносно метнул нож, извлеченный откуда-то из складок плаща.
   Зря он это сделал. У меня реакция еще быстрее. Я поймал и немедленно вернул подарочек обратно. Лезвие резвой бабочкой пролетело в миллиметре от лица незадачливого метателя. К несчастью, чересчур импульсивные товарищи вора приняли это как сигнал к нападению. Тхааш, ну почему? Я, может, с самыми дружественными намерениями вышел к людям... ох уж эта раса!
   Мне отчаянно не хотелось никого убивать. Бессмысленно проливать кровь противно моим убеждениям. Поэтому черные клинки остались в ножнах. Отпрыгнув с траектории эльфийских стрел резвой антилопой, я столкнулся лицом к лицу с суровым седовласым воином в легкой кольчуге. Две колючие ледышки бледно-голубых глаз, казалось, просверлят меня насквозь. А как же. Пока вояка-ветеран не задел меня своим внушительным топором, я вырубил его одним точным ударом. Приятных снов. Кувырком ушел от огненной струи, и пользуясь неорганизованностью атаки, сбил с ног одного из ушастых. Великолепная подножка, достойная вечной памяти в хрониках. Пусть малолетка полежит на травке, может кратковременный паралич заставит его хорошенько подумать, прежде чем легкомысленно связываться с раздраженным как целый осиный рой темным эльфом. Надо бы придумать как побыстрее нейтрализовать магичку, пока она не поджарила меня. А то сидит, плетет втихомолку заклятие нехорошее. Гадюка в траве.
   Тхаш, любимую куртку чуть не продырявили, вместе с драгоценной шкуркой! Да и я хорош, раззява. Почему-то, вместо доброго хука в челюсть, я выставил правую руку перед собой, а эффекта не последовало никакого. Словно не хватало чего-то важного, что было столь же естественным как дыхание, а в один злополучный миг просто взяло и исчезло. Подставился под удар, в последнюю секунду еле успел поднырнуть под локоть противника и затем как следует наподдал пониже спины. Во-он, премиленькая березка неподалеку, почему бы им не поцеловаться? От созерцания сей в высшей мере сентиментальной картины душа пела и радовалась.
   Сознание будто отделилось от тела. Я со злорадным удовольствием наблюдал, как последнее безошибочно выполняет вколоченные кем-то приемы, со скоростью молнии выводя из строя одного противника за другим. Стоп, я ведь так их всех запросто сделаю! А в мои планы это, к великому сожалению, не входит. Хоть и зудят руки неимоверно, но приобрести доверие людей я так не смогу. Страх тому не способствует. Значит, надо позволить им победить. Притвориться слабым, дать почувствовать их власть надо мной. Другое дело, что не хочется, я не мазохист в конце концов! Ну вот почему мне постоянно не везет?
   Я постепенно начал сбавлять бешеный темп, достаточно достоверно изображая усталость. Перестал атаковать, сосредоточившись только на защите. Пусть я и согласился на проигрыш, одежду все равно жалко. Интуиция подсказывает мне, что в данном мире такую не достать. О, симпатичный корень. В самый раз, чтоб неловко споткнувшись, окончить драку.
   Больно! Сволочи, чтоб их так же ногами отпинали! И это светлые? Радует одно, регенерация у меня даже круче чем у тролля. Всего пару минут, при неоценимой помощи живительной силы леса, хватило чтоб тело вернулось в норму. Но вот жрать после этого захотелось - жуть. А людишки, - слов матерных для них нет, - сидят, лопают аппетитно благоухающую кашу, смеются как над неприличным анекдотом. Эльф склонился над обездвиженным товарищем, шепчет ему что-то утешительное, и на меня грозно зыркает. Конечно, кто бы оценил мою добрую волю? Так нет, избили, к сосне привязали, и довольны. Я же проклятый Темный, враг всего живого! Как бы не так, психопатов и маньяков среди нас относительно немного. Запоминаются их безобразия сильнее, тут я согласен, с размахом ребята действуют. А встречаются и вполне вменяемые личности, пусть с несколько отличной логикой и моралью. И тут уже действует вышеназванный стереотип. Как я это ненавижу!
   Руки сами приноравливаются, как половчее развязать узлы. Оказывается, я так тоже умею? Тогда, если не получится конструктивного диалога, сбегу под покровом ночи. И фиг меня догонят!
   Так, кто-нибудь собирается со мной говорить? Хотя бы чтоб сообщить любезно, на каком суку меня повесят... эгей! Ау, обратите на меня внимание, гады!
   - Зря ты дергаешься, темный. - Злорадно засмеялся вор, заметив мои усилия. - В городе тебя непременно казнят. Хотя лично я оставил бы вот так связанным, подыхать с голоду.
   - С эльфом такой номер не пройдет. - Заметил я нейтрально. - Не в лесу. Ты лучше ответь, что лично я тебе такого сделал, достойного столь сильной ненависти? Кроме моей принадлежности к темной стороне?
   - А этого мало? - Обвиняюще воскликнула магичка. - Ты чудовище! На твоих руках кровь невинных людей! Скажи, сколько боли и страданий ты принес им за свою никчемную жизнь? Ах да, ты же не помнишь!
   - Руки я, кстати, недавно мыл. - Огрызнулся я. - Почему ты сразу делаешь из меня монстра и садиста, светлая? Да, я не белый и пушистый, зато не такой как ты! Я не прикрываю моих мотивов благолепным враньем, я не стараюсь понравиться окружающим, и не боюсь быть собой, в отличие от вас, так называемые светлые! Посмотри вокруг, сколько трупов ты сейчас видишь? Ни одного? Как странно. А если бы я захотел, тебя и твоих товарищей уже не было бы в живых. Напротив, я не убил никого, даже не покалечил серьезно. Почему, а? Что за извращенный замысел вызрел в моем злокозненном мозгу?
   - И к чему ты клонишь? - С издевкой поинтересовалась девушка.
   - Тхаш, блондинка она и в другом мире блондинка! Я хочу сказать, что во-первых, не заслужил такого отношения к себе, а во-вторых, светлые ничем не лучше темных. А в третьих, тебе не кажется что мы ведем себя несоответственно роли? Я веду проповеди о равенстве и терпимости, а ты и твои дружки наблюдаете за мучениями беспомощной жертвы.
   - Это ты-то жертва? - Фыркнула магичка.
   Я демонстративно заерзал в путах, пытаясь устроится хоть капельку поудобнее.
   - А то. На меня вероломно напали, хоть я и не давал повода. Лишили свободы передвижения. Нанесли физические повреждения. Неважно, что на мне заживает быстро, менее больно от этого не станет. Обвиняют бездоказательно. Еще и обзывают по-всякому. А я, представь себе, даже мстить не собираюсь.
   - Это не меняет того факта, что ты темный. - С раздражающей уверенностью в собственной правоте заявила магичка. - Мы нарушили кодекс, но это не отменяет учиненного тобой зла.
   - Да плевать мне на ваш кодекс! - Не выдержал я. - Пожрать дайте, сволочи! Из-за вас вся энергия пошла на чертову регенерацию!
   Громкий смех прозвучал в ответ. Тхаш, я сейчас точно взбешусь, и пойду крошить все и вся налево и направо! Титанических усилий стоило мне взять себя в руки. Внутри разлился знакомый холодок. Правильно, ненависть нужно контролировать, чтоб она не контролировала меня. Сделать каменное лицо, отгородиться от мира ледяной стеной безразличия, отключить все чувства и уйти в себя. Тьма ободряюще обволокла меня звездной глубиной. На душе стало необычайно спокойно и уютно, я расслабился и - не поверите - заснул. И сны были цветными и приятными.
   Меня вырвали из сладкого забвения ударом по лицу.
   - Тхаш тинау-э![2] Iblith! - Озвучил я свое мнение сразу на двух языках. Хотя злобного взгляда достаточно было чтоб наглядно продемонстрировать мое недовольство способом побудки.
   - С добрым утречком. - Ехидно заулыбался командир отряда, взявшего меня в плен. - Ты такой хороший, когда спишь, темный. Но до города мы тебя нести не станем, вот и пришлось разбудить. Пойдешь своими ножками. И попробуй только выкинуть какой-нибудь фокус!
   Знаю-знаю, несчастный случай, оказывал сопротивление при аресте. Тхаш, как болят мышцы. Вот что значит спать в неудобной позе. Шея поворачивается со скрипом, слышным за три километра. Ноги совсем затекли, и рук не чувствую. Ругать себя уже поздно. Просрал шанс сбежать как последний неудачник. И зачем я вообще в это ввязался???
  
   * * *
  
   Сижу в камере, костеря себя на разные лады. Моя игра зашла слишком далеко. Светлые придурки сразу же по приезде в город сдали меня коменданту тюрьмы, еще и награду получили, наверно. А я получил по ребрам, и был отправлен в камеру, в кандалах. Хорошо хоть, допрашивать не стали, поверили магичке. Теперь у меня два варианта. Или проведут расследование и выяснят, кто же я такой, либо же не станут заморачиваться и обвинят во всем подряд, включая скисание молока и прошлогодний снег. Первое невозможно, но пока этого никто не знает. Вероятнее, к сожалению, второе. Потому как третий день не кормят - зачем смертнику еда? Ладно, я частично могу энергию из окружающей среды черпать, значит полтора месяца в теории протяну. Скучно. Поговорить не с кем, амулет-переводчик забрали. А удрать не получится, дверь под специальным заклинанием, стены выдержат хоть атаку драконов, окно же выходит на пропасть, с острыми кольями на дне. Нельзя сказать, что я не пробовал ничего предпринять. Не в моих привычках пассивно сидеть, сложа руки. Но все мои попытки были тщетны. Единственное что я смог - выковырять гвоздь из нар и с его помощью избавиться от наручников. С дверным замком номер не прошел, такой нужный и полезный гвоздь бесславно расплавился. Я устал метаться, как зверь в клетке, и залечивать ожоги от молний, которые щедро посылала проклятая защита. Тхаш, уже голова болит придумывать определения моему идиотизму!
   А ночь за окном красивая. В бархатно-черном небе ярко сияют три разноцветные луны, ветер надрывно воет, будто кто-то повесился, по стене тюрьмы карабкается любитель экстремального спорта... что??? Я протер глаза. Нет, это не глюки. Лезет проворно и уверенно, не любая муха так сможет. Когти входят в камень как в масло, благодаря им отпадает нужда в дополнительном оборудовании. Добрался, скалолаз.
   - Энаа. - Ночной гость улыбается во все клыки. Только их и видно из-под надвинутого на лицо капюшона.
   - Альта![3] - Обрадованно вскрикнул я. Темный собрат! И он знает сейнский! Неужели приполз за тем, за чем я думаю?
   Между тем незнакомец выудил из кармана небольшую блестящую ленту, и ловко присобачил к решетке на окне. Злобно зашипели сине-фиолетовые искры, и металл прутьев мгновенно проржавел до состояния пыли.
   - Давай эльф, вылезай.
   Я подпрыгнул, подтянулся, и высунулся наружу. Тхаш, как высоко! Сорвусь - костей не соберут. Тут-то мне и вспомнилось оптимистичное значение слова "акрофобия". Медленно и осторожно, словно страдающая ревматизмом дряхлая и наполовину парализованная черепаха, я перебрался на спину моего спасителя, и уцепился крепче клеща. А темный, погань такая, только того и ждал. Он втянул когти наполовину, и заскользил вниз, тихо шипя под нос нечто ругательного содержания. Надеюсь, если что, летать он умеет.
   Почти у самой земли темный резко затормозил, даже искры из-под когтей посыпались. Я с некоторым сожалением спрыгнул на горизонтальную поверхность. Можете считать меня психом, но мне понравилось!
   Сверху послышались отголоски паники - мой побег не прошел незамеченным. Недаром на камеру наложено столько чар, среди них обязательно попались и сторожевые. Драпать пришлось очень быстро - не дай Тьма заметут. Ни одна лошадь не угналась бы за нами. Покрутила бы многозначительно копытом у виска и отказалась от насквозь безнадежной затеи. Мой спаситель мчался так, что контуры его фигуры размывались туманным пятном, а я едва поспевал за ним. И это по узенькой тропинке среди крутых скал, где мы в любой момент рисковали сверзнуться вниз на далекое, негостеприимное дно ущелья! Адреналин зашкаливал.
   Километров пять мы бежали по пересеченной местности, пока не добрались до чрезвычайно запущенного парка, обнесенного высокой металлической оградой. Глазам не верю - такой монстр в городской черте! За густо растущими деревьями-великанами не виднелся, но скорее угадывался зловещий черный замок. Правильно, а где еще может обитать Темный? Вопреки моим опасениям, мы не стали лезть через забор, но пошлепали вдоль него к внушительно выглядящим кованым воротам, скалившимся пастями древних чудищ. Врата отворились без малейшего скрипа.
   - Добро пожаловать в мои чертоги, эльф. - Темный сделал приглашающий жест рукой и зловеще оскалился. Бррр, мурашки прошли по коже.
   Навстречу нам по гравиевой дорожке вышла прекрасная дева в роскошном черном платье. Кожа ее была неестественно бледной, губы - кроваво-алыми безо всякой помады, в глазах полыхало хищное желтое пламя.
   - Удачная охота, граф? - Глубоким обволакивающим контральто спросила вампиресса, поглядывая на мою шею с плотоядным интересом.
   - Запомни, Рида, кровь инициированных Тьмой для таких как мы ядовита, кроме того еще и крайне неприятна на вкус. - Назидательно изрек мой спутник.
   Так он вампир! Вот откуда клыки растут! Стоило бы порадоваться, что я не подхожу ему в качестве ужина, но вот смущает то слово, коим он меня обозвал. "Инициированный Тьмой" - что это значит и каких гадостей отсюда ждать?
   - Это Ридалия, мой последний птенец и правая рука. - Представил девушку вампир. - Не держи на нее зла, она еще молода и неопытна.
   Да уж, обидишься на такую, а она как извинится, потом и похоронить нечего будет.
   - Между прочим, я до сих пор не знаю вашего имени, граф. - Напомнил я. Фух, наконец-то отдышался.
   - Ты и своего-то не знаешь, эльф. - Ехидно хихикнул кровосос. Ему, немертвому, пробежка далась намного легче, чем мне. Завидно прямо. - Меня можешь звать Дэймон, не забивая себе голову местным этикетом, которого ты все равно не знаешь. Формально ты и так выше меня в иерархии стоишь. Но пройдем же наконец в замок, незачем обсуждать такие вещи на улице, где нас могут подслушать разные любопытные бездельники. Рида, это и тебя касается.
   Дэймон наконец-то избавился от плаща, скрывавшего лицо и фигуру. Внешность у вампира оказалась вполне заурядная - если не присматриваться то и с человеком спутать легко. Особенно когда он втягивает клыки и когти и не двигается. С виду двадцать-двадцать пять человеческих лет, волосы цвета расплавленной меди, собранные в короткий хвост, глаза серые с желтизной, типичная для вампиров бледность. Никакой потусторонней притягательности, классической правильности черт или намеков на сущность ночного хищника. Сложения скорее хрупкого, такого не сочтут опасным противником. Но как только Дэймон пошевельнулся, обманчивое впечатление исчезло. Не может человек быть настолько быстрым и гибким.
   Вампиресса презрительно фыркнула и улетела по своим делам, обернувшись нетопырем. А я в сопровождении Дэймона проследовал в замок. Снаружи тот выглядел как мрачная цитадель, полуразвалившаяся от времени, но на расстоянии нескольких шагов иллюзия рассеивалась, являя взору совершенно прозаический трехэтажный дворец, с лепниной, колоннами и прочей радующей глаз художественной отделкой. А внутри дух перехватывало от роскоши в традиционном вампирском понимании.
   Светильники, развешенные вдоль стен длиннющего коридора, источали тяжелое красноватое сияние, в котором все казалось залитым кровью. Искусно выполненные гобелены представляли различных монстров, полуобнаженных дев и вампиров, таящихся в ночном мраке. Бронзовые статуи в нишах были неописуемо прекрасны, но в то же время мимо них нельзя было пройти без содрогания. Истинное царство хищных инстинктов, острых клыков и пьянящего алого безумия. Даже в воздухе витал острый солоноватый аромат с едва заметным металлическим привкусом. Светлый в подобном окружении в скором времени сошел бы с ума. Я же нашел в себе силу восхищаться увиденным. Портретная галерея сделала бы честь любому королевскому дворцу... вот только посетителей после экскурсии пришлось бы годами лечить от ночных кошмаров. Художник сумел запечатлеть и мертвенную красоту, и смертельную опасность в бледных величественных ликах древних Повелителей ночи.
   Поражавший роскошью и размерами бальный зал был тих и погружен во тьме, словно спящий великан. Мы с Дэймоном пересекли его чтоб попасть в очередной длинный извилистый коридор. Интересно, сколько выпили тогда строители? В конце коридора находилась замаскированная картиной лестница на второй этаж, и вампир пригласил меня подняться наверх, в его кабинет.
   Неплохо он, скажу я вам, устроился! Просторная комната, отделанная темным деревом, была со вкусом обставлена дорогой резной мебелью. Такой не постыдился бы ни один человеческий правитель. Пол из отличного дубового паркета устилал бесценный ковер, с вытканными сценами охоты на химер. Две самых длинных стены занимала внушительных объемов личная библиотека, напротив широкого окна находился массивный письменный стол, беспорядочно заваленный бумагами. Два обитых темно-зеленым бархатом кресла были развернуты к незажженному камину. С потолка свисала шикарная хрустальная люстра, но освещали помещение луны - Дэймон специально раздвинул шторы.
   Выслушав мои восторги, польщенный вампир уселся в кресло и жестом пригласил меня занять второе.
   - Так ты расскажешь, почему знаешь обо мне больше чем я сам? - Спросил я, с удовольствием расположившись, лицом к окну. Свет лун действовал на меня умиротворяюще.
   - Не столько, сколько ты хотел бы, эльф. - Ответил Дэймон. - Открыть все мне не позволено.
   - Кем??? - Я едва сдержался, чтоб не вскочить и не вытрясти из Дэймона душу, вместе с информацией. - Тхаш шал'зарр, отвечай!
   - Полегче, эльф. На данный момент я сильнее. - Процедил вампир, зло глядя на меня. - Скажи спасибо, что вообще с тобой нянчусь!
   - Извини, погорячился. Особенность характера.
   - Это ты помнишь. - Проворчал вампир. - Ладно, извинения приняты. Думаю, лучше будет, если ты станешь задавать мне вопросы, а я отвечать по мере возможности. Кстати о предыдущем: не могу сказать. Это некто очень могущественный, кто попросил меня присмотреть за тобой помимо основных обязанностей.
   - Тогда, как насчет моей памяти?
   - Как ты наверное уже догадался, она не стерта, а скрыта за магической завесой. Ты нигде не найдешь мага, способного снять заклятие, ибо тот, кто его накладывал, сильнее всех чародеев, вместе взятых. Вернуть себе воспоминания ты должен сам. Каким образом, не знаю.
   Да, час от часу не легче.
   - А что можешь поведать обо мне?
   - Практически, то что тебе уже известно. Мне сообщили немногое. Ты темный эльф, род занятий довольно специфический. Отличный воин, правда, сильнее как маг. Вот только сила твоя закрыта вместе с памятью. Так что в схватке тебе придется пользоваться классическими методами. С этим, думаю, сложностей не будет.
   Так вот что я пытался проделать тогда, в лесу! - Осенило меня. Хотел ударить заклинанием, но ничего не вышло. Вот доберусь я до того, кто организовал мне это приключение! Мало не покажется!!!
   - А мое имя? - Честно говоря, я надеялся, что вампир его назовет. Но нет.
   - Прости. - Дэймон сочувственно покачал головой. - Этого я тебе тоже не могу сообщить. Не потому что не знаю. Мне объяснили, что это и есть ключ к твоей памяти. И пока ты не обретешь ее, ты вынужден оставаться в этом мире. В силу некоторых нюансов наложенных на тебя заклятий, я не советовал бы просить помощи у других специалистов. Только хуже будет. Зато когда все счастливо завершится, ты сможешь вернуться домой собственными силами.
   Угу, обрадовал. А до сего радостного события, сколько мне куковать в этом захолустье? Пока не верну память... веселенькая перспектива, ничего не скажешь.
   - Если хочешь, можешь временно пожить в моем доме. - Гостеприимно предложил Дэймон. Хотя по лицу кровососа читалось четко, что данная перспектива его не особенно радует. - Вампиры тебя не тронут. Но, предполагаю, ты не захочешь долго засиживаться на одном месте.
   - Сейчас я хочу только отдохнуть. Ну и пожрать, в конце концов. Все что я ел здесь с момента появления, это несчастная горсть орехов пять дней назад!
   - Не подумал. - Виновато признал Дэймон. - Сам понимаешь, у нас другая диета. Сейчас что-нибудь сообразим. Особые пожелания?
   - Все равно, лишь бы горячее и побольше! - Обрадованно воскликнул я. Злость на играющего в конспирацию кровососа мигом улетучилась.
   Вампир закрыл глаза, на его физиономии появилось сосредоточенное выражение. Минуту он сидел, застыв мраморной статуей, а затем как ни в чем ни бывало, улыбнулся и сообщил:
   - Я послал Риду в ближайшую харчевню. Надеюсь, она не наделает слишком большого переполоху. Старший и так едва терпит наши с ней выходки. Ха, видел бы ты лицо Риды, когда она поняла ЧТО я ей приказал! - Дэймон мрачно рассмеялся. - Но она не стала перечить. Думаю, если ее еще немного выдрессировать, получится неплохая помощница.
   Да, действительно забавно. Вампир добывает обычную еду для потенциальной пищи. В сказочку насчет ядовитой крови я как-то не верил. Не то что бы помню, скорее подсознательно чувствую, что уже сталкивался с пытающимися выпить меня. Или это произошло до загадочной "инициации"?
   - Да кстати, эльф. - Лениво отозвался Дэймон, созерцая закат третьей луны. - Не думай, что я спасал тебя бескорыстно. Понятия "вампир" и "альтруизм" несовместимы.
   А то я не знал. Вот только не ждал, что он вывалит все сразу. И что он хочет в обмен на спасение моей жизни? Ну ничего себе!!! Пытаемся загрести жар чужими руками? А липа не спопнется?
   - Эльф, послушай. - Мягко увещевал вампир. - Ты сам заметил, каково здесь отношение к темным. Естественно, мы не овечки, но и не полные отморозки. По крайней мере, большинство из нас. Так вот, нас всегда недолюбливали и побаивались. Но в то же время не могли не уважать. Ситуация изменилась пятнадцать лет назад. Сейчас избравших темную сторону банально травят. Нас презирают и ненавидят, распространяют лживые истории, в общем, очерняют как могут. Но это не самое страшное. Страшилки все чаще находят подтверждение в реальных трупах. Стоит за этим так называемый Орден Истинной Тьмы.
   - Что-о??? - Я подскочил чуть ли не до потолка. Да как эти ничтожества посмели?!! Как им хватило бесстыдства позорить имя Истинно Темных? Да таких подонков надо уничтожать без пощады! Их дома жечь, а пепелища посыпать солью и протыкать осиновым колом! Давить всех и повсюду, чтоб проклятая зараза не распространялась!
   - Твой гнев полностью обоснован. - Кивнул Дэймон. - Я тоже порой не могу сдержать справедливого негодования. Но сделать что-либо не вправе. Я Наблюдатель, мне запрещено вмешиваться в ход истории. А ты другое дело. Ты свободен в действиях. Не отказывай, прошу. Даже не в счет оказанной помощи, но как собрата-темного. Разберись с этой швалью.
   - Убедил. Я согласен. - После подробного объяснения Дэймона я не мог поступить иначе. Моя натура явно бунтовала против подобного хода событий. Я во что бы то ни стало очищу мир от гнусных самозванцев, или не буду себя уважать!
   - Благодарю, эльф. - Вампир с уважением склонил голову. - А теперь о приятном. Это, кажется, твое?
   Жестом фокусника Дэймон извлек их воздуха сверток подозрительно знакомой формы. Где-то я уже такое видел. С замиранием сердца я развернул материю... никак не избавлюсь от чувства дежавю... о, да!!! Мои мечи! Они действительно мои, выкованные величайшим из мастеров, для одного-единственного владельца. И это я. Только в моих руках черные лезвия способны ожить в яростном круговороте смерти, и показать всю полноту заложенной в них убийственной магии, они, созданные для атаки, не для защиты. Прикосновение к отполированным моими ладонями рукоятям всколыхнуло в душе целую бурю эмоций. Я готов был выступить один против целого войска, чтоб вдоволь напоить вновь обретенные клинки кровью моих врагов. Потрясающее ощущение.
   - Кхе-гм. - Дэймон кашлянул, и вся эйфория схлынула.
   Н-да, увлекся я. Хорошо хоть, не стал махать мечами на пробу. А то было бы очень жалко кабинета. Да, а на что эта клыкастая паскуда намекала? Ах, вот оно что! Я настолько обрадовался возвращению оружия, что не заметил еще одного жизненно важного предмета моей экипировки, амулета-переводчика. Ну все, теперь держись, несчастный мирок, в который меня закинул неизвестный чародей! Я такого наворочу, что до Конца Всего не разгребут!!!
   - Ну, что скажешь, эльф? - Дэймон ехидно оскалил клыки.
   - Спасибо, Наблюдатель. И за то, что спас мне жизнь, кстати, тоже. - Я ответил глубоким традиционным поклоном. - И что, трудно было спереть?
   - А я уж думал, ты не спросишь. - Вампира позабавил столь быстрый переход от серьезного к легкомысленному. - Не поверишь, но значительно сложней, чем вытащить тебя. Я только один слой защиты два часа взламывал! А там их полторы дюжины, не больше и не меньше. На стражу тамошний комендант явно не полагается. Ну, нейтрализация колдунишки-смотрителя не в счет, тот даже на ранний ужин не потянул. А, вот и еще важная информация для тебя, эльф. Я уже чувствую приближение Риды, с твоим... ээ... поскольку через полчаса начнет светать, назовем это завтраком.
   Еда-еда-еда! Урааа! Главное сейчас - не залить пол слюнями и не наброситься на пищу как дикарь неотесанный. Я даже готов Риду расцеловать. Но Дэймона не стал бы, а то вампиры лишнее могут подумать.
   Хрум-хрум, чав-чав, ням-ням! - Эти звуки несомненно знакомы тем, кто со здоровым аппетитом набрасывается на гору вкусно приготовленной пищи. Правда, в моем исполнении получалось в меру культурно, я же эльф как-никак. Не знаю, чем там Рида запугивала повара, но скажу честно - это был лучший завтрак за всю мою жизнь. Я наворачивал так, что за ушами трещало. Дэймон даже не успел пожелать мне приятного аппетита. И что самое приятное - плохо мне не будет. Особенности метаболизма.
  
   * * *
  
   У Дэймона меня принимали хорошо, но засиживаться в замке не имело смысла. Вампиры рады были меня спровадить - насколько я понял, у них планировалось некое закрытое мероприятие, только для членов клыкастого клуба. Дэймону же, ради меня, абсолютно не хотелось идти на конфликт со Старшим. Так что я восстановил силы и поздним вечерком покинул владения Наблюдателя.
   План по выполнению просьбы вампира обретал все более четкие очертания, по крайней мере на начальной стадии. Очевидно было, что сам я не справлюсь, хоть бы по той простой причине, что я один а врагов много - не разорваться. А кто лучше всего подходит для борьбы со злобными негодяями? Бинго! Та самая светлая команда, с которой я недавно столь плачевным образом попытался познакомиться. Защитнички добра, Свет их полюби. Но теперь-то у меня был козырь! Всезнающий Наблюдатель охотно поделился сведениями о цели их похода. Скажу вам, это анекдот. Жизненный. Отряд собрали чтоб начистить рыло одному зарвавшемуся некроманту - ибо в своих научных изысканиях тот переступил границу дозволенного. Интересно, чем бедняга так насолил соседям? Тещу чью-то горячо любимую поднял, али сводный хор упырей и вурдалаков под его руководством национальный гимн фальшиво исполнил? Некросы они со своими заскоками, зато относительно безобидные, когда вне обострения.
   Проблема в том, что команда без моей поддержки не имеет шансов банально добраться до логова чародея. Там тварюшки некоторые с иммунитетом к обычному оружию, и к светлой магии до кучи. Зохавают, и даже без соли. А светленькие отважно поперлись в самую глушь, даже без разведки. Ну не идиотизм ли? Кстати, Дэймон убедительно просил некроманту вреда не причинять, по возможности обойтись просто предупреждением. А то жалко такого специалиста на корм червячкам определять. Ладно, это все гадание на кофейной гуще. Вот если получится - тогда и буду разбираться по ситуации.
   Итак, вооружившись знаниями (и не только ими), я двинулся по следу светлых. Смешно, но поиски меня, опасного беглого темного, не велись вообще. Или велись, но крайне незаметно. Проходя мимо стражника на выходе из города, я с замиранием сердца ожидал узнавания, но не удостоился даже подозрительного взгляда. Обидно прямо. А где же портреты с подписью "разыскивается" и ценой за мою голову? А описание примет? Внешность ведь у меня незаурядная, а для эльфа так вообще. Я специально выпросил у Риды зеркало (зачем ей, понятия не имею, раз вампирессе оно нужно как мертвому припарка), полюбоваться на себя красивого. Отразившаяся в нем хищная лисья физиономия головореза, с вечно ехидной кривой полуулыбкой и совершенно безумным взглядом убийцы-психопата, привела меня в дичайший восторг. Остальные считают иначе, к сожалению. Взять хотя бы приметные шрамы через всю левую щеку - ну какой эльф в своем уме показался бы на виду с таким-то "украшением"? Лицо острое, с резкими неправильными чертами, глаза оранжевые словно лава, волосы черные, улыбка клыкастая, на пальцах когти. Плюс рост высокий. С таким букетом особых примет меня опознать легче легкого. Еще в список следует добавить и нестандартный наряд вкупе с дровскими клинками. Тут любому дураку станет понятно, что я личность темная и ничего доброго не замышляю.
   А стражник упорно игнорировал мою персону. Пришлось покинуть негостеприимный город не устроив никакого, даже самого малюсенького, скандала на прощание.
   Светленьких я без труда нагнал всего за двое суток. Ну как можно так тащиться, медленно и печально, как похоронная процессия? Конечно, у них и багаж, и доспехи, и по лесу люди ходить как эльфы не могут, я все понимаю. Но с такими темпами пресловутый некромант успеет раза четыре подготовиться к нападению, еще и кофейку выпить. С плюшками.
   А эти светлые так ведут себя, будто это не военный поход, а увеселительная прогулка. Как до них еще экспериментальная нежить не добралась?
   О, легка на помине. Трогательные нежно-розовые пушистики в количестве десяти штук, ростом около полутора метра, с треугольными острыми зубами в два ряда. Прелестное зрелище. Но семеро человек и двое ушастых, занявших круговую оборону и отчаянно отбивавшихся от клыкастых симпатяшек, вряд ли имели возможность это оценить. Хищники, возбужденно повизгивавая и посвистывая, не оставляли попыток добраться до соблазнительного мясца, а оное упорно не давалось им в зубы. Пока что на поляне царило относительное равновесие сил - чудики попались как раз из разряда трудноуязвимых. Угадайте, за кого я болел?
   Не угадали. Ненавижу розовый.
   Подмога в моем лице подошла очень своевременно. Пушистики поймали моего неудачливого сородича, и даже немножко надкусили, когда лезвия черные клинков превратили монстриков в неэстетичные ошметки. Уцелевшие поспешно ретировались. Ну и тролль с ними.
   - Спасибо, незнакомец. - Пробормотал покусанный. Но тут он поднял взгляд и натолкнулся на мою доброжелательную улыбку во все клыки. Глаза эльфа стремительно полезли на лоб. Он что, решил улитку изобразить?
   - Ты!!!
   Ну я, но орать так зачем? Мои несчастные уши чуть не отвалились от атаковавших их децибел.
   Повезло мне, однако - команда вымотана схваткой, на активные проявления физической агрессии неспособна, так что можно в меру спокойно поговорить. Но, лучше отойду-ка я немного... да, и на дерево заберусь, хорошая идея. И не потому что опасаюсь нападения, просто на землю садиться не хочется, на ветке и удобнее и чище.
   - Не ждали? - Понятно, ответ не нужен, и так видно по ошарашенным рожам. Пялятся с непониманием и враждебностью, как тролль на квадратное уравнение.
   А я что? Я ничего, сижу тихо-мирно на ветке, шлангом прикинулся. Гофрированным.
   - Как тебе удалось сбежать, темный? - С праведным негодованием вопросила магичка. О, смотрите кто проснулся. Во время схватки небось в кустиках пряталась. А смотрит-то, очи так и сверкают гневными молниями. Мой дерзкий побег, никак, задел ее профессиональную гордость за собратьев по ремеслу.
   - Через окошко. - Я не стал упоминать о помощи Дэймона, незачем перегружать ее хорошенькую головку абсолютно ненужной информацией. От этого кожа портится и на лбу появляются морщины (не помню только, от кого я такое услышал).
   - Мстить пришел? - Хмуро поинтересовался эльф. - Что, сразу убивать неинтересно, поглумиться решил?
   - Молчал бы, фраер недогрызенный. - Светлые все одинаковы. Я напрягаюсь, жизни им спасаю, и даже спасибо никто не скажет! - Я хочу предложить вам свою помощь.
   От такого заявления светлые дружно выпали в осадок. Сад удивленных каменных идолов.
   - А какой в том твой интерес? - Лидер команды, похоже, прикинул их шансы обойтись без меня, и прогноз оказался, увы, не в пользу его ребят. Молодец, адекватная самооценка - ключ к долгой жизни. Правда.
   - Во-первых, я не хочу чтоб напрасно погиб талантливый некромант. А во-вторых мне нужна ваша поддержка в одном безнадежном предприятии. Если согласитесь на эти два условия, помогу решить проблему с нежитью. - Ответил я, с улыбкой наблюдая за второй стороной переговоров. И незачем за луком тянуться, все равно успею уклониться, а потом ответить чем-нибудь нехорошим. Хуком слева например, он у меня поставлен просто на загляденье. Да-да, и заклинание плести не надо, я за такое всерьез обидеться могу.
   - Что за предприятие? - Безнадежно спросил человек. - Надеюсь, ты не потребуешь от нас преступить законы морали?
   Наивный. Спрашивать такое и у кого? У темного? Я со смеху чуть с дерева не рухнул. Впрочем, на сей раз он не ошибся.
   - Не-а. Вам понравится, фирма гарантирует. - Я легко спрыгнул на землю и подошел к нему на расстояние удара мечом. - Ну, каков твой ответ?
   - Это гнусный шантаж, темный. Но я согласен, если ты поклянешься не причинять вреда моим товарищам. - Заявил человек. - О добровольной сдаче под суд, полагаю, и заикаться нечего?
   - Умное решение. Но не шути так больше, а то живот надорву. - Попросил я, отсмеявшись. - Теперь я. Клянусь не пакостить вам, пока наш союз в силе. Тьма да засвидетельствует.
   Такую клятву нарушать чревато очень неприятными последствиями, но я понимал ее необходимость. Иллюзия контроля, та самая, что позволит моим свежеиспеченным союзникам почувствовать себя в безопасности. Да и лазейку себе оставил.
   - Принято, темный. - С крайней неохотой подтвердила магичка, мило хмуря бровки. Она у них что, вместо детектора лжи?
   - Ну, если Фьяметта не имела возражений, ты в команде. - Пробурчал предводитель. Видно было, с каким трудом давались ему эти слова, как он пересиливал себя... а побелевшие пальцы судорожно сжимали рукоять меча. О да, вот она, эта готовность идти до последнего, выбирать меньшее зло чтоб достигнуть великой светлой цели, столь типичная для разномастных героев, и которую таким как я уже до жути скучно наблюдать!
   - Вы все пожалеете, что связались с этим убийцей! - Мрачно предрек вор. По лицам остальных было видно, что они с ним на сто процентов согласны. Но никто почему-то не стал перечить главному.
   Ага, имя чародейки я узнал. Пора и с остальными познакомиться.
   - Робин. - Коротко представился бравый атаман. Да уж, с таким-то имечком! А вообще, воин не из последних. Высокий, мускулы как у ярмарочного силача, но при этом физиономия достаточно интеллигентная. Редкое сочетание. Носит кожаные доспехи, не стесняющие движений и полуторный меч на поясе. Даже если не разрубит, кости переломает за счет чистой силы.
   - Ханти. - Сверля меня ненавидящим взглядом, назвался вор. Профессия угадывается моментально, даже лицом начисто лишенным интуиции. Маленький, щуплый, зато проворный и гибкий. В ближнем бою такого сметут или затопчут, зато в темном переулке может перерезать горло, бесшумно зайдя сзади или метнуть нож из засады. Мерзкий тип. Внешность странноватая: оранжевая кожа в белесые разводы, раскосые черные глаза и совершенно лысый череп. Бороды и усов также нет.
   - Тенретиль. - Эльф что постарше. Подвид "светлый классический". С положенным по канону луком и полным колчаном стрел. Одежка зеленая, как же иначе. В общем, намозолившие глаза штампы так и прут. Волосы разумеется, золотые, большущие глаза небесно-голубого оттенка с длинными как у девицы ресницами, весь такой идеал красоты для несовершеннолетних барышень и всяких безмозглых принцесс. По моему скромному мнению, нечто расплывчатой ориентации. Фу, какая гадость!
   - Финитиль. - А это наш укушенный в неинтересное место. Кстати, слюна розовых зубастиков могла содержать яд, надо бы намекнуть магичке. А то больно он зеленый, в тон тунике. Лук и стрелы при нем, как положено, морда почти точь-в-точь как у предыдущего, только глаза цвета лесного мха, и ума в них что у пьяного подростка. Зато надменности хватит на троих, и еще останется.
   - Я Нердер. - Пробасил тот самый седой ветеран, мастер обращения с топором. Седина и опыт внушили бы уважение кому угодно, кроме меня. Как ни крути, а я старше (тут бы язык показать, да некому).
   Тот, кто чуть не испортил мне куртку, звался Адрен. Типичный солдафон, способный только слепо выполнять приказы. Как личность совершенно неинтересен.
   Имена двух остальных - Дарон и Берт. Братья-близнецы, спецы по тихим диверсиям, профессиональные лазутчики, помимо этого прекрасно обращаются с любым оружием и владеют несколькими слабенькими заклинаниями: на уровне учеников, но им хватает. Невзрачные личности в маскировочных костюмах, постоянно держатся в тени и отвечают на вопросы с редкостным жлобством отвешивая слова.
   Долгожданное знакомство таким образом состоялось. Раненого на скорую руку исцелила Фьяметта, и команда (уже наша - ужасть!) готова была продолжать путь.
  
   * * *
  
   По мере приближения к обиталищу некроманта лесной пейзаж становился все мрачнее. Привычные дубы да сосны сменились разлапистыми елями с неестественно темной хвоей. Солнце почти не пробивалось сквозь сплетение ветвей, так что день мало отличался от ночи. Деревья росли так близко, что напоминали частокол - даже мы, эльфы, не смогли бы передвигаться в их гуще. Сквозь чащобу вела единственная тропка, столь узкая, что мы вынуждены были идти гуськом. Идеальное место для засады. Нервы моих спутников были на пределе. Постоянно нас преследовали зловещие шорохи и хищно горящие глаза, но, к счастью, твари не нападали. До поры до времени.
   - Что это было? - Фин (так я сократил имя эльфа) вдруг остановился как вкопанный, вглядываясь в кромешный мрак.
   Луна на момент вышла из-за туч, и залила тропинку млечным сиянием. Внезапно поднялся вихрь, что пригибал верхушки елей и сыпал на нас шишками и хвоей. Вдали пророкотал гром. И вдруг звуки перестали существовать. В этой неестественной тишине дыхание моих товарищей по команде стало неестественно громким, а биение их сердец я различил бы за километр. Казалось, мир замер от страха, на тянущееся как целая вечность мгновение. Напряжение нарастало, сводя с ума. И тут из глубины древней чащобы донесся леденящий душу вой. Он отразился тоской в сердце и звоном в ушах, и так же внезапно прервался на морозящей кровь пронзительной ноте. И вздрогнула земля, и померкли звезды, покачнулись ели и в унисон завыл ветер. Песню мгновенно подхватили другие голоса. Вокруг нас стало сжиматься кольцо горящих глаз, внезапно засиявших в черноте сотнями голодных созвездий.
   Команда ощетинилась мечами. Мои клинки также покинули ножны. Я явственно услышал как щелкают от страха зубы светлых. Эльфы напряженно всматривались во тьму, пытаясь определить угрозу. Но напрасно. Их ночное видение полезная вещь, но не чета инфразрению дроу, которым наделила меня природа. Я различал продолговатые оранжевые силуэты, мелькавшие за стволами елей, медленно но неуклонно приближавшиеся к нам.
   - Фьяметта, щит! - Скомандовал я, дождавшись соответствующего момента.
   Чародейка среагировала молниеносно. И в ту же секунду на нас посыпались твари. Мой расчет был ювелирно точен - магический щит на основе телекинеза с силой отбросил волну нападающих, а большую часть из них попросту размазало по ближайшим деревьям!
   После этого теснота превратилась из союзника во врага. Животные воспользовались своей подвижностью и маневренностью, изматывая не видящих во мраке людей быстрыми атаками и отступлениями. Более-менее эффективно сражались эльфы, сокращая поголовье хищников меткими выстрелами. Вор тоже отбивался со знанием дела - натренировался, поди, на сторожевых собаках. Хуже всего приходилось Фьяметте. В общей кутерьме она не могла бросать заклинания, рискуя задеть кого-нибудь из своих. Пришлось ей спрятаться за широкой спиной Робина. Дарон и Берт, два брата-акробата, наглотались подозрительно пахнущего эликсира и вполне успешно включились в бой.
   Мое вмешательство поначалу было минимальным. Я разбирался только с теми самоубийцами, что покушались собственно на мою драгоценную шкуру, а таких было немного. Похоже, твари обладали зачатками разума, потому что нападали на редкость грамотно. Меня они обходили стороной, не рискуя связываться.
   Какое-то время наша команда даже одерживала верх, сдерживая наплыв кровожадных чудовищ. Но в один, уж точно не прекрасный, миг тех стало слишком много. Поскальзываясь на крови и кишках, усталые люди начали сдавать позиции.
   Я не мог больше оставаться в стороне. Хотел я или не хотел, спасти светлых моя обязанность. Они мне все еще необходимы.
   - Фьяметта, можешь изобразить стену? - Крикнул я, энергично пробиваясь к ней сквозь клыкастую реку.
   - Паутину разве что! - Откликнулась магичка. - А что?
   - На какое расстояние? - Допытывался я. Пришла в голову одна сумасшедшая идейка.
   - Если между деревьями, то на двадцать полетов стрелы. - Ответила девушка. - Но продержится она недолго, самое большее два круга.
   Два круга, то есть минут пятнадцать. Отлично, большего мне и не надо.
   - Кастуй! Между нами, так чтоб большая часть стаи оказалась по мою сторону! Затем добивайте что останется и бегите, я потом догоню!
   Становилось все веселее. Одна тварь таки ухитрилась достать меня, и запах моей крови вызвал у остальных настоящее безумие. Они разом ринулись на меня, словно забыв о светлых. Сейчас или никогда!
   - Фьяметта, действуй, твою мать!!!
   Тон моего голоса убедил магичку. Она эффектно воздела руки к небу и громко прокричала заклинание. К моему огромному удивлению, с характерной для дроу фонетикой. Правильно, где дроу там пауки и паутина. Но чтоб колдовство черных эльфов было известно человеку? Загадка, тхаш.
   Светлых долго уговаривать не пришлось, слиняли в рекордно быстрое время. Я же, освободившись от балласта в лице команды, намеревался повеселиться на всю катушку. Больше никто не крутился у меня под ногами, не рисковал случайно натолкнуться на лезвие, и, что самое важное, не мог подсмотреть секрет. Который я вспомнил примерно в ту секунду, когда меня укусили. Смертельный танец. Пусть я не так хорош, как мой таинственный наставник, пусть мне не хватает духа и таланта, лесным хищникам должно хватить с лихвой!
   Мечи со свистом вспороли воздух. Вой и рявканье зверей, скулеж умирающих, удары, мои дыхание и пульс, слились в сумасшедшей мелодии. Сознание растворилось в ее безумном ритме. Важно было одно - движение, убийственно точное, беспощадное, неуловимо быстрое и неизменно находящее живую цель. Никаких фехтовальных приемов, никаких заученных позиций. Тело подчинено лишь капризам сверхъестественной музыки. Алчная чернота, смертоносный свист металла, игольно острая белизна и алые узоры кровавой кисти царят здесь нераздельно. И не является помехой ни темнота, ни ограниченное пространство, ни покрытая трупами земля.
   Не все атаки зверей прервало черное лезвие. Некоторым удавалось воспользоваться несовершенством танца, и пробиться настолько близко, чтоб запустить клыки в живую плоть. Раны были несерьезны, но регенерация требовала энергии, как и боевой режим. Если бы хищники в один момент не кончились, я упал бы без сил, совершенно беспомощный.
   Я неожиданно остановился, и понял, что на дороге нахожусь совсем один. А вокруг - настоящая бойня. Словно поработал гигантский миксер, раздробив и разбрызгав все в пределах досягаемости. Забавно, не хватает лишь размашистого автографа автора сего анатомического шедевра.
   После выхода из состояния транса накатилась дичайшая усталость. Заныли перенапряженные мышцы, тупо заломило кости, ноги стали ватными, а легкие горели словно после многокилометровой пробежки. Организм требовал пищи и энергии, а получить их было неоткуда. Измененный некромагией лес наотрез отказывался делиться теми жалкими крохами, что мог производить. Радовало то, что он признал мое право сильного. Больше нападений не будет.
   Я с любопытством поднял относительно мало поврежденную тушку зверя, из тех что так сильно мечтали полакомиться моим мясом. Этот вид был мне смутно знаком, но я бы вряд ли догадался, что оно такое, не будь я эльфом. Так вот, существо это являлось... бурундуком. Увеличенным раз в двадцать, отрастившим острые зубки, солидные когтищи и приобретшим кровожадные инстинкты. Кажется, я догадываюсь чьих это шкодливых ручек дело и потихоньку начинаю ненавидеть чокнутого изобретателя-некроманта, чьей извращенной фантазии обязан за возвращение части воспоминаний.
   Пора догонять мою команду. У них есть то, что нужно мне сейчас больше всего - вожделенная энергия, под видом продуктовых запасов. Заодно, будет кому посторожить мой последующий сон.
   Следы светлых четко виднелись на тропе. Хвала тьме, побежали они в нужном направлении, к замку. И, как подсказывает лес, недалеко ушли.
   С какой радости на обочине дороги кто-то построил небольшую бревенчатую избушку, я себе не представляю. Худшего места и выбрать нельзя. Неудобно, темно сыро, и некрос по соседству, со своим очаровательным зверинцем. Ему самому или же гипотетическим слугам домик нужен как орку зубочистка. В заботу об усталых путниках верится с трудом. Но в тот момент для меня и команды лачуга стала высшим благом.
   Захотелось пошутить, но моя фантазия, к сожалению, удалилась на покой. Я пинком открыл хлипкую дверь и встал в проеме. Какая радушная меня ожидала встреча! Герои посползали с постелей и схватились за железяки, Фьяметта юркнула за печь - наколдовалась на всю неделю, похоже.
   - Спокуха народ, это я. - Попытка утихомирить разнервничавшихся светлых частично удалась. Узнали. Но возвращаться к прерванным моим вторжением делам не спешили. И я бы не торопился, увидев на пороге дома растрепанное, заляпанное кровищей с ног до головы, черт знает что. Возмущение и разочарование на их лицах немного поправили мне настроение. Небось надеялись, что некромантовы зверушки меня сожрут, да не тут-то было! Вот он я, целый и невредимый. И такой же мерзкий темный.
   - Безопасный проход через чащу, моими усилиями, нам обеспечен. - Сообщил я, пройдя в единственную комнатку, где расположились светлые. На расшатанном столе была разложена провизия, и я немедленно конфисковал чей-то бутерброд. Ханти сердито покосился на меня, но открыто возникать побоялся.
   Зато Робин осмелел настолько, что попытался сделать МНЕ замечание.
   - Ты бы руки сперва помыл, в крови по локоть.
   Да, и преимущественно не моей, хе-хе. Игнорируя злобные взгляды, я цапнул со стола еще один бутерброд и куриную ногу впридачу. Желудок поприветствовал еду радостным бурчанием.
   Самой пищи мне маловато, чтоб восстановится после схватки, необходим также сон. Я присмотрел себе отличный уголок, правда уже занятый Фином. Ничего, освободит как миленький.
   - Фьяметта, твоя магия может почистить и починить мою одежду? - Поинтересовался я, стягивая мокрую от крови куртку. Зубки бурундуков наделали в ней кучу мелких дырок.
   Магичка возмущенно заявила, что ее искусство предназначено для дел более великих, чем заделывание дыр в моей одежке. Да, конечно... Если бы о подобной услуге попросил не я, а Робин или Нердер например, она бы вряд ли ляпнула такую же глупость. Помогла бы без вопросов.
   - Я не спрашивал, для чего предназначена твоя магия. Так может или нет?
   - Да. - Нехотя призналась Фьяметта. - Но тратиться на подобную ерунду, когда в любой миг нам может угрожать опасность слишком легкомысленно, не находишь?
   - Не-а. - Я душераздирающе зевнул. Чуть челюсть не вывернул. - Надо было внимательно слушать то что я говорил. Лес позволит нам пройти. А других таких придурков как мы, сунувшихся во владения некроманта в ближайшее время не найдется. Все нормальные люди и нелюди здешние места за сто километров обходят, или я не прав?
   - Все равно. - Возразила Фьяметта. - Мой запас не бесконечен, а в этом проклятом лесу слишком мало светлой энергии. Поэтому я ОЧЕНЬ медленно восполняю расход.
   - А мы никуда не спешим. - Я широко улыбнулся, демонстрируя острые верхние клыки. - Я буду отсыпаться не менее двух суток. Успеешь. Я не стал бы просить, если бы в вашем мире производили что-нибудь подобное.
   Фьяметта сдалась. Брезгливо приняв от меня стопку вещей, магичка не стала откладывать на потом. Тут же начертила на полу круг, и принялась волшебствовать. Когда линии круга засветились ровным желтым сиянием, она поместила внутрь одежду и зачитала формулу. Круто, колдовская стиралка! Проснусь, будет мне все чистенькое...
   Пока она старалась, я свистнул у Тенретиля мыло и сходил к ручейку за домом, смыть с себя кровь и грязь. А то самому противно.
   Когда волосы подсохли, я бесцеремонно выкинул Фина из теплого уголка. Эльф пробовал робко возражать, но нечто в моем взгляде прервало его на полуслове. Он немедленно перебрался в другой угол и даже уступил свое одеяло. Правильно, меня надо бояться, особенно когда я злой и усталый. А-ах, до чего же спать хочуу...
  
   * * *
  
   - А я все равно считаю, что зря мы связались с этим темным.
   Меня разбудил громкий заговорщицкий шепот, доносящийся из сеней. Как мило, меня обсуждают. Любопытно, и чем же Ханти готов аргументировать свою точку зрения? Я заинтересованно повел ухом.
   - Без него нам не пройти. - Уныло напомнил Робин. - Ты сам видел, на что он способен. Позавчера темный сам справился там, где вся наша команда полегла бы без малейших сомнений. Как ни прискорбно это сознавать, он нам нужен больше, чем мы ему.
   Что это, я, верно, ослышался! Светлый отозвался обо мне похвально??? Что ж такое большое в лесу сдохло и смердит?
   - Вот то-то и оно. - Недовольно проворчал вор. - На кой мы ему сдались? Пока только под ногами путаемся. Пусть он спас наши шкуры, я не верю ему ни на самую малость. Почему он не сказал, чего хочет за свою помощь? А не потому ли, что задумал подлость, от которой мы не сможем увильнуть связанные не только обещанием, но и благодарностью?
   А еще говорят, что темные подозрительны до паранойи. Да до светлых нам расти и расти!
   - Он не предаст, если ты об этом. - Вмешалась Фьяметта. - И раз сказал, что урона нашей чести от его задания не будет, значит так оно и станется. Если бы врал, я бы почувствовала.
   - Подумай, кого ты защищаешь! - Возмущенно прорычал Ханти. - Убийцу, которому наплевать на моральные запреты, которому избавиться от нас раз плюнуть! Ты не представляешь, что может сделать такой как он, дай ему волю! Ты не видела, что Темные сделали с моим родным городом, ведьма! Вспомни его глаза и ухмылку. Он только и ждет подходящего момента, и если бы не клятва, мы бы не дожили до рассвета!
   - Это не из-за клятвы. - Возразила волшебница. - Не нужно обвинять меня в глупости и доверчивости. Этот темный считает, что предательство ниже его достоинства. Он не из тех монстров, воспоминания о которых не дают тебе покоя. В отличие от них, он следует собственному кодексу, пусть и неприемлемому для нас. Я не понимаю его целей и моральных принципов, но знаю, что они есть, и уж точно не совпадают с намерениями Ордена Истинной Тьмы.
   День сюрпризов и только! Надо же, сколько Фьяметта успела во мне разглядеть. Да, у меня действительно есть правила, которым я следую, чтоб из Темного не превратиться в серость: не предавать, не унижать слабых и не унижаться перед сильными, не убивать без надобности (хотя если придется, сделаю, и переживать по этому поводу не буду) и ни от кого не зависеть. Но как колдунья не особо высокого уровня смогла так много узнать? Нет, славно, конечно, что она за меня вступилась, может атмосфера в команде несколько потеплеет - что очень важно для плодотворного сотрудничества. Однако, я опасаюсь, что вскоре она будет знать обо мне больше, чем я сам.
   А упоминание об Ордене пробудило во мне самые кровожадные инстинкты. Не поступил ли я опрометчиво, связавшись со светлыми? Те ведь наверняка не позволят мне наказать врагов так, как я считаю нужным. Лучше бы я убедил нескольких вампиров ассистировать мне. Вот с кем бы мы повеселились, так, что здешний народ долго не смог бы отойти от шока. Но эта здравая мысль завелась в моих извилинах слишком поздно.
   От печки вкусно потянуло едой. Запах заставил бы сорваться на ноги мертвеца, а не только вполне выспавшегося темного эльфа. Как ни хотелось мне еще немного поваляться, перед перспективой позавтракать лень растаяла, как лед от встречи с огненным сгустком.
   Я не понял. Фьяметта пожелала мне доброго утра. Неужели искренне, мне не послышалось? К столу пригласила, и посмотрела так ласково. Тхаш, что с ней случилось, не заразилась ли чем? Слава Мраку, Ханти на меня шипел как обычно, и Тиль злобно пыхтел. Остальных, как ни странно, мое присутствие больше не нервировало. Разъяснительная работа Робина и Фьяметты, последствия схватки с бурундуками или что-нибудь еще тому причиной?
   Куртка и джинсы лежали, аккуратно сложенные, рядом с моей постелью. Выглядели они словно только что купленные. И зря Фьяметта протестовала. Разве магия создана не для того, чтоб сделать жизнь комфортной?
   Пока я расчесывал волосы, за ночь спутавшиеся в немыслимый колтун (откуда неизвестный шутник набрал репьев, ума не приложу, узнаю кто - живьем закопаю) еда успела остыть. Такое радужное в момент пробуждения настроение неизбежно съехало к отметке "средне паршивое".
   Фин подозрительно широко ухмылялся. Так вот чьих это ручонок дело. Отплатил значит за переселение. Ничего, недолго ему оставалось злорадствовать. Я же Темный, и до ужаса мстительным мне быть самой судьбой писано. А фантазия на всякие гадости у меня богатая.
   Сразу же после завтрака мы собрались и продолжили путь к логову старого некроманта. Дорога до и после стычки с бурундуками-маньяками разительно отличалась. Лес вел себя на удивление благопристойно, не насылал ужастиков, не сыпал шишками за шиворот, не подсовывал корни под ноги, даже елки чуть расступились и на тропинке стало светлее. Моя паранойя немедленно обострилась. Ну не могло быть настолько хорошо!
   К замку некроса мы добрались всего за каких-то полдня. Хотя замок - это слишком сильно сказано. Небольшой опрятный домишко на опушке, вокруг ухоженный сад, перед входом клумбы. Цветы правда засохли, не поливали их давно. Окна зашторены, зато дверь нараспашку, входите кто хотите. Ни я, ни Фьяметта не почуяли ловушки в столь показном гостеприимстве.
   Дом производил впечатление покинутого, причем недавно и не в спешке. В комнатах идеально прибрано, пыль даже не успела собраться, нигде ни соринки, ни брошенной чашки, ни самого завалящего зомбака. Странно все это для некроманта. Или же он, как я и предполагал, загодя узнал о нашем приближении и таким образом решил утонченно поиздеваться.
   - А это точно нужный нам дом? - Спросил Фин, критически оглядев убранство. - Такое впечатление, будто здесь живет одинокая чокнутая старушка. Робин, у нашего задания была жена?
   - Не верь очевидному. Маг здесь был. - Отозвалась Фьяметта.
   Угу, был да сплыл. А где же тайная лаборатория, зверинец и прочие милые сердцу пейзажи? Определенно, где-то обязан быть потайной ход. Его поисками мне и предстоит заняться. Откуда-то я знал, что в этой области у меня имелся большой опыт.
   Разрази меня свет! Меня обошли, и кто? Недоделанный вор. Ханти первым заметил подозрительный люк на заднем дворе. Зато открыть не смог, хе-хе, несмотря на все свое хваленое мастерство. Замок отсутствовал как таковой, но крышку что-то блокировало, даже Робин не сумел сдвинуть ее ни на миллиметр.
   - Дайте попробую. - Я растолкал спорящих у находки людей и сам потянул за массивное медное кольцо, намертво, как казалось, вросшее в землю. Под ногами что-то металлически заскрежетало и крышка люка медленно отъехала в сторону, открыв вход в подземелье. И ничего сложного! Ну, не учитывая того, что блокада подобной конструкции реагирует только на темных.
   Узкая спиральная лестница привела нас в просторную пещеру с десятками ответвлений. Каждый коридор был помечен непонятными мне пиктограммами, похожими на рисунки трехлетнего ребенка. Да-а, здесь мы этого некроманта искать будем до Конца Всего, если он сам не решит показаться. И питомцев своих ему на нас натравить проще простого. Но как-то подозрительно тихо было. Я едва удержался перед искушением позвать некроманта, в стиле "выходи, подлый трус".
   Краем уха я уловил попискивание и шелест крыльев в крайнем левом тоннеле. Просто нетопыри или кое-что похуже? А, неважно, мы им неинтересны.
   Дискуссия на тему "куда нам теперь" грозила затянуться надолго. Дарон с Бертом предлагали разделиться, Ханти протестовал. Эльфы чувствовали себя не в своей тарелке и поддерживали вора. Адрену и Нердеру было все равно, они ждали приказа командира. Робин же не знал, какой выход из положения более удачен, и оттягивал время окончательного решения как только мог. Подозреваю, он вообще не хотел исследовать ходы по причине острой клаустрофобии, но это только ничем не подтвержденные домыслы. Мне тем временем наскучило стоять на месте и ждать у моря погоды, и я пошел в ближайший от меня коридор на разведку. Фьяметта, неуклюже ругаясь, понеслась вслед за мной.
   - Ты что, самоубийца? Там же склеп! - Выкрикнула магичка, поравнявшись со мной.
   - Я не боюсь мертвецов. Мои мечи способны управиться с любой нежитью. - Спокойно ответил я. - И чего вы все так орете? Кстати, откуда такие подробности, насчет склепа?
   - Так я знаки расшифровала. - Пожала плечами Фьяметта. - Старый алфавит, им только замшелые старцы и чудаки вроде нашего некроманта пользуются. А я как маг обязана знать, чтоб читать древние фолианты и тому подобное. Ой, это что, скелет? Аааа, я их боюсь!!!
   Девушка вцепилась в меня как в спасательный круг. Ну и как она с подобными фобиями магичкой заделаться ухитрилась?
   - Успокойся, он совсем дохлый. - Я пнул ногой ухмыляющуюся черепушку. Она покатилась по полу как оригинальный мяч, весело постукивая и грохоча нижней челюстью. Обычный набор костей, лежал себе тихо, не шевелился, чего тут бояться?
   А вот немного поодаль... Кладбище. Поколения некромантского рода нашли здесь свой последний приют. Что-то меня на лирику потянуло.
   Лес каменных обелисков тонет в сумеречной мгле. Красиво. Мрачно, зловеще, но завораживающе красиво. Кажется, вот-вот оживут бронзовые изваяния грифонов-стражей, и выйдут в мир под солнцем, устрашающие орудия гнева сил древнее, чем этот мир. Густая паутина лениво колышется на раскрошившихся от времени надгробиях, делая их очертания зыбкими и нереальными в призрачном мерцании светящихся кристаллов, что гроздьями облепили потолок. Пахнет плесенью и тленом.
   Фьяметта прижалась ко мне, дрожа от страха. Я отчетливо слышал, как трепещет ее испуганное сердечко.
   А я не чувствовал угрозы здесь, в королевстве тишины и спокойствия. Ничто не могло потревожить вечного сна здешних хозяев. Те, отлично представляя себе некоторые возможности посмертного существования, позаботились о том, чтоб никто не мог прервать их заслуженного отдыха.
   - Стой здесь. - Приказал я Фьяметте, с трудом отрывая девушку от себя.
   Крайняя могила слева привлекла мое внимание. Может потому, что в отличие от всех остальных, была свежей. Не обелиск, но массивная плита из неизвестного материала чернее чем сама ночь, служила надгробием. Вещество не походило ни на метал, ни на камень. То был прямоугольный сгусток чистой тьмы, неведомым образом ставшей материальной. От могилы веяло угрозой, но не для меня.
   Я, повинуясь внезапному импульсу, присел на корточки и коснулся плиты. Неожиданное ощущение заставило меня удивленно вскрикнуть. Тепло. И... узнавание?
   - Все в порядке, темный? - Фьяметта уставилась на меня в панике.
   - В полном. - Заверил ее я. - Просто инстинктивно ждал какой-нибудь гадости, а эта штука на ощупь наоборот, приятная. Будто кошку погладил.
   Чернота под моими пальцами пошевельнулась. На матовой поверхности надгробия медленно всплывали мертвенно-белые буквы. Я с легкостью мог прочесть их - это был мой родной алфавит. Но откуда?
   ЧИТАЮЩИЙ ЭТИ СТРОКИ, - гласила надпись - ЧТО ОТКРЫТЬСЯ МОГУТ ЛИШЬ ВЗОРУ ИДУЩЕГО ПУТЕМ ТЬМЫ, АДЕПТ ИСКУССТВА СМЕРТИ МОЛВИТ ТЕБЕ СВОЕ ПОСЛЕДНЕЕ СЛОВО. ЖИЛ Я ДОЛГО НА ЭТОМ СВЕТЕ, МНОГОЕ ИЗВЕДАЛ. НО НЕ БЫЛО У МЕНЯ НИ НАСЛЕДНИКОВ, НИ УЧЕНИКОВ, КОТОРЫМ МОГ БЫ Я ПЕРЕДАТЬ ЗНАНИЯ. ВЫПОЛНИ ЖЕ ВЕЛИКОДУШНО МОЮ ПРОСЬБУ, СТРАННИК. ПРИМИ КЛЮЧ ОТ ТАЙН СЕГО УБЕЖИЩА. ТОТ, ЧЬЯ СИЛА ТЬМА И РАЗРУШЕНИЕ, ЗРЮ Я, ЧТО ЧЕРЕЗ РУКИ ТВОИ ПОПАДЕТ ОН К ТОЙ, КОМУ ПЛОДЫ МОИХ ИЗЫСКАНИЙ ПРИНЕСУТ ПОЛЬЗУ.
   Перед моим взором возникло лицо девушки, словно на миг выхваченное из мрака ослепительной молнией. Всего на одно короткое мгновение, но этого хватило, чтоб навеки запечатлеть образ в памяти. Почему-то я был твердо уверен, что раньше уже видел те огромные алые глаза, растрепанные короткие волосы цвета свежепролитой крови и длинные заостренные уши с сережками-звездочками.
   - Я сделаю так, как ты желаешь, мертвый маг. Мрак порукой моему слову. - Почти беззвучно прошептал я, склонившись над могильной плитой.
   Одна из букв тотчас обратилась юркой змейкой и обвилась вокруг моего запястья. Я знал, что вреда она не причинит. С другой стороны, для меня она бесполезна.
   Надпись, как и прежде медленно, растворилась в камне. В слабом дуновении затхлого ветерка я расслышал благодарный вздох. Жаль, что я не застал старого некроманта живым. Интересно было бы пообщаться. Он всю жизнь посвятил поиску знаний, ни разу не усомнившись, и не свернув с пути. Он был таким как я, Темным, и гордился этим. За это я преисполнился к мертвому магу искренним уважением. Хотел бы я пожать ему руку, но увы, опоздал.
   Настроение сентиментальности и меланхолии бесследно исчезло, как только мы с командой покинули подземелье. Возможно, это даже не были мои настоящие эмоции, а морок, навеянный атмосферой места. Светленькие же заметно повеселели. Только в глазах Тиля я прочел едва заметное разочарование. Как же так, приключение закончилось столь прозаично, никакого смертного боя, достойного баллад, никаких легендарных находок, даже увечьями не похвастаться! Несправедливо... Это те кто постарше понимали, как им повезло. Никого хоронить не надо, и калекой никто не стал, никого не ожидала судьба хуже смерти - служение в виде покорной некроманту нежити.
   - Вопрос с некромантом решен. - Подытожил я. - Вот и стало известно, почему взбесилась нежить. Хозяин скончался, некому проконтролировать. Старый пройдоха перед смертью увидел нечто, и подстраховался, чтоб я наверняка пришел на его могилу. Теперь, как только мы отсюда уберемся, владения мага станут закрытыми. С обоих сторон. Ничто не покинет их пределов и никому не будет ходу внутрь. Появление преемницы изменит течение дел, но это уже вам ее оценивать.
   - Обрадовал. - Совсем не весело буркнул Робин. - То есть, пока что у нас передышка, а потом все начнется по новой?
   - Ты не в силах изменить порядок вещей, как не в силах остановить солнце. - Напевно продекламировала Фьяметта. С чего это она переметнулась на темную сторону, спрашивается?
   - Я выполнил свою часть договора. - Со счастливой улыбкой гремучей змеи сообщил я. - С вашей проблемой разобрались. А теперь поговорим о моей...
   Как все насторожились! С Ханти чуть удар не случился. Неужели наш вор так не любит платить по счетам? Робин зыркнул на меня исподлобья, весь такой бледный и решительный.
   - Чего же ты хочешь, темный? Ты получил мое слово, пусть и хитростью, но никто не посмеет упрекнуть меня в том, что я не его не сдержу!
   Вот опять, типичный подход. Чего я не понимаю в героях, так это любовь к неуместному пафосу. Робин пока что не достиг вершин в данном направлении, но очень старается. Нельзя что-ли по простому спросить, чего мне надобно? Ну или, немного лучше зная привычки темных, подождать пока я сам не скажу, вдоволь над всеми поиздевавшись.
   Я не стал надолго затягивать паузу. Обещал же, что гадостей не будет... не выспавшись был тогда, наверно. По другому такую глупость не объяснить.
   - Я рад, что вам так интересно. - Я улыбнулся с акцентом на клыки. - Подождите, дальше будет еще веселее. Моя, а теперь уже наша цель... Орден Истинной Тьмы.
   Сюрприз, несомненно удался. Если бы я в тот миг превратился в дракона, никто бы не заметил. На лицах моих спутников я наблюдал одно-единственное выражение в разных вариациях. Глубокий шок. Хоть портрет рисуй, групповой. Замерли как под взглядом василиска. А что такого странного в том, что я сказал?
   - Ты с нашей помощью хочешь получить власть над Орденом?!! - Ханти.
   - Ты соображаешь, во что хочешь нас впутать? - Фьяметта.
   - Боги и демоны!!! - Робин.
   - Не понял. - Фин.
   Очнулись. Почему-то все одновременно. Потрясающая синхронность, кто что сказал не разобрать в таком наплыве информации. Только Фина расслышал, он выдал свою реплику с опозданием. Я давно подозревал, что младший из наших эльфов тормоз. Впрочем, на этот раз его мнение было самым честным. Пряник не заслужил, но по крайней мере объяснение получит.
   - Я хочу уничтожить Орден самозванцев, чтоб от них и памяти не осталось. Кому что не нравится? - Мрачно поинтересовался я.
   - Нет-нет, идея дельная. - Робин, пока его никто не опередил, поторопился "успокоить" меня. - Но неужели ты думаешь, что она тебе первому пришла в голову?
   - Ну и что? - Я нарочито легкомысленно пожал плечами. - Разница такова, что я могу не только придумать, но и сделать. Если бы еще в одиночку... Но как всегда не получится. Их, гадов, слишком много, расползутся как тараканы - замучаюсь по одному отлавливать.
   - Хорошо, я верю, что ты сможешь убить даже самых могущественных колдунов ордена. - Согласился Робин. - Но зачем тебе это нужно?
   - Ты ведь такой же темный как они. - Поддержал его Тиль. - Пусть их выбор зло. Все равно, это предательство.
   - Дуб-дерево! - Я не знал, смеяться мне или плакать. Или пойти крушить все подряд. - Я не имею с орденом ничего общего! Я Истинно Темный. А они нет, тхаш шал'зарр!!! Те, кто посмел воспользоваться именем Темных не имея на то права, должны быть уничтожены! Наши интересы в этом совпадают не случайно. Есть Тьма, есть Свет. А еще есть говно, которое одинаково воняет и нам и вам. Вот Орден относится к третьей категории, понятно?
   - Не сквернословь, темный. - Ответила за Тиля Фьяметта. - Он понял. А ты хоть знаешь, где находятся сейчас члены Ордена?
   - Насчет членов не в курсе, а вот где их мозг могу на карте показать. Не слишком далеко даже. - Ответил я, с удовольствием наблюдая как магичка мило краснеет от смущения. У Фина и вовсе уши рубиновыми стали. А шуточка-то и не моя, и вообще широко известная. Отсталый народ. Вот помню... а, тхашш, ничего я не помню. Скорее бы найти проклятый ключ, уж тогда бы я развернулся!
   Странно, наверно, выглядело совещание вблизи покинутого обиталища некроманта. Эльфы и люди, светлые и темный, обсуждали сумасшедший поход против организации, уже полтора десятка лет сеявшей ужас и хаос во всем цивилизованном мире (забыл спросить как мир называется). В успех миссии никто кроме меня, похоже, не верил всерьез. Но тем не менее, никто не мог отказаться. Перспектива стать героями-избавителями, если вопреки всему мы достигнем цели, заставила глазки моих спутничков загореться от алчности. Перспектива стать мертвыми героями заставляла колебаться. Данное мне обещание сводило все разумные аргументы на нет. Конец дискуссии. И так было понятно, что получится в итоге. Я согласился лишь на ничтожную уступку. Эльфята попросились на пару дней в родной лес, за советом и благословением Владычицы. Что ж, нам все равно по дороге.
  
   * * *
  
   На границе эльфийских владений, как я и предполагал, возник конфуз. И нельзя сказать, что я не приложил к этому руку.
   - Темный не достоин ступить под благословенную сень сих лесов. - В который раз категорично заявил вооруженный до зубов страж.
   Стражи не хотели пропускать меня, моя команда дружно пыталась их переубедить, с большим упорством и старанием, но безуспешно. Я стоял в сторонке, грыз орешки и от души наслаждался спектаклем. К слову, если бы мне действительно какого-нибудь демона понадобилось попасть в "светлую рощу", я легко обошелся бы без цирка на местной таможне. И сомневаюсь, что следы моего вторжения нашел бы хоть самый умелый рейнджер. Так что я не прилагал ровно никаких усилий для помощи товарищам. Наивные, они думали что благородно действуют в моих интересах!
   - А чего я забыл в вашем детском садике? - Вот и пришло время мне подключиться к разговору. Я бы и дальше развлекался, но орешки кончились, к тому же Фьяметта все просекла.
   Народ как по команде развернулся ко мне. Я умиляюсь. Неужели светленькие надеялись, что я хоть чуть-чуть стану уважать их добрую волю? Возмущения во взглядах были океаны. Да-а, давно мне не было так хорошо.
   - Следи за своей речью, темный. - Сурово и грозно изрек страж. - Здесь не уместны насмешки.
   - Это твое мнение. - Хмыкнул я. - Все зависит от точки зрения. Я имею право говорить все что хочу, а то, что никто из находящихся здесь не не сможет дать мне достойного отпора, уже не моя вина. Вопрос стоит так. Двоим ушастым приспичило пообщаться с Владычицей. Тролль с ними, пусть идут. Остальным там делать нечего, но если хочется сходить, приобщиться к Вселенскому Занудству, я не против. Но зачем делать проблему там, где ее нет? Я просто останусь здесь и подожду на полянке, пока светленькие вдоволь насмотрятся на ваши кислые рожи и вернутся.
   Не пойму я этих светлых. Предложил конструктивное решение, а вместо благодарности чуть не придушили. Обиделись, тоже мне. Мол, никогда нельзя забывать, какие темные мерзавцы. Правильно кстати, мы, темные, не забываем.
   Итак, я равнодушным взглядом проводил команду, вскоре скрывшуюся в зеленой листве, и нагло устроился на поляне, под бдительным присмотром эльфийских стражей. К моему удивлению, Фьяметта тоже решила держаться подальше от дивных и перворожденных. Что-то мне сдается, рассуждения насчет вселенского занудства близки и ей. Получается, это мы с ней, остаемся вдвоем? Романтикаа... Магичка, конечно, не похожа на обожаемых мною дровских красоток, но тоже вполне ничего. Невысокая миловидная блондинка, стройненькая как березка, глаза таинственнее и темнее ночей в степях Ан-Аллиена, кожа - нежнейший персик, губки сладки как спелые черешни, так бы и сьел. Интересно, а чем она планирует заняться, раз уж свободная минутка случилась? А то я готов бескорыстно помочь развеять скуку.
   Палатку поставил одну на двоих. Фьяметта никак не прокомментировала.
   Я уже говорил, что легко выхожу из себя? На этот раз потому что, как оказалось, могущественная волшебница, гроза нечисти и прочая, не умела даже готовить. Костер и тот с третьего фаербола с трудом зажгла. Пришлось мне взять на себя заботы о пропитании. Запасы нам оставили изрядные, так что далеко бегать не придется. Прекрасно. Но от мытья посуды Фьяметта не отвертится. И вообще, это не мужская работа.
   Готовить я умею, и неплохо. Но не люблю, я довольно ленив. Поэтому ограничился одним кулинарным процессом, а магичку гонял то за дровами, то за водой. Смешно было наблюдать, как она идет в абсолютно ошибочном направлении, а потом плачется эльфийским стражам. А тех я достал до глубины души. То ли еще будет! Они как полные идиоты, стоят на посту, а из котелка доносятся такие запахи... мне бы удержаться и не слопать все, девушке хоть попробовать оставить.
   Какая напряженная внутренняя борьба! Долг или желудок, вот в чем вопрос... Ну почему мне так нравится дразнить моих сородичей??? Наверное потому, что это бездонный источник веселья. Они там совсем извелись, уже морально готовы были броситься на мою наглую персону с кулаками. Теперь контрольный выстрел:
   - Кушать подано.
   Жизнь прекрасна! Я, хорошенькая девушка рядом, романтический пикник на природе, скрипящие зубами от злости эльфы на заднем плане... чего еще нужно для счастья? К слову, котелок мы едва не отполировали, даже мыть почти не надо было.
   - Очень вкусно. - Похвалила Фьяметта, в последний раз облизывая ложку. - А я-то наивно полагала, что лучше Робина повара нет.
   - Я еще много чего умею. - Без лишней скромности признался я. - Но еще не все вспомнил.
   - Ну вот почему ты такой вредный, темный? - Магичка скорчила грустную рожицу. - Ты же на самом деле совсем не такой злой и не испорченный, каким тебя видят. Неужели тебе никогда не хотелось побыть хорошим и добрым?
   Я притворился что размышляю над такой возможностью. На моем лице появилось стопроцентно фальшивое выражение крайней озадаченности.
   - Знаешь что? Нет, никогда! - Ответил я, спустя пять минут, с насмешливой улыбкой до ушей. - Так что прости, уж какой есть. И то, ты еще по-настоящему вредных не видела. Я по сравнению с ними просто белый и пушистый. Глубоко в душе.
   Я громко расхохотался - настолько обиженно и негодующе посмотрела на меня Фьяметта. Что поделаешь, призвание у меня такое, всем настроение портить. И получать от этого ни с чем не сравнимое удовлетворение.
   - Ты невыносим!!! И как тебя с таким подходом к жизни до сих пор не прибили? - В сердцах бросила магичка.
   - Некому. - Пояснил я, опустив глаза чтоб не выдать себя. Фьяметта в гневе выглядела чертовски привлекательно.
   - Пользуешься, значит, своей безнаказанностью. - Понимающе кивнула Фьяметта.
   - А как же. - Согласился я. - Возможности позволяют. Вот раньше приходилось вести себя дипломатичней. Иначе личности посильнее могли набить мне физиономию. Чтоб исключить такой исход мне самому надо было стать сильным. И теперь я могу не бояться реакции других на мои выходки.
   - В таком случае, ты ничем не лучше тупого полупьяного громилы, задирающего всех в поле зрения. - Скорбно констатировала магичка.
   - Неправда. - Возразил я. - Мне сила нужна чтоб доказать право быть собой, а не чтоб хвастаться ею перед каждым встречным-поперечным, и уж тем более не для того, чтоб запугивать слабых. Видишь ли, я много кому не нравлюсь. Но не меняться же мне только потому, что других это не устраивает. Тем более, если я веду себя не агрессивно, враждебно или отвратительно, а просто не так как принято.
   - Хм. - Фьяметта, похоже, не нашла контраргумента. - Допустим. А скажи, темный, если не секрет, как ты смог сам уничтожить стаю хищников там, где вся наша команда была бессильна?
   - Ваша сборная солянка еще недостаточно сыграна, чтоб считаться полноценной командой. - Ответил я, не задумываясь. - Это во-первых. Вы же друг другу не доверяете, и в итоге каждый сражается сам за себя. А поодиночке вы воины пусть не самые плохие, но и ничего выдающегося. Это во-вторых. А я другое дело. Мне не привыкать в одиночку противостоять целому отряду, это мой нормальный стиль действия. И я действительно очень хорошо дерусь, лучше всех вас вместе взятых, вот и вся философия.
   - А откуда тебе знать, что для тебя привычно или нет? - Деланно удивилась Фьяметта. Молодец девочка, быстро учится. - Ты же не помнишь ничего.
   - Ничего конкретного. - Уточнил я. - Видишь ли, если бы я совсем все забыл, меня даже ходить и говорить пришлось бы учить заново. А так заблокированы лишь мои личные воспоминания. Привычки, рефлексы, опыт - все это осталось. Например, я знаю как выглядит эльф и чем он отличается от гоблина. Есть у меня и определенный набор информации по этим двум расам. Но я не могу сказать откуда. Я не знаю, видел ли я раньше эльфов или гоблинов, могу только догадываться. В случае необходимости что-нибудь полезное иногда всплывает, вроде знания языка или какого-нибудь навыка. А в некоторых вещах я просто уверен, хоть и не помню, на каком основании. Так вот оно действует. Слушай, давай поговорим о чем-нибудь более интересном, чем моя утерянная память, которую я, несмотря ни на что, надеюсь вернуть.
   - О чем же? - Невинно улыбнулась девушка. Прямо олицетворение простоты и скромности.
   Ага, так я и поверил ее уловкам. За короткое время нашего совместного путешествия накопилось изрядное количество загадок и нестыковок. Пользуясь нашедшим на нас настроением откровенности, я решил выведать хоть часть тайн доброй, светлой и бла-бла-бла, волшебницы Фьяметты.
   - О тебе, красавица, о тебе. Я рассказал о себе достаточно, чтоб надеяться на взаимность. - Я воспользовался одной из самых ехидных моих ухмылок. "Номер шесть", как услужливо подсказала на миг проснувшаяся память.
   Фьяметта недовольно поморщилась. Похоже, данную тему затрагивать она не любила.
   - Погоди, темный. Ответь на последний вопрос.
   Ага, знаю я, какой он последний. Ладно, не буду вредничать. Устал.
   - Почему ты не захотел увидеть Светлую Обитель Эльфов?
   Тут я рассмеялся в голос, так, что едва равновесие не потерял. Сколько больших букв! Мания величия не просто прогрессирует, она шагает вперед семимильными шагами, сшибая все на своем пути. Хотя чего еще ожидать от дивных и перворожденных?
   - Во-первых, лично мне там ничего не нужно. - Ответил я. - Во-вторых, общаться с моими светленькими сородичами - удовольствие, мягко говоря, специфическое. В-третьих, я не хочу, чтоб на меня смотрели как на прокаженного. А так бы оно и было. Но эти три причины для тебя не тайна, я знаю, на что ты способна. Главный повод... обещай только не смеяться! У меня на мэллорны аллергия жуткая, как бы я им всю Обитель не обчихал сверху донизу... я же просил не ржать!!!
   И что я такого смешного сказал? Фьяметта развеселилась чуть ли не до истерики. И даже успокоившись спустя некоторое время, сидела и тихо похрюкивала, спрятав лицо в ладонях. А мне, кстати, совершенно не радостно. Это же такая напасть, когда от запаха мэллорна наглухо закладывает нос, и глаза начинают дико слезиться! И, в довершение всех несчастий, ярко-малиновая сыпь на всю морду, чешется как бешеная... Брррр, всего передергивает от одного воспоминания. А лесные эльфы эти деревья обожествляют, и провоняли ими насквозь. И магичка еще спрашивает, за что я их терпеть не могу и в обитель долбаную не поперся? Да нужно оно мне как дракону огнемет!
   - Не обижайся темный. - Миролюбиво произнесла Фьяметта. А у самой-то слезы еще на глазах не высохли! - Но это действительно очень забавно. Ведь мэллорны дают эльфам жизнь. А тебе страдания. Может, в этом есть какая-то закономерность? Мол, свернул с тропы своего народа, вот его покровители и отреклись от тебя. По-моему, стоящая гипотеза.
   - А по-моему чушь полная! - Мое раздражение все росло. И если бы мы с магичкой вскоре не сменили тему, я бы взорвался.
   Итак, моя попытка узнать побольше о моей очаровательной знакомой обернулась полной неудачей. Но я не расстроился, получив взамен нечто, несомненно более приятное во всех отношениях. Кто кого в итоге соблазнил, я так и не понял, но получилось фантастично. Личные подробности, уж не обессудьте, оставлю для себя. К тому же, я ничего не забыл, просто отложил разговор на следующий день.
   Проснулся я довольно поздно. Волны черной зависти, исходящие от светлых эльфов, ощущались почти физически. Нет ничего лучше чем достать кого-нибудь поутру!
   Фьяметта обнаружилась у входа в палатку. Она делала зарядку, и в ходе выполнения сбила с ног меня, - а я как раз выходил. И покатились мы вместе по травке, так что едва не влетели в остатки вчерашнего костра. Магичка не спешила вставать. Я почему-то тоже. Может, из-за того, что от девушки просто потрясающе пахло. Не потом, вопреки очевидному. Аромат был незнакомый, не фруктовый, не цветочный... я вообще не мог подобрать ему определения. А пока я думал, Фьяметта очень внимательно меня разглядывала. Продолжение нам, закономерно, обгадили. И имя гаду - Дэймон.
   Тхаш шал'зарр! Ну этот вампирюка у меня получит! Хорошо хоть, догадался позвать на частоте, которой люди не слышат. Эльфы, кстати, с большим трудом. Я понял только в каких кустах он спрятался. Из чистого любопытства решил уделить Наблюдателю немного времени. Вдруг он что-то нужное нарыл. Пока Фьяметта снова пытается развести огонь, я успею обернуться в обе стороны.
   - Чего так долго? - Прошипел Дэймон. - Мне не нравится почти на виду у ушастых торчать.
   - За ушастого ответишь. - И не важно, что я тоже так эльфов называю. - Ты мне такое утро испоганил, кровосос!
   - Что для тебя важнее, темный? Уничтожить самозванцев и вернуть память или тискать thenn'lur на глазах у плюющихся ядом стражей?
   - Кого? - Не понял я. - Что это значит?
   - Лучше ее саму спроси. - С пакостной улыбкой ответил Дэймон. - Я прилетел не для того чтоб обсуждать твою подружку. Хотя она довольно аппетитная. У меня есть дела поважнее. В общем, заткнись и слушай.
   Я послушно заткнулся. Кажется, вампир не в духе, и решил поправить себе настроение за мой счет. А хрен ему, обойдется сволочь клыкастая.
   - У меня для тебя прекрасная новость, темный. Тебе не придется охотиться на тараканов. Через неделю Орден собирается на ежегодные посиделки, в заброшенном храме, рядом с моим замком. Там будут все, от магистров до зеленых адептов. Грохнешь их одним махом.
   - Ежегодные говоришшшь? - Я тут очень кстати вспомнил, как эффектно шипеть сквозь клыки. Дэймон аж посерел. - Так ты и раньше знал, и отправил меня непонятно куда? Нафига я, спрашивается, со светленькими связывался?
   - Ну, надо же тебе было как-то убить время. - Ухмыльнулся кровосос. - Кстати, а что с тем некромантом? Жив остался?
   - Помер, еще до нашего визита. - Нехотя буркнул я. - Завещание оставил. Ты случайно не знаешь миниатюрную девушку с очень длинными ушами, некромантку и неисправимую фанатичку красного цвета?
   - Не-а. В этом мире такой нет, и в соседних тоже. Так что удачи в поисках. Ладно, новости я тебе передал, засиживаться не буду. И так вижу, что ты мне не рад. Тави, темный!
   Дэймон превратился в рыжего волка и умчался. Правильно сделал, иначе я бы его таки придушил, медленно и со вкусом.
   Я возвращался к лагерю а в ушах до сих пор звучало загадочное слово "thenn'lur". Фьяметта выглядит как обычная человеческая девушка (ночью я это сам проверял), но что же скрывается за безобидной внешностью? В оставленных мне воспоминаниях много белых пятен, но уверен что и в прошлом я не знал, кто такие thenn'lur. Да, это намек на разгадку. Интересно, смогу ли я уговорить магичку растолковать мне значение слова, которым наглый вампир-Наблюдатель ее обозвал.
      Она ждала, серьезная, как будто знала. Огонь, кстати, развела, и котелок с водой приволокла. Надеется, что завтрак буду готовить тоже я? В общем, правильно надеется, куда ж я денусь.
      Краем уха я слышал как сменяется на посту эльфийская стража. Мудро, сходить с ума, так всем и постепенно. Зная, что они тоже нас слышат, я пригласил магичку сесть рядом со мной и приобнял ее. Ушастые наверняка недоумевали, почему она связалась со мной, мерзким темным, и предпочла мое недостойное общество визиту в их Светлую Обитель. Точнее, обитель тошнотных зануд.
      - Фьяметта, огонек мой ласковый, - издалека начал я. - Ты знаешь много языков?
      - Много, но в основном мертвые. А зачем тебе? - удивилась девушка.
      - Сюда приходил мой информатор. Интересными сведениями поделился, но я не хочу повторять по два раза, так что подождем оставшуюся часть команды, им это тоже полезно будет услышать. А твои лингвистические таланты мне нужны вот для чего. Переведи-ка мне с чужого на понятный слово "thenn'lur". - И я выжидающе посмотрел на нее.
      Вопреки логике, Фьяметта не занервничала. Нет, она многозначительно улыбнулась. А взгляд ее говорил "ну наконец то"!
      - Ты думаешь, я это сделаю?
      Я утвердительно кивнул. Секреты существуют для того, чтоб их раскрывать. И чем дольше хранишь, тем сильнее хочется.
      - Это название моей расы, темный. - Сказала Фьяметта, и посмотрела на меня в ожидании реакции.
      Я невозмутимо ждал продолжения. А что, такая же версия была и у меня, ничего нового я пока не услышал.
      - Усовершенствованной расы. - Уточнила магичка.
      Тут я заинтересованно повел ухом. Ситуация мне не в новинку, кто-то из знакомых мне личностей увлекался магическим изменением рас, и прославился своими сомнительной этичности опытами. Ему удалось нечто создать, не помню только что, но очень важное. А как же было в случае Фьяметты? На мутанта девушка не похожа точно.
      - Изменения касались скорее нематериального плана. - Рассказала Фьяметта. - Их авторов заинтересовали магические достижения, что были утеряны за завесой прошлого. До них доходили лишь черепки знаний, фрагменты из которых невозможно было восстановить целое. Пока одному из этих гениев не пришла в голову замечательная идея. Он и вправду был гением, потому что сумел эту идею протолкнуть и получить добро на эксперименты. Более того, он сумел свою идею осуществить, и заработала она превосходно. Он создал thenn'lur из одаренных детей своего народа. Их предназначением было замечать то, чего другие не видели. И thenn'lur оправдали надежды своего создателя. Мы могли из осколков собирать вполне пригодные к употреблению чары. Мы могли расшифровывать забытые символы. Мы могли разбирать плетения на составляющие и анализировать их. Мы умели читать в душах людей, такой вот забавный побочный эффект. Не могли только использовать добытые знания, это ограничение нам поставили из соображений безопасности. Слишком большая мощь могла быть сконцентрирована в руках thenn'lur, а этого не хотел ни один из вышестоящих. Я родилась первой thenn'lur с магическим даром, хоть и очень слабым. Я скрывала его так долго как могла, с моим талантом это было возможно. Но рано или поздно меня бы разоблачили, так что я подготовила свой побег. И удачно осуществила, так как искать в огромном числе миров у координаторов программы не нашлось бы времени и средств. И здесь, на Ликке, а так называется этот мир, я живу уже почти шестьсот лет. Мы, thenn'lur, долговечны, это имеет смысл, так как соответствующее изменение чрезвычайно затратно. Создатель сделал все, чтоб нашими способностями можно было пользоваться максимально эффективно, ну и подольше. Вот так вот, безымянный темный. Я здесь, как и ты, чужая. Ликк совсем не похож на мой родной мир, но я люблю его намного больше. Здесь я живу, а не только приношу пользу. Здесь у меня были свои победы и поражения. И есть друзья, которые меня ценят не как вещь, а как личность. Как и ты делаешь. Прости, что в самом начале нашего знакомства я была несправедлива к тебе. Я не знала, что кроме зла и серости существует Тьма Истинная.
      Я долго сидел, не в состоянии произнести ни слова. Хорошо, что так и не начал готовить кашу, иначе она бы безнадежно сгорела. История Фьяметты чем-то затронула меня, а уж на извинения я тем более не рассчитывал.
      Наконец я вспомнил о голоде. Молча встал и занялся завтраком. Фьяметта задумчиво наблюдала за мной. Огромное облегчение читалось на ее лице, и благодарность. За то что выслушал, за то что не стал задавать дурацких вопросов, за то что даю время привести мысли в порядок...
      У меня самого после ее признания в голове образовался хаос. Признаться, я ждал чего угодно, считал ее возможной шпионкой короны, или падшей богиней, или изгнанницей, но уж точно не того, что молодая и симпатичная девушка может оказаться старше меня раз в шесть. Тревожил и второй вопрос: когда же она успела так глубоко запасть мне в душу? Мои чувства к Фьяметте трудно назвать любовью - Темные по определению на любовь не способны. Они зародились из уважения и глубокой симпатии, помноженной на взаимопонимание. Магичка знала меня как никто, благодаря своему необычному таланту. А я догадывался, что может чувствовать она, исходя из прошлого опыта. Она из тех, кто сможет закончить начатую фразу, из тех кто отвечает одновременно теми же словами. Как же называется такая связь? Вертится на языке... Мгновение, и я увидел ответ. Фьяметта-огонек - моя сестра-по-духу. Явление относительно редкое. Обычно, таковое касается лиц одного пола. Бывает и как у меня, это не патология. А интересно, если бы Фьяметта росла в тех же условиях, что и я, получилась бы из нее такая же темная зараза?
      Рассказывать я ничего не буду. Thenn'lur уже все поняла сама.
      Завтрак прошел в молчании. Нам было о чем поразмышлять.
      Я не знал, радоваться ли неожиданному приобретению или огорчаться. С одной стороны, хорошо иметь родственную душу. Польза несомненная. Например, близкие-по-духу могли вытащить партнера из глубочайшей депрессии, не хуже дипломированных психотерапевтов. (Хотя мне это вряд ли грозит). Да и собеседники они идеальные. А зловредная паранойя и тут умудрялась вставит свои пять копеек. Верно, потеря Фьяметты будет для меня очень неприятной, и наоборот. Тхаш тар'ситт, почему мы не можем быть просто друзьями? Как же я ненавижу моральные терзания! Thhash yliim'navh annere![4]
     
      * * *
     
      Не прошло и года! Робин и компания натешились эльфийским гостеприимством и изволили наконец вернуться в реальный мир.
      Лица эльфят сияли. О да, они отдохнули от меня, оторвались по полной программе в компании соплеменников, цветочки понюхали. Что еще длинноухим надо для полного счастья?
      Нердер был странно угрюм и мрачен, и вел тяжелую внутреннюю борьбу. Паранойя предупреждающе заворочалась. А то я сам не понял. Остальные человечки спокойны и умиротворены, будто услышали великое откровение, ответ на все их проблемы. Или целыми днями медитировали, попадая в нирвану при помощи "волшебных" эльфийских травок. Даже Ханти перестал бросать на меня враждебные взгляды. Но от его улыбки мурашки шли по коже стройным маршем.
      Нашлись мне тоже заговорщики. Ничего, Фьяметта теперь полностью на моей стороне. Какую гадость они бы не замыслили, вдвоем дать отпор намного легче.
      Но удивили меня вовсе не Ханти и эльфы, а наша неразлучная парочка диверсантов. Дарон и Берт заявили о своем уходе из команды. Переубедить их не смог ни я, ни Фьяметта, как мы ни старались. Жаль, как раз на этих ребят я больше всего рассчитывал. Придется теперь весь план менять. Что же произошло в эльфийском лесу, без моего участия? Сомневаюсь, что мне расскажут. Да и не нужно это, достаточно просто подождать.
      Не откладывая в долгий ящик, я собрал всю оставшуюся команду и сообщил о смене маршрута. Надо было видеть ошеломленные физиономии Робиновых соратников. Они были не готовы к таким новостям. И эльфы из занудной обители приложили к тому руку. Я не дал светленьким времени на обсуждение. Если мои торопливые действия порушат им весь заговор - тем лучше. А о серьезной опасности предупредит чутье thenn'lur.
      Пять дней быстрого марша, и мы прибыли на место. Город, названия которого я до сих пор не узнал, пока стоял на месте. Мои портреты с надписью "разыскивается" и ценой за поимку так и не появились, из чего я сделал вывод, что власти решили скрыть мой побег и забыть о случившемся. Возможно, не без помощи Дэймона и его клыкастых друзей. Честно говоря, тому обстоятельству я был даже рад. Стоило сконцентрировать внимание на Ордене, и только на нем.
      Нердер вел себя странно, и это меня беспокоило. Я раз даже напрямую спросил, но воин меня послал. Далеко и нецензурно. Ладно, раз это его личные проблемы, то тролль с ними.
      До дня "Д" оставались сутки на подготовку и разработку плана налета. Сбор данных взял на себя Дэймон. Хотя, это названо некорректно. Я навестил вампира в его особняке и выспросил что мне было нужно. План здания, расписание тайных посиделок, численность Ордена и силу его колдунов. Впечатляет. Как кровосос сумел добыть столь полную и подробную информацию, притом что никто в Ордене о нем ни сном ни духом не ведает? Агентура Дэймона работает по другому профилю... Но вампир - Наблюдатель Ликка, и этим все сказано. Надо не забыть убить гада после всего. Почему он начал помогать только сейчас? Нравилось смотреть на мои метания??? Ну я ему это припомню! Когда от собственной амнезии вылечусь, непременно.
      План... а наш план был примитивен донельзя. Светленькие блокируют выходы и разбираются с теми кто попытается удрать. На это их способностей должно хватить, если на нашей стороне будет внезапность. Мы с Фьяметтой идем внутрь и убиваем всех кого встретим, причем как можно тише. По словам Дэймона, орден самозванцев немногочисленный. Личностей, способных доставить мне серьезное неудобство, всего три. Это они идейные вдохновители, на их совести уничтоженные города. Гораздо больше исполнителей из числа неосведомленных об истинных целях ордена, наемников. С этими пусть городская стража разбирается. Посредники не могли не явиться на столь важное мероприятие, чем сильно упростили мне работу. Последние о ком упомянул Наблюдатель - ученики. Их беру на себя я, Фьяметта прикрывает мне спину. А затем я врываюсь на заседание магистров и танцую. В боевом трансе моя уязвимость к магии резко снижается. Плюс, в закрытом помещении магистры не смогут применять свой смертоносный арсенал в полную силу, иначе вреда будет больше чем пользы. И почему раньше никто до такого не додумался? Все просто. Героев, способных противостоять ордену, сейчас нет. Уровень наличествующих недостаточен. Магов равных по силе тоже нет (а вот с этим надо разобраться, явное нарушение Равновесия). Любую армию уничтожат на подходе.
      На первый взгляд, мы будем действовать непродуманно, и слабых мест в плане куча. На второй и на третий тоже. Сам знаю, но на альтернативный план не хватает времени и ресурсов. По сути, наша атака - полный идиотизм, и если поляжет вся команда, то самозванцы похихикают над нашими трупами с полным на то правом. И пусть лучше они нас недооценивают, а не наоборот.
      Я не рассчитываю на поддержку светленьких, на неожиданное вмешательство вампиров или божественное чудо. Но две вещи врагам невдомек. О Танцорах Смерти на Ликке никогда не слышали. А еще, я надеюсь что смертный бой с превосходящим противником, с ничтожным шансом на победу, станет именно тем толчком, которого не хватает моей памяти. Если моя догадка верна, то Ликк ждут большие перемены и скорое расставание с одним наглым темным эльфом.
      Что может быть общего между плохим и хорошим планом? События всегда могут пойти не так как надо. Охрану, надо сказать, мы прошли почти не задерживаясь. Посредники не успели поднять шум - мои мечи о них позаботились. Нескольких секунд, что подарила мне магичка, скастовав "Облако безмолвия", вполне хватило. А вот потом... выживу - прикончу Дэймона. Таков мой девиз на ближайшее будущее.
      С такими учениками магистры не нужны. Нам с Фьяметтой не удалось подобраться внезапно. Адепты неожиданно и организованно дали нам серьезный бой.
      Thenn'lur поймала клубок грязно-желтой пакости, и моментально была выведена из игры. Заклинание ее, к счастью, не убило. А я преждевременно сорвался в боевой режим. Мир резко перестал подчиняться обычным законам. Крики и вибрации магии стали музыкой для моего Танца. Мечи в моих руках, казалось, обрели собственную жизнь и волю. Убивать! Кровь, Тьма и разрушение! Вот и первый убитый ученик, второй, пятый... безумие танца продолжается, я не контролирую себя в экстазе боя, я превратился в стихию, которую невозможно остановить, пока все противники не будут мертвы. И я замираю, не закончив движение. Живых в зале больше нет.
      Фьяметта! Я мог, забывшись, причинить вред и ей!
      С души словно упал огромный камень - среди убитых ее не оказалось.
      - Темный! - Фьяметта ждала в коридоре, тяжело опираясь о стену. Очнулась!
      - Я в порядке. - Трудно успокоить девушку, когда идешь прихрамывая, дышишь прерывисто, одежда изъедена колдовством, а с клинков струится кровь. Пусть я не вышел из схватки без царапинки, это неважно. Главное - я мог сражаться дальше. Но магичка сделала вид что поверила мне.
      - Иди дальше сам, я буду обузой. - Прошептала магичка. - Извини что не смогла быть полезной.
      - Ничего подобного. - Я не собирался ее бросать. - Твоя помощь была бесценна. Мы поступим так: я вынесу тебя наружу, рядом с Робином ты будешь в безопасности. А потом я закончу здесь. Поверь, все будет хорошо, сестричка.
      - Сожалею, но счастливого конца у этой сказки не будет. - Из бокового прохода возникла закутанная в длинный черный плащ фигура. И мир для меня померк.
     
      * * *
     
      Судя по внутренним часам, я пришел в себя спустя всего несколько минут. И почему злодеи так предсказуемы??? Алтарь - это все на что хватает их воображения?
      Я был связан каким-то заклятьем, парализовавшим меня ниже шеи. Тхаш! Неужели все закончится... так прозаично? Фьяметта рядом, живая. Что не может не радовать. Нас затащили в подземное капище, бывший склеп. Помещение круглое, в диаметре около пяти метров, закопченный потолок нависает над головами. Такое впечатление, будто он вот-вот обвалится и похоронит здесь всех, и колдунов и жертв. Стандартно и без полета. Символы на полу и стенах когда-то были мне хорошо знакомы. В тот момент, не помня их смысла, я испытывал чувство глубокого отвращения, и непреодолимое желание разнести все здание по камешку.
      Силуэты самозванцев были едва различимы в тусклом блеске единственной свечи.
      - Они не начнут ритуал сейчас, - тихо проговорила мне на ухо Фьяметта, - сначала будут насмехаться над нами, и рассказывать какие они умные и могучие. Тебе предложат присоединиться к Ордену, если разглядят то, что чувствую я. Если согласишься, освободят от заклятия паралича и заставят принести меня в жертву. Откажешься и убьют нас обо...
      Один из магистров выступил вперед, и магичке пришлось прерваться на полуслове. А я отлично поработал! Из всего ордена остались только они. Даже если я сейчас умру, восстанавливать сеть посредников им придется долго. И учеников новых подбирать, подтягивать до нужного уровня - чем больше работы, тем меньше времени на запугивание мирного населения.
      - Вы посмели напасть на людей Ордена Истинной Тьмы, недоверки, вы пытались помешать в проведении торжеств и поплатитесь за это, - заговорил колдун. - И умирать будете долго. Но сначала я расскажу вам кое-что. Думаете, вы сильно ослабили Орден, убив зеленых адептов? О, нет! Лишь ускорили неизбежное! Должен поблагодарить вас за избавление от ненужного балласта. Силу не нужно будет делить на многих. Если бы вы не вмешались, тогда этот мир, таким каким вы его знаете, просуществовал бы немного дольше, на те несколько лет что понадобились бы на накопление необходимой энергии. А вы пришли, сами!
      Память, на которую я так надеялся, не пробудилась. Не то что ключа, наименьшего умения не подкинула. Если не считать всплывший запас гоблинских матюгов (впечатляюще богатый) - у меня, пока я лежал на алтаре, ноги затекли.
      - Ты молод и слишком самоуверен, темный. - Из-под черного капюшона зазвучал издевательский смех. - На что ты надеялся, вторгаясь в наш тайный храм? Что возьмешь величайших чернокнижников сей земли врасплох? Как наивно. О готовящемся нападении я знал уже давно. Мой шпион любезно проинформировал Орден о вашем самоубийственном плане.
      - Это... это невозможно! - Ужаснулась Фьяметта, побледнев как призрак. - Мы обсуждали... шпион в команде? А я каждому доверяла как себе!
      - Зря, как видишь. - Мерзко захихикал колдун. - Вор очень талантливо изображал ненависть к отродьям мрака. Он же и сдал вас с потрохами, тем самым отродьям. Только не господин Ханти был первым. Вор по чистой случайности вписался в мой замысел. Он контролировал лишь исполнение и окончание, не начало. На самом деле, сеть моих информаторов гораздо шире, девочка. Я знаю, кто попросил темного об "услуге". Мне донесли в тот же день, и я придумал эту замечательную ловушку. Темный все это время следовал моему! Моему блестящему плану!
      - Зачем ты мне все это рассказываешь? Давай уже, убивай, не тяни. - Я был зол, не столько на него, сколько на себя. Стольких предателей разом проморгал! Притом, что это мне полагается плести интриги, строить козни и заманивать в ловушки. Положено... а попался сам, как младенец несмышленый.
      - Мне нравится наблюдать за выражением твоего лица, темный. Нравится видеть твой проигрыш. А граф напрасно приблизил к себе леди Ридалию. Она исправно докладывает Ордену обо всех намерениях вампиров. Ничего, с ними я в скором времени разберусь! - Угрожающе пообещал колдун. - Когда мы принесем в жертву вас, вампиры будут лишь пылью под ногами!
      Ага, мечтать нужно меньше. У кого-то здесь мания величия в особо тяжелой форме. - Подумалось мне.
      Колдуны рассредоточились по святилищу-склепу, заняв места в ключевых точках вычерченных фигур. Их главный, тот что говорил со мной и Фьяметтой, встал у алтаря. И напоследок не преминул сказать еще пару гадостей:
      - А тебя, темный, я считал умнее. Ты так презирал тупость героев, что не заметил как стал одним из них. Только ненормальный герой мог полезть в логово сил зла, вооруженный лишь клинками, пусть даже сто раз из зачарованного металла. Только герой способен так проигнорировать превосходство противника, и переоценить собственные способности. Ты понадеялся на свой боевой транс. Дурак, транс не дает полной защиты от магии! А тем более, магии высшего порядка. Только герой мог доверить свою спину магу, который таковым даже называться недостоин! Глупцы, вы доказали это и умрете сейчас, осознавая собственную ничтожность!
      - Браво! Великолепная речь третьесортного Темного Властелина! - Если бы я мог двигаться, еще бы и похлопал. - На самом деле, это мой план увенчался абсолютным успехом!
      - Что? Ты с ума сошел, темный? - Магистр ордена самозванцев почти минуту потратил на то, чтоб совладать с голосом. Двое остальных не отреагировали никак. Они вели себя как лишенные воли марионетки. Когда колдун разговаривал, они стояли не шевелясь, я даже заподозрил в них зомби. Вероятно, главарь давно подчинил их себе. В такой среде нет места равноправному партнерству, только хозяин и его рабы, все понятно без уточнений.
      Я незаметно кивнул Фьяметте. Колдуны не успели ничего предпринять. Сестричка была быстрее. С ее ладоней сорвались три пульсирующих мраком копья. Забытое достижение забытой цивилизации. Лужица зловонной слизи - вот и все что осталось от каждого из троих колдунов, наводивших ужас на целый мир.
      Мое обещание было выполнено. Орден уничтожен, пусть и не до конца моими руками. Но никто не спешил с наградой. Я спас мир, возможно. Тогда почему ничего не изменилось? Почему я так и оставался Темным без имени и прошлого???
      - Великолепно. - Довольная магичка спрыгнула с алтаря и мечтательно потыкала слизь носком туфли. - Темный, неужели ты действительно сам все придумал?
      - Ну, почти. - Я улыбнулся своим воспоминаниям...
     
      * * *
     
      За десять дней до того
      Резиденция Наблюдателя
     
      - Твой гнев полностью обоснован. - Кивнул Дэймон. - Я тоже порой не могу сдержать негодования. Но сделать что-либо не вправе. Я Наблюдатель, мне запрещено вмешиваться в ход истории. А ты другое дело. Не отказывай, прошу. Даже не в счет оказанной помощи, но как собрата-темного. Разберись с этой швалью.
      - Убедил. Я согласен. - После объяснения Дэймона я не мог поступить иначе. Моя натура явно бунтовала против подобного хода событий. Я во что бы то ни стало очищу мир от гнусных самозванцев, или не буду себя уважать!
      Вампир встал и подошел к окну. За стеклом маячила маленькая серая фигурка. Наблюдатель открыл форточку, и внутрь влетела летучая мышь, в которой я тут же узнал Риду.
      - Хочу представить тебе, темный, моего агента в Ордене Истинной Тьмы. - Дэймон не спрашивая согласия, посадил нетопыря мне на плечо. Рида поерзала, сложила крылья и притихла.
      - Орден, конечно же, считает ее своим агентом у тебя. - Догадался я. - Удобно.
      Вампир кивнул, с озорной улыбкой на губах.
      - Верно. Через нее я регулярно снабжаю Орден информацией. Естественно, той что выгодна мне. И сейчас Ридалия может нам помочь.
      Помочь? Как? Я перевел взгляд на сияющий диск одной из лун. Красивое зрелище. Дэймон тоже устремил взгляд в окно. Дезинформация... Хм, а это может и сработать!
      - Дэймон, помнишь ты команду светленьких, с которыми я вошел в город?
      - Те, по милости которых тебя едва не казнили? Такое не забудешь. - Усмехнулся вампир. - Чуть до нервного срыва меня не довели. Я уж думал, конец мне придет в лице одного разгневанного темного мага. Обошлось, к счастью. А зачем они тебе?
      Я растянул губы в заговорщицкой улыбке.
      - Натравлю их на Орден. Побудут дымовой завесой. Слушай, что я придумал. Моих ресурсов явно недостаточно, чтоб идти напролом. Хотя я постараюсь всеми силами продемонстрировать, что планирую именно это. Шпионы не оставят Орден в неведении. Тут я рассчитываю на Риду, если это нужно объяснять. Я веду команду в бой, попутно уничтожая противников послабее. А затем аккуратно попадаюсь. Оптимально - с каким-нибудь мощным артефактом. Колдуны вряд ли будут ожидать подвоха. Они слишком доверяют своей силе и зловещей репутации. Когда они не будут того ожидать, я активирую артефакт и победа в кармане.
      Дэймон резко повернулся ко мне. Глаза вампира возбужденно горели, и клыки наполовину высунулись из-под нижней губы. Наблюдатель начал сновать по кабинету туда-сюда.
      - А знаешь, это должно сработать! - Обрадованно выкрикнул он. - Только стоит подправить детали. Артефакт... нет, тебе нужен не он. Настолько мощных в этом мире и нет. Отсроченное проклятие? Почти поймал нужную мысль... О! Придумал!!! - Дэймон чуть не запрыгал от избытка эмоций. - И это как раз связано с твоей светленькой командой!!! Их магичка, она не человек. Она thenn'lur. Что это такое долго рассказывать, да и для дела неважно, темный. Уговоришь ее саму объяснить, если тебе так любопытно. Тебе нужна лишь одна из ее способностей. Такие как она умеют временно пользоваться чужими магическими способностями, достаточно разрешить. Твои знания могут быть заблокированы сколько угодно, ей и собственных за глаза хватит. Ключ в том, что неиспользованной энергии у тебя предостаточно! И она сможет пустить ее в ход!
      Дэймон, выдохшись, упал в кресло. А я лихорадочно думал. Да, предложенный вариант лучше артефакта, который могут и найти. Магичка истратит весь собственный запас, ее сочтут неопасной, не будут сильно следить. А мне того и надо! Живой артефакт и я, ходячий накопитель, смешно, зато эффективно. Вампир гений.
      - В общих чертах определились. - Сказал я. - Уточним подробности?
      Когда план был отшлифован, я покинул обитель Дэймона. Где искать светлую команду, я знал. Может, вампир только перестраховывался, а может и нет. Но он настоял на том, чтоб до поры до времени запереть мои воспоминания о настоящей цели похода, скрыв за ложными намерениями. Я признал его правоту, и, наступив на горло принципам, позволил себя загипнотизировать. А накануне налета он блокировку снял, и я согласовал необходимые детали с Фьяметтой. Вот и все, никакой мистики.
      А главное, получилось!!!
     
      * * *
     
      А потом мы с Фьяметтой целовались. К сожалению, девушка не знала как убрать паралич, или же не хотела. Не страшно, заклятие все равно было кратковременным, спало бы само, достаточно немного подождать.
      Грохот шагов я распознал сразу. Только светленькие из команды Робина могли создавать столько шума. Значит, они справились со своей частью задания.
      - Мы здесь! - Крикнула Фьяметта. - Ордена больше нет!
      - Отлично. - В помещении стало тесно, когда Робин, эльфята и Адрен решили проверить слова магички.
      - Что с тобой, темный? - Поинтересовался Тиль с явно преувеличенным участием.
      - Он не может двигаться, - ответила за меня Фьяметта, - это скоро пройдет.
      - Лучше и быть не могло, - промурлыкал Тиль, накладывая стрелу на тетиву.
      Стоило ожидать. Не сомневаюсь, Владычица подсказала светленьким блестящую идею убрать нежелательный элемент в моем лице, когда я буду беспомощен после боя. Эльфы наверняка растрепали ей все подробности стычки с бурундуками, и о моем тогдашнем состоянии. Сволочи! Сам по себе, способ достоин темного. Я бы так и поступил. С одним ма-ааленьким различием - не по отношению к союзнику.
      Светленькие отменили мою клятву. Но что с того, я не могу и пальцем пошевельнуть! Тхаш тар'ситт эт тхаш шал'зарр! Я видел только один выход - говорить с предателями пока с меня не спадет паралич.
      - Совесть не замучает? - Мрачно спросил я. - Робин, а ведь я твоим друзьям жизнь спасал. А ты, Тиль? Ты же был категорически против предательства!
      - Но ты бы со спокойной совестью прошел мимо, если бы мы не были тебе нужны. - Заметил Робин. - Прости, но Владычица умеет убеждать. Дарон и Берт не захотели принимать участие в этой затее, струсили. Нердер колебался до последнего, потом в отчаянии напал на Ханти. Пришлось от него избавиться. К сожалению, вору уже нельзя было помочь. Думаешь, я пошел бы на такое, не имея веского повода?
      - Я не могу поступить иначе, темный. - Отозвался Тенретиль. - Ради предотвращения зла еще большего, я готов взять на себя ответственность за преступление.
      - Ты прислужник тьмы и должен умереть. - Добавил Фин.
      Не только я посмотрел на него как на идиота.
      И Тиль выстрелил. В меня.
      Время замедлило свой бег. Я смотрел как стрела летит целую вечность. Неужели я умру вот так? Нет, я же должен передать завещание некроманта! Фьяметта, что ты творишь, нет!!!
      Тело девушки грациозно опустилось на пол. Оперение стрелы Тиля причудливой брошью украсило ее платье. Как раз на уровне сердца...
      Как больно. Я, темный, страдаю из-за той, кого знаю всего несколько дней. Той, что когда-то люто ненавидела меня. И той, которая была самой близкой мне по духу. Сестричка. Я ненавижу твоих убийц. Ненавижу так сильно, что во мне пробуждается невероятной мощи стихия. Тьма и разрушение. Ужас и смерть. Здравствуй, союзница, я соскучился по тебе.
      - У него глаза чернеют! - Выкрикнул в панике Фин.
      Да, я это знал. Теперь знал. Ключ к силе - память. Ключ к памяти - имя. А ненависть - отмычка. Зеркало Тьмы, самое разрушительное оружие Истинно Темных невозможно заблокировать. Я вспомнил все. Ко мне вернулась магия. Я - Дэйр ин'Тарквиэн, проклятая легенда моего народа. Я Мастер Черного Ореола, прошедший инициацию Тьмой. О ирония, пока я ничего не помнил, я был безопасен. Попытавшись уничтожить меня, Тиль, тем самым, вернул мне память и призвал в свой мир Тьму. Я воспользовался Высшим мастерством во второй раз со времени инициации, с тем же разрушительным итогом.
      Что ж, хватит. Я закрыл глаза и Тьма спряталась в облюбованный ею уголок в моей душе. Все, кто находился рядом со мной, были мертвы, а их лица искажены гримасой ужаса. Недаром - Зеркало Тьмы отнимает не только жизнь, но и душу.
      Все было кончено. Старое здание дрогнуло и начало рассыпаться. И пока потолок не обвалился мне на голову, я открыл тенепорт. Соглашение с шефом, его причину я тоже вспомнил. Но я ушел не на Эксвию. Оставался еще один не выплаченный должок. Право мести свято.
     

* * *

     
      Лес не изменился. У прохода на земли эльфов даже стояли те же стражи. При виде меня они обнажили оружие. Идиоты. Против меня они не смогут сделать абсолютно ничего, не в том я состоянии.
      - Я пройду, все равно как. - Сообщил я механическим, лишенным всякого выражения голосом. - А вы, если жить хотите, не мешайтесь под ногами.
      Сородичи поняли и отступили. Значит, их я убивать не буду.
      Ровной, спокойной походкой я углубился в лес. Направление - местопребывание Владычицы. Подсказка - оттуда сильнее всего воняет мэллорнами. К счастью, теперь я мог поставить щит.
      Я не выглядел слишком опасным внешне. Мечи и те спрятал в "рюкзаке". Но все встреченные ушастики спешили убраться с моего пути, и глупого геройства не демонстрировал никто. Неудивительно - я даже не старался приглушить ауру, излучавшую ужас и холод небытия. Манифестация безграничной силы разрушения, вот что это было. Предупреждение и приговор. Обещание кровавых неприятностей для Светлой Обители, которые Владычица призвала на головы своего народа. Репетиция Конца Всего.
      И хотя пришел я как враг, но не мог не заметить красоты эльфийского города. Ветви деревьев переплетались тонким, изящным кружевом, творя один сплошной дворец. Но, в отличие от холодного камня людских городов, легкий, ажурный. Отовсюду текла сила жизни, природы, неотделимая от магии остроухих. Теплая, чуть грустная сила лета, переходящая в золотую осень. Жаль будет уничтожать такое великолепие. Надеюсь, и не придется.
      Владычица ждала перед материнским деревом, самым сильным и старым. Обреченная, но все так же прекрасная и величественная. Тень смерти странным образом придавала ей мрачного очарования. И я невольно остановился, любуясь.
      - Темный, преклони колени перед Владычицей Леса Тарниаль Осенней Песней! - Напыщенно произнес стоявший по правую руку от нее воин. Кроме них двоих в поле зрения не было никого. Мудрое решение. Иначе я вынужден был бы убить каждого, кто обнажил бы против меня оружие, если бы нашлись такие безумцы.
      Я показал ушастому чем он может заняться, жестом. Говорить я намерен был только с Тарниалью. Владычица угадала мои пожелания и вышла навстречу.
      - Ты задолжала мне жизнь. - Не дождетесь от меня речей, подобных той что я выслушал полчаса назад в подземном капище.
      - И все? - Удивилась эльфийка.
      - Да. - Подтвердил я. - А что, ты ожидала, я выкорчую к демонам весь твой лес и выпущу кишки всем твоим подданным? Зачем? Право мести гласит: жизнь за жизнь. И эту плату я намерен получить.
      - А разве ты уже не взял ее? - Возразила Тарниаль. - Ты ведь убил их всех, не правда ли?
      - Не всех. Разведчики не участвовали в покушении, ушли и никто их не задерживал. Вора, шпиона Ордена самозванцев, убил старик, а старика Робин. Робина, вояку и двоих эльфов прикончил я, не буду скрывать. Они предали меня и поплатились за это. Но они были просто инструментами. Твоими, пока еще Владычица. И, ради чего я вообще перед тобой оправдываюсь?
      - Ты убьешь меня? - Спросила она, хотя ответ ей был не нужен. Она все прочла по моим глазам.
      - Конечно. Сначала, однако, спрошу, зачем?
      - Я могу видеть будущее, темный. - Пояснила Тарниаль. - Отрывисто, иногда неясно. И, две недели назад, когда я медитировала у корней священного Древа, мне открылось твое. И то видение повергло меня в ужас. Я узрела чудовищную, неограниченную мощь, что несет смерть и забвение, я наблюдала как ты лишь взглядом выпиваешь души, как по приказу превращаешь в ничто целые миры. Тьма и разрушение твой путь. Ты, светлый эльф по рождению, уже зашел слишком далеко по темному пути, стал монстром. А до чего же ты еще дойдешь, раз уж остановить тебя не в моих силах? Убей меня, но обещай, что больше никого сегодня в моем лесу.
      Миры? Это что-то новенькое. Как будто мне Черного Ореола мало...
      - Ошибаешься, я никогда не был светлым. Я, рожденный чтоб стать Проклятой Легендой моего народа. Если бы не твоя дурацкая попытка, я не вспомнил бы имени, не получил бы ключ к моей силе. Кто знает, как долго я бы его еще искал. - С горечью проговорил я. - Знай, Тарниаль, я не собираюсь проливать здесь ничью кровь, кроме твоей. Хочешь скажу, почему ты потерпела неудачу? Одна замечательная девушка пожертвовала жизнью ради меня. Она прожила сотни лет, столько успела узнать и повидать, а тут короткий выстрел, и все. Конец. Скажи, почему она это сделала? Почему?
      - О чем ты, темный? - Каменная маска бесстрастного величия на лице королевы дала первую трещину.
      - Фьяметта. - Ответил я. - Та которую все знали как магичку в команде Робина. Та что читала в душах. Она прочла и меня. И заслонила собой от стрелы. Что она увидела во мне, неужели такое же чудовище? Не верю. Не понимаю, и не могу смириться. А ты понимаешь, какую боль причинила мне? Ты косвенно виновата в ее смерти. Думаешь, какое мне дело до какой то смертной, почти ничего не стоящей как волшебница? А Фьяметта была мне сестрой-по-духу. И ты не представляешь себе, как велика моя потеря. И, если бы девушка жила, я мог бы даже простить убийц. Я просто покинул бы этот мир, и не искал пути возврата. Все-таки предательство для меня вроде как родная стихия. Хотя я сам до него не опускаюсь. Но если моя смерть это уже как бы не моя проблема, то гибель сестрички я простить не могу. Иначе я не был бы темным.
      Я закончил и вызвал мечи. Тарниаль внимательно посмотрела мне в глаза и медленно кивнула. Владычица знала, что ее время пробило, но в ее взгляде я не заметил ненависти, только облегчение. Она признавала свою ошибку и готова была искупить ее кровью, чем заслужила мое уважение. Понимаю, она решила пожертвовать собой ради подданных, но разве многие смогли бы решиться на подобное? Я удивил эльфийку, позвав и ее оружие, копье ее рода. Которым Владычица несомненно владела безукоризненно.
      - Я даю тебе шанс уйти красиво, в поединке, пусть и неравном.
      - Спасибо. - Это было последнее слово, сказанное Тарниалью Осенней Песней. Остальное договорил металл.
      Мне все равно, как отреагируют длинноухие на смерть своей Владычицы. Хоть она и допустила фатальную ошибку, не могу не признать, она была достойной правительницей. Дверь в прошлое была закрыта, и боль потери тихо ушла, не прощаясь. Остались воспоминания только о приятном. А я открыл туннель тьмы, что вел прямо ко мне домой. Перед разбором полетов у шефа следовало привести себя в порядок и хорошенечко отдохнуть.
     
      * * *
     
      Из кабинета Хранителя доносились негромкие звуки музыки. Его любимый "The Alan Parsons Project"[5]. Ловушки в наличии, ура! Я на радостях даже щиты не поднял. Молнию ухитрился отбить мечом, а от огненной птицы увернулся. Ножи из стен и маятник - ерунда, в тогдашнем счастливом настроении я их едва заметил, и то, когда уже прошел. На душе было так легко!
      - Я вижу, тебя можно похвалить. - Шеф улыбнулся так, что я невольно ему позавидовал. До его ехидного оскала мне как пешком до неба. Хотя клыки у нас примерно равной длины, такая вот несправедливость. - А, подай мне гитару, пожалуйста.
      Последние слова я недопонял, поскольку требуемая гитара находилась на подоконнике, достаточно встать и два шага сделать. Но приказам не перечат, в какой бы форме они не были высказаны. Пришлось пройти весь кабинет, обогнуть стол, взять инструмент и принести шефу. А Хранитель взял гитару и отставил в сторону. Где смысл?
      - Его нет. - Ответил на немой вопрос шеф. - Это была обычная проверка. Готов поспорить, в прошлую нашу встречу ты воспользовался бы телекинезом.
      - Да. - Я должен был признать его правоту. Разве стал бы прежний я утруждать себя небольшой прогулкой? Нет, никогда. Магия была важнее даже здравого смысла. А за неполных две недели все изменилось. Приключение на Ликке многому меня научило. Словно спала с глаз повязка, заслонявшая половину мира. Я понял, что магия лишь инструмент, и в повседневной жизни, а так же в большинстве рабочих ситуаций, я прекрасно справляюсь без нее, достаточно задействовать мозги. И с новоприобретенным знанием я стал сильнее и увереннее в себе.
      - Значит, терапия была успешна. - Констатировал шеф. - Поздравляю, минус одна угроза для твоей жизни.
      - Отлично. - Буркнул я.
      - И что тебе не понравилось? - Поинтересовался Хранитель, потягиваясь как кот. - Ты же любишь приключения. К тому же очень мне помог.
      - Не нужны мне такие приключения. - В мыслях я сформулировал эту фразу менее цензурно. Но шефу нельзя хамить, по крайней мере на словах. Опасно для здоровья. Чем могущественнее личности, тем они менее терпимы к проявлениям неуважения. Один раз я было, рискнул. Месяц потом спал на животе и сидеть мог только на табуретке.
      - Возможно, когда я опишу некоторые последствия кое-чьей подрывной деятельности, твое настроение улучшится. - Шеф снова продемонстрировал свой фирменный оскал. - Ты мог бы представить, сколько нервов я с твоей помощью попортил Светлой Хранительнице. Которая тебя почему-то очень не любит.
      Еще бы Сеньке меня любить! Я же прикончил ее ассистентку, а мне за это ничего не было! Наоборот, парочку очень полезных бонусов отхватил, а ее извиняться заставили. Но причем тут Сентре-А? Стоп-стоп. Значит, мое появление на Ликке было неслучайно? И просьба Дэймона на самом деле исходила от шефа?
      - Немного не так. - Вмешался в мои мысли шеф. - Просьба исходила от вампира. Он видел что творится, но вмешаться не имел права. Я, к сожалению, тоже. Как я не скрипел зубами, факта нарушения Кодекса со стороны Ордена не было. Они действовали в своем мире, местные могли восстановить равновесие, хоть и с огромными потерями. Хранительница Сентре-А в кои-то веки получила возможность позлорадствовать. А тут подвернулась ситуация с тобой, и такое удачное решение двух проблем! Вот я и воспользовался счастливым стечением обстоятельств. Ты ничего не помнил, инструкций от меня не получал, в общем действовал по своей инициативе и случившееся полностью на твоей совести, Дэйр. А я ни при чем, чист как голубь на гербе Светлейшей, претензии выставлять некому.
      Шеф расхохотался при виде моей пришибленной физиономии. Впрочем, дошло до меня быстро, и я тоже рассмеялся. Да, Светлейшую опять обломали по полной!
      - Но ведь твоя интрига прозрачна как стекло, получается. - Заметил я, отсмеявшись.
      - Ага, - согласно кивнул Хранитель, - я и пальцем о палец не ударил ради маскировки. Тем больше степень пренебрежения, которую я продемонстрировал моей... антагонистке. Понравилось?
      - Еще бы. - Да, я мелочный и мстительный. И ничуть этого не стыжусь. Иначе не был бы темным.
      Дориан порылся в ящике стола и протянул мне два листочка плотной бумаги. Неужели это то, что я думаю?
      - Держи, это в качестве компенсации морального ущерба. - Подтвердил шеф. - Два билета на концерт Элиса Купера [6], который состоится через два часа. Так что у тебя есть время быстренько прыгнуть домой, переодеться и пригласить твою подружку-дроу. Или кого там считаешь нужным. Меня? Ты серьезно? Хочешь отрываться в компании непосредственного начальства? Да ты действительно ненормальный, эльф. Отказываться не буду. Тогда, свой билет я отдам Веллеону. Черный дракон тоже будет не прочь поразвлечься.
      Я едва сдержал возмущенный вопль. Остановил меня смеющийся взгляд шефа. Ловко же он обвел меня вокруг пальца! Ничего, в случившемся есть и плюсы. Например, то что Веллеон (лучший друг шефа и его первый советник) наверняка принесет свою знаменитую травку, что даже на моего непробиваемого начальника действует. Может и со мной поделится, давно хотел попробовать. Раз уж пить я все равно не могу. Заклятье Феникса, то самое.
      Все, время летит, так что я побежал готовиться. Где там мои кожаные штаны?..
      КОНЕЦ
     
      [1]Et thhash ame Ehnaa eu'nna dhar'thyssa lir inae rid elii'atsu! - И да превратит Тьма твои кошмары в реальность! (халедорск.)
      [2] Thhash tinau-eu! - Сдохни! (халедорск.)
      [3] Сокращенная форма неформального приветствия. Только для темных! Ehnaa - Тьма; Altha - Навсегда
      [4] Выражение равнозначное русскому "жизнь дерьмо" (халедорск.)
      [5] Хранитель обосновался в одной из версий реальности Земля конца 20-го века. Так что земная музыка ему вполне знакома.
      [6] Длинноухий хулиган в восторге от творчества этой группы. Как и автор сего рассказа :)
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"