Вудворт Франциска: другие произведения.

Невеста

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
  • Аннотация:
    Угораздило же Владыку оборотней озаботиться вопросом продолжения рода. И то, что суженая его ещё не родилась, препятствием для него не стало. Всего-то и надо было заставить опытную ведьму настроить портал в иной мир и вытащить её оттуда. Только за всё в жизни надо платить. Невеста оказалась ребёнком, а к ней в нагрузку прилагалась мамаша. И вроде ещё не женат, а тёща уже нервы портит, и скверный характер демонстрирует, доводя до белого каления... Совсем не светлая сказка о любви, которая приходит извилистыми путями, да ещё о том, что даже оборотня можно перевоспитать в приличного человека. ЗАКОНЧЕНО! Девочки, спасибо за отзывы!!! Мы сделали это сообща) Спасибо за дружескую компанию!!! ТЕкст выложен не полностью. Прода в коммах, начиная с 9 архива.

  
  
   НЕВЕСТА
  Чем-то напоминает сказку о красавице и чудовище, только наоборот. Она не совсем красавица, да и он не полное чудовище. Совсем не светлая сказка. И конечно же любовь, которая иногда приходит извилистыми путями.
  
  
   - Мама, а почему папа не приехал?
  - Ты же знаешь, у него много работы.
  - У него постоянно работа. Даже в выходные, - обиженно произнесла дочь.
  - Что поделать, - вздохнула я, мысленно желая бывшему всех благ. Опять наобещал ребёнку и не приехал, а мне пришлось выполнять за него. Так и получилось, что вместо того, чтобы в воскресенье вечером отдохнуть на диване, я пошла кататься с ребёнком на коньках. А куда было деваться? Она его весь день прождала, а он позвонил и сказал, что у него клиент и он не приедет.
  'Сходи с ней ты, - припомнила его слова. - Тебе полезно растрястись'.
  Конечно, после родов ко мне прилипло лишних пятнадцать килограммов, от которых так и не удалось избавиться, и он до сих пор мне не простил, что из стройной особы, я превратилась в пышку. Вообще, он постоянно был мной недоволен. Сначала за то, что сидела в декрете и забота о бюджете семьи легла на его плечи, затем за то, что вышла на работу и у меня сменный график. Если бы не соседка пенсионерка, которая присматривала за ребёнком, когда я была на работе, а ему надо было уйти, то не знаю, как бы мы выкручивались. Хорошо ещё баба Нина была человеком душевным и рада лишнему заработку, а то родные бабушки далеко, и хоть караул кричи.
  Муж с первого же дня, как у нас появился ребёнок, занял позицию 'Не напрягай меня мелочами, я и так семью обеспечиваю'. Не буду врать, дочь любит и денег на неё не жалеет, но предпочитает любить на расстоянии. Пять лет прошло, и можно по пальцам пересчитать, сколько раз он сходил с ней погулять, а мы лишь полгода как разошлись. Наверное, поэтому наш развод с ним не оказался для неё ударом, она даже не поняла, что папа стал реже появляться дома с его вечной занятостью. Когда он приходил, она уже спала, а когда уходила в садик, спал ещё он.
  Вот как люди разительно меняются?! Когда встречались, был заботливый, внимательный, и руки из того места росли. Стоило же пожениться, как все домашние дела незаметно легли на мои плечи. С рождением же ребёнка появилось ощущение, что у меня их два, а не один, так как внимания к себе требовали что младшая, что старший. Руслан всё чаще задерживался на работе, и незаметно получилось, что каждый из нас стал жить своей жизнью. Нда...
  - Мама, что это такое? - встревожено спросила дочка, крепче сжимая мою руку.
  Действительно, мы как раз пересекали парк, идя с катка к дому, когда неожиданно погасли все фонари, и нас окутала темнота. Даже звуки от дороги стали как-то глуше.
  - Наверное, свет отключили, - постаралась спокойно произнести я, не желая пугать ребёнка, но сердце тревожно забилось.
  Неожиданно впереди аллеи, метрах в десяти от нас, в воздухе вспыхнуло голубое сияние, слепя глаза и образовывая прямоугольник метра в два от земли. Мы замерли, и дочь прижалась ко мне. Резкий свет слепил глаза, и я с трудом разглядела, как из сияния появились высокие четыре фигуры.
  'Инопланетяне', - мелькнула первая мысль. Стало жутко, но я как будто приросла к месту, не в силах пошевелить и пальцем.
  Они заговорили, указывая на нас, и тут я отмерла.
  - Бежим! - Развернувшись на сто восемьдесят градусов, потянула за собой дочь.
  Далеко убежать не получилось. Сильные руки оторвали от меня ребёнка. Её поймал второй и, схватив нас в охапку, понесли к сиянию, где замерли ещё две фигуры, оглядываясь по сторонам. Тут я обнаружила, что нахожусь в руках мужчины. То, что они люди, немного снизило охватившую меня панику.
  - Вы кто? Что за шутки? Чего вы хотите? - забросала вопросами я.
  - Мама! - пронзительно закричала дочь.
  Вспомнив, что у меня в руках коньки в пакете, довольно увесистые, я начала молотить ими незнакомца, что тащил меня к сиянию, со словами: 'Отпусти, урод!'. Вот где люди, когда тебя ненормальные похищают? Ведь не ночь на дворе.
  Когда мы приблизились к тем двоим, меня как котёнка подняли за шкирку, держа на вытянутой руке за одежду. Даже думать не хотелось, сколько силищи в руках того, кто меня похитил. Возмущённая таким обращением, я извернулась и огрела по голове коньками обидчика. Удар оказался более весомым, чем остальные и зарычав, тот выпустил меня. Почувствовав под ногами землю, я бросилась к тому, кто держал дочь.
  Прозвучал отрывистый приказ, на непонятном языке и мужчина с моей плачущей дочерью шагнул в светящуюся рамку и исчез.
  - Не-е-е-т! - закричала я. Бросилась за ними, но меня отшвырнули, и я рухнула в снег. Ближайшим ко мне оказался мужчина, который получил от меня коньками, и я бросилась к нему в ноги, крепко вцепившись в них. Не пущу! Уйдёт только со мной.
  Высокий мужчина у рамки в раздражении смотрел на всю эту картину. Потом обречённо махнул рукой, давая разрешение взять и меня. Опять меня за шкирку приподняли, стараясь придать вертикальное положение и оторвать от ноги. Я не сопротивлялась. Отпустив ногу, вцепилась в торс мужчины мёртвой хваткой. Вот в таких тесных, но отнюдь не любящих объятиях, мы вошли в голубое сияние.
  ***
  Кристиан Люциан Даркланд, глава Объединённых Стай Оборотней пребывал в ярости. Его последняя любовница, непонятно на что надеясь, спутала ему все планы, напоив отваром, полностью отбивающим нюх. Вызванный целитель лишь развёл руками и сообщил, что ничего не может поделать. Обоняние восстановится само через несколько недель, судя по концентрации выпитого им. Грузильду он изгнал. Его не смягчили её вопли о любви и что он сам виноват, давая ей надежду.
  Какую надежду?! Она не его пара и на что-то надеяться было глупо. Он ей ничего не обещал. Скорее всего, не хотела терять своё положение фаворитки. Интересно, кто ей рассказал о его планах? Свою поездку к колдунье он старался держать в секрете.
  Дожив до ста тридцати двух лет, и так и не встретив свою пару, Кристиан понял, что очень хочет детей и пора брать решение этого вопроса в свои руки. После долгих поисков он нашёл сильную ведьму. Даже вспоминать не хочется, сколько ушло денег на её помощь. Проведя ритуал на его крови, она выяснила, что его пары нет в этом мире.
  'Её душа в других мирах и ещё не переродилась в нашем', - сообщила она.
   Он разозлился и пригрозил, что заберёт деньги обратно за такой ответ и познакомит со своими подземельями. Все знали, что с оборотнями шутки плохи, а с ним особенно. Тогда она прибегла к другому ритуалу и сообщила, что сможет открыть дверь в иной мир к избранной.
  Она зарядила кристаллы перехода и высчитала день и точное время, когда их надо активировать. Пообещала, что избранная будет именно в том месте. Бросив напоследок кости, она хмыкнула и сообщила, что он получит подарок от судьбы. Ещё добавила непонятную фразу насчёт того, что подарки иногда бывают в неожиданной упаковке.
  Он долго ломал голову над этой последней фразой. Ровно до того момента, как увидел свою предполагаемую избранную. Ребёнок пяти лет?! Знал бы он об этом раньше, то вместо комнаты для своей пары, приготовил бы детскую. В нагрузку шла мамаша, которая рвалась в портал за ребёнком, а потом вцепилась в Андриана, всем своим видом показывая, что они без неё не уйдут.
  Тот хоть и получил по голове от неё чем-то тяжёлым, но смотрел на него с осуждением, намекая на то, что негоже ребёнка с матерью разлучать. Кристиан лишь махнул рукой, соглашаясь. Лучше уж взять эту бабу, может хоть дочь успокоит, а то избранная визжала так, что уши закладывало. Жаль, что он не мог почувствовать её запах, тогда это хоть как-то бы смирило его раздражение. Колдунья не обманула, и кроме матери и ребёнка в этом странном месте поблизости больше никого не было. Тяжко вздохнув, он последним вошёл в портал и свернул его.
  ***
  Я сразу же поняла, что дело плохо, стоило нам пройти сквозь светящуюся рамку. Первое, что бросилось в глаза - совсем другой ландшафт, без всяких современных следов цивилизации, вместо зимы лето и стоящие поблизости лошади. Оставив это на потом, я бросилась к бьющейся в руках мужчины дочери.
  - Отпусти её, придурок! - потребовала я. Тот посмотрел за мою спину и выпустил её из захвата.
  - Мама! - бросилась она ко мне.
  - Тихо, тихо, - погладила её по голове. - Посмотри вокруг, мы очутились в сказке.
  Это единственное, что пришло в голову, чтобы объяснить ей происходящее. Уловка сработала и, прекратив плакать, она начала осматриваться по сторонам. Пользуясь этим, я расстегнула и сняла с неё куртку и шапку. На улице тепло, не хватало ещё, чтобы она вспотела. Да, не по погоде мы одеты.
  Вытерев с её лица следы слёз, расстегнула и сняла свой пуховик, оставшись в джинсах и лёгкой свободной тунике с V-образным вырезом. Пуховик у меня тёплый, и одеваясь на каток, я не стала чересчур утепляться. Оглянулась на наших похитителей и обнаружила, как они пялятся в район моей пятой точки.
  - Глаза у меня выше! - рыкнула я, и они как по команде посмотрели мне в лицо. Матерь Божья, где таких отливают?! Высокие как на подбор, широкие плечи, узкие бёдра, мускулистые, длинноволосые. Лица наглые, особенно мне не понравился один, слишком уж высокомерный. Эх, не тому я коньками врезала. Кажется, из них он был самым главным, вот кому надо было мозги вправлять.
  Переведя взгляд на того, кто меня сюда перетащил, увидела, что на виске появилась струйка крови. Кажись, я ему коньками кожу на голове рассекла. Под их пристальными взглядами, пошарила в кармане пуховика и нашла бумажные платочки. Брала ребёнку нос вытирать, если что. Достав один, подошла к нему и указала на его лицо:
  - Вытрите, у вас кровь.
  Вместо того, чтобы взять платок, он опустился передо мной на одно колено. Мне ничего не оставалось, как самой промокнуть ему кровь.
  - Сами виноваты! - сообщила ему. - Нечего было меня тащить непонятно куда.
  На лице пострадавшего парня расплылась блаженная улыбка. У меня закралось подозрение, что я его слишком сильно коньками приложила.
  Высокомерный гад отдал раздражённый приказ на непонятном языке и парень передо мной быстро поцеловал мне ладонь и поднялся.
  Главарь подошёл к моей дочери и знаками дал ей понять, что надо сесть на лошадь. Та растерянно посмотрела на меня, а я пыталась сориентироваться в обстоятельствах. Явно, что мы перенеслись куда-то. Это или прошлое, или параллельный мир. Язык незнакомый и прежде чем что-то требовать, надо научиться понимать друг друга. Пугало то, что им зачем-то понадобилась моя дочь. Они целенаправленно пришли именно за ней.
  - Котёнок, ты же любишь лошадей. Дядя хочет предложить тебе покататься с ним на лошадке, - ласково произнесла я.
  - А ты поедешь?
  - Конечно. Только на одной мы не поместимся, я с другим дядей поеду.
  Присев перед ней, я расстегнула замок комбинезона, чтобы ей не так жарко было, но снимать не стала. Если придётся ехать на лошади, то не в колготках же, а он мягкий и немного смягчит. Подняв голову, посмотрела на главного. Встретившись с его янтарными глазами, предупреждающе произнесла:
  - Поосторожнее с ней.
  Тот протянул ей руку, и она её взяла. Я пошла с ними и проконтролировала, как он её посадил на лошадь, а потом и сам легко взлетел в седло.
  - Не бойся, я буду рядом, - натянуто улыбнулась ей.
  Оглянувшись на остальных, увидела, что они тоже сели на лошадей, лишь мой контуженный дожидался меня. Я протянула ему нашу одежду, а он скептически посмотрел на ней.
  - Я не собираюсь оставлять здесь вещи!
  Ведь неизвестно, когда мы сможем вернуться домой. У нас зима и не раздетыми же нам возвращаться. Жаль коньки остались валяться в снегу, а то бы добавила весомости своим словам.
  Тот взял одежду. Разобравшись, что она мягкая, скрутил и приторочил к седлу. Затем сел на лошадь и протянул мне руку. Ухватившись за неё, я подлетела в воздух и шлёпнулась о круп лошади, сползая по нему на землю. Нда, я не пушинка, да и на лошадях ездила лет сто назад. Послышались смешки, и я с вызовом глянула на остальных. Посмотрела бы я на этих варваров, попади они к нам и предложи я им проехаться на машине. Тоже мне, умники!
  Мой контуженный сориентировался и знаками дал понять, чтобы я сначала поставила для упора ногу в стремя. Благо мне позволял мой рост сделать это. Пыхтя, я засунула её туда и, ухватившись за протянутую руку, уже удачно приземлилась позади него и крепко обняла его за талию. Мы двинулись в путь, и как только лошадь перешла на рысь, я поняла, что поездка предстоит весёлая. Бедная моя попа!
  
  Я вспомнила все ругательства, какие знала. Отбитая попа придавала душевности моим словам. Мой спутник, кажется, тихо ржал. Пусть он ничего не понимал, но видимо догадывался, что я там бормочу. Это ещё больше бесило. Часовая прогулка на лошади превратилась для меня в пытку. Даже не порадовал показавшийся дворец. Я даже ругаться перестала от изумления. Этим варварам для жилья больше подошла бы груда серых камней, а уж никак не величественное строение из жёлтого кирпича, с серой черепичной крышей, башнями, которые венчали остроконечные шпили. Аккуратно подстриженный газон, клумбы с цветами. Дворец утопал в зелени и производил приятное впечатление.
  'Радуйся, что не привезли в покосившуюся хибару', - сказала себе, но чувствовала себя неуютно. На кой чёрт мы им понадобились?
  Объехав дворец, мы въехали со стороны внутреннего двора и остановились у конюшни.
  - Мама, тут так здорово! - донеслось до меня. - Мы и правда в сказке.
  Ко мне бежала радостная дочь. Я всё ещё восседала на лошади и если честно, слезать боялась. Мой спутник дал мне руку и придержал, пока я сползала с лошади. Тут меня ожидала засада - от долгой поездки и напряжения, мои ноги разъезжались и отказывались держать хозяйку. Я чуть не осела на землю, но мой спутник оказался джентльменом до конца и не дал мне упасть. Весело скаля зубы, он подхватил меня на руки.
  Тут уж я посмотрела на него с уважением. Это же какую силищу надо иметь, чтобы держать мою тушку как пушинку.
  - Мама, ты в порядке? - подозрительно посмотрела на меня дочь, остановившись возле нас.
  - Ноги затекли, - успокоила её я и с вызовом встретила недовольный взгляд главного здоровяка, который смотрел на меня с неким презрением. Он как приклеенный шёл за моей дочерью.
  'Эх, жаль я не того коньками огрела', - в который раз пожалела я. Так и хотелось его смазливую рожу подкорректировать.
  Тот отдал отрывистый приказ и, взяв мою дочь за руку, потащил к дворцу. Та оглянулась на нас, но мы двинулись следом, и она успокоилась, осматриваясь по сторонам. Я хотела попросить меня поставить на землю, но передумала. Несли меня легко, так что можно было не напрягаться по этому поводу, а то буду ковылять как калека.
  - Спасибо! - поблагодарила я своего носильщика и выдавила из себя благодарную улыбку, для удобства ухватившись за его шею.
  Тот обнажил в улыбке белоснежные зубы и скосил глаза в мой вырез на груди, с интересом рассматривая край обнажившегося лифчика.
  - Ты куда смотришь?! - возмутилась я, и отвесила ему лёгкий подзатыльник, другой рукой подтягивая вырез повыше.
  Он хохотнул, смотря на меня серыми глазами, в которых веселились черти.
  - На дорогу смотри! - проворчала я. Нет, всё же не зря я его коньками огрела. Весельчак, блин.
  По пути они о чём-то переговаривались с главным, и наверное хорошо, что я их не понимала, так как засранец, несущий меня, косил в мою сторону смешливыми глазами. Кожей чувствовала, что обо мне речь идёт.
  Когда мы шли по коридору, навстречу нам вышел какой-то старик в сером балахоне, и радостно замахал руками. Затем при виде дочери и меня радость умерил. Здоровяк что-то ему властно сказал и тот поспешил впереди нас.
  Нас провели в комнату, чем-то напоминавшую кабинет сумасшедшего профессора. Это я к тому, что на полках шкафа стояло множество всяких склянок, а стол был завален свитками и книгами. Меня сгрузили в кресло, дочь усадили напротив. Главный здоровяк стал позади неё, выжидающе смотря на старика в балахоне, пока тот что-то искал на столе, под ворохом свитков.
  У меня появилась возможность его рассмотреть. И чего я его невзлюбила? Выдающийся мужчина. Этакий эталон мужской красоты. Смуглый брюнет, породистые черты лица даже не портит нос с горбинкой. Чувственные губы в данные момент были раздражённо поджаты. Красив зараза и донельзя высокомерен.
   'Он меня бесит!', - данный факт осознала сразу. Наверное, не последнюю роль сыграло в этом тот, что по его вине мы здесь. Он всем руководил.
  Дедуля видно нашёл что искал, так как издал радостный возглас. Я посмотрела на него и увидела в его руках браслет. Обогнув стол, он подошёл к нам и замер, смотря с дочери на меня. Здоровяк что-то недовольно сказал и кивнул на меня. Дедуля направился ко мне, а я испугавшись вскочила с места и встала за кресло. Поймите меня правильно, непонятно что это за браслет. Мало ли, наденет на руку и я рабыня или ещё хуже.
  Дедуля успокаивающе что-то затараторил, и начал огибать кресло, я же двинулась от него, сохраняя между нами преграду. Неосмотрительно повернулась спиной к здоровяку, за что и поплатилась. Тот схватил меня за руку и что-то сказал деду. Я рванулась, но хватка у этого придурка оказалась железная. Пока на мне защёлкивали браслет, я извернулась и со всей дури врезала кулаком по высокородному носу. Благо он своей широкой спиной закрыл меня от дочери, и она не видела, что вытворяет её мама.
  - Урод! - зашипела я.
  - Кристиан Люциан Даркланд, Владыка Сазерлэнда к вашим услугам. Должен заметить, что ваши манеры оставляют желать лучшего. - Произнёс он и тут же отпустил меня с такой гримасой, как будто к прокажённой прикоснулся.
  - Посмотрела бы я на твои манеры, если бы тебя похитили, придурок! - ответила на это я, и только потом до меня дошло, что прекрасно поняла его слова.
  Дедуля укоризненно кашлянул, а контуженный всеми силами старался подавить улыбку. Кажись, я его сильно коньками приложила. Чего это он постоянно лыбится?! Владыка хмуро смотрел на меня.
  - Позвольте представиться, меня зовут Ольга. Мою дочь Катерина, - обратилась я к старику, игнорируя Владыку. - Прошу меня простить за сопротивление, но я не могла понять ваших намерений. Могу я узнать, по какому праву нас похитили?
  - Магистр Карастос к вашим услугам, госпожа.
  - Мама, ты в порядке? О чём ты с ними говоришь? - вмешалась дочь, соскочив с кресла и подходя ко мне.
  - Всё хорошо, котёнок.
  - Мама?! - испуганно посмотрела она на меня.
  - Амулет помогает вам разговаривать на нашем языке, и она вас не понимает, - пояснил магистр. Я беспомощно посмотрела на него. Тот подошёл ко мне и показал, как снять браслет.
  - Котёнок, этот браслет помогает мне понимать их язык. Не бойся, я сейчас всё выясню и тебе расскажу, - успокаивающе произнесла я, и снова надела браслет. Дочь успокоилась, но крепко держала меня за руку.
  - Госпожа, я сегодня же сделаю амулет и для вашей дочери. Прошу прощение за неудобство.
  - Вы очень любезны. Благодарю, - в тон ответила я. - Вам известно, зачем нас похитили?
  - Спросите об этом меня, - подал голос Владыка.
  О, какое лицо недовольное. Явно не привык, чтобы его игнорировали.
  - Спрашиваю, - с вызовом посмотрела я на него. Тот лишь скрипнул зубами, а контуженный с трудом подавил смешок. Господи, надеюсь, это пройдёт и он не останется идиотом.
  - Если вас не затруднит, прошу пройти в мой кабинет, - ледяным тоном произнёс он.
  Мускулы на ногах болели нещадно, и куда-то идти было затруднительно, но чёрта с два я бы в этом призналась. Повернувшись к магистру, произнесла:
  - Магистр Карастос, было очень приятно познакомиться с вами.
  - Мне тоже, госпожа, - вежливо ответил он.
  Владыка не стал ждать, пока я расшаркивалась, и покинул кабинет. Я двинулась за ним и не удержавшись, поморщилась от боли в ногах и пятой точке.
  - Позвольте представиться и предложить свою помощь, - подскочил ко мне контуженый. - Андриан Патрик Ларосский, Лорд Весский к вашим услугам.
  'О господи, один Владыка, второй Лорд, впору чувству неполноценности развиться в такой высокородной компании', - язвительно подумала я.
  - Калинина Ольга Андреевна, - постаралась произнести с достоинством я.
  - Позвольте вам помочь, - он сделал попытку подхватить меня на руки, но я отшатнулась.
  - Руки будет достаточно, - сухо произнесла я. Хватит таскать меня как немощную по коридорам.
  - С удовольствием, - он тут же предложил мне руку и улыбнулся.
  - Скажите, вы постоянно улыбаетесь или я вас слишком сильно по голове ударила, - не удержалась и съязвила я.
  Улыбка Лорда Весского потеряла свой ослепительный блеск и сделалась несколько неуверенной. Магистр издал удивлённый вздох и, оглянувшись на него, пришлось пояснить:
  - Меня похищали. Как ещё реагировать, когда такие громилы тащат непонятно куда? - постаралась оправдать свой поступок.
  - Извините Лорд Весский, в тот момент я не знала, что бить надо Владыку, - с покаянным видом произнесла я. Парень при этих словах опять почему-то развеселился.
  - Готов принять из ваших рук всё, чем вы изволите меня наградить, - любезно произнёс он.
  Я посмотрела на него как на ущербного, но промолчала. Не понимаю, что его так веселит в этой ситуации?!
  - Вижу, вопрос похищения вас интересует не так сильно, как флирт, - процедил вернувшийся Владыка.
  Наверное обнаружил, что за ним никто не следует и разозлился. А вот нефиг лететь на всех парах. Мы, простые смертные, за ним не поспеваем.
  - Никогда не думала, что принесение извинений является флиртом, - холодно парировала я.
  - Я слышал иное.
  - Умные люди не делают скоротечных выводов по обрывкам случайно услышанных фраз. Только скудные умом.
  - Умные люди не оскорбляют тех, от кого зависит их судьба, - голосом Владыки можно было заморозить. - Вы идёте?
  Сказала бы я ему пару ласковых, но пришлось прикусить язык. Требовалось разобраться в ситуации и своём положении.
  Я сняла браслет и произнесла:
  - Кто-то страдает завышенной самооценкой, раз приравнивает себя к Богу.
  Тоже мне красавец. Посмотрим, кто будет распоряжаться моей судьбой. Пусть он ничего не понял, но мне на душе стало легче.
  - Котёнок, мы сейчас пойдём с этим дядей и он объяснит, зачем нас пригласил к себе в гости, - постаралась скрыть нервозность и спокойно пояснить ситуацию дочери.
  - А когда мы домой вернёмся?
  - Сейчас всё узнаем. Потерпи немного.
  Я надела браслет и взяла дочь за руку. Второй рукой опёрлась на предложенный локоть Лорда. Владыка смотрел скептически на всю эту картину, но ничего не сказал.
  Как только мы покинули кабинет магистра, Владыка приостановился и произнёс:
  - Думаю, будет лучше, если Андриан покажет ребёнку пруд с рыбками, пока мы будем разговаривать.
  - Мне не нравится эта идея. Вижу, вы так и хотите разлучить меня с дочерью, - подозрительно произнесла я, крепче сжимая ладонь дочери и готовая подхватить её на руки, если они попытаются забрать насильно.
  - Как вам будет угодно, - только и сказал он.
  
  Когда мы пришли в кабинет Владыки и мне предложили сесть в кресло, я не отпустила от себя дочь и усадила её к себе на колени. Так спокойнее. Андриан тоже хотел сесть, но Владыка произнёс:
  - Будет лучше, если мы поговорим наедине.
  - Да брось, - усмехнулся он. - Готов и дальше принимать все удары, предназначающиеся тебе на себя.
  Владыка хмуро посмотрел на него и тот нехотя удалился. Напоследок, правда, бросил:
  - Я буду недалеко. Если что - зови!
  Владыка выглядел так, как будто готов был разразиться проклятиями, но Андриана это не испугало, и весело ухмыльнувшись, он скрылся за дверью.
  Сев за стол, он положил на него руки и сцепил их в замок, хмуро смотря на нас с дочерью. Пауза затягивалась. Похоже, он не знал с чего начать объяснения. Я же решила молчать и осмотреться. Обстановка была мужская. Кабинет обставлен лаконично. Стол, шкафы, кресла для посетителей. Мебель явно из дорогих пород дерева и основательная. С электричеством здесь не знакомы, да и свечей с канделябрами не было. Чем же они освещают комнату вечером?
  - Скажите, в вашем мире есть оборотни? - прозвучал неожиданный вопрос.
  - Нет. Это персонажи сказок. А в вашем есть?
  - Да. Мы оборотни. Я являюсь главой Объединённых Стай.
  Звучало бредом сумасшедшего, но чем чёрт не шутит.
  - Вы не могли бы продемонстрировать, если вас не затруднит? - вежливо попросила я.
  Его руки на моих глазах начали увеличиваться, покрываясь шерстью, и расти внушительные когти.
  - Довольно! - сглотнула я.
  - Мама, что это?! - потрясённо воскликнула дочь. Пришлось снимать браслет и объяснять, что это как в кино и дядя добрый. Напомнила сказку 'Красавица и Чудовище'.
  - Так там принц заколдованный был. Он тоже принц? - заинтересовано посмотрела она него.
  - Что-то типа того. Не бойся. - Я надела браслет и посмотрела на мужчину. Тот уже вернул рукам первоначальный вид. Разговор с дочерью помог мне взять себя в руки. Ладно, оборотень, так оборотень. Нас-то он зачем сюда притащил?
  - Какой ваш зверь? - светским тоном спросила я.
  - Волк.
  - И зачем мы вам понадобились?
  Мужчина откинулся на спинку кресла и холодно посмотрел на меня.
  - Не вы, а ваша дочь.
  - Даже так, - нервно произнесла я. Всё внутри похолодело от страха.
  - Она моя суженная.
  - С ума сошли? Ей шестой год!
  - Поверьте, меня этот факт тоже расстраивает.
  - Если он вас так расстраивает, то почему вы не могли подождать, пока она вырастет?! Да и зачем было вырывать нас из нашего мира и тащить сюда? Вам своих невест мало?! Или у вас такая репутация, что никто не стремится стать вашей женой? - язвительно спросила я.
  - Желающих более чем достаточно, - резко ответил он. - Только дети возможны в браке с суженной.
  - И теперь вы планируете растлевать ребёнка? - в ярости спросила я.
  - Думайте, что говорите! - вскинулся он. - Я подожду, пока она подрастёт.
  - А вы не могли подождать, пока она вырастет в своём мире, прежде чем тащить её сюда, вырывая из привычного окружения?
  - Она будет жить здесь. Пусть привыкает.
  - Мне кажется, это не вся правда.
  Владыка поморщился, и по его лицу я поняла, что угадала.
  - Пришлось провести сложный ритуал, прежде чем её найти. Открывая дверь в ваш мир, я не знал, сколько ей лет.
  - Вы можете вернуть нас домой? - еле сдерживаясь, спросила я. - Теперь вы знаете, где её искать. Пусть она подрастёт.
  - Нет!
  Это 'нет' прозвучало как приговор, который обжалованию не подлежит. У меня пошла кругом голова.
  - Ублюдок! - процедила я. Старалась не напугать дочь и говорить тихо, но ярость душила меня. - Вы хотели украсть моего ребёнка! Разрушили нашу жизнь. Притащили в отсталое средневековье!
  - Вы забываетесь! Не заставляйте меня жалеть, что я захватил и вас. - Попытались меня приструнить.
  - Спасибо большое, благодетель! - постаралась как можно более ядовито произнести я. - Похититель детей.
  Владыку перекосило, и он в ярости прожигал меня взглядом.
  Я попыталась овладеть собой. Злость плохой советчик. Можно хоть весь кабинет разнести здесь, но домой нас это не вернёт. Оставалось лишь сделать вид, что я смирилась и самой искать пути возвращения.
  - Скажите, какая жизнь нас ждёт здесь?
  - Кэтрин воспитают как мою невесту. Она получит образование, соответствующее её положению.
  - Знаю я ваше образование, - ехидно заметила я, проглотив его 'Кэтрин'. - Вышивание крестиком и умение хлопать глазками.
  Владыка возмущённо зашипел, а я продолжила:
  - Значит так, в моём мире женщины получают полноценное образование. Они изучают языки, письмо, математику, философию, экономику. Надеюсь, моя дочь получит всё, чего вы её лишили.
  - Вы не в том положении, чтобы ставить условия.
  - Тогда все узнают, что великий Владыка не в состоянии дать своей невесте достойного образования, которое она могла бы получить в своём мире. Имеет плохой вкус, предпочитая дур. И даже не мечтайте прикоснуться к ней до её восемнадцатилетия!
  Если бы взглядом можно было убивать, то я бы скончалась мгновенно. Боюсь если бы не присутствие дочери, он бы перекинулся. Эх, только нарисовался зятёк, а я уже превратилась в полноценную тёщу.
  - Мы будем жить здесь? - не стушевалась я, желая выяснить всё до конца.
  - Да. Надеюсь, условия проживания окажутся достойными столь взыскательной особы, - съязвил он.
  - Вы понимаете, что лишили нас всего? - холодно поинтересовалась я. - На какие средства мы будем жить?
  - Я возьму все расходы на себя, - не менее холодно заверил меня он.
  - Правда? Значит, мне придётся обращаться к вам каждый раз, когда возникнет необходимость купить платье или нижнее бельё?
  - Где ваше чувство такта?!
  - А что с вашим? Какое-то оно у вас избирательное. Когда вы детей похищаете - оно молчит, а чуть услышало о нижнем белье, так тут же просыпается.
  - Я назначу вам содержание, - прорычал он.
  - А собственно почему вы на меня рычите? - возмутилась я. - Мы не просили нас сюда тащить. В своём мире я была независима и спокойно смотрела в будущее. Здесь же вы заставили меня почувствовать себя бесправной нищенкой. Будьте мужчиной и несите ответственность за свои поступки.
  Владыка скривился как от зубной боли, но сдержался. Поднявшись, он произнёс:
  - Вы мать моей суженой и ваше положение здесь будет более чем достойным и уважаемым. Давайте я покажу вам ваши покои. На основные вопросы я вам ответил, остальные не к спеху.
  Что ж, здесь он был прав. Мне бы переварить информацию и обдумать, что делать дальше.
  Сняв браслет, обратилась к дочери:
  - Котёнок, нас пригласили в гости. Некоторое время мы поживём здесь.
  - А как же Маруся?
  Чёрт, я вспомнила о кошке, которая осталась дома. Как скоро обнаружат наше исчезновение? Бывший не сможет дозвониться и по любому приедет проверить в чём дело, если только баба Нина раньше тревогу не поднимет. Обычно мы с ней каждый день перезванивались. Ладно, день два кошка продержится, корм у неё есть. Сейчас надо о другом думать.
  - Бабушка Нина покормит, у неё ключи есть, - успокоила я дочь. - Пойдём, нам покажут нашу комнату. Будешь жить, как настоящая принцесса.
  Старалась говорить беззаботно, а у самой стало тоскливо на душе. Как представлю, что этот шелудивый пёс имеет на неё виды, так плохо становится. Владыка стоял и нетерпеливо ждал, когда я закончу разговор с дочерью.
  Надев браслет, не сдержалась и спросила:
  - Сколько вам лет? На вид около тридцати. Вы считаете, что мужчина под пятьдесят подходящая пара для молоденькой девушки?
  - Мне сто тридцать два года, - холодно ответил он. - Как моя пара, она получит долголетие.
  - Малое утешение, живя со старпёром.
  - Что, простите? - нахмурился он.
  'О, явно не перевелось!', - дошло до меня, и я довольно улыбнулась.
  - У нас так называют мужчин в возрасте, - сладко ответила я. Тот подозрительно на меня посмотрел.
  - Буду благодарен, если вы не будете называть меня непонятными словами.
  - Вижу, такому старпёру как вы претит всё новое, - не отказала себе в удовольствии поиздеваться.
   Его перекосило. Чувствовал, что я над ним издеваюсь, но доказать не мог и бесился.
  - Пойдёмте, - отрывисто произнёс он, открывая дверь кабинета.
  Неподалёку поджидал Андриан со скучающим видом, который с нашим появлением тут же оживился:
  - Неужели все живы?! - притворно удивился он.
  - Андриан, не сейчас! - отрезал Владыка, проходя мимо него.
  - Простите его грубость, Лорд Весский, - приостановилась я перед ним. - У людей в возрасте часто нервы ни к чёрту.
  У данного Лорда брови поползли вверх от удивления, а в глазах плескался смех.
  Раздался угрожающий рык. Не знаю как с нервами, а со слухом у Владыки был полный порядок. Я закатила глаза в подтверждение своих слов и пошла дальше.
  Меня поджидали, стоя вполоборота и прожигая взглядом. Как только я подошла, Владыка ухватил мой локоток, сжав его как в тисках.
  - Должен заметить, что я не человек! И мой возраст считается самым расцветом. Одно радует, что вас мне терпеть сравнительно не долго.
  - Как вы можете?! - притворно задохнулась я, хлопая ресницами. Жаль, слезу выдавить так и не удалось. - Вы нас похитили, но даже я не позволяю себе так явно радоваться вашей предполагаемой кончине и смерти не желаю!
  - Простите, - стушевался Владыка, отпуская мой локоть.
  Оглянувшись на Лорда Весского, который с живым интересом слушал нашу перепалку, я ему подмигнула, и тут же повернула скорбное лицо к оборотню.
  - Если вы делаете такие замечания при свидетелях, то как долго ждать, когда желающие выслужиться перед вами захотят воплотить ваши пожелания в жизнь? - в притворном страхе воскликнула я. - Мне пора опасаться за свою жизнь?
  - Не говорите глупостей! Вы и ваша дочь теперь под моей защитой.
  Ох, хотела бы я спросить, кто нас от него защитит, но прикусила язык и промолчала.
  - Почту за честь быть вашим защитником! - со всем пылом воскликнул Андриан, приближаясь к нам. Вот же паяц!
  - Ты сомневаешься в моём слове? - нахмурился Владыка, и от него повеяло силой и величием. Андриан как будто споткнулся, натолкнувшись на стену.
  - Простите Лорд Весский, но вы с такой лёгкостью пропускаете удары в голову... - как можно беспечнее произнесла я, стараясь разрядить обстановку. Напряжение схлынуло.
  - Из ваших рук готов принять всё что угодно, - повторился он и элегантно поклонился мне.
  Странно, уже в который раз повторяет эту фразу.
  'Может, он мазохист и так 'тонко' намекает о своих пристрастиях?', - подозрительно посмотрела я на него.
  - Простите, но я не разделяю ваших пристрастий, - сказала ему. Видя вопрос в его глазах, пояснила: - Я бью лишь когда защищаюсь, мне это не доставляет никакого удовольствия.
  - Я не совсем вас понимаю... - с недоумением произнёс он.
  - Вы не единожды говорите, что готовы принять от меня всё что угодно, но если учесть, что я вас только била, то создаётся впечатление, что вы любитель боли и ждёте, что я продолжу в том же духе. Я вас нисколько не осуждаю, у каждого свои предпочтения, но я не такая.
  - Идёмте! - просипел Владыка, взяв меня за локоток и утаскивая от потрясённого Лорда. Скосив глаза на оборотня, обнаружила, что выглядел он так, как будто ему стоило огромного труда не рассмеяться.
  Я ошиблась? Не важно, главное обозначила свою позицию. Я решила не заморачиваться над их странным поведением.
  
  Комната мне понравилась сразу. В бежевых тонах, большая кровать, красивый туалетный столик. В вазе стоял огромный букет кремовых роз. Я поняла, что оборотень его подготовил для своей предполагаемой невесты. Надо же, каким бы непреклонным он не выглядел, но женщинам оказывать внимание умеет.
  Дочь сразу же прыгнула на кровать, а я пошла осматриваться. Открыв одну из дверей, обнаружила ванную комнату. Порадовало наличие ванной, за ширмой было что-то типа унитаза со сливом. Хорошо хоть не горшки ночные.
  Увидела ещё одну дверь, но не успела к ней подойти, как Владыка, который застыл в дверях и с какой-то тоской смотрел на скачущую на кровати дочь, наверное, планировал на ней невесту соблазнять, произнёс:
  - Это дверь в мои покои.
  Понятно. Предполагаемую суженую поселил рядом со своей комнатой, чтобы далеко не ходить.
  - А что там? - указала я ещё на одну дверь.
  - Там детская.
  Я с любопытством заглянула туда. Комната оформлена в бежево-голубых тонах. Кровать меньше, чем в моей комнате, сундук, наверное, с игрушками или какими-то мелочами. Пушистый ковёр на полу. Люлька, кресло.
  - Люльку надо убрать, добавить игрушек, красочных подушек и думаю, дочери понравится, - решила я.
  - Я планировал поселить её в ЭТОЙ комнате, - с нажимом произнёс он.
  - Прекрасно понимаю, ЧТО вы планировали, но мне кажется не уместно, если дочь будет спать в этой комнате. Здесь остановлюсь я, а она будет рядом со мной в детской.
  - Эта комната для моей невесты и будущей жены, - с неудовольствием заметил он.
  Я задумалась и поняла, что меня смутило - если в детской комнате явно никто не жил, то эта комната выглядела обжитой.
  - Скажите, а пока не было невесты, здесь случайно не ваши фаворитки обитали? Комната выглядит обжитой.
  Владыка пошёл пятнами и прорычал:
  - Это комната моей невесты.
  - Ну-ну, - протянула я. - Тогда от имени дочери заявляю, что она будет не против, если некоторое время в ней поживу я. Негоже мужчине жить рядом с ребёнком. Поймите меня правильно, я на эту комнату сильно не претендую, но лучше пусть она будет занята мной, чем кем-то иными. И поставьте задвижку между комнатами.
  - Считаете, что я могу покуситься на вас? - презрительно изрёк он, окинув меня уничижительным взглядом.
  - Считаю, что так будет правильно! - отрезала я. - Если это всё, то пришлите наших служанок, с кем мы можем решить бытовые вопросы и портных. Как видите, одеты мы не по сезону.
  - Благодарен, что вы меня отпускаете, - процедил Владыка.
  - Мне ваше общество удовольствия не доставляет, как и вам моё. Зачем же тратить время друг друга?
  Взбешённый Владыка резко развернулся и хлопнул дверью.
  'Нервы ему точно подлечить не помешает', - заметила про себя я. Хотя, мужика понять можно: вместо соблазнения суженой ему предстоит её воспитание, да и тёща в нагрузку досталась. У кого угодно нервы сдадут.
  
  Да ну его! Буду я ещё задумываться о моральных терзаниях этого придурка. О себе подумать не мешает. Обведя глазами интерьер комнаты, я чётко осознала, что действительно нахожусь в другом мире и как вернуться домой непонятно. В кои-то веки хотелось банально закатить истерику, но я держалась из последних сил ради ребёнка. Если я расклеюсь, то напугаю её. Смотрела, как дочь с блаженным видом растянулась на кровати и сердце сжималось.
  Положение наше было незавидным. Этот оборотень перетащил нас в свой мир и мы полностью зависим от его милости. Стало страшно от того, что дочь могли просто отобрать у меня. И кто бы мне поверил, начни я рассказывать про светящуюся рамку и мужчин, вышедших из неё? Сразу бы сделали тест на наркотики, да отправили в дурку.
  'А ведь эта сволочь меня брать не планировал', - вспомнила я и всё сочувствие к нему испарилось. Нелюдь! Сама не понимаю, откуда у меня взялись силы и смелость требовать от него содержание, защиту и нормальное образование для ребёнка. Наверное, последствия шока от произошедшего. Никогда не была настолько бойкой, а тут прорвало.
  В душу начал забираться страх насчёт нашего будущего, но я понимала, что мне нельзя расклеиваться. Если он Владыка, то тут полно прихлебателей и желающих поживиться. Сейчас набегут воспитатели к дочери и начнут права качать да распоряжаться. Если я себя не поставлю как хозяйка, то дойдёт до того, что к собственной дочери придётся записываться на аудиенцию. Я этому Владыке нужна как пятое колесо телеге. Придётся самой прижимать всех к ногтю и доказывать, что на мне где залезешь, там и слезешь. Если не заставлю считаться с собой сразу, то потом это будет нереальной задачей. Поэтому, как бы ни было тяжело, расслабляться и жалеть себя рано. Неизвестно как надолго мы здесь застряли, необходимо выбить для себя и для дочери достойное существование. Как говорится, всё в моих руках.
  
  Неожиданно дверь открылась и в комнату вошла женщина в возрасте и молодая девушка. Если младшая смотрела с любопытством, то старшая испытывающим взглядом.
  - Мы пришли по поручению Владыки, - заговорила старшая.
  - Представьтесь. - Встала я с постели.
  - Меня зовут леди Сузанна. Я ключница. Владыка приказал предоставить вам горничную. Знакомьтесь, это Шита.
  - День добрый. Я Калинина Ольга Андреевна. Не знаю, как правильно будет ко мне обращаться, но магистр Карастос называл меня 'госпожой'. Думаю, меня такое обращение устроит. - Сразу же поставила её на место я. Эта 'леди' тут же недовольно поджала губы, но смолчала. - Леди Сузанна, Владыка уведомил вас, кем является моя дочь?
  - Да все знают, за кем он сегодня уехал...
  - Тем лучше. Мою дочь и будущую жену Владыки зовут Катерина. Необходимо подготовить для неё детскую. Пройдёмте, я покажу, что надо будет сделать.
  - А разве она будет жить не здесь? - удивилась она, не сдвинувшись с места.
  - Леди Сузанна, вы точно говорили с Владыкой? Здесь до взросления дочери буду жить я. Мы уже решили с ним этот вопрос. Если вы не компетентны, то я попрошу его прислать более сведущего человека. Не люблю попусту тратить своё время. - Строго произнесла я.
  Ключница покраснела, а Шита на всякий случай выпрямилась по струнке.
  - В этом дворце я самый компетентный человек!
  - Тогда прошу за мной, - я пошла в детскую, пряча улыбку. Всего-то и надо было задеть её гордость. Та как миленькая двинулась следом.
  - Мама, можно с вами? - дочь проворно соскочила с кровати, побежав за нами.
  Сняв браслет, я объяснила ей, что это будет её комната, но сейчас она требует уборки. Предложила ей осмотреться и подумать, чего бы она хотела и надела браслет.
  Я начала перечислять, какие изменения следует внести. Спросила, есть ли игрушки. Комнату надо было вымыть и вычистить, проветрить, перестелить постель. Необходима была достойная одежда для ребёнка. Сказала, чтобы прислали и мне портных. Не ходить же мне в джинсах. Она заикнулась, что может прислать мне несколько платьев, но я отрезала, что не привыкла ходить в обносках с чужого плеча. Та красноречиво посмотрела на мои джинсы, на что я заметила, что если бы она появилась в нашем мире, то выглядела бы тоже нелепо в своей одежде. В заключении спросила когда здесь ужин. Узнав, что ещё через пару часов, приказала прислать перекусить, так как мы с дороги.
  Когда та в смятении выходила из комнаты, я её задержала:
  - Леди Сузанна, я ещё не знаю, какие нормы поведения у вас, но в моём мире правила приличия требуют, чтобы прежде чем войти в комнату, необходимо постучать, уведомляя о себе. Впредь, я жду от вас и других слуг этого.
  Та вылетела из комнаты с такой скоростью, как будто за ней гнались черти. Шита осталась, но выглядела она так, как будто мечтала сбежать вслед за ключницей, и смотрела на меня с затаённым страхом.
  - Шита, расскажи о себе, - попросила её я. - Скажи, ты тоже оборотень?
  - Нет, что вы! - воскликнула она. - Я человек. Родом из Лисании. Поступила на службу недавно. - Видя моё удивление, быстро затараторила: - Моя мать всю жизнь проработала здесь, и меня взяли на её место. Вы не думайте, я всё умею. Я несколько лет была личной горничной у леди Катарины Маринской, но она вышла замуж и переехала, а я не могла поехать с ней и бросить семью. У матери ноги больные, а у нас ещё сёстры маленькие. А тут всё же ближе к дому.
  Я отметила, что мне дали новую горничную. Это было неуважение ко мне, но тем лучше для меня же. Насколько я знаю, преданный человек на вес золота.
  - Шита, ты здесь человек новый и я тоже. Думаю, мы найдём общий язык. Единственное чего требую - преданности. И не сплетничай.
  - Я никогда... - горячо заверила она.
  - Верю, - улыбнулась ей. - Мне нужна твоя помощь. Я не ориентируюсь в ваших правилах поведения, моде. Мне нужен совет насчёт платьев, причёски и разных мелочей. Ты же понимаешь, какое положение я занимаю, и не хотелось бы ударить в грязь лицом из-за незнания вашего этикета. Я мать будущей жены Владыки и должна быть на высоте.
  Время, пока ожидала еду, провела с пользой, пытая Шиту обо всём. Та охотно делилась информацией, начиная от того, как мне приветствовать придворных и какого уважения требовать от них, до фасона платьев, что сейчас носят. Радовало, что как мать будущей супруги, я занимала довольно высокое положение, так что кланяться должны были мне.
   Я избавила дочь от комбинезона и разула. Шита нашла кукол, и она играла на постели. Одежда наша вызывала вопросы. Шита так косилась на замок комбинезона, что я даже предложила ей попробовать расстегнуть его и застегнуть, что она осторожно сделала. Да, сразу видно, что с молниями здесь не знакомы. Привет, средневековье! С другой стороны, в нашем мире при всём прогрессе, порталы открывать ещё не научились.
  
  Пришли портнихи, и первым делом я обговорила с ними гардероб дочери, а потом занялась своим. Тут как нельзя кстати пришлись советы Шиты. Дочери нашли одежду, чтобы переодеться и она крутилась перед зеркалом, рассматривая новое платье и домашние туфельки. Потом принесли еду и Шита присмотрела, чтобы она поела, пока я была занята с портнихами.
  С моей одеждой дело обстояло сложнее. Молодёжь здесь была субтильная, а готовые платья моего размера были такого фасона, что я их и под пистолетом не надела бы. Надо было шить и при всём желании, к сегодняшнему ужину портнихи ничего сделать не успевали. Обещали хоть одно платье подготовить к утру, а остальные после. Проще было с нижним бельём. Рубашки и пеньюары для меня нашли. Над панталонами я долго смеялась, а вот шёлковые чулки мне понравились. Панталоны покупать отказалась. Нарисовала вместо них шортики с кружевными вставками по бокам, более-менее напоминающие современное бельё и попросила пошить.
  В детской служанки приступили к уборке и работа кипела. Когда портнихи ушли, я спросила у Шиты, полагаются ли дочери няньки. Как оказалось, да. На мой вопрос, почему их не прислали, она ответила, что леди Сузанна ещё не решила, кому это поручить. Во мне тут же всё взыграло. Я этой грымзе решение такого вопроса доверять не собиралась. Спросила у Шиты, знает ли она среди слуг девушку с добрым характером. Она посоветовала Лоту и я приказала её позвать. Затем поинтересовалась, сильно ли больна её мать и почему она ушла с работы. Та ответила, что она уже не могла проводить целый день на ногах и была не так быстра, вот леди Сузанна и заменила её на дочь.
  Меня интересовало, сможет ли она присматривать за моей дочерью, как старшая няня. Шита ответила утвердительно и я попросила послать за её матерью чтобы познакомиться лично. Сделала я это с умыслом. Проработав много лет во дворце, та всё здесь знала и беря её на работу, я заручалась её преданностью и имела под боком опытного человека. Надо было решить вопрос с окружением моей дочери, пока эта леди Сузанна не подсуетилась и не подсунула своего человека.
  На ужин я не попадала и уведомила Владыку, что отужинаю у себя, так как мой гардероб ещё не готов и не хочу никого смущать своим внешним видом. Зато познакомилась с Лотой, которая оказалась приятной девушкой. Я одобрила её кандидатуру на роль няни. Взяла я и мать Шиты. Мы как раз обговаривали детали, когда в мою комнату ворвалась леди Сузанна. Правда, предварительно постучавшись.
  - Что здесь происходит? По какому праву вы распоряжаетесь слугами? - еле сдерживая себя, чуть ли не вопила она.
  - Вы забываетесь! - холодно произнесла я. - Моей дочери не была предоставлена няня. Мне пришлось взять решение этого вопроса в свои руки. Меня устроила Лота, и я беру на работу мадам Ханну. Насколько мне известно, она много лет проработала во дворце без нареканий и мне подходит.
  - Я уже выбрала подходящих девушек.
  - Поздно! - отрезала я. - Или вы желаете, чтобы Владыка был поставлен в известность о вашей нерасторопности? - коварно спросила я.
  - Есть более подходящие люди... - уже не так уверенно и без апломба заявила она.
  - Вопрос закрыт! И на будущее, слуги, что будут окружать мою дочь, могут быть назначены лишь с моего одобрения.
  - Кто это решил?
  - Я. Если это всё, то оставьте нас.
  Не солоно хлебавши той пришлось уйти. В который раз за день, из моей комнаты она просто вылетела. Как ещё дверью не хлопнула.
  - Она случайно не берёт мзду за назначения? - задумчиво спросила я. Мать Шиты ответила мне красноречивым взглядом.
  Нда... вовремя я подсуетилась.
  ***
  - Ты чего киснешь? - в кабинет ввалился Андриан.
  - Посмотрел бы я на тебя, когда бы тебе вместо суженой ребёнок достался, - сухо заметил Кристиан.
  - Какие проблемы? Главное, что ты её нашёл. Воспитаешь жену под себя, - хохотнул кузен, но Владыка шутку не оценил.
  - С такой мамашей я уже боюсь представить, какая у меня невеста вырастет.
  - Чем тебе мать не нравится? С характером, бойкая. Заметь, никаких женских истерик. Мы их к себе выдернули, а она стойко держит удар, да и за ребёнка сражалась как тигрица.
  - Ты не представляешь насколько стойко, - скривился Кристиан. - Она уже успела потребовать, чтобы я дал невесте достойное образование и выделил ей содержание.
  - И чем ты недоволен? Предприимчивая. Предпочёл бы, чтобы она слёзы лила и тебя проклинала?
  - Предпочёл, чтобы её не было.
  - И кто бы спасал от истерики твою невесту? Что бы ты вообще с ребёнком делал? Ты же представляешь, каково это рано потерять мать. Неужели такого и своей невесте пожелать хотел? Зато теперь можешь не беспокоиться, и твоя суженая будет под хорошим присмотром.
  - Она меня бесит! Ты её размеры видел?
  - И даже щупал! - ухмыльнулся Андриан. - Зря ты так. Она такая мягкая, так и не хочется её из рук выпускать.
  - Она тебя случайно не слишком сильно по голове ударила? - скептически выгнул бровь Кристиан. - Мне кажется, тебе поохотиться надо.
  - Зря ты так. Эта кошечка ударила и тут же полечила. Ты заметил, что она совсем не испугалась, прикасаясь ко мне?
  - Я заметил, что она на тебя как на идиота смотрела.
  - Зря ты так. Она будет от меня без ума! - мечтательно произнёс Андриан. - Я собственно чего пришёл. Ты взял её под свою защиту, и я хотел бы попросить у тебя разрешения за ней ухаживать.
  - С ума сошёл? За этой коровой?!
  - Не преувеличивай. Это у тебя каждая любовница худее предыдущей. Твоя последняя Грузильда две луны на одном салате сидела, прежде чем ты на неё внимание обратил, это притом, что и до этого пышностью форм не отличалась.
  - С чего ты взял?
  - Да её служанки шептались. Не отвлекайся. Ты даёшь своё разрешение?
  - Нет. - Кристиан бросил хмурый взгляд на кузена.
  - Но почему?!
  - Подожду, когда у тебя пройдёт эта блажь. И мне ни к чему её вопли о том, что её совратили и бросили. Такая и под венец тебя потащит, не успеешь ты оглянуться.
  - Обещаю, кричать она будет лишь от удовольствия.
  - Избавь меня от своих фантазий, - поморщился Кристиан.
  - Брат, ты не представляешь, насколько вкусно она пахнет...
  - Ты прав, не представляю, - перебил он его.
  - Прости, - совсем другим тоном произнёс Андриан. - Нюх не вернулся?
  - Нет. До сих пор хочется этой Грузильде шею свернуть. Не понимаю, на что она надеялась?!
  - Что ты не узнаешь по запаху свою избранную и вернёшься ни с чем. Она только не знала, что кроме неё там никого не будет, и не подумала о том, что ей в любом случае ничего не светит. Ты не прощаешь предательства и после того, как она тебя опоила, ты бы её в любом случае изгнал, - фыркнул кузен. - Жаль, что последнее время ты предпочитал дур. Худых.
  - Не начинай!
  - Так как насчёт мамочки? - заискивающе спросил Андриан.
  - Нет. Пусть обживутся. И не хочу слышать её воплей о твоих домогательствах! - предупредил он. - Как ты вообще можешь думать о ней в таком ключе? Очень неприятная особа.
  Вспомнив о том, что эта особа будет жить через стенку, настроение стало ещё гаже. После общения с ней ему едва хватило сил дать распоряжение выделить ей горничную и направить к ней леди Сузанну. Он не сомневался, что такая особа, как мать невесты, с лёгкостью выбьет из той всё необходимое. Кристиан с трудом переносил удар судьбы. Столько времени мечтал о встрече с суженой, а тут такое...
  - Я надеюсь, что ты изменишь своё решение через некоторое время, - с надеждой произнёс Андриан.
  - А я надеюсь, что ты пошире откроешь глаза и получше присмотришься к ней.
  - Слушаюсь и повинуюсь, - быстро согласился тот, мысленно уже строя планы, как он будет присматриваться к соблазнительной мамочке. Ольга - какое необычное и красивое имя. Очень подходит своей хозяйке - сильное, цельное. Он вспомнил её запах и мысли поплыли в определённую сторону. Заметив подозрительный взгляд Кристиана, порадовался, что тот не чувствует его возбуждения и поспешил откланяться.
  Зря тот упёрся. Андриан с удивлением понял, что был бы не против пойти с ней и под венец. Каждую ночь вонзаться в это мягкое податливое тело и тонуть в её запахе казалось заманчивой идеей. Не понимал он любви Кристиана к костям. Ну и что, что она не его истинная пара? Она человек, и он может позволить себе жениться на ней. Ребёнок у неё уже есть и не будет проблемы отсутствия детей. Он подозревал, что даже когда она постареет, то сможет удержать его интерес к себе. Ольга занимательная женщина, такая с каждым годом будет становиться лишь интереснее. Следовало обдумать эту идею. Если у него будут серьёзные намерения, то у Кристиана не будет повода ему отказать. И если она тому так не нравится, то он готов взять бремя общения с ней на себя.
   Андриан осознал, что за всё время так и не почувствовал запаха её возбуждения. Страх, волнение, ярость, а вот возбуждения не было. Даже когда они ехали на лошади, и она тесно прижималась к нему. Ему понравилось, как она его обнимала, и сам он не смог остаться спокойным к её прикосновениям, чем заслужил подшучивания друзей. Ничего, он исправит это досадное недоразумение. Зверь внутри шевельнулся, ощущая азарт предстоящей охоты. Пусть она ещё не подозревает, но охота на неё начата. Он приручит эту дикую кошечку.
  
   Владыка сверлил тяжёлым взглядом дверь, которая только что закрылась. Слишком уж поспешным был уход кузена. Тот явно что-то задумал. Только этого ему не хватало. И что он в ней нашёл?! Без слёз не взглянешь.
  'Скорее всего, ему понравилось её сопротивление, - решил он. - Сработал охотничий инстинкт. Надо будет настоять, чтобы тот поохотился. Уж лучше пусть загонит дичь в лесу, чем кружит вокруг матери невесты'.
  Он вспомнил, как они пытались надеть ей на руку браслет, и она посмела ударить его в лицо. Ему стоило огромного труда сдержать свои инстинкты и спустить ей это. Никакого воспитания! Надо будет с завтрашнего же дня предоставить ей учителя по этикету. Пусть её научат, как следует себя вести женщине.
  Ещё требуется проследить, чтобы Андриан держался подальше от этой особы. С её хваткой, та вполне способна прибрать его к рукам. Наглая и раздражающая женщина. Боги, дайте ему терпения!
  
  Пришёл слуга и передал, что мать суженой приносит свои извинения и отужинает в своей комнате, так как её гардероб ещё не готов. Можно подумать, он будет скучать! Это была приятная новость. На сегодня он исчерпал лимит своего терпения.
  Кристиан попытался отвлечься делами, просматривая бумаги, но ничего не выходило. Мысли вертелись вокруг невесты и всей ситуации в целом. Когда его аудиенции попросила леди Сузанна, он согласился уделить ей время.
  Не успела она войти, как он отметил, что лицо той пошло пятнами, и она напоминает кипящий котёл. Не составляло труда понять, что это следствие общения с матерью невесты. Кристиан с удовольствием понял, что не только его одного та выводит из себя, а он уж думал, что пристрастен.
  - Владыка, - воскликнула она, - это переходит все границы! Гостья посмела отобрать слуг для вашей суженной, ни с кем не советуясь. Я специально проводила отбор, выбирая наиболее достойных и всё насмарку! Что за самоуправство?
  Как он ни сочувствовал ключнице, но внутренне поморщился от её визгливого голоса. Он восхитился, как та умудрилась ни разу не назвать её матерью суженой. Можно подумать, что действительно приехали гости и лезут во внутренние дела семьи. Пусть женщина и раздражала его, но не стоило забывать, что он взял её под свою защиту, поэтому спросил:
  - Что именно вас не устраивает в её выборе?
   - Она назначила няней Лоту. Та слишком молода для этой должности, у неё нет никакого опыта для такой работы. Ещё взяла Ханну, которая наоборот слишком стара. Она раньше работала во дворце, но стала не расторопна и её заменили дочерью. Я же подобрала прекрасные кандидатуры, но она и слушать не хочет.
   - Давайте так, предоставьте мне список тех, кого вы одобрили, а завтра я лично посмотрю на эту Лоту и Ханну.
  - Благодарю! - расплылась в улыбке ключница, немного успокаиваясь. Быстро достала из кармана список и положила ему на стол, не забыв поклониться.
  - Как себя чувствует моя невеста?
  - С ней всё хорошо, она в полном здравии и всем довольна. Я прислала портных, и они подбирают гардероб для неё.
  - Отлично, - кивнул он, отпуская её.
  Та уже была у двери, когда он её окликнул:
  - Леди, вам не стоит забывать, что эта гостья приходится матерью моей невесте, и находится под моей защитой. Я бы хотел слышать больше уважения, когда вы говорите о ней.
  Женщина заметно побледнела и поспешила поклониться:
  - Слушаюсь, Владыка. Простите!
  Как бы неприятно это ни было, но он не мог не указать на это. Какой бы она ни была, но они должны уважать её как мать его невесты. Что-то ему подсказывало, что и она сама способна выбить к себе уважение, но на него оказали влияние её слова о том, что желая выслужиться, придворные будут копировать своё отношение к ней с него. Не стоило показывать своё пренебрежение и давать им повод относиться к ней так же, это поможет избежать многих скандалов в дальнейшем.
  
  Просмотрев список, оставленный ключницей, он скривился. Заниматься воспитанием невесты та назначила свою родственницу. Ему и раньше жаловались на неё, что она продвигает лишь своих, но он не придавал значения, считая обычными интригами. Может, дела обстоят не совсем так? Владыка представил, какая возня начнётся вокруг его невесты и впервые подумал о том, что мысль заставить её мать решать все эти вопросы не так уж и плоха. Она человек новый и не будет отдавать предпочтения своим родственникам.
  'Но нужно срочно заняться её манерами', - решил он.
  Вспомнив безупречные манеры и осанку леди Паттерсон, он развеселился. Будет забавно свести этих двоих. Леди Паттерсон способна была заморозить и ввести в трепет любого. В её присутствии всем хотелось расправить плечи и подтянуться. Владыка решил немедленно написать ей.
  Бросив взгляд на список имён, он его отодвинул. Завтра познакомится со слугами, выбранными матерью невесты и сам оценит их. Посмотрит, чем та руководствовалась и можно ли ей доверять решение этого вопроса.
  Да уж, не думал он, считая дни до открытия портала, что ему придётся искать для невесты нянек. С другой стороны, прав и Андриан: главное, что она рядом, а годы пролетят незаметно.
  'Хоть бы обоняние скорее вернулось', - тяжко вздохнул он. Пока Кристиан ничего не чувствовал к этому ребёнку. Запах суженой способен будет примирить его с ситуацией. На данный момент она была совсем не радужной и казалась насмешкой судьбы. Невеста ещё ребёнок, мать её невыносима и терпеть эту особу придётся многие годы. Может её замуж выдать? Но кто на такую польстится?
  'Польстятся многие', - неожиданно понял он. Желание породниться с матерью его невесты придёт в голову многим и просьба Андриана о разрешении на ухаживание является первой ласточкой. Возможно, стоит использовать его интерес к ней? Пусть он отгоняет от неё слишком настойчивых ухажёров. С другой стороны, он не желал их сближения.
  У Владыки разболелась голова, и он решил отложить мысли об этом на потом.
  ***
  Комнату для дочери привели в порядок. Мать Шиты оказалась хваткой женщиной, и руководство работами взяла на себя. Сама Шита порхала вокруг меня, не зная как угодить. Удивила леди Сузанна, которая попозже заглянула к нам типа проверить, как подготовили детскую. Она спросила, всем ли мы довольны и не желаем ли чего. Такая разительная перемена в поведении наводила на мысль, что это неспроста и скорее всего она пообщалась с Владыкой, который ей хвост-то и прижал. Иначе, с чего бы это она такой любезной стала? Надо же, всё же побежала к нему, зараза.
  Мы отужинали в моей комнате и искупавшись, рано легли спать. Среди ночи, правда, дочь пришла ко мне, и я её оставила с собой. Обнимая спящего ребёнка, ещё долго не могла уснуть, с тревогой думая о будущем. Это дочери было весело, и все изменения она воспринимала с энтузиазмом. Конечно, на лошадке покаталась, будет жить в самом настоящем дворце, платья как у принцессы. Лота и Ханна ей тоже понравились. Мне же было страшно. Думая о завтрашнем дне, я поставила себе цель навестить магистра Карастоса. Поводом может быть желание узнать, когда будет готов браслет для дочери, но на самом деле я хотела выведать насчёт порталов между мирами. Может ли он их открывать или к кому надо обращаться. Вопросы, конечно, надо задавать осторожно, чтобы до Владыки не дошло, что я планирую сбежать.
  
   - Где она?! - раздался вопль, и я пулей вылетела из ванной комнаты, где умывалась, чтобы лицезреть разъярённого Владыку.
  - И вам утра доброго. Вы всегда с утра орёте как потерпевший? - возмутилась я.
  - Мам? - дочь села на кровати, сонно хлопая глазами.
  - Вот видите, ребёнка разбудили.
  - Почему она спит в вашей постели? - вмиг успокоился Владыка, увидев дочь. - Я зашёл пожелать доброго утра невесте и обнаружил пустую постель.
  - Она пришла ко мне ночью. Ещё не привыкла на новом месте, - объяснила я, а потом разозлилась. Стою тут лохматая с утра, оправдываюсь, а он одет с иголочки. - Слушайте, вас стучать не учили? И вы ещё спрашивали, зачем мне задвижка на двери?
  - Я хотел пригласить вас позавтракать вместе.
  - Нам ещё одежду не доставили. Может, вы выйдете и дадите нам одеться? - с намёком произнесла я.
  - Да, конечно, - пошёл он к двери.
  Нормально? Пришёл, разорался и даже не извинился.
  - Воспитанные люди извиняются, когда несвоевременно врываются, - бросила ему вслед.
  - Хорошо, что напомнили, - хищно улыбнулся он, оглянувшись. - К вам скоро прибудет леди Паттерсон. Она будет обучать вас манерам, приличествующим благородной даме.
  - Вижу, вы свои уроки манер пропустили, - прошипела ему вслед, когда он с довольным видом удалился. Вот же собака! Всё настроение с утра испортил. Мне не понравилось его довольное лицо и от встречи с данной леди я ожидала подлянки.
  
  Визит Владыки переполошил слуг. Пришедшая Шита рассказала, что обнаружив пустую детскую, этот паникёр поднял всех на уши, требуя найти невесту. Забежавшая в мою комнату служанка, не увидела на большой кровати дочь и поспешила доложить, что и я пропала. Это после её доклада тот ворвался с воплем в мою комнату.
  Шита к нам утром заглядывала и видела меня спящей с дочерью, но она с остальными служанками как назло отсутствовала. Лота пошла на кухню за завтраком, а она с матерью готовила нам одежду на сегодня. Портные прислали платья, и надо было кое-где прогладить, так как они чуть помялись. Когда услышала переполох, тут же побежала к нам. Дурдом, в общем.
  Пока Шита укладывала мне по местной моде волосы в высокую причёску, хваля их густоту, пришла её мать с нашей одеждой. Тут я и спросила их, кто такая леди Паттерсон. Меня обрадовали, что это тот ещё дракон в юбке. Когда же узнали, что она нам будет преподавать этикет, то вообще, посмотрели с жалостью. У меня после этого возникло стойкое желание придушить Владыку. Явно специально старался мне насолить. Стало понятно, чему он радовался. Наверное, он относится к тем людям, для которых: 'сделал гадость ближнему - день удался'.
  Стоит ли говорить, что когда я после завтрака собралась навестить магистра, а мне объявили о визите этой самой леди, то на встречу к ней я шла совсем не в радостном настроении, чего не скажешь о дочери. Для неё всё происходящее с нами казалось увлекательным приключением. Её я взяла с собой. Браслета ей ещё не принесли, и я не могла оставить ребёнка с людьми, которые не понимают, что она говорит.
  
  - А вот и ваши подопечные! - радостно заявил Владыка, как только мы вошли в гостиную, вскакивая с места. - Не буду вам мешать.
  Поцеловав седовласой даме руку, он поспешил удалиться. Сволочь! Так торопился убежать, что даже нас не представил. И вот тут я поняла, что дело плохо. Если даже он сбежал, то мне крышка. Ссориться с этой дамой ни в коем случае нельзя, а надо договариваться.
  Внешность она имела колоритную. Невысокого роста, но это было незаметно с её царственной осанкой. Причёска волосок к волоску. Несмотря на абсолютно седые волосы, лицо имело мало морщин. Наверное, стоило посмотреться ей с утра в зеркало, как они в страхе сбегали. Глаза невероятной голубизны, яркие. Взгляд пронзительный и цепкий. При нашем появлении она поднялась и опиралась на трость с золотым набалдашником.
  - День добрый, - произнесла я.
  Она промолчала. Изучив нас, вынесла вердикт:
  - Милочка, у вас отсутствуют манеры, осанка и вам надо заняться собой, совсем распустились.
  Вот после этой её фразы все мои благие намерения полетели к чертям.
  - Я вам не милочка! - отрезала я, вскидывая подбородок и распрямляя плечи. - Не знаю как в вашем мире, а у нас правила хорошего тона требуют хотя бы представиться, прежде чем говорить человеку гадости. И воспитанный человек никогда не будет делать замечания, касающиеся внешности другого человека.
  - Характер есть. Это хорошо, - как ни в чём не бывало, заметила она. - Сделайте реверанс.
  - Я вам не мартышка кланяться по приказу.
  - Мне необходимо оценить объём предстоящей работы. Вы манерам обучены?
  - А вы? Мы с вами уже несколько минут разговариваем, но так и не представились друг другу.
  - Мама, а кто это? - с опаской спросила дочь, крепче сжимая мою руку.
  Сняв браслет, я ответила:
  - Фея-крёстная. Она будет учить нас делать реверансы и как вести себя с прекрасным принцем и придворными.
  - Ух, ты! - выдохнула она, восхищённо глядя на леди. Та в свою очередь с любопытством изучала дочь.
  Я надела браслет и сделала глубокий вдох, решив взять себя в руки и начать знакомство заново.
  - Что вы ей сказали? - спросила она меня.
  - Дочь поинтересовалась кто вы, и я представила вас как волшебную фею, которая будет обучать нас придворным манерам и правилам поведения при дворе.
  Та одарила меня изучающим взглядом. Уж не думала ли она, что я её ведьмой представлю?!
   - Леди, вы должны учесть, что мы из другого мира и у нас приняты несколько иные правила поведения. Мы не приветствуем друг друга реверансами и поклонами. Так было принято много веков назад, в глубокой древности, но мой народ со временем отказался от этого. Из уважения к вашему миру, я хочу обучиться манерам, принятым у вас, чтобы никого не оскорбить неуважением. В свою очередь я ожидаю и к себе уважительного обращения и оскорблений не потерплю! - твёрдо заявила я.
  - Есть чувство собственного достоинства, умна... - как бы для себя заключила она. Взгляд на несколько градусов потеплел. - Меня ввели в заблуждение и представили вас как крайне не воспитанную особу.
  Знаю я, кто ей меня так представил. Пёс шелудивый! Ничего, я отыграюсь.
  - Трудно рассыпаться в комплиментах, когда вас похищают, - скромно заметила я. - А можно вас попросить объяснить тем, кто меня так представил, что крайне не вежливо врываться в мою комнату без стука, крича во всё горло при этом?
  - Мстительна, - одобрительно заметила леди Паттерсон, и свершилось невероятное - она улыбнулась краешками губ. - Что ж, вы расшевелите местное общество. Приятно, что я буду наблюдать за всем из первого ряда. Я помогу вам приобрести необходимый лоск.
  - Буду вам очень признательна, - улыбнулась ей я. Надо же, а она и по-человечески разговаривать умеет. - Вы не подскажите, как позвать слуг, а то до сих пор никто не удосужился предложить вам чаю.
  
  За разговором, она разрешила называть её Клотильдой, а я себя Ольгой. Попросила рассказать об обстоятельствах нашего появления, и я красочно описала, как нас схватили с ребёнком прямо на улице, да ещё не хотели меня брать. Та лишь покачала головой, когда я рассказала, как меня чуть не разлучили с дочерью.
  - А кто сказал, что девочка суженая?
  - Владыка, - растерялась я от такого вопроса.
  - Как он мог это знать, когда всем известно, что его бывшая фаворитка опоила его, и теперь он на некоторое время лишился обоняния?
  - Хотите сказать, что он мог и ошибиться? - с надеждой спросила я. Та ответила мне многозначительным взглядом. - Значит, есть шанс, что Катя не его пара, и мы сможем вернуться домой...
  При этих словах для меня день засиял красками. Вот же гад, так уверенно назвал дочь суженой, а на самом деле ещё ничего не решено! Я как-то не ожидала подвоха и поверила его утверждению.
  - Я бы сильно не надеялась на это, - охладила мой пыл она. - Время и день открытия портала ему дала очень сильная ведьма, которая никогда не ошибается.
  - Но вы должны признать, что шанс ошибки есть! - горячо воскликнула я.
  - Вы правы, шанс ошибки есть, - сдержанно ответила она.
  - Вы не знаете, когда к нему вернётся обоняние?
  - Об этом знает придворный целитель, но я слышала, что примерно через пару недель. Только не советую питать большие надежды на возвращение, чтобы не разочаровываться, - посоветовала мне. - Как бы там ни было, вам надо вести себя так, как будто вы останетесь здесь навсегда, а поэтому займёмся манерами.
  И пока она попивала чай, мы с дочерью приседали и приседали в реверансах, попутно слушая, какое поведение должно быть у настоящей леди, чтобы никто не усомнился в её безупречных манерах. Вернее слушала я, а дочь радостно оттачивала новые навыки, изображая из себя принцессу.
  
  Клотильда являлась бесценным источником информации. Она знала всё и обо всех. Я задала ей вопросы об их обществе. Она рассказала, что Владыке удалось объединить оборотней, и он их глава уже больше полусотни лет. Родителей его нет в живых, и мать он потерял ещё в юности. Упомянула что-то связанное с попыткой переворота, но не стала развивать эту тему. Кстати, контуженный оказался кузеном Владыки. Это если нет ещё одного Андриана, шалопая и повесы, которого не мешало бы женить.
  Меня интересовал вопрос с избранными, и она объяснила, что оборотень узнаёт её по запаху и ставит метку своей паре. Если избранная человек, то вследствие этого, у неё увеличивается продолжительность жизни, но оборотнем это не делает. Данная информация меня обнадёжила. Не хотелось бы, чтобы моя дочь покрывалась шерстью, если, конечно, она всё же его пара. Надежда, что зародилась в душе, умирать не желала. Хотелось верить, что всё это глупая ошибка и нас вернут домой. Не страшно, что через пару недель, лишь бы вернули.
  Леди Клотильда одобрила мой вкус в одежде, не зря я вчера столько времени с портными потратила, но безапелляционно заявила, что мне необходим корсет.
  'Он поможет следить за осанкой и умерить аппетит'. - Это она так тактично намекнула на мою полноту.
  Я решила пока не спорить, хотя с портными вчера насчёт этой детали туалета была категорична.
  
  Чтобы ей не ездить к нам каждый день, Владыка был настолько любезен, что предоставил для неё гостевые покои. После наших занятий и беседы она удалилась туда, сказав, что ближе к обеду зайдёт ко мне и проверит мой туалет.
  'Похоже, от корсета мне не отделаться', - тяжко вздохнула я про себя, и пока оставалось свободное время, поспешила навестить магистра.
  
  - Как хорошо, что вы зашли! - обрадовался он, стоило нам войти к нему в кабинет. - Я как раз закончил браслет для вашей дочери.
  Магистр ловко застегнул браслет на её руке. В отличие от меня вчера, та была рада такому подарку.
  - Как же зовут такую красавицу? - спросил он дочь.
  - Катя, - застенчиво улыбнулась она.
  - Тебе нравится браслет?
  - Да.
  - Носи его не снимая, и научишься понимать наш язык.
  - Магистр Карастос, я восхищена вашими знаниями. Не могли бы вы более подробно рассказать о действии браслетов?
  - Благодарю, - чуть поклонился он. - Если их носить в течение одного оборота луны, то вы овладеете нашим языком и браслет потом не понадобится. Он помогает незаметно для носителя думать и говорить на том языке, который впитал камень.
  - Как это? - удивилась я, с интересом рассматривая инкрустированный в золото камень, напоминающий лазурит.
  - Мы мыслим, а камень Аль-там способен впитывать в себя их, запоминая структуру языка. При помощи специальных заклинаний и золота, как проводника, он оказывает влияние на носителя. Вы начинаете думать на языке, который он хранит и как следствие понимать и разговаривать.
  - Не забудем ли мы наш язык? - с беспокойством спросила я.
  - Нет, что вы!
  - А таким образом можно изучать любой язык?
  - Да. Например, Владыка знает около семнадцати. Но, как понимаете, на умение писать Аль-там никак не влияет и этому уже надо учиться отдельно.
  Да уж, интересные технологии. Но моей целью было узнать иное, и я задала самый главный вопрос, ради которого пришла:
  - Магистр Карастос, не могли бы вы рассказать, каким образом Владыке удалось открыть двери между нашими мирами. Как это вообще делается? В моём мире я не встречала таких технологий.
  - Открыть дверь между мирами Владыке помогла сильная ведьма Моргана. Именно она зарядила кристаллы, и сказала в какой день и час активировать их.
  - На такое способны не многие? - уточнила я.
  - Единицы.
  Его ответ добил меня. Если на такое способны единицы, значит и стоить это будет безумно дорого. Единственный выход, это найти эту самую Моргану и давить на психику, чтобы вернула домой. Финансов у меня всё равно нет. Сомневаюсь, что обещанного обеспечения от Владыки мне хватит, чтобы ей заплатить.
  - Скажите, с ней можно встретиться?
  - Боюсь, это будет затруднительно. Она живёт далеко отсюда и к ней не просто попасть. Владыка специально предпринимал к ней путешествие. А зачем вам?
  Слова о путешествии мне сильно не понравились. Всё указывало на то, что мне с ребёнком до неё будет сложно добраться.
   - Буду с вами откровенна. Я узнала, что оборотни определяют свою избранную по запаху, а у Владыки в данный момент проблемы с обонянием. Магистр, ответьте откровенно, если он ошибся в своём выборе, есть ли шанс вернуть нас домой?
  Тот удивился такому предположению, но задумался над моими словами. Чуть подумав, он сказал:
  - Могу заверить вас, что если она ошиблась, то Владыка заставит её заплатить за свою ошибку и конечно потребует, чтобы она вернула вас домой.
  - Но ошибка могла быть и не её, - во мне почему-то взыграла женская солидарность. - Сам Владыка мог перепутать время. Например, открыл портал раньше или позже, чем она сказала.
  Ведь действительно, по парку ходит уйма народу. Это нам не повезло, что мы оказались там именно в этот момент.
  - Она указала день и время, а для точности дала Владыке камень, сказав, чтобы он открыл портал, как только тот изменит цвет.
  'Это она зря, конечно', - про себя подумала я. Разве можно так подставляться? У неё были шансы в случае неудачи свалить всё на клиента, типа он не так понял или сделал. Что ж, тем лучше для меня. Если она ошиблась, то нас хоть домой вернут. Такой как Владыка способен вытрясти неустойку, да и моему присутствию он не сильно рад и думаю, ухватится за возможность избавиться.
  Наш разговор прервал стук в дверь. Заглянула Шита и, извинившись, сообщила о том, что прибыли портные с моим гардеробом и меня ждут для примерки. Что ж, всё что хотела я узнала и поэтому распрощалась с магистром, ещё раз поблагодарив его за браслет для дочери и время, уделённое мне.
  
  Пока шла примерка, я обдумывала полученную информацию и всё больше злилась на Владыку. Он чуть не разлучил меня с дочерью, хотя сам был не уверен в том, что она его пара. Вот как так можно?! Бездушный чурбан! Его так бесит факт моего существования, что он на меня и мадам Паттерсон натравил. Это хорошо, что той понравилось, что я перед ней не спасовала, но я не обманывалась, такая как она способна любую проглотить и не подавиться. Сама не понимаю, каким образом мне удалось завоевать её благосклонность.
   Неожиданно мне пришла в голову мысль, что я забыла спросить у магистра, где именно живёт Моргана. И вообще, мне нужна карта, чтобы сориентироваться где мы находимся и как далеко живёт эта ведьма. Интересно, как здесь путешествуют? Если верхом, то мне надо научиться ездить на лошадях. Скорее всего, должны быть кареты или двуколки, но не думаю, что захоти я сбежать, их мне предоставят. Решено, надо попросить Владыку, чтобы он выделил учителя по верховой езде для меня и дочери. С другой стороны, хоть она лошадей и любит, но мне было страшно сажать её одну. Может, у них есть пони?
  Все мои размышления прервал приход Клотильды. Та влилась в процесс примерки, пересматривая мой гардероб и делая некоторые замечания. При её появлении портнихи чуть ли не на вытяжку встали, как солдаты перед генералом. Впечатляющая женщина!
  К сожалению, от корсета мне отмахаться не удалось. Когда меня в него упаковали, я прокляла всё на свете. О да, моя небольшая грудь приподнялась и стала выглядеть о-о-очень аппетитно, но дышать в нём можно было лишь неглубоко. И ещё, если обеденное платье выглядело ещё прилично, то вот вырез в вечернем был настолько низким, что казалось если вдохнуть поглубже, грудь выскочит из корсета. Удивительно, но Клотильда заверила меня, что здесь так носят. Нормальные они? Так пекутся о правилах поведения, но при этом выставляют свой бюст напоказ.
  Эта леди вогнала меня в краску, когда спросила, кормила ли я грудью. Когда ответила утвердительно, она сделала мне комплимент, сказав, что мне повезло сохранить форму. Вообще-то это так. У меня бюст второго размера и после родов, не смотря на то, что я кормила до года грудью, она у меня как у девочки. Но не при всех же это обсуждать?!
  Одобрив платья, леди Паттерсон оставила меня собираться, приказав Шите завить и выпустить несколько локонов мне из причёски. Помимо корсета неприятным моментом стало то, что дети в таком возрасте не присутствуют за общим столом. Наверное, я расстроилось даже больше, чем дочь. Лота меня успокоила, что они прекрасно проведут время и мне не стоит беспокоиться.
  Не успели мы остаться одни, как мадам Ханна прямо меня спросила, каким образом мне удалось приручить дракона? Мне не стоило объяснять, о ком идёт речь. По любопытным глазам Шиты и Лоты было видно, что и им не терпится узнать подробности. Пришлось признаваться, что знакомство наше началось не очень, но нам удалось найти с мадам Паттерсон общий язык.
  - Позвольте заметить, что вам очень повезло. Если вы заручились поддержкой этой леди, то она поможет вам с лёгкостью войти в общество.
  Я улыбнулась, но на душе стало грустно. Меньше всего мне хотелось покорять здешнее общество. Нам бы найти способ домой вернуться.
  - Я так и не поняла, она человек или оборотень? - спросила у них.
  - Она была парой оборотня. Он погиб. Сама из очень благородной и уважаемой семьи. У неё даже жених был, когда её повстречал на балу Лорд Таргант. Это была любовь с первого взгляда. Ему даже похитить её пришлось.
  Слушая, как зажигала в молодости эта дама, я даже о неудобном корсете забыла и не заметила, как собралась.
  ***
  Мадам Ханна оказалась права, под чутким присмотром леди Паттерсон моё первое знакомство с обществом прошло успешно. Немного, правда, раздражал Андриан, который просто прилип ко мне, и смотрел на мой корсаж плотоядным взглядом, но и с него был толк. Он меня со всеми знакомил, рассказывая, кто кем является.
  Местные дамочки вызвали у меня острый приступ чувства неполноценности. Они все как на подбор были худые, гибкие и грациозные. Теперь понятно, почему при виде меня Владыку постоянно перекашивает. Похоже, я оскорбляю его чувство прекрасного.
  'Ничего, буду среди этой оранжереи роз шипом, который постоянно будет его колоть, чтобы не расслаблялся', - подбодрила себя я. Не всё ж коту масленица. Он перевернул нашу жизнь, и я не я буду, если и он теперь спокойно жить не будет.
  Когда он к нам присоединился, то все дамочки пришли в боевую готовность. Улыбки стали призывнее, взгляды чувственнее, а ещё не вечер. Вот же стервы, явно уже в курсе, что пара Владыки ребёнок и у них есть ещё возможность привлечь его внимание. Да и этот волчара скользил по ним масленым взглядом. Явно подумывает себе новую фаворитку выбрать. Данный факт вызвал у меня раздражение. Пусть я и не мечтаю о таком зяте, но за дочь обидно.
  Именно это чувство не позволило мне присесть перед ним в реверансе и заставило остаться стоять с безупречно прямой спиной, когда все остальные раскланивались.
  Он остановился передо мной и смерил презрительным взглядом.
  - Вижу, при всех стараниях леди Паттерсон, ваши манеры оставляют желать лучшего, - негромко заметил он.
  Бросив это, хотел пройти дальше, но мой ответ заставил его остановиться и развернуться в мою сторону:
  - Вы не правы, сын мой.
  - Вы бредите? Какой я вам сын?!
  - Зря вы усомнились в леди Паттерсон. Она великолепный учитель и женщина, вызывающая искреннее восхищение и уважение. Я познакомилась с вашим этикетом, но по правилам моего народа, жених моей дочери становится моим сыном и может называть меня 'мамой'. У нас принято уважать родителей и они не кланяются своим детям. Даже наоборот, дети кланяются в ноги родителям, но я не требую от вас этого.
  Владыка офигел, да и все окружающие тоже находились в шоке от моих слов. Сама обалдела от своей наглости, но вот нечего меня злить!
  В глазах оборотня читалось явное желание меня придушить, прибить и растереть в порошок. От бешенства на щеках расцвели алые пятна.
  - Мы ещё не женаты с вашей дочерью, и преждевременно ожидать от меня следования вашим традициям, - выкрутился он.
  - Разве ваш брак дело не решённое? Или у вас может быть не одна избранная? - коварно спросила я.
  - Избранная одна, - процедил он. - Но до свадьбы ещё надо дожить.
  Прозвучало с угрозой, и я не сдержалась:
  - Беспокоитесь о своём здоровье? - с сочувствием спросила я. - Понимаю, в вашем возрасте пора задумываться о вечном.
  - Я вам уже говорил, что нахожусь в самом рассвете! - вспылил он.
  - Тогда на что вы намекали? - захлопала я ресницами. Всё же иногда образ 'блондинки' бывает очень полезен. Я ожидала, как он выкрутится. Не заявит же, что это была угроза мне.
  - Что до нашей свадьбы ещё много времени, - рыкнул он и поспешил от меня отойти.
  О, я даже сказала бы, что сбежал. Знай наших! Внутри я ликовала. Заговорив о традициях, я выбила себе право не приседать перед ним в реверансе. Начни он требовать этого от меня, то это будет выглядеть, как неуважение к старшим, а их здесь чтили. Чёрт, пусть и маленькая победа, но так приятно.
  
  По идее, сопровождать к обеду меня должен был Владыка. Я гостья, мать его суженой, но он выбрал блондинку с внушительным бюстом. Не скажу, что я сильно расстроилась, но вот блондинку запомнила.
  В столовую меня вёл Андриан, который разливался соловьём.
  - Хочу ещё раз выразить своё восхищение. Вы сегодня обворожительны.
  - Лорд Весский, должна вам сказать, что такие комплименты сомнительны. Говоря так, вы намекаете, что в иные дни я выгляжу не очень, - поддразнила его я.
  - Как вы могли так подумать?! Неужели вы не заметили, что я вчера потерял от вас голову?
  - Это вы так тонко напоминаете, что пропустили от меня удар в голову? - игриво вернула ему вопрос.
  - Вы сводите меня с ума!
  - Иначе говоря, теперь прямым текстом уведомляете, что удар не прошёл без последствий? - не удержалась и рассмеялась я. Андриан не выдержал и сам расхохотался, чем привлёк к нам внимание. Владыка даже недовольно оглянулся на нашу парочку.
  - Ещё никогда в моей жизни женщина так упорно не избегала комплиментов, - с улыбкой признался он.
  - А меня ещё никогда с такой настойчивостью не пытались ими наградить.
  - Могу я пригласить вас после обеда на прогулку в сад?
  - Посмотрим. Ещё не знаю дальнейших планов Владыки на мой день. Вы знаете, сегодня с утра он заставил меня изучать этикет.
  - Любой иной я сказал бы, что это с его стороны было жестоко, но должен заметить, леди Паттерсон от вас в восторге.
  - Думаете? Ведь я так и не присела в реверансе перед... обретённым сыном. - В последний момент из чистого упрямства язык не повернулся назвать его Владыкой.
  Андриан прыснул:
  - Вынужден попросить вас так при мне его не называть, а то я буду слишком громко смеяться. Признайтесь, у вас действительно такие традиции?
  'Ага, так я и открыла тебе все карты!', - усмехнулась про себя. Вслух же сказала иное:
  - Обижаете. Разве бы я посмела шутить на такую важную тему?
  Андриан промолчал, но его красноречивый взгляд говорил о том, что по его мнению, я способна на многое.
  Чего уж скрывать, это льстило. С нашей лёгкой пикировкой я себя моложе лет на десять почувствовала. Когда я вообще в последний раз так беззаботно смеялась? Даже не помню.
  
  Общение с Андрианом подняло мне настроение. Я даже решила сильно не отсвечивать и не лезть на рожон с Владыкой. Вот только он сам ко мне полез.
  В отличие от нас с Андрианом, за обедом тот выглядел хмуро. Настроение ему даже блондинка поднять оказалась не в силах. У меня же разыгрался аппетит. Когда я попробовала паштет, который просто таял во рту, то попросила добавки. Эта высокородная зараза не удосужилась промолчать и заметила, что не стоит удивляться моим формам, если у меня такой аппетит. Это было грубо.
  Конечно же, после таких слов мне и кусок в горло не полез. Промокнув губы салфеткой, я поинтересовалась:
  - Скажите, а как у вас обстоят дела с дичью? Наверное, очень мало и вы испытываете недостаток с продовольствием?
  - С чего вы взяли? - многие удивились. - Наши леса полны зверей и всего в достатке.
  - Тогда, наверное, оборотни плохие охотники?
  - Да нет же! - пришли в ещё большее недоумение и оскорбились окружающие.
  - Да? - деланно удивилась я. - Тогда, наверное, мой сын никудышный охотник?
  - Откуда такие выводы? - ледяным тоном поинтересовался этот самый 'сын'. Придворные замерли, как перед грозой.
  - Тогда почему вас волнует мой аппетит? Боитесь не прокормить? - сладко спросила я. Владыка пошёл пятнами.
  - Не беспокойтесь, наших запасов хватит не на одну сотню таких, как вы.
  - Жаль. Не знала, что вы скряга. При таких запасах и такое беспокойство о расходе продуктов.
  - Я пытался намекнуть, что вам не стоит столько есть. - Я смотрела на него понимающим взглядом, всем видом показывая: 'Я же говорила - скряга!'. Тот взбесился. - У вас слишком пышные формы!
  - Значит, всё же боитесь не прокормить?
  При взгляде на Владыку можно было сказать, что в данный момент он всеми силами сдерживается, чтобы меня не придушить. Даже когти увеличиваться стали и он быстро убрал руки со стола. Ему стоило титанических усилий овладеть собой.
  - Приятного аппетита, - выдавил он. - Ешьте спокойно. Еды у нас, даже на вас хватит. - Не удержался от последней шпильки он.
  Я уже открыла рот возразить, но меня остановил предостерегающий взгляд леди Паттерсон.
  - Спасибо. Вы так любезны, - послала ему приторную улыбку, от которой он скривился, как от зубной боли.
  Далее обед проходил в гнетущей обстановке. Под тяжёлым взглядом Владыки кусок в горло даже у мужчин не лез. С аппетитом ела лишь леди Паттерсон, да я. Не скажу, что есть хотелось, но из чистого упрямства я пробовала разные блюда, а на данную леди такие мелочи, как разгневанный Владыка, впечатления не производили.
  Кстати, у меня поведение Клотильды вызывало вопросы. Могла бы поклясться, что она выглядела весьма довольной. Очень странно в данной ситуации.
  
  После обеда ко мне подошёл Андриан, с предложением о прогулке. Владыка, до этого смотрящий сквозь меня и усиленно делающий вид, что меня не существует, изменил поведение, тут же вмешавшись и не дав ответить.
  - Мне доложили, что браслет для вашей дочери готов.
  - Всё верно. Магистр Карастос был так любезен, что уже надел ей его.
  - Тогда я думаю нам пора познакомиться с моей невестой. Подготовьте дочь для прогулки. Я зайду за вами, - приказал он, отсылая меня.
  
  'Я зайду за вами', - передразнила его, идя к себе. Через сколько собирается зайти его высокомерная задница он не уточнил. - Мне что, сидеть с ребёнком и ждать, когда он соизволит явиться?!'.
  Ещё один красавец на мою голову, так напоминающий бывшего. Сколько раз тот обещал приехать к дочери, и та его ждала, чуть ли не целый день как на иголках, спрашивая по сто раз на дню, когда приедет папа. Я больше не буду этого терпеть! Сейчас выясню как там дочь и сообщу ей о прогулке. Если Владыка заставит себя ждать, сами гулять пойдём, и пусть уже он нас ищет.
  - Госпожа, вы так быстро? - удивилась Шита.
  'Госпожа' - звучит приятно, чёрт побери. Слуги теперь так обращались ко мне с лёгкой руки магистра. Меня не называли 'леди', так как я не являлась местной аристократкой, а обращение 'мадам' было принято к женщинам не благородного сословия. Причислять к таковым мать будущей супруги Владыки опасались, к тому же мы не принадлежали к их миру, а к какому сословию относилась я в нашем, они не знали.
  Мои слова о том, что у нас все равны, не укладывались у них в голове.
  - Владыка изъявил желание пригласить нас на прогулку и попросил подготовить дочь, - объяснила я. - Она поела?
  - Да, с аппетитом. Они сейчас с Лотой играют.
  Зайдя к дочери, я обнаружила идиллическую картину. Они играли в куклы, и Лота попросила её научить принцессу делать реверансы, чтобы та могла приветствовать принца, когда тот убьёт дракона, который её похитил. Моя мартышка с удовольствием начала показывать свои умения, а я спрятала улыбку. Молодец, Лота! Так ненавязчиво заставила её оттачивать реверансы.
  - Мама, как тебе я? У меня получается? - заметила она мой приход.
  - Ты потрясающая! - искренне восхитилась я. Вот кто был здесь как рыба в воде и кому всё нравилось. Конечно, к её услугам были Лота и Ханна, которые занимали её играми, новые наряды и игрушки. - У меня для тебя сюрприз. Дядя, с которым ты вчера каталась на лошади, пригласил нас на прогулку.
  - Ура! А мы сегодня на лошадях покатаемся? - поинтересовалась она.
  - Давай ты спросишь у него. Надеюсь, он даже разрешит нам обучаться верховой езде.
  - Правда? - с надеждой спросила она, и тут же отвлеклась на Лоту, которая принесла ей туфли для прогулки. Девушка быстро сообразила, что речь идёт о Владыке и, отложив игрушки, метнулась за обувью.
  Та наклонилась переобуть её, но я остановила, сказав, что дочка и сама может сделать это, что она и продемонстрировала
  Дочь обожала лошадей, и для неё это было самым лучшим подарком. Я надеялась, что Владыка не устоит перед её энтузиазмом и разрешит обучение.
  - Не буду обещать, но мы у него узнаем.
  - Что узнаете? О чём речь? - в комнату неожиданно вошёл Владыка.
  Надо же, даже не заставил себя ждать. Удивил. При его появлении Лота и Ханна присели. Дочь, видя это, тоже сделала реверанс.
  - У вас замечательные манеры, - похвалил он её, скосив взгляд на меня. В отличие от остальных, я осталась стоять. - Так кого вы хотели спросить?
  - Вас, - ответила дочь. - Скажите, вы разрешите нам кататься на лошадях?
  - Куда же вы хотите поехать? - спросил он её, одарив меня подозрительным взглядом.
  - Кататься.
  - В нашем мире иной вид транспорта, но дочь любит лошадей. Мы хотели узнать, можно ли организовать уроки верховой езды для нас? - спросила я.
  - И даже для вас?! - насмешливо приподнял он бровь.
  - Почему бы и нет? - не смутилась я. - Или у вас и с лошадьми напряжённая ситуация?
  - Лошадей у нас достаточно. Чтобы вы убедились в этом, приглашаю посетить наши конюшни, - холодно ответил он. - Но сначала я хотел посмотреть на слуг, которых вы выбрали для дочери.
  Вроде бы ничего такого не сказал, но от его слов повеяло угрозой, и они заставили меня внутренне напрячься. Предчувствия не обманули.
  Лота и Ханна представились ему и он начал допрос.
  'Работали ли они раньше с детьми? Нет? А кем? Горничными? Как интересно...', - и взгляд в сторону меня, явно спрашивающий о том, где я нашла таких неумёх.
  Затем вопрос к Ханне: - 'Так говорите, вас уволили за нерасторопность в связи с возрастом? Как же вы собираетесь уследить за маленьким ребёнком?'.
  Они краснели, бледнели, и в конце вообще начали заикаться, чувствуя свою ничтожность. Я не могла на это смотреть.
  - Довольно! - заявила я. - Давайте пройдём в мою комнату и поговорим, пока Катю соберут на прогулку.
  - Лота, попросите на кухне яблок или ещё чего-нибудь, чтобы угостить лошадей. Думаю, Катя с удовольствием захочет их покормить. - Та присела и поспешила уйти с глаз Владыки. Ханне же деваться было некуда, и она обеспокоено смотрела на меня, прекрасно понимая, что их назначение висит на волоске.
  Владыка бросил на меня недовольный взгляд, что я прекратила его развлечение, но не стал спорить и последовал за мной.
  - Вынужден признать, что предупреждение леди Сузанны о том, что вы совершенно не умеете подбирать слуг, имеют под собой почву, - сообщил он, как только за нами закрылась дверь.
  Находящаяся в комнате Шита издала испуганный возглас, чем привлекла к себе внимание.
  - Шита, оставь нас, пожалуйста, - еле сдерживая себя, попросила её. Та поспешила испариться за дверью.
   - Чем вы руководствовались, беря старуху и совсем молодую девчонку? - ядовито спросили меня.
  - Чем? - взорвалась я. - Объясню! Я попросила Шиту посоветовать девушку, которая обладает добрым сердцем, и она предложила представить мне Лоту. И я не прогадала, выбрав её. С первых же минут знакомства они с дочерью нашли общий язык. Она умная и порядочная девушка, легко ладящая с детьми. Вроде бы играя с ней, та репетирует правила поведения в вашем мире. Ханна, хоть и не молодая женщина, но очень напоминает няню, что была у нас дома и присматривала за ней. Вы спрашиваете, чем я руководствовалась? Хотела, чтобы дочь была окружена доброжелательными людьми и чувствовала себя здесь как дома!
  Я с вызовом смотрела на него, готовая защищать свой выбор до конца. Владыка сверлил меня изучающим взглядом.
  - Что ж, не скажу, что одобряю ваш выбор, но в ваших словах есть смысл, - заключил он, и тут же жёстко добавил: - Вот только мне не нравится тон, каким вы со мной разговариваете. Вам следует уяснить, что здесь я Владыка и от моего слова зависит, как вы здесь будете жить.
  - Это вы к чему? - подозрительно спросила его.
  - Всего лишь требую больше не называть меня 'сыном'. У меня была мать и в новой я не нуждаюсь! - Его тоном можно было заморозить.
  Но и я не собиралась сдаваться, и так же холодно произнесла:
  - Как скажете. Только вы лишили нас семьи, родственников, друзей, привычной жизни. Ничего нового я не выдумала, лишь озвучила наши традиции. Своими словами я хотела дать понять, что принимаю положение вещей, и теперь вы будете нашей новой семьёй. Жаль, что вы отказываете мне в этом. - Переведя дыхание, я с достоинством продолжила: - В своих решениях я руководствовалась лишь интересами дочери, но вы правы - здесь Владыка вы, и поступайте, как считаете нужным.
  Развернувшись, я покинула комнату и пошла к дочери. Надеюсь, он примет правильное решение. Если же нет, то придумаю иные способы настоять на своём.
  
  Не успела я войти в детскую и встретиться с обеспокоенным взглядом Ханны, как сзади послышалось:
  - Леди, мы не договорили, и я прошу вас вернуться.
  Оглянувшись, увидела стоящего в дверях Владыку, ждущего меня. Пришлось возвращаться.
  - Леди, при разговоре лишь я решаю, когда он окончен и можно удалиться, - с неудовольствие произнёс он, как только закрыл за мной дверь.
  - Я не принадлежу к вашей аристократии, - из вредности указала на неточность в обращении я.
  - Желаете, чтобы я вам пожаловал титул с землями? - поинтересовался он, замерев у закрытой двери и перекрывая мне выход. Наверное, чтобы я опять без спроса не сбежала. Ничего, здесь ещё одна дверь есть.
  - Зачем? Чтобы чувствовать себя наравне с вашими придворными? Не надо. У меня с чувством собственного достоинства и так всё в порядке. К тому же наличие земель требует проживания на них и управления, а мы, как понимаю, будем жить здесь.
  - Тогда желаете, чтобы я обращался к вам 'мадам'? - ехидно поинтересовался он.
  - Только если хотите унизить.
  - Тогда как мне к вам обращаться? - приподнял он бровь.
  - Можно по имени. Меня зовут Ольга.
  - В таком случае и мне придётся разрешить вам обращаться ко мне по имени... - как бы раздумывая вслух, произнёс он. - Что ж, можете называть меня Кристиан или вторым именем Люциан.
  - Люциан, если вы не против. Помнится, смотрела я фильм про оборотня, которого так звали.
  - Фильм?
  - История про оборотня, - перефразировала я.
  - И что за история? Вы же говорили, что в вашем мире оборотней нет.
  Нда, и как передать сюжет фильма 'Другой мир' человеку, который и про фильмы не слышал?
  - Нет. Лишь в сказках. Там придуманная история про оборотня, который потерял много лет назад возлюбленную вампиршу и объявил из-за этого войну вампирам.
  - Действительно сказка, - фыркнул он. - Мы не переносим вампиров. Мы разные виды и среди них пар у нас нет. Что ж, если вам так удобнее, то пожалуйста. Хотя не понимаю, что вы нашли общего у меня с этим персонажем.
  - И вы, и он являетесь не только оборотнями, но и возглавляете свой народ, - как ребёнку разжевала ему.
  - Что ж, оставим. Я хотел сказать, что меня убедили ваши аргументы, и я оставляю выбранных вами слуг.
  - Благодарю, - вежливо ответила я. Нам обоим можно было давать медаль за сдержанность. Мы несколько минут общались друг с другом и ещё не нагрубили. - А что насчёт занятий верховой ездой?
  - Объясните, зачем вам это?
  - Странный вопрос. Насколько я понимаю, в этом мире лошадь является средством передвижения и практически все обладают этим навыком. Можно выбираться на верховые прогулки. Вы же покажете окрестности? Или кто-нибудь из ваших подчинённых может сделать это, - добавила я, заметив удивлённый взгляд Владыки. Ну да, не барское это дело экскурсии проводить.
  - Хорошо, я отдам распоряжения насчёт этого.
  - Благодарю, Люциан.
  - Рад угодить, Ольга.
  У меня от вежливой улыбки начало сводить скулы. Хорошо хоть на этом наш разговор посчитал исчерпанным, и предложил отправиться на прогулку. Но перед тем как открыть дверь, он помедлил и обернулся.
  - Я услышал ваши слова насчёт семьи и ценю их. Подумав над ними, хочу предложить: давайте оставим обращение 'Сын' до того времени, как мы поженимся с вашей дочерью. Вы тогда уже будете... не так молоды, и это не будет звучать как насмешка.
  Ну, надо же, он даже сдержал себя и не нагрубил. 'Не так молоды' - очень корректный намёк на то, что к тому времени я стану чуть ли не старухой. Молодца! Так и хочется дать конфетку.
  - Согласна, - кратко ответила я, и он открыл наконец дверь, выпуская меня.
  На этот раз в комнате присутствовала и Лота, которая смотрела на нас встревоженными глазами. Владыка оказался на высоте и сообщил им, что он одобряет их назначение и верит, что они будут служить верой и правдой, заботясь о девочке. После чего мы все вместе пошли гулять.
  
  Чудеса продолжались и дальше. Перед тем как отвести нас на конюшню, мы погуляли по парку. Нам показали пруд с золотыми рыбками и терпеливо ждали, пока дочь налюбуется ними. Затем не спеша пошли на конюшню, где дочери разрешили покормить новорождённого жеребёнка, а мне продемонстрировали изобилие лошадей и рассказали преимущества одной породы перед другими.
  Спокойную прогулку, в течение которой мы были преувеличенно вежливы друг с другом, нарушил лишь один эпизод. Когда мы шли обратно, дочь простодушно спросила: 'Мама, а папа к нам приедет?'.
  - Папа?! - тут же встрепенулся Владыка. - Извините, я упустил этот момент. Вы замужем?
  - Катя, смотри какие розы, - показала я на кусты цветов ребёнку. - Узнай, они пахнут? - отослала её и лишь после этого ответила: - Нет. Мы с мужем... в разводе, - нехотя призналась я.
  Очень не хотелось поднимать эту тему. Подозреваю, что тут разводы не приняты. Да и обсуждать данную тему с посторонним человеком крайне неприятно.
  - Почему? Он не отец Кэтрин?
  'Да что б тебя!', - от возмущения я прожгла его взглядом.
  - Как вы могли только подумать такое?! - задохнулась я от злости. Нормально? Это первое, что пришло ему в голову? Вот же сволочь! - Конечно же, отец!
  - Тогда почему он бросил вас?
  Меня резанули эти слова. Он даже и на секунду не предположил, что его могла бросить я.
  - Потому что полюбил другую женщину, и я не стала его удерживать, - постаралась овладеть собой и как можно безразличнее произнести я.
  - Но у вас же ребёнок?! - казалось, Владыка испытывает искреннее недоумение.
  Ну и что? Моего бывшего это не смутило, когда он заводил любовницу.
   - Он часто видится с дочерью.
  - Она осталась с вами?
  - Да. Вас ещё что-то интересует? - ершисто спросила я, так как данная тема была мне неприятна.
  Владыка смерил меня взглядом и с любопытством спросил:
  - Сколько лет вы были в браке?
  'Хочет узнать, сколько тот выдержал меня?', - язвительно прокомментировала про себя вопрос.
  - Восемь лет.
  - А как давно расторгли брак?
  - Шесть месяцев назад.
  Неприятный разговор прервала дочь, которая весело сообщила, что розы пахнут и протянула мне сорванный цветок, чтобы и я понюхала.
  - Катя, зачем?! - пожурила я.
  - Не страшно. Поставите у себя в комнате, - предложил Владыка.
  - Да у меня ещё со вчерашнего ваш букет стоит, - напомнила я. Вспомнив о том, что тот как бы предназначался дочери, предложила ей: - Давай меняться? Я тебе отдам в комнату букет роз, а себе поставлю эту?
   Та не имела ничего против, и мы пошли дальше. По пути она ещё раз спросила про папу, и пришлось ответить ей, что вряд ли он приедет, так как у него много дел. Это был настолько обычный ответ, что дочь как должное восприняла его и не стала настаивать.
  
  Данная прогулка с Владыкой оказалась недолгой мирной передышкой в нашем противостоянии. Вечером же разразился скандал. Начнём с того, что шла я на ужин немного не в духе. Меня слишком сильно затянули корсетом, чтобы я влезла в вечернее платье. Грудь чуть ли не вываливалась из выреза и меня это злило, так как я не привыкла к настолько откровенным фасоном и ругала себя последними словами, что позволила уговорить на него. Ведь как чувствовала, что не комфортно будет, и сомневалась, но на меня насели: 'Так принято, все ходят...'. Вот и приходится сейчас расплачиваться.
  Леди Паттерсон, что шла со мной, завела странный разговор насчёт того, что я правильно себя веду и так держать. Когда я спросила её о чём она, то та только послала мне заговорщицкий взгляд и улыбнулась. Не люблю, когда я не понимаю ситуацию. Ведь она ярый поборник правил, а я можно сказать её подвела, не став делать днём реверансы перед Владыкой, и меня теперь за это хвалят?! Так как вообще себя надо вести?
  Не то, чтобы я нуждалась в её одобрении. Себя за обедом я вела исходя из обстоятельств, но это сбивало с толку. Все эти мелочи накапливались в глухое раздражение. Я вообще дала себе обещание, что завтра же вызываю портных, и пусть делают что угодно: распускают платья, перешивают их, но корсет я больше не надену. Это же какое-то доисторическое средство изощрённой пытки!
  
  Неприятным сюрпризом вечера стало численное увеличение красивых женщин, которые как бабочки вились вокруг Владыки, стараясь привлечь его внимание. Заразы! Явно борются за звание новой фаворитки.
  Не обошлось и без Андриана, который опять прилип ко мне, оказывая усиленное внимание. Я не понимаю, что не так с этими оборотнями? По всему выходило, что после того как основательно их поколотишь, они ваши навеки. Иначе, почему парень моложе меня, так явно оказывает мне внимание, что становится даже неудобно? Оставался вариант, что удар в голову был фатальный для его психики, но об этом думать не хотелось, так как это предполагало чувство вины с моей стороны.
  Несмотря на то, что моё общение с Владыкой протекало вежливо, мы даже перебросились парой ничего не значащих фраз, но на ужин его сопровождала та же блондинка, что и днём. Этот факт мне очень не понравился. А почему он оказывает какой-то мымре явное предпочтение, когда притащил во дворец невесту? Не нравится, что маленькая? Так нечего похищать было раньше времени!
  Во время ужина меня выбесил одобрительный взгляд Владыки на мою практически пустую тарелку. Явно решил, что на меня так его слова подействовали, и я решила похудеть. И ведь не объяснишь этому самоуверенному придурку, что это не его влияние, а слишком тугого корсета. Сам же он ел аппетитные куски мяса, ничуть не ограничивая себя в количестве.
  Между прочим, пока я скорбно ковыряла в своей тарелке и бросала взгляды по сторонам, заметила, что практически всё молодые девушки едят очень мало. У них что, как в 'Унесённых ветром', леди едят дома перед выходом в свет, чтобы не демонстрировать свой хороший аппетит на людях?! Ещё отметила один факт, оборотни не пили спиртные напитки. Слуги наливали воду, морсы, но никакого вина или более крепких напитков.
  Из-за стола я вышла злая, голодная и раздражённая. Мысленно прикидывала, что надо будет попросить Шиту что-нибудь принести перекусить перед сном. Может для фигуры это и вредно, но не когда вы в течение дня нормально ничего не ели.
  
  После ужина мы передислоцировались в салон, где играли музыканты. Тут-то местные гарпии и решили поточить об меня зубки.
  Начиналось всё культурно. Сначала какой-то лорд поинтересовался, а какое у нас устройство государства. Я объяснила, что королей и знати нет уже очень давно, и правит страной выбираемый народом на короткий срок президент. Рассказала про народных депутатов. Вопросы посыпались как горох и я по возможности отвечала на все. Это вызвало много споров, обсуждений.
  Местным женщинам не понравилось, что я оказалась в окружении стольких мужчин и меня начали расспрашивать о положении женщины. И вот тут началось. 'Как, все работают и сами зарабатывают?! А как же мужчины? Они не в состоянии обеспечить своих женщин? Так вы принадлежите к среднему классу?'.
  Пришлось объяснять какой-то избалованной фифе, что у нас разделений на классы нет и все равны. Тунеядство не поощряется государством и всячески порицается обществом. Каждая женщина, если она достаточно умна, способна заработать себе сама на безбедную жизнь.
  - Вижу, вы не относитесь к их числу, если у вас нет никаких украшений, - высокомерно заметила пышногрудая блонди, которую выделял своим вниманием Владыка. Она указала на то, что в отличие от местных дам, драгоценностей на мне не было. Вот же гадина!
  - Дело в том, что нас не предупредили о путешествии к вам, не позволили собрать багаж и схватили прямо на улице. В отличие от вашего мира, у нас не принято обильно обвешивать себя драгоценностями. Это считается признаком дурного вкуса, - послала я шпильку ей, намекая на то, что она уж чересчур ими увешана. - По настоящему богатые и воспитанные люди, предпочитают не кичиться своим богатством. Носят дорогую, но не броскую одежду. Если вас волнует вопрос моего благосостояния, то слуги должны были заметить и оценить качество одежды, что была на нас.
  После моего ответа у блондинки сделалось такое лицо, как будто она съела лимон. Окружающие постарались замять неприятный разговор, дальше забрасывая меня вопросами.
  Я рассказала, что нашу землю населяют лишь люди, а оборотни, эльфы, вампиры и маги встречаются лишь в сказках. Что у нас техногенный мир. Вместо лошадей мы ездим на машинах, летаем на самолётах и можем путешествовать в любую точку планеты.
  Ответ на вопрос о браке всех поразил. Удивило, что молодёжь сама, без родителей, выбирает себе спутников жизни.
  'Как же так? Разве они могут сами решить, какой человек достойный?', - многих из числа людей взволновал этот вопрос.
  - Жизнь показывает, что способны.
  - Неужели не бывает ошибок? - кто-то скептически спросил.
  - Бывают, как и у всех людей, но у нас никто насильно друг друга не держит и можно развестись.
  Это вызвало много споров. Кто-то доказывал, что такая свобода лишь разрушает идею брака, а я настаивала, что лишь укрепляет, так как мужчина больше ценит женщину, которая может от него уйти, если он будет плохо с ней обращаться. К тому же у нас существуют алименты и брачные договоры.
  - А вы сами замужем? - опять влезла с вопросом блондинка. Если раньше она мне просто не нравилась, то после него я её возненавидела.
  - Нет. Мы развелись с мужем, но он любит дочь, и мы поддерживаем отношения.
  - Правильно ли я понимаю, что вы стали его любовницей?
  - Нет. Мы поддерживаем дружеские отношения, - с нажимом ответила я.
  - Как можно дружить с мужчиной, который вас бросил? - захлопала ресницами эта стерва. Вот же сука! Значит, спать я с бывшим мужем могу, а дружить нет. Мне потребовалось всё усилие воли, чтобы на лице не дрогнул и мускул.
  - Наши отношения исчерпали себя. Так бывает, что любовь со временем проходит. Это не мешает нам общаться, ведь мы прожили вместе восемь лет, у нас ребёнок и мы не чужие люди. А как обстоят дела с браком у оборотней? - перевела тему я.
  Мне объяснили, что как только тот находит свою пару, нет более верного мужа, чем он. Так как только избранная привлекает не только его, но и зверя внутри.
  - Хочу мужа-оборотня, - рассмеялась я, чем польстила стоящим вокруг меня мужчинам.
  После такого ответа многие одарили меня этаким мужским взглядом, что сильно не понравилось Андриану. Пока вопросы прекратились, он поспешил меня увести, под предлогом с кем-то познакомить, а на самом деле вывести из-под пристального внимания.
  Прогуливаясь с ним, я решила поинтересоваться:
  - Лорд Весски...
  - Можно просто Андриан.
  - Андриан, - не стала спорить я, - скажите, оборотни не пьют? Я заметила у вас отсутствие вина и крепких напитков.
  - Восхищён вашей наблюдательностью. Спиртное туманит разум, и плохо влияет на контроль над зверем. Не то, чтобы мы совсем не пьём, но на приёмах пить не принято.
  Представив, как перепивший лорд теряет над собой контроль и оборачивается в волка, я поддержала такие традиции.
  - Попробуйте ликёр, - предложил он, останавливая слугу и предлагая мне бокал. - Это только для женщин.
  Что ж, я не стала отказываться, так как после долгих разговоров в горле пересохло. Взяв бокал, пригубила тягучий напиток. Боковым зрением отметила, что Владыка с блондинкой выходят на балкон.
  - Не знал, что вы в разводе. Считал вдовой, - неожиданно заметил Андриан.
  - А почему сразу вдовой? Я могла быть и замужем.
  - На вас отсутствовал запах мужчины.
  О как! Такой ответ заставил меня ещё раз пригубить из бокала. Всё время забываю, что хоть они и выглядят как люди, но их обоняние ближе к животным.
  - Как давно вы развелись?
  - Около полугода назад.
  - Должен заметить, что он глупец, раз позволил себе потерять такую женщину как вы.
  Я натянуто улыбнулась, даже не делая попытки поблагодарить за комплимент. Данная тема была ещё болезненна.
  - Андриан... - я хотела задать ему вопрос, но увидев, как он расплывается в довольной улыбке, посмотрела с недоумением.
  - Мне просто нравится, как вы произносите моё имя, - произнёс он с мальчишеской улыбкой, смотря на меня щенячьим взглядом. Так и захотелось по голове потрепать... или ещё раз коньками огреть, чтобы вразумить.
  - Лорд Весски! - попыталась я призвать к порядку.
  - Не будьте так жестоки. Андриан.
  Вот как с ним быть?! Я уже подумывала найти другой объект для расспросов, но решила спросить:
  - Если вас не затруднит, можете объяснить подробнее про избранных?
  - Что именно вас интересует?
  - Вы определяете свою пару по запаху, будь она волчица или человек?
  - Всё верно. Наш зверь выбирает её.
  - А как же любовь?
  Он на миг задумался, а потом совершенно серьёзно посмотрел мне в глаза и ответил:
  - Мы можем иметь детей лишь с парой. При встрече с ней обостряются все наши инстинкты: желание сделать своей, защитить, оберегать. Мы верны своим парам. Так что это ещё, как не любовь?
  - Не верю, что всё именно так. Всегда есть исключения, - с сомнением произнесла я.
  - Есть. Когда пара человек. Потому что наши женщины сразу чувствуют своего мужчину, а вот человеческие... Оборотню приходится постараться, чтобы завоевать её и убедить. Но мы очень настойчивые, ведь чего не сделаешь, когда лишь одна женщина способна подарить ребёнка и лишь она в силах утихомирить внутреннего зверя.
  - О чём вы?
  - О наших ипостасях.
  - Каких ипостасях? Я думала, вы оборачиваетесь в волков и всё.
  - Не совсем. Мы способны принимать боевую трансформацию, которая совмещает человеческую форму и звериную. В таком виде мы обладаем силой зверя, но сохраняем рассудок человека. Если же переходим полностью в животную форму, то над разумом преобладают инстинкты зверя. Лишь наша пара способна усмирить зверя, он никогда не причинит ей вреда, для остальных же... Только сила вожака может остановить оборотня, перешедшего в звериную форму. Поэтому для нас так важен самоконтроль.
  - Это отличается от рассказов об оборотнях в нашем мире, - призналась я. - И всё же, что делать, если человеческая женщина не полюбит?
  - Пока оборотень жив, он никогда её не отпустит, но будет страдать, чувствуя, что его пара несчастна.
  Однако. Именно этого я и боялась. Хуже всего, когда тебе не оставляют выбора.
  - А что случится, когда к Владыке вернётся обоняние? Ведь Катя ещё мала. Он начнёт домогаться ребёнка?
  Взгляд Андриана был смесью возмущения и осуждения.
  - Не ожидал, что вы даже подумать такое можете.
  - Я мать и не могла не спросить, - постаралась не покраснеть я, настолько искренним было возмущение Андриана.
  - В первую очередь мы заботимся о своей паре. Не беспокойтесь, до её взросления ей внимание Кристиана не грозит. Могу пообещать, что все эти годы у неё будет самый преданный друг.
  'Который за всё это время не пропустит ни одной юбки', - закончила про себя я, завидев вернувшегося Владыку с блондинкой, которая томно прижималась к нему. Губы её немного припухли, и не составляло труда догадаться, чем они там занимались.
  - Вы говорили, что оборотни верны своей паре. Как быть, если избранная ещё ребёнок? Мужчина хранит верность?
  - Это было бы жестоко, - усмехнулся он. - Пока мы не пометим свою пару, у нас ещё есть шанс наслаждаться... радостями жизни.
  - А как обстоят дела с вашими женщинами? Они тоже иногда образовывают пары с людьми? - спросила я, избегая смотреть на сладкую парочку.
  - Мы живём дольше людей, и детей они могут зачать лишь со своей парой. Иногда встречи с ней приходится ждать долгие годы, а так хочется любви и нежности. - Андриан прекрасно понял, почему я заговорила об их женщинах. - Хорошо, если парой оказывается оборотень, такой союз крепок. Если же человек, то не всё так гладко.
  - Почему?
  - Мужчины приобретают верную спутницу, но не всегда способны сами хранить верность, - кратко ответил он.
  Теперь мне стало понятно, почему среди женщин оборотней царила свобода нравов, и они себя с таким пылом предлагали Владыке. Зачем хранить невинность? Если они встретят свою пару, то мужчина не будет смотреть на её прошлое, и по любому возьмёт замуж. Неплохо устроились.
  Увлёкшись разговором, я и не заметила, как к нам подошли Владыка с блондинкой. Та смотрела на меня с вызовом, как кошка ластясь к нему.
  - Андриан, нельзя так узурпировать внимание л... - Владыка проглотил слово 'леди' и тут же исправился: - Ольги. Многие гости ещё хотят пообщаться с ней, - пожурил он того.
  Блондинке не понравилось, что тот назвал меня по имени, и она ехидно произнесла:
  - Вы должны радоваться, что находитесь при нашем дворе. Насколько я слышала, у людей не принято приглашать в приличное общество разведённых женщин.
  Я задохнулась от такой наглости. Да что она о себе возомнила?!
  - А вы должны радоваться, что не находитесь в моём мире. Такую вульгарную особу не пригласили бы ни в один приличный дом. Ваше место было бы под забором.
  Та покраснела, и в наглую перевернула свой бокал, облив мою юбку. Вот же курица! Такими фокусами пусть школьниц из себя выводит. Чего она ожидала? Что я с плачем убегу?
  - Деточка, позвольте вам дать совет - если делаете что-то, то делайте основательно. - Я сделала шаг к ней и вылила свой бокал ей на голову. Липкая смесь растеклась по волосам и начала стекать на лицо.
  - Ой, какая я неловкая. Радуйтесь, что это не средство для удаления волос, - сладко произнесла я, а потом совершенно другим тоном, жёстко закончила фразу: - В следующий раз будет именно оно!
  Та стала выглядеть как облезлая кошка и потрясённо ахнула, посмотрев на Владыку.
  - Это возмутительно! - рыкнул он.
  - Вы совершенно правы, Владыка! - к нам стремительно подошла леди Паттерсон. - Да как она посмела оскорбить мать вашей невесты?! В моё время девушки были скромнее и не вели себя так развязно с мужчинами, которые имели счастье обрести пару.
  Владыка посмотрел на меня тяжёлым взглядом, не став говорить того, что собирался. Вовремя Клотильда вмешалась. Вместо этого он сказал иное:
  - Мадам, следуйте за мной.
  О, я тут же оценила это 'Мадам' и с вызовом посмотрела на него:
  - Как скажете, сын мой. - Нашему перемирию пришёл конец.
  Тот заскрежетал зубами, приходя в ещё большую ярость. Резко развернувшись, он забыл на мгновение о грузе, что прилип к его руке. Переведя взгляд на свою руку, где рукав уже был испачкан накапавшим с блондинки ликёром, тот брезгливо освободил её, стряхнув с себя ту.
  - Леди, чего вы застыли? Идите и приведите себя в порядок! - зарычал он на неё. Какая прелесть, и она под раздачу попала.
  Та всхлипнула, но он уже потерял к ней интерес и зашагал на выход. Андриан не оставил меня, хотя речь шла лишь обо мне, и с беспечным видом, как будто мы просто прогуливаемся, повёл меня за быстро удаляющимся Владыкой. Я только и успела, что послать тёплый взгляд леди Паттерсон.
  Сверля взглядом спину впереди шагающего Владыки, я не чувствовала за собой никакой вины в устроенном скандале. Эта курица сама виновата. Нечего было цепляться ко мне. Если он думал, что я буду молча сносить оскорбления, то он совсем идиот.
  И вообще, поведение Владыки вызывало раздражение. Взять хотя бы то, что он сейчас разгневанно летел в свой кабинет, абсолютно уверенный, что мы торопимся за ним следом. Да если бы не Андриан, я бы из вредности направилась в противоположную сторону. Я что, собачка, которая должна бежать за ним? Пусть своим подданным приказывает, а я его беспрекословно слушаться не обязана. И это я здесь пострадавшая сторона, так как его вобла белобрысая на меня первая напала. Так что я даже чуть замедлила шаг, не собираясь спешить.
  Восприняв это как мой страх перед предстоящим разговором, Андриан ободряюще сжал мне руку:
  - Не беспокойтесь, она первая перешла грань, и я укажу на это Кристиану.
  - Вы что, в серьёз решили, что я боюсь его гнева? - хмыкнула я. - Пусть его курица радуется, что ещё легко отделалась. Я не собираюсь терпеть оскорбления от безмозглых дур.
  - У вас все вечера так интересно проходят? - полюбопытствовала я.
  - С вашим появлением они стали гораздо интереснее, - галантно ответил Андриан, с плутоватой улыбкой.
  Мы не спеша дошли до кабинета Владыки. При нашем появлении он перестал расхаживать от нетерпения и наградил нас раздражённым взглядом. Заждался, небось.
  
  - Андриан, я тебя не приглашал, - неодобрительно посмотрел он на своего кузена.
  - И ты думаешь, я пропущу такой разговор? - ничуть не смутился тот. - К тому же всегда мечтал примерить на себя роль спасителя прекрасных дам от разгневанных драконов.
  Даже у меня волоски встали на коже от волны силы, что последовала от Владыки.
  - Кристиан, ты можешь заставить меня выйти, но я далеко не уйду и всё равно услышу весь разговор. Так что не лишай меня зрелища, - поморщился Андриан. Отпустив мою руку, он прошёл вглубь кабинета и уселся в кресло, подняв ладони вверх. - Можешь представить, что меня здесь нет. Я не буду мешать.
  Воздействие спало. Владыка ещё немного посверлил его взглядом и обратил своё внимание на меня.
  - Потрудитесь объяснить своё поведение, - ледяным тоном приказал он.
  - Я? А может это вы объясните, почему ваши придворные забыли правила поведения в приличном обществе? Или у вас принято напитками обливаться? Если так, то я лишь показала, как это надо делать, - не скрывая издевки, произнесла я.
  Со стороны кресла раздался смешок. Владыка гневно посмотрел на кузена, но тот опять поднял руки верх, давая понять, чтобы на него не обращали внимания. Переведя взгляд на меня, он постарался взять себя в руки.
  - Согласен, леди Ариса немного перегнула, но и вы её спровоцировали.
  - Неужели? А может это она испытывала моё терпение, довольно прозрачно намекая, что я недостойна находиться в данном обществе. Но заметьте, мы к вам в гости не рвались и будем лишь счастливы, если вы нас вернёте домой.
  - Клянусь, я готов отдать любые деньги, чтобы отправить вас обратно, - рыкнул Владыка.
  - Ребёнка я не оставлю. Так что даже не мечтайте! - ядовито ответила я. - Может, вы пересмотрите своё решение и согласитесь подождать, пока дочь повзрослеет в нашем мире?
  - Это не обсуждается! - отрезал он.
  - Но почему?! Насколько я поняла, с появлением невесты вы не собираетесь никак себя ограничивать в связях. Сегодня ваши любовницы оскорбляют меня, а завтра будут смеяться в лицо моей дочери.
  - Не говорите чушь. Никто не посмеет оскорбить мою невесту!
  - Ну-ну, - скептически посмотрела я на него. Он совсем идиот, или притворяется? - Демонстрируя двору своих фавориток, вы уже проявляете к своей невесте неуважение. Всем остаётся лишь последовать вашему примеру.
  - Надеюсь, вы не ожидаете, что я буду хранить ей верность все годы до её взросления.
  - Я ожидаю и даже требую, чтобы вы не выставляли их напоказ! - твёрдо произнесла я.
  - Требуете?! - обманчиво-мягким тоном переспросил он.
  Ну да, требовать чего-то от Владыки глупо. Я постаралась воззвать к его благоразумию:
  - Подумайте сами, чего вы добьётесь, демонстрируя двору своих фавориток? Хотите, чтобы моя дочь росла, наблюдая за чередой ваших любовниц? О какой тогда любви может идти речь?
  - Причём здесь любовь? Она станет моей женой и точка!
  - Если моя дочь не полюбит вас, то я костьми лягу, но сделаю всё, чтобы она вышла замуж за того, кому отдаст своё сердце.
  - А вы выходили замуж по любви? - неожиданно спросил он.
  - Да, я любила своего мужа, - призналась я и внутренне сжалась, понимая, к чему он ведёт.
  - И куда же делась ваша так называемая любовь? - не скрывая ехидства, спросил он. - Вы, люди, слишком ветрены. Оборотень никогда не оставит свою пару и ребёнка, чего не скажешь о вашем муже, - хлёстко произнёс он.
  Получив сокрушительный удар, я отвернулась, стараясь сдержать слёзы. Слишком болезненным был для меня развод и его слова задели меня за живое. Мне оказалось тяжело пережить предательство любимого человека, а ещё больнее было за дочь. Я же видела, как она тянется к отцу и как мало ей тот уделяет внимания.
  - Мы ценим свою семью! - высокомерно добавил Владыка, наслаждаясь собой и желая меня добить.
  - Я вижу, как вы её цените, - тихо произнесла я. - Узнаёте личные подробности лишь для того, чтобы больнее ударить. Вы обещали мне вашу защиту, а ваши же любовницы смеют меня оскорблять, и вы им это спускаете с рук. Защита?! Да подавитесь вы ею! - бросила я и стремительно вышла из кабинета.
  ***
  - Молодец, Кристиан! - поднялся с кресла Андриан. - Ты был на высоте. И знаешь, что я тебе скажу? Она совершенно права. За каким дьяволом ты приблизил к себе Арису? Всегда говорил, что она глупая стерва, а сегодня спокойно смотрел, как она старается укусить Ольгу. Чего хотел этим добиться? Проявляя к ней открытое неуважение, ты провоцируешь других на такое же поведение. Хорошо, что у Ольги сильный характер, и она способна за себя постоять. В свете этого, чего стоят твои слова о защите?
  Обогнув его, он вышел из кабинета.
  Кристиан молча проводил его взглядом. Секунду поколебавшись, он прошёл и сел за стол, а потом в раздражении всё смёл с него. Бумаги рассыпались веером по полу.
  Как же так? Ещё минуту назад он чувствовал себя победителем. Наконец-то поставил на место эту зарвавшуюся выскочку! А после её слов ощутил себя полным ничтожеством. Даже зверь внутри метался, не одобряя его поведения и стараясь вырваться на волю. После потери нюха волк был беспокойным и Кристиану требовался весь его самоконтроль, чтобы держать того в узде.
  Мать невесты постоянно выводила его из себя и раздражала, что не добавляло покоя. Её вызывающее поведения без капли покорности будило его инстинкты вожака, вызывая желание показать зарвавшейся самке, кому она обязана подчиняться. Будь та волчицей, то его сила уже бы давно пригнула её к полу в позе покорности, но она человек.
  Да, он обещал ей защиту, но в ответ ожидал от неё подчинения. Всё её поведение: слова, жесты, гордо приподнятый подбородок, бросали ему вызов. Он не мог спокойно наблюдать за ней, испытывая желание приструнить. Решил поучить манерам и вызвал леди Паттерсон, чтобы та показала ей, как должна вести себя женщина, но той непостижимым образом удалось перетянуть её на свою сторону.
  Когда она явилась на обед, при виде её он испытал непонятное раздражение. Да и сама Ольга хороша, использовала любую возможность, чтобы довести его. Было неприятно наблюдать, как кузен вьётся вокруг неё. Что он вообще в ней находит?
  Разозлённый до крайности её насмешками за обедом, он хотел отыграться и показать ей, что она глупа и не способна даже выбрать слуг. Было огромное желание продемонстрировать ей, кто здесь хозяин и отменить её распоряжения, но Ольга убедила его, что решения в назначении слуг были продиктованы заботой о дочери, и ему не к чему было придраться.
  Кристиан старался обуздать себя и наладить с ней отношения. Казалось, после совместной прогулки ему удалось это, но вечером опять не справился с собой. При виде неё в открытом вечернем платье, всё внутри взбунтовалось. Как она могла так оголиться?! Дамочка не осознаёт, что она полная и давно не молодая? Разве можно так выставляться? Почему леди Паттерсон не проследила за её нарядом? Он зачем её пригласил? И ему было плевать, что остальные одеты так же. Она мать его невесты и должна вести себя с достоинством!
  После ужина раздражение его усилилось. Видеть, что она собрала вокруг себя практически всех мужчин, было выше его сил. Да кому интересны рассказы об её мире? Можно подумать, они когда-то увидят все эти чудеса. Почему она умалчивает о том, что там ужасно смрадный воздух? Андриан жаловался на это и говорил Кристиану, что тому повезло, что он ничего не чувствует.
  А её заявление, что мечтает о муже оборотне? Совсем о приличиях не думает. Да кому она нужна такая? Она в зеркале себя видела? Тем сильнее разозлили его мужские взгляды, в которых загорелся интерес. Да что с его людьми?! Она их что, околдовала?
  Кристиан был рад, что Андриан додумался увести её. Он даже решил выйти на балкон проветриться. Флирт с Арисой немного отвлёк его, но бросив взгляд через стеклянные двери и увидев, что кузен до сих пор увлечённо разговаривает с Ольгой, он испытал глухое раздражение. Будет ужасно, если она заманит его в свои сети. Вот он и поспешил спасать родственника, если у того мозги отказали и совсем не ожидал, в какой скандал это выльется.
  Андриан спрашивал, почему он приблизил к себе Арису? Так её восхищённые взгляды из-под ресниц, мягкость, покорность явились бальзамом для его расшатанных нервов. Вот какой должна быть женщина! Волчица никогда не будет ничего требовать и она не оспаривает власть мужчины. Умеет нежно просить и не забывает благодарить, когда её просьба удовлетворена. Их женщины признают авторитет мужчин и не спорят с ними, демонстрируя свою самодостаточность.
  И сейчас, в тот момент, когда он наконец почувствовал, что одержал верх в их споре, она своими словами заставила ощутить всю недостойность его поведения. Да что он такого сказал? Можно подумать, это он её с ребёнком бросил и ушёл. Наглядный пример того, как непостоянны люди. О какой любви она говорит? Он будет заботиться, и удовлетворять все нужды своей жены. Никогда не уйдёт и не бросит. Будет верным... после свадьбы. Разве этого мало?
  Кристиан не ожидал, что она так остро отреагирует, когда он напомнит об её бывшем муже. Он не виноват, что они разошлись. Хотя видят Боги, он сочувствовал тому мужчине, пусть и не одобрял того, что тот бросил семью. Чтобы выдержать эту особу, нужны железные нервы, а тот столько лет продержался.
  Стоило признать, что мать невесты бесила его самим фактом своего существования. Он был совершенно искренен, когда признался, что готов отдать любые деньги, лишь бы избавиться от неё. Так как это в ближайшем времени казалось несбыточной мечтой, то стоило уехать самому. Идея отправиться на охоту показалась ему привлекательной. К тому же он давно планировал проверить, как обстоят дела в крепости Радонга. Можно совместить дела и отдых, и сменить обстановку.
  Повеселевший Кристиан стал составлять список распоряжений, радуясь так вовремя осенившей его идее.
  'Андриана тоже надо забрать с собой', - решил он.
  ***
  Шла я, высоко подняв голову и расправив плечи. Глаза мои были сухи. Не дождутся! Не доставлю им радости видеть мои слёзы, как бы паршиво мне ни было.
  - Ольга, подождите! - окликнул меня сзади Андриан и быстро догнал, взяв за локоть.
  - Давайте прогуляемся по парку, и вы немного остынете, - предложил он, увлекая меня на улицу. По пути он зацепил у какого-то слуги шаль и заботливо накинул мне её на плечи, когда мы вышли.
  Выйти на улицу было хорошей идеей, мне не хватало воздуха. Я не могла прийти в себя, после разговора с Владыкой. Вот же гад! Как быстро он нашёл мои слабые места, и с каким удовольствием хлестал словами наотмашь. Да, в чём-то он прав и, наверное, здорово, когда есть уверенность в том, что супруг тебя не бросит и будет верен. Но у людей другая физиология, поэтому мы так и ценим любовь в отношениях и, выходя замуж, мечтаем пронести это чувство через всю жизнь.
  У моей матери третий брак и у меня есть сводный младший брат от последнего мужа. Я не хотела мешать ей строить новые отношения и поэтому уехала учиться в другой город, а потом там и обосновалась жить. Сама я мечтала выйти замуж один раз и на всю жизнь. Я не спешила замуж, мы около года встречались. Всяко было, ссоры и примирения, но Руслан убедил меня в своей любви, окружил заботой и вниманием. Мне нравилось, что он умел признавать свои ошибки, если был не прав, имел лёгкий характер и не копил обиды. Был щедрый. Если я не могла выбрать из двух платьев одно, он предлагал купить оба.
  Когда мы поженились, никогда не контролировал мои расходы, не критиковал меня как хозяйку, только хвалил, и я отдавала ему всю душу, стараясь порадовать. Пусть мы оба работали, но мне было не в тягость приготовить ужин, перегладить бельё или убрать квартиру. Жаль, что всё это со временем он стал воспринимать как данность.
  После родов, когда я сидела в декрете, остро чувствовалось отсутствие бабушек. Я была постоянно с ребёнком, не высыпалась, чувствовала себя измученной. Руслан работал как проклятый, хватаясь за любую подработку, чтобы прокормить семью. Приходил уставший и желал, чтобы я заботилась о нём.
  Я моталась как белка в колесе. Готовка, уборка, погулять с ребёнком и так каждый день. Мечтала поскорее выйти на работу, чтобы закончился этот день сурка. Руслан шёл по карьерной лестнице и всё чаще пропадал на работе. Мне это не нравилось, хотя благосостояние семьи и выросло.
  Со временем нашла работу в банке, недалеко от дома со сменным графиком. Встал вопрос о том, кто будет забирать ребёнка из садика в те дни, когда я работаю. Руслана злило, когда я его напрягала просьбами об этом. Спасибо бабе Нине, не знаю, что бы я делала без неё. И со временем я начала осознавать, что большей частью решаю все проблемы одна. В сексе тоже стало не всё гладко. Он приходил поздно, уставший и зачастую было не до того. Все слышали шутку о жене, у которой вечно болит голова, у нас же была ситуация в точности до наоборот, только отговоркой была усталость. С каждым годом секс становился всё реже и реже. Сначала раз в неделю, потом раз в месяц... А мне хотелось нежности и часто я плакала в подушку, когда муж безмятежно посапывал рядом.
  Я пыталась поговорить, соблазнить, но когда я как-то надела новую кружевную рубашку с чулками, он скривился и заявил, что не с моей фигурой такое носить и вообще я растолстела. Ещё после родов я часто ловила на себе его изучающий взгляд, но вслух он ничего не говорил. Дождалась.
  Как любая женщина, желающая похудеть, я перепробывала массу диет. Срывалась, начинала вновь. Килограммы уходили, возвращались, и вернуть себе форму мне так и не удалось, а муж всё чаще проходился насчёт моей фигуры. Конечно, разительная перемена из сорок шестого размера в пятидесятый.
  Сначала было чувство вины перед ним, а потом во мне начало расти возмущение. Я бы любила его любым: худым, полным, косым, хромым, старым. Зачем он так со мной? Хотел бы помочь, так лучше бы посидел с ребёнком, а меня в тренажёрный зал отправил. Всё лучше, чем оценивать мои недостатки холодным взглядом.
  Но какие бы ни были трудности в отношениях, я бы никогда не развелась с ним сама. Он смог. Просто пришёл однажды и сообщил, что так продолжаться не может, и он любит другую. Служебный роман. Пообещал помогать финансово и не бросать ребёнка. Вот так жизнь разрушилась в один момент.
  
  Слова Владыки всколыхнули воспоминания. Переживая боль прошлого, я чувствовала, что задыхаюсь. Да ещё корсет врезался в тело стальной хваткой.
  Ухватившись за росшее возле дорожки дерево, я просипела:
  - Андриан, ослабьте шнуровку. Корсет... я задыхаюсь. - Мне не хватало воздуха и хотелось вдохнуть полной грудью, прогоняя туман в голове. Казалось, я вот-вот потеряю сознание.
  Тот не заставил просить себя дважды и убрав шаль, быстро начал расшнуровывать платье. Запутался. Подёргав, выругался сквозь зубы и со словами:
  - Я разрежу, - рванул шнуровку.
  Облегчённо вдохнула. Стало намного легче. От избытка кислорода меня охватила лёгкая слабость и, развернувшись, я спиной прислонилась к дереву, откинув голову и закрыв глаза.
  Во всей ситуации меня 'убивал' один факт - мы восемь лет были вместе, а он так и не сделал попытки спасти наш брак. Вёл себя обычно, мы не скандалили. До последнего целовал меня, уходя или приходя с работы, а ведь у него уже была друга женщина. Как так можно?! Не понимаю...
  
  Ветерок прошёлся по моей коже, заставив поёжиться и приводя в чувство. Открыв глаза, я обнаружила два факта: лиф платья сполз, полностью обнажая мою грудь и Андриан, смотря на неё, как ребёнок на сладость, уже собирается накрыть её своей ладонью.
  Быстро сориентировавшись, я шлёпнула по шаловливой ручке и моментально подтянула лиф платья, придерживая его руками.
  - Ольга! - выдохнул он, смотря на меня затуманенным взглядом. Я оказалась зажата между деревом, и его телом.
  - Да что с вами?! - возмутилась я. - Мне тридцать два года, а вы явно младше. Найдите себе сверстницу, я детьми не интересуюсь.
  - Мне семьдесят четыре, - сообщил он.
  Чёрт бы побрал этих оборотней! Прекрасно сохранился для своих лет.
   - Тем более, вы для меня слишком стары, - вредничала я.
  - Ольга, почему вы не воспринимаете меня всерьёз? - обиженно посмотрел на меня Андриан.
  - О чём вы?! Меня с дочерью похитили, и всё что я хочу, это обрести хоть какую-то почву под ногами и понять, где я оказалась, и какая жизнь нас ждёт. В данный момент меньше всего меня интересует интрижка или флирт.
  - Кто говорит об интрижке? У меня серьёзные намерения, - напряженно посмотрел он на меня.
  'Надо же, это какие? Затащить меня в постель?', - скептически подумала я.
  - Ольга, я буду счастлив, если вы примите мои ухаживания и согласитесь стать моей женой.
  После таких слов, я порадовалась, что стояла, прислонившись к дереву, а то точно упала бы к его ногам от потрясения.
  - Андриан, у вас точно с головой всё в порядке? После всех ваших рассказов об избранных, вы мне предлагаете брак?!
  - Что вас так удивляет? Кристиану сто тридцать два года, а суженую он нашёл, лишь обратившись к ведьме. Я буду счастлив, если вы согласитесь стать моей женой, - горячо произнёс он, беря меня за плечи, и настойчиво заглядывая в глаза. - Вы умная, красивая, с сильным характером и вы безумно приятно пахните.
  В подтверждение своих слов он втянул воздух возле моих волос и блаженно закрыл глаза. В моей жизни всякое было, но кавалеры ещё ни разу меня не обнюхивали.
  - Но я не ваша пара, - попыталась образумить его.
  - Обещаю, я буду вам хорошим мужем.
  - Да вы знаете меня чуть больше суток!
  - Ну и что? Вы меня с первого взгляда покорили.
  - Скорее с первого удара, - хмыкнула я.
  - Ольга... - потянулся он к моим губам, но я его остановила, упёршись одной рукой ему в грудь. Он с лёгкостью мог бы преодолеть моё сопротивление, но остановился.
  - Андриан, была бы рада оказаться вашей парой, - решила польстить ему, - но так не могу. Вы забываете, что я человек и очень скоро у вас вместо женщины женой окажется старуха. К тому же, вы не знаете путей судьбы и вполне можете встретить свою пару и завтра и через год. Что тогда будет со мной?
  - Вы останетесь моей женой, и я позабочусь о вас.
  - Как это? Разве вы не женитесь на своей избраннице?
  - Пара это пара. Бывали случаи, когда мужчины теряли надежду и женились, а потом встречали свою суженую. В таких случаях женщина могла остаться второй женой или получить развод, но в любом случае мужчина обеспечивал её, и она находилась под его защитой.
  С ума сойти! Оборотень настойчиво смотрел на меня, а я не знала, как помягче ему отказать.
  - Андриан, ваше предложение лестно, но я так не смогу. Тяжело жить с мужчиной, когда в любой момент он может полюбить другую. Это как строить дом рядом с действующим вулканом - надеешься на лучшее, но никогда не знаешь, когда произойдёт извержение. Один раз я пережила уход мужчины, и повторения не хочу. Даже думать не могу о замужестве!
  - Не надо отказываться. Я прошу вас подумать, - он нежно погладил меня по щеке. Ну, что с ним будешь делать?
  - Андриан, мне сейчас как никогда нужен друг. У меня здесь нет никого, ни друзей, ни родственников, а я должна защитить интересы дочери. Я полностью завишу от Владыки, а он при каждом удобном случае старается больнее уколоть. Ваши женщины шипят, как будто я у них мужчин увела, и даже не представляю, что ждёт меня в будущем.
  - Не обижайтесь на Кристиана, он не такой. Просто так надеялся обрести пару и испытал сильное разочарование. Пройдёт немного времени и всё успокоится.
  - Я в чём виновата? Нас похитили, лишили всего, мы зависим от его милости, а он ещё бесится.
  - Кристиан успокоится и осознает, что был не прав, - успокаивающе произнёс Андриан. - Поймёт, как ему с вами повезло. Вы прекрасная мать и способны лучше всех позаботиться о его паре.
  - Это вы мне сейчас сказку на ночь рассказываете, - подозрительно посмотрела я на него и не выдержав, он рассмеялся. С его смехом рассеялось напряжение между нами. Мне снова в его обществе стало пусть и не комфортно, но легко.
  - Ольга, могу заверить, что один преданный друг у вас есть, но не просите меня оставить надежду на большее, - сверкнул он глазами. - А теперь повернитесь, я посмотрю, что можно сделать со шнуровкой и постараюсь привести в порядок платье, пока вы совсем не замёрзли.
  Я была благодарна, что он не стал на меня давить. Доверчиво повернулась к нему спиной, упёршись лбом в дерево. Уму непостижимо, муж столько времени давал мне понять, что я не привлекательна и не интересна, а тут молодой парень... Ладно, не такой уж и молодой по годам, но внешне шикарно выглядит, тут не поспоришь, делает мне предложение руки и сердца на вторые сутки знакомства.
  'Неплохо его коньками контузило', - усмехнулась я, но как женщине предложение польстило, хотя я и не собиралась его принимать.
  - Сейчас перешнурую, - произнёс Андриан. - Я сильно затягивать не буду, шаль скроет спину.
  Его пальцы стали ловко расшнуровывать платье, а затем и корсет. Сказывался опыт обращения с женской одеждой.
  - И зачем вас так затянули?! - ворчал он. - У вас шикарные формы и корсет вам ни к чему.
  - Я тоже так думаю.
  - Что?
  - Корсет. Больше не надену на себя это орудие пытки. Плевать на моду, а если кому-то не нравится, как я выгляжу - пусть смотрит в другую сторону.
  - Верно, - усмехнулся Андриан, прекрасно поняв, кого я имела в виду. - Придётся немного затянуть, - предупредил он и начал зашнуровывать корсет.
  На этот раз было не так туго, но всё равно неприятно. Закончив с ним, он занялся платьем.
  - Ну, вот и всё, - сообщил он. - Шаль всё скроет.
  Но вместо материи, на своих плечах я почувствовала прикосновение горячих губ.
  - Андриан! - вскрикнула я, не ожидавшая подобного.
  - Должен же я получить маленькую награду, - ничуть не раскаиваясь, ответил этот плут.
  - Вижу, вы времени зря не теряли и решили соблазнить моего кузена! - прозвучало как гром среди ясного неба.
  Андриан быстро накинул мне на плечи шаль и повернулся к Владыке, заслоняя меня собой.
  - Кристиан, ты сейчас даже не представляешь, насколько не прав, - напряжённо произнёс он.
  - Я всё видел!
  Слушать этот бред дальше я была не намерена. Принесла же нелёгкая этого придурка. Чего, спрашивается, в кабинете не сиделось? Наверное, мало гадостей сказал, решил ещё прийти добавить.
  - Вы совершенно правы! - отвернулась я от дерева и вышла из-за Андриана. - Ваши слова о защите оказались обманом. Кто знает, вдруг вы и об обещании назначить мне содержание так же забыли. Мне надо думать о будущем и искать средства к существованию, - с вызовом произнесла я.
  Потом игнорируя наливающиеся кровью глаза Владыки, повернулась к Андриану и, встав на цыпочки, поцеловала его в щёку.
  - Спасибо, - мягко произнесла я и, не удержавшись, погладила его по щеке. Хороший он парень, даже удивительно, что они с Владыкой родственники.
  Затем, не обращая внимания на пыхтящего как паровоз Люциана, обогнула его и пошла по дорожке к дому.
  - Андриан, завтра же ты уезжаешь со мной, подальше от этой...- рыкнул Владыка.
  - Это не то, что ты думаешь.
  - Даже слышать не хочу! - Шипению Владыки позавидовали бы любые ядовитые змеи.
  Он пронёсся мимо меня смазанной тенью, а потом меня нагнал Андриан.
  - Ольга, прошу прощения, что так вышло. Мне очень жаль.
  - Не берите в голову, я уже привыкла к такому отношению Владыки, - отмахнулась я. - Если ему нравится выставлять себя идиотом, то не будем ему мешать.
  - Позвольте я вас провожу. - В голосе звучало раскаяние и сожаление.
  Я приняла его руку, стараясь выбросить из головы произошедшую сцену. Буду я ещё на всяких придурков неуравновешенных внимание обращать. Кстати, что он там насчёт отъезда говорил?
  - Андриан, вы уезжаете?
  - Сам впервые об этом слышу. Надеюсь, Кристиан решил просто проветриться.
  'Эх, лучше бы его надолго куда-нибудь унесло, - подумала я. - Было бы время спокойно оглядеться, а то что ни день, так нервотрёпка. Такими темпами, мы поубиваем друг друга'.
  - Ольга, не обижайтесь на него. Кристиан совсем не такой и последние дни он сам не свой. - Высказался в защиту родственника Андриан. - Возможно, это связано с тем, что у него пропало обоняние. Для нас это как лишиться части тела, быть ущербным. Кристиан не привык ощущать свою слабость и из-за этого такой нервный. Да ещё суженая оказалась ребёнком...
  - Напомните, обоняния он лишился из-за своей фаворитки?
  - Да. Её изгнали. Не понимаю, чего она хотела этим добиться. Это совсем в голове ничего не иметь, чтобы решиться на такое.
  - У Владыки плохой вкус на женщин. Похоже, он испытывает слабость к безмозглым дурам, - не удержалась от шпильки я.
  - Может мне и не стоит вмешиваться в его личную жизнь, но я тоже не одобряю его выбор. Одна его приверженность к худощавым женщинам переходит все границы и вызывает беспокойство. Вы заметили, что практически никто из женщин не ест мясо. И это волчицы! Совсем с ума посходили, чтобы ему угодить.
  Теперь мне стало понятно, почему на меня так Андриан среагировал. Среди худощавых вобл я одна отличаюсь пышными формами. Представляю, что ждёт мою дочь, когда она подрастёт. Если он и ей посмеет намекнуть о необходимости похудеть, то я наверное ему в горло вцеплюсь, не задумываясь. Не-е-е-т, бежать отсюда надо, бежать. Стоит воспользоваться отсутствием Владыки и побольше узнать об окружающем мире.
  ***
  Утро следующего дня для меня началось с потрясающей новости - Владыка отбыл со своими людьми на неизвестный срок. Сразу пришло на ум: 'Кричали женщины: ура! И в воздух чепчики бросали'. Пусть чепчика у меня и не наблюдалось, но улыбка на лице расплылась блаженная.
  - Катя проснулась? - спросила я Шиту. Вчера, когда я вернулась, она уже спала.
  - Только встала.
  - Мама! - в комнату влетела радостная дочь и забралась ко мне на постель. - А мне вчера Лота сказки читала про драконов. Я тебя ждала, ждала...
  - Я знаю, - притянула её к себе и поцеловала. - Ты уже спала, когда я к тебе зашла.
  - Мам, знаешь, чего хочу... - дочь на мгновение задумалась, а потом выдала: - Сделай мне драники.
  - Кать, мы же не дома.
  - Ну, пожалуйста, пожалуйста, - заканючила она. - Ты мне обещала! - выдвинула последний аргумент.
  Вообще-то обещала, когда она суп есть не хотела, но потом мы пошли на каток, нас похитили и вот только теперь она об этом вспомнила.
  - Шита, а у вас блинчики из картофеля делают?
  - Блинчики? - с недоумением переспросила она.
  Мне стало ясно, что придётся самой идти на кухню, и я вылезла из мягкой постели.
   Когда до Шиты дошло, что я задумала, она не знала как реагировать. Видя, как она мнётся, я на неё нажала и выяснила, что шеф-повар тот ещё зверь и так просто на свою кухню не пустит. Его даже леди Сузанна боится, а все помощники по струнке ходят.
  'Что ж, делать нечего, пойду знакомиться с этим зверем, - решила я. - После Владыки уже никто не страшен'.
  
  - Шита, расскажи мне о шеф-поваре, - попросила я, направляясь в сторону кухни.
  - Господин Арантос полукровка.
  - Это как?
  - Его отец оборотень, а мать человек. Но зверь у отца был слабый, и я слышала, он не может оборачиваться, хотя обоняние и слух, как у оборотней. Да и ростом он не в отца пошёл. Но он самый лучший повар, его здесь все уважают.
  - Ясно, - кратко ответила я. Всё действительно было ясно. Тяжело быть не таким как все, но вместо того чтобы отчаиваться, тот нашёл своё призвание в кулинарии и стал самым лучшим. На кухне царь и бог, и на хромой козе к такому не подъедешь.
  - Где этот маг и кудесник?! - громко воскликнула я, как только мы вошли на кухню, привлекая к себе внимание. Заприметив самого низкорослого мужчину, с безупречно белым колпаком на голове, направилась к нему. Ведь Шита упомянула, что ростом тот не в отца. - Это вы знаменитый шеф-повар?
  - Кто вы? - не ожидал такого напора мужчина.
  - Искренняя поклонница, восхищённая вашим талантом. У вас золотые руки и вы гениальны! Должна признаться, что такого чудесного паштета, как вчера за обедом, я не пробовала даже в наших лучших ресторанах. Я попросила добавки, - по секрету сообщила ему.
  - Но за ужином вы практически ничего не ели, - возразил он, быстро сообразив, кто я такая. Конечно, все женщины ковырялись в тарелках, и лишь я в обед попросила добавки. Явно ему доложили.
  - И вы не представляете, как меня это огорчило. Но нынешняя мода насчёт корсетов позволяет женщине в них с трудом дышать, не то что есть. Я сегодня же вызываю портных. Пусть переделывают гардероб, так как я желаю наслаждаться вашими шедеврами!
  - Рад, что хоть кто-то не боится оценить мои блюда.
  - Они вершина кулинарного мастерства! А ваши соусы, - я блаженно закатила глаза.
  Через пять минут общения, мы уже обсуждали блюда, а ещё через пять я посчитала возможным, обратиться к нему с просьбой:
  - Господин Арантос...
  - Что вы! Можно просто Арантос.
  - Тогда и вы ко мне просто Ольга, - улыбнулась ему. Видя, что он хочет возразить, погрозила пальцем: - Я настаиваю! Для меня огромная честь знакомство с вами.
  Мы ещё немного расшаркались и я произнесла:
  - Арантос, у меня к вам маленькая просьба. Моя дочь попросила на завтрак одно наше блюдо, и я хотела обратиться к вам с просьбой разрешить его здесь приготовить.
  Уже через минуту его помощник тёр картофель, а я руководила процессом.
  По идее, оборотни предпочитают мясо, но пока мы жарили драники, на кухню человек пять заглянуло с вопросом, а чем так вкусно пахнет. Арантос быстро сориентировался и поставил ещё пару помощников тереть картофель, чтобы подать драники к завтраку. Меня он попросил проверить, всё ли правильно делают и точно ли соблюдён рецепт. Я рассказала, что их ещё можно делать с разными начинками. Не только с сыром и грибами, но и с мясом.
  Расстались мы весьма довольные друг другом. Я спросила, можно ли будет прийти ещё с ним пообщаться, не отвлеку ли я его от важных дел. Меня же заверили, что моему обществу будут только рады, и так как Владыка отсутствует, то нам надо обсудить меню на обед и ужин. Мне это польстило, так как меня признали хозяйкой.
  
  Шита с гордостью несла драники со сметаной, бросая на меня одобрительные взгляды. Правда попробовать их я так и не успела. В коридоре меня перехватил слуга, который сообщил, что у казначея дело ко мне, и он просил зайти к нему или сообщить, когда я буду свободна, чтобы он нанёс мне визит. Заинтригованная, я отправила Шиту кормить дочь, а сама пошла за слугой.
  - Благодарю, что так быстро откликнулись на мою просьбу, - поднялся из-за стола и поспешил мне навстречу седовласый мужчина.
  - Вы хотели меня видеть?
  - Да. Позвольте представиться, я Людвиг Шерванский.
  - Ольга Андреевна.
  - Рад познакомиться, - с лёгким поклоном, он предложил мне сесть в кресло. - Владыка перед отъездом поручил мне подготовить для вас документы. Он выделяет вам восемьдесят тысяч золотых ежегодно.
  - Извините, но я плохо ориентируюсь в ваших деньгах и не могу оценить размер суммы.
  - Поверьте, это очень внушительная сумма, - заверил он. - Я хотел у вас спросить, как вы желаете распорядиться деньгами. Хотите положить в банк на сохранение или какую-то часть получить наличными?
  - Эмм... А как у вас обстоят дела с банками? Какие проценты?
  - Вижу, вам не чужда деловая жилка, - довольно улыбнулся он.
  
  Деньги я решила вложить в банк гномов, так как они считались самыми надёжными и были повсюду. Я могла снять их в любом месте. На текущие расходы дала распоряжение обналичить восемь тысяч золотых. Как бы меня не заверял Людвиг Шерванский, что это довольно большая сумма, но я настояла. Мы здесь недавно, без полноценного гардероба и мало ли что может понадобиться приобрести. Да и если придётся бежать, то всегда нужны наличные деньги. Не стоит отбрасывать и эту возможность. К тому же, было приятно узнать, что как только я вложу деньги в банк, никто кроме меня их снять не сможет.
  Затем мне пришла в голову мысль насчёт слуг. Если я буду сама платить им жалованье, то Владыка не сможет их уволить. Хочу, чтобы они подчинялись лишь мне. Ведь тот кто платит, тот и заказывает музыку. Поэтому я попросила перевести их на моё обеспечение. Может, моему решению и подивились, но спорить не стали.
  В завершение, мне передали письмо от Владыки. Когда я его вскрыла, то прочла: 'Я держу своё слово. Надеюсь, этой суммы хватит, чтобы вы оставили в покое моего кузена'.
  Мне стоило огромного труда не расхохотаться. Кажется, Владыка переплатил. И кто так ведёт дела? Он бы хоть с Андрианом поговорил, но мне же лучше.
  Мы утрясли все формальности и уже прощались, когда у меня чуть помявшись, спросили:
  - Простите, но что за аппетитный запах витает вокруг вас?
  - Я только с кухни. Это новое блюдо нашего шеф-повара. Спешите попробовать.
  - Признаюсь, так и поступлю, хоть и завтракал.
  Мы распрощались и я ушла. Деньги обещали доставить сегодня же. Я шла к себе в прекрасном расположении духа, когда повстречала леди Сузанну.
  - Позвольте узнать, по какому праву вы распоряжаетесь на кухне? - преградила она мне путь.
  - Вам не кажется, что вы забываетесь? И не вам требовать у меня отчёта, - холодно ответила я.
  - Владыка мне поручил утверждать меню и иных распоряжений от него не поступало.
  - Некоторые вещи подразумеваются сами собой, - со сладкой улыбкой ответила я. - Вы этим занимались, так как до этого момента не было во дворце хозяйки. Насколько я понимаю, этим должна заниматься жена. Пока моя дочь не подрастёт, я возьму на себя эти заботы, чтобы потом обучить её и передать дела.
  - Это возмутительно!
  - Возмутительно ваше поведение и тон, каким вы со мной разговариваете. Не заставляйте меня обращаться к Владыке с просьбой, предоставить вам учителя манер.
  Пока она подыскивала ответ, я её обогнула и пошла себе дальше. Хм, надо же, всё это время она старалась не попадаться мне на глаза, а сегодня вылезла. И чего ей неймётся? Не то, чтобы мне хотелось каждый день меню составлять, но теперь из принципа буду!
  ***
  С отъездом Владыки я попала в рай. Было полное ощущение, что у меня отпуск. Никуда не надо спешить, можно проводить время с дочерью, заниматься интересными вещами. Каждое желание слуги спешат исполнить. Ох, подольше бы он не возвращался.
  Перед отъездом Владыка поставил всех в известность, что я под его защитой. Наверное, мои слова его задели, и он пожелал донести сей факт до своих подданных. Деньги мне доставили и первое, что я сделала - подняла зарплату девочкам.
  Мы с дочерью стали ежедневно заниматься верховой ездой. Владыка и об этой просьбе не забыл. Пони у них не оказалось, но ей и мне подобрали самых спокойных лошадей. Она безумно счастлива, а у меня только через неделю перестали болеть ноги. Леди Паттерсон продолжает наши уроки, но большую часть времени мы болтаем о жизни. Ещё под её руководством я занимаюсь танцами. Как она выразилась, для благородной дамы у меня непозволительный пробел в образовании. К тому же поговаривают, что скоро должны пожаловать эльфы, и тогда точно будет бал.
  'К тому моменту вы обязаны порхать как бабочка!', - твёрдо заявила Клотильда. Вот мне и приходится танцевать до дрожи в ногах. Насчёт корсетов Клотильда тоже была неумолима. Дурной тон выходить в свет без него, но пока нет Владыки, я выбила себе право не надевать эту часть туалета. Поэтому, подольше бы он не возвращался.
  Через неделю я ради интереса померила свои джинсы, которые постирали и вернули мне, и была приятно удивлена. Нервные переживания из-за похищения и активные физические нагрузки привели к тому, что пусть они на мне и не болтались, но стали свободны точно.
  Кстати, я решила заняться изучением письменности, и теперь вместе с дочерью зубрю буквы и слова. Учителя назначила леди Сузанна. Серьёзная девушка со строгой причёской лет двадцати четырёх мне не показалась подозрительной и я не стала спорить. На занятиях всё как в настоящем классе. Доска, учительница с указкой и мы в роли прилежных учениц.
  Я сблизилась с магистром Карастосом, и он не против поговорить со мной вечерами. Мне интересен их мир, а он слушает о нашем. Придворные дамы выразили желание со мной поближе познакомиться и попеременно наносят мне визиты. Многие из них довольно приятные особы.
   С шеф-поваром Арантосом у нас взаимная любовь. Я поделилась с ним фирменным рецептом бабушки по приготовлению мяса, чем его окончательно завоевала. Двор же я покорила одним новшеством - канапе. В мгновение ока они вошли в моду и появились у всех на столе. Если учесть, что вариации безграничны, то Арантос каждый раз придумывает что-то новое. Мало того что выглядит красочно, так и вкус бесподобен, а маленький размер греет сердце худеющим дамам.
  
  С отъездом Владыки произошла одна забавная встреча. Как-то ночью, примерно дня через три, мне не спалось, и послышались какие-то звуки со стороны двери. Я не поленилась встать и проверить. Как оказалось, за ней находилась громадная зверюга. Никогда не боялась собак, но размеры этой впечатлили. Я может, и испугалась бы, но эта животинка смотрела на меня взглядом кота из 'Шрека'. Выглянув в коридор в поисках хозяина, я никого не обнаружила.
  'Так вот значит, кто дворец ночью охраняет', - в первый момент решила я.
  - Пёсик, ты чей? - спросила его.
  Он мне, конечно, не ответил, но ткнулся носом в район паха, за что и получил по носу. Заскулив, он припал на передние лапы, преданно смотря на меня. И что делать с этим гостем? Решив, что ничего не будет плохого, если я налажу контакт с местным охранником, тем более, что агрессии он не проявлял, я позволила ему войти в комнату. К тому же, эта хитрая скотинка уже бочком, бочком, протискивалась в неё, заискивающе заглядывая мне в глаза.
  Закрыв за ним дверь, я в некоторой растерянности смотрела на гостя. Погладила по лобастой голове и почесала за ухом.
  - И что с тобой делать? - спросила его.
  Пёс прошёл к кровати и поставил лапы на постель.
  - Эй, а ну убрал! - возмутилась я. - Вылетишь сейчас с такими замашками.
  Как бы поняв сказанное, он убрал лапы и бросил на меня обиженный взгляд. Я вернулась в постель, а пёс расположился рядом на полу, положив на кровать морду, чтобы я его гладила.
  'Интересно, что это за порода?', - думала я, почёсывая его за ухом, и решила спросить об этом завтра слуг. Пёс блаженно сопел, и я стала и сама дремать. Где-то к утру мне приснилось, что моё лицо кто-то облизывает, но когда я открыла глаза, в комнате уже никого не было. Открытая дверь на балкон намекала на то, что именно этим выходом воспользовался ночной гость. Но там же высота не маленькая! Я даже встала проверить, но на балконе никого не было, а дверь в комнату была закрыта. Дела...
  
  Когда появилась Шита, я подумывала как бы поделикатнее расспросить про охрану дворца. Не стоило открывать карты насчёт того, что собаки ко мне не агрессивны. Вообще-то, меня за всю жизнь ни одна псина не укусила и даже не облаяла. Наверное, чувствуют, что у меня страха перед ними нет, вот и не тратят силы попусту.
  - Шита, скажи, а дворец ночью охраняется? - между прочим спросила я.
  - Да, стражники постоянно несут караул.
  - Наверное, и собаки имеются?
  - Да нет, они ни к чему. А почему вы спрашиваете?
  - Просто стало любопытно. Хотела убедиться в безопасности.
  - Не переживайте, здесь мы в полной безопасности. К тому Владыка взял вас под свою охрану и если кто-то решится причинить вам вред, будет отвечать перед ним.
  'Ага, та блондинистая зараза прямо двадцать раз ответила', - про себя ехидно подумала я, но вслух не стала сомневаться в слове Владыки.
  Ответ Шиты заставил меня задуматься. Получается, Владыка специально усилил защиту дворца собаками, чтобы мы не сбежали ночью. Действительно, днём мы весь день на виду, и если бежать, то ночь самое подходящее время. Неизвестно, как всё повернётся, поэтому информацию о том, что я знаю про собак, решила придержать при себе. Их, наверное, только ночью выпускают и заговори я об этом, тут же бы возникли вопросы, чего это мне ночью не спится, что я по коридорам шастаю.
  Таким образом, информацию о ночном приключении я оставила при себе, а к следующей ночи припасла у себя в комнате мясные закуски, на случай визита. Почесать за ушком это конечно хорошо, но пусть привыкает, что я её кормлю, и воспринимает меня хозяйкой.
  'Будет неплохо приручить псину', - решила я, ведь никогда не знаешь, когда это может пригодиться.
  
  Как бы не устала за день, но на следующую ночь я специально долго не ложилась спать и услышав шум за дверью, тут же открыла её. Пёс был тут как тут. Мне стало любопытно, он и в другие ночи приходил, а я не слышала или это ему недавно моя дверь приглянулась.
  Приглашая пса войти, я чувствовала себя ребёнком, приводящим в дом животное, когда родители на работе. В данном же случае в отъезде. Не думаю, что Владыке понравится известие, что я с одним из его охранных псов подружилась. По-моему, это его ещё больше взбесит.
  Как и в прошлую ночь, пёс напрашивался на ласку. Подношение из мяса принял, а вот сахарную косточку, которую мне всеми правдами и неправдами удалось стащить из кухни, проигнорировал. Вот же зараза! Какой-то пёс не правильный. Животину я окрестила Шреком по аналогии с мультиком. Как и в прошлый раз, псина исчезла под утро.
  А вот на следующую ночь пёс явился ко мне грязным. Ничего удивительного впрочем, так как целый день моросил дождь. Ну как такого гладить? Я затащила его в ванную, где помыла шампунем. Водные процедуры он принял стоически. От шампуня смешно расчихался, но терпеливо ждал, пока я смою всю пену. Затем этот засранец отряхнулся, в результате чего моя рубашка насквозь промокла. Надо было видеть довольную морду этого обормота, когда он высунув язык, осматривал результат своих деяний. Пришлось идти переодеваться.
  Пёс оказался прекрасным слушателем. Ему я могла высказать все свои тревоги. Рассказать о том, как беспокоюсь за дочь, мечтаю вернуться домой и поделиться надеждой, что Владыка ещё долго не вернётся, так как без него здесь совсем неплохо и даже терпимо живётся. Ночью он совсем обнаглел и залез на постель. Я пыталась его спросонья сдвинуть, но он заскулил и подсунул свою голову мне под руку. Не став настаивать, я так и заснула, обняв его. Было тепло и уютно. От него ещё так приятно шампунем пахло.
  Жаль, но после этой ночи он так больше и не появился. У-у-у, мужчины! Только к ним привяжешься, как они сбегают. Да ещё на утро переполох был. В коридоре нашли отпечатки лап и Шита с беспокойством спрашивала, никто ли меня ночью не тревожил. Я сделала лицо сфинкса и сказала, что всю ночь крепко спала. Затем поинтересовалась, а в чём собственно дело? 'Нет-нет, всё в порядке', - ушла она от ответа. А когда пёс не пришёл ни в эту ночь, ни на следующую, я решила, что ему было запрещено появляться в самом коридоре. Наверное, стражники стали лучше следить, чтобы такого больше не повторилось. Но я скучала по Шреку.
  ***
  К сожалению, всё хорошее не длится вечно, вот и Владыка вернулся через десять дней отсутствия. Я от слуг об этом узнала. Дочь была на уроке правописания, а мы с Арантосом обсуждали меню, когда вбежал слуга с известием о прибытии. Пришлось срочно его корректировать, увеличивая число мясных блюд и рассчитывать на большее число людей.
  При этом известии я тут же погрустнела. Недолго музыка играла. Теперь опять начнутся постоянные придирки к моей персоне. Зато леди Сузанна воспрянула духом. Опять, наверное, побежит к нему жаловаться. Удивительно было бы, если б не побежала. Прекрасно понимаю, что она боится потери своего влияния. Была полновластная хозяйка во дворце, а пришла я и заставляю её постепенно сдавать позиции. Слуг сама назначаю, от составления меню её отстранила, не долог тот час, когда и со всеми спорными моментами слуги ко мне приходить начнут.
  Лично я пока сильно в её дела не лезу. У меня ещё теплится надежда, что Владыка обретёт нюх и поймёт, что ошибся с выбором и не тех схватил. Вот я тогда посмеюсь. У меня даже сомнений не было, что он нас домой вернёт в таком случае. Люциан меня так сильно не переносит, что ещё доплатит, лишь бы я скорее убралась.
  
  Решив все вопросы с Арантосом, я поспешила на урок к дочери. Начинали изучать правописание мы с ней вместе, но я ушла вперёд, так как мне, в силу моего возраста, это проще, и теперь на уроках я присутствую через раз.
  Уже у дверей услышала голос дочери: 'Я устала! У меня пальцы болят', и почему-то злой ответ учительницы: 'Дерзкая девчонка! Ты и половины не сделала. Руки на стол!'.
  Открыв дверь, я увидела, как она указкой наносит удары по пальчикам дочери и у той дрожат губы. У меня как будто красная пелена перед глазами встала. Никогда не била дочь, предпочитая договариваться, а тут какая-то дрянь на моего ребёнка руку подняла?!
  - Мама! - увидела дочь меня, и слёзы градом потекли из глаз. С места она встать не решилась.
  - Котёнок, сними браслет, - еле сдерживаясь, попросила я, подходя к ним.
   При моём появлении, эта так называемая учительница застыла в замешательстве. Наверное, не ожидала моего прихода и прикидывала, что я видела. Дочь захлопала глазами, не понимая, о чём я прошу, даже слёзы течь перестали. Тогда я сама расстегнула браслет магистра Карастоса, а потом повернулась к застывшей девушке.
  - Если ты, тварь, посмеешь ещё раз поднять руку на мою дочь, то я тебя без всякого оборота лично загрызу и порежу на ленточки, - с силой процедила я, чётко выговаривая каждое слово, идя на неё. Та отступила на шаг, запнулась за стул и шлёпнулась на него, в испуге смотря на меня. Я нависла над ней, а в моих глазах она увидела свою смерть, так как в этот момент я мечтала вцепиться в её тонкую шейку.
  Из горла девушки вырвался странный звук, который привёл меня в чувство, настолько неожиданно это было. Она как-то вся съёжилась под моим взглядом и заскулила.
  - Молчать! - негромко приказала я, не желая пугать дочь. Пусть слов она не понимала, но это вытьё могло её испугать. Девица тут же замолчала и как заворожённая смотрела мне в глаза. - Сейчас ты скажешь ей, что извиняешься и больше никогда её не обидишь.
  - Я извиняюсь... - послушно повторила она.
  - Не сейчас, - прервала её.
  Я вернулась к дочери, которая не понимала, что происходит и надела ей браслет.
  - Котёнок, учительница хочет тебе кое-что сказать, - сказала ей, становясь за её спиной и обнимая за плечи. Послав при этом взгляд этой гадине, поверх головы своего ребёнка. Та послушно повторила всё, что я приказала ей.
  - Пойдём. Урок окончен, - ласково сказала дочери.
  Девица тоже встала со своего места, но я рыкнула ей: 'Сидеть!', - и она плюхнулась на место. Не хватало ещё, чтобы она дышала нам в спину. Мне стоило огромного труда не хлопнуть дверью, а тихонько её прикрыть за собой, так как единственным желанием было разнести там всё нафиг.
  - Давай сходим жеребёнка покормим? - предложила дочери. Хотелось чем-то приятным стереть произошедшее. Меня трясло от гнева, и я боялась взорваться, но в первую очередь думала о дочери. Требовалось отвлечь её и переключить внимание.
  - Правда? Пойдём! - радостно улыбнулась дочь.
  Легко детям, умеют быстро забывать обиды. Я же так не могла. У меня ещё будет разговор с леди Сузанной, да и к дочери я больше эту так называемую учительницу не подпущу. Нет, ну как она могла?! Чувствуя, что меня опять накрывает волной ярости, я лишь крепче сжала зубы.
  Мы спустились на кухню, где запаслись провиантом и пошли на конюшню. Конюхи провели нас в стойло с жеребёнком, где дочь кормила и ворковала с ним, поглаживая по шелковистым бокам. Там и нашёл нас Владыка.
  - Нам надо поговорить! - холодно произнёс он, но глаза были угрожающе сужены.
  - Как скажете, - только и ответила я.
  - Сантос, присмотри за девочкой, - бросил он и пошёл на выход.
  - Котёнок, поиграй здесь. Я скоро приду, - сказала я и последовала за ним. Это он вовремя пришёл. Даже искать не пришлось.
  Как только мы покинули конюшню, Владыка резко развернулся и навис надо мной:
  - Объясните мне, по какому праву вы угрожаете смертью моим людям? - процедил он.
  Эко его припекло. Даже до своего кабинета не дотерпел.
  - Вы какого-то конкретного человека имеете в виду или вообще?
  - А вы ещё кому-то угрожали? Я хочу узнать, почему учительница вашей дочери трясётся от страха и боится выйти из класса, так как вы приказали ей сидеть. Она отчего-то уверена, что если ослушается, вы её убьёте.
  - Значит, она не так меня поняла.
  - Неужели? - на губах Владыки появилась нехорошая улыбка.
  Надеюсь, он не ждёт, что я буду оправдываться?!
  'Ох, леди Сузанна, зря вы перешли мне дорогу. Теперь между нами будет война!', - мысленно пожелала всех благ данной дамочке. Кого как не её надо благодарить за визит разъярённого Владыки.
  - Я всего лишь предупредила, что если она ещё раз поднимет на мою дочь руку, то я её порежу на ленточки. Пусть эта дрянь радуется, что я её не тронула. Не хотела травмировать зрелищем ребёнка.
  - Здесь лишь я решаю, кого и как наказывать! - сначала устрашающе рявкнул он, а потом переспросил: - Что значит, поднимет руку?
  - Когда я зашла в класс, эта так называемая учительница била по рукам мою дочь указкой из-за того, что у неё устали пальцы, и она не могла больше писать.
  - Учителя иногда наказывают нерадивых учеников, - заметил он.
  - Бить указкой детские пальчики маленькой девочки вы считаете нормальным?! - вызверилась я.
  - Я разберусь!
  - Я уже разобралась! - с нажимом парировала я.
  - Вы не имеете права угрожать моим людям, - вскинулся он, цедя слова.
  - Ваши люди не имеют права бить моего ребёнка! - взорвалась я. - Если ещё кто решиться на это, у вас на одного ВАШЕГО человека станет меньше. Да что вы за Владыка? Ваши любовницы вас травят, ваши люди имеют наглость бить вашу суженую, а вы только и способны, что давать обещания, которые не в силах сдержать!
  - Не стоит бросаться словами. Так как в данный момент именно моё обещание сдерживает меня от того, чтобы... - Просто побелел он от бешенства.
  Испугал! В данный момент мне было плевать, что он мечтал свернуть мне шею, так как я никому не позволю бить мою дочь.
  - Меня в первую очередь волнует мой ребёнок. Эту учительницу порекомендовала леди Сузанна. Говорю сразу, больше ни один человек, одобренный данной дамой, не приблизится к моей дочери!
  - Не вам это решать!
  - Значит, вы одобряете избиение младенцев?!
  - Я не это хотел сказать.
  - Но дали понять, - окинула я его уничтожающим взглядом, а потом взяла себя в руки и холодно произнесла: - Знаете, не зря в этом мире для вас не нашлось суженой и даже в нашем она оказалась слишком мала. Вы ещё не доросли для того, чтобы иметь детей и мне жаль ту, кто родит от вас ребёнка. Невыносимо, что всё указывает на то, что этой несчастной будет моя дочь. - Выплюнув эти слова с холодным бешенством, я развернулась и пошла в конюшню.
  Далеко не ушла. Меня дёрнули за руку, рывком разворачивая к себе. Лицо Владыки было страшным. Черты лица потекли и казались зыбкими.
  - Мне безразлично, что вы там думаете, но вы сейчас пойдёте и скажете той девушке, что она может встать с места.
  - Нет, - твёрдо ответила я, смотря в его глаза, которые горели яростным пламенем. - Если я пойду к ней сейчас, то не сдержусь и прибью мерзавку. Пусть посидит до вечера.
  - Я... сказал... сейчас, - отчеканил он слова.
  - А почему вы этого сделать не можете? - прищурила я глаза от неожиданно пришедшей в голову мысли.
  Владыка дёрнул головой, стараясь овладеть собой. Через минуту, немного обуздав себя, он через силу ответил:
  - Она уверена, что вы её убьёте и знает, что я её убить не смогу. Поэтому страх и удерживает её на месте.
  'Твою мать, они действительно животные, - отчётливо поняла я. - Самец никогда не загрызёт самку. Инстинкты'.
  - Вот вам и ответ. За свою дочь я порву любого, а вы нет. Пусть знают и боятся этого. Она наказана до вечера, - отрезала я, выдёргивая свою руку.
  - Да что вы о себе возомнили?!
  - Она нанесла оскорбление моему ребёнку и мне решать!
  - Здесь решаю я! - рыкнул Владыка. Похоже, скандал собирался идти по второму кругу.
  - Кристиан? Вы чего кричите? Я вас из дворца услышал, - к нам спешил Андриан.
  Мы замерли, сверля друг друга ненавидящими взглядами.
  - Что происходит? Почему вы убить друг друга готовы, а леди Сузанна голосит на весь дворец, как по покойнику?
  - Добрый день Андриан, - поздоровалась я, не отводя глаз от Люциана. Если по звериным законам это означает вызов, то пусть этот ублюдок не сомневается, что я бросаю ему вызов. Тот всё прекрасно понял и заскрежетал зубами, игнорируя кузена. Тогда решила ответить я: - Да как тебе сказать. Застала учительницу, взятую по рекомендации ключницы, бьющую мою дочь по рукам указкой. Сообщила этой гадине, что если она ещё раз поднимет на ребёнка руку, я её убью. И готова это даже сделать, если меня вынудят к ней идти. - С намёком ответила я.
  Андриан охнул, а Владыка, с арктическим холодом в голосе, сообщил:
  - Если вы сейчас к ней не пойдёте, то обещаю, вы пожалеете.
  - Если вы заставите меня идти, то обещаю, пожалеет она.
  - Следуйте за мной, или вам помогут дойти, - рыкнул он.
  - Как скажете, - не стала упираться я.
  - Кристиан?! - Андриан был ошарашен происходящим, но я не ждала от него поддержки. Мы с Владыкой дошли до черты, когда я или отстою себя и своего ребёнка, или он меня сломает. Ему плевать на справедливость. Пошёл на принцип и решил показать, что он здесь самые крутые яйца? Пусть пеняет на себя. В любом другом вопросе я не была бы столь категорична, но не когда дело касается моего ребёнка. Чтобы кто-то ещё посчитал себя в праве её бить? Да не бывать этому! Поэтому, когда он развернулся и зашагал в сторону дворца, я пошла следом.
  
  Возле дверей комнаты, где проходили занятия, толпились слуги, а из самой комнаты доносились причитания ключницы. При появлении Владыки, народ расступился.
  - Разойтись! - бросил он, и зрители начали рассасываться.
  Заметив Владыку, ключница заголосила ещё громче, но натолкнувшись на мой полный ненависти взгляд, даже сделала шаг назад.
  - Ты, - прошипела я, переведя взгляд на девицу, которая так и сидела на стуле.
  - Госпожа! - затряслась она, при виде меня. У неё была истерика, и зубы отбивали дробь. - Я всё сделала, как вы сказали. Я сижу... госпожа, я сижу! - в конце она уже скулила.
  Владыка бросил на меня полный ненависти взгляд, как бы говоря: 'Это ваших рук дело!'.
  Да пошёл он! Это не его ребёнка били. Хотя, если честно, я не ожидала такой бурной реакции от неё. На меня смотрели как на монстра, который пришёл откусить голову.
   - Можешь встать, - сказала ей. Та поднялась, и тут же рухнула на пол. Не обращая внимания на присутствующих, она поползла ко мне, униженно заглядывая в глаза. Её тело двигалось с нечеловеческой гибкостью. Зрелище было настолько дикое, что я онемела. Признаюсь, ещё недавно сама бы её избила и растерзала, но происходящее в данный момент для меня выходило за рамки понятий добра и зла.
  - Госпожа! - припала она у моих ног, скуля, как маленький щенок. - Простите, госпожа! Я больше никогда... никогда...
  - Санира?! - подала голос ключница, но та её не слышала, моля меня.
  - Простите-е-е, меня так дома учили-и-и, чтобы стара-а-лась... - поливала она слезами пол у моих ног.
  От происходящего, у меня голова пошла кругом. Я всего ожидала, но не того, что она полы собой полировать будет.
  - Больше не приближайся к моему ребёнку. Свободна!
  Та замерла, чего-то ожидая от меня. Ну, что ещё? Мне казалось, я стала участницей постановки в Бедламе.
  - Дотроньтесь до неё, так она поймёт, что вы простили её и больше не угрожаете, - нейтральным тоном произнёс у дверей Андриан.
  Владыка молчал, с недовольным видом наблюдая за происходящим. Я решила послушаться Андриана, так как сцена становилась невыносимой. Чуть я коснулась её головы, как она одним текучим движением поднялась с пола, и низко поклонившись мне, поспешила исчезнуть с глаз моих.
  Наверное, все эти животные повадки стали причиной того, что я приблизилась к ключнице и клацнула зубами у неё перед лицом. Вот ненавижу эту тётку! Поймав её бегающий взгляд, хищно улыбнулась. Та начала бледнеть и метнула взгляд на Владыку. На того я не смотрела, а до этой мымры явно дошло, что мы с ней не друзья. Посчитав, что здесь меня больше ничего не держит, пошла на выход.
  Удивительно, но меня никто не остановил. Андриан проводил задумчивым взглядом, и даже Владыка не обвинил меня во всех смертных грехах. Я вернулась на конюшню к дочери. Казалось вечность прошла с того момента, как я ушла, но дочь всё ещё увлечённо играла с жеребёнком. Я остановилась, наблюдая за ней, и было ощущение, что попала в другую реальность, настолько мирная картина была перед глазами. В душе воцарился покой. Я осознала одну вещь, что ради дочери пойду на всё и чего бы мне это не стоило. Кроме меня здесь её защитить некому и после случившегося скандала, теперь каждый учитель дважды подумает прежде чем поднять на неё руку. Что за дикость?!
  В тот момент, когда та девица призналась, что и её такими методами обучали, мне стало её жаль, и в душе шевельнулось сочувствие. Но с другой стороны, это не оправдывает её поведение. Как вообще можно поднять руку на чужого ребёнка? Да и на любого ребёнка вообще.
  Ко мне подошёл конюх, которому Владыка приказал присмотреть за дочерью.
  - Госпожа, - обратился он ко мне, - хочу сказать, что не дело это руку на ребёнка поднимать. Вы мать и имели право заступиться за свою дочь. Я вас поддерживаю.
  Это было настолько неожиданно, что я расчувствовалась:
  - Спасибо! Вы не представляете, как много значат для меня ваши слова. - Получается, что не все придерживаются точки зрения Владыки. Найти поддержку в одном из его людей дорогого стоило.
  
  Как оказалось, конюх был первой ласточкой. Двор Владыки разбился на два лагеря, обсуждая произошедшее. Кто-то считал, что я не имела права угрожать, а кто-то меня полностью поддерживал. Саму девушку в тот же день отослали домой. Она оказалась дальней родственницей ключницы. Незамужней. Та поспешила устроить её на хорошую должность при дворе и теперь многие злословили по этому поводу.
  Я решила заняться вопросом нашего обучения и обратилась к магистру Карастосу. Встретившись с ним, прямо спросила, не будет ли он так любезен взяться за уроки с нами. Понимаю, что он очень занят, но хотя бы по часу в день. Его мудрость неоспорима, а терпению позавидуют многие. Польщённый, он ответил, что сможет выделить время и если Владыка будет не против, то только рад. Этот вопрос с Люцианом он утряс сам и тот согласился. Я же даже не совалась, так как он бы наперекор мне отказал.
  Мы с Владыкой находились в состоянии холодной войны. Тот не упускал случая сказать мне что-нибудь язвительное, а я отвечала не менее колко. После возвращения он похвалил Арантоса за новые блюда. Узнав же, что в этом есть моя заслуга, скривился, и предпринял попытку вернуть ключнице её обязанности. Почему предпринял? Так Арантос ответил, что ему ещё никогда так легко не работалось, как под моим руководством и если так, пусть Владыка ищет ему замену, а он пойдёт работать поваром лично ко мне. Если учесть, что Арантос мастер, каких поискать, то Владыке пришлось отступить.
  
  Через пару дней после случившегося, я вышла прогуляться на воздух. Урок с магистром Карастосом закончился, но дочери было интересно полистать книгу с картинками - каталог растений с изображениями. Она даже захотела тоже порисовать цветы. Магистр сказал, что пусть дочь побудет у него, она ему совершенно не мешает и предоставил всё для рисования.
  Мне надо было встретиться с Арантосом, и я их оставила. Того не оказалось на месте. Он что-то выяснял с поставщиком, и я решила проветриться. Как-то так и вышло, что я случайно оказалась под открытыми окнами и услышала разговор Андриана с Владыкой. Донёсшиеся голоса заставили меня замереть на месте.
  - Я проклинаю ту минуту, когда согласился из жалости взять её! - услышала я гневный голос Владыки.
  - Кристиан, твоё поведение невыносимо! Что с тобой?
  - Со мной?!
  - Да, с тобой! Ты сам на себя не похож и ведёшь себя отвратительно.
  - Я? Да из-за этой женщины мой двор разбился на два лагеря. Везде где появляется, она сеет смуту и раздор.
  - Я бы так не сказал. За время нашего отсутствия, она успела со многими подружиться. Недаром, столько людей её поддерживают. Вообще, считаю своим долгом обратить твоё внимание на то, что единственный с кем она ругается, это ты и то потому, что именно ты её цепляешь.
  - Мне она противна! Да одно то, как она поступила с той учительницей...
  - Значит, это тебя беспокоит сильнее чем тот факт, что та посмела ударить твою суженую? Где твои инстинкты?
  - Ты не представляешь, как невыносимо отсутствие обоняния, - простонал Владыка. - Все инстинкты молчат и для меня это просто ребёнок.
  - А почему ты вообще решил, что ребёнок твоя суженая?
  При этом вопросе я нахмурилась. Это на что Андриан намекает? Кажется, его не только я не поняла, так как и Владыка переспросил:
  - Ты сейчас о чём?
  - О том, что нашли мы двоих и лишь одна тревожит тебя настолько, что ты не можешь её игнорировать, и не похож сам на себя.
  - Не мели чушь!
  - Чушь? Тогда почему при вашем общении между вами чуть ли не искры летят? Ольга вежлива со всеми, но с тобой мгновенно вспыхивает. Создаётся впечатление, что ты специально выискиваешь повод её задеть. Где твоя вежливость и выдержка? Да ты даже с горгонами вежлив был!
  - Андриан, меня беспокоит полёт твоей фантазии, - напряжённым тоном заметил Люциан.
  - А меня беспокоит, что ты не видишь дальше собственного носа и даже не задумываешься о причинах своего странного поведения!
  - Не испытывай моего терпения и не говори ерунды! Она просто толстая склочная баба, которая выводит меня из себя. Да я даже ей содержание назначил приличное в надежде, что кто-нибудь позарится на её деньги и женится на ней. Кому ещё может быть интересна эта страшила?
  - Например, мне. Она красивая, совсем не толстая, приятная женщина и пахнет так, что мой волк готов не отходить от неё и на шаг.
  - Чем пахнет? - не сдержал своего любопытства Владыка.
  - Домом. Пусть она и не моя пара, но мой волк рядом с ней спокоен, как будто она является моей семьёй.
  - Если ты приблизишься к ней, я лишу её содержания!
  - Если Ольга примет моё предложения, я сам обеспечу её всем. И ты не задумывался о том, что не подпуская меня к ней, ты неосознанно ревнуешь свою пару.
  - Ты бредишь! Я не хочу, чтобы ты испортил свою жизнь, связав себя с ней. Вот вернётся моё обоняние, и сам поймёшь, какую чушь ты нёс.
  - И почему оно не возвращается? Целитель сказал, что действие трав уже должно было полностью пройти. Может, оно не возвращается потому, что ты не желаешь увидеть правду?
  - Довольно! Сейчас меня больше беспокоит визит эльфов и то, что твоя дорогая Ольга покажет себя во всей красе. Она позорит меня своим поведением и подрывает мой авторитет, постоянно споря со мной. Беззастенчиво пользуется тем, что я обещал ей свою защиту. Она не задумывается о том, что из-за неё я выгляжу слабым. Сегодня я не могу приструнить её, а завтра начнутся бунты на границе. Тупая баба! И наглая! Командует слугами, решает что мне есть, с кем и как встречаться. Да я уже с ужасом ожидаю бал. Ведь пригласи я женщину на танец, она закатит скандал, что я ущемляю права её дочери, и меня воротит от одной мысли, что бал придётся открывать с нею.
  
  С меня было довольно и я постаралась незаметно удалиться. Отойдя подальше, присела на лавочку и задумалась. Неужели всё именно так, как он говорит? Не хотелось, чтобы из-за меня начались бунты. Это уже будет угрожать безопасности дочери. Слова о том, как я ему противна, пропустила мимо ушей, ведь и раньше понятно было, что я его не привлекаю. И слава Богу! Утверждения Андриана, что я могу быть парой Владыки я, как и он, тоже посчитала бредом.
  'Надо же, хоть в одном наши взгляды совпадают', - насмешливо подумала я.
  Наше противостояние надо прекращать, хотя бы ради дочери. Это действительно ни к чему хорошему не приведёт. Буду умнее, и перестану обращать внимание на его нападки, игнорируя их. И пусть встречается, с кем хочет. Главное, чтобы его воблы меня не трогали. Придя к такому решению, я поднялась и направилась к Арантосу на кухню. Нравится Владыке или нет, но я не собиралась передавать дела ключнице. Если я не приструню и не уменьшу влияние этой гадины, то уже моей дочери придётся иметь с ней дело, а это уже затрагивало мои интересы.
  
  Через два дня прибыла дипломатическая миссия от эльфов. Всё это время я, верная своему слову, старалась держаться подальше от Владыки, игнорируя его.
  Ему не понравилось, что на столе появилось много блюд из рыбы, и он высказал своё 'фи'? Как скажете. Она богата полезными микроэлементами и считается диетической. Я всего лишь заботилась о дамах. Отдам распоряжение, чтобы её готовили лишь для меня. Зачем так много закупаем фруктов? Они полезны и я их люблю. Хорошо, буду покупать их на собственные деньги. Я не желаю вас разорять. Как не надо? Вы достаточно богаты? Хорошо, как скажете.
  Мне можно было поставить памятник. Он придирался по малейшему поводу, но я ни разу не сорвалась, во всём с ним соглашаясь. Странно, но радости ему это не доставило, и он с каждым днём становился лишь мрачнее.
  Перед приёмом эльфов Владыка сообщил мне, что я, как член его будущей семьи, имею право стоять возле трона вместе с Андрианом. Я попыталась откреститься от этой чести, указав на то, что свадьбы ещё нет и я ему никто. Владыка почему-то взбесился и рыкнул, что это для того, чтобы ни у кого не возникло сомнений, что я нахожусь под его защитой, и покажет единство семьи. Разве я не сама хотела этого? Ответила, что как ему будет угодно.
  Затем перед балом, помня о том, что у меня нет драгоценностей, он предложил мне выбрать из своей сокровищницы. Я отказалась, посчитав это неуместным. 'Я уже подобрала к платью украшения из цветов', - ответила ему. 'Вы хотите унизить меня перед эльфами?', - разъярился он. Пришлось ответить, что никак нет, и я буду всем говорить, что так принято у моего народа.
  Владыка предупредил, что бал он откроет со мной. От этого я тоже открестилась, сказав, что ещё плохо танцую и не желаю его позорить. 'Выберите кого-нибудь из придворных дам. Они будут смотреться более достойно'. Тут я безбожно врала, так как леди Паттерсон прекрасно вымуштровала меня, но ему об этом знать было не обязательно.
  ***
  
  - Кристиан, хватит хмуриться и прожигать Ольгу взглядом. Сейчас бал, и твоё поведение выглядит странно, - произнёс Андриан. - Потанцевал бы лучше.
  Кристиан лишь поморщился. Ожидая бала, он боялся, что мать избранной устроит скандал, если он будет танцевать с другими, но когда она сама предложила это, он почувствовала сильное раздражение. После её милостивого разрешения танцевать не хотелось вообще.
  - Я не могу понять её поведения, - признался он, наблюдая, как она скользит среди гостей, улыбается, разговаривает, и даже не смотрит в их сторону. - Откуда такие разительные перемены? Признаюсь, пару раз я даже специально выводил её из себя, но она со всем соглашается.
  - Пару раз? - ехидно усомнился Андриан, но получив в ответ хмурый взгляд, спросил: - И что тебе не нравится?
  - Это подозрительно!
  Андриан наградил его изучающим взглядом и признался:
   - Она слышала наш разговор.
  - Какой разговор?
  - В библиотеке. Когда ты разорялся, что так больше продолжаться не может, и она подрывает твой авторитет.
  - Ты с ума сошёл? Почему я её не услышал?
  - Окна были открыты. Я почувствовал её запах с улицы.
  - Андриан, я тебе голову оторву! Да она...
  - Что она? Ольга умна и изменила своё поведение. Заметь, после этого она тебе и слова поперёк не сказала.
  - Почему она так улыбается этому эльфу? Над чем они смеются? - разозлился Кристиан, наблюдая за кружащейся в танце парой.
  - А тебе какое дело? Ты же сам хотел, чтобы она вышла замуж, - ответил Андриан. Но ему и самому было неприятно внимание эльфа к Ольге. Судя по взгляду того на неё, она вызвала его искренний интерес. Зверь в груди беспокойно зашевелился. - Что с твоим обонянием?
  - Начинаю чувствовать запах того, что ем.
  - Ты почувствовал запах Ольги?
  - Нет. Она старается держаться от меня подальше, - нехотя признался он.
  - Ты поэтому так странно принюхивался сегодня на приёме?
  Кристиан не ответил, в раздражении наблюдая, как после танца эльф не отпустил Ольгу и выводит её из зала на воздух.
  - Ты чего стоишь? Она же тебе нравилась. Куда они пошли?
  - Кристиан, ты ведёшь себя странно, - напряжённо заметил Андриан.
  - Иди за ними!
  - Нет, я лучше пошлю кого-нибудь из слуг за любой вещью Ольги, чтобы ты постарался уловить аромат, - возразил кузен и верный своим словам, подозвал слугу.
  Зверь в груди Кристиана метался как в клетке, заставляя усилить контроль. Его бесил взгляд Андриана, который всем своим видом показывал: 'Я тебе говорил!'. Он гнал от себя подозрения. Этого не может быть! Чушь! Тем не менее, он заставил себя оставаться на месте и дождаться слугу, который принёс перчатку Ольги.
  
  В этот вечер я решила забыть обо всех проблемах. В конце концов, на моих нервах настолько основательно поиграли, что я заслуживала того, чтобы расслабиться. В самом дела, я впервые в жизни присутствую на самом настоящем балу, и буду развлекаться, чёрт побери!
  Сегодня мне нравилось, как я выгляжу. Васильковое платье в меру оголяло грудь и прекрасно оттеняло мои серо-голубые глаза, делая их насыщеннее. Приятным сюрпризом стало то, что в корсете я чувствовала себя в меру утянутой, не испытывая желания грохнуться в обморок. Корсет был прежним! С нервными переживаниями и физической нагрузкой я заметно похудела. Специально для вечера, под платье мне сделали ожерелье из цветов и ещё цветы были в причёске. Зачем мне драгоценности? Я и без них себя вполне уверенно чувствовала.
  Настроение было прекрасное и какое-то предвкушающее. Его не испортил даже приём делегации от эльфов, но котором Владыка подозрительно принюхивался, косясь в мою сторону. И чего ему неймётся? Опять какую-нибудь гадость выдаст, а нервы мои не железные. Мне и так с трудом удавалось себя сдерживать и молчать. Так что я держалась от него по возможности подальше. Бал он открыл с какой-то воблой, но я даже на них не смотрела. За время, проведённое здесь, я обзавелась знакомыми и курсировала по залу от одной группы к другой, приятно болтая.
  Меня представили одному эльфу из дипломатической миссии, и я пропала. На вид мужчине было около сорока. Высокий, широкоплечий. Бархатисто-карие глаза, обрамлённые густыми ресницами, смотрели на меня с интересом. Светлые волосы спускались ниже спины, римский нос, красиво вылепленные губы, твёрдая линия подбородка. Приятная улыбка. И почему я его раньше не заметила? Наверное, была в напряжении, ожидая очередной гадости от Владыки, и сильно не присматривалась к гостям на приёме. От мужчины исходила аура спокойной властности. Чувствовалось, что он не последний человек в делегации. Арквиэн Эвельдасский производил очень приятное впечатление. Он отметил мои украшения из цветов, сделав комплимент. Слова: 'Вы восхитительны и неповторимы', - приятно польстили самолюбию. Я с удовольствием приняла его приглашение на танец.
  - У вас потрясающая улыбка.
  - Спасибо, - улыбаясь, поблагодарила я. Да и как не улыбаться? Я чувствовала себя Золушкой на балу. Танцевала с харизматичным мужчиной и самым настоящим эльфом, который уверенно меня вёл. Он кстати, кроме вытянутых ушей, ничем не отличался от людей.
  - Это правда, что ваша дочь суженая Владыки и вы прибыли из иного мира?
  - И откуда вы всё знаете? Вы же только появились здесь? - Мне подарили улыбку, говорящую, что уж он-то всегда в курсе событий. - Понятно, шпионы не зря едят свой хлеб.
  Улыбка стала ещё ослепительнее:
  - И всё же, это правда?
  - Так говорят. Только мы не прибыли, а нас похитили, - по секрету сообщила я.
  - Оборотни, они такие, - авторитетно заметил он. - Как встретят суженую, так лучше сразу отдать девушку, иначе не спасут ни крепостные стены, ни охрана.
   Наступила моя очередь рассмеяться. В его обществе мне было легко, как будто мы знакомы не первый день. Да и неприкрытый мужской интерес в его глазах приятно льстил самолюбию. Я уже и забыла, когда мужчина смотрел на меня последний раз такими глазами.
  - Скажите, а почему Владыка не сводит с нас хмурого взгляда? - поинтересовался он, скользнув взглядом в его сторону. Я же принципиально туда не смотрела.
  - Наверное, боится, что я оттопчу вам ноги, и придётся выплачивать моральную компенсацию.
  - Признаюсь, был бы счастлив, если бы такие прекрасные дамы топтались у меня по ногам, - галантно произнёс он. - Но вы прекрасно танцуете.
  - Спасибо, но если вы настаиваете, то могу пройтись пару раз. Всегда приятно доставить удовольствие ближнему.
  Арквиэн рассмеялся, а я не смогла отвести от него взгляд. У него было живое, выразительное лицо, и очень располагающее.
  - Удивительно, насколько реальность отличается от вымысла. В нашем мире эльфов нет, они герои сказок, но их описывают как очень высокомерных, не любящих показывать свои эмоции.
  - Вы разочарованы? - с улыбкой спросил он.
  - Скорее очарована.
  - А я покорён, - признался он, лаская бархатным взглядом карих глаз.
  Я улыбнулась, не отводя взгляда, наслаждаясь его восхищением. Было чертовски приятно. Всё же заигрывания Андриана я всерьёз не воспринимала в силу того, что он внешне младше меня выглядит. По-иному дело обстояло с Арквиэном. Между нами как будто искры проскакивали, и я купалась в мужском внимании, снова ощущая себя красивой и привлекательной.
  Танец закончился, а расставаться не хотелось, поэтому предложение выйти на воздух я приняла не раздумывая. Мы спустились в парк и неспешно пошли по дорожке. Я искоса смотрела на своего спутника, испытывая зудящее чувство в кончиках пальцев, при взгляде на его уши. Они был такие забавные.
  - Расскажите о себе? Какой ваш мир? Вы замужем? - спросил меня Арквиэн.
  - Сколько вопросов, - рассмеялась я, отметив его интерес к моему семейном положению и то, что он не знает о моём разводе. - Давайте я отвечаю на один ваш вопрос, а вы на мой?
  - Хорошо, - согласился он. - Вы замужем?
   - Нет. А вы женаты?
  - Тоже нет.
  Я хотела спросить, а был ли, но удержалась, так как он мог задать аналогичный вопрос, а об этом говорить не хотелось.
  - Каков ваш мир?
  - Он населён лишь людьми и у нас нет магии. Развитие получили технологии.
  - Это как?
  Хотела по-вредничать и сказать, что это уже другой вопрос, но решила ответить:
  - Мы не ездим на лошадях. Вместо них у нас машины. Мы летаем на самолётах и можем оказаться в любой точке земного шара. У нас есть телевизоры, благодаря которым можно не ходить в театры, так как они транслируют постановки, по ним мы узнаём новости, что делается в стране и мире.
  - Как интересно...
  'Эх, это он ещё об интернете не знает', - усмехнулась я.
  - А как живут эльфы?
  - Хотите посмотреть?
  - А как? - удивилась я.
  - Я могу открыть портал и перенести вас к нам.
  - Шутите? Последний раз, когда я путешествовала порталом, меня похитили.
  - Обещаю вернуть вас в целости и сохранности. Хочу показать вам одно потрясающее место.
  - Надеюсь, не камеры в вашем подземелье? - подозрительно спросила я.
  - Откуда столь мрачные мысли? - рассмеялся он. - Всего лишь Озеро Любви. Сегодня полнолуние и вид там сказочный.
  Я задумалась. Побывать в вековом лесу заманчиво. А если меня действительно похитят? С другой стороны, что с меня взять? Суженая моя дочь и если они осведомлены об этом, то должны знать, что Владыка ещё доплатит, лишь бы меня не возвращали.
  - Даёте слово, что мне ничего не угрожает?
  - Клянусь! - заверил он.
  - Тогда похищайте. Ой! Приглашайте, - тут же исправилась я, и вспыхнул портал, в который мы вошли под смех Арквиэна.
   ***
  Арквиэн Сен-Арк Эвельдасский, глава Девятого Дома, доверенное лицо Правителя, после трёхсот пятидесяти семи лет жизни был покорён человеческой женщиной. Перед поездкой к оборотням они получали доклады о том, что Владыка обрёл суженую, приведя её из другого мира вместе с матерью. О самой матери говорили многое и разное, но все сходились на том, что это сильная женщина, которая быстро завоевала симпатии при дворе и заставила с собой считаться.
  Ещё на приёме разглядывая эту женщину, которая отстранённым взглядом следила за прибывшими гостями, он подумал о том, что не мешало бы заручиться её поддержкой. Она мать будущей жены Владыки, которая непосредственно занимается воспитанием дочери. Если она будет симпатизировать эльфам, то и дочь будет относиться к ним непредвзято.
  Он устроил так, чтобы их представили на балу друг другу и с первых же минут общения был очарован. Начать с того, что она разительно отличалась от других женщин. Вместо бриллиантов её шею и причёску украшали цветы, что невероятно ей шло. По взглядам на неё он догадался, что она ввела новую моду, и скоро все дамы перед балами будут опустошать свои оранжереи.
  Общение с ней было как глоток свежего воздуха. Чего стоила одна шутка о том, что она готова прогуляться по его ногам, если это доставит ему удовольствие. Держа её в объятиях и кружа по залу, у него было странное чувство... он не желал её отпускать. Хотелось и дальше слышать её искренний смех, ощущать на себе её открытый взгляд, хотелось узнать о ней всё. Поэтому, как только закончился танец, он пригласил её прогуляться. Арквиэн испытывал необъяснимое желание увести её ото всех, остаться с ней наедине, понять, что именно его в ней так привлекает. Идея пригласить её к Озеру Любви была несвоевременной и сумасшедшей, но он не мог устоять перед искушением узнать... Что ж, оставалась надежда на то, что их отсутствия не заметят.
  ***
  Мы оказались на дорожке в лесу, среди высоких деревьев. Портал погас, свернувшись за нами, и я на мгновение ослепла и крепче сжала руку своего спутника. Пришлось зажмурить глаза, привыкая к темноте. Он меня приобнял за талию, увлекая вперёд.
  - Смотрите!
  Мы остановились и, распахнув глаза, я увидела, что деревья расступились, и перед нами лежит озеро в форме сердца. В зеркальной глади отражалась полная луна, и лунная дорожка делила озеро пополам, упираясь в белую резную беседку на берегу.
  - Какая красота! - выдохнула я, очарованная зрелищем. Высокие деревья, как оправа бриллиант, окружали озеро и зрелище было захватывающе красивое.
  - Нравится?
  - Нет слов! Оно искусственное?
  - Естественное, - ответил он, укоризненно посмотрев на меня.
  - Но как же так? Разве такая форма встречается в природе?
  - С этим озером связана одна легенда.
  - Вы её мне, конечно, расскажете, - улыбнулась я.
  - Конечно, - усмехнулся он, увлекая меня к беседке.
  - Чувствую, здесь замешаны влюблённые. Несчастные. Скорее всего, они умерли, и на этом месте появилось озеро, куда теперь принято таскать романтичных барышень.
  Арквиэн не сдержал смешка:
  - Леди, побольше уважения! Это озеро у нас считается священным. Но вы недалеки от истины.
  Хотелось заметить, что я не 'леди', и ещё поддразнить эльфа, спросив, не состоит ли озеро из слёз девственниц, но благоразумно промолчала. Стоило оценить его старания сделать прогулку романтичной. Поэтому я перестала язвить и наслаждалась окружающей красотой. Была в этом месте некая атмосфера покоя и таинственности, а может это на меня так ночной лес подействовал.
  - Так что там за история? - напомнила я, когда мы достигли беседки.
  - Вы были правы. С этим озером связана история любви. В далёкие времена прекрасная девушка Литаниэль с детства любила Таэритхона, не менее прекрасного юношу, со способностями целителя. Он был из менее знатного рода и вряд ли бы её родители одобрили этот брак, поэтому молодые люди скрывали свою любовь. Таэритхон отправился на учёбу в Академию, а в это время Литаниэль случайно попалась на глаза Анариону, главе Третьего Дома. Он был покорён её красотой и возжелал взять в жёны. Как она ни противилась, как ни убеждала, что они не будут счастливы, он не отступился от неё и был подписан брачный договор. Перед днём свадьбы девушка сбежала, и за ней бросились в погоню. Когда её настигали, она обратилась к духу леса с просьбой скрыть её, так как если она не достанется любимому, то лучше умрёт. По её прекрасному лицу струились слёзы, которые образовали половину этого озера. Она стала его Хранительницей, скрывшись в нём. Когда вернулся Таэритхон и узнал о случившемся, он пришёл на берег этого озера, и слёзы оросили его лицо. Он воскликнул, что без любимой ему нет жизни, и он желает присоединиться к ней. Его услышал дух леса, и из слёз юноши образовалась вторая половина озера, а он стал Хранителем его. Так они соединились на все времена. С тех пор вода этого озера обладает целительными свойствами, а само это место проявляет истинные чувства и соединяет влюблённых.
  Если судить по размерам озера, то можно было сделать вывод, что эти эльфы слишком много плакали, но сама легенда была красивая.
  - Пойдём? - взял он меня за руку, увлекая к воде. Из беседки шли ступеньки, заканчивающиеся у самой воды.
  - Ккуда? - запнулась я от удивления, и немного упираясь. Топиться как-то не хотелось.
  - Я забыл сказать, - остановился он. - Для влюблённых, чьи чувства искренние и взаимны, Литаниэль и Таэритхон образовывают дорожку ровно посередине озера, в месте соединения двух озёр, по которой они могут пройти, этим благословляя их.
  - Знаете, это озеро надо было назвать Озером Разбитых Сердец, так как подозреваю, что многие разочаровались в любимых, не найдя эту самую дорожку. Скажите, счастливые прецеденты были?
  - Были. Но вы правы, влюблённых не прошедших проверку оказалось гораздо больше.
  Прыткость Арквиэна удивляла. Не слишком ли он торопился, приведя меня сюда? Я как представила, что возвращаюсь на бал в мокром платье, так мне плохо стало. Романтика это хорошо, но лезть в воду мне не хотелось.
  - Арквиэн, нас наверное уже с собаками ищут, - напомнила я ему о времени, намекая о том, что нам пора возвращаться.
  - С какими собаками? - не понял он.
  - С охранными.
  - А разве у оборотней такие есть? - удивился он.
  - Я тоже думала, что нет, пока ко мне ночью одна не забрела.
  - К вам забрела собака? - как-то напрягся он.
  - Да ничего страшного. Услышала ночью, как под дверью кто-то скребётся, и обнаружила псину. Большущая зверюга правда, но добродушная.
  - Может, она в комнату к вашей дочери скреблась?
  - Да нет, под моей дверью стояла.
  Почему то эта информация очень расстроила эльфа. Он смотрел на меня с долей отчаяния, что ли.
  - Вы правы, нам пора возвращаться, - с каким-то разочарованием произнёс он, а затем, опровергая свои слова, неожиданно меня поцеловал.
   Не ожидавшая такого и оглушённая, я ахнула ему в губы, даже не думая сопротивляться. Мне нравился этот мужчина. Впервые за долгое время я почувствовала к кому то искренний интерес, и впервые за много лет целовала другого мужчину. Не мужа.
   Его губы были мягкие, нежные, а поцелуй напористый и страстный. Он захватил меня, увлекая за собой. Господи, как же давно меня не целовали. Вот так, с желанием, со страстью, когда подгибаются колени, и ты плавишься в сильных руках. Я вспыхнула мгновенно, как цветок, раскрываясь навстречу теплу и обнимая его за шею. Голова закружилась, и я покачнулась, ещё ближе прильнув к нему. Мы стояли на краю ступеньки и невольно сделали несколько шагов вниз, пока не обрели равновесия, но так и не прервали поцелуй, который становился умопомрачительным.
  Когда он прервал поцелуй, я потянулась за его губами, пока не открыла глаза и не встретила его взгляд, полный сожаления. Это было как ушат холодной воды, который мгновенно меня отрезвил. На минуту я забылась, а оказалось, что опять что-то не так и я недостаточно хороша. Иначе, почему в его газах сожаление? Господи, как глупо всё вышло! Ластилась к нему, как оголодавшая до ласки кошка. Стало очень обидно, и я отвернулась, пряча глаза и желая провалиться на месте.
  Он взял меня за подбородок, поворачивая голову к себе.
  - Ольга, прости, но ты не понимаешь...
  - Я всё понимаю. Не будем... - возразила я, отводя глаза, чтобы он не увидел, как мне больно. Чего уж тут непонятного. Я недостаточно для него хороша. Как сказал Владыка, если мною кто-то и способен заинтересоваться, то лишь ради денег, которые он так любезно предоставил. Как унизительно! Я сделала попытку отстраниться, но он меня удержал.
  - Ты сводишь с ума!
  - Угу, - кивнула я, не веря и на грамм.
  'Ага, двадцать раз! Особенно его. Как-то всё по-дурацки вышло', - думала я, опуская глаза. Хотелось скорее отсюда уйти. Получила романтику, блин.
  Неожиданно я обратила внимание на то, где мы стоим и ахнула. Оказывается, мы преодолели последние пару ступенек, и под нами была вода, но стояли мы на ней, как на суше. Арквиэн тоже опустил голову и увидел это.
  - Как же так?!! - вырвалось у него, но пользуясь его замешательством, я рванула назад, чувствуя себя намного спокойнее, оказавшись на ступеньках.
  - Ольга, - догнал он меня, и взял за руки.
  - Врут ваши легенды!
  - Почему же, озеро показало, что искра, вспыхнувшая между нами, была настоящей и может перерасти в пламя любви. Пойдём, мы должны перейти на ту сторону, - потянул он меня к воде, но я упёрлась.
  - Я не готова, - нервно произнесла я. Ну их нафиг, с этими легендами. Ещё неизвестно, что будет, если я с ним перейду. - И вообще, я не верю в такую искренность чувств. Минуту назад 'Ольга прости', а чуть в воде оказались, так сразу нужна стала?
  - Ты не понимаешь...
  - Вы правы, не понимаю, и закончим с этим, - произнесла я, вырывая свои руки. Развернувшись, начала подниматься по ступенькам в беседку, но сильные руки притянули меня к себе, не давая сделать и шага. Мы оказались почти наравне, и он прижался своей щекой к моей.
  Некоторое время мы так и стояли замерев. Я слышала его дыхание, и меня окутало приятным мужским ароматом. От воды шла прохлада, и в кольце его рук было комфортно и тепло. Не хотела ничего чувствовать, но его прикосновения были приятны. А потом он заговорил:
  - Ты мне понравилась с первой минуты знакомства, а после танца у меня было огромное желание не выпускать тебя из рук. Нежная, искренняя, ранимая.... Ты тоже почувствовала притяжение между нами, поэтому и доверилась мне, отправившись сюда, - он запнулся, подбирая слова. - Пойми, я знаю, что оборотни будут против отношений между нами и поэтому хотел отступить, но не удержался и сорвал поцелуй. Озеро же показало, что у нас есть шанс... Тебе нравится Владыка? - неожиданно спросил он.
  Этот вопрос заставил меня окаменеть в его руках.
  - У нас с ним взаимная 'любовь', - саркастически произнесла я.
  - Любовь? - настала его очередь напрячься.
  Пришлось объяснять:
  - Думаю, Владыка себе руки готов отбить, что вместе с дочерью и меня прихватил. Он мечтает, чтобы я хоть за кого-нибудь замуж вышла и исчезла из его жизни. Даже приданым обеспечил, чтобы кто-то позарился, - с горечью произнесла я.
  Он развернул меня к себе лицом и серьёзно заглянул в глаза:
  - Ты выйдешь за меня?
  - С ума сошли? Мы с вами только сегодня познакомились. Или вам деньги нужны?
  Он посмотрел на меня таким взглядом, что я себя вмиг ребёнком неразумным почувствовала.
  - Мне ты нужна. - И как-то он это так веско сказал, что сомнения отпали. Нужна. Непонятно почему, но нужна.
  Арквиэн выпустил меня из объятий, и сняв с руки браслет, разделил его на две части и протянул один мне:
  - Прими этот обручальный браслет в знак искренности моих намерений, чувств и помыслов.
  Я смотрела на него, не веря в происходящее. Позади было озеро и блестела лунная дорожка, нас окружали вековые деревья и меня охватило чувство нереальности происходящего. Может, я сплю? Но это явно происходит не со мной. Такого просто не может быть!
  - Какое обручение? Мы слишком мало знакомы. К тому же, у меня дочь. Вы хотите, чтобы меня из-за этого ребёнка лишили?!
  - Я клянусь, вас никто не разлучит с ребёнком! - горячо уверил он. Арквиэн заметил, что я не поддержала переход на 'ты' и вернулся к прежнему обращению.
  - Откуда такая уверенность?
  - Ольга, наша дипломатическая миссия прибыла надолго. Браслет позволит мне находиться рядом с вами на законных основаниях и ухаживать за вами.
  - А без него не сможете?
  - Без него будет затруднительно, - вздохнул он. - Даю слово, что если вы решите разорвать наши отношения, то я не буду чинить препятствий, но меня это очень сильно огорчит.
  - К чему такая спешка? - заколебалась я. Всё это было неожиданно, но с другой стороны, кто-то сомневался, что на меня могут позариться? Получите и распишитесь!
  - Хочу опередить конкурентов, - улыбнулся он.
  Хотела я спросить: 'Каких именно?'. Интересно, где они ему примерещились, но самолюбие не позволило.
  - Я точно смогу отказаться от помолвки?
  - Мне льстит ваш энтузиазм, - у него даже рука с браслетом поникла. - Клянусь, меньше всего я желал бы удерживать женщину силой, - с достоинством ответил он и я устыдилась. Мне тут предложение делают, а я нос ворочу.
  - Как вы относитесь к детям? Насколько вы знаете, у меня дочь и мне важно, чтобы вы нашли с ней общий язык. Вы хотите детей?
  - Дети наша главная ценность и я мечтаю иметь ребёнка. Вашу дочь я приму как свою.
  - Скажите, а ваше предложение никак не связано с тем, что моя дочь суженая Владыки?
  - Даю слово, что с вашей дочерью моё предложение никак не связано, - оскорбился он.
  - Ххорошо, - с запинкой ответила я. Внутри всё кричало о безумии такого поступка. Что я о нём знаю?! С другой стороны успокаивало, что можно разорвать помолвку. Он дал слово. И вообще, я свободная женщина? Свободная! Мой муж вступил в новые отношения, даже не посмотрев на то, что ещё женат. Владыка собирается до свадьбы вести весёлую жизнь, меняя фавориток. Почему я не могу попробовать построить отношения с мужчиной, который мне действительно симпатичен и с которым я почувствовала себя женщиной?
  - Что?
  - Хорошо, я согласна, - уже более уверенно ответила я и тут же жалобно добавила: - А может можно обойтись без браслета?
  - Ольга-а-а! - простонал он. - Я в кои-то веки веду себя порядочно, доказывая благородство своих намерений, а вы колеблетесь, как будто я предлагаю вам роль любовницы.
  'Уж лучше бы любовницей предложил, - мысленно вздохнула я. - Оно как-то спокойнее было бы'.
  Арквиэн смотрел на меня ожидающе, и я протянула ему руку, на которой он застегнул браслет, после чего притянул меня к себе для поцелуя. Я сразу почувствовала разницу между первым и этим поцелуем. Сейчас он целовал меня как свою женщину. Это неуловимо чувствовалось в мелочах: руки чуть увереннее обнимали меня, скользя по моей спине, поцелуй стал собственническим и властным. Так целует мужчина, когда уверен, что женщина не оттолкнёт, когда знает, что имеет право.
  'Он тоже в неком роде мой', - осознала я, и руки зажили собственной жизнью, изучая его спину, мускулистые плечи, коснулись ушей. Он застонал, и для меня это прозвучало музыкой. Значит, не всё в наших сказках ложь и уши у эльфов действительно чувствительны. Арквиэн стал осыпать поцелуями моё лицо, шею, где бился пульс, ключицы. Это потрясающе чувствовать себя желанной, ощущать, как мужчина заводится, касаясь тебя. Это было какое-то сумасшествие, желание нарастало между нами, сводя с ума.
  Ступеньки не лучшее место для поцелуев, и Арквиэн подхватил меня, взбегая по ним в беседку, где сел и усадил меня к себе на колени, подарив чувственный поцелуй, а потом прижался ко мне лбом, переводя дыхание.
  - Ты сводишь меня с ума! С тобой я теряю над собой контроль, - с удовольствием и долей изумления произнёс он. - Прости, но если мы с тобой продолжим, я овладею тобой прямо здесь, а ты достойна большего.
  - О каком контроле ты говоришь? - чуть нахмурилась я и провела пальчиком по краю его уха, вызвав судорожный вздох удовольствия.
  - О том, который ускользает рядом с тобой. - Мой пальчик поймали, поцеловали и удержали в своей руке. - Мне за триста, а я теряю с тобой голову как мальчишка.
  - За сколько?! - ахнула я.
  - Мне триста пятьдесят семь лет, - чуть напряжённо произнёс он, взгляд карих глаз стал тревожным.
  - О Боже, это же насколько ты опытный?! - ужаснулась я и он рассмеялся.
  - Весь мой опыт к твоим услугам, - чувственно произнёс он и его рука, которая лежала под грудью, как бы невзначай немного сдвинулась вверх и чуть сжала её, вызвав дрожь удовольствия.
  - Арквиэн, но я человек, - постаралась я обрести ясность мысли и указать на очевидные различия между нами. - О каком совместном будущем можно говорить, когда у нас максимум десяток лет?
  - Ты бы не задавалась этим вопросом, если бы согласилась пройти со мной вдоль озера, - поцеловал он меня в кончик носа. Его рука так и осталась лежать у меня на груди, своим теплом сбивая с мыслей.
  - Причём здесь озеро?
  - Благословение не пустой звук и его воды не зря считаются целебными. Когда ты будешь готова, мы должны будем пройти через него, и ты разделишь со мной долголетие. - Его рука скользнула за корсаж, а губы нашли мои, заставляя забыть о возникших вопросах.
  Триста пятьдесят семь?! Это же сколько опыта за столько лет набраться можно? Он уверенно меня ласкал, находя чувствительные точки, от чего я плавилась в его руках. Ладно, пусть я живу не столько лет, но нужную литературу читала, стараясь разжечь желание у мужа. Кто ж знал, что в то время он его с другой реализовывал. Но я отогнала неприятные мысли прочь и втянула в себя его язык, а потом прикусила, удерживая, частично лишив его уверенности таким неожиданным поступком. Когда ощутила, что он почувствовал себя в капкане, отпустила и начала посасывать, лаская своим языком.
  - Я и минуты не сомневался, что ты полна сюрпризов, - рассмеялся он, когда отстранился. Мне понравилась его реакция, лёгкий смех и подарила ему быстрый поцелуй.
  Я как будто вспоминала давно забытое и скинула лет десяток прочь, ощутив себя вновь беззаботной девушкой. Как же приятно вот так целоваться, сидеть обнявшись, чувствовать, что нравишься и самой терять голову... Обидно, но я думала, что этого уже никогда не будет в моей жизни. Слишком долго и упорно бывший вбивал в меня мысль, что я неинтересна, несексуальна и скучна.
  ***
  Назад я возвращалась с припухшими губами, хмельной головой и в шоке от себя самой. Не ожидала, что есть ещё порох в пороховницах и что я способна на такие авантюрные поступки. Браслет на руке явился новым украшением, вместо утерянного ожерелья из цветов. Они не выдержали напора страсти эльфа.
  'А ещё считается, что они бережно относятся к растениям', - хихикала я про себя, входя в портал.
  Вот только когда мы вышли из портала в парке, нас тут же окружила стража, и смеяться мне резко перехотелось. Что происходит?!
  - Как это понимать? - холодно воскликнул Арквиэн, заслоняя меня собой.
  - Вас ищут. Приказано тут же доставить к Владыке, - ответили нам.
  - Вы понимаете, что я посол и являюсь неприкосновенной персоной? Такое поведение с вашей стороны грозит разрыву всех дипломатических отношений!
  - Прошу вас следовать за мной, - ответил на это начальник охраны, не дрогнув.
  Арквиэн послал мне ободряющую улыбку и взял меня за руку, переплетя свои пальцы с моими. Лицо его стало жёстче, как будто он готовился к схватке.
  Что происходит? Я ничего не понимала. Почему нас ищут?! По идее Владыка канкан танцевать должен был, если бы ему сообщили, что я исчезла. Сосредоточенное лицо Арквиэна указывала на то, что он догадывается о причине и это меня встревожило. Я чуть дёрнула его за руку, послав вопросительный взгляд, но он еле заметно качнул головой. Да в чём дело?!
  Казалось, я попала в другую сумрачную реальность. Когда мы поднялись в бальный зал, я внутренне сжалась. Разряженные придворные исчезли, ничто не напоминало о празднике.
  'Куда все исчезли?!', - я растерянно оглядывалась по сторонам. Ведь не так уж долго мы и отсутствовали, чтобы праздник закончился.
  - Ждите здесь, - бросил нам начальник охраны. - Уходить порталом не советую. У нас ваши люди, - посоветовал он Арквиэну. - И этого тоже не советую, - кивнул он на наши сомкнутые руки, после чего удалился на доклад. Чувство противоречия взыграло во мне, и я даже не сделала попытки освободить руку. А не пошли бы они? Такое чувство, что я преступница. Я свободная женщина и имею право ходить на свидания, не спрашивая разрешения у Владыки. К тому же он сам не двусмысленно намекал Андриану, что мечтает о том, чтобы на меня хоть кто-то позарился.
  Стража окружила нас плотным кольцом. Арквиэн держался уверенно, не показывая и тени страха. Я старалась вести себя под стать. Да что я такого сделала? У них что, поцелуи считаются государственной изменой?
  Начальник охраны быстро вернулся и предложил нам следовать за ним, сопроводив в тронный зал. Ещё недавно я стояла рядом с троном, встречая гостей, а сейчас там восседал мрачный Владыка, а рядом с ним стоял Андриан и смотрел на меня... укоризненно?! Если днём мне тронный зал казался внушительным и величественным, то сейчас здесь было слишком мрачно, и висела гнетущая атмосфера.
  - Арквиэн Сен-Арк Эвельдасский, вы осознаёте всю тяжесть своего проступка? - глухо спросил Владыка, когда перестал прессовать нас взглядом.
  - Никак нет. Готов приступить к этому после того, как вы озвучите, чем вызвано такое возмутительное к нам отношение.
  - И вы ещё спрашиваете?! - в голосе Владыке явственно слышалось рычащее 'р'.
  - Вы открыли портал и похитили...
  - Кого похитил? Я уходил с леди Ольгой и вернулся с ней.
  - Что с моей дочерью? - с тревогой воскликнула я. Неужели её похитили?! Я почувствовала, как ослабли мои ноги, и прислонилась плечом к своему спутнику, ища поддержки.
  - Успокойтесь, она спит в своей постели, - подал голос Андриан, пожалев меня, так как Владыка держал паузу, прожигая меня потемневшим взглядом. Руки с такой силой сжали резные подлокотники трона, что был слышен скрежет удлиняющихся когтей.
  - У нас для вас новость..., - произнёс Андриан.
  - У нас для вас тоже, - произнёс Арквиэн.
  - Мы видим, - с ненавистью процедил Владыка. Казалось, ему стоило огромных трудов оставаться на месте.
  - К Кристиану вернулось обоняние, - сообщил мне Андриан.
  - Поздравляю!
  - И его избранная не ваша дочь.
  - Значит, мы можем вернуться домой? - радостно спросила я. У меня просто камень с души упал. Вот как знала, что здесь что-то не так. Какое счастье! - Ой! - вырвалось у меня, когда я поймала на себе напряжённый взгляд эльфа. На радостях забыла о недавних событиях. Нда... Не вовремя я тут авансов на раздавать успела.
  - Его избранная ВЫ!
  - А мы обручились! - легкомысленно сообщила я, не желая вникать в смысл услышанного, настолько дико это звучало, и показала руку с браслетом.
  - ДУРА!!! - зарычал Владыка, и лицо его начало терять человеческие черты. - Это брачный браслет!
  Я пошатнулась, как от удара, но устояла. Мозг лихорадочно работал. Легкомысленная улыбка намертво приклеилась к моим губам. Ладно, с эльфом я разберусь. Прикопаю по-тихому во время брачной ночи, а вот с Владыкой надо было что-то делать. Я ЕГО суженная?! Да обломись!
  - А я разве что-то иное сказала? - деланно удивилась я, даже не бросив и взгляда в сторону предполагаемого супруга. - У нас во время свадебной церемонии говорят: 'Уважаемые брачующиеся'. Так что мы обручились, или поженились, если ВАМ так угодно.
  Понимала, что несу бред полный, но всё что угодно, лишь бы он не увидел, как сильно я потрясена и действительно ощущаю себя доверчивой дурой. Ничего, у эльфов суженных нет, и я разберусь с этим браком. Зато, на мою дочь Владыка не претендует, где живёт ведьма Моргана я выяснила, золото у меня есть, вовремя его в банк на свой счёт положить успела. Так что пламенный привет всем, а я в путешествие к ведьме, чтобы вытрясти из этой заразы возвращение домой. Жаль, но у Владыки на этот счёт свои планы были.
  - Не смейте оскорблять мою жену! - подал голос коварный эльф, видимо придя в себя от потрясения, что я на него с кулаками не бросилась.
  - Не переживайте, у неё все шансы стать вдовой, - вкрадчиво произнёс Владыка, поднимаясь с трона.
  - И вызовете этим скандал и полный разрыв отношений между нашими государствами. Не забывайте, я глава Девятого Дома, и уничтожение посла вам будет грозить войной, - не теряя самообладания, произнёс эльф.
  - Вы покусились на мою суженую!
  'Интересно и когда это я успела стать его?', - в бешенстве подумала я.
  - На момент нашего прибытия суженной была объявлена дочь моей супруги, а нашу пару одобрило священное озеро.
  Владыка посмотрел на меня таким горящим взглядом, как будто я в этом лично виновата была. Да не пошёл бы он? Красться он к нам перестал и стоял, сжимая кулаки, прилагая титанические усилия вернуть себе человеческий облик.
  Ужасно, но чтобы оградить себя от поползновений Владыки, мне необходим был эльф. Так что пусть пока живёт, до разборок. Мысль о том, что мы с оборотнем можем быть парой, казалась безумной. Нас же запри в одной комнате, так в живых останется только один. Если учесть, что по идее его зверь не может причинить мне вреда, то вы понимаете, на кого ставить надо. Интересно, и как Люциан теперь выкручиваться будет? Знала бы, что я его суженой окажусь, то назло бы замуж вышла, после всего, что он обо мне наговорил.
  Я решила спросить:
  - А с чего вы вообще решили, что я ваша суженая? Может, к вам нюх ещё полностью не вернулся или после отравления такая странная реакция? Ведь когда мы уходили с бала, никто нам не кричал вслед: 'Стоять! Суженую уводят!'. Что такого случилось за время нашего отсутствия?
  - Ольга, это точно. На балу обоняние вернулось. Вас не было, и я приказал принести вашу вещь, чтобы ощутить запах, - пояснил Андриан. Он подошёл к кузену и стал рядом с ним, оказывая моральную поддержку.
  - Вы рылись в моих вещах?! - шокировано воскликнула я, смотря на них, как на фетишистов.
  - Мы взяли всего лишь вашу перчатку.
  Ага, с этого всё начинается. Сначала перчатки пропадают, а потом трусиков не найти.
  - Как вам вообще пришло в голову сбежать с бала? Он вас похитил? Как вы додумались выйти замуж? - требовательно спросил Владыка.
  Ничего себе постановка вопроса?! Можно подумать, я их собственность. Не-е-ет, вот вовремя Арквиэн с этой женитьбой подсуетился! Прибью, конечно, но после. Сейчас была прекрасная возможность подставить эльфа, но пришлось избрать другую линию поведения:
  - Что вы?! Я думала о вашем благе, - лица у оборотней вытянулись от удивления. - Сами говорили, что на меня никто не позарится, а тут эльф высокородный проявляет интерес. Богат, так что деньги ему мои ни к чему. Озеро священное меня к тому же одобрило. Он не жадный, вот даже браслет подарил, - покрутила я рукой, демонстрируя украшение и наивно хлопая ресницами. Андриана не провела, а вот Владыка закипал как чайник. - Решила соглашаться, пока не передумал, а то пообщался бы с вами, и вы бы ему в красках расписали, как должна выглядеть настоящая женщина, и как далека я от этого идеала! - мстительно закончила я.
  - Что вас привлекло в этом старпёре? - зарычал Владыка. - Вы хоть знаете, сколько ему лет?
  'Ух, ты! Он даже слово обидное запомнил и к месту его применил', - удивилась я.
  - В ком, простите? - не понял эльф, но мы-то с Владыкой понимали, в чём соль. Вот же гад! Как изощрённо его оскорбляет.
  - Так называют в мире Ольги мужчин в возрасте, - не скрывая ехидства, пояснил Люциан.
  - Как что привлекло? - захлопала я ресницами. - Конечно же, опыт, - скромно потупила глаза и прикусила нижнюю губу, как бы вспоминая поцелуи. Если учесть, что я пропахла эльфом, и губы ещё были припухшие, то пусть сами догадаются, какой именно опыт я имею ввиду. Тяжёлое дыхание Владыки свидетельствовало о том, что намёк он понял.
  - Послушайте, надо спокойно обсудить создавшуюся ситуацию, - вмешался в разговор Андриан.
  - А что обсуждать? Я уже замужем, дочь моя не суженая. Забираю ребёнка и еду осваивать владения мужа.
  - Не так быстро, мадам, - ядовито проговорил Владыка.
  - Моя жена леди! - высокомерно поправил того эльф, на что оборотень лишь оскалился.
  - Я могу оспорить ваш брак. Эта женщина находилась под моей защитой и прежде чем брать её в жёны, вы должны были спросить позволения у меня.
  - Это так? - спросил меня Арквиэн.
  - Он говорил, что берёт меня под свою защиту, но дальнейшие события показали, что его слова ничего не стоят. Я отказалась от неё, - сообщила ему и эльф победно посмотрел на оборотня.
  Тот лишь скрипнул зубами, но не сдался:
  - Вы забываете о наших законах. Если суженая состоит в браке, то или муж даёт добро на расторжение брака, или дело решает поединок.
  - Я не отступлюсь от своей жены, а поединок не выход. Если я вас убью, это повергнет вашу страну в хаос, а если вы меня, то вас ожидает если не война с нами, то полный разрыв отношений. Не забывайте, зачем мы сюда прибыли, - рассудительно ответил на это Арквиэн.
  - Есть ещё третий вариант, - произнёс Владыка и мне это сразу не понравилось. - В истории бывали случаи, когда не желая разбивать сердце избранной и начинать отношения с крови, принималось решение стать вторым мужем. Так как я Владыка и занимаю более высокое положение, то вы можете жить при моём дворе, - сообщил он эльфу.
  У меня отвисла челюсть, и я потеряла дар речи. Я помню, как мне Андриан говорил, когда предлагал выйти за него, что если он встретит суженую, я могу остаться второй женой или получить развод, но не ожидала, что это работает и в случае мужчин.
  - Я глава Дома и моё положение не ниже вашего! - оскорбился эльф.
  - Мальчики, вы можете и дальше меряться, чьё положение выше, - прошипела я, - но вы, Владыка, забываете о такой мелочи, что ничто на свете не заставит меня признать вас своим мужем. Вы мне омерзительны!
  - Вы люди так непостоянны, - процедил Владыка, который после моих слов пошёл пятнами. - Я приложу все усилия, чтобы изменить ваше мнение обо мне.
  - Интересно какие, если я не желаю здесь больше оставаться? Запрёте меня во дворце под присмотром своих собак, как это было во время вашего отъезда? - ядовито спросила я.
  - Каких собак? - встрепенулся Андриан.
  - Да приходила одна псина ночью.
  Почему-то эта информация очень заинтересовала его, и он попросил рассказать, когда именно это было и описать пса.
  - Помнишь, как ты взбесился после нашего разговора, когда я рассказал тебе о том, что ты был не прав, обвиняя Ольгу, и она отказалась принять моё предложение, - повернулся он к Владыке. - Ты ещё исчез на несколько дней. Так вот где ты пропадал!
  - Что значит, пропадал?! - не поняла я. - Это была пусть и большая, но собака!
  - Во дворце нет собак, они плохо на нас реагируют, чувствуя угрозу. Их содержат лишь люди. И вы точно описали зверя Владыки, - ответил Андриан. - К тому же только он мог пробраться во дворец, не потревожив охрану.
  Что?! Я в замешательстве смотрела на Люциана, пытаясь соотнести тактичного Шрека и этого самоуверенного придурка.
  - Не знаю как насчёт потревожить, но в последний раз он сильно наследил, - из вредности заметила я. - Был дождь и в коридоре остались следы.
  - И как себя вёл зверь? - с любопытством спросил Андриан.
  - Как послушный щенок. Скулил и напрашивался на ласку, - ответила я, с вызовом посмотрев на Владыку, желая его уязвить. Этот зверь в человеческом обличье всем своим видом показывал, что уж он-то напрашиваться на ласку не намерен, и скорее мечтает меня придушить.
  - Рад, что мой зверь вас не напугал, - только и произнёс Люциан.
  - Напугал?! Шутите? Да он был сама любезность и обаяние. Жаль, что ему так не повезло с хозяином. Должна заметить, у вас нет ничего общего.
  - Но это МОЙ зверь.
  - Какая жалость, но у каждого свои недостатки. У Шрека такое никчемное приложение, как вы.
  - Шрека?! - лицо Владыки опять стало зыбко и потекло. Контроль ему давался с трудом.
  - Я так пёсика назвала, - сладко улыбнулась ему, чем ещё больше его взбесила.
  - У вас нет выбора. Вы станете моей женой! - взревел Владыка.
  - Да я скорее пса мужем назову! - закричала в ответ я, выведенная из себя.
  - Вы готовы принять моего зверя?! - переспросил он.
  - Ольга! - предостерегающе произнёс эльф, сильнее сжав мою руку. Я её так и не отобрала, так как это бесило Владыку.
  Его возглас я пропустила мимо ушей, меня несло:
  - Если выбор будет стоять между вами и ним, то он очевиден - я приму его!
  - Вы принимаете моего зверя? - вкрадчиво переспросил Владыка. Эх, мне бы в этот момент хоть что-то заподозрить, но злость застилала глаза.
  - Ольга! - старался привлечь моё внимание эльф, но я и на него была зла.
  - ЗВЕРЯ - да! - взорвалась я.
  - Поздравляю, вы женаты, - с облегчением произнёс Андриан, а на лице Владыки читалось торжество.
  - Что?! - прошептала я, чувствуя себя оглушённой. Взгляд на эльфа подтвердил, что это правда.
  - Особенностью нашей брачной церемонии является вопрос невесте, принимает ли она зверя жениха. Положительный ответ при свидетелях является согласием на брак, и он считается заключённым, - снизошёл до пояснений Владыка, выглядя донельзя довольным.
  - Ублюдок! - закричала я.
  - Ваш муж, мадам, - поправил меня он, оскалившись.
  - Что ж, я приняла зверя, и порог моей спальни переступит лишь зверь! Как мужчина вы мне отвратительны и я вас не принимаю! Говорю это при свидетелях, - язвительно добавила я, чувствуя себя загнанной в ловушку, и всеми силами стараясь сохранить крохи достоинства. Сукин сын! Как же он меня провёл?!
  Мои слова уязвили Владыку:
  - Как вам будет угодно, - холодно ответил он, растеряв всё своё самодовольство.
  - Если фарс со свадьбой закончен, то я пойду посмотрю, как там дочь, - сообщила я, забирая свою руку у эльфа. Тот тоже выглядел несколько оглушённым, явно не ожидая ТАКОГО развития событий. Сил моих больше не было смотреть на этих красавцев, и я с достоинством удалилась. Меня не удерживали. Зачем? Всё что могло плохого случиться, уже случилось. Хотелось обнять свою кроху и плакать, плакать, плакать.
  
  Придя к себе, я застала Шиту и Ханну, что дожидались меня в комнате.
  - Госпожа!
  - С вами всё в порядке? - С беспокойством бросились они ко мне, как только я переступила порог.
  - Всё хорошо, - успокоила их, хотя 'хорошо' явно не было.
  - Мы слышали, вас похитили, - произнесла Шита.
  - Расскажите, что здесь было, пока меня искали? - попросила их.
  Они наперебой стали рассказывать, и я узнала, как пришли за моей перчаткой, и стало известно, что именно я избранная Владыки. Говорят, ключницу чуть ли удар не хватил при этом известии. Бросились на мои поиски и не нашли. Позвали магистра Карастоса, который определил, что в парке открывали портал. Владыка рассвирепел, бал прекратили, а эльфов взяли под стражу и занялись допросом. Выясняли, была ли это спланированная акция и чего хотели этим добиться.
  'О да, сходила прогуляться, - хмыкнула я. - Оказывается, с нашим исчезновением тут такое веселье началось'.
  - Госпожа вы как? Вас освободили? - спросила Ханна.
  - Нет. Меня пригласили прогуляться через портал к Озеру Любви. Оно благословило мой союз с эльфом, и тот предложил мне быть его женой. - Продемонстрировала я им браслет. Всё равно завтра об этом уже все узнают. У служанок вытянулись лица и они ахнули. Я же продолжила: - Затем мы вернулись сюда, меня уведомили, что избранная Владыки я, а не моя дочь и я вышла замуж и за него.
  Звучало бредово. Только я могла умудриться в один день два раза выйти замуж, даже не понимая того, что я творю! Гарем, блин. Хотела бы полюбоваться на лицо бывшего, если бы он об этом узнал. Тот же считал, что я нафиг никому такая не нужна, а тут можно сказать элитные самцы меня окольцевать поспешили, да поубивать друг друга готовы. Можно было бы от души посмеяться, если бы не было так грустно.
  Ханна с Шитой смотрели на меня, не понимая, шучу я или говорю серьёзно.
  - Ой, девочка, и натворила же ты делов, - покачала головой Ханна, первой поняв, что я не шучу.
  - Я?! Да меня ваш Владыка на дух не переносит. Я бы никогда за него замуж не вышла, если бы эта хитрожопая морда хитростью не вырвала у меня слова о том, что я принимаю его зверя! - взорвалась я, а потом устыдилась. Они-то ни в чём не виноваты.
  - Извините. Как там Катя? Пойду к ней зайду, - тяжело вздохнула я.
  - Она спит. С ней Лота, - ответила Шита.
  - Ох, нам же подготовиться надо, - спохватилась Ханна.
  - К чему?
  - Ну, как... Брачная ночь же...
  - Что-о-о?! - протянула я. - Скалку и сковородку принесите. От мужей отбиваться буду!
  Лица у них опять вытянулись, а я не в силах терпеть этот фарс, направилась в комнату к дочери, оставив растерянных служанок, замерших на месте и не знающих, что делать. Не удивлюсь, если они мне требуемое притащат. Вдруг посчитают это традицией моего народа?
  
  Лота сидела на кресле у постели дочери и при моём появлении тут же вскочила.
  - Госпожа, я рада, что с вами всё в порядке! - шепотом произнесла она.
  - Спасибо, ты пока свободна. Можешь идти к Шите, она расскажет новости, тихо произнесла я.
  Лота ушла, а я присела на постель к дочери и погладила её по голове. Она спокойно и сладко спала, не ведая тревог. Моя малышка... Ну и натворила сегодня твоя мама делов. И как теперь быть? Больше всего хотелось обнять дочь и уснуть, забыв всё как страшный сон, но вряд ли мне это позволят. Наверняка явятся. Оба. Да и с эльфом отношения выяснить надо. Надеюсь, они там с Владыкой не поубивают друг друга. Да, хоть бы и поубивали! Можно подумать, я плакать буду.
  У меня два мужа... С ума сойти! Это же умудриться надо было так вляпаться. Нарочно не придумаешь. Чисто по-матерински я испытывала облегчение, что дочь не суженая Владыки. Такого мужа врагу не пожелаешь. Что теперь самой с ним делать - ума не приложу. Была бы без дочери, так бежала бы отсюда без оглядки, но это безумие тянуть её с собой неизвестно куда. Значит, надо думать как быть и если что, детально продумывать план побега.
  Побег... Вспомнилось, с какой лёгкостью нас похитили на улице. Где гарантия, что даже если мне удастся вернуться в наш мир, Владыка это не повторит? Не будешь же ходить и всю жизнь оглядываться? К тому же, ему теперь моя дочь не нужна и в следующий раз меня могут похитить и без неё. Я даже поёжилась от такой перспективы. От этого нелюдя и не такого ожидать можно. Хотел же он меня с дочерью разлучить, когда похищал.
  Интересно, а что за интригу задумал Арквиэн? Зачем надел на меня брачный браслет? Зачем вообще ему этот брак? А как пел: ' Я не буду удерживать женщину против её воли...'. Ага, а значит окольцевать её в тёмную можно! Гад! Знала бы я правду, так вместо поцелуев, глаза бы ему выцарапала.
  А Владыка не лучше. Развёл меня как девочку с этой свадьбой. Но я его тоже уела, разрешив переступать порог спальни лишь в виде собаки. Ничего, со Шреком я разберусь. Представив на мгновение, как собака лезет ко мне исполнять супружеский долг, обозвала себя извращенкой. Не-е-ет, идея со скалкой и сковородкой не так уж и плоха. Если что не по-нашему, так мы по морде чайником!
  'Они у меня ещё потанцуют!', - решила я, подбадривая себя, но в глубине души мне было страшно. Реши Владыка шантажировать меня дочерью, и я стану как шёлковая. С другой стороны, тогда придётся бежать, даже если не в свой мир, то отсюда. Насиловать я себя не позволю. Но в первую очередь надо выяснить мотивы эльфа и возможно ли использовать его как союзника. Видно придётся подождать с откручиванием головы. Только он сейчас стоит между мной и Владыкой. Поэтому, когда в комнату заглянула Лота и сообщила, что ко мне пришли, я уже в более спокойном настроении вернулась к себе в комнату, оставив с ней дочь.
  
  Явился Арквиэн. Хана с Шитой во все глаза смотрели на эльфа. Владыку ожидали, что ли?
  - На сегодня вы свободны, - отпустила их. Бросив случайный взгляд на прикроватный столик, еле удержалась от смешка - там скромно лежали сковородка со скалкой. Представляю, что за слухи и предположения завтра будут гулять по дворцу.
  - Хорошо, что вы пришли. Нам надо прояснить ситуацию, в которой мы оказались, - по-деловому произнесла я, предлагая ему пройти, как только за служанками закрылась дверь.
  - Признаюсь, я несколько иного приёма ожидал, - произнёс он, подходя ко мне.
  - А чего ожидали? Истерик или меня, с томным взглядом и в неглиже? - полюбопытствовала я.
  - Ожидал первого, но надеялся на второе, - улыбнулся он.
  - Надо же, какой вы откровенный, - не удержалась от колкости.
  - Я могу всё объяснить.
  - Надеюсь на это.
  - Но лучше не здесь.
  Не успела я поинтересоваться, куда он планирует перенести нашу беседу, как дверь смежной комнаты распахнулась, и в проёме дверей застыл Владыка. В халате.
  - О, и вы здесь, - оскалилась я. - Тоже на брачную ночь пришли? Так зовите Шрека. Не поверите, но я по нему даже скучала.
  Ничего не ответив, он потянулся к поясу халата и развязал его. Не спуская с меня глаз и полностью игнорируя стоящего рядом эльфа, повёл плечами и халат опал к его ногам, оставив его нагим. Матерь Божья, меньше всего я желала видеть его обнажённым! Чуть помедлил, давая себя рассмотреть, с уверенностью мужчины, полностью уверенного в себе, и не успела я и глазом моргнуть, как порог комнаты пересёк зверь.
  Почему не Шрек? Так с милым пёсиком эта оскалившаяся зверюга не имела ничего общего. Эльф тут же переместился мне за спину.
  - Вы такой смелый? - ехидно спросила его, не зная, что теперь делать.
  - Вам он ничего не сделает. Это реакция на меня. Отвлеките его, - напряжённо ответил он.
  Ага! Значит, перед его звериной ипостасью пасуем. Действительно, если с Владыкой хоть какой-то разговор возможен, то с этим оскалившим внушительные клыки зверем не поговоришь.
  Легко сказать, отвлеки. Как?! Неожиданно мне пришла в голову идея.
  - Отступаем к кровати, - сказала эльфу, и мы начали пятиться к ней, перед наступающим на нас зверем. - На прикроватном столике лежит скалка. Дайте её мне.
  - Интересный у вас набор, - хмыкнул он, вкладывая её мне в протянутую к нему руку. - Зачем?!
  - Даже не спрашивайте! - нервно усмехнулась я, и вооружённая скалкой, пошла на Шрека.
   Вот как так можно - скалиться за мою спину и косить на меня заискивающим взглядом? Не понимаю?!
   - Не смей здесь рычать! - с нажимом произнесла я, и оскал стал чуть менее яростный. - Я по тебе скучала, засранец, - ласково произнесла я. - Убежал, а я волновалась, куда пропал. Кто ж знал, что у тебя такой хозяин... идиот.
  Я погладила Шрека по голове и почесала за ушком. Пёс перестал скалиться и блаженно прикрыл глаза. Идиллию испортил эльф, шевельнувшись позади меня. Шрек тут же насторожился и зарычал.
  - А ну, фу! - одёрнула я его и забросила скалку в комнату Владыки. - Принеси!
  Пёс, или правильнее будет называть его волком, колебался, но я повторила приказ, и он грациозным длинным прыжком рванул за ней. Я оглянулась на эльфа, чтобы сказать, что о нём думаю, как он активировал портал и утащил меня за собой, схватив в охапку. Перед тем как портал свернулся, успела услышать протяжный вой Шрека.
  
  - Это вы меня похитили? - были мои первые слова, когда мы вывалились из портала в большом холле какого-то дома.
  - Нам надо поговорить, а при оборотне это было сделать затруднительно.
  - А вы не могли активировать портал немного раньше, чтобы я не любовалась причиндалами Владыки? - немного раздражённо спросила я, поправляя платье и осматриваясь по сторонам.
  - Поверьте, разглядывание обнажённых мужчин тоже не входит в список моих любимых дел, но он слишком неожиданно появился и пока не перешёл в звериную форму, я ничего не мог сделать.
  - Вы всегда за спину женщины прячетесь? - не могла не уколоть я и эльф поморщился.
  - Вы так сильно желаете стать вдовой? Зверь чувствовал во мне соперника, а при мне не было никакого оружия. Владыка запретил что-либо с собой брать. Только вы способны были остановить его.
  - А почему Владыка успел переодеться, а вы нет?
  - Я ходил проверить и успокоить своих людей. Пока нас не было, им устроили форменный допрос.
  - Да уж, сходили к озеру, - вздохнула я и лишь после этого спросила: - А собственно где мы?
  - В моём доме. Позвольте проводить вас в библиотеку.
  - По ночам я в библиотеку ещё не ходила, - усмехнулась я.
  - Я бы желал пригласить вас в свою спальню, но боюсь, это было бы слишком самонадеянно с моей стороны.
  - Значит, как в мою приходить, вы самонадеянным поступком не считаете, - проворчала я и Арквиэн не сдержал улыбки.
  - Постойте, - спохватилась я. - Там же Шрек в моей спальне остался, а в смежной комнате моя дочь!
  - Не бойтесь, он ничего ей не сделает. На ней ваш запах. Для зверя это ваш щенок, он будет её оберегать. - Эти слова меня успокоили, и я без дальнейших возражений пошла за ним.
  - Он там всю комнату не разнесёт?
  - Зверь должен уйти на охоту. Полный оборот требует много сил.
  - Странно, в прошлые разы он до утра оставался со мной.
  - Значит, охотился днём. Ловко вы придумали его отвлечь. Только я так и не понял, что кухонная утварь делала на прикроватном столике? - искренне удивился он.
  Я не сдержала смешка и пояснила:
  - Пошутила со служанками, и сказала, чтобы они принесли мне скалку и сковороду, от мужей отбиваться. Те восприняли мои слова всерьёз, решив, что это традиции моего народа.
  - Рад, что на самом деле вы мужа с этими предметами в спальне не встречаете.
  - Что вы, мы этими предметами встречаем мужей, когда они основательно выводят нас из себя, - с намёком произнесла я, и эльф хмыкнул, косясь на меня, чтобы понять, говорю я серьёзно или шучу.
  Эх, не знает он, что в каждой шутке есть доля правды. Вернее, он ещё с нашими русскими женщинами не знаком. Мы же всё могём, и тесто на пельмени любимому мужу скалочкой раскатать, и по лбу этой же скалочкой зарядить, если доведёт.
  Мы прошли в библиотеку, где Арквиэн усадил меня в кресло и предложил что-нибудь выпить.
  - Эльфийские вина в наличии есть? - шутливо спросила я. - А то в наших историях об эльфах, о них слишком много говорят.
  - Найдём, - оценил шутку он. - Есть у меня бутылочка особенного вина.
  - Свадебного?
  - Нет. Его мы выпьем, когда вы согласитесь стать моей женой, - серьёзно ответил он.
  Ага! Значит, он признаёт, что согласия на брак с моей стороны получено не было. Уже легче.
   Арквиэн сходил за вином и разлив его по бокалам, протянул один мне и замер напротив меня.
  - Хочу поднять бокал за вас...
  - Тогда до дна и стоя, - не растерялась я, вставая с кресла. Слушать комплименты не хотелось. Я сама коснулась его бокала своим и пригубила вино. Вау! Какой потрясающий букет. Я даже зажмурилась от удовольствия. Открыв глаза, обнаружила, что эльф изучает меня внимательным взглядом.
  - Арквиэн, у меня сегодня был долгий и насыщенный день. Давайте оставим расшаркивания и нормально поговорим. К тому же время позднее и я устала, - произнесла я, усаживаясь обратно в кресло. Ему ничего не оставалось, как сесть в кресло рядом.
  - Что вы хотите узнать? - сдержанно спросил он.
  - Наверное, как получилось, что обручальный браслет стал брачным и зачем вы меня обманули? Вы знали о том, что я являюсь суженной Владыки?
  - Как я мог об этом знать, когда он сам узнал это, лишь когда мы уже ушли?
  - Тогда зачем вы поспешили надеть мне на руку браслет?
  Арквиэн повертел в руках бокал и ответил:
  - Ольга, я вам не лгал. Вы произвели на меня настолько сильное впечатление, что я поддался сумасшедшему желанию посетить с вами Озеро Любви. Но там, когда вы рассказали о том, что вас посещала собака, я заподозрил, что на самом деле это был оборотень и испытал сильный удар и разочарование. Легче убить оборотня, чем пытаться увести у него суженую. А затем Озеро показало, что чувства, вспыхнувшие между нами, искренние и настоящие. Я решил рискнуть и бороться за вас. Вы не знали, кто это был. Владыка объявил суженой вашу дочь, а вы сами испытывали к нему антипатию. Это послужило к тому, что я заподозрил кого-то из ближнего круга Владыки. Моё положение позволяло мне отстаивать понравившуюся женщину, но мы находились на территории оборотней. Чтобы иметь право бороться за вас, я и надел вам браслет. Я не лгал вам. Пока брак не осуществлён, брачный браслет можно снять по желанию одной из сторон. Вы хотите этого?
  - А если бы мы прошли через озеро? - задумчиво спросила я, вертя на руке браслет.
  - Мы бы получили благословение, вы долголетие, но выбор был бы за вами. Поверьте, я не любитель принуждать женщину.
  Я ему поверила. Оставив в покое браслет, пригубила из бокала. Захоти он осуществить брак, то мог бы сделать это и в беседке. У меня тогда от поцелуев кружилась голова, и соблазнить меня было проще простого. На душе стало легче. Всё же спокойнее, когда у тебя есть хоть какой-то выбор. Пусть он обманул с браслетом, но и его понять можно было. Скажи правду, я бы ни за что не согласилась его надеть. И не будь на мне брачного браслета, Владыка не задумываясь объявил бы помолвку не действительной.
  - А как быть теперь? Почему вы не вмешались, когда Владыка раскручивал меня на брачную клятву?
  - Я же предупреждал об осторожности! Но вы были так уверены, что я решил, что вы знаете что делаете, а потом было поздно.
  - Разве так предупреждают? Надо было мне рот закрыть или сообщить, чего он добивается. Да что угодно, но не тактично звать по имени. У вас жену уводили, а всё что вы смогли сказать, это 'Ольга'!
  - Но я думал, что вы знаете их брачные обряды, - немного растерялся Арквиэн от моих обвинений.
  - Я?! Откуда? У меня дочь должна была замуж выйти, а не я. Мне их обряды изучать было ещё рано и без надобности. И что теперь делать?
  - Трудно сказать. Если бы вы не были его женой, можно было бы настаивать на проживании у меня, но и тогда конфликта избежать не удалось бы. Сейчас же он не даст увезти вас. - Арквиэн немного помолчал, а потом произнёс: - Признаться, я не ожидал, что у вас с Владыкой настолько сильно обострены отношения. И до последнего не хотел верить, что вы его избранная.
  - А вы сами не хотите вернуть браслет? Одно дело ухаживать за понравившейся женщиной, а совсем иное делить её с другим мужчиной. Вам же наверняка не нравится сложившаяся ситуация.
  - На данный момент, я вас ни с кем не делю. И вы не совсем понимаете, как много значит то, что произошло на Озере. Я не отступлюсь от вас при первых трудностях.
  - Скажите откровенно, есть ли шанс избавиться от внимания Владыки?
  - Вы оградили себя от его внимания, оскорбив и задев его самолюбие требованием, чтобы он являлся к вам в виде зверя, но это ненадолго.
  - Тогда что можно сделать ещё?
  - Только убить его.
  - А если имитировать мою смерть?
  - Это может сработать лишь пока на вас нет его метки, но и организовать такое не просто. С вас не будут спускать глаз, да и исчезнуть вы захотите с дочерью. Но вы подали мне идею, - задумчиво произнёс он.
  Ура! Забрезжил свет в конце тоннеля. Сама я явно ничего организовать не смогу. Оставалась надежда на эльфа. У него-то опыта больше. Насчёт убийства самого Владыки идея конечно интересная, но Шрека жалко. А если серьёзно, то не смогу я хладнокровно продумывать план устранения другого человека. Максимум на что способна - убийство в состоянии аффекта. Вот доведёт до ручки, и с удовольствием пристукну его чем-нибудь тяжёленьким... или он меня придушит от полноты чувств.
  Вообще, момент, когда Люциан сбросил халат, оставшись обнажённым, меня напугал. Меньше всего я хотела видеть его ню. Да я о нём даже в таком ключе и не думала. Бррр... Своим поступком он показал, что наш брак реален и вот это меня испугало. Как вообще существовать в браке с человеком, которого терпеть не можешь, и который тебя просто бесит? Не понимаю.
  На меня навалилась усталость. Спокойная атмосфера в библиотеке, приглушённый свет, приятное вино расслабляли, и потянуло в сон. Время позднее. Интересно, мы возвращаться будем или останемся на ночь здесь? Когда я неожиданно зевнула, Арквиэн заметил это и поднялся:
  - Уже поздно. Давайте я покажу вам вашу комнату.
  - Мы останемся здесь?
  - Да, если вы, конечно, не хотите вернуться к милому зверю. Только тогда нам надо перемещаться по отдельности, иначе он меня порвёт, увидев рядом с вами.
  - Комната здесь меня вполне устроит. Только я не понимаю, он теперь каждую ночь приходить будет? - с беспокойством спросила я. Как-то меня не прельщало ежедневно наблюдать за обнажением Владыки. У меня не настолько крепкие нервы.
  - Подозреваю каждый раз, как вашу спальню решу посетить я, - улыбнулся он, протягивая мне руку и помогая подняться.
  - А если я вашу решу посетить, так он следом прибежит, и прямо в коридоре раздеваться будет? - нахмурилась я.
  - Вы неподражаемы, - тепло улыбнулся Арквиэн, целуя мне руку. - Мне льстит, что вы подумали о посещении моей спальни.
  Вот же... эльф! Едва предположить успела, как у него глаза заблестели, а ручки шаловливые поспешили меня обнять.
  - Ольга... - нежно выдохнул он, притянув меня к себе.
  - И что вы делаете? - упёрлась я ему в грудь руками.
  - Вспомнил, что у нас сегодня как-никак брачная ночь. - Я увернулась от поцелуя и меня поцеловали за ушком, от чего ноги тут же ослабели.
   'Может, ну это всё, откинуть сомнения и получить хоть какие-то бонусы от брака? Арквиэн опытный мужчина, и в его объятиях я хоть ненадолго забуду обо всём', - задумалась я, пока он, почувствовав мои колебания, нежно и умело меня ласкал, распаляя.
  Искушение было велико, но следующая мысль меня отрезвила и я отстранилась:
  - Мне кажется, проведи мы эту ночь вместе, и мой второй супруг поспешит заявить о своих правах.
  По тому, как помрачнел Арквиэн, я поняла, что мои предположения верны. Это остудило его пыл.
  - Я постараюсь как можно быстрее что-нибудь придумать, - решительно произнёс он.
  О, такую решимость надо было поощрить и я его поцеловала. Мы немного увлеклись, и когда уже катастрофически не хватало воздуха, я отстранилась, со словами:
  - Надеюсь, вы не заставите меня долго ждать, - произнесла с придыханием, погладив его по уху.
  Уловка сработала. Арквиэн весь подобрался и смотрел на меня, как кот на сметану.
  - Сделаю всё возможное! - горячо заверил он. Ох, я себя в этот момент просто Клеопатрой почувствовала, подбивающей Цезаря на завоевания.
  - Вы говорили, что мне надо избежать метки Владыки. Что это такое и когда она ставится?
  Данный вопрос развеял романтическую атмосферу и со вздохам сожаления Арквиэн выпустил меня из объятий.
  - Во время... брачной ночи оборотень кусает свою пару, метя её, - пояснил он.
  - Тогда хорошо, что я разозлила Владыку и в ближайшее время мне это не грозит, - бодро произнесла я.
  Арквиэн был не столь оптимистичен, но ничего не возразил.
  Спальня, предоставленная для меня, была смежная с покоями Арквиэна. Хм, он объяснил это тем, что я его жена, и они мне положены по статусу. Конечно же, без моего желания он не переступит порог. Я поверила, а больше тому, что меньше всего ему хочется, чтобы мои покои после этого навестил Владыка.
  Он вызвал для меня служанок, которым приказал помочь супруге, то есть мне. Те хоть и были удивлены неожиданными изменениями в жизни хозяина, но вопросов не задавали, и скоро я уже нежилась в мягкой постели. Удивительно, но заснула я почти мгновенно, и всю ночь мне снился Шрек с укоризненным взглядом.
  
  Наутро разбудили меня рано и мы, даже не позавтракав, переместились порталом обратно. Как оказалось, Владыка вернул себе человеческий вид и метал громы и молнии, требуя возвратить жену. Если учесть, что спала я мало и с утра даже чаю не выпила, настроение моё было не ахти. У Арквиэна, кстати тоже, так как Люциан уже успел официальную ноту протеста Правителю эльфов настрочить, а тот потребовал у Арквиэна отчёта о происходящем. Так что не смотря на раннее время, утро у моих мужей выдалось насыщенным.
  Семейные разборки Владыка решил устроить у себя в кабинете. Андриан присутствовал в роли третейского судьи. Между прочим, именно он меня обнюхал и вынес вердикт, что вместе с эльфом мы не спали, но запах его на мне есть. Вот убила бы! Правда, эта информация значительно снизила градус ярости Люциана.
  - Я хочу знать, по какому праву вы забрали мою жену? - ледяным тоном спросил он у эльфа.
  - А по какому праву вы скалили зубы на моего мужа? - вмешалась в разговор я.
  - Ольга, это звериная сущность и она контролю не поддаётся, - пояснил Андриан. - Мы большие собственники, и удивительно, как зверь не порвал соперника.
  - Так вы на это рассчитывали? - зашипела я на Владыку. Замечательный план. Зверь избавляется от соперника, а на все возмущения эльфов один ответ: 'Это бесконтрольная звериная сущность. Не надо было претендовать на избранную'. Теперь был понятен поступок Арквиэна, когда он встал за мою спину. Он единственный, кому угрожала реальная опасность.
  - Вы же сами настаивали на том, чтобы я переступал порог спальни в форме зверя, - язвительно ответил Люциан. Сильно же его это задело.
  - А вам не приходило в голову, что вас в этой спальне совсем не ждут?
  - Я ваш муж!
  - Не напоминайте мне об этом печальном факте. И на будущее. Не знаю, чего вы хотели добиться, обнажаясь на наших глазах, но впредь воздержитесь от этого. Ничего впечатляющего мы не увидели.
  Андриан закашлялся и бросил удивлённый взгляд на Люциана. Тот же с безразличным видом воспринял мои слова.
  - Как ваш муж я буду посещать вашу спальню тогда, когда сочту это нужным. И если вы ещё раз покинете пределы дворца без моего позволения, последствия вам не понравятся.
   - Мне больше делать нечего, как всю ночь оттаскивать и успокаивать Шрека.
  - Вы сами этого хотели, - самодовольно произнёс он. - И перестаньте называть меня этим дурацким именем.
  - Зверь не против, а ваше мнение меня не интересует.
  Люциан на меня зыркнул и хотел сказать что-то едкое, но голос подал мой первый муж:
  - Думаю, имеет смысл обсудить условия нашего сосуществования, - произнёс Арквиэн. - Как понимаете, меня не прельщает перспектива быть загрызенным в спальне собственной жены.
  - Этого легко избежать, если она отменит своё условие. - Люциан победно посмотрел на меня.
  Неужели он хоть на мгновение предположил, что я могу пойти на это?!
  - Сожалею, но Шрек привлекает меня больше, чем вы.
  - Тогда и я сожалею, но ничего изменить не могу, - развёл руками Владыка.
  - Так вы ни к чему не придёте, - попытался воззвать к нашему благоразумию Андриан.
  - А к чему мы можем прийти? - удивилась я. - Меня вообще поймали на незнании традиций и в брак заманили обманом. Я до этого от персоны будущего мужа дочери была не в восторге, а после того, как непонятным образом из матери избранной превратилась в саму избранную, тёплыми чувствами к нему не воспылала. Да и вы сами неоднократно заявляли, как вам неприятен мой внешний вид и характер, - ткнула я носом Люциана. - Так за это время ничего не изменилось. Я не похудела, и сидеть на диете ради ваших пристрастий к тощим воблам не намерена. Да и характер после всех колкостей в мой адрес у меня лучше не стал. Может вам лучше ещё раз ведьму посетить и претензию ей предъявить, что вам досталась бракованная избранная? - предложила ему. - Мне не понятно, к чему было затевать этот фарс со свадьбой?
  - Наша свадьба не фарс, а свершившийся факт, - раздражённо рыкнул Владыка. Интересно, из всего, что я сказала, он только это услышал?!
  - А по мне так чистый фарс. Я для вас не привлекательна как женщина, вы мне не интересны как мужчина, и какая вообще может идти речь о совместной жизни?! К тому же, я уже состою в браке с мужчиной, который мне нравится, которого я считаю сексуальным и чьи прикосновения мне приятны. И во всей этой ситуацией с внезапно прорезавшимся обонянием, создаётся впечатление, что мне стараются всучить залежалый товар.
  После моего заявления Андриан смотрел куда угодно, только не на нас, Владыку перекосило, как будто он съел лимон, один Арквиэн не скрывал своего довольства. Конечно, не его с залежалым товаром сравнили.
  - Я бы настоятельно вам рекомендовал воздержаться от подобных сравнений, - наградил меня тяжёлым взглядом Люциан. - И если уж на то пошло, то вы далеко не юная дева.
  - Так я вам и не навязываюсь! - Я даже не обиделась на выпад.
  - Давайте все успокоимся! - вмешался Андриан. - Ваши семейные отношения решайте отдельно. Сейчас необходимо определить на какую дату назначить торжество.
  - Какое торжество?! - не поняла я.
  - Так празднование свадьбы. Обретение избранной событие, которое необходимо отметить официально.
  В этот момент мы с Владыкой были едины и посмотрели на него, как на идиота. Тут повеситься впору, а он о праздновании.
  - Это преждевременно, - выдавил из себя Люциан.
  - А по-моему нельзя тянуть. О том, что избранная Ольга уже известно, и что свадьба состоялась тоже. Если мы сегодня не назначим дату торжества, это вызовет непонимание и вопросы.
  Владыка задумался, а я взбесилась:
  - Да делайте, что хотите! Только если меня заставите участвовать в этом фарсе, то предупреждаю заранее - я буду в чёрном. Чтобы ни у кого не возникло сомнений, какие чувства я испытываю! - Они меня допекли, и наплевав на приличия, я вылетела из кабинета.
  ***
  Звук захлопнувшейся двери был финальным аккордом в пламенной речи избранной. Она не таясь выказывала ему пренебрежение и неуважение. И это его жена?! Никогда ещё он не жалел о своём визите к ведьме так сильно, как в этот момент. Мегера! Она заставила его испить чашу унижения до дна. Зверь внутри бесновался, желая вырваться на свободу и пойти за ней. Ну да, против него-то она ничего не имеет. Насмешка судьбы: имея дело с людьми, очень трудно приучить избранную не бояться волка. Тут же всё наоборот. Ещё не бывало такого, чтобы избранная безоговорочно приняла волка, но не желала иметь ничего общего с человеком.
  Он перевёл взгляд на более удачливого соперника, будучи полностью солидарен с желанием внутреннего зверя вырвать тому глотку. За то, что посмел перейти ему дорогу, за то, что прикасался к ней и кажется ей более привлекательным, за то, что был свидетелем его унижения. Взгляд Кристиана похолодел.
  Эльф выдержал его колючий взгляд, и как будто ничего не произошло, поддержал идею того, что необходимо назначить дату праздника. Заметил, что гости будут и с его стороны, и торжество скорее всего посетит сам Повелитель.
  Это ещё больше взбесило Кристиана. Ему едва хватило выдержки предложить обсудить это после обеда. Эльф ушёл, а Кристиан тяжело упал в кресло, схватившись за голову.
  - Ты сам вырыл себе яму, - заметил Андриан.
  - Мне кажется, что я схожу с ума. Зверь млеет от её запаха, полностью признавая своей, но меня самого она бесит. После всех дерзостей, что она наговорила, хочется свернуть ей шею.
  - А мне кажется, что тебе иного хочется, - хохотнул кузен. - Иначе, зачем было вчера обнажаться?
  - Андриан, я вышел из душа и почувствовал, как к ней заявился эльф. Мне надо было бежать одеваться? Я у себя дома и она моя жена. Если он посетил её, то и у меня есть такие же права! Я снял халат, чтобы не путаться в одежде и его не порвать.
  - Нет, ну теперь мне вполне понятно, почему ты решил посветить голым задом перед ушастым. Или это был не зад? - хитро спросил Андриан. Хмурое молчание было ему ответом. - И зачем это было? В целях устрашения?
  Кристиан молчал, а Андриан продолжил его донимать:
  - Странно, почему Ольга не впечатлилась? А ушастый тоже был раздет? Неужели ты проиграл в сравнении?
  - Андриан! - яростно рыкнул Кристиан.
  - Признай, что не так уж она тебе и безразлична.
  - Признаю, что пора поставить её на место, но с начала надо кое-что сделать. Оставь меня, мне надо подумать.
  - Кристиан, ты меня пугаешь, - уже серьёзно произнёс кузен. - Не натвори глупостей.
  - Ты оспариваешь мои решения? - Волна силы заставила Андриана пригнуться и он посчитал за лучшее молча удалиться. Его терзали нехорошие предчувствия.
  ***
  Взбешённая до предела, я вылетела из кабинета Владыки. Мало того, что меня обманов втянули в брак, так ещё и хотят заставить участвовать в праздновании того, как меня обвели вокруг пальца? Чёрта с два! Я не шутила насчёт чёрного платья. Он пожалеет, если заставит меня идти на этот праздник.
  Насчёт брака с Арквиэном я хоть как-то смирилась. Он не давил на меня, объяснил свои поступки, да и физически был приятен. К тому же оставил право выбора за мной и предупредил, что ночь с ним сделает наш брак нерасторжимым. С Люцианом же дело обстояло иначе. У меня всё внутри протестовало при мысли о том, что он мой муж. Да это же просто смешно! Я чётко осознавала, что если бы ему не нужны были дети, он даже не взглянул бы в мою сторону. Но мне-то это зачем? Он вырвал меня из моего мира, чуть не разлучил с ребёнком, при каждом удобном случае показывал своё пренебрежение. Если после всего он ждёт, что я приму его как мужа, то он сумасшедший! Я бы многое отдала, чтобы просто вернуться к себе домой и забыть всё, что с нами произошло как страшный сон.
  - Ольга, наконец-то я вас нашла! - ко мне по коридору спешила леди Паттерсон.
  - Доброе утро, - взяла я себя в руки и улыбнулась ей.
  - Поздравляю вас с браком. Должна признаться, что я и минуты не сомневалась, кто истинная избранная Владыки.
  - Что?! - опешила я.
  - У меня с моим мужем всё так же было. Он меня похитил, и какие мы с ним баталии устраивали, прежде чем я поняла, что это любовь.
  - У нас несколько иная ситуация...
  - Да? - усомнилась она. - Но только с вами Владыке отказывала выдержка, и он не мог оставить вас в покое. Да и вы спорили с ним с особым удовольствием. От вас разве что искры не летели. Только я не поняла, зачем вам этот брак с эльфом? Достаточно было просто обручения, чтобы он понял свои чувства и начал за вас бороться. Теперь ему придётся пойти с эльфами на некоторые уступки, чтобы освободить вас.
  Я совершенно растерялась, не зная, что ответить на это, и она спохватилась:
  - Вы правы, это не то место, где можно поговорить. Я зайду к вам чуть позже. - Она окинула меня одобрительным взглядом и улыбнулась: - Вы идеальная пара для него! Я же говорила, что вы расшевелите местное общество, - она хитро мне улыбнулась и пошла на прогулку в парк, оставив меня в полнейшем изумлении.
  Я продолжила путь, всё ещё находясь под впечатлением от встречи. Что это было?! С чего она вообще взяла, что мы с Владыкой подходим друг другу? Я ничего не понимала. Решив не ломать себе голову, я встряхнулась и послала мысли о мужьях куда подальше. Надо посмотреть как там дочь и что вообще ночью было после нашего исчезновения. Вот это действительно важно.
  
  - Мама, ты где была? - бросилась ко мне дочь, как только я вошла к себе. - А я тут с такой собачкой познакомилась ночью. Она меня охраняла. Ты разрешишь ей приходить? Она добрая.
  Бросив взгляд поверх головы ребёнка, я встретилась с напряжёнными взглядами Лоты и Шиты.
  - Что здесь произошло? - спросила их. Окинув взглядом комнату, заметила следы от когтей на мебели, исчезли некоторые безделушки, ковёр у кровати был заменён на другой. Всё было уже прибрано, но Шрек явно порезвился.
  Как оказалось, когда Лота ранним утром пришла проверить, как там Катя, то чуть сознание не потеряла, обнаружив у её постели зверя. Дочь вклинилась в разговор и рассказала, что ночью ей приснился страшный сон и она пошла ко мне. Открыв дверь, увидела пса, который громил комнату и бросился к ней. Она испугалась, но он при её появлении успокоился и стал ласковым, позволил себя погладить и настоятельно повёл её к ней в комнату. Там она улеглась в постель, а он её охранял до утра. При появлении Лоты он ушёл.
  У меня сердце замерло от таких известий. Вот как назло, все ночи до этого дочь спала спокойно, а вот надо же было, чтобы её именно в эту ко мне в комнату понесло. Хорошо ещё Шрек оказался хорошей нянькой. Или дело в другом? Мог ли зверь догадаться, что без дочери я никуда не уйду и сторожить её, если я вернусь за ней?
  - Мама, ты разрешишь ему ещё прийти? Можно? Он добрый.
  - Я знаю. Его Шрек зовут, и он охраняет нас всех по ночам, поэтому не может каждый раз приходить. Он увидел, что ты испугалась, и остался охранять твой сон.
  - А что он делал в твоей комнате?
  - Наверное, играл. - Если ребёнок этому поверил, то прислуга явно не понимала, что происходит. Поэтому я быстро свернула тему, спросив: - А ты не забыла про свой урок с магистром Карастосом?
  - Нет. Он сегодня мне книгу с птицами обещал показать. Ты пойдешь со мной?
  - Сегодня нет, но мы вместе поедем на лошадях кататься после занятий.
  - Обещаешь?
  - Обещаю, - улыбнулась я.
  Отправив дочь на занятия, я попросила принести мне завтрак и одежду переодеться, так как я была во вчерашнем платье. Шита явно умирала от любопытства, но вопросов не задавала, а я не спешила рассказывать, что именно произошло ночью.
  
  Что я могу сказать, дворец замер в ожидании развития событий и многие пребывали в растерянности. Слишком много неожиданных событий. Я оказалась избранной, мой скоропалительный брак с эльфом, а потом с Владыкой. Непонятная брачная ночь, когда Шрек разнёс мою спальню, а мы с Арквиэном исчезли и явились лишь на утро. Слишком громко я заявляла о том, что порог моей спальни переступит лишь зверь, а сам Владыка мне противен, так что поздравлять меня не спешили.
  На обед меня в кои-то веки решил сопроводить Владыка. Ха! Неужели он надеялся меня этим осчастливить? Я осталась верна себе и напомнила, что не могу пренебрегать одним мужем, в угоду другому, и предложила свою вторую руку Арквиэну.
  'Неплохая у нас шведская семья намечается', - саркастически думала я, идя между ними. Аппетита у меня не было, да и за столом повисла гнетущая атмосфера. Мрачное лицо Люциана к веселью не располагало.
  Я всё же поговорила с леди Паттерсон, но оптимизма мне это не прибавило. Та была уверена, что Владыка найдёт способ заставить Арквиэна от меня отказаться.
  'Оборотни трепетно относятся к избранным, но слишком большие собственники, чтобы с кем-то их делить', - были её слова.
  Трепетно??? Может мне попался какой-то неправильный оборотень, и все положительные качества достались зверю?! Оставалась одна надежда на Арквиэна, но он был день занят и какие дела они обсуждают, я не имела ни малейшего понятия. Они вообще куда-то днём уехали и даже к ужину не вернулись. Гордость не позволяла спрашивать, куда все пропали, и я страдала от отсутствия информации, усиленно не подавая виду. Приятным бонусом явилось то, что ночью ко мне в спальню никто не завалился, и я хоть нормально выспалась.
  Ах, да! Единственной новостью было то, что дату официального торжества назначили через месяц. Я искренне надеялась, что эльф до этого времени придумает что-нибудь и нас уже здесь не будет.
  
   И в этот раз после занятий с магистром Карастосом, мы с дочерью пошли на уроки верховой езды. Ежедневные тренировки способствовали тому, что мы уже более уверенно держались в седле. Мне захотелось проверить свои силы, и я решила съездить к близлежащему лесу, пока дочь пошла навестить и поиграть с жеребёнком. Мне предложили сопровождение, но я отказалась. Настаивать не стали.
  'Вот и думай, то ли они всё равно сопровождать будут, держась на расстоянии, то ли уверены, что я никуда не денусь, и мне здесь ничего не грозит', - размышляла я.
  Вообще, хотелось подумать, а спокойная атмосфера леса способствовала тому. Слишком много навалилось на меня в последнее время. Похищение, замужества... Вот оно мне надо? Про Владыку даже думать не хотелось, а Арквиэна я слишком мало знала, чтобы полностью доверять ему. Мало ли, что там показало их Озеро Любви, это ещё не повод верить безоговорочно. Пусть даже ему удастся провернуть аферу с моей гибелью и увести нас от Владыки, разве я готова принять жизнь с ним? Хочу ли я такой жизни для своего ребёнка? К тому же я не знаю, как у эльфов относятся к людям и не будут ли мою дочь воспринимать свысока. А как меня саму там примут? Это здесь я приструнила придворных, а как будут обстоять дела у эльфов неизвестно. Это нервировало, а мне надо думать не только о себе, но и о дочери, чтобы не попасть из огня да в полымя. Поездка к ведьме выглядела всё более и более привлекательной. Ведь если в мою гибель поверит Владыка, то он и искать меня не будет, а эльф обещал меня ни к чему не принуждать. Это если верить его словам, опять же. В то же время и оставаться здесь я не видела смысла. Всё закончится тем, что Люциан меня пометит, и прощай мечты о побеге. Перспективу жить с ним я даже не рассматривала. Это смешно.
  С неожиданно резким криком взмыли потревоженные птицы, лошадь дёрнулась и я вылетела из седла. Упала я мягко и быстро поднялась, отряхиваясь. Идиотка! Это же надо было так задуматься, что не смотреть по сторонам. Подойдя к лошади, которая остановилась с моим падением, я сделала попытку забраться в седло, но так и не смогла. Хоть бы какое поваленное дерево было поблизости, но увы, такого не наблюдалось. Обнаружилась ещё одна проблема: пока крутилась на месте, в попытке забраться в седло, совсем потеряла ориентацию, и уже не могла понять с какой стороны я приехала. Решив, что лошадь в этом плане умнее и побежит в конюшню, я хлопнула её по крупу со словами: - 'Домой!'. Та неспешно потрусила, а я двинулась за ней, придерживаясь выбранного ею направления. По крайней мере, если она вернётся без меня, за мной по любому кого-нибудь отправят, так что я не сильно переживала.
  Минут через пять я услышала стук копыт и оглянувшись, обнаружила всадника, который быстро ко мне приближался. Владыка, чтоб его! Один. И чего, спрашивается, он мимо проезжал? Потеряв к нему интерес, я пошла себе дальше. Он притормозил возле меня, эффектно поставив коня на дыбы.
  - И что вы здесь делаете?
  - Гуляю, - сообщила очевидную вещь.
  - Одна?
  - Была ещё лошадь, но я её в конюшню отправила.
  - Вы не думали о том, что вам ещё рано совершать верховые прогулки?
  - Не думала, - кратко ответила я, идя себе дальше, и даже не смотря в его сторону.
  - Давайте руку, - протянул он свою ладонь.
  - Спасибо, я лучше прогуляюсь.
  После того как я проигнорировала его ладонь, Люциан спешился и не терпящим возражения тоном приказал: 'Садитесь в седло!'. Я удивлённо посмотрела на него. Он отдаёт мне свою лошадь?! Такой расклад мне понравился больше. Вороной был просто загляденье, и я уже мечтала, как на нём прокачусь. Не став спорить, позволила себя подсадить. Смотреть на него сверху вниз было особым удовольствием. Я уже хотела взять поводья и попросить подтянуть стремена, но у него оказались другие планы. Зачем-то сняв перчатки и совсем не напрягаясь, он передвинул меня вперёд, и не успела я возмутиться, как он оказался в седле, крепко меня обнимая.
  - Вижу, вам не повредит урок верховой езды, - нагло сообщил он.
  - Вы себе что позволяете?! - возмущённо воскликнула я, делая попытку отодвинуться, но у меня ничего не вышло. Этот гад, после того, как передвинул меня, сел на мою юбку, лишив меня манёвров движения. Даже отпусти он меня, я не смогла бы слезть, пока он не освободит мою одежду.
  'Убью!', - была единственная мысль, когда я к нему поворачивалась, но он перехватил мои руки и прижал их к туловищу. Я оказалась крепко прижата спиной к его груди и зажата как в тисках, без возможности пошевелиться. Одной рукой он с лёгкостью удерживал меня, а вот вторая легла на моё бедро и стала собирать материю, поднимая край юбки. Я дёрнулась всем телом, пытаясь освободиться , но он не обратил на это внимания.
  - Правило первое - не стоит делать резких движений, - спокойно произнёс он, как будто не его рука скользила в данный момент по моей ноге, забравшись под юбку. Хорошо ещё, что под ней были надеты лосины, но всё равно он заставил меня нервничать.
  - Правило второе, - он чуть приподнял меня и я услышала треск материи. Моим лосинам и белью пришёл конец. Как он их порвал?! Когтями? Я взвизгнула, когда его палец скользнул в меня и я села на его руку. - Надо держать равновесие.
  Эти слова прошли мимо моего сознания. В первый момент я испугалась, что он меня поранит там, а когда поняла, что цела, окаменела от шока. Происходящее было немыслимым. Не скажу, что меня так не ласкали, но это были предварительные игры в постели, с мужем, а не на лошади непонятно с кем!
  - Ублюдок! - выругалась я и упёршись коленями в лошадь, привстала, стараясь избежать вторжения наглых конечностей в святая святых. Он позволил мне сделать это, но его палец вышел не до конца, дразня. Я поёрзала, пытаясь до конца освободиться, но всё было бесполезно. От напряжения колени дрожали и разъезжались, и я опять сползла на его ладонь, а его палец погрузился в меня. Я тут же предприняла ещё одну попытку, а потом ещё, пока до меня не дошло, что он просто играет. От ярости и бессилия хотелось выцарапать ему глаза, но он крепко держал мои руки. Бесстыдство происходящего ошеломило меня.
  - Вижу правило третье - держаться коленями и привставать в такт движения вы знаете, - насмешливо прокомментировал он мои телодвижения.
  У-у-у! Убью его за это! От бессилия я готова была взвыть.
  - Уберите руки! - прошипела я.
  - Мы только начали, - многообещающе произнёс он. - Должен же я знать, на что вы способны. - И пустил лошадь шагом.
  - Мне казалось я ясно дала понять, что вы меня не интересуете, потребовав, чтобы порог моей спальни переступал Шрек, - уже рычала я, тяжело дыша. Мускулы ног дрожали от напряжения, но я не могла позволить себе сидеть интимными частями тела на его ладони.
  - Мы не в спальне и, на мой взгляд, вы излишне напряжены.
  От этой фразы у меня потемнело в глазах. Это я излишне напряжена?! Он бесстыдно лапает меня, удерживает в захвате руки, творит непотребства... И я напряжена?! С ненавистью я боднула его головой, услышав, как клацнули его зубы, но и сама глухо застонала от боли.
  - Намёк понял, - сквозь зубы сказал он и... добавил ещё один палец. Тут уж и я рассержено зашипела. - Хотите повторить? Но предупреждаю, тогда и я... добавлю.
  - Что будете делать, когда пальцы закончатся? - в бешенстве спросила я.
  - Ммм... У меня есть и другие части тела. Желаете познакомиться поближе?
  - Воздержусь! - Бодаться перехотелось напрочь.
  Некоторое время мы ехали молча. Моё тело привыкало к вторжению, а я набиралась сил, так как выдохлась, и голова в месте удара ныла. Наверное, поэтому в неё не приходило ничего путного, и не знала, как выйти из положения, в котором оказалась. Я была полностью открыта для него и не имела даже возможности избежать его прикосновений или сжать ноги.
  Он больше ничего не предпринимал. Я не планировала сегодня ехать на прогулку, поэтому не надела шляпы и сейчас чувствовала, как его дыхание шевелит мне волосы. Несколько прядей выбились из причёски и упали на лицо. Пришлось их сдуть. Внезапно он коснулся губами моей нагретой макушки и замер, просто дыша. Я сама затаила дыхание, не зная как на это реагировать. Если дёрну головой, то не воспримет ли он это как бодание? Нарываться не хотелось. Секунды медленно тянулись.
  Неожиданно я поймала себя на том, что слишком крепко к нему прижата и чувствую, как играют под одеждой мускулы, каждое движение его тела, меня окутал немного мускусный и мужской его запах ... И наши тела двигаются в такт шагу лошади. Если учесть, что я чувствовала кое-что в себе, то это напомнило совсем другой танец тел, более древний. Осознание этого заставило меня напрячься и рвануться из его рук.
  Его реакция была мгновенной и мою попытку вырваться пресекли на корню.
  - Открою небольшой секрет - борьба возбуждает, - с хрипотцой произнёс он мне на ухо и стал покусывать шею, пока я вырывалась и уворачивалась, боясь, что он поставит метку. А потом он глубоко вдохнул воздух и со смешком добавил: - И не только меня.
  Это явилось для меня последней каплей:
  - Вы мне противны и омерзительны!
  - Как скажешь, - усмехнулся он, а его пальцы стали двигаться чуть более интенсивно, заставив меня выгнуться.
  Я почувствовала, что у меня начинается раздвоение личности. Меня бесил Люциан и как мужчина был не интересен, но в данный момент тело среагировало на него и это ещё сильнее заставляло ощутить унижение.
  Мечты сбываются, но почему-то извращённым образом. Когда я страдала после развода с мужем, и чисто по-женски мечтала: вот бы в моей жизни появился кто-то, чтобы ему нос утереть, я как-то не рассчитывала на двоих мужей. А когда плакала в подушку от его невнимания и желала, чтобы муж был в этом плане более активный, я не ожидала ТАКОЙ активности.
  - Животное! - сквозь зубы прошипела я.
  - Сами же дали понять, что предпочитаете животное, - насмешливо ответил он.
  Впереди показался просвет. Мы выезжали из леса. К моему облегчению, руку из-под юбки он убрал, но тут же принялся расстёгивать пуговицы жакета, а потом рубашки, добравшись до груди. Чёрт, ему никто не говорил, что обычно ласки с этой части тела начинают, а не заканчивают?
  Издалека мы смотрелись как влюблённая, крепко обнявшаяся парочка.
  - Чего вы этим хотите добиться? Показать какой вы дикарь?
  - Сказать? - он наклонился к моему уху и зашептал: - Сейчас вы приедете на моём жеребце, вся такая раскрасневшаяся и смущённая. На вас мой запах и разит желанием, на коже отпечатки моих прикосновений. Окружающие поймут чем мы с вами в лесу занимались и вы сами своим внешним видом опровергните все ваши слова о том, как я вам противен и вы меня ненавидите. А если посмеете их прилюдно повторить, то я заставлю вас об этом пожалеть.
  - Сволочь! - жар прилил к моим щекам. Он всё продумал, и в этот момент я ненавидела его как никогда.
  Люциан не обратил внимания на мою бессильную ярость, а продолжил:
  - Не смейте приближаться к эльфу. Если я почувствую на вас его запах, мы повторим прогулку.
  - Вы забываете, что он мой муж!
  - Я бы сильно не рассчитывал на это, - сжал он мою грудь, играя с соском.
  - Рада, что вы понимаете, что для меня ваши прикосновения хуже любого наказания, - ядовито ответила я, стараясь не показать, как встревожили меня его последние слова.
  На что он намекал? Если Арквиэн от меня откажется, то мне остаётся лишь застрелиться. Без его помощи мне побег не организовать. Да и кто мне ещё поможет? Если действовать своими силами, то нужно время, чтобы найти надёжных людей, а я не думаю, что оно у меня есть.
  Люциан убрал руки, освободив меня от захвата. Как только я получила свободу, тут же развернулась, чтобы влепить ему пощёчину, но он этого ожидал, перехватив мою руку и заведя её себе за шею. Другой рукой он прижал меня к себе и впился быстрым поцелуем в губы. Властно, жёстко сминая их. Выпустив меня из объятий, он спрыгнул с лошади.
  - Советую застегнуться, если не желаете, чтобы и те, кто не обладают нюхом, догадались, что между нами произошло, - посоветовал он и хлопком по крупу лошади направил её в сторону конюшни.
  - Подонок! - бросила ему, понимая, что этот раунд остался за ним.
   Хотелось бы сделать ему наперекор, но самолюбие не позволило появиться перед людьми в таком взъерошенном виде. Поэтому кипя от бессильной ненависти, я быстро приводила одежду в порядок.
  
  К моему возвращению, дочь уже ушла с конюшни. Её забрала Лота и, наверное, это было к лучшему. Идя к себе, я воочию видела подтверждение словам Владыки. Как у встреченных мною придворных, стражников или некоторых слуг трепетали ноздри, и менялось выражение лица, становясь этаким понимающим. В этот момент я чувствовала себя выставленной обнажённой на всеобщее обозрение и окружённой животными.
  'Они и есть животные, хоть и выглядят как люди, - осознала я. Обоняние говорит им о многом. - Интересно, они чувствуют эмоции, ложь?'.
  Надо было выяснить этот вопрос. Всё о чём могла я думать, идя к себе, так это о мести. Меня ещё никогда так изощрённо не унижали. После этого внутренний протест против нашего брака лишь окреп. Понятно, что ни о какой совместной жизни с ним и речи идти не могло. Нет, бежать отсюда надо, бежать!
  
  Первым делом я приняла ванну и долго себя оттирала, пестуя в душе злость, чтобы не плакать от бессилия. Затем потребовала разжечь камин и оставить меня одну. Порванное бельё и лосины я сожгла. После этого приказала Шите выяснить, вернулся ли Арквиэн и где его комната. Необходимо было с ним поговорить, а к себе приглашать его я не рискнула. Время, пока она ходила, я провела с дочерью, и это хоть немного успокоило мои расшатанные нервы.
   Вернулась Шита и сообщила, что комнаты Арквиэна в другом крыле, а сам он сейчас переодевается к обеду.
  - Отлично!
  - Госпожа, вам лучше не ходить к нему.
  - Почему? - тут же напряглась я.
  - Владыке это не понравится, - смутившись, пояснила она.
  - Какая прелесть, - сквозь зубы сказала я и вышла. Запрета на посещение не было, так что пусть идёт лесом. Ох, некстати я вспомнила про лес. В душе опять поднялась волна негодования. Ещё я задалась вопросом, почему такая дискриминация к эльфу. Он ведь мой муж и покои ему могли выделить поближе.
  'Мы же как бы одна семья', - язвительно думала я.
  
  По пути мне встретился Андриан, который при виде меня притормозил и расплылся в доброжелательной улыбке. После свадьбы я с ним так и не общалась, и мы впервые пересеклись один на один.
  - Ольга, я так и не сказал вам, как я рад, что вы вошли в нашу семью.
  - Правда? Вы же мне предлагали брак, а теперь искренне рады, что я вышла за другого? Значит, правильно, что я не воспринимала ваши слова всерьёз.
  - Зачем вы так? - улыбка его поблекла, и он посмотрел на меня укоризненно. - Вы суженая Кристиана, его пара. Я понимаю, что у меня не было шансов, но это не мешает мне завидовать брату, хоть я и рад за него.
  - Извините, но не могу разделить вашу радость.
  - Что случилось? - бросил он на меня внимательный взгляд. - Я слышал, у вас всё наладилось...
  'О, наша сегодняшняя прогулка не прошла незамеченной', - с горечью поняла я.
  - Ничего, всё просто замечательно. - При моих словах Андриан поморщился и серьёзно посмотрел на меня.
  - Что случилось? - повторил он вопрос.
  - Андриан, вы чувствуете ложь? - решила проверить свою догадку.
  - Да. Сильные оборотни способны на это, - подтвердил он, явно не ожидая такого вопроса.
  - А как она ощущается?
  - Когда человек явно врёт, произносимые слова приобретают кислый вкус. Я не знаю, как вам более точно объяснить.
  - А при дворе много сильных оборотней?
  - Достаточно. Зачем вам это?
  - Спасибо! Вы мне очень помогли, - искренне улыбнулась ему.
  - Ольга, я не пойму что между вами происходит, но прошу, будьте снисходительны к нему. Кристиан... он не знает как себя с вами вести. Привык к безоговорочному послушанию...
  - О, могу заверить, что он знает, что делает, - холодно ответила я. - Простите, но мне надо идти.
  - Ольга, подождите, - попытался он меня удержать.
  - Давайте не сейчас, - покачала головой, уходя. Я узнала всё что хотела, а Андриан... Пусть он расположен ко мне, но не стоит забывать чей он родственник и чьи интересы в первую очередь для него важны.
  
  Комнату Арквиэна я переступала со смешанными чувствами. Вроде он мне как бы муж, а ощущение такое, как к любовнику заявилась. Тьфу ты!
  - Ольга?! - удивился он. При моём появлении он отложил бумаги, которые изучал.
  - Ждали кого-то иного? Арквиэн, мне пора начинать ревновать? - шутливо спросила я.
  - Не ожидал такого приятного сюрприза, - заверил он, целуя мне руку. Я отметила, что он не сделал попытки обнять меня или поцеловать. - Что-то стряслось? Я думал, мы увидимся за обедом.
  - Скажите, наша договорённость в силе или обстоятельства изменились?
  - Почему вы сомневаетесь во мне? - нахмурился он.
  - Окружающие так уверенно заявляют, что вы откажетесь от меня, что захотелось убедиться.
  - Для вас так важны слова окружающих?
  - Для меня важны ваши слова. Поэтому я здесь. - Спокойно ответила я. Не говорить же ему о сомнениях. Мне нужна его помощь и не дело показывать, что я ему не доверяю.
  - Вы моя жена, и я не собираюсь от вас отказываться при первых же трудностях.
  'Значит, трудности есть', - отметила я.
  - А помогать вы мне собираетесь? - решила спросить прямо.
  - Мы же говорили об этом,- укоризненно произнёс он, всем своим видом давая понять, что это не то место, где стоит эту тему обсуждать.
  - Арквиэн, я ваша жена, а почему вы целуете мне руку, как обычной придворной даме? - зашла я с другой стороны и отметила, как он помрачнел.
  - К сожалению, Владыка взял с меня слово, что я до свадьбы буду держать себя в руках и не переходить грань дозволенного.
  - А вам он такого слова не давал?
  Увидев, как я вспыхнула, Арквиэн поспешил объяснить:
  - Он обвинил меня в том, что я воспользовался его доверием и увёл его избранную. Намекнул, что хоть я и останусь здесь как ваш муж, но дипломатическую миссию он отошлёт с нотой протеста обратно. Я не захотел ставить под удар переговоры из-за своей личной жизни.
  - Поясните, по поводу чего идут переговоры? - проглотила я обидные слова и решила узнать информацию.
  - Обсуждение более тесного сотрудничества между наши народами.
  - Ясно, что замешаны деньги, - перевела я. - Так в чём суть?
  Арквиэн улыбнулся и пояснил:
  - На наших землях рудники, по добыче кристаллов, которые используются для открытия порталов. На территории оборотней живут гномы, которые знают секрет их особой огранки и через оборотней идут многие торговые пути. Недавно на территории, граничащей с нами, в Сарланде, обнаружили тоже залежи кристаллов. Эта земля уже долгое время была спорной. Мы хотим предложить свою помощь и поделиться опытом в добыче за процент от прибыли. Нам выгодно действовать едино, чтобы цены на кристаллы не упали.
  Я старалась переварить информацию. Создалось впечатление, что оборотни могут создать конкуренцию эльфам и сейчас решается, объединяться ли они в некий синдикат, диктующий цены на рынке, или будут действовать как конкуренты.
  - Спасибо за объяснения. Теперь мне понятна важность вашей миссии, и что вы не можете позволить, чтобы из-за вас сорвались переговоры.
  - Я не сомневался, что вы умная женщина и меня поймёте, - тепло улыбнулся он.
  - Тогда у меня встречный вопрос. Как вы планировали мне помочь?
  - Сейчас необходимо выяснить насколько богатое месторождение и подписать договоры. После этого у меня будут развязаны руки.
  Дело ясное, что дело тёмное. Это может растянуться на неопределённое время, а пока здесь замешаны деловые интересы его народа, он мне не помощник.
  Из-за разочарования, я не удержалась от шпильки:
  - И поэтому Владыка диктует вам как себя вести, и вы не протестуете когда вас, моего мужа, селят в другом крыле.
  - Я не стал настаивать. Какая разница? Запретить видеться нам не могут, и я обещал на вас не давить.
  Всё вроде понятно, но на душе муторно. Время было к обеду, и мы вместе вышли.
  - Скажите, это вы туда вчера ездили?
  - Перемещались. Сегодня у нас тоже запланировано в Сарланде несколько встреч, и мы отправимся после обеда туда. Скорее всего, нас не будет несколько дней.
  - Почему же вы тогда вернулись?
  - У Владыки были здесь дела.
  'Дела?! Интересно, почему тогда он ездил по лесу?', - задалась вопросом я.
  - А возможно, он не может обходиться без вас. Внутреннего зверя тянет к избранной и пока на вас нет метки, волк не спокоен, - предположил он.
  Я тут же внутренне напряглась. Любопытно, до него уже дошли сплетни о нашей поездке в лесу? Мне стало внутренне некомфортно. Ведь понимаю, что перед ним ни в чём не виновато, но унизительно было бы пусть и не оправдываться, но что-то объяснять.
  - Почему так важна эта метка? - раздражённо спросила я.
  - Я уже говорил, что он сможет чувствовать вас на расстоянии, и для других волков это знак, что вы заняты. Он имеет право порвать любого, кто на вас посягнёт.
  В данный момент это я готова было порвать Владыку за то, что он на меня посягнул.
  - Арквиэн, я хотела бы вас предупредить - не обращайте внимания на то, что я буду сегодня говорить. Вы знаете, как я отношусь к Владыке, и помните об этом.
  - Что вы задумали?
  Я улыбнулась улыбкой, которая не коснулась глаз:
  - Всего лишь буду играть по правилам, навязанным мне, - загадочно ответила я.
  
  Наше появление с Арквиэном незамеченным не осталось. Глаза Владыки так вообще хищно сузились. Он что-то сказал Андриану, и тот после неторопливого путешествия по залу подошёл к нам и отвлёк эльфа вопросами, уведя его.
  - Я думал, что вам ясно сказал свои пожелания, - подошёл ко мне Владыка. Мне стоило огромного труда не скривиться, при виде него.
  - Но разговаривать нам можно, если всё иное вы ему запретили?
  - Не испытывайте моего терпения. - В голосе звучало недвусмысленное предупреждение.
   - А оно у вас есть?
  - Я рад, что вы понимаете, что ходите по тонкому льду, - ответил он, предлагая мне руку. Ему пришлось задержаться, так как я затормозила в ожидании Арквиэна и как и в прошлый раз, в столовую мы вошли все втроём.
  
  Наверное, в желании меня проучить или выпендриться перед всеми, Люциан не удержался и затронул тему утренних событий.
  - Как вам понравилась наша прогулка? - поинтересовался он.
  Сволочь! Как есть сволочь! И весь такой вежливый при этом. Не понимаю только, чего он хотел этим добиться? Вогнать меня в краску? Или насладиться тем, что я не могу выказывать свои истинные чувства перед всеми? Знал бы только он, что это было мне на руку.
   - Я в восторге, - фальшиво улыбнулась ему. - Получила массу УДОВОЛЬСТВИЯ.
  На лицах некоторых придворных и Андриана я заметила недоумение. Люциан понял свою ошибку, но было поздно, я продолжила:
  - Именно после неё я поняла, что для меня ЧЕСТЬ быть вашей женой. - У многих столовые приборы так и зависли в воздухе. Наш разговор привлёк внимание.
  - Мне стоит лишь порадоваться, что моя супруга понятлива. - Прозвучало как предупреждение.
  - Я ещё кое-что поняла, - захлопала я ресницами.
  - Давайте оставим этот разговор для нашей спальни, - с нажимом и натянутой улыбкой перебил он меня, при этом тяжёлым взглядом намекая, чтобы я образумилась.
  - Я могу и там повторить, что чувства испытанные мной, можно смело назвать ЛЮБОВЬЮ. - Наверное, это была столь явная ложь, что многие за столом скривились.
  - Довольно откровений! - отрезал он. - Вижу, вы желаете повторить прогулку.
  - Мечтаю о ней, ведь ваше общество мне так приятно. - Фальшивая улыбка не покидала моих губ. Получай! И заметьте, признаюсь в любви и всеми силами показываю, как он мне приятен. Разве он не этого хотел?
  В этот момент можно было чётко понять, кто за столом люди, а кто оборотни, так как первые, за исключением Арквиэна, были полностью уверенны, что между нами всё хорошо, и искренне не понимали, почему кривятся и избегают смотреть на Владыку вторые.
  
  Желание что-либо ещё со мной обсуждать Люциан не проявил и с замкнутым видом орудовал столовыми приборами, а после завёл разговор ни о чём с соседом, но слушал вполуха. Арквиэн был несколько задумчив. Я его предупредила, да и он не глуп, явно понял, что что-то не так и не зря у оборотней такая реакция на мои слова. По крайней мере, если ему и сообщат о нашей прогулке с Владыкой, то он сделает правильные выводы.
  'Что ж, не хочет больше со мной общаться, и ладненько', - бодро решила я. На рожон сама не лезла, зато аппетит у меня разыгрался отменный. К тому же, он же худеньких любит... так где моя добавка?
   До конца обеда Владыка меня игнорировал. Вот так и признавайся мужчинам в любви. Прощаясь, он бросил лишь одну фразу: 'Поговорим после моего возвращения'. Прозвучало угрожающе, но я не стала забивать себе этим голову. Если он рассчитывал, что я буду дрожать в ожидании, раздумывая, что же такого он собирается мне сказать, то крупно ошибся. У меня были дела поважнее. Время их отсутствия я решила использовать с пользой.
  Навестила магистра Карастоса и под предлогом того, что к свадьбе приедут гости, попросила его о браслетах с языками близлежащих государств. 'Зачем вам это?', - удивился он, ведь они все знают наш язык. 'Им будет приятно, если я заговорю на их языке. Как дань уважения', - ответила я. Такой ответ его удовлетворил, и он пообещал всё сделать.
  У леди Паттерсон я более подробно узнала насчёт брачного браслета эльфа. Как оказалось, Арквиэн не врал, когда говорил, что пока брак не подтверждён, его можно снять. Потом же он становится не снимаемым. Да и сейчас его можно снять лишь по обоюдному согласию. Что-то связанное с эльфийской магией. Я уже пробовала ради интереса стянуть его, но хоть он и был свободным на руке, при попытке его снять, как будто уменьшался в размере. Она меня успокоила, что Владыка всё решит, но эти слова я пропустила мимо ушей.
  Помня об истории её жизни, я решилась спросить:
  - Извините за личный вопрос, но вы были счастливы в браке?
  Она не оскорбилась но задумалась, мыслями убежав далеко.
  - Сначала я его ненавидела. К моменту нашей встречи я была обручена и жениха знала с детства. Сколько себя помнила, всегда мечтала быть его женой. Казалось, мечты сбылись, а потом появляется этот самоуверенный Лорд и заявляет, что я его суженная. Родители не дали своего согласия и он меня похитил, практически сразу поставив метку, - она коснулась своей шеи, которую украшал жемчуг. - Много копий мы с ним сломали, прежде чем я прошла путь от ненависти до любви. Время показало, что судьба преподнесла мне подарок, подарив встречу с ним. Мои сёстры вышли замуж по любви. Родители были достаточно богаты и слишком любили нас, чтобы принуждать к браку. Посетив их через десять лет, я была поражена. Ни одна из сестёр не была счастлива в браке. Куда только девалась любовь. Старшая привыкла к череде любовниц мужа, да и сама меняла поклонников, предпочитая помоложе. Вторая смирилась с тем, что муж снял дом и поселил в ней молоденькую девушку. Делала вид, что ничего не знает и страдала молча. Третья мучилась от того, что муж больше увлекается игрой, чем ею. Тем дороже мне стал любящий взгляд моего мужа, который все эти годы видел только меня. Физиология оборотня исключает измену в браке, а их темперамент... - Она не договорила, но послала мне красноречивый взгляд.
  - Иногда надо уступить, чтобы выиграть, - с намёком добавила она.
  Я поняла о чём она. Помнила, что с меткой она приобрела обоняние оборотня, а значит, прекрасно понимала, что происходило за обедом. Опустив глаза, я ничего не сказала и не стала спорить. У меня другая ситуация.
  
  Ждать подписания договоров и надеяться лишь на эльфа я не могла, поэтому искала пути отступления на крайний случай. Помня о том, что собак можно сбить со следа табаком, я принялась выяснять, есть ли он здесь. Как оказалось, его можно купить в городе. Многие люди подвержены этому пороку. Пришлось обращаться к Арантосу, наплести ему с три короба, чтобы он через своих поставщиков его достал.
  Изучала карты у магистра Карастоса, более подробно выясняя, каким образом путешествуют порталами. К сожалению, этот способ мне не подходил. Не везде можно было ими пользоваться, и не каждый мог их открыть. У эльфов природная магия, им проще. Оборотни могли, но предпочитали путешествовать обычными путями. У человека должны были быть способности к магии, чтобы уметь их активировать. Поняв, что я явно не смогу активировать портал без посторонней помощи, я потеряла к этой теме интерес и не вникала в детали, увеличив время занятий верховой ездой.
  Мне надо было научиться чувствовать себя верхом уверенно. Кто знает, каким путём придётся бежать. Я каждый день выезжала на верховую прогулку, изучая окрестности. Правда, в лес ездить избегала, не хорошие у меня с ним воспоминания связаны. Мне бы за каждым деревом Владыка мерещился.
  Я старалась максимально загрузить свои дни. Всё что угодно, лишь бы не думать о своей запутанной личной жизни, которая так неожиданно нарисовалась. Если Арквиэн мне не поможет, надо брать дело в свои руки. Мне бы добраться до любого крупного города. В каждом из таких есть банки гномов, где я смогу обналичить деньги. Порадовалась своей предусмотрительности. Благодаря ей, у меня есть наличные средства.
  Идея с моей мнимой смертью мне понравилась. Как вариант, можно же близ города, где буду снимать деньги, на берегу реки оставить мою окровавленную одежду, типа меня ограбили, а самой уплыть на лодке и к ведьме. Я даже себе и дочери одежду дорожную заказала, чтобы была.
  
  Каждый день я выезжала в разных направлениях, кружа по окрестностям. Пару раз ездила в сопровождении, чтобы мне провели экскурсию, а потом сама, учась ориентироваться на местности. Дочь с собой не брала. Она тоже делала успехи, и уже хорошо держалась в седле, но когда находилась под присмотром, мне было спокойнее.
  В прошлый раз я забралась довольно далеко и выехала к реке с крутым берегом и в одном месте нашла пологий спуск. Поблизости были валуны, и я не боясь слезла с лошади. Напоив её и немного передохнув там, двинулась в обратный путь. Вот и в этот день решила съездить туда. Во-первых, проверить как я ориентируюсь, а во-вторых, интуитивно понимала, что тихие дни подходят к концу, и поневоле в душу заползала тревога насчёт будущего. Там же было очень спокойно и красиво.
  Немного поплутав, я всё же нашла это место и направила лошадь туда. Зайдя с ней на мелководье, случайно поскользнулась на камне и шлёпнулась попой в воду. Даже лошадь заржала, кося на меня взглядом.
  - Вот же засранка, я тебя напоить решила, а ты насмехаешься, - сообщила ей, поднимаясь.
  С меня стекала вода и я пыталась оценить размер повреждений. Пострадала лишь гордость, да одежда промокла. Решила, что всё равно хотела здесь передохнуть и ничего страшного, если сниму юбку, чтобы просохла. Привязав лошадь поблизости, так и поступила. Отжала её и разложила на нагретом валуне. Сама забралась на второй. Лосины снимать не стала, мало ли, а так попе тепло и быстрее высохнут.
  Солнце припекало, я даже сходила к воде и умылась, освежив шею. Проверила как там юбка и перевернула её другой стороной. Пусть она полностью и не высохнет, но хоть вода стекать не будет по приёзду, а может, на обратном пути на мне досохнет. Вернувшись к валуну, стянула сапоги. Они хоть и не промокли, но ногам было жарко. Вокруг стояла такая умиротворяющая тишина, что я сняла жакет и постелив его на валун разместилась на нём, упёршись локтями и подставив лицо солнцу.
  'Интересно, нас хоть кто-то дома ищет?', - задалась вопросом я.
  С работы меня явно уволили. Кошку, наверное, заберёт себе соседка. Она всё меня просила, чтобы я её Мурку забрала, если с ней что-нибудь случится. Кто ж знал, что мы первые исчезнем. За квартиру не переживала. Маме явно сообщили о нас и платежи она платить будет. Интересно, какой там срок вхождения в наследство для родственников пропавших без вести? Всё же хотелось верить, что нам удасться вернуться раньше.
  Вообще, стало грустно. Вот так живёшь своей жизнью, строишь планы, а один самовлюблённый придурок вмешивается в неё, безжалостно ломая, и никого твоё мнение не интересует. Не хочешь в другой мир? Плевать. Не хочешь замуж? Плевать. Не хочешь детей? На этом я споткнулась, и чуть нахмурилась, так как против детей ничего не имела... только не от него.
  Как и любой женщине, мне хотелось семью, любящего мужа, детей. Я не хватала звёзд с неба и не мечтала об олигархах. Мне бы простого мужчину, который дорожил бы семьёй. Арквиэн? Кто его знает каким он будет мужем, ведь между нами больше трёхсот лет разницы, разное мировоззрение и понятие о семейном счастье. Владыка? О нём даже говорить не стоит. Слепое подчинение приказам мужчины никогда не было моим виденьем семьи.
  Тяжело вздохнув, я открыла глаза. Моргнула и испытала огромное желание завыть в голос. Ведь говорят: 'Вспомнишь дурака - он и появится', но не думала, что всё так буквально будет. Возле валуна стоял Владыка и сверлил меня взбешённым взглядом.
  'Любопытно, он в другом настроении бывает, или это у него как у собаки Павлова рефлекс на меня такой выработался', - отстранённо подумала я, всё ещё пребывая в шоке от его неожиданного явления. И как только подобрался так близко неслышно?
  Я даже села и повертела головой по сторонам, высматривая Арквиэна. Ведь о нём тоже думала, может, и он обитает где-то неподалёку?
   - Кого-то ищете?- сквозь зубы спросили меня.
  - А вы один?
  - Вы ещё кого-то ждёте? - потемнел лицом Владыка.
  - Почему 'ещё'? - не поняла вопроса. - Я вас не ждала.
  - Пра-а-авда? - обманчиво-спокойным тоном протянул он. - Тогда, может, объясните, почему вы лежите обнажённая и кому предлагаете себя?
  Насчёт обнажённой я бы поспорила. Это он ещё не видел, в чём у нас на пляжах загорают. А тут сижу в рубашке, застёгнутой на все пуговицы и лосинах. Обидно. Вообще, у меня даже челюсть отвисла от такой постановки вопроса, поэтому и съязвила:
  - А что именно вас задевает? Что я здесь сижу, или что предлагаю, но не вам?
  Ох, зря это у меня вырвалось, так как в груди Владыки явственно стало зарождаться злобное рычание. Так и захотелось крикнуть 'Фу!', а ещё я неожиданно затосковала по Шреку. Он хоть и зверь, но такой послушный, ласковый. Стоящий же передо мной зверь в человеческом обличье выглядел отнюдь не ласково. И почему все волчью ипостась боятся?
  - ВЫ! - с ненавистью, чуть ли не выплюнул он это слово. - Самая невыносимая, невоспитанная, вульгарная, тупая...
  - И чего вы беситесь, как будто я вам навязываюсь? - спокойно спросила я, прервав его монолог.
  Это его ещё больше взбесило. Он подлетел ко мне и вцепившись больно в плечи, встряхнул, а потом приблизил вплотную своё побелевшее лицо:
  - Мне вас навязало обоняние. Насмешка судьбы! Я закрываю глаза, и ваш запах сводит с ума. - В подтверждение своих слов он закрыл глаза и глубоко втянул носом воздух. - Но открыв их, вижу мерзкую дешёвую особу, которая предлагает себя первому встречному. - Его взгляд полоснул меня ненавистью.
  - Так отправьте меня домой! - несправедливые обвинения начали выводить меня из себя. У него явно с головой не в порядке.
  - Мне нужны дети. - Яростно процедил он. - Если нормальную семью мне обрести не суждено, то уж детей я от вас получу!
  - Не дождётесь! - взорвалась я.
  - Правда? - оскалился он и дёрнул меня за ноги так, что я упала плашмя на камень и больно ударилась головой. Передо мной нависло разъярённое лицо Владыки.
  Он окинул меня уничижительным взглядом, а потом скривился:
  - Вы мне противны!
  Я решила, что он меня отпустит, но он как куклу перевернул меня на живот и рванул на мне лосины. Сознанием даже не успела понять, что мне грозит насилие, как он ворвался в меня, и я закричала от боли. У меня давно не было мужчины, а он без подготовки, до конца вогнал себя. Упёршись рукой мне в спину, он придавил меня к камню, а потом наклонился ко мне и провёл губами по шее.
  У каждого из нас есть эрогенные зоны, такие места, что хотим мы того или нет, они реагируют на прикосновение. У меня такое шея. Придавленная его телом, испытывая боль от проникновения, я среагировала на эту ласку и сама себя возненавидела.
  - Ненавижу-у-у, - сдавленно простонала я, даже не зная, к кому это больше относится.
  - И я тебя, - по страсти признания, оно могло соперничать с признанием в любви. Кончик его языка пролизал на шее влажную горячую дорожку. Я невольно дёрнулась, потеряв контроль над телом и не в силах сдержать дрожь удовольствия. Его дыхание было очень горячим и опаляло меня.
  Он прикусил мне кожу, не вгоняя зубы, но оставляя след и миллиметр за миллиметром начал выходить из меня, и когда оставался лишь кончик, одним резким движением бёдер вогнал опять себя до конца, растягивая. От толчка я дёрнулась, но моя шея была зажата между его зубов, и если бы он их вовремя не разжал, то мог бы меня поранить. Я глухо застонала, и уже не совсем от боли. Балансирование на грани между болью и удовольствием неожиданно завело меня. Никогда не любила грубый секс, и была ошеломлена своим отзывом на это.
  Он прикусил мне мочку уха, чуть оттянув её, а потом прошептал:
  - Если бы ты знала, как хочется пометить тебя, - его губы опять спустились по моей шее, выводя на ней круги. Он опять начал медленно выходить. На этот раз появилась смазка, и он медленно-медленно скользил, почти выходя до конца и обратно, даря телу чувство наполненности и... удовольствие . Почему я не сопротивлялась? Почему покорно лежала, захваченная варварским обращением?!
   - Но ты недостойна! - зарычал он и сделал резкий толчок. - Ты вульгарна, доступна... - Накручивая себя, он отстранился и положил мне руку на шею, придавливая. Стал двигаться резко и грубо. Хорошо, что я лежала лицом к шёлковой подкладке жакета, скользя по ней с каждым толчком. Если бы это был камень, я бы стёрла до крови кожу.
  - На тебе не будет моей метки! - теперь он меня наказывал, яростно двигаясь и заботясь лишь о своём удовольствии. - Ты понесёшь от меня и дашь мне наследников... Ты годна лишь рожать детей, но не быть со мной рядом.
  Он имел меня, полностью подчинив себе. Наши тела были прижаты в месте соединения, но упираясь рукой мне в шею, он сохранял между нами дистанцию, показывая, насколько не хочет лишний раз прикасаться. Мне делали ребёнка.
  В этот момент что-то во мне сломалась, и слёзы потекли из глаз. Я полностью обмякла, и даже когда он кончил, прошло мимо моего сознания. Лишь в какой-то момент поняла, что больше меня никто не держит.
  - Одевайся, - услышала я.
  Шевелиться не хотелось, но усилием воли отстранилась от камня и встала на нетвёрдых ногах. Подняв голову, с ненавистью посмотрела на него. Он закончил приводить в порядок одежду и теперь стоял собранный и высокомерный.
  - Я убью тебя, - просто сказала я. С холодной решимостью понимала, что после всего одному из нас не жить.
  Он медленно осмотрел меня с ног до головы и губы презрительно скривились.
  - Держи! - У моих ног вонзился кинжал.
  Не спуская с него глаз, я медленно наклонилась и, обхватив кинжал за рукоять, вытащила его.
  - Лучше сразу решить это сейчас. Нападай!
  Я лишь крепче сжала кинжал, но глупо размахивать им и бросаться не стала. Он от меня как от мухи отмахнётся, к тому же именно этого и ждёт.
  - Ты человечка. Слабая и никчемная, - начал издеваться он. - Я не буду связывать с тобой жизнь. На тебе не будет моей метки, но ты будешь рожать мне детей, пока сможешь, а потом я сошлю тебя с глаз долой. Ты не достойна ни быть со мной, ни воспитывать их. И можешь не надеяться на своего эльфа, он вмешиваться не станет.
  Он замер, ожидая моей реакции, но я стояла не шевелясь.
   - Чего же ты ждёшь? Уже передумала меня убивать?
  Этот насмешливый вопрос оказался последней каплей. Он стоял передо мной такой красивый, самоуверенный и я ненавидела его всеми фибрами души. Перед глазами встала чёрная пелена. Да что же это такое? Я была недостаточно хороша для мужа, теперь недостаточно хороша для этого ублюдка. Но если с мужем мы разошлись, то этот собирается пользоваться мной долгие годы, а потом выбросить, как ненужную вещь. Потому что может, потому что имеет власть и силу. Ненависть поглотила меня.
  - Ты прав... я слабая и мало что могу, а ты здесь всесилен, - помертвевшими губами прошептала я и сжала кинжал, - но не будет тебе от меня детей!
  Он приготовился к моему броску, только я вонзила кинжал не в него... себе в живот.
  Боль обожгла меня, и я упала на колени. Ошеломлённый он замер, растеряв всё своё высокомерие и уверенность. Было противно смотреть на него, и я закрыла глаза. В голове зашумело, и я обмякла. Как же больно...
  Раздался рёв, а потом меня схватили и потребовали:
  - Не смей закрывать глаза! Посмотри на меня!
  - Противно, - успела еле слышно прошептать я, прежде чем полностью потерять сознание.
   ***
  День за днём Кристиан ломал себя, заставляя заниматься делами, и удерживал волка, рвущегося обратно во дворец. Волк сходил с ума, а вот человеку без её запаха было легче. Избранная... Его личный кошмар. Противоречащая ему на каждом шагу, с языком ещё более ядовитым, чем жало змеи и обладающая опьяняющим запахом, сводящим его с ума.
  Волк требовал заявить на неё права, а человек понимал, что с этим не всё так просто. И он решал вопрос её брака с эльфом, устраняя конкурента. Решал не с ним, а через его Правителя. Зачем самому на него давить? Тот справится гораздо лучше, тем более что он предложил ему то, о чём тот не мог и мечтать.
  Кристиан оттягивал дни возращения, испытывая свою волю и контроль над собой, который полностью отказывал ему, когда она оказывалась рядом.
  Избранная невыносима! Противоречит, оскорбляет. Все инстинкты вожака внутри него требовали приструнить зарвавшуюся самку, а волк готов был есть из её рук, не обращая внимания ни на что. Внутренние противоречия раздирали его. А ведь она даже не в его вкусе!
  Каждый раз она одерживала верх в их споре. Даже когда он был уверен, что наконец её подчинил, она извернулась и умудрилась его унизить. Да кто она такая и что о себе возомнила? Ярость боролась со здравым смыслом, который убеждал его проявить терпение. Да ещё нотации Андриана, который допытывался, чем он успел обидеть Ольгу, но был уверен, что именно он во всём виноват. Её обидишь!
  
  И вот он возвращается, и что узнаёт? Она целыми днями колесит по округе. Зачем? Ведь явно что-то задумала. Узнав, куда она уехала, он взял жеребца и поехал за ней. Увидев её лошадь и не найдя её саму, он испугался, что что-то случилось. Когда же обнаружил её на берегу, раздетую, такую расслабленную, у него помутилось в голове. Чем она думает, выставляя свои прелести на всеобщее обозрение?! А затем его обожгло подозрение, что она ждёт любовника. Ведь успела она выскочить за эльфа в первый же день их знакомства. И всё её поведение, когда она обнаружила его присутствие, подтверждало это. Развратница! Бесстыжая!
   Волк бесновался внутри, требуя заявить права на самку, чтобы каждый знал, что она его... и он сорвался.
  'Она предлагает себя каждому: кузену, эльфу, флиртует с придворными, и лишь над тобой смеётся. Чего ты ждёшь? Возьми то, что принадлежит тебе по праву сильнейшего. Это она в твоей власти, а не наоборот', - шептал внутренний голос и он ему поддался.
  Не стал миндальничать, но был раздавлен обрушившимися на него ощущениями. Хотелось ласкать её, и слушать жаркие стоны, сбившееся от его прикосновений дыхание.
   Кристиан был готов сойти с ума, почувствовав запах её возбуждения. Наконец, она желает его и он ею обладает, но мысль о том, что так же она предлагала себя другим, отравило всё удовольствие. Не будь его запрета, она так же бы стонала под эльфом. И ведь ждала же в таком виде кого-то здесь. Кто посмел приблизиться к его женщине?! А следующая мысль обожгла его. Иметь женою шлюху? Быть повязанной с ней меткой, хотеть только её и наблюдать за её играми с другими? Нет! И он выплёскивал свою ярость, наказывая её за то, что она такая и не оправдала его ожиданий. За то, что хочет её. За то, что безнаказанно доводила его всё это время.
  Ему хотелось унизить её и выказать своё пренебрежение. Она же не стесняясь демонстрировала такое к нему отношение. Он не побоялся дать ей кинжал, и специально доводил, чтобы она бросилась на него. Желал доказать, что она бессильна перед ним и пора склониться.
  
  Он ожидал всего - истерик, проклятий, но не того, что она вонзит его в себя. В полнейшем шоке он смотрел на то, как заструилась кровь и его избранная падает. Волк завыл, раздирая его изнутри, и его самого скрутило от боли. Несмотря на это, он не мог пошевелиться, до конца не веря в происходящее.
  Его избранная ранила сама себя, истекает кровью... Стоило её глазам закрыться, как нечеловеческий вой вырвался из его груди и он в страхе бросился к ней. Нет... Н-е-е-е-ет!!!
  - Не смей закрывать глаза! Посмотри на меня! - требовал он, в ужасе перед тем, что её теряет.
  Одно слово, сказанное ею в ответ, перед тем, как она обмякло, ранило не хуже тысячи кинжалов и разъедало его как кислота: - 'Противно...'.
  Кристиан завыл, чувствуя металлический запах её крови, который сводил его с ума. Кровь его избранной... и он сам довёл её до этого.
  Лишь страх за её жизнь не дал ему перекинуться и сойти с ума. Он слышал слабый стук её сердца. Кристиан поискал глазами, чем бы перевязать рану, и стащил с себя рубашку, прижав к животу. Необходимо было во что-то её завернуть, и на глаза попалась её юбка. Бросившись к ней, он обнаружил, что она влажная.
  'Она сушила свою одежду', - лишь в этот момент понял он. Избранная плохо держалась в седле и скорее всего, упала в воду. Осознание этого подкосило его. Он себе такого напридумывал, а она СУШИЛА ОДЕЖДУ!
  Что же он натворил?! Чувство вины убивало, но надо было спешить. Он завернул её и встал, держа на руках. На лошади везти нельзя, растрясёт, и он перешёл в боевую форму. Издав тоскливый вой, он сорвался на бег, бережно держа свою ношу. Молясь, чтобы её сердце билось. Молясь, чтобы успеть к целителю.
   ***
   - Как она? - в комнату зашёл Андриан.
  - Жар спал, но она не приходит в себя.
  - Что говорит Соргус?
  - Сегодня её осматривал. Сказал, что кризис прошёл.
  - Тебе надо поесть. Я посижу с ней.
  - Не хочу, - безразлично ответил Кристиан.
  - Посмотри, до чего ты себя довёл! Если свалишься рядом с ней, ей это не поможет.
  - Отстань от меня, - попросил он кузена.
  - Эльф рвётся увидеть её.
  - Ему-то что надо? - вскинулся Кристиан.
  - Говорит, что она пока ещё его жена, и он имеет право её проведать. - Видя, как скривился Кристиан, от себя добавил: - Мне кажется, он действительно беспокоится за неё. Пустил бы ты его. Он же не успокоится.
  - Хорошо, - нехотя согласился он. - Только предупреди его, что ненадолго.
  - Ты бы сходил, помылся. Я принёс тебе свежую одежду.
  - Не хочу.
  - Кристиан, это уже переходит все границы. Ты хочешь, чтобы она очнулась и снова упала в обморок от вони от тебя? Я посижу с ней, иди!
  - Почему ты меня выпроваживаешь? - напрягся и подозрительно посмотрел он на Андриана. - Ей хуже? Что тебе сказал Соргус?
  - Кристиан, ты сходишь с ума! - резко бросил кузен. - Целителя я сегодня не видел, а желаю остаться с ней лишь потому, что она моя семья и ты можешь доверить мне её охрану.
  - Прости, - запустил пятерню в волосы Кристиан и отбрасывая их с лица. Стало стыдно перед Андрианом. - Наверное, я действительно пойду приму душ. Только ты тут же зови меня, если будут изменения.
  - Кристиан, ты идёшь в соседнюю комнату и сам услышишь, если будут изменения. - Посмотрел он на него как на душевнобольного.
  - Да, - согласился он. Кузен смотрел выжидающе, и Кристиан неохотно покинул кресло рядом с постелью, в котором проводил все эти дни.
  
  Став под душ, он опёрся руками о стену и опустил голову, чувствуя опустошение. Как в тумане вспомнился путь во дворец, когда он принёс к целителю истекающую кровью Ольгу. Рану удалось быстро залечить, но она потеряла много крови, и началось воспаление. Потянулись дни, когда она горела от жара и металась в бреду. Кристиан лично вливал настойки, уговаривал, успокаивал и не отходил ни на шаг, дежуря у её постели.
  В бреду она постоянно звала дочь, умоляла кого-то не забирать её и плакала, плакала. Что за демоны её терзали? Он привык, что она сильная, язвительная, несгибаемая и было дико видеть её такой слабой и уязвимой.
  'Она должна выжить, - убеждал он себя. - Если она так любит дочь, то никогда её не покинет'.
  Не мог позволить, чтобы кто-то чужой прикасался к ней и сам обтирал её тело, когда она горела от жара, или согревал, когда её знобило. Лихорадка сжигала её, и она таяла у него на глазах. Когда-то он попрекал её хорошим аппетитом, а сейчас мечтал, чтобы она съела хоть ложку. Был рад её лишнему весу, так как у организма были ресурсы для борьбы и очень переживал, видя, как осунулось её лицо и заострились черты. Он безумно боялся, что она больше не откроет глаза.
  Только сейчас, находясь рядом с ней, он по-новому её увидел. Заметил, что у неё густые ресницы. Коричневые, с выгоревшими золотистыми кончиками на концах. Оценил нежные черты лица. Обнаружил россыпь веснушек на носу, которые появились от солнца. Ему хотелось перецеловать каждую. Почему он раньше этого не замечал? Не видел, насколько бархатиста её кожа. Сейчас она приобрела восковую бледность, но он помнил, как вспыхивал румянец на её щеках.
   А какие густые у неё волосы? Она постоянно их закручивала и лишь когда металась в бреду, причёска распалась, и они укутали её почти до пояса. Он перебирал её шелковистые пряди, и казалось, в них запутались лучи солнца. Сам заплёл ей их в косу. Он мог смотреть на неё бесконечно, каждый раз находя для себя что-то новое.
  Уже семь дней его пара не приходила в себя. Он мечтал, чтобы она очнулась, но и боялся. Не знал, как её убедить, что теперь будет всё по-другому. Кристиан ощущал жуткую неуверенность и не понимал, как ей сказать, что она важна для него. Сама по себе. Захочет ли вообще его слушать, после всего, что он ослеплённый злостью и ревностью наговорил и сделал?
  
  - Другое дело, - окинул его одобрительным взглядом Андриан, как только он вышел. - Только тебе не мешало бы побриться. Совсем зарос. Я принесу тебе бритвенные принадлежности.
  - Оставь, - отмахнулся он. - Как ребёнок?
  - Скучает по маме и обижается, что она без неё уехала. Наш повар готовит для неё сладости, леди Паттерсон подарила ей певчую птицу, а Сантос привёл для компании своего племянника, разрешает им играть с жеребёнком и рассказывает секреты обращения с лошадьми. Занятия не отменяли, чтобы всё шло как обычно. Может, стоило всё же рассказать, что мама заболела?
  - Она была не в том состоянии, чтобы её видел ребёнок.
  - Но сейчас-то можно. Может, стоит пригласить дочь, чтобы она позвала её? Мать чувствует своё дитя.
  - А если испугаем и травмируем девочку? Она же нам этого никогда не простит, - с сомнением произнёс Кристиан. Сама идея показалась разумной, но он опасался последствий и не хотел пугать ребёнка.
  - Ладно, пойду приглашу эльфа, - вздохнул Андриан.
  При этих словах волк Кристиана недовольно заворочался, но усилием воли он его сдержал и сжал зубы, наблюдая, как уходит Андриан. Ему стоило огромного труда сдержать себя и не отменить своё разрешение.
  Кузен замер в дверях и оглянулся:
  - И всё же, я пришлю сюда поднос с едой, - произнёс он и быстро скрылся, пока Кристиан не успел возразить.
  
  Вернувшись к постели, он дотронулся до лба Ольги, проверяя. Жар спал, беспокойный сон ушёл, перейдя в исцеляющий. По крайней мере, так сказал Соргус, и ему самому очень хотелось в это верить.
   ***
  Я пришла в себя и с трудом разлепила веки. Свет резанул глаза и я зажмурилась. Чуть погодя, открыла их снова. Голова кружилась от слабости, дико хотелось пить, и я не могла понять, что со мной. Мой взгляд остановился на сидящем в кресле темноволосом мужчине, который сидел в пол оборота, откинув голову на подголовник и закрыв глаза. Выглядел он усталым.
  Мозг отстранённо фиксировал детали, не делая попытки их анализировать. Взгляд скользнул по его профилю. Аристократический нос не портила небольшая горбинка, скорее придавала пикантность. Черты лица мужественные, притягательные. Разглядывая его, оценила мощную грудь, литые мускулы фигуры, длинные пальцы рук, что расслабленно лежали на подлокотниках кресла. Взгляд опять вернулся к его лицу, покрытому щетиной, что придавало ему несколько хищный вид. Кого-то он смутно напоминал и казался знакомым. Это почему-то вызывало тревогу.
  Я пошевелила рукой, и мужчина тут же повернул голову ко мне, посмотрев на меня. Наши глаза встретились, и я его узнала. Владыка... А потом вспомнила всё остальное. Рука рефлекторно легла на живот.
  - Всё зажило, даже шрама не осталось.
  Он хотел меня этим успокоить?! Стало тоскливо и, превозмогая слабость, неимоверным усилием воли мне стоило отвернуть от него голову. В этот момент открылась дверь, и вошли Андриан с Арквиэном. Увидев эльфа, я глухо застонала. Они издеваются?! Это был ещё один человек, которого мне меньше всего хотелось видеть. Он предал меня.
  Сил отвернуться не было и не желая их видеть, я закрыла глаза, ускользая от всех в беспамятство.
  
  В следующий раз, когда я пришла в себя, возле меня был старик с длинной белой бородой и яркими голубыми глазами. Это первое, что бросилось в глаза. Он водил руками над моим телом. Я тут же напряглась, но его мягкий взгляд меня успокоил.
  - Госпожа, не волнуйтесь. Я целитель . Моё имя Соргус. Я принёс вам настойку, она поможет восстановить силы, но вам надо поесть.
  - Где я? - хрипло спросила я, так как комната была незнакомая.
  - В гостевой комнате. Пейте, - он поднёс к моим губам чашку и приподнял мне голову.
  Горло пересохло, и сейчас я бы даже отраву выпила без споров. Это был какой-то травяной сбор, но он освежил меня и в голове прояснилось. Пока я пила, в моих ушах звучал непонятный звук. Как только я выпила всё, целитель тут же отошёл от меня, покосившись в сторону. Глянув туда, увидела Шрека, который рычал на лекаря. Почувствовав, что на него смотрю, он тут же прекратил рычать и посмотрел на меня несчастными глазами.
  - Я помогаю. Надо было помочь напиться, - сказал целитель ему, а потом уже обратился ко мне: - Я сейчас распоряжусь насчёт еды.
  Хотела сказать, что ничего не хочу, но с удивлением почувствовала зверский аппетит.
  - С постели не вставайте. Вы сейчас ощутите бодрость, но это действие напитка, - предупредил он. Потом замялся и добавил: - Его тоже надо заставить поесть, а то он от вас не отходит. - И после этого вышел.
  Шрек, скуля, подошёл к постели. Вот умом понимала КТО это, но злиться на волка не могла.
  - Иди сюда! - я протянула руку к краю кровати, и он не заставил просить себя дважды, подсунув под неё морду.
  - Вот где ты был, когда так нужен? - упрекнула его, и он виновато посмотрел на меня. Я зарылась в шерсть рукой, потрепав его по загривку.
   Я обратила внимание, что лежу в ночной сорочке. Интересно, кто меня переодевал, и сколько прошло времени? Вторую руку опустила под одеяло и коснулась живота. Вроде ничего не болело, да и сквозь ткань ощущалась гладкая кожа. Проведя по животу ещё раз, я осознала, что он потерял свою округлость. Очень хотелось посмотреть на себя, но не стала делать этого при Шреке. Что же со мной было, и почему я похудела?
  Всё произошедшее казалось страшным сном. В тот момент я действовала под влиянием эмоций, а сейчас благодарила Всевышнего, что жива. У меня дочь. Как я могла хоть на мгновение забыть об этом?! На кого бы её оставила? О, нет! Я пережила уход мужа и не сломалась, и сейчас выживу. В первую очередь меня волновало, сколько прошло времени и где моя дочь, а с остальным я разберусь.
  Припомнилось, что ко мне заходили Арквиэн с Андрианом. Значит, эльф ещё здесь? Я посмотрела на свою руку, на которой был браслет. Получается, мы ещё женаты. Тогда, при взгляде на него я испытала обиду, а сейчас ничего не чувствовала. Даже если всё правда и он от меня отказался, то этого стоило и ожидать. Слишком мало мы знаем друг друга, чтобы предъявлять ему какие либо претензии. Не в нашем ли мире говорят, что ничего личного, только бизнес?
  Я вообще была странно спокойна, и у меня зародилось подозрение, что в напитке, помимо прочего, была изрядная доля успокоительного.
  Неожиданно блаженствующий под моей рукой Шрек насторожился, а через несколько мгновений открылась дверь и вошла Шита с подносом и целитель.
  При виде меня Шита просияла, но заговорил Соргус:
  - Ну, как вы себя чувствуете? - я отметила, что они подошли к кровати с противоположной от Шрека стороны и целитель не обошёл вниманием, что моя рука покоится на голове волка.
  - Хорошо. Скажите, а сколько времени прошло?
  - Сегодня седьмой день. - Шокировал он меня. - Обедайте и набирайтесь сил. С постели лишний раз не вставайте. Я к вам попозже зайду.
  - Постойте, я хочу увидеть дочь!
  - Тогда пригласите её сразу после обеда, но ненадолго. Действие тонизирующего скоро закончится, и вы захотите спать. Помните, что вам нельзя переутомляться.
  Целитель ушёл, а я посмотрела на Шиту.
  - Как там Катя?
  - Скучает. Ей сказали, что вам пришлось уехать по делам, и она вас очень ждёт, - пока рассказывала, она сервировала мне обед в постель. - Леди Паттерсон подарила ей певчую птицу, а ещё у Кати появился друг Ростан. Они с ним на конюшне пропадают.
  - Кто это?
  - Племянник Сантоса. Они почти ровесники. - Шита виновато посмотрела на меня и не выдержав спросила: Госпожа, простите, но как же вы так поранились?
  - Случайно, - ответила я после небольшой заминки. Сомневаюсь, что была озвучена истинная причина.
  После моих слов Шита расслабилась и начала щебетать, рассказывая все новости. Как принёс меня Владыка окровавленную, как я все эти дни была в бреду, что меня решили оставить в этой гостевой комнате, поближе к целителю, и чтобы не волновать Катю. Оказывается Владыка не отходил от меня и на шаг всё это время. При этом она бросила взгляд на Шрека. На меня последнее известие впечатления не произвело. Не удивительно, что он был обеспокоен моим здоровьем, я ему нужна для рождения детей.
   По дворцу ходила масса слухов, но никто не знал, что произошло и за меня все переживали.
  
  Поев, я наконец встретилась с дочерью. После объятий и поцелуев, она спросила, почему я ещё в постели. Пришлось придумать, что приехала поздно, и очень устала, поэтому буду отсыпаться. Она вывалила на меня кучу новостей, но для меня самым главным было то, что дочь весела и всем довольна. Заметив, что я устала, Лота напомнила ей, что её ждёт Ростан, и они ушли. Я же провалилась в сон. Правда, предварительно отправила Шрека на охоту. Он хоть и не хотел уходить, но подчинился. Я не знала, когда он перейдёт в другую форму и не желала испытывать свои нервы на прочность, встречаясь с его человеческой ипостасью.
  К вечеру я перебралась в свои покои, и меня пока никто не беспокоил.
  
  На следующее утро, после завтрака, мне сообщили о визите леди Паттерсон. Она предложила составить мне компанию на прогулке в парке. Целитель разрешил мне уже вставать, лишь прописал пить укрепляющие отвары, который я утром и выпила.
  - Вы отлично выглядите, - прямо сообщила она.
  О, да! Там где не помогли диеты, действенным оказался кинжал. Я изрядно сбросила в весе и платья на мне болтались. Пришлось срочно их ушивать.
  Основной же разговор между нами произошел, когда мы неспешно гуляли по аллеям. До этого мы обходили тему того, что со мной произошло, но неожиданно она сказала:
  - Когда меня похитили, мой муж практически сразу поставил мне метку. Я надеюсь, вы понимаете, что это значит? - посмотрела она на меня. Я сообразила, о чём она. Молоденькая невинная девушка, влюблённая в другого, оказалась в постели оборотня. - Но даже тогда мне не пришло в голову что-либо с собой сделать. Я думала вы сильнее.
  - Откуда вы узнали?
  - Я стара, а не глупа. Вы были серьёзно ранены. Владыка никому не мстит, сам он никогда бы не причинил вам такого вреда, остаётесь лишь вы сами.
  Да, в логике и уме ей не откажешь.
  - Не думала, что вам настолько отвратительна физическая сторона отношений. Вы же были замужем и у вас ребёнок, - внимательно посмотрела она на меня. - Поймите, все инстинкты оборотня требуют поставить метку своей паре. Это потом они самые верные, любящие и преданные мужья, но в первый раз они ни перед чем не остановятся.
  'Вот не надо говорить об инстинктах и всё сваливать на зверя, - внутренне поморщилась я.- Шрек и Владыка абсолютно разные. Да даже наши криминальные новости доказывают, что нет зверя более жестокого и беспощадного, чем человек'.
  - Неужели вы думаете, что я это сделала из-за интимных отношений? - горько усмехнулась я. - Хорошо, я объясню, но надеюсь, это останется между нами.
  - Обещаю. Что же произошло?!
  - Я не считаю, что это был правильный поступок и рада, что жива. Чтобы ни случилось, у меня дочь, о которой я должна позаботиться, но в тот момент, я обо всём забыла. Вы думаете всё из-за того, что он сделал меня своей и захотел поставить метку? - Я усмехнулась. - Ваш Владыка заявил, что такая как я не достойна его метки и годна лишь на то, чтобы рожать ему детей.
  - Что?! - Мне удалось её шокировать.
  - Во время того, как Владыка грубо меня насиловал, он сообщал мне о том, что свою жизнь со мной он не свяжет. Пока смогу, я буду рожать ему детей, а потом он вышвырнет меня с глаз долой и к детям не подпустит.
  Я прошла несколько шагов вперёд, прежде чем поняла, что она стоит на месте и с ужасом смотрит на меня. Развернувшись к ней, я произнесла:
  - После того как закончил насиловать, он продолжил надо мной насмехаться. Под влиянием эмоций и ненависти, я вонзила кинжал в живот, уничтожая место нахождения его предполагаемых наследников. Как вам такая правда?
  - Это... у меня даже слов нет. Он не мог творить такое, находясь в здравом уме. Оборотни...
  - Да, я помню, самые верные, любящие и преданные. Наверное, после того, как поставят метку. Меня сочли недостойной. Как понимаете, у меня другая ситуация и давайте не будем об этом.
  - Когда вы решите отомстить, я к вашим услугам, - твёрдо произнесла она.
  Я отметила это 'когда', вместо 'если'. Своим предложением леди Паттерсон меня удивила, если честно.
  - Он же ваш Владыка.
  - Я старый человек и давно потеряла любимого. Самое страшное в моей жизни произошло, меня больше нечем испугать. Дети выросли и они за меня не в ответе. Я прекрасно понимаю, что вы пережили и готова во всём помочь.
  - Спасибо, но я не буду мстить, - покачала я головой. Та испытывающим взглядом смотрела на меня, но я была искренней. Мстить, наказывать... Какой смысл? Не хочу тратить на него свои душевные силы.
  Дальше мы шли в молчании, каждая думала о своём. Я, например, радовалась, что жива. Рассказывая о случившемся, я говорила отстранённо, как будто не со мной это произошло. Всё же наверняка меня поят чем-то успокоительным, чтобы я не повторила попытки, но тем лучше. Находясь в таком состоянии, я могла ясно мыслить, не отвлекаясь на переживания.
  - И что вы планируете дальше делать?
  - Жить, - кратко ответила я. Это действительно было именно тем, что я собиралась делать. А ещё у меня созрел план, и я была полна решимости его исполнить.
   Леди Паттерсон повернула голову в сторону, и предупредила:
  - С вами хотят поговорить.
  К нам приближался Владыка. Та бросила на меня обеспокоенный взгляд, молчаливо спрашивая, надо ли ей остаться.
  - Всё хорошо, - успокоила её. С ним действительно нужно было поговорить. Не ожидала, что он появится так скоро, но бегать от него не собиралась.
  
  Леди Паттерсон нас покинула, а мы так и остались стоять, смотря друг на друга. Я вот думала, как отреагирую на него, но не ожидала, что в душе будет пусто. Так воспринимаешь клиентов в банке, с которыми на работе общаешься. Смотрела на него спокойно, без вызова, как на чужого человека. Он не вызывал эмоций.
  - Как вы себя чувствуете?
  До всего произошедшего я бы не удержалась и ехидно поинтересовалась, с какой целью интересуется, но сейчас лишь вежливо ответила, что хорошо. Он смотрел, как бы ожидая продолжения, но я на вопрос ответила и молчала.
  - Давайте пройдём в беседку, - наконец предложил он. - Вам полезен свежий воздух, но лучше не переутомляться.
  Я сделала вид, что не заметила предложенной руки, идя к ближайшей беседке. Пусть я спокойна и всё такое, но не до такой степени, чтобы к нему прикасаться.
  Придя туда, я тут же села, сложив руки на коленях. Люциан остался стоять, замерев напротив. Он напряжённо смотрел на меня, а потом заговорил:
  - Я виноват перед вами. Хочу извиниться за то что сделал и наговорил. - Слова давались ему с трудом. Сразу видно, что не привык он признавать свою неправоту.
  Не сомневалась, что нечто подобное он и скажет. Ему нужны дети, а моё ранение существенно тормозит реализацию данных планов.
  - Ольга, скажите же хоть что-нибудь! - не выдержал он моего молчания.
  - Что это меняет в тех планах на меня, что вы озвучили? - Смотреть на него снизу вверх мне не хотелось, и я рассматривала тонкую работу резьбы, украшавшей беседку.
  - Всё! - он присел, опустившись на одно колено передо мной. Привлекая к себе внимание, и заставляя посмотреть на него. Сегодня он был гладко выбрит. Глаза решительно блестели и что-то изменилось во взгляде. Лишь через мгновение я поняла, что в нём нет привычного высокомерия и отвращения. - Обещаю, я сделаю всё, чтобы загладить свою вину.
  Звучит замечательно, только я не верила его обещаниям, и что-то мне подсказывало, что способы заглаживания мне по душе не придутся.
  - Почему вы оказались раздеты на берегу? Вы упали с лошади?
  - Нет. Зашла с ней в воду напоить её и поскользнулась на камне.
  - Простите...
  - Не важно. Я не совсем понимаю, что изменилось в вашем виденье моего будущего?
  - Я приложу все усилия, чтобы сделать вас счастливой.
  Крутой поворот. Отправит меня с дочерью домой? Не думаю, что он подразумевал это. Мне надоели эти расплывчатые непонятные ответы, и я решила задать конкретные вопросы.
  - Вы решили отказаться от брака со мной?
  - Нет, - тут же напрягся он. - Ольга...
  Но я его перебила, продолжая:
  - Вы поставите мне метку?
  - Да. Я...
  - Почему вы хотите связать со мной жизнь, если я вам физически не приятна?
  - Это совсем не так. Вы красивая женщина.
  Понятно. За время болезни я похудела, и теперь кажусь ему привлекательной. А потом он будет мне намекать, чтобы я сбросила ещё и ещё, сидела на одном салате и прилагала все усилия к достижению его виденья идеала.
  - Ясно. Я похудела и теперь вы согласны делать мне детей на постоянной основе, - сделала вывод я.
  - Всё совсем не так. Дело не в этом.
  - Вы отказались от желания сделать мне ребёнка?
  - Нет... Ольга! - воскликнул он, теряя выдержку от такого допроса.
  - Когда торжество свадьбы? - спросила я. Мне всё было ясно, и иных вопросов я к нему не имела.
  - Через пятнадцать дней. Ольга, я обещаю, что теперь между нами будет всё по-другому. - Этому я поверила. Между нами УЖЕ всё изменилось. - Я хочу объяснить.
  - Не надо. Я всё понимаю. Леди Паттерсон перед вами уже сделала это. - Увидев его замешательство, пояснила: - На своём опыте она рассказала, что как бы мужчина-оборотень не вёл себя, нет более верного и любящего мужа после того, как он поставит метку своей избраннице.
  - Это так, но я хотел бы объяснить своё поведение после вашего переноса сюда.
  - Здесь я тоже всё понимаю. Андриан пояснял, что отсутствие обоняния стало причиной вашей повышенной раздражительности. К тому же вы ожидали обрести пару, а получили ребёнка. Потом вместо ребёнка ею оказалась я, что тоже вас несколько разочаровало. Я не юная дева и значительно отличалась от вашего идеала женщины.
  - Зачем вы так? - вскинулся он.
  - Но это правда. Я всё понимаю. К тому же вы Владыка и привыкли к повиновению, а у меня другое воспитание и я не приучена подчиняться приказам. Любой выйдет из себя. Если вы действительно сожалеете и хотите загладить то, что между нами произошло, сделайте мне предсвадебный подарок.
  - Всё что пожелаете. Моя сокровищница в вашем распоряжении.
  В первый момент я посмотрела на него непонимающим взглядом, а потом до меня дошло, что он хочет окупиться украшениями. Не знаю, что он увидел в моих глазах, но тут же спросил:
  - Чего вы хотите?
  Наконец-то мы добрались до главного. Мысленно представила встречу с придворными, их взгляды, вопросы... и заговорила с откровенной искренностью:
  - Я не хочу никого видеть. Мне тошно от внимания слуг, придворных. Окружающие сгорают от любопытства желая знать, что произошло между нами. Они будут внимательно оценивать каждое наше слово, жест... Я хочу избежать пристального внимания и просто набраться сил. Провести время с дочерью в уединённом месте, где нет ни одного придворного, где никто не знает, кто я.
  - Это затруднительно сделать. Мы не можем сейчас уехать. Перед торжеством надо решить много организационных вопросов, вам заказать платье, ознакомиться с ходом прохождения церемонии, как себя вести с гостями... - Он замолчал под моим взглядом.
  МЫ?! Он предполагает, что я захочу остаться с ним наедине после всего, что он сделал?!
  - Когда я говорила об уединённом месте, я имела в виду такое, где из знакомых лиц будет лишь одно - лицо моей дочери. Где не надо держать лицо и поддерживать разговор. Может, вы постараетесь и меня понять? Если ваш целитель напичкал меня успокоительным, и на теле не осталось следов, то это не означает, что после произошедшего я так спокойна. Мне необходимо прийти в себя и обрести душевное равновесие. К тому же мне надо подготовить дочь к тем изменениям, что произойдут в нашей жизни. Я о многом не прошу, хотя бы дней семь. Если телу этого времени хватило, то может и душе достаточно, чтобы исцелиться. - От волнения я встала, и он тоже тут же поднялся.
  - Я даже не представляю, как исполнить вашу просьбу и где найти такое место, чтобы я был спокоен за вашу безопасность.
  - Кажется, я знаю, - в беседку зашёл Арквиэн.
  - Не вмешивайтесь! - ощетинился Люциан. - Вас позвали снять браслет и только.
  - Я могу помочь. У меня есть поместье в прекрасном тихом месте. Соседи далеко и у нас не принято нарушать личное пространство без приглашения. Вас там точно никто не знает, и вы сможете обрести необходимый вам покой. Я могу провести вас туда. С вашего позволения, - с достоинством поклонился он Люциану.
  - Мне это не кажется хорошей идеей. Что вы задумали? - Оборотень был напряжён и не скрывал своего недоверия.
  - Хочу лишь оказать услугу. Я ни на что не претендую и тут же вернусь к вашему двору, как только отдам указания слугам и управляющему. В наших лесах безопасно. Я бы никогда не подверг вашу избранную опасности, осознавая последствия. Могу поклясться, что против вас ничего не замышляю.
  - Не надо меня сопровождать. Думаю, для слуг этого будет достаточно, - я оголила браслет. - Это именно то, чего я хотела. Там меня точно никто не знает, и я проведу время на природе с дочерью. Вы сделаете мне такой подарок? - посмотрела я на Владыку.
  - Вы сговорились? - Люциан подозрительно посмотрел с эльфа на меня.
  - Клянусь, что даже не знала о существовании этого поместья.
  - Когда вы хотите уехать? - через силу спросил он.
  - Немедленно, а то сейчас каждый посчитает своим долгом поинтересоваться моим здоровьем и спросить, как я себя чувствую. - Мускул на щеке Владыки дёрнулся - пусть я этого и не хотела, но случайно бросила камень в его огород, ведь именно таким был его первый вопрос при нашей встрече.
  - У вас пять дней. Собирайте вещи. - Отрывисто бросил оборотень, изучив меня взглядом. Я видела, с каким трудом ему далось это решение.
  - Спасибо! - с чувством произнесла я и поспешила удалиться, пока он не передумал.
  
  Как бы я не хотела быстрее покинуть это место, но пришлось дождаться портных, чтобы они сняли с меня мерки для платья к предстоящему торжеству, так как я похудела. Фасон предложила им обсудить с леди Паттерсон. Не хотелось терять время, и она больше в этом понимает, а ещё мне было всё равно. К тому же, я не планировала надевать это платье, но если придётся, то тогда хоть в рубище, плевать.
  Следующей была встреча с казначеем. Я написала письменное распоряжение на время моего отсутствия выплачивать зарплату служанкам из денег на моём счету и оставила ему доверенность. Свой поступок объяснила тем, что первое время после свадьбы мне будет недосуг думать о таких мелочах. На самом же деле не хотела оставлять преданных мне людей без денег, если удасться исчезнуть. Формулировка 'на время моего отсутствия' мне показалась достаточно расплывчатой, чтобы их не рассчитали.
  К обеду не спускалась, поев в комнате с дочерью, а вот укрепляющий отвар от целителя выпила с удовольствием. Спокойствие и бодрость мне сейчас необходимы как воздух. Я жутко боялась, что всё сорвётся в последний момент.
  Из вещей первым делом приказала упаковать дорожные костюмы и пару платьев. Хотелось отправиться налегке. Но когда мне сказали, что дорожный саквояж с помощью магии вмещает в себя много и практически ничего не весит, я приказала собрать туда все вещи, что были у меня и у дочери, а потом сама положила наличность. Может, это было и подозрительно, но мои слуги это обсуждать не будут, а Владыка вряд ли полезет в гардеробную.
  Самый трудный разговор оказался с дочерью. Она категорически не хотела уезжать и просила оставить её тут. Пришлось соблазнять её возможностью познакомиться с самыми настоящими эльфами. Как хорошо, что с теми, кто находился сейчас при дворе, она не сталкивалась. Расписала ей путешествие в волшебный лес, где мы некоторое время погостим, и как много нового она расскажет своему другу. В итоге, согласия её я добилась.
  Когда было всё готово, и пришло время открытия портала, я была спокойна как удав. Хвала отвару, иначе бы Владыка явно что-то заподозрил бы. Он и так был хмур и заметно нервничал. Арквиэн активировал портал, но неожиданно Люциан решил сам проверить, куда тот ведёт, шагнув туда. Арквиэн недоверие воспринял спокойно, но меня поразил его взгляд на меня, с затаённой тоской.
  - Я желаю вам удачи, - успел сказать он, прежде чем вернулся Владыка. Тот дал добро, и мы быстро шагнули в портал, который тут же свернулся за нами.
  ***
  Мы оказались в просторном холле дома, среди обалдевших слуг. Как я потом узнала от служанки, при активации портала они ожидали увидеть хозяина, а тут выскакивает злющий оборотень, спрашивает, куда он попал, быстро осматривается по сторонам, а потом с рычанием предупреждает, что они за меня головой отвечают, и скрывается в портале. Стоит ли говорить, что когда появились мы с дочерью, была немая сцена.
  - Я супруга Арквиэна Сен-Арка Эвельдасского, - представилась я, обнажая брачный браслет. - Покажите мне наши покои.
  - Господин тоже прибудет? - спросил слуга, одетый в чёрно- золотистую ливрею дома.
  - Он пока занят делами.
  После краткого знакомства, нас сопроводили в хозяйские покои. Слуги ещё приходили в себя от неожиданности, а я хотела поскорее бросить вещи и осмотреться. Было интересно, куда нас занесло.
  Лишь когда дочь что-то у меня спросила и не поняла мой ответ, пришлось снимать браслет-переводчик, и я осознала свой просчёт. Браслеты, что я заказала магистру Карастосу под видом того, что хочу знать языки гостей, он сделал в единственном экземпляре. Присутствие дочери на приёме не предполагалось. Так и получилось, что у неё браслета не было, и она не понимала язык окружающих. А вот это проблема.
  
  Я оценила отсутствие в этом доме смежной комнаты для жены. Не то что у Владыки, у того смежные покои не пустовали. Интерьер мне тоже понравился. Бежевый, зелёный и кофейные цвета создавали атмосферу уюта и покоя. Большие окна в пол делали комнату светлой и воздушной. У Арквиэна хороший вкус, но я в этом и не сомневалась.
  Дочь первым делом подбежала к окну. Я же, села на мягкую постель, так как после пережитого напряжения ноги ослабли. Усмехнувшись, подумала: ' Всё же я оказалась в постели Арквиэна, правда, без него'.
  На миг почувствовала лёгкую грусть. Он даже не стал за меня бороться. Надеюсь, отступные того стоили. В то же время я была ему благодарна, так как не сомневалась, что он хотел мне помочь, отправляя сюда. Он догадывался о моих планах. Об этом говорили и его слова при прощании. Жаль, что так между нами всё вышло, но видимо не судьба. Наверное, их священное озеро, благословляя нас, не учло существование одного не в меру наглого и невыносимого оборотня.
  
  Раздался стук в дверь, и вошедшая служанка сообщила, что меня просит о встрече управляющий. Я сказала дочери подождать меня в комнате и пошла за ней. В гостиной, заложив руки за спину, меня дожидался дородный немолодой эльф, который впился в меня холодным изучающим взглядом. Так смотрят на незваного гостя, после ухода которого пересчитывают столовое серебро.
  - Госпожа, - чуть поклонился он. - Я управляющий имением, Вингилот Борланд Друвайт.
  - Калинина Ольга Андреевна, - представилась я в ответ.
   - К моему сожалению, на ваш счёт не поступало никаких распоряжений, и ваш визит для нас явился полной неожиданностью. Мы ничего не слышали о браке хозяина. Вас не затруднит ещё раз показать браслет?
  - Вы считаете, что мой супруг обязан перед вами отчитываться? - холодно спросила я.
  - Нет. Конечно, нет. Но позвольте взглянуть на браслет, - выдавил он из себя подобие вежливой улыбки.
  Я продемонстрировала его, и тот около минуты его подробно изучал, пока мне не надоело, и я не убрала руку. После этой процедуры эльф выглядел несколько сбитым с толку.
  - А почему вы одна? Когда ждать приезда хозяина?
  - Мой супруг занят делами и пока не может отлучиться. Я некоторое время поживу здесь с дочерью.
  - У вас дочь?!
  - Да, у меня дочь. Что вас собственно удивляет?
  - Ничего, но... эм... Вы понимаете, что без распоряжения хозяина я не вправе выделять вам денежные средства.
  - А я у вас что-то прошу? - моим тоном можно было заморозить. За попрошайку меня ещё не принимали. - Ваша обязанность как управляющего обеспечить мне комфортное пребывание здесь. Если у вас возникли вопросы или сомнения, обращайтесь к супругу. Сейчас я хочу осмотреть имение. Вы покажите его мне сами?
  - Если вы не против, я пришлю вам своего помощника.
   - Не возражаю, - пожала я плечами.
  Он откланялся, явно спеша строчить письма Арквиэну за разъяснениями и инструкциями, как себя вести со мною. Свалилась как снег на голову, понимаешь ли.
  
  Молодой помощник Ильмаир, присланный провести экскурсию, оказался намного вежливее и радушнее. Он поздравил меня с браком и выразил радость, что хозяин, наконец, женился. Сначала вёл себя несколько скованно, но отвечая на мои вопросы, расслабился и почувствовал себя более комфортно в моём обществе. Ильмаир собрал слуг и представил меня, а потом показал дом.
  Посетив конюшню, чисто визуально отметила, что у эльфов другая порода лошадей. Не такие массивные, как у оборотней. Ещё у них были собаки. Дочь увидела щенков, и на этом наша экскурсия закончилась, так как её было от них не оттащить.
  Когда прибыли важные гости, они застали нас с дочерью, играющих со щенками. Как оказалось, управляющий письмо настрочил не только Арквиэну, но и его матери. И часу не прошло с момента моего прибытия, как она примчалась со свитой из нескольких мужчин и служанкой знакомиться со мной. Похоже, перенеслись порталом. Надо же, а ещё говорят, что кристаллы переноса дороги.
  Заметив боковым зрением приближающуюся компанию, я отпустила щенка и отряхнула руки от шерсти. Женщина, идущая впереди, была настоящей эльфийкой. Это в том смысле, что именно так мы представляем эльфов: тоненькая, красивая, лицо холодное и гордое, царская осанка. На меня с дочерью она смотрела как на какое-то недоразумение, неизвестно как оказавшееся на её лужайке. Пришлось тут же вспомнить, что я ещё пусть и номинальная, но жена Арквиэна, и имею полное право находиться здесь.
  Первым делом её взгляд впился в браслет на моей руке, а потом она заговорила:
  - Прискорбно, что мой сын не счёл нужным поставить меня в известность о своём браке и представить свою супругу. Я лейта Анкаминэ. - 'Лейта' прозвучало как 'леди', а не имя.
  - Ольга, а это моя дочь Катерина, - назвалась я.
  - Вы позволите? - Я протянула ей руку с браслетом. Она что-то для себя увидела, от чего в глазах промелькнула тень облегчения.
  - Давайте пройдём в дом, - предложила она.
  
   Жизнь полна неожиданностей, и она постоянно преподносит нам сюрпризы. Как часто мы берёмся за лёгкое дело, но возникают неожиданные препятствия и оно становится невыполнимым. Бывает и наоборот. Не знаешь, с какого бока подойти к решению задачи, а жизнь преподносит нам его на блюдечке. Так получилось и у меня. Возможно, кто-то свыше сжалился надо мной и решил послать нежданного помощника, в лице матери Арквиэна.
  Это я не к тому, что она прониклась моей историей и тут же распахнула объятия, пообещав защитить от целого мира. Всё совсем наоборот. Узнав, что мы с Арквиэном познакомились на балу при дворе оборотней, и он в тот же вечер надел на меня брачный браслет, она не умилилась, а прямо сказала, что сын явно был не в себе и теперь жалеет о своём поступке.
  'Подумайте сами, он не уведомил семью об этом событии, он не осуществил сам брак, и он отправил вас в самое дальнее имение, даже не сопроводив и не представив слугам', - перечисляла она. Я сделала скорбное лицо и со всеми доводами соглашалась, в душе смеясь.
  'Вы правы. В свете этого я не могу оставаться здесь ни минуты и прошу выделить мне сопровождение в ближайший человеческий город. Я остановлюсь там, и ваш сын в любой момент может снять брачный браслет, я препятствий чинить не буду. Понимаю, что лишь присущее ему благородство и чувство долга не позволило ему самому завести речь об этом', - с достоинством произнесла я.
  Услышав это, она на глазах смягчилась и даже предложила, чтобы я дождалась её сына здесь, а она ему тут же напишет.
  'Нет-нет! Как можно?! Я и так смутила своим появлением слуг. Пусть воспринимают это как шутку, не буду мозолить никому глаза', - воскликнула я.
  'Отсюда до Пастона день пути, - задумчиво произнесла она. - Я бывала там проездом. Остановитесь в гостинице 'Старый клён', она приличная. Вам нужны деньги?'.
  'Благодарю, я не нуждаюсь', - был мой ответ.
  'Вижу вы с ребёнком. Я попрошу Дэнтора активировать портал и проследить, как вы устроитесь, - расщедрилась она. - Было приятно с вами познакомиться и сожалею, что всё так вышло'.
  
  Вот так и получилось, что без каких либо проблем я была перемещена в Пастон и ужинала с Дэнтором, которого мучило любопытство, каким образом его родственник умудрился так неожиданно жениться. Катя была с нами и нехотя ковырялась в тарелке, дуясь на меня. Сначала я её от друга забрала, теперь от щенков. Ладно бы ещё на лошадях поехали, было бы ей развлечение, а так секунда восторга при прохождении портала и больше ничего интересного.
  - И всё же я не понимаю, почему мой брат так стремительно женился, - в который раз произнёс Дэнтор.
  - Он вам сам всё расскажет, - в сто первый раз ответила я. Этот красивый молодой эльф подкатывал и так и этак ко мне с этим вопросом. В общем, молодой сравнительно. Как он признался, только недавно разменял шестой десяток, но выглядел лет на девятнадцать. Создавалось полное ощущение, что он не уйдёт, пока не докопается до правды. Молодой и любопытный, блин. Я же делала вид, что совершенно никуда не тороплюсь, но внутри скрипела зубами от досады.
  - Давайте вы угадаете, - предложила я на свою голову и началось.
  - Он потерял голову от любви? - предположил он и сам же смутился от глупого вопроса . Влюблённый мужчина спешит закрепить брак, а не отсылает жену. - Его опоили?
  А вот тут я оскорбилась и укоризненно посмотрела на него. Он извинился.
  - Это было на спор?
  - Под страхом смерти? - В моих глазах он увидел желание его стукнуть и поспешил выдвинуть новое предположение.
  Минут через двадцать, когда уже было всё съедено, и лишь дочь доедала десерт, он в полном отчаянии, с безнадёжностью предположил:
  - Вас благословило Озеро Любви.
  - Да! - с облегчением воскликнула я, так как была уже и сама готова признаться в этом.
  -Что?! - вытаращил он на меня глаза. - Так это же всё меняет! Почему вы молчали?!
  От полноты чувств даже с места вскочил, привлекая к нам внимание.
  - Сядьте! - твёрдо произнесла я.
  - Мама, что это с ним? - удивлённо спросила дочь. Окружающие тоже поглядывали в нашу сторону с любопытством.
  - Удивился, когда узнал откуда мы, - на ходу придумала я, сняв браслет.
  - А когда мы домой поедем? - тут же спросила она.
  - Надеюсь, что скоро, - вздохнула я и вернула браслет на место.
  - Мы сейчас же возвращаемся обратно! - 'обрадовал' меня эльф.
  - Дэнтор, вы ничего не знаете, так что успокойтесь и держите себя в руках. У Арквиэна были причины не сообщать о браке.
  - Но почему?! Это же такая редкость. Я то удивился, с чего он решил на человечке жениться, вы же так мало живёте, но если озеро вас благословило, то с этим всё в порядке и ваш брак священный.
  - Я оказалась суженой оборотня, - призналась ему, чтобы умерить энтузиазм.
  - У моего брата достаточно влияния, чтобы не подпустить к вам хвостатого или устранить его. - Прозвучало уверенно и высокомерно.
  - Даже если это Владыка? - Челюсть у эльфа отвисла, и он совсем другими глазами посмотрел на меня. - Дэнтор, вы должны понимать, что это конфиденциальная информация. Арквиэн принял решение отказаться от брака, скорее всего по политическим мотивам. К вам в поместье я прибыла чтобы погостить в тихом месте. Перед свадьбой во дворце суета, а я недавно тяжело болела.
  - Почему вы сразу об этом не сказали?
  - Не хотела ничего объяснять вашей матери. Арквиэн сам решит, что ей говорить, и мне понравилась идея пройтись по магазинам в городе, - беспечно улыбнулась ему. Такое объяснение показалось ему разумным, но было видно, что он находится под впечатлением от новостей.
  С большим трудом мне удалось с ним распрощаться, намекая на тяжёлый день и желание пойти отдохнуть. Он напросился на завтра сопровождать меня по магазинам и показать город. В категоричной форме заявил, что не может оставить меня одну и считает своим долгом обеспечить мою безопасность. Я не нашла благовидного предлога ему отказать. Для меня стало ударом, когда он пошёл и снял для себя номер. Действительно, зачем перемещаться туда и обратно, когда можно переночевать в городе.
  - Ваша мама будет волноваться, когда вы не вернётесь.
  - Я напишу ей, что решил задержаться в городе.
  - Надеюсь, вы не откроете ей наш разговор?
  - Не беспокойтесь, я понимаю насколько это личное и предоставлю брату возможность самому посвятить её в подробности произошедшего.
  Мне ничего не оставалось, как подняться к себе, лихорадочно думая, что делать. Пришлось позвать служанку и дать ей монету, чтобы она сообщила, когда эльф уйдёт из гостиницы или поднимется к себе в комнату. Наверное, это было слишком много, так как она стала моей с потрохами и сразу спросила, чем ещё может помочь. Благодаря ей я узнала, что в городе есть контора, где за приличное вознаграждение мне откроют портал в другой город, но даме не прилично путешествовать без сопровождение и мне желательно нанять охрану. Недавно освободились наёмники, что сопровождали купцов, проверенные люди, и она может послать за ними, если мне будет угодно.
  Мне было угодно.
  
  Когда эльф ушёл в город, служанка тут же сообщила об этом. Внизу уже дожидались наёмники. Воины показались на вид честными, да и хозяин гостиницы подтвердил их репутацию. Мы сговорились, и вскоре вместе с ними я уже была в Астоне, а оттуда переместилась в Брист, портовый город. Денег это съело изрядно, но я не жалела.
  Почему именно туда? Мне показалось, что там меня сложнее будет найти. Я ещё не решила, как быть дальше. Стоит ли отпустить охрану и нанять новых наёмников, или попросить этих имитировать моё убийство. Ведь сразу ехать к ведьме нельзя. Я склонялась к первому варианту, так как случись что со мной, я подставлю под удар этих людей и испорчу им репутацию. У меня было время подумать об этом до утра, тем более, что надо было ещё посетить банк и снять деньги.
  В сам город мы не попали. Было поздно и городские ворота уже были закрыты. В Астоне, после перемещения, чтобы запутать следы, я воспользовалась услугами другой конторы. Нас предупредили, что их отделение в Бристе в это время уже закрыто, и они могут переместить нас лишь за пределы города. Городские власти отслеживали прибытие граждан, и ночью перемещаться в город было запрещено. Через портал мы вышли к таверне 'Золотая маска', куда у них был настроен маяк на такие случаи. Нам предложили несколько вариантов, но эта таверна была самой достойной.
  
  Было поздно, дочь спала на руках у наёмника и всё что я хотела, это упасть в постель и заснуть, после утомительного дня. Встречающий нас то ли охранник, то ли служащий, был любезен и сообщил, что свободные места есть и милости просим проходить. Тем не менее, я замедлила шаг у входа в таверну, когда этот же человек к подъехавшему верхом путнику был не столь любезен.
  - Проезжайте мимо! У нас нет пищи для вас, - не грубо, но твёрдо заявил тот. Мне послышались некие нотки страха в его голосе.
  - Почему он так? - тихо спросила я у наёмника.
  - Это вампир.
  - Он убивает, когда пьёт кровь? - нахмурилась я. При виде этого путника, все наёмники напряглись. Пусть они и не схватились за оружие, но руки держали близко. Я обратила внимание, что двое заслонили собой того, у кого на руках была моя дочь.
  - Нет.
  - Я хорошо заплачу, - в это время предложил мужчина охраннику. Сам он был в плаще, на голову надвинут капюшон, и лицо оставалось в тени, но выбивались седые пряди волос.
  - Не думаю, что кто-то согласится, - уверенно ответил тот. - Спросите в 'Красной розе'.
  - Простите, я могу чем-то помочь? - неожиданно даже для самой себя вмешалась я. Мне просто стало неприятно, когда этого путника так явно выпроваживали. Сама была в такой ситуации, когда Владыка мне был не рад и мечтал избавиться, потом мать Арквиэна совсем не обрадовалась моей персоне и поспешила выпроводить. Начинаешь чувствовать себя ущербной.
  - Госпожа?! - шокировано воскликнул наёмник, пытаясь меня образумить.
  - Вам нужны деньги? - в голосе всадника проскользнуло удивление.
  - Разве я произвожу впечатление человека, который нуждается?
   'Да что же мне все деньги предлагают?!' - обиделась я.
  - Я спросила, могу ли я вам чем-нибудь помочь, - доброжелательность в моём голосе понизилась в разы.
  - Если только согласитесь дать свою кровь, - в голосе прозвучала усмешка.
  - Сколько вам надо? - После такого вопроса он спешился и откинул капюшон плаща, явив молодое красивое лицо.
  Несколько неожиданно при седых волосах.
  - Даже не знаю, как ответить на этот вопрос, - оставив коня, тот подошёл ко мне. Охранник поспешил убраться с траектории его движения, а мои положили руки на оружие.
  - Госпожа, это видящий! - предупредил меня наёмник.
  - И что это значит? - посмотрела я на него.
  - Отведав вашей крови, он узнает ваше прошлое.
  - Боитесь? - нейтральным тоном спросил вампир. У него были тёмные глаза, что создавало контраст с волосами и бледной кожей. Во взгляде еле уловимо проскальзывало затаённое любопытство. - Я пойму, если вы откажетесь.
  - В моём прошлом мало приятного... для мужчины. Боитесь? Я пойму, если вы откажетесь.
  - Пожалуй, я рискну, - медленно произнёс вампир.
  - Госпожа, я бы вам не советовал, - вклинился наёмник, который отвечал на мои вопросы.
  - Почему?
  - Они видят всё. Я не думаю, что вы бы желали, чтобы ваши тайны, подробности личной жизни стали известны чужому.
  - У меня нет тайн, но предупреждаю, подробности моей личной жизни могут негативно отразиться на вашей психике, - усмехнулась я вампиру. Неожиданно мне в голову пришла идея и я спросила: - Простите за вопрос, но могу я узнать, куда вы направляетесь?
  - Я возвращаюсь к себе домой. Чем вызван ваш интерес?
  - А на вашей территории оборотни появляются? - продолжила я допрос.
  - Они обходят их стороной.
  - Не могли бы вы взять меня с собой? - Мой вопрос вызвал искреннее удивление вампира. Лица у моих охранников вытянулись, но вмешиваться они больше не стали. Я же напряжённо ждала ответа. Вот то место, где можно скрыться от Владыки. У меня было странное ощущение, что он дышит мне в спину.
  - Это в обмен на то, что вы дадите мне кровь? - осторожно переспросил он, не спеша отвечать.
  - Причём здесь это?! Кровью я поделюсь в любом случае, если вам много не надо. Мне завтра необходимо быть на ногах, и я не должна валиться от слабости.
  - Как же вы собираетесь отправиться со мной, если на завтра у вас планы?
  - Если вы согласитесь, я их изменю. Я могу оплатить своё проживание деньгами или кровью.
  - А если собой? - губы дрогнули в улыбке и он испытывающим взглядом посмотрел на меня.
  После такого вопроса я задумалась насчёт того, а правильно ли я поступаю.
  - Ни я, ни дочь в договор не входим. Деньги или кровь в количестве без вреда моему здоровью. Плюс с вас обеспечение безопасности моей и дочери, - твёрдо произнесла я.
  - Могу я подумать и ответить после того, как утолю голод?
  - Конечно. - Я протянула ему руку запястьем вверх. Предусмотрительно ту, на которой не было браслета Арквиэна.
  Вампир снял перчатки и лишь после этого взял мою руку обеими руками. Нежно проведя пальцем по запястью, он с любопытством спросил:
  - И вы не боитесь, что я загляну вам в душу?
  - Легче всего открывать душу незнакомцам, поэтому так часто люди откровенничают в дороге. Если вы не возьмёте меня с собой, то мы с вами больше не увидимся и это не важно, если же возьмёте, то будете знать, кого пообещали защищать.
  Мой ответ заинтриговал его. Он решился и, глядя мне в глаза, потянул руку к своему лицу, от чего я сделала шаг к нему.
  - Постойте! - внезапно остановила его, и он замер на полпути.
  - Передумали? - в голосе появилось напряжение, и лицо сделалось хищным. Руку мою он не отпустил, а всё так же держал в том положении, когда я его остановила. Меня поразили его глаза. Так смотрит гепард, когда его остановили за секунду до того, как он хотел вонзить клыки в добычу.
  - Нет. Просто хочу предупредить. Я из другого мира и возможно моя кровь вам не подойдёт или окажет ещё какое-то воздействие. Не хотелось бы вас отравить или причинить вред по незнанию.
  - Вы беспокоитесь за меня?! - вампир был изумлён.
  - Конечно. Я же предложила помощь, и не хотелось бы вместо этого причинить вред. В общем, я вас предупредила, и решайте сами.
  Несколько секунд он в немом замешательстве смотрел на меня, а потом решительно поднёс руку ко рту и вонзил клыки.
  Боль была неожиданной и острой. Его крепкий захват не позволил мне дёрнуть рукой. Вампир закрыл глаза и сосредоточенно делал глотки. Наверное, у вампиров что-то есть в слюне, так как боль утихла. Сделав не больше семи-восьми глотков, он лизнул рану и отстранился. Место укуса он залечил.
  - Сюда приближается тот, с кем вы не хотите встречаться, - неожиданно сказал он. Я с испугом посмотрела за его спину.
  - Дайте ребёнка, - приказал он наёмнику.
  - Пусть сначала даст обещание о защите, - посоветовали мне.
  - Я беру вас под свою защиту, - сказал мне вампир. - Ребёнка!
  Без лишних слов наёмник передал ему на руки дочь, а мне отдали саквояж.
  - Отойди от неё! - из темноты справа донёсся яростный рёв. Его бы я узнала из тысячи - Владыка.
   Не обращая внимания, вампир что-то достал из кармана и бросил наёмнику:
  - Доставьте коня. С вами расплатятся.
  Потом положил руку мне на талию, что вызвало ещё один яростный рык. Из темноты к нам стремительно приближался Владыка в боевой трансформации. Вид его был ужасен, и я застыла, не в силах пошевелиться и ощущая в душе пустоту, что все усилия были напрасны. Но миг, и перед глазами всё закружилось. Картинка сменилась как в калейдоскопе и вместо злобного оборотня, перед глазами возвышался мрачный замок.
   ***
  Кристиан пожалел о своём решении сразу же, как только закрылся портал. Он еле сдержал себя, чтобы не потребовать у эльфа повторно его активировать. Волк внутри тоскливо завыл и в протесте рванул из клетки сдерживающего его тела с такой силой, что он еле устоял на ногах от скрутившей его боли.
  'Ей надо время', - уговаривал он себя.
  - Если вы надеетесь сохранить брак... - с угрозой посмотрел он эльфа.
  - Не беспокойтесь, я осознаю свой долг перед страной и не пренебрегу интересами своего народа, - с достоинством произнёс тот. - Я сниму свой браслет по первому требованию. - Коротко поклонившись, он удалился, оставив его наедине со своими мыслями.
  Внутреннее беспокойство не отпускало Кристиана. Опять она поставила его своим поведением в тупик. Он ожидал и готовился преодолевать при встрече её ненависть, презрение, взрыв ярости, но уж никак не был готов к холодному безразличию.
  Кристиан не имел понятия, как общаться с такой Ольгой, а если бы она ещё раз повторила, что всё понимает, он бы сорвался и завыл в голос, так как сам абсолютно ничего не понимал. Бледная, похудевшая, она как будто заледенела изнутри, похоронив под коркой льда все эмоции, и он не знал, хорошо это или плохо. Оставалась надежда, что это действия успокоительного, которое помимо прочего ей давали. Он боялся, что она ещё раз с собой что-нибудь сделает и хотел иметь возможность объясниться.
  'Объяснил', - невесело усмехнулся Кристиан. Как назло он растерял все заготовленные слова, и за него это сделала сама Ольга.
  Её просьба о подарке, была полной неожиданностью. Он ещё как последний болван предложил ей посетить сокровищницу, как будто драгоценностями можно было исправить то, что он сделал.
  Она хотела совсем другого. Умом он понимал, её желание скрыться ото всех, набраться сил и прийти в себя, но сердцем не принимал. Всё внутри кричало о том, что нельзя её отпускать, но в то же время боялся всё окончательно испортить, навязывая своё общество. Ещё ему приходилось ежесекундно бороться с желанием к ней прикоснуться. Пока она болела, он привык прикасаться к ней. Держал за руку, проверял температуру, обтирал, переодевал и мечтал, чтобы она очнулась, но теперь она стояла рядом и казалась невообразимо далёкой. Он не мог отказать ей в просьбе. После всего, она просила у него подарок для себя. Разве откажешь. Только почему у него такое чувство, что он совершил ошибку?
  
  Кристиан постарался загрузить себя делами. За время болезни Ольги ему было не до них. Когда же поймал себя на том, что уже долгое время читает один и тот же документ, в раздражении отбросил его.
  За ужином мысли постоянно уплывали к суженой. Когда-то он мечтал, чтобы она куда-нибудь исчезла, а сейчас его нервировало её отсутствие. Он осознал, что всегда подсознательно остро ощущал её присутствие. Может, именно поэтому она его так раздражала? Одно дело чувствовать свою суженую, и совсем иное понимать, что реагируешь на её мать.
  Как она устроилась? Понравилось ли ей там? А если она хочет вернуться? Теперь вся эта затея отправить её в дом эльфа показалась ему безумной. Почему он не подумал о своём охотничьем доме?! Там тихо, поставил бы охрану, чтобы не попадались ей на глаза, и нанял бы слуг из ближайшего селения.
  И почему он отправил её одну? Надо было идти с ней. Дать время осмотреться, убедиться, что ей там нравится, и лишь после этого оставлять. Раньше он бы и мгновения не сомневался, насчёт её способности справиться со слугами, но сейчас... Ещё не пришедшая в себя, тихая, подавленная. Как воспримут эльфы её появление? В душе всё переворачивалось от того, что она представится женой эльфа. Она его!
  
  Все эти мысли привели к тому, что он вызвал соперника и потребовал активировать портал. Тот его сначала уговаривал не беспокоить Ольгу и заверял, что с ней всё будет хорошо, затем у него не оказалось с собой кристалла, и он долго ходил за ним. Когда же они наконец перенеслись, он сразу почувствовал неладное.
   - Сын мой, как хорошо, что ты так быстро приехал. - Встретила их мать эльфа, а потом удивлённо посмотрела на Владыку и сделала придворный поклон, узнав его.
  - Мама?! А вы что здесь делаете?
  - Ты разве не получал моего письма? - нахмурилась она.
  - Нет, я ещё не смотрел корреспонденцию. Где моя супруга?
  - МОЯ супруга, - с нажимом поправил его Кристиан.
  Та в замешательстве посмотрела с одного на другого, а потом не так уверенно произнесла:
  - Я, наверное, чего- то не понимаю... Твой управляющий прислал письмо, где уведомлял, что имение посетила твоя жена. Человек. Он ничего не слышал о вашем браке, никаких распоряжений на её счёт не поступало, и он спрашивал, какие будут указания. Я тут же примчалась и узнала, что ты женился на ней всего лишь через несколько часов после вашего знакомства. Чем ты думал?! - не удержалась от возгласа она.
  - Нас благословило Озеро Любви.
  -О-о-ох... - лейта Анкаминэ побледнела.
  - Где Ольга, мама?
  - Она с Дэнтором.
  - Что она делает с моим братом?!
  - Я ничего не знала и предположила, что ваш брак ошибка, тем более, он не подтверждён. Ольга согласилась расторгнуть брак и настояла на том, что больше не может здесь оставаться. Дэнтор сопроводил её в Пастон.
  - Вы выгнали её с ребёнком из дома? - зарычал Кристиан, теряя выдержку. Сбывались его худшие предположения.
  - Почему выгнала?! Я предложила ей дождаться здесь сына, чтобы снять браслет, но она отказалась. Не переживайте, Дэнтор устроил её в гостинице и сам решил задержаться в городе.
  - Где они?
  - В 'Старом клёне'. Я там останавливалась. Хорошая гостиница.
  
  Дальше для Кристиана начался кошмар. Переместившись в Пастон, они встретили в гостинице Дэнтора, который заверил их, что с Ольгой всё в порядке, и она отдыхает. Рассказал об её планах пройтись завтра по магазинам. У Кристиана отлегло от сердца, но уже подходя к её комнате он чувствовал, что её там нет. Допрос хозяина гостиницы, который впечатлился тем, кто его посетил и рассказал всё как на духу, поверг его в ярость и заставил проклинать свою доверчивость. Она его провела! Как он мог поверить в её смирение?! Злость боролась с беспокойством за неё. Вот куда её понесло? Она же только-только встала на ноги. Немного успокаивало, что ей хватило ума нанять охрану. Хозяин гостиницы заверил, что у тех безупречная репутация.
  Они нашли контору по перемещению, и отправились за ними следом. В Астоне Кристиан шёл, ориентируясь на её запах. Казалось, совсем недавно она была здесь и шла по этим улочкам. След привёл их в ещё одну контору по перемещениям, которая уже закрывалась. Спор с хозяином, двойной тариф и их переместили. Проблема была в том, что что-то сбило настройку маяка, и их выбросило немного в стороне от таверны.
  Ветер донёс до него сладкий запах суженой и среди множества других один ненавистный... и он тут же перешёл в боевую форму.
  Ему казалось, он с ума сойдёт, когда вампир взял на руки ребёнка и, обняв Ольгу, исчез на его глазах. Из груди вырвался душераздирающий вой. Во имя всего сущего, как она умудрилась встретить в этой дыре высшего вампира, да ещё и видящего?!
  - Почему вы ничего не сделали? - прорычал он в лицо одному из наёмников, оторвав того земли.
  - Это было её решение, - вмешался его товарищ, так как тот, кого он спрашивал, хрипел и задыхался в его руках. Кристиан с брезгливостью его отшвырнул.
  - Да она хоть знала кто он?
  - Мы её предупреждали.
  - Что здесь произошло? - потребовал он ответа, так как вообще ничего не понимал.
  - Мы уже заходили в таверну, когда он подъехал. Охранник попытался его прогнать, сказав, что пищи для него здесь нет. Госпожа спросила у меня что происходит и узнав, что это вампир, предложила ему свою кровь, а затем попросила его взять её с собой.
  - Зачем?! - прохрипел он.
  - Она узнала, что на их территории оборотни не появляются. Мне кажется, она избегала встречи... с вами.
  - И она готова была рисковать собой и ребёнком? Почему вы не предупредили её об опасности?
  - Вампир взял их под свою защиту.
  При этой новости вся кровь Кристиана вскипела. Они были в безопасности, но пообещав защиту, вампир взял на себя право распоряжаться их судьбой. Вернуть их будет не просто.
  - За безопасность она пообещала платить деньгами или кровью, без вреда здоровью, - поделился наёмник, уловив ход мыслей Владыки.
  Это улучшало их положение. Она сохраняла независимость, и при желании могла уйти, вот только он сомневался, что после всего Ольга захочет вернуться к нему.
  - Что он вам дал? - Увидев медальон с гербом дома, он глухо застонал.
  - Можно? - попросил эльф, который появился чуть позже Владыки, но всё слышал.
  Ему хватило взгляда, чтобы понять реакцию оборотня.
  - Айк'рэн Коган... Что он вообще здесь делал?
  - Это ваша вина! Не влезь вы со своим предложением... - зло бросил Владыка.
  - Конечно, это же она от меня бежала сломя голову и из-за меня вернулась окровавленной с прогулки, - не сдержал язвительности Арквиэн и перевёл взгляд на наёмника. - Что он от вас хотел?
  - Чтобы мы доставили коня и получили свои деньги. За наши услуги полностью не расплатились.
  Лишь сейчас все обратили внимание на породистого вороного жеребца саруэнской породы, спокойно стоящего у входа в таверну. Только они, выведенные с помощью магии, могли переносить вампиров. Говорили даже, что у них с хозяином была ментальная связь. Те, кто хоть раз встречался с ними в бою, в этом не сомневались, так как они действовали, как одно целое. Не смотря на то, что стоил такой конь целое состояние, присвоить такого решился бы лишь безумец. Было ясно, что это не наёмники будут сопровождать жеребца, а тот их, чтобы они без проблем прошли через земли вампиров.
  - Я иду с вами! - безапелляционно заявил Владыка.
  - Мы! - поправил того эльф. Как бы там ни было, но она ещё моя жена.
  - Почему мы должны брать вас с собой? - выступил с вопросом один из наёмников.
  - Потому что она моя суженая, и я могу убить вас за укрывательство её от меня и помощь в побеге! - с угрозой произнёс Кристиан. В этот момент он был настолько грозен, что даже закалённый воин отступил.
  - На ней не было метки.
  - Она... моя... избранная, - по слогам произнёс Кристиан и спорить всем перехотелось.
  ***
  Айк'рэн возвращался домой, решив не перемещаться, а проехаться по империи. Давно он не выбирался из своих земель, и было любопытно посмотреть, что творится в округе.
  Охранник таверны был не первым, кто при виде него испытал страх и постарался выпроводить нежеланного гостя. О видящих ходило столько слухов, что при взгляде на его волосы, всех бросало в дрожь. Он раздумывал, стоит ли настоять на своём и зайти в таверну, когда вмешалась женщина.
  Краем глаза он наблюдал за ними и отметил, как её охрана заслонила собой ребёнка. О видящих ходили слухи, что они предпочитают пить кровь младенцев, что в общем было недалеко от истины. Когда с кровью жертвы вы видите всю её жизнь, то поневоле предпочитаете пить тех, у кого она была коротка и воспоминания приятны. Это больше относилось к молодым вампирам, хотя, и среди высших были такие любители. Он же давно научился закрывать свой разум от лишней информации. Какое ему дело до мечтаний и надежд глупых дурочек, что согревали его постель и подставляли шею.
  
  Желание женщины ему помочь вызвало его удивление. Она производила впечатление благородной дамы, да и охрана указывала на то, что она не из простых. Зачем ей это? Хотя, что она делает здесь так поздно с ребёнком? Поэтому он и спросил, нуждается ли она в деньгах?
  Горда. Его вопрос задел её и она уже более холодно поинтересовалась, может ли ему помочь.
  ' Если только согласитесь дать свою кровь', - усмехнулся он и меньше всего ожидал вопроса : 'Сколько вам надо?'.
  Эта смертная заинтересовала его своей необычностью. Она явно никогда не открывала вену для вампира. Тогда почему пожелала сделать это сейчас, не смотря на предостережения своих охранников? И она совсем не испугалась, что он узнает всё о ней, а упоминание о её личной жизни заинтриговало его.
  После того, как она попросила взять её с собой, ему показалось, что он разгадал причину её порыва помочь. У неё неприятности и она ищет сильного покровителя. Но нет. она довольно твёрдо заявила о том, что платить будет деньгами или кровью. К тому же кровь предлагала в любом случае, независимо от его решения.
  Давно уже смертные были неспособны вызвать его интерес. Он видел их мотивы, желания, позорные тайны. Мотивов же этой женщины он не понимал. Что ей за дело до его трудностей? Поэтому он с особым желанием хотел испить её крови.
  Взяв предложенную руку, он провёл пальцем по коже, сквозь которую виднелись вены. Она из благородных. Её руки не знали тяжёлой работы, кожа нежна.
  ' И вы не боитесь, что я загляну вам в душу?'- всё ещё не мог поверить этому он.
  'Легче всего открывать душу незнакомцам, поэтому так часто люди откровенничают в дороге. Если вы не возьмёте меня с собой, то мы с вами больше не увидимся и это не важно, если же возьмёте, то будете знать, кого пообещали защищать', - был её ответ, который ещё сильнее подхлестнул его интерес.
  Её возглас: 'Постойте!', неожиданным для него не стал. Подспудно он ожидал, что она испугается в последний момент. Отступать и останавливаться он не собирался и вся её охрана не защитит от него. Те понимали это, поэтому и стояли напряжённые, ожидая развязки. Глаза их командира сказали ему о том, что в драку они всё-таки ввяжутся, не смотря на глупость их хозяйки.
  'Передумали?' - хищно поинтересовался он, понимая, что она уже никуда не денется. Он слышал биение её жизни, и проснулась жажда. Её руку он не отпускал и уже собирался сказать, что собирается воспользоваться её предложением в любом случае, когда она опять его удивила.
  ' Нет. Просто хочу предупредить. Я из другого мира и возможно моя кровь вам не подойдёт или окажет ещё какое-то воздействие. Не хотелось бы вас отравить или причинить вред по незнанию'.
  'Вы беспокоитесь за меня?!' - давно уже он не бывал настолько изумлён. Его боялись, ему подчинялись, одно его имя вызывало страх, но он и не помнил, чтобы за него кто-то беспокоился. И кто? Смертная??? Это поразило его намного больше, чем её слова о том, что она из другого мира.
  ' Конечно, - просто подтвердила она. - Я же предложила помощь, и не хотелось бы вместо этого причинить вред. В общем, я вас предупредила, и решайте сами'.
  Несколько секунд он в немом замешательстве смотрел на неё, а потом решительно поднёс руку ко рту и вонзил клыки, открывая разум. Никогда ещё он так сильно не желал понять женщину.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com А.Минаева "Драконья практика"(Любовное фэнтези) Т.Мух "Падальщик 4. Единство"(Боевая фантастика) И.Головань "Десять тысяч стилей"(Уся (Wuxia)) М.Боталова "Императорская академия. Пробуждение хаоса"(Любовное фэнтези) Т.Сергей "Эра подземелий 4"(Уся (Wuxia)) Т.Мух "Падальщик 3. Разумный Химерит"(Боевая фантастика) М.Олав "Охота на инфанту "(Боевое фэнтези) К.Корр "Бестия в академии Ангелов"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"