Фуфло Феофилакт Феогностович: другие произведения.

Странный приятель.2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.29*33  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    прода от 05/09/2013

   Странный приятель 2
   Часть 3.
  
   Глава 1.
  
   О борт корабля, идущего вдоль пустого, будто бы вымершего берега, плескали волны, вокруг поскрипывали снасти, а наверху иногда хлопали паруса, ловящие неверный, дующий со стороны берега ветерок, насквозь провонявший ароматами зарданской пыли, выжженных под солнцем травы, камней, ...и уныньем.
   Унынье - вообще было господствующей эмоцией на корабле. ...И не удивительно - мало кому охота было возвращаться на эти проклятые всеми, вместе и по отдельности, богами, земли. Да еще и именно в это время.
   Не прошло и двух недель, как предводители доблестной шестерки отставников-ветеранов, были вызваны в Малый Дворец, и, теперь уже без лишних бюрократических проволочек, предстали перед глазами Старшего Цензора.
   Верховный Жрец, Старший Цензор, ближайший советник короля, и вот уже три дня как Военный Министр королевства Тооредаан, выглядел, как и положено человеку совмещающему столько должностей - усталым, не выспавшимся и раздраженным.
   - Садитесь. - Приказал он двум лейтенантам, вяло махнув холеной ладонью в сторону пары, не заваленных кипами бумаг, свободных стульев в своем кабинете. ...Что характерно - стоящих в разных углах помещения. - Ну... как ваши успехи, судари?
   - Пока, особо похвастаться нечем. - Ответил Готор..., или, вернее - оу Готор, которого не так давно официально причислили к благородному сословию, с внесением его имени в специальный реестр Королевской Службы Протокола. ...К чему он, кажется, остался абсолютно равнодушен. - Я нашел примерно два десятка, достаточно оригинальных описаний Колокола. И одно упоминание о фресках в Храме Зуба Дракона, что в горах по реке Аэроэ на Южных Землях, на которых может быть изображение Меча. ...Как выглядел Амулет, по прежнему остается тайной.
   Есть так же намеки, что описание Меча, может храниться у мастеров Олидии, или Валклавы.
   Увы, но на само местонахождение этих предметов, я пока никаких указаний не нашел. И признаюсь, тут у меня куда больше надежды на ваши возможности...
   - Я отдал распоряжение. - Кивнул головой Старший Цензор Риишлее. - Поискать в архивах, и опросить знающих людей. ...В том числе, и за рубежами наших земель. И даже разрешил распространить слухи, что тот кто принесет мне что-то полезное по этому вопросу, удостоится моей личной благодарности. ...Но пока - тоже ничего стоящего внимания.
   ...Впрочем, судари. Я вызвал вас не за этим. Вы еще вероятно не знаете, но пять дней назад, наша армия была опять разгромлена. ...В связи с чем, Король оказал мне честь, пожаловав еще и должностью Военного Министра.
   ...И не подумайте, что когда я говорю "разгромлена", я сгущаю краски. Судя по начавшим поступать сведениям, это скорее даже легкое приукрашивание реального положения дел.
   Зарданское плоскогорье, мы фактически потеряли. И сейчас разговор уже идет о сохранении крепостей на побережье.
   ...Или... - Словно высеченное из камня лицо Риишлее, перекосила нервная гримаса. - Разговор "шел", о сохранении крепостей. Потому что судя по голубиной почте - три дня назад, наши идиоты умудрились прохлопать ушами высадку кредонского десанта. Известный вам Леригис, пал, после всего пары часов штурма!
   А это лучший порт на побережье. И я не буду объяснять вам, почему его так необходимо вернуть любой ценой. И почему сейчас я готов схватиться за любую соломинку. ...В том числе и за вас, судари. - В прошлый раз, вы кажется доказали что умеете неплохо выпутываться из самых безнадежных ситуаций. Поэтому... вам придется отложить ваши изыскания, и вернуться в действующую армию. Ибо когда вопрос стоит о выживании королевства, уже не до политических интриг.
   Вот ваши бумаги, - оу Готор получает патент военного инженера, с особыми полномочиями от Военного Министра. Оу Дарээка - вы его заместитель, и ваши полномочия будут так же весьма высоки.
   ...В крайней ситуации, вы судари, можете приказывать даже командирам полков. ...Но не советую пользоваться этими полномочиями, если ситуация не окажется действительно крайней. ...Это в ваших же интересах!
   Вот подорожная, дающая право реквизировать любой корабль, для отправлений на место службы, коли не будет попутного транспорта, или понадобиться больше места для груза. ...В моей приемной, вам подадут бумаги и письменные принадлежности. - Можете составить список того, что вам необходимо для... уж я не знаю, чего вы там будете делать.
   Идите. ...Вы конечно же не последняя надежда королевства на спасение... - Риишлее выдавил из себя некое подобие улыбки. - Не настолько все плохо. Но знайте, что во всех Храмах всех богов королевства, с сегодняшнего дня будут молиться о вашей удаче!
  
   - Убери улыбку с физиономии, если не хочешь случайно оказаться за бортом. - Сказал оу Готор, вылезая из трюма и подходя к борту, возле которого стоял его приятель.
   ...К тому времени когда они прибыли в ближайший порт, и погрузились на военный корабль идущий в нужном направлении - весть о разгроме тооредаанской армии, уже достигла кажется самых отдаленных уголков королевства. Оттого и радость на лицах солдат и моряков, отправляющихся к демонам в пасть, явно отсутствовала.
   ...Доволен кажется, был только второй лейтенант оу Ренки Дарээка, наконец избавившийся от необходимости выслушивать скучные лекции, и дорвавшийся до дела, к которому был предназначен с рождения.
   - Ты чувствуешь эти запахи Готор? - В ответ улыбка на лице Ренки, расползлась еще шире. - Пыль и порох! Навевает воспоминания, не так ли?!
   - Ага. - Хмуро ответил оу Готор. - Я прекрасно помню, каким мы тебя вывозили отсюда в прошлый раз. И могу напомнить тебе - по трапу, некоего сержанта оу Дарээка, пришлось поднимать на носилках, потому что сам ты идти не мог, и вообще - пребывал в беспамятстве!
   - ...Ну... - Беспечно махнул рукой Ренки, которому даже тяжелые воспоминания о прошлом ранении, не могли испортить настроения. - Это же было в прошлый раз. Зато за год с небольшим, мы прошли тут путь от каторжника до офицера! Представь только какие возможности открываются перед нами сейчас, когда за нами стоит сам Военный Министр!
   - Представляю, и исключительно с ужасом. - Брюзгливо ответил оу Готор. - Проклятые кредонцы - испортили мне удачное начало карьеры охотника за сокровищами.
   И ты зря так радуешься, - по всему видать, Риишлее ждет от меня какого-то чуда. А я знаешь ли - не волшебник! А судьба тех, кто не смог оправдать ожидания сильных мира сего, обычно бывает весьма печальной.
   -...Так уж ничего и не придумал??? ...Этакого?! - С усмешкой переспросил Ренки, словно бы и не обращая внимания на недовольный тон приятеля.
   - И когда я должен был что-то "этакого" придумать?! - Взвился Готор, и даже врезал кулаком по фальшборту корабля. - Всего два дня на подготовку... Что я вам за это время должен был атомную бомбу из полешка выстругать?
   - Ну, не знаю из чего делают эту твою атоом...ю бомбу. Но ведь ребят ты зачем-то отправил на королевские склады?
   - Всего-навсего заказал лучшего артиллерийского пороха... Наш Киншаа, довольно неплохо научился разбираться в порохах. А Гаарз - гений упаковки - доставит порох не подмоченным. Дроут - весьма изворотлив и в меру нагл... Он и без бумажки от Военного Министра, сумеет быстро притащить порох куда надо. А уж с бумажкой. ...Впрочем - я ведь все это уже тебе говорил!
   - Гы... Я же вижу, что у тебя уже есть какие-то мысли! - Весело заметил Ренки. - Когда ты этак вот недовольно хмуришь лоб, у тебя потом всегда появляются какие-то сумасшедшие идеи, которые, как ни странно всегда удаются. ...Так что мы будем делать?
   - Чего делать ,чего делать... - Пробормотал Готор, глядя куда-то в сторону берега. - У Вобана воровать.
   - У оу Баана? - Удивленно посмотрел Ренки на своего приятеля. - Кто это? Какой-то кредонский военачальник? Ты хочешь украсть у него какие-то планы? ...Или... что???
   - Точно. - Внезапно развеселился Готор. - Именно у этого оу, мы и украдем верблюда... или лучше слона! Он обидится, и вместе со всей своей армией убежит в Кредонскую Республику...
   - Ну и пожалуйста! Можешь не рассказывать. - Обиделся Ренки, по интонация приятеля, догадавшись что опять ляпнул какую-то глупость. И отвернувшись, начал демонстративно смотреть в другую сторону.
  
   ***
  
   - И что это значит! - Бушевал генерал оу Крааст, потрясая полученным только что посланием, и пугая двух своих адъютантов и ординарца-слугу. - Да что позволяет себе этот... (громкий голос генерала, опустился почти до шепота) мерзавец? Этот проклятый жрец, заимевший слишком много власти при Дворе?
   ...Где это вообще видано, чтобы жреца назначали руководить солдатами? Неужели он думает что эти его придворные штучки, тут сработают?
   - Но... - Попытался было возразить один из адъютантов. - Ведь он написал что...
   - Чушь! - Рявкнул генерал, подобно пушке посылающей во врага заряд картечи. - Ясно же, что таким образом, он пытается унизить меня! И вместо того, чтобы как и положено Военному человеку, прислать мне приказ об отставке. Он присылает ко мне двух сопливых лейтенантов, фактически обязав подчиняться их "советам"!
   Любому понятно, что он не хочет начинать свою "военную карьеру", убрав с должности боевого генерала, и восстановив против себя всю армию... Да и боится связываться с партией Южных Графств, которая будет стоять за меня.
   Он хочет чтобы я добровольно покинул место главнокомандующего, и тогда бы он смог назначить на него какого-нибудь шута из своих приспешников, а то и ищейку из Тайной Службы!
   - Но ведь, вроде бы в прошлой кампании, эти ребята и правда показали себя...
   - Это еще один укол, от его жреческой милости! - Взвился генерал оу Крааст. - Стоило мне удачно закончить кампанию прошлого года, и все мои завистники немедленно начали распускать слухи, будто бы это два гренадерских полка, свершили некий немыслимый подвиг, пока армия генерал оу Крааста, отсиживалась за их спинами! И теперь, он мне присылает каких-то лейтенантишек, именно в мундирах 6-го гренадерского.
   Представляю как он ухмылялся своей гладкой (голос генерал опять резко опустился до шепота), напомаженной рожей, составляя эту мерзкую бумажонку! ...Только вот хрен ему! - Если он хочет убрать меня из армии, ему придется сделать это абсолютно официально! А уж этих лентенантишек, я встречу!
  
   От ближайших портов, до тооредаанской армии осадивший Леригис, пришлось бы добираться не меньше недели. Так что посоветовавшись с капитаном корабля, второй лейтенант оу Готор, принял решение высаживаться со шлюпки, прямо на берег.
   Увы, но прохождение полосы прибоя обернулось чистым кошмаром - мало того что они все промокли до ниточки, так еще и у Таагая, обычно чувствовавшим себя на кораблях вполне нормально - внезапно объявилась морская болезнь, и от него было мало толку. ...А ведь издали, эта белая полоска вдоль берега, казалась вовсе не страшной. Но когда, вроде бы смешные волны, всего-то в полсажени высотой, начали швырять шлюпку меж острых камней - самонадеянность сухопутных вояк, сильно уменьшилась.
   В общем - троица героев выбралась на берег, имея отнюдь не геройский вид, зато поднабравшись от матросов-гребцов, множества интересных словесных оборотов, как сказал бы оу Готор - "негативного оттенка".
   Да еще и единственное место, где по мнению капитана вообще была возможна такая высадка, оказалась в нескольких верстах от военного лагеря, так что промокшим и изрядно перенервничавшим приятелям, пришлось тащиться пешком, да еще и тащить на себе изрядный груз своих вещей и некоего "оборудования".
   Наконец, уже возле самого лагеря, они наткнулись на патруль 4-го мушкетерского, и были благополучно, отведены под конвоем к палатке командира, где их долго и бессмысленно промурыжили, выясняя кто они такие, да зачем приехали, и что вообще в столицах слышно, и... Кажется офицерам 4-го мушкетерского просто было очень скучно.
   - А я-то думал, что это за офицеры в мундирах моего полка, болтаются за пределами лагеря, и требуют доставить себя к командующему! - Раздался знакомый голос, от входа в палатку. - Все нормально Маалк. - Обратился он к полковнику 4-го. Я знаю этих ребят. ...И признаюсь, довольно рад их тут видеть!
   Однако же... сраный небесный верблюд! Я конечно слышал, что в столице карьеры делаются быстро. Но вы ребята, похоже превзошли всех! Добро пожаловать на Зарданский берег. С чем прибыли?
   - Здравия желаем, господин полковник. - Поприветствовали приятели своего бывшего командира. И достав, выданные Риишлее бумаги, передали их ему.
   - Хм... - Высказался полковник оу Дезгоот. - Вот оно значит как! Хотел бы я знать чтобы это значило!
   - Если вы приютите нас на ночь. - Слегка нагловато подмигнул оу Готор. - Мы с удовольствием ВАМ, все расскажем. Потому как, чувствуется, что тревожить среди ночи генерала, все равно было бы неразумным.
   - Это да... Генерал этого не любит. - Подмигивая в ответ, ответил полковник.
  
   - Вот собственно говоря и все... - Подытожил Готор свой рассказ. - А что у вас тут творилось, в действительности?
   - Ну, - невесело улыбнулся полковник, ставя на столик кружку вина. - Много подробностей, я рассказать вам не смогу. ...Генерал... несколько осерчал на наш полк, и в наказание оставил сторожить городишко Тиим. Это сильно на юг отсюда, вдоль побережья. - Море, песок, пара сотен рыбачьих хижин, и форт. Воды мало и она на редкость гадкая на вкус. Корабли почти не приходят. Вестей, что из королевства, что из армии, фактически никаких.
   Майор Олаанек подхватил какую-то болячку и сгорел за неделю... Двое волонтеров - оу Кистоок и оу Оэрээко, тоже скончались. А еще три десятка солдат и пара утнеров... тоже... Сопляки из пополнения в основном. - Лакали сырую воду и покупали у местных бухло... Которое те, говорят, как-то гонят из тухлых рыбьих голов. - По крайней мере - воняет оно именно так!
   Каким-то нервным движением, полковник схватил свою чашу, и отпил большой глоток, словно бы пытаясь смыть некий гадкий вкус. А потом продолжил.
   ...Так что в сражении мы не участвовали. Но из того что я видел и слышал, после того как мой полк уже вызвали сюда - разгромили нас знатно! Даже от 19-го королевского, осталось меньше трети, а ведь там служили отпрыски... сами знаете каких семейств.
   А уж про остальные полки... 4-й мушкетерский вы сами видели - по существу это полторы роты. А 7-го и 14-го больше вообще не существует. ...Что и говорить - потерянно три Королевских Знамени! Такого позора, в тооредаанской армии просто не случалось НИКОГДА!!!
   Полковник тяжело вздохнул. Было видно, что несмотря на деланно веселый тон, создавшееся положение сильно угнетало его.
   - И в чем причины поражения? - Глухо спросил Готор, нервно двигая свою чашу по походному столику.
   - Сраные кредонцы! - Какие еще тебе нужны причины? - Опять горько усмехнулся полковник. - У них, чуть ли не каждую кампанию новая тактика, какие-нибудь новинки вооружения, и даже амуниции. А мы все по старинке...
   Вы кстати, не видели их новые мушкеты? Такими был вооружен захвативший Лиригис полк. - Вон, Ренки, загляни в оружейный шкаф... ты знаешь где... Вон, тот, с правого края. Это мы уже тут добыли, я и взял в коллекцию...Ну-ка умник оу Готор - сможешь ли ты разобраться в этом замке?
   - Ударно-кремневый... - Спокойно ответил Готор, едва взглянув на мушкет в руках у приятеля. - Дешевле и надежнее колесцового, заряжается быстрее фитильного, так как не надо возиться с фитилем и с крышкой полки!
   ...Кстати - ничего особо нового. Я видел схемы описания таких, кажется в трактатах столетней давности... Ренки???
   - Да, я тоже видел. - Подтвердил Ренки. - Только там писалось, что они очень ненадежны, и чуть ли не на каждый второй выстрел дают осечку!
   - Я об этом тоже читал. - Насмешливо глядя, на "знатоков военного дела" ответил полковник. - Только вот эти, стреляют как надо. Сам видел ...Что скажешь, оу Готор?
   - Научились делать надежные, и более точные механизмы! - Пожал плечами Готор, и как-то резко посмурнел лицом - ...Да уж... Это печально!
  
   ****
  
   - Кто вы такие? Что это вообще значит, и как вы посмели???
   - Простите... инженер-капитан оу Зоодиик? Полагаю это вы?
   - Да, я. ...Но я нахожу это место не слишком уместным для знакомства, и поэтому даже не буду спрашивать кто такие вы!
   - Извините еще раз. Но если бы не обстоятельства чрезвычайнейшей важности, от которых, не побоюсь этого слова, может зависеть даже судьба королевства, я бы никогда не осмелился... Разрешите представиться - второй лейтенант оу Готор. Инженер, с особыми полномочиями от Военного Министра.
   - Ужасно рад этому обстоятельству. Однако сильно сомневаюсь, что в ваши особые полномочия входит врываться в нужник, и... отвлекать... донимать меня абсолютно неуместными разговорами!
   - Как я уже сказал - это обстоятельства чрезвычайной важности! И я не буду вас слишком... донимать. Просто хочу договориться о конфиденциальной встрече завтра... На холмах, к северу от Лиригиса. Желательно чтобы вы были один, либо с теми, кому абсолютно доверяете. Повторяю еще раз - это дело государственной важности. ...Возможно вы уже знаете, что я имею возможность вам приказать. Но я всего лишь прошу.
  
   Насколько тепло встретили старых друзей в лагере 6-го гренадерского, настолько же прохладной... если не сказать - "ледяной" была встреча с главнокомандующим кредонской армии генералом оу Краастом.
   Естественно, по старой доброй традиции, их сначала долго мурыжили перед штабной палаткой, демонстративно давая понять насколько важный человек генерал оу Крааст, и как ему некогда возиться с какими-то там лейтенантами.
   И наконец - сей доблестный полководец, счел возможным их принять.
   - Что там у вас? Говорите быстрее, мне некогда! - Бросил он им, демонстративно садясь за столик с накрытым обедом.
   - Пакет от Военного Министра! - Продолжая тянуться во фрунт, ибо соответствующую команду, генерал будто бы забыл дать, ответил оу Готор.
   - Ну. Давайте. - Даже не вытерев жирные руки салфеткой, генерал взял пакет и быстро вскрыл его. - ...Так... Ага... Ну-ну... Очень интересно... Так значит, вас прислали, чтобы захватить Лиригис? - Весьма похвально. - Желаю вам в этом удачи господа! Можете идти.
   - Хм... Вообще-то. - Осторожно высказался оу Готор. - Там сказано что мы поступаем в ваше распоряжение, и должны лишь предложить вам свою помощь в решении инженерных вопросов...
   - Боюсь, что в данный момент, мне ваши советы не нужны. - С деланным равнодушием ответил генерал, приступая к трапезе, и с удовольствием поглядывая на замерших перед ним по стойке "смирно" лейтенантов. - Я, знаете ли, вообще как-то не сильно нуждаюсь в советах двух выскочек лейтенантов, и разговариваю с вами сейчас, исключительно из уважения к нашему Верховному Жрецу и всем богам Королевства.
   А в данный момент, я полагаю, возвращение Лиригиса вообще не главная из моих забот, - меня куда больше волнует кредонская армия в целом, а не один единственный город, захваченных одним единственным полком.
   - Но, как мы поняли. - Встрянул в разговор Ренки. - Военный Министр особенно озабочен освобождением города и порта...
   -...Молодой человек... - Рявкнул генерал так что зазвенела посуда на столе. - Военный Министр, как вы изволите знать, в данный момент находится в столице. А я нахожусь тут. И мне виднее, что более важно для армии, которой я... Повторю - Я, а не парочка вторых лейтенантов, еще год назад бывших рядовыми, командую! Если у вас в этом возникли какие-то сомнения - можете изложить все это в кляузе вашему Военному Министру - пусть присылает мне соответствующий приказ - положить все остатки тооредаанских войск, штурмуя занюханный городишко, а еще лучше - приказ об отставке и замену. А пока этого не произошло - Командовать, и решать что важнее в данный момент, буду Я!
   Впрочем, - вновь успокаиваясь, продолжил генерал. - Я даже рад что вы тут появились - теперь вы займетесь городом, а я смогу спокойно заняться кредонской армией. Удачи вам. ...Вы все еще здесь?
   - Ну, вдвоем мы вряд ли справимся, даже с одним единственным полком... - Сказал Готор, и весьма выразительно посмотрел на лежащую перед генералом бумагу, "разукрашенную" парочкой, очень даже Высоких Печатей, включая королевскую, как бы намекая на то что саботирование таких приказов, не пойдет на пользу даже Командующему!
   - Справедливо... - Благодушно кивнул головой генерал, запихивая себе в рот здоровенный кусок мяса. - Ням-ням-ням... Вижу на вас мундиры 6-го гренадерского? Вот и прекрасно! - Один кредонский полк, - один 6-ой гренадерский. - Нормальное соотношение сил. Наши славные гренадеры прославились... рассказами о своих... гм.. подвигах. Позже я пришлю полковнику оу Дезгооту соответствующий приказ. ...Если конечно вы не пожелаете командовать сами... Нет? - вот и чудненько!
   ...Говорите - противник находится на укрепленных позициях? ...Хм. - и правда. Тогда можете воспользоваться еще и услугами 4-го; 7-го; и 14-го мушкетерских полков. - Четыре к одному - совсем неплохое соотношение сил! А теперь все - извольте покинуть помещение штаба. Я очень занят!
  
   - Гм... - Высказался Ренки, слега ошеломленный произошедшей сценой. ...Он-то, откровенно говоря, надеялся что их с оу Готором встретят, если не как долгожданных спасителей, то уж как минимум, - ветеранов - героев прошлогодней кампании. А тут такая неприятная сцена.
   Даже когда он, будучи сержантом-порученцем, приносил в Штаб армии документы от полковника, ему как минимум, давали команду "вольно", не заставляя все время тянуться, будто проштрафившегося рядового. А уж обойтись подобным образом с офицерами... это было в высшей степени нелюбезно!
   - Да уж... - Согласился с мнением Ренки, Готор. - Такие вот дела!
   - Но ведь... - Вдруг всполошился Ренки. - 4-й... от него же осталось полторы роты, он только и может что нести караульную службу!
   - А по словам полковника оу Дезгоота, - ухмыльнулся Готор. - 7-го и 14-го, больше вообще не существует!
   - Но как же так! - Возмутился Ренки. - Этот генерал... он... он...
   - Во всем этом есть один светлый момент... для нас. - Печально произнес Готор. - Генерал оу Крааст - действительно плохой командующий... Все его хитрости - просто открытая книга. Неудивительно что кредонцы лупят нас в хвост и в гриву.
   - И что же тут светлого?
   - Ну, будь он поумнее, он бы промучил нас месяц или два, прежде чем мы окончательно бы убедились, что он желает саботировать все наши идеи и начинания. А он, объявил об этом сразу. Так что, мы можем составлять наши планы, сразу исходя из этой данности.
   - И что ты собираешься делать дальше?
   - Давай-ка, дружище Ренки, съездим, да и посмотрим на окрестности этого Лиригиса. А там уж и думать будем!
  
   - Что и говорить ребята... Я конечно ожидал от вас многого, но такого резкого взлета предугадать не мог. ...Если вы примете совет от старого солдата - будьте предельно осторожны. - Такие стремительные карьеры, имеют привычку так же быстро рушиться, причем с большим треском и грохотом. ...Думаю - вы уже восстановили против себя очень многих. - Ваша единственная надежда - что желающих подставить вам подножку будет так много, что они оттопчут друг другу ноги, торопясь поскорее навредить вам!
   - Спасибо лейтенант Бид. Вы умеете утешить. - Усмехнулся в ответ оу Готор.
   - Ну, в утешение я могу тебе сказать, что НАШИ, будут стоять за вас. ...Мы, знаешь ли, очень ценим, что даже взлетев, вы и в столицах не забывали о старых приятелях.
   (Ренки удивленно приподнял брови. Он откровенно не знал, о чем это лейтенант Бид говорит).
   - Всего лишь делились информацией. - Дипломатично ответил Готор. - Не так-то это было и сложно.
   - Твоя весточка о разгроме армии Нашим купцам, принесла "обществу" немало золотых кружочков! Да и те советы что ты давал раньше - оказались очень дельными! Так что - повторю. - Ребята будут за вас стоять горой!
   - Боюсь, полковнику не очень понравиться как мы его подставили, с этим освобождением Лиригиса.
   - Хе-хе... Он и так вечно ждал от генерала какой-нибудь пакости. - оу Крааст, весьма злопамятный сукин сын. - По мне, так все могло бы быть и похуже. ...Однако, ты что-то придумал... насчет штурма?
   - А скажите-ка лейтенант, что вы знаете о нашем военном инженере?
   - Оу Зоодиик, его звать. - Подумав, начал докладывать Бид. - Мужик говорят дельный, но толком проявить себя, ему пока еще не удавалось. Потому пока все еще в капитанах. ...В прошлый раз - вы ему подгадили. Он так старательно готовил позиции, а после твоих взрывов враг отказался их штурмовать.
   - Думаете - из-за этого у нас с ним могут возникнуть проблемы?
   - Да нет, не думаю. - Мы с ним общались... по кое-каким делам. - (Бид заговорщицки подмигнул, и Ренки вдруг стало интересно, насколько же далеко раскинул щупальца спрут, сотворенный и выращенный этим пожилым первым лейтенантом, без каких-либо перспектив дальнейшего роста). - Мозги у него на месте. И обижаться, что кто-то уделал противника раньше его, он не станет.
   - Значит, с ним можно договориться? Причем так, чтобы об этом не узнал генерал?
   - Ох Готор. ...Ты что-то такое затеял... нехорошее. Армия она на том и держится... Что старший знает больше младшего. Так что прокручивать свои делишки за спинами старших, надо очень осторожно, и с большой оглядкой... А то ведь, если что, - свою же голову под пули подставлять придется!
   - И все же...
   - Да договориться то не проблема. Проблема в том, что сейчас за ним вечно толпа ходит. Генерал лично, одного из своих адъютантов к нему приставил. Чтобы если что - всегда в курсе быть. ...Что бы он там в штабе вам не сказал, а насколько я знаю - его Лиригис тоже сильно беспокоит. Стоит кредонцам только переправить сюда кораблями пять-шесть полков, и от нас останется одно пустое место!
  
   Солнышко изрядно припекало, а высокая гренадерка без полей, давала мало защиты от солнца. ...Готор даже сотворил из бумаги какой-то дурацкий козырек, и приспособил надо лбом, чтобы руки оставались свободными. Но Ренки скорее бы удавился, чем позволил кому-нибудь, застать себя в таком нелепом виде. Так что он, по старинке, смотрел вперед из под ладони. Стараясь понять что видит там Готор, и что за значки такие он наносит на лежащий перед ним лист бумаги. Чуть в отдалении расположились сержанты Таагай и Доод, с пятью солдатиками из состава роты лейтенанта Бида. Они пили уже по третьей кружке холодного гове из фляжек, неспешно позевывая и обмениваясь новостями и солдатскими байками.
   Позади раздался свист, - это дозорный сообщил о приближении отряда. Судя по мелодии - это были свои.
   - Ну вот, кажется к нам пожаловал капитан-инженер. - Отрываясь от своих записей, сказал Готор. - Пошли встречать!
   На свету, а не в темной мгле сортира, капитан-инженер оу Зоодиик, оказался мужчиной среднего роста, средних лет, и средней комплекции. Выцветшее и много раз штопанное сукно мундира, потертые ножны шпаги, и некоторая суетливость в движениях, выдавала в нем представителя уже давным-давно разорившегося роду оу, удерживающихся в этом сословии, лишь благодаря своим талантам и неимоверному труду. - Именно такие, обычно и шли в инженеры либо в лекари. Потому что в армии, это были единственные должности, на замещение которых невозможно было купить патент, и делать карьеру приходилось исключительно собственным трудом и знаниями. Слава богам и реформам Вараасика II - сей король обязал все университеты готовить инженеров и лекарей за счет казны, с последующей обязанностью для выпускника, отслужить не меньше пятнадцати лет на военной или гражданской службе. - Что ни говори, а мудрый был король!
   Прибыл оу Зоодиик в сопровождении всего лишь сержанта и капрала, которых оставил ждать в отдалении, а сам направился на холм к парочке вторых лейтенантов, призывно махающих ему руками.
   - Ну... здравствуйте судари. Искренне надеюсь, что вся эта нелепая таинственность имеет под собой хоть какие-то основания. Иначе - боюсь я буду вынужден доложить обо всем генералу оу Краасту.
   - В этом-то и состоит наша главная проблема. - Сразу взял быка за рога оу Готор. - Возможно уже до вас дошли слухи, что мы прибыли сюда по особому распоряжению Военного Министра, с его прямым приказом... Вот кстати - можете ознакомиться с нашими бумагами. ...Однако, генерал оу Крааст, по причинам, о которых мы можем только догадываться, явно принял в штыки наше назначение, и ясно дал понять, что нисколько не собирается способствовать выполнению задачи, которую Военный Министр ...и Старший Цензор по совместительству, считает сейчас наиболее важной для интересов королевства.
   - Боюсь судари... Тут я вам ничем не могу помочь. - Развел руками оу Зоодиик. - У меня нет ни малейшего влияния на генерала. И конечно же - я ничего не буду делать, что противоречило бы его прямым приказам. ...Я, знаете ли, - военный человек!
   - Хм... Не буду морочить вам голову капитан-инженер, намеками на какую-то нашу особую осведомленность, или, более того - имеющееся влияние в высших сферах власти. Но кажется любому понятно, что сроки пребывания на должности нашего любимого генерала, весьма ограниченны. Особенно если он будет продолжать выбранную им ...нелепую линию поведения, по отношению к приказам Военного Министра и даже Короля!
   Но по ряду причин, я могу рассчитывать, что некоторые рекомендации, которые мы сможем дать новому Командующему, будут рассмотрены весьма благосклонно. И мы могли бы...
   - Судари. - Чуть повысил голос оу Зоодиик, который как всякий, едва способный поддерживать достойный своего сословия образ жизни, оу, был подчеркнуто щепетилен в вопросах Чести. - Повторяю вам, я военный человек, воспитанный на принципах субординации. Я не нарушу прямого приказа своего командира, какие бы политические выгоды, мне это не сулило!
   - Прекрасный ответ! - Подхватил оу Готор. - Однако, мы вам ничего подобного и не предлагаем... Скорее, это будет легкий обходной маневр, в общих интересах. ...Подождите, не надо уходить. Сначала выслушайте!
   - Оу Зоодиик... - Вмешался в разговор Ренки, видя что Готор, начал нести немножко не то, и капитан-инженер явно собирается уходить. - В Кодексе благородного человека, сказано, что высшая цель оу - служение своему Вождю. И ради этой высшей цели, должно не только сокрушать все преграды, но и возможно пренебречь любыми условностями, кои на том пути возникнут. - Это называется - Служение Высшей Цели!
   Сейчас - мы призываем вас, лишь исполнить свой долг благородного человека! ...Выслушайте наше предложение, и сами решите - достойны ли будут те ..."обходные пути", о которых говорит мой друг, преследуемой цели. И только потом - примите решение, как то и надлежит делать благородному человеку!
   - Ну... Я слушаю... - Продолжая сохранять недовольное выражение лица, ответил инженер.
   - Я создал план захвата Лиригиса, - начала оу Готор. - Основанный, возможно на несколько непривычных для вас, а главное для противника, принципах. И я хочу, чтобы вы представили этот план генералу от своего имени. ...Будто бы этот план, будет в противовес нашему...
   - Вы что же - в случае удачи, готовы отдать всю славу победителя мне? - Искренне удивился оу Зоодиик. - Вот только, с чего вы решили, что я приму такое сомнительное благодеяние?
   - Примите. - Спокойно ответил оу Готор. По той же самой причине, по которой мы вам отдаем "Славу". - Этого требуют высшие интересы королевства Тооредаан, которому мы все служим!
   - Допустим... - Задумался Зоодиик. - Вы меня несколько заинтриговали. - Особенно учитывая вашу репутацию... Не удивляйтесь судари, я знаю что вы устроили кредонцам в прошлом году. Так в чем состоит этот план - штурм, осада, подкоп?
   - Это называется - "постепенная атака". - Начал объяснять оу Готор. - Ключевым местом обороны, я считаю Северный Форт. - Если он падет, то дальнейший захват города, это только вопрос недолгого времени. Мы прокопаем две траншеи - они будут идти примерно от вон того вон холмика, на котором удобно будет поставить наблюдательный пункт, и по фронту - вон до той речки... Первая траншея будет находиться за пределами картечного огня кредонских пушек, примерно в восьмистах шагах от стен форта.
   Вторая, пойдет в двухсот пятидесяти шагах перед ней. Вот, кстати - примерный профиль траншеи... с указанием размеров...
   - Так-так, вы даже это продумали? - Удивился оу Зоодиик, разглядывая поданный ему лист. - Разумно... Это я полагаю земляной вал в сторону противника... А это - специальная ступенька для стрелков?! - Весьма продуманно. ...Кстати, у вас своеобразная манера изображения... Чувствуется некая система, только явно отличная от той, которую преподают на уроках фортификации. Впрочем - продолжайте...
   - Как видите на этом плане, где-то вот в этом и этом месте, во второй траншее будет разумно устроить скрытую от вражеских ядер батарею, которая будет стрелять вдоль фасов форта рикошетным огнем... Нашей целью, будет не разрушить стену форта, а сбить артиллерию противника. ...Кстати - рикошетный огонь это когда ядро несколько раз отскакивает от земли или...
   - Знаю. - Отрезал капитан-инженер. - Артиллерийская подготовка входила в мое обучение! Однако, что помешает кредонцам сделать вылазку и уничтожить наши пушки и пушкарей?
   - Во первых - в первой траншее, как раз и будут находиться солдаты на этот случай. Они не только смогут обстреливать подходящие войска кредонцев из-за укрытия. Но и благодаря ходам, соединяющим обе траншеи - быстро придти на помощь тем кто обороняет передовую позицию.
   - Хорошо, а дальше-то что?
   - Третья траншея, еще на две с половиной сотни шагов вперед.
   - Поскольку она уже будет уязвима для мушкетного огня - Ее есть смысл накрыть особыми щитами и навалить сверху земли. В ней будут находиться в основном наблюдатели, стрелки, на случай внезапной вылазки противника, и землекопы, которые поведут еще несколько закрытых траншей, уже непосредственно в сторону форта... Все траншеи перпендикулярные линии фронта должно вестись вот такими вот зигзагами, чтобы кредонцы не могли обрушить их своей артиллерией, или обстреливать продольным огнем. Если наши солдаты, получат возможность без потерь дойти до самого рва, да еще и под прикрытием огня своих пушек - считаю форт будет обречен.
   - Что ж... - Задумался капитан-инженер оу Зоодиик. - Я бы назвал эту тактику "кротовьей", но клянусь, в ней есть определенный смысл. Однако непонятно - зачем вам тут нужен я?
   - Генерал не даст нам ни единой пушки. - Грустно ответил оу Готор. - Да и к тому же, я планирую, что пока вы будете заниматься землекопными работами, мы будем изображать подготовку к штурму, где-нибудь с западной стороны... Навяжем плотиков для переправы через речку, демонстративно заготовим лестницы и фашины. Отроем укрепления, похожие на укрепления западной линии, и будем гонять солдат, будто бы готовя их к штурму. ...Все это кстати, пригодится и при штурме форта...
   ...Преподнесите этот план генералу - будто бы под прикрытием нашего скоморошества, (якобы мы принесли вам на утверждение свой план штурма), вы собираетесь сделать кредонцам этакую пакость. ...На первоначальные работы, людей вам потребуется не так-то много. Да и работы будут проводиться в основном по ночам, так что мы сможем перекидывать к вам часть наших солдат. ...Впрочем - все эти планы еще надо будет уточнять. Главное - решите, готовы ли вы взяться за это дело?
   - Знаете судари... - Немного подумав ответил капитан-инженер оу Зоодиик. - А я пожалуй соглашусь. И в первую очередь потому, что мне самому интересно узнать, что получится из всей этой затеи.
   Только вот - боюсь что одним только захватом форта, мы многого не добьемся. - Пока в бухте господствует кредонский флот, шансов захватить и удержать город, у нас немного.
   - Об этом я тоже подумал. - Ответил оу Готор. - Вы когда-нибудь слышали про брандеры?
   - Суда начиненные порохом и горящими веществами? - Даже переспросил оу Зоодиик. - Естественно слышал, - они известные еще со времен Империи!
   - Я думаю, что если удачно применить несколько таких - кредонцы перестанут чувствовать себя в бухте столь же вольготно.
   - Только вот, хочу вам напомнить, что кредонцы захватили тут все, что может худо-бедно плавать. И поскольку они контролируют вход в бухту - этим брандерам там взяться просто неоткуда.
   - Их можно доставить сюда по суше, в разобранном виде. - Парировал этот довод оу Готор. - В конце концов, нам же не требуются суда способные переплыть океан! Достаточно чтобы они прошли по воде десяток верст.
   - И где вы такие возьмете? - Заинтересованно спросил оу Зоодиик.
   - На этот счет у меня тоже есть определенные мысли...- Довольно улыбнулся оу Готор, и добавил, обращаясь уже к своему приятелю. - Похоже Ренки, тебе придется навестить свою подружку... в смысле - ученицу. ...Ну, я хотел сказать - ее отца! Ведь кажется у Дома Ваксай есть своя верфь? ...Ну вот и отлично.
   ...Впрочем, об этом мы поговорим попозже. А теперь - капитан-инженер оу Зоодиик - вы с нами?! - Тогда давайте-ка обговорим мелкие детали...
   Ренки закатил глаза. Еще с прошлого "планирования" оу Готора, при словах "мелкие детали" ему становилось нехорошо, ибо на обдумывание "мелких деталей", его приятель тратил раз в пять больше времени, чем на принятие решений по "деталям крупным". ...И он оказался прав - импровизированное заседание Инженерного Совета, затянулось почти до самого вечера.
  
   - Ну что, - Устало спросил Ренки, когда они уже возвращались в сторону лагеря. - Навестим офицерское собрание 6-го гренадерского? Спать конечно охота, но ведь было бы невежливым не отдать дань уважения офицерам полка, чьи мундиры мы носим.
   - Угу, ты прав... - Ответил оу Готор. - И кстати - меня частенько заносит, и я забываю об условностях, так что ты не стесняйся мне напоминать... о всяких таких делах.
   Только вот... пожалуй сначала, нам надо навестить Тайную Службу.
  
   Глава 2
  
   Было еще довольно раннее утро, когда с, буквально только-только приставшего к берегу корабля, на причалы порта Фааркоон, сошли два молодых человека в зелено-красных мундирах гренадерского образца. Поскольку подобные мундиры, в Фааркооне были еще весьма узнаваемы, хотя в последнее время и стали редкостью - оба юноши стали объектами пристального внимания разношерстной публики, состоящей из королевских и портовых служащих, представителей торговых домов, артелей грузчиков, и прочего портового сброда, который неизбежно собирается по случаю прибытия в гавань каждого нового судна.
   И что же смогла увидеть вся эта публика, наблюдая за тем как офицеры в мундирах 6-го гренадерского полка, сходят по трапу? - Первое - оба юноши были весьма молоды и вряд ли достигли 20-ти летнего рубежа. Однако - один из них уже козырял погоном второго лейтенанта, так же украшенным множеством наградных значков, среди которых, понимающий человек разглядел бы даже пару знаков высшей военной и гражданской доблести. А второй - хоть и мог "похвастаться" только чистым погоном, несмотря на свою молодость, все же пребывал уже в чине третьего лейтенанта, что могло скорее свидетельствовало о значительном состоянии его семьи, чем успехах на военном поприще.
   Впрочем - многие, понимающие толк в тканях, представители торгового сословия, наверняка бы отметили что мундиры юношей пошиты из дорогой, но скорее практичной, чем нарядной ткани, явно привезенной со Старых Земель. Это, и характерный зарданский загар, да пара пистолетов, заткнутая за пояс старшего из них, уверенно намекали что прибыли они прямо с, пребывающего сейчас у всех на слуху, театра военных действий. Хотя пошив мундиров и их особая отделка, вовсю свидетельствовали что над ними работали лучшие столичные мастера, и это вылилось их хозяевам в весьма кругленькую сумму.
   Что еще такого приметного, мог бы приметить глаз человека знающего толк в наблюдении, и понимающего особенности портовой жизни? - Ну, пожалуй ту стремительность, с которой оба юноши прошли таможенный и портовый контроль.
   В основном неспешные служаки, стоящие на защите экономических и политических интересов Королевства, обычно не пренебрегающие возможностью доказать всем остальным подданным и гостям королевства свою значимость, путем разного рода придирок и проволочек, (что говорят, частенько весьма благотворно отражалось на финансовом благополучии самих чиновников), - буквально вытянулись во фрунт, и с большим почтением и даже без намека на досмотр багажа, сопроводили обоих офицеров и подчиняющуюся им пару солдат, к трапу, едва ознакомились с предъявленной вторым лейтенантом, бумагой. - И это уже тянуло на небольшую сенсацию, ибо было весьма и весьма нехарактерным нарушением веками освященных порядков. Так что нечего удивляться, что толпа встречающих довольно сильно поредела, и уже спустя минут двадцать, половина города была извещена о столь редком и необычном явлении.
  
   - Сраный небесный верблюд!!! - Несколько бравируя приобретенной на Зарданском плоскогорье, военной лихостью, произнес третий лейтенант оу Лоик Заршаа. - Ты не поверишь Ренки... да я и сам с трудом верю - насколько же мне приятно вернуться в этот милый городок!
   - Ну почему же. - Слегка снисходительно ответил второй лейтенант оу Ренки Дарээка. - Полагаю после Зарданского плоскогорья, эти края, кажутся тебе подлинным земным раем... Я знаешь ли, это уже проходил.
   - Фу-у дружище... Ты даже вообразить себе не можешь, какая же отвратительная дыра этот Тиим! Более мерзкого местечка, я себе и представить не мог. Когда нас перевели в лагеря под Лиригис - я целую неделю боялся проснуться, и увидеть что это всего лишь был сон, и сейчас мне опять придется тащиться по жаре проверять караулы, а потом до бесконечности играть в кости и пить местную бормотуху.
   Невыносимейшая скука, жара, и гнилье вокруг... Там кажется даже железно не ржавеет, а именно гниет. Все о чем я мечтаю сейчас - это влезть в бочку сладкой прохладной фааркоонской воды, а вторую - принять внутрь! Чтобы полностью вымыть из себя даже воспоминания о тиимской грязи и зарданской пыли. ...А потом рухнуть на чистые..., хрустящие от белизны и чистоты простыни, по которым не будет ползать вся мерзость мира, от блох до скорпионов и змей, и проспать, как минимум сутки!
   - Ну... - Иронично поднял бровь Ренки. - И что тебе мешает это сделать?
   - Так ведь... - Сразу поскучнел Лоик. - Ты же сам говорил, что времени у нас мало, и все дела надо будет сделать максимально быстро!
   - Ну-ка, давайте вперед... - Приказал Ренки, сопровождающим их солдатам, один из которых был в чине сержанта. - Помните дом где мы с Готором останавливались в первый раз? - Вот туда и занесите вещи. А потом можете идти ...по своим делам.
   ...Дружище Лоик. - Едва солдаты отошли на должное расстояние, начал разговор Ренки. - Неужто ты и правда, собираешься сам ходить по купцам, и договариваться с ними о поставках припасов?
   - А как же иначе-то? - Удивился бывший волонтер, всего полтора месяца как ставший офицером.
   - Прости дружище за назойливость... - Вкрадчиво спросил Ренки. - Но что ты вообще понимаешь в зерне, муке и вяленном мясе?
   - Ну-у-у... - Видимо впервые задумавшись над этим вопросом, протянул Лоик. - Так ведь мне особо-то и знать нечего. Просто договорюсь с купцами о поставках, а уж они-то небось об этих делах знают все!
   - Угу. - Согласился Ренки. - И в первую очередь - как впарить залежалый товар наивному третьему лейтенанту, видевшему ячмень пару раз в жизни, да и то - издалека, в солдатском котле. ...Пусть тебе потом и не придется самому есть то что ты купил. Но не хотел бы я оказаться на твоем месте, когда капитан-интендант оу Жарок, сунет свой длинный нос в привезенные тобой мешки!
   - О боги!!! - Содрогнулся оу Заршаа, видимо тоже представив эту картину. - Но что же делать?
   - А думаешь зачем с тобой послали сержанта? - Усмехнулся Ренки. - Доод знает свое дело, он обо всем договориться с купцами, проверит товар, и тебе останется только подписать бумаги и векселя!
   - Но можно ли ему доверять? - Озаботился оу Заршаа.
   - Если он привезет гнилье - его свои же солдаты на куски порвут! - Ответил Ренки, и Лоик, впервые со времен приснопамятной дуэли, вспомнил какими жесткими могут быть глаза у его полкового приятеля. - Впрочем - за Доода можешь не беспокоиться. - В прошлый раз именно он помогал мне обеспечивать полк... - нарекания были? ...Нет? - Ну так иди отмываться и спать. Пара дней, думаю, у тебя есть!
   - Ладно... А ты куда?
   - Надо зайти в Дом Ваксай, поговорить с хозяином о кое-каком особом заказе!
   - Тогда я с тобой! - Твердо ответил Лоик, с которого внезапно слетела вся его сонливость и расслабленность. - Я не прощу себе, если не нанесу визит вежливости уважаемому Дрисуну, и его прекрасной дочери.
   - Его прекрасной дочери? - Удивленно приподнял бровь Ренки.
   - Конечно. - Горячо подхватил Лоик. - Одивия прекрасная и весьма удивительная девушка, каких и в столице не найдешь!
   Если ты не помнишь - после твоего отъезда я вызвался продолжать ее обучение фехтованию. И, не буду скрывать, мы весьма близко сошлись с ней не только в этих вопросах. - Она умна, весьма начитанна, знает жизнь с самых удивительных сторон. На редкость остроумна... хотя подчас бывает и несколько жестокой в своем остроумии.
   Скажу больше - я за ней ухаживал, словно за равной, а не какой-то купеческой дочкой, и с самыми серьезными намерениями. И уверен, мне не хватило совсем чуть-чуть, чтобы растопить суровой сердце этой воительницы. Но тогда-то я был просто сопляком-волонтером. А нынче я офицер, прибывший с войны! - Это должно произвести на нее впечатление.
   - Ладно. - Немного подумав, явно с некоторым неудовольствием произнес Ренки. - Тогда ты отвлечешь ее, пока я буду разговаривать с ее отцом.
   - Хе-хе... Ренки... - Заулыбался Лоик. - В твоем голосе я ловлю нотки недовольства. Уж не положил ли и ты глаз на мою, почти уже невесту? ...Это ни к чему хорошему не приведет. Так и знай!
   - Вот уж, о чем ты точно можешь не волноваться. - Ответил оу Дарээка.
  
   И тут, Ренки не кривил душой. ...Ну разве самую малость.
   Нет, он продолжал и дальше считать Одивию Ваксай особой малопривлекательной, излишне грубой и дерзкой. Но все же нотки некоторой ревности, пробудились в нем, когда оу Лоик Заршаа, заявил на нее свои права.
   Была ли это ревность учителя, у которого уводили способную ученицу, или нечто иное?
   Но в любом случае, его недовольство было связанно с чем-то другим.
   ...На память Ренки сразу пришла одна из встреч, что произошла у приятелей в тот же вечер, когда они поговорили с инженер-капитаном.
   Приятной, ее назвать было очень сложно. Скорее, она даже в воспоминаниях не вызывала ничего, кроме желания вымыть руки, лицо, и постирать одежду...
   Какая же все-таки огромная разница между представителями Тайной Службы в армии и в столице! Да даже провинциальные чиновники, вроде допрашивавшего Ренки в Фааркооне старшего дознавателя Огууда, наверное побрезговали бы сравнением, и этими вот...
   ...Как-то так получилось, что палатки Тайной Службы, хоть и находились внутри лагеря тооредаанской армии, но одним целым с ним не были. ...Какая-то невидимая граница, явственно отделяла военных от тех, в чьи обязанности входит присматривать за ними.
   Посреди этого стихийного лагеря внутри другого лагеря, растянутый на козлах, висел человек. ...Что уже делало обстановку несколько напряженной. А сами сотрудники Тайной Службы... Бр-р-р...
   ...Поначалу они посмотрели на подошедших к ним офицеров, с некоторым даже изумлением и любопытством. - Как волчья стая, смотрела бы на подошедшего к ним теленка, словно бы размышляя - убить ли это глупое существо сразу, или сначала хорошенько поиздеваться, натаскивая молодняк на кровь и страдания.
   Это чувствовалось столь явственно, что даже бывалый и хладнокровный Готор, едва сдержался, чтобы не выставить перед собой защитным щитом, выданный Старшим Цензором документ.
   - Кто тут старший! - Холодным и слегка надменным голосом, спросил он.
   - А с какой целью интересуетесь? - Вышел вперед невысокий крепыш, который, как довольно быстро заметили приятели, имел весьма неприятную привычку странноватым образом кривить рот. - Словно бы одновременно пытался улыбнуться и заплакать.
   - Я кажется задал вопрос! - Сохраняя ледяное спокойствие, ответил Готор.
   - Ну допустим - я.
   - Извольте представиться как полагается, сударь. - Не выдержал Ренки. - Ведите себя как пристало оу! Если вы конечно имеете хоть какое-то отношение к благородному сословию!
   - Дознаватель оу Диинк, - смерив Ренки, ничего хорошего не сулящим тому взглядом, ответил крепыш, и даже вроде как попытался выпрямить спину и отдать подобающий истинно благородному человеку, поклон. Что получилось у него, прямо скажем, не слишком удачно. - И не удивительно - и имя, и манеры, выдавали свежеиспеченного оу сильнее, чем торчащие из пасти зубы, выдали бы акулу.
   - В таком случае, дознаватель оу Диинк, благоволите ознакомиться с этой бумагой. - Продолжая источать холод, произнес оу Готор, неспешно доставая из-за пазухи некий документ, и подавая его дознавателю.
   - Хм... - Задумчиво произнес оу Диинк. - Тут сказано, что мы не только должны оказывать вам всю возможную помощь, но и исполнять все ваши приказы... С какой это стати?
   - Вы прекрасно это знаете. - Отмахнулся от вопроса, как от назойливой мошки, оу Готор. - Если вы хоть немного исполняете свою работу, вам уже давно должно было быть известным, кто мы такие и какими полномочиями наделены.
   - Ну допустим - знаю. - Сменил тон оу Диинк. - Однако дополнительная проверка никогда не бывает лишней. Считайте - что все мы растерялись и пришли в смущение. - Офицеры не часто заходят навесить нас. Так чем я могу быть вам полезен? - Дознаватель оу Диинк, как заметил Ренки, говорил вроде бы почтительно, и даже с подобострастием. Однако глаза его оставались... как у змеи. Словно говорили - "Да я сейчас ползаю перед тобой на брюхе, но только расслабься и ослабь внимание, и я вцеплюсь тебе в ногу, выпуская весь накопленный яд. ...Не хочешь? - Но когда-нибудь, ты не выдержишь напряжения, отвлечешься ...и я буду там!".
   - Известны ли вам, какие-нибудь кредонские шпионы в нашем лагере? Или может подозреваете кого-то?
   - Подозреваю всех! - Самодовольно лыбясь своей кривой ухмылочкой, ответил оу Диинк. - Это моя обязанность. А тех кого я "знаю" ...они на виселице болтаются, а не по лагерю гуляют.
   - Понятно... - Буркнул оу Готор. - А этот, к примеру, за что тут? - Кивнул он на подвешенного к козлам?
   - Много болтал языком, пороча имя Командующего и офицеров. - Неохотно ответил дознаватель. И при этом так скосил глаза, что даже Ренки стало понятно что он врет.
   - Отвязать! - Приказал оу Готор.
   - Но... - Вспыхнул оу Диинк.
   - Можете пожаловаться на меня Старшему Цензору. ...Впрочем, я думаю мне удастся сообщить ему обо всем раньше, НА ЛИЧНОЙ ВСТРЕЧЕ! - Готор особо выделил голосом последнее предложение.
   Дознаватель оу Диинк, кивнул своим подручным, и те быстро освободили пленника.
   - Кто таков? - Холодно спросил Готор, и толком не выслушав ответ, продолжил - Языком болтал? Болтал! ...Ну, считай сегодня у тебя был очень удачный день. - Уходи.
   ...И надеюсь. - продолжил он, когда пленник, не верящий своему счастью, убрался с территории Тайной Службы. - Вам хватить ума не преследовать его в дальнейшем! Я, за этим прослежу!
   - Это все что вы хотели? - Столь же холодно осведомился оу Диинк, старательно давя в себя ярость.
   - Нет. Теперь, когда мы одни, я хочу поговорить о кое-каких мероприятиях, по обеспечению охраны, нескольких объектов...
  
   ...Весьма печально Ренки. - Заметил Готор, когда они покинув это неприятное место, вздохнули с явным облегчением. - Я надеялся на нечто более конструктивное.
   - А смысл? - Ответил ему приятель - Разве ты не помнишь, как эта шушера обшаривала наши карманы, после возвращения из разведки?
   - Ну, это могла быть только маска... - Словно бы сам себе не веря, сказал Готор. - Хотел прокрутить определенную комбинацию с помощью Тайной Службы. Но этим ребятам доверять "тонкую" работу явно нельзя. - Им бы только вешать, пороть, да рубить...
   Более чем уверен, что пока они проверяют солдатские карманы, да вынюхивают измену - по лагерю шастают десятки настоящих вражеских лазутчиков! - Вот тебе еще одна причина, постоянных поражений тооредаанцев.
   - Ну... Ты же наверное помнишь что Риишлее, говорил о Тайной Службе в армии... Туда ссылают худших из них. Так уж исторически повелось, что армия и "служба" не выносят друг друга. - Зато это служит гарантией, что сговора между ними против короля не будет.
   - ...И это, скажу я тебе - большая ошибка! - Покачал головой Готор. - Ненависть между армией и Тайной Службой, приносит куда больше проблем чем пользы. Такое разделение может не только привести к поражениям, - это может уничтожить королевство!
   Кто знает, если бы ребята из Тайной Службы, действительно выловили бы всех кредонских шпионов, или, еще лучше - начали бы с ними Игру... Может нам сейчас бы и не пришлось думать о освобождении Лиригиса. Потому что мы дрались бы где-нибудь ближе к кредонской границе.
   А пока присылают таких как этот Диинк, чтобы запугивать собственную армию... - У него же на лице написано что он больной на всю голову садист...
   ...Впрочем - ладно. Но со всем этим - боюсь что ...определенными вещами, придется заниматься нам с тобой. И потому - тебе стоит прослушать лекцию об основах контрразведки. ...И первая заповедь тут гласит - "Каждый должен знать только то что ему полагается". Это особенно касается, предстоящей тебе вскоре поездки.
   Успех применения брандеров, почти на сто процентов будет зависеть от того насколько тайно мы сумеем сделать, и доставить их сюда. И заниматься этим придется тебе!
  
   ...И вот, план держать все в тайне, начинает рушиться при первом же столкновении с реальностью.
   И не то чтобы Ренки не доверял оу Заршаа - первому ровеснику из благородных, с которым он тут подружился, еще будучи простым сержантом. - Но с первых же самостоятельных шагов, он нарушает первый из принципов изложенных Готором. И в этом было мало приятного.
   Однако и прямо отказать - просто невозможно. В офицерской среде подобное поведение, было, мягко говоря, не принято. А ссылаться на какую-то там, выдуманную Готором "секретность" было бы просто оскорбительно. - В офицерской среде, подобное недоверие могло бы, как минимум, стать поводом прервать все отношения, а как максимум - окончилось бы вызовом на дуэль. ...Когда Ренки объяснил это своем приятелю, тот только пробормотал что-то вроде "stalina"na vaasnety", печально покачал головой, и посоветовал все же - "Сначала думать, что говоришь другим. - В конце концов, твой новый начальник теперь - Риишлее".
   Неторопливым шагом, молодые офицеры дошли до Дома Ваксай, благо он, как и все другие солидные Дома, был расположен прямо на городской набережной, в двадцати минутах ходьбы от ворот порта.
   Как и у всех местных торговых домов, - первый этаж этого, довольно большого здания, занимала контора, а второй и третий - отводился под жилье хозяев и их слуг. Так что при входе в дом, пути приятелей разошлись. - оу Заршаа, весело поздоровавшись с кем-то из знакомых слуг, велел "доложить о себе" и не слушая ответа, бодрым жизнеутверждающим скоком отправился вверх по лестнице. А Ренки, пройдя к дверям кабинета хозяина, мрачно кивнул секретарю, и слегка постучавшись, толкнул дверь.
   - Ну кто там еще! - Рявкнул из-за двери знакомый голос, и Ренки даже вздрогнул. - Видеть свою ученицу в ипостаси хозяйки крупной торговой компании, ему еще не приводилось.
   ...Да это не как мой сбежавший учитель? - Удивленно протянула Одивия, разглядев незваного гостя. - Пришли за остатками жалования, или опять хотите проситься на место?
   - День добрый сударыня. - Холодно ответил Ренки, стараясь придать своему лицу особо надменное выражение, дабы поставить на место эту нахалку, чья манера говорить и вести себя, надо признаться, изрядно смущала выросшего в провинциальной чопорности, юношу. - Я хотел бы поговорить с вашим отцом.
   - Надеюсь, хоть вы не собираетесь просить у него моей руки? А то ваш чрезмерно любезный тон и жаркие взгляды, смущают меня до чрезвычайности! - Весьма иронично и язвительно спросила Одивия Ваксай, манерно закатывая глаза, наподобие героини любовной пьесы.
   - Заверяю вас сударыня, что об этом вы точно можете не беспокоиться. - Еще более холодно произнес Ренки, чувствуя что все эта хладность, не слишком-то действует на наглую и самодовольную девицу. - Я пришел с ним побеседовать на деловую тему. ...И кстати - третий лейтенант оу Лоик Заршаа, тоже прибыл в город, и горячо жаждет встречи с вами. ...Так что полагаю - вам тоже скучать не придется.
   - Печально-то как! Вы почти разбили мне сердце этим известием. - Несколько двусмысленно ответила девица. - Однако - я вполне могу опечалить вас в ответ. - Отец отбыл в Старые Земли по делам нашего Дома. Так что вам, либо придется подождать полгодика, либо - разговаривать о делах со мной.
   - Хм... - Несколько растерялся бравый лейтенант, искренне не понимая как можно вести торговые дела с представительницей женского пола. И от растерянности спросил нечто совсем уж несуразное, и отчасти даже оскорбительное.- А в городе есть еще верфи? -
   - Смотря что вам надо. - Превращаясь в саму любезность, ответила Одивия. - Если починить такелаж, откилевать судно чтобы перебрать обшивку, просмолить или почистить корпус, - то могу подсказать вам десятка три мест, где это сделают дешево, и даже качественно. Благо - кредонцы на морях сейчас так свирепствуют, что многие команды вынуждены прохлаждаться на берегу, перебиваясь с хлеба на воду, в ожидании когда соберется достаточно крупный караван.
   Ежели ваша милость желает сделать себе прогулочную лодочку - на этот случай в городе найдется с десяток мастерских.
   Ну а если надо построить корабль, или что-то повместимее рыбацкой шаланды - кроме как ко мне, на ближайшие триста верст, вам обратиться будет не к кому! ...Решайтесь сударь!
   - Вот. - Решился Ренки, доставая из-за пазухи свернутые чертежи, и подавая их собеседнице. - Вы умеете читать чертежи?
   - Пфи... - Фыркнула в ответ Одивия, окатив Ренки презрительным взглядом.
   ...Так... очень своеобразно... - Сделала она вывод, после минут пяти напряженного просмотра. - Это вы чертили? ...Нет? - Я так и думала. - Весьма своеобразная манера, но все же довольно понятная.
   Однако, сударь - хоть чертили это и не вы, все равно - делал это полный профан в морском деле. Судя по обводам и пропорциям - судно будет довольно быстроходным, я бы сказал - стремительным, и полагаю довольно маневренным, по крайней мере, судя по оригинальной конструкции шверта - сможет идти довольно круто к ветру. Но - первая же серьезная морская волна, его опрокинет словно бумажный кораблик. На таком только в спокойную погоду, по тихой бухте плавать! - Высказалась Одивия, и состроила на редкость самодовольную мину, на своем личике.
   Опять же, - продолжила она - Что это за непонятные размеры? - Чуть больше обычной шлюпки, но меньше даже рыбацкой шхуны... А вот эти вот непонятные здоровенные рундуки вдоль бортов... - они то для чего? Если вы собираетесь их загрузить чем-то тяжелее ваты - остойчивость вашего суденышка, и так не великая - окончательно помашет вам ручкой.
   - Надо сделать все так, как изображено на чертеже! - Упрямо ответил Ренки, с ужасом поняв что не понял и половины произнесенных этой девицей слов.
   - Вот уж нет! - Опять фыркнула она. - Изготовление подобного убожества, лишь приучит моих мастеров работать спустя рукава! ...Проще будет объяснить что вам надо - и мои люди сделают это опираясь на свой многолетний опыт и самые новые наработки!
   - Мне нужно это! - Упрямо буркнул Ренки, внезапно осознавая, почему именно боги определили женщинам заниматься домашним хозяйством и детьми, а не лезть в мужские дела. - Вот то вот самое, что изображено на чертежах. Это вот и сделайте!
   - "Это вот"... - Передразнила его Одивия Ваксай. - Вы хоть сами-то знаете что "это" такое?
   Ренки знал, но забыл слово "брандер", да и не очень-то был уверен что имеет право рассказывать об их затее, первой же попавшейся девице... а не к примеру - ее солидному и уважаемому отцу, который не доводит обычно спокойных армейских офицеров до белого каления своей бестолковостью, любопытством, ядовитой язвительностью и придирками. Поэтому он нервно вскочил со стула, подошел к двери из кабинета, пнул ее ногой, немного успокоился, и вернулся обратно, под взглядом Одивии, которая кажется, нисколько не испугавшись, просто наслаждалась этой сценой.
   - Сударыня. - Холодно произнес он. - К моему большому огорчению, я поставлен перед необходимостью сотрудничать именно с вами. Этого требуют интересы Королевства! Если вы хотите знать больше - то вам придется дать клятву о том, что ничего из моих слов не уйдет дальше ваших ушей. ...Ни подружкам, ни мамкам-нянькам, ни жениху или поклонникам. ...Я должен быть уверен, что вы будете сдерживать свою болтливость, хотя бы ближайшие полгода!
   - Ох сударь... - Резко сменила тон Одивия, внезапно будто превращаясь в заботливую тетушку, присматривающую за пятилетним племянником - капризным и настырном. - Вы видимо ничего не понимаете в том что купцы называют "коммерческая тайна", и вообще - слабо представляете, каково это - управлять Торговым Домом. ...Я готова поспорить на что угодно, что вы проболтаетесь куда раньше меня.
   ...Ну ладно-ладно. Хорошо. Я клянусь что ничего никому не скажу.
   - В письменном виде! - Заявил Ренки, вспомнив что-то из рассказанного Готором о секретности, и надеясь что это хоть как-то образумит сумасшедшую девчонку.
   - Даже так? - Как интересно. А что писать? - Придвинула Одивия к себе листок бумаги, и макнув перо в чернильницу.
   - Ну... - Растерялся Ренки, никогда в жизни не дававший подписки о неразглашении. - Так и пишите... Главное, чтобы это было изложено на бумаге.
   - Извольте. - Быстро набросала неприятная собеседница несколько предложения на листе, расписавшись, и даже поставив печать своего Дома. - И что теперь - если я проболтаюсь, мне отрубят голову?
   - Нет, - С нескрываемым наслаждением ответил Ренки. - Согласно закону о сословном делении - вас повесят!
   - Ах... Вздохнула Одивия, и как всегда оставила последнее слово за собой. - Надо будет подобрать соответствующий наряд. - Что-нибудь с открытым горлом в цвет веревки, и нижнюю юбку подлиннее, чтобы мальчишки не подглядывали... Так что там у вас за кораблики?
   - Это называется... "брандер" - Внезапно вспомнил, и жутко обрадовался этому обстоятельству Ренки.
   - Что ж, задумчиво ответила Одивия. - Это многое объясняет! ...Кроме, разве что, непонятных узлов крепления деталей... Кажется, тот кто это чертил, никогда в жизни ничего не строил. ...Или этому есть какое-то особое объяснение?
   - Судна должны быть разборными, чтобы доставить их к бухте Лиригиса по суше. - Окончательно сдался Ренки.
   - Угу... Кажется я все поняла... - Задумчиво сказал Одивия, внезапно становясь очень серьезной. - И сколько таких вам понадобиться, какие сроки, и кто будет за все это платить, а главное - сколько?
   Ренки было набрал воздуха чтобы ответить, но в этот момент в дверь постучал секретарь, и осторожно приоткрыв дверь доложил. - "Третий лейтенант оу Лоик Заршаа, покорно просит принять его".
   - Ах!!! - Ненатурально манерным голосом вскрикнула Одивия, с явным расчетом быть услышанной тем кто стоит за дверью. - Попросите его подождать. Мы тут с оу Дарээка секретничаем!
   - Какие могут быть секреты у моего однополчанина с моей, почти что невестой? - С деланным возмущением заметил оу Лоик Заршаа, отодвигая секретаря и вваливаясь в кабинет. - Я немедленно требую объяснений!
   - Ах сударь... - Трагически заламывая руки, ответил Одивия. - Я бы с удовольствием вам все рассказала, но оу Ренки Дарээка, обещал меня задушить, если я сделаю это. А вы знаете какая у него грозная репутация! ...И кстати, не помню чтобы я принимала ваши ухаживания, и позволяла назвать себя "невестой".
   - Вы просто пока не принимаете меня всерьез. - Как то механично ответил Лоик, ибо в этот момент во все глаза пялился на Ренки, и в его взгляде, на две трети состоящем из веселости, одна треть все же была отдана изумлению.
   - Да вовсе и не задушить... - Несколько растерявшись от такого напора, пробормотал Ренки. - А всего лишь повесить. ...Я потом тебе объясню...
   ...Сделать надо не меньше полудюжины таких.... - Продолжил он, стараясь говорить как не в чем не бывало, не обращать на выпученные глаза Лоика, и сделать вид что не заметил, как на доли мгновения, Одивия показала ему язык. - продолжил Ренки. - Но лучше - десяток или дюжину... И сроки, как вы сударыня, думаю и сами понимаете - должны быть минимальными, так что высоким качеством можно пренебречь. Что касается оплаты - составьте предварительную смету, и мы это еще обсудим... Но я полагаю, как преданная и сознательная подданная нашего Короля, вы будете соблюдать умеренность - казна Королевства не бездонна!
   - Хорошо сударь. - Становясь само смирение ответила Одивия. - Как сознательная верноподданная, я немедленно, лично поеду на верфь и отдам соответствующие распоряжения начинать работы, даже не дожидаясь окончательного подписания договора. И не беспокойтесь - мои работники болтать не станут - они тоже знают что такое "коммерческая тайна". А что касается сметы - это можно обсудить завтра, ближе к вечеру. ...Ну, допустим - после ужина, на который я приглашаю вас и вашего друга.
   Ренки кивнул, почти поверив в серьезность Одивии, но та не смогла удержаться от шпильки напоследок.
   - Как забавно - в прошлую нашу встречу вы подрабатывали учителем фехтования, а в нынешнюю - уже распоряжаетесь королевской казной! - Хотела бы я услышать эту историю!
  
   - Ну вот. - обиженно сказал оу Лоик Заршаа, когда они покинули Дом Ваксай. - Из-за твоих таинственных дел, и меня выперли из дома. А я-то, признаться, всерьез рассчитывал на завтрак. - В доме Ваксай готовят бесподобные блинчики с начинкой из мяса морских коровок, по рецептам, которые это семейство привезло со Старых Земель, из самой Валклавы. - Ты даже не представляешь как я тосковал по ним долгими тоскливыми днями и ночами в Тииме, ...почти так же, как и по самой Одивии. В качестве приданного за мою будущую жену, я готов взять только их кухарку, и пусть она готовит нам эти блинчики каждый день! ...Кстати - как поживает твой аппетит?
   - Вполне себе бодр и не забывает напоминать о себе. - Согласно кивнул головой Ренки. - Давай-ка найдем подходящее местечко. ...Только чур - без рыбной кухни. - Осточертела за время плавания!
   - Отлично, - просиял Лоик Заршаа. - Я знаю тут один. - Готовят отменную баранину фаршированную аиотеекской кашей с пряностями. - Дешево, сердито, и бесконечно вкусно! - Тебе понравится. Я плачу за лучшее вино в кабаке, а взамен ты мне расскажешь что за дела там такие секретные у тебя с моей невестой. ...Кстати - а куда пойдем потом? А то я настроился на долгие и нудные разговоры с купцами, а ты меня избавил от этого, и теперь я не знаю куда податься.
   - Мне надо будет зайти в одно место... - Уклончиво ответил Ренки.
   - Отлично. - Кивнул Лоик. - Пойдем вместе!
   - Тебе там скорее всего не понравится. - Отрицательно качнул головой оу Дарээка.
   - Хм... Ты говоришь это так, будто у тебя, от меня и правда есть какие-то тайны. - Обиделся Лоик.
   - Это Тайная Служба. - Был вынужден пояснить Ренки. - Надо переслать отчеты нашему нынешнему Военному Министру. И получить разрешение на оплату кое-каких расходов...
   А как ты наверное и сам знаешь - Его святейшество оу Риишлее, еще и Старший Цензор Тайной Службы. Так что через них, послание дойдет гораздо быстрее.
   - Фу-у-у... - Протянул оу Лоик Заршаа. - Как я тебе не завидую. Хотя конечно, ты, как изволила выразиться прекрасная Одивия и "распоряжаешься королевской казной", однако общаться с подобными типами... Тут я пожалуй и правда - компанию тебе составлять не буду. Лучше пошляюсь по городку, ...куплю что-нибудь этакое, и вообще - постараюсь развлечься так, чтобы следующие полгода мне было очень стыдно за себя, и тянуло исключительно к аскетическому образу жизни. ...Потому как другой - мне и не светит! - Надеюсь - ты ко мне вскоре присоединишься?
   - Эх... - Вздохнул в ответ Ренки. - ...Кажется тебе придется обойтись без меня. - Мне еще надо сделать кучу дел, которые не свалишь на сержантов.
  
   ****
  
   А несколько ранее, но совсем в другой части городка Фааркоон, происходили совсем другие события.
   Надо отметить, что эта часть города, не отличалась ни особенной красотой, ни чистотой улиц, ни добропорядочностью населяющих ее жителей. - Скорее наоборот - именно тут, и располагалась самая мерзкая и вонючая клоака этого, в целом довольно милого городишка, населению которой дальше уже некуда было опускаться по социальной лестнице.
   В двери некоего кабачка "Морской Гусь" влетел некий субъект, "щеголяющий" лохмотьями, лицом законченного пьяницы, и здоровенным шрамом через всю левую щеку.
   Не останавливаясь в дверях, он сразу подбежал к стойке кабака, и тяжело дыша после долгого бега, с ходу выпалил в лицо хозяину. - "Он тут!!!".
   - Кто он? - Меланхолично протирая грязной тряпкой, еще более грязные кружки, переспросил хозяин.
   - Тот самый волонтер, за которого была назначена награда! - Судорожно хватая воздух, и жадным взглядом косясь на стоящих за стойкой кувшин вина, ответил вестник. - ...Ты кстати запомни, я первый тебе об этом сказал! ...Помнишь - тот молодой длинный оу, который с приятелями вырезал всю компашку Фоата!? У них еще у всех на погоне булава была? - Так вот, он только что и прибыл в город на корабле пришедшим с Зарданского плоскогорья! Тока он теперь офицер, и с ним компания из еще одного офицера и двух солдат...Ты помни, я тебе это первый сказал!
   - Сказал и сказал... - Флегматично ответил хозяин. И достав кувшин, наполнил одну из свежепротертых кружек, сделал ею движение в сторону жадно смотревшего на нее бродяги. - А проследить, куда он дальше пойдет - сможешь?
   - Да как нечего делать! - Радостно хмыкнул бродяга, непроизвольно сглатывая и протягиваю руки к заветному напитку.
   - Сможешь сказать где он будет сегодня ночью. - Отправляя кружку в сторону пьяницы, продолжил кабатчик. - Неделю будешь пить сколько влезет. ...Или - тебе денег дать?
   - Нет! - Испуганно отшатнулся бродяга. - Лучше пить!
  
   Бродяга обманул ожидания кабатчика. Ибо этой ночью, Ренки не ночевал в Фааркооне, а сразу после посещения Тайной Службы, взяв наемную лошадь отправился в Университет, чтобы разместить очередной заказ от Готора.
   Что именно он там заказывал, Ренки не смог бы рассказать даже под пытками. - Сунув, ради интереса нос в бумаги переданные Готором, он чуть не вывихнул себе челюсть зевая от скуки - какие-то мало понятные алхимические формулы и описания процессов. Привлекшие было внимание Ренки рисунки-схемы таинственных банок-склянок-трубочек, тоже не увлекли юного оу, и он сложив бумаги обратно, решил просто поработать курьером.
   Увы, "просто поработать" не удалось. И когда почтеннейший Микааш, - профессор кафедры алхимических преобразований веществ, едва услышав от кого пришло послание - трясясь от нетерпения и едва ли не истекая слюнями, потребовал пояснить ряд непонятных ему моментов - Ренки, вот уже второй раз за день, пришлось почувствовать себя необразованным бездарем. И это было весьма обидное чувство.
   И как следствие, это обидное чувство, привело его в университетскую библиотеку, где он, обложившись книгами по алхимии и судостроению, попытался в сжатые сроки обзавестись всеми знаниями, что накопило человечество по этим темам, еще со времен постройки Первого Храма.
   Увы, но все что приобрел юный офицер, в результате нескольких часов этого решительного приступа на кладезь знаний - это лишь больная голова, несчастный вид и стойкое убеждение в своей полной бездарности.
   - Кто же все-таки такой, этот Готор. - Думал Ренки, ужиная в зале гостиницы, ставшей его приютом на эту ночь. - Как в одном человеке сочетаются знания, способные повергнуть в душевный трепет седовласого профессора, озадачить человека, судя по всему (приходится это признать), неплохо разбирающегося в кораблестроении, поразить новизной инженера-фортификатора отвечающего за целую армию, со способностью попасть в цель из мушкета на три сотни шагов, запугать целую банду каторжников, и ломать ударами кулаков доски? И ведь это только то что лежит на поверхности. - Еще ведь и поразительные знания истории и древних языков, полезных растений, медицины, торговых сделок, шпионажа, воровства и множества всего иного, что словно бы исподволь постоянно всплывает в разговорах Готора. - Какую тему не затронь - почти всегда по ней от Готора можно услышать компетентное мнение, а то и целую лекцию...
   А с тем же Риишлее - Готор фактически общался как с равным, по крайней мере по уровню понимания проблемы, когда речь заходила о хитросплетениях политической жизни и разных интригах. - Откуда взяться таким знаниям у простого вояки, или ученого?
   ...Поневоле вспомнишь этого самого Манаун"дака, которым Готор так интересуется. - Тот ведь тоже считается чуть ли не родоначальников всех знаний на земле. - Не удивительно что он привлек внимание такого же всезнайки.
   А если еще учитывать как отреагировал его приятель на буквы на обломке древней булавы, якобы принадлежащей легендарному герою древности Лга"нхи, узнав буквы, о которых Ренки не имел ни малейшего понятия... - тут вот и задумаешься, а где находятся те самые "южные острова" с которых якобы приехал Готор. - Уж не средь небесного ли океана они плавают? - Тогда нечему удивляться, что Готор - некий низвергнутый на землю небожитель, не знает как вернуться обратно!
   В общем - надо хорошенько присмотреться к своему странноватому приятелю. ...Нет, не с целью донести Риишлее, или в чем-то уличить. Просто - уж очень интересно!
   С этими мыслями, успокоенный Ренки благополучно поднялся в свою комнату, и проспал всю ночь в полном спокойствии.
  
   А с утра пораньше, он уже был в седле, и следовал обратно в Фааркоон, - в прекрасном настроении, ни о чем особо не думая и не терзаясь сомнениями.
   Да и в конце концов - к чему печалится? - Раннее свежее утро, теплая погода, светит солнышко... А то что Ренки чего-то там не знает? - Ну так он ведь обычный человек, а не родом с небесных твердей. Зато шпагу его рука держит крепко, глаз меток, ноги быстры и тело выносливо. - А впереди у него прекрасная карьера, потому что у человека, достигшего столь многого уже в таком юном возрасте, да еще и без всякой протекции, - иного просто и быть не может!
   В этом чудесном настроении и с такими прекрасными мыслями, он въехал в Фааркоон, даже не заметив нищего бродягу со шрамом на щеке и фингалом под глазом, который словно бы встрепенулся заметив въезжающего в ворота одинокого всадника, и сначала некоторое время следовал за ним до домика известной всему Фааркоону вдовы, а затем быстро удалился в сторону городских окраин.
   Не заметили ни Ренки, ни бродяга, и другую парочку... - судя по одежде - не то приказчиков мелкого Дома, не то мастеровых из какой-нибудь артели, которые ходили за лейтенантом оу Дарээка весь оставшийся день.
   Ходили они за ним и к верфи Дома Ваксай, за воротами которых их "клиент" скрывался наверное часа два. Ходили и в Королевское Портовое Управление, где у их "подопечного", видать тоже были какие-то дела. Потом довели, до небольшого но уютного домика в торговой части города, где "клиент", довольно тепло принятый хозяйкой, отобедал в компании другого офицера. А после обеда - ушел в один из портовых кабаков, где о чем-то шушукался с парочкой солдат в мундирах таких же цветов как и у него. Вид при этом у всех троицы был, прямо таки скажем - заговорщицкий, и наблюдатели заметили, что с солдатами офицер говорит уж как-то очень по приятельски.
   Потом "клиент" вернулся в домик где обедал, и провел там еще часа два. А вышел уже под вечер, опять в компании давешнего офицера. Причем оба приятеля имели изрядно нарядный вид, чему вероятно весьма способствовали давешние визиты в дом куафера, портного и прачек. - Волосы у обоих вояк были как-то по особому завиты и поднапомаженны по последней моде, сапоги блестели в лучах заходящего солнца, а мундиры вычищены и наглажены были просто идеально. Оба щеголя даже наняли извозчика, чтобы не осквернить дорожной пылью свои сапоги. Хотя до дома Ваксай, куда они отправились на ужин, от их домика, ходьбы было не более пятнадцати минут.
  
   ...Нельзя сказать, что в отличии от своего приятеля - второй лейтенант оу Ренки Дарээка наслаждался ужином.
   Увы - ему не хватало присущей Лоику Заршаа светскости, умения болтать о пустяках, и отпускать комплименты присутствующей за столом даме. Да и язвительный стиль общения хозяйки, от которого Лоик, со свойственной всем влюбленным снисходительностью, приходил в восторг - отнюдь не казалась Ренки уместным и правильным.
   ...Надо сказать, что в общении с противоположным полом, Ренки вообще был не слишком-то искушен. - Его мать умерла при родах, и никаких сестер, тетушек или кузин, разделивших бы с его отцом хоть часть тягот по воспитанию юного оу, увы, не имелось.
   Конечно, как и все молодые люди, он в свое время начал интересоваться таинственными существами ходящими в юбках и так странно притягивающими к себе взор. И он смело шел на встречу неизведанному, ибо был не из той породы, что мямлит и заикается при попытке заговорить с девушкой, или падает в обморок при необходимости обхватить тонкую девичью талию во время танца. - Юный Ренки Дарээка даже смог прослыть у своих деревенских подружек весьма изящным кавалером, в основном благодаря приемам и оборотам речи извлеченными из романов и наставлений по поведению "юношей звания благородного", парочка из которых хранилась в отцовской библиотеке.
   Но как показала практика - всего этого было явно недостаточно, когда общаться приходилось со столь странно искушенной и повидавшей мир молодой особой, как Одивия Ваксай.
   И потому, пока двое из сидящих за столом, молодых людей, активно обсуждали новые пьесы, веяния моды, или светские сплетни - оу Дарээка приходилось хранить напряженное молчание, с гордым видом уплетая столь восхваляемые Лоиком Заршаа блинчики с мясом морской коровки.
   Лишь разок, когда Одивия, бросив жалостливый взгляд на своего молчащего гостя, перевела разговор на тему фехтования - Ренки нашлось что сказать. Но долго разговор на фехтовании не задержался, а на предложение "рассказать что-нибудь" - Ренки опять впал в долгую задумчивость. - Найти тему, подходящую для ушей молодой девушки, как-то не получилось. - Ведь не будешь же ты рассказывать ей про каторгу, кровавые сражения, или как он с друзьями в прошлом году удирал от людей Герцогов Гидшаа? Да и историю их с Готором приключений в столице, тоже затрагивать не стоило - Риишлее и его тайны, это не тема для застольной беседы.
   В результате, Одивия обозвала его букой, и вернулась к разговорам о новинках театра, требуя от Лоика подробного описания недавно построенного в столице королевского театра "Туубус", чья сцена, по слухам была напичкана различными невероятными механизмами и приспособлениями для смены декораций или неожиданного появления актеров. Стены - отделаны золоченой лепниной. А особое устройство потолка, позволяло услышать происходящие на сцене монологи, даже в самых отдаленных уголках зала.
   Так что отужинав, он быстро просмотрел предъявленные Одивией сметы на строительство. Нашел указанные там суммы весьма умеренными, (сегодня в Королевском Управлении Порта, он немного поинтересовался ценами на подобный товар), и пользуясь правом, которым наделяла его выданная Риишлее бумага, утвердил смету.
   После чего поспешил откланяться, оставив Лоика собиравшегося поразить Одивию своими успехами в музицировании, наедине... Под присмотром уважаемой и почтенной тетушки-домоуправительницы, конечно же.
  
   А Ренки, со сложным чувством сожаления и облегчения, покинул дом семейства Ваксай, и направился прогуляться по набережной, дабы подышать на сон грядущий свежим воздухам, да и, что там греха таить - немножко пустить пыль в глаза фланирующей в этом, наиболее "светском" месте Фааркоона, купеческой публике, которая подражая нравам благородного сословия, выбрала набережную местом своих променадов.
   Светились фонари возле подъездов Торговых Домов, освещая вывески, (негласное соревнование на самую большую и яркую вывеску, шло в Фааркооне уже не первый год), и фонарики, освещающие вынесенные на улицу столики харчевен. Пахло удивительным сочетанием моря, цветов, и разной, весьма аппетитной еды.
   Местные купцы, приказчики из богатых домов, и офицеры кораблей, неспешно прогуливались по мощеной камнями мостовой, в одиночку, парочками и целыми семействами, чопорно раскланиваясь друг с другом, и заводя неторопливые разговоры. Дамы весело щебетали, ревниво изучая наряды друг дружки, а их солидные мужья вели солидные разговоры о ценах, политике, и том как политика влияет на цены. Ну а детишки носились между группками горожан, стремясь с детской нетерпеливостью успеть увидеть все интересное, попробовать все вкусное, и конечно же - как-нибудь да набедокурить и при этом не попасться.
   Как минимум в двух местах звучала музыка исполняемая одним квартетом и даже целым маленьким оркестриком с королевского сторожевого корабля, а посреди набережной, труппа бродячих актеров давала свое представление.
   Теплый вечер, освежаемый морским бризом. Так приятно прогулять по набережной, неспешно и солидно здороваясь со знакомыми купцами и чиновниками, ловя на себе заинтересованные взгляды их жен и дочерей. А потом, купив кулек засахаренных орешков - поглазеть на представление бродячих актеров, с детской непосредственностью ухахатываясь над Профессором вечно попадающим впросак из-за проделок своих студентов. Или старым толстым Лавочником, которому наставляет рога его молоденькая жена. - Незатейливый юмор и незамысловатые сюжеты, не требующие сложных приспособлений по смене декораций, и не прошедшие обработку модного столичного драматурга.
   Ренки словно бы попал в детство, и был счастлив. Этим, ну и еще наверное некоторой простоватой прямолинейностью его натуры, можно объяснить тот факт, что когда какой-то человек подошел к нему и спросил лейтенанта оу Дарээка, - мысль о подвохе даже не пришла в его голову.
   - Да это я. - Ответил Ренки, одним глазом поглядывая на уже пожилого, бедно но чисто одетого слугу, а другим продолжая коситься в сторону актеров.
   - Покорно прошу простить. - Продолжил слуга. - Но меня прислал за вами какой-то солдат. Он приносит вам свои глубочайшие извинения, однако ему срочно необходимо ваше присутствие.
   - Что-то случилось? - Спросил Ренки, которого даже столь необычное известие еще не смогло вывести из состояния блаженства и неги.
   - Не могу знать, сударь - Ответил слуга. - Я всего лишь должен был найти вас, передать послание, и проводить на нужное место.
   - Ну хорошо, веди. - Со вздохом отрываясь от зрелища, сказал Ренки, и еще раз, уже чуть более пристально посмотрел на собеседника. - ...Ничего особенного - типичный дворецкий Дома средней руки. Благообразный, весь из себя сама аккуратность и чопорность, с профессионально смиренной маской на лице.
   ...Он даже не осмелился пойти рядом или впереди, а передвигался чуть позади слева, бочком, каким-то семенящим шагом, выставив вперед руку, наподобие указателя.
   Таким макаром они свернули на одну из прилегающих к набережной улиц. Потом зашли в переулочек, где единственным освещением были звезды на небе.
   Там пришлось протискиваться мимо какого-то фургона, не то со старым тряпьем, не то с ветошью. Но тут вдруг, сидящий на козлах возница вскрикнул, и вытянул вперед руку, будто на что-то указывая.
   Ренки, мгновенно бросив руку на рукоять шпаги, посмотрел в ту сторону, ...и свет погас. А благообразный дворецкий, быстро спрятав набитый дробью кожаный кисет в карман, с легкостью подхватил упавшее тело, и загрузил в фургон.
  
   Очнулся страдалец, спустя какое-то время, уже на полу тесного помещения, абсолютно темного, но заполненного запахами подгнивших овощей. Руки у него были связанны за спиной, шпага отсутствовала, зато, судя по ощущениям, на затылке присутствовала изрядная шишка.
   Он попытался подвигаться, немного развернулся заметив свет выбивающийся из под двери, а попутно что-то задев ногами, с грохотом опрокинул это на себя.
   - Никак очнулся... - Донеслось из-за двери. - Тащи его сюда.
   Дверь открылась, и сильные руки, подхватив тело Ренки, грубо выволокли его из чулана.
   - Ну вот сударь. - Светя в глаза связанному офицеру фонарем, произнес кто-то, чье лицо нельзя было разглядеть из-за бьющего в глаза света. - Давайте знакомиться.
   - Развяжи мне руки тварь, и я устрою тебе... знакомство! - Пригрозил Ренки.
   - Не стоит так горячиться сударь. - Продолжил неизвестный, на которого угрозы пленника, кажется не произвели никакого впечатления, разве что насмешили.
   ...И не надо угроз. ...Вообще-то, вы даже должны быть мне благодарны, за подаренные несколько часов жизни. По хорошему-то, я должен был убить вас еще в том переулке.
   ...Не хотите узнать почему? - Все очень банально - мне за это заплатили. И поверьте, не каждый день я получаю такую сумму, за такое банальное убийство.
   Но когда я попытался разузнать о цели своей охоты, открылось одно обстоятельство. ...Одно, очень печальное для вас, сударь, обстоятельство! Ну-ка, посади его!
   После этих слов те же сильные руки подхватили Ренки, и усадив его на грубый стул, плотно примотали к спинке веревками. Светящий в глаза фонарь, был подвешен к потолочной балке помещения напоминающего обеденный зал харчевни. А напротив себя пленник увидел давешнего дворецкого, который теперь, оставаясь все в той же одежде - уже отнюдь не выглядел столь же благообразно и безобидно. Может, причиной тому было изменившееся выражение глаз, а может шпага, раньше принадлежавшая Ренки, которую "дворецкий" вертел в руках.
   ...Вот эта вот шпага! - Помахал "дворецкий" клинком перед самым носом пленника. Причем тот отметил, что держит он оружие вполне профессионально. - Вам хватило сударь дерзости, носить ее как ни в чем не бывало! А ведь эта шпага, раньше принадлежала моему брату! ...Нет, не родному, - скорее собрату по ремеслу!
   ...Не то чтобы старый бродяга Биидшаа, был мне близким другом. Однако и спустить его убийство с рук, было бы делом недостойным. ...Расскажите сударь, как так получилось, что вам удалось убить столь искусного противника? Полагаю - тут была какая-то хитрость?
   - Развяжи мне руки, дай шпагу, и я тебе это покажу. - Предложил Ренки.
   - А что? - Вновь развеселился мнимый дворецкий. - Я подумывал об этом! Согласитесь, было бы весьма изящно отомстить, заколов вас на поединке. - "Общество" бы это одобрило. ...Но я слышал что вы и впрямь весьма искусны с клинком. Да и булаву, просто так не дают. А булава и топоры... Хе-хе сударь - позвольте мне как верноподданному нашего короля, выразить вам свое восхищение и благодарность, за подвиги на поле брани.
   Однако, увы, это не отменит вашей смерти. Причем, (уж не обессудьте), смерть эта будет довольно мучительной. Потому как месть, должна производить впечатление и оставаться в памяти. ...Я, в некотором роде считаю себя художником. - Когда найдут ваш изуродованный труп, сверху на нем будет лежать эта сломанная шпага и одна желтая лилия. (это моя личная "подпись"). - Согласитесь - очень изящно!
   - Когда я прикончу тебя. - Пригрозил в ответ Ренки. - Это будет выглядеть как куча дерьма, каковым ты и являешься. Совершенно не изящно, но очень правдиво!
   - Очень смелые слова. - Усмехнулся "дворецкий", однако, если вы не возражаете, я пожалуй приступлю к пыткам.
  
   -...Боюсь, что я возражаю против этого, сударь. - Раздался голос откуда-то сверху, из темноты.
   Дворецкий дернулся пытаясь вскочить со стула, но раздался выстрел, и пуля разворотила его голову. Подельник дворецкого замер, не смея шевельнуться. И лишь тупо смотрел, как по лестнице, ведущей на второй этаж, спустилась пара человек, продолжающих сжимать в руках направленные на него пистолеты.
   Один из таинственных избавителей, подошел к замершему подельнику, и ткнув его пистолетом в лицо, заставил лечь на пол. А его товарищ тем временем подошел к двери, и впустил в харчевню еще несколько человек. (Ренки сидел боком, и видел дверь не очень хорошо).
   - Благодарю вас сударь. - Искренне сказал Ренки. - Вы оказали мне неоценимую услугу, и можете не сомневаться, оу из рода Дарээека, знают как возвращать долги. Коли вам понадобиться крепкая рука умеющая держать шпагу и острый глаз неплохого стрелка - вам стоит только обратиться! ...А теперь - не могли бы вы развязать меня?
   - Достойные слова. - Кивнул таинственный спаситель. - Однако, боюсь ваша шпага мне не понадобиться. ...Но коли вы и впрямь готовы отдавать долги - можете просто ответить на мои вопросы. ...А отвязывать вас от стула, я пока погожу. - На случай если ваша благодарность и ваши ответы будут недостаточно искренними.
   Тут говоривший вошел в круг света, падающего из подвешенного к балке фонаря, и Ренки узнал его.
   - Ваар!!! - Удивленно произнес он, понимая что спасение было лишь миражом.
   - Увы сударь. - Усмехнулся человек с которым судьба уже неоднократно пересекала дорожки Готора и его команды. - Но Ваар мертв. - Мое обезображенное тело с объеденным рыбами лицом, месяца два назад нашли на южном побережье. ...И этому, я во многом обязан вам! ...А ведь я уже успел привязаться к этому... персонажу!
   Впрочем - зла на вас и ваших друзей я не держу. - Чувствую, мы родственные души, занимаемся примерно одним и тем же делом, просто на разных сторонах. И потому, думаю сумеем договориться.
   - Никогда! - Вскричал Ренки, - оу рода Дарээка не соглашались на измену! Я служу только своему королю. Так что можешь убить меня сразу - ничего я тебе не скажу.
   - Хе-хе... Молодо-зелено. - Усмехнулся эксВаар. - Не стоит так горячиться и торопиться призывать смерть. ...Так же как и бросаться обещаниями, которые не сможете исполнить. - Разве вы не слышали, сударь, что под грамотно проведенной пыткой - ломаются все?! Настоящие профессионалы это знают, и потому не создают проблем ни себе, ни своим противникам, коли уж те сумели их захватить. ...Ну разве что - если обстоятельства требуют протянуть время, или еще по какой-то причине. ...Однако, это явно не ваш случай. - Помощи придти к вам просто неоткуда, а сведения, которые я хочу у вас узнать - вряд ли являются "горячими". Так что прекратите строить из себя сопляка, и давайте уже говорить как подобает взрослым мужчинам.
   В ответ Ренки плюнул в сторону Ваара, и гордо задрал подбородок. ...Хотя если честно - этот человек, пугал его куда больше чем убийца-дворецкий, с его "красивой местью".
   - Фу, сударь. - Возмутился Ваар. - Это уже совсем по-детски. Вы бы мне еще язык показали. Право, я начинаю в вас разочаровываться.
   Чего вы хотите добиться своим глупым геройством? - Надеетесь попасть в баллады? - Не стоит. - Никто и никогда не узнает что с вами стало. Вы просто исчезнете, и даже трупа вашего никто не найдет, и вскоре вас объявят дезертиром. ...Или, другой вариант - завтра же утром, человек в вашем мундире и под вашем именем, сядет на судно и уйдет в море. А через какое-то время, до королевства дойдет слух, что высадился он на территории Кредонской республики, и предложил свои услуги тамошним властям. - Ваш род будет опозорен. Его вычеркнут из списков благородных людей. А ваше имя станет нарицательными для предателей. - Вам это надо?
   - Сволочь... - Скрипнул зубами Ренки. - Однако, я все равно тебе ничего не скажу! - "Путь благородного человека, должен быть прям, как его клинок!". А верность Вождю и клану, есть высшее предназначение оу!
   - Тьфу... Извините, я ошибся. - В голосе Ваара звучало искреннее разочарование. - Я то думал, что имею дело с достойным противником. А попал на сопляка, по собственной глупости ввязавшегося в игры взрослых.
   - Ну, этот "сопляк", уже дважды помешал твоим планам! - Гордо ответил Ренки, чтобы не оставлять за противником последнего слова. - Надеюсь что смогу разочаровать и в третий раз.
   - Эх, юноша... - Усмехнулся Ваар. - Не стоит принимать за победу, случайное стечение обстоятельств. - Сразу видно что вы еще ничего не понимаете в ремесле Игрока. Вы даже не фигура на шахматной доске, но всего лишь упавший на нее мусор, который надо убрать, чтобы без помех играть дальше. Скажу вам по секрету - подобные случайности сплошь и рядом случаются в нашем деле. Как ни планируй - всегда есть возможность что что-то пойдет не так.
   ...И кстати, сказав "дважды" - вы видимо имеете в виду то маленькое происшествие с каретой графини Крааст, что-ли? - Так это был всего лишь мелкий приработок на стороне. - Вы только оказали мне услугу, избавив от необходимости "зачищать" ставших ненужными исполнителей.
   - Зато потом... - Запальчиво сказал Ренки, которого задели слова, а главное - пренебрежительный тон его противника.
   - О! - Радостно подхватил Ваар. - За "потом" я вам особенно благодарен! Гидшаа уже было почти разочаровались в порученных мне поисках. А тут ваша компания, громкий шум, личное вмешательство Риишлее... Вы даже не представляете сколько это принесло мне денег!
   ...Хотите вина? - Предложил Ваар, подходя к стойке и наливая из стоящего за ней кувшина пару кружек. Потом вернулся, удобно расположившись на стуле напротив, хлебнул вина, сплюнул, и выплеснул кружку на пол. - Сраный небесный верблюд! - Какая гадость!!! Имел бы возможность - пристрелил бы этого кабатчика еще пару раз, за то что торгует такой мерзостью. ...Кстати сударь - с вашей стороны было весьма опрометчиво возвращаться в этот городишко. - Слишком многие точат тут на вас зубы. Уверен - стоило вам только сойти с корабля, и не в одном домике, начали править ножи и заряжать пистолеты. ...Просто давка из желающих вас убить! Мы и то, едва не упустили добычу, когда эти конкуренты вас умыкнули. ...А потом пришлось гнаться за фургоном, лезть в окно... Выяснять кто перешел нам дорожку... Никогда еще не работал в такой толкучке!
   ...Впрочем - как раз о работе. ...Скажу вам, мой юный друг - эта работенка была одной из лучших в моей жизни. Воистину - удача повернулась ко мне лицом! Искать то, во что и пославшие тебя наниматели толком не верят! При этом - ты на постоянном жаловании, и твои расходы щедро оплачивают. - Да я хоть до скончания веков, готов искать так любые сокровища древности. Хотя и не верю во всю эту чушь. - Наши удачные результаты, были для меня такой неожиданностью, что я даже немножко испугался! ...Впрочем, вы вряд ли что-то об этом знаете. Вас наверно ни во что и не посвятили - всего лишь дурачок махающий шпагой да умеющий стрелять из мушкета. - В нашем деле такие люди тоже бывают полезны. Но они, что называется - расходный материал. Вполне возможно, что ваши товарищи, посылая вас в этот городишко, всего лишь решили избавиться от ставшего ненужным работника.
   - Я сударь - Холодно произнес Ренки, взбешенный насмешками Ваара. - Знаю побольше вашего. В отличии от вас, у нас есть...
   - Ну сударь. Чего же вы так резко замолчали? - Поинтересовался Ваар. - Продолжайте раз уж начали.
   - Ничего ты больше от меня не услышишь. - Зло ответил Ренки, поняв что чуть было не выболтал тайну Готора.
   - Ну, главное я уже знаю. - Есть что искать. - Лицо Ваара, из расслабленно-благодушного, вдруг стало жестоким и свирепым. - Остальное дело практики... Медленно, но верно - ноготь за ногтем, игла за иглой, кусочек за кусочком... Каким бы крепким ты не воображал себя щенок, а завтра к вечеру выболтаешь мне все что знаешь и о чем догадываешься. ...Упакуйте его! - Приказал он своим подельникам. - Мы тут уже изрядно нашумели. И хотя в этой части города на подобный шум стараются не обращать внимания - надо убираться отсюда в более тихое местечко, пока не набежала толпа пьяниц и прочей мерзоты.
   Хидшии, ты остаешься со мной, надо по быстрому допросить этого - ткнул он рукой в сторону пленника. - Узнать подробности. А потом тут все зачистим, чтобы никто даже не понял что произошло. - Работу надо делать чисто.
   Вы четверо - берите нашего бравого офицера, сажайте в карту, и везите в загородный домик. - Часа через три расцветет, и тут начнет шататься народ. И я не хочу, чтобы кто-то болтался у нас под ногами, когда мы будем потрошить такого благородного оу. Он нужен мне живым и относительно здоровым, так что отвечаете головой не только за его сохранность, но и за здоровье. - Выполнять!.
   Дальше последовал очередной удар по затылку, отправивший сознание Ренки в темноту. Его тело отвязали от стула - сунули в рот кляп, снова связали руки, оттащили в стоявшую у дверей кабака карету, и куда-то увезли.
  
   Очнулся Ренки от жуткой боли. - Видать карета подпрыгнула на кочке, и сильно приложила своим полом по шишке на многострадальном затылке. Голова страшно болела, подташнивало, а еще жутко хотелось опорожнить мочевой пузырь.
   ...Возможно, именно последнее обстоятельство и заставило Ренки действовать особенно энергично - предстать перед своими врагами с обмоченными штанам, для юного оу было горше смерти.
   Увы, но в его обстоятельствах, возможностей и надежд у него было совсем немного. ...Вернее - только одно. - Приобретенный еще в столице узкий кинжал, с заточенными как бритва лезвиями, спрятанный в специально сделанном в сапоге кармашке.
   ...Накануне - наводя красоту перед торжественным ужином у Одивии Ваксай - Ренки было подумал выложить его. Но потом - просто забыл сделать это - настолько незаметен и привычен стал для него этот клинок.
   ...Готор еще как-то смеялся, заметив привычку Ренки носить этот кинжал - что настоящему шпиону, без ножа в каблуке, и фальшивой бороды, появляться на публике просто неприлично.
   И пусть Ренки, как обычно, покоробило от слова "шпион" с полюбившимся оружием он не расстался. Может - виною тому упрямство, а может - воспоминания о каторге. То ощущение безоружности, - постыдное и противоестественное для того, кому при рождении положили кинжал в колыбельку. Кинжал - ставший ему спутников все последующие годы.
   Как однажды голодавший, набивает карманы хлебными корками, так Ренки, с тех пор немного помешался на оружии, и всегда стремился иметь под рукой какой-нибудь кусок острозаточенной стали. А лучше в сочетании с пистолетом, а еще лучше - мушкетом.
   И вот - подвигав мышцами икры, пленник почувствовал что клинок все еще находится в сапоге, не найденный во время обысков.
   Но потянувшись к сапогу - Ренки невольно застонал от боли в затекшем теле.
   - Смотри-ка, очнулся! - Раздался голос в темноте кареты. - Может еще разок вдарить?
   - На кой? - Ответил второй голос. - Хозяин велел доставить живьем. ...Слышь ты там... пнул он лежащее в ногах тело. - Если не хочешь схлопотать - веди себя тихо!
   В кои-то веки, Ренки последовал разумному совету, и сначала, потратил немного времени, чтобы шевеля пальцами, хоть немного вернуть кровь в связанные за спиной руки, потом начал возиться на полу пытаясь дотянуться до голенища сапога, для чего пришлось скрючиться и изогнуться, до хруста в позвоночнике и помутнения в глазах от боли, и вывернуть ногу под каким-то кошмарным углом. За эту возню он еще схлопотал пару пинков, но все же сумел нащупать рукоять вожделенного стилета. Вытащил, и в такт дорожной тряске, стал перепиливать волокна веревки.
   Резать было жутко неудобно, но острый как бритва клинок - медленно, по ниточке, справлялся с задачей. И наконец пленник почувствовал что путы ослабли, и он может освободить руки.
   ...Не столько глазами сколько ушами и обонянием "осмотрел" карету. - В ней было два стража. - Один сидел на заднем сиденье, другой вольготно разлегся на переднем, а Ренки валялся между ними на полу. Еще немного повозившись и чуть-чуть развернувшись вдоль оси движения, Ренки на мгновение сжался подобно пружине, и распрямив обе ноги, воткнул их в пах одного из стражников - благо, тот сидел уж в больно удобной позе. - Помогли уроки Готора. Стражник скрючился издав болезненный стон, а пленник, освободив руку с зажатым в ней кинжалом, резко поднялся в сидячее положение, и ударил второго противника куда-то в бедро. Тот взревел разгневанным быком, но Ренки уже успел извернуться и вскочить на ноги, так что дальше было уже делом техники - кинжал вошел точно в горло, благодаря чему рев сменился сипением и бульканьем.
   Однако это было только началом. - Первым делом - освободить рот от кляпа, чтобы не задохнуться в предстоящей драке. Затем - выхватив из ножен шпагу того кто сидел на переднем сидении - Ренки почти не глядя ткнул ею в окошко для переговоров с кучером, и почувствовал знакомое сопротивление разрезаемых мышц и костей.
   Ударом ноги распахнуть дверцу, в которую уже ломился тот из подельников Ваара, что стоял на запятках кареты. Прыжок наружу... не слишком удачный - ноги о что-то запнулись - Перекат, выход в боевую стойку, и быстрое падение обратно. Над головой пронеслась пуля, и Ренки, фактически с четверенек прыгнул вперед на стрелка. Тот успел отскочить, и выхватить свою шпагу. ...Это ему не сильно помогло. - Буквально на первой же серии, он получил сначала укол в плечо, а потом уже и добивающий в сердце.
   Не веря самому себе, Ренки понял что - получилось! Внезапно в теле возникла какая-то слабость, голова закружилось, и победителя вырвало, чего с ним не случалось со времен первой его битвы. То ли так подействовало чудовищное напряжение последних часов, то ли удары по голове.
   ...Он еще стоял склонившись над обочиной, когда приобретенный рефлекс заставил его дернуться в сторону... Характерный скрежет пистолетного колеса о пирит, предупредил о выстреле. ...Но увы - несколько поздновато - пуля задела левую руку в районе плеча, словно бы ударили хлыстом.
   Преждевременно обрадовавшись победе - Ренки забыл про того охранника, которого он атаковал первым, ударом в пах. И теперь тот весьма жестоко попытался отомстить.
   Преодолевая боль, наш герой бросился к карете, и едва увернулся от летящего ему в лоб пистолета.
   - Я сдаюсь!!! - Раздалось оттуда. - Сударь, умоляю, только не убивайте!
   - Медленно, выходи из кареты, спиной вперед. - Приказал Ренки, чувствуя как накатываются волны слабости. И когда из кареты показалась фигура охранника, со всей силы ударил его по затылку эфесом шпаги.
   Потом пришлось мучительно сдирать с себе окончательно испоганенный мундир, и вспоминая уроки Готора и лекаря оу Мавиинга - осматривать рану, останавливать кровь и бинтовать руку разорванной сорочкой. - К счастью - пуля лишь содрала кожу и слегка задела мышцу. ...Это было не смертельно, но болело просто кошмарно.
   Потом, собственным поясом охранника, Ренки неловко связал теперь уже своего пленника, пока тот не очнулся...
   - Что-то забыл! - Билось в голове у Ренки, словно бабочка о стекло... - Я что-то забыл...
   Ну да, конечно же - отлить!
  
   Глава 3
  
   - И все-таки - ты редкостная вредина, Готор! - заявил Ренки, с удовольствием разваливаясь на тюфяке в палатке своего приятеля, и обводя глазами "помещение" в поисках штопора, чтобы открыть бутылку фааркоонского вина, которую держал в руке. - Отправил меня за тридевять земель, а сам тут развлекался. ...И не возражай - я тут уже наслушался рассказов!
   - Да всего-то и дел - отбили четыре вылазки. - Отмахнулся Готор, доставая из сундучка штопор и кружки. Правда кредонцев положили немало, а сами потеряли всего десяток. ...Но ведь для того окопы и роются, чтобы иметь возможность относительно безнаказанно расстреливать атакующего их неприятеля. Просто тут, такая тактика еще не привычна, вот и кажется народу каким-то чудом, что у нас соотношение потерь даже круче чем один к двадцати. А если еще учитывать чуть ли не сотню пленных... На фоне нашей общей скуки, это и правда кажется большой победой. А в остальном - если копать землю под палящими лучами солнца, или на ощупь в темноте - ты считаешь развлечением, то да - я тут вовсю развлекался! Наливай!
   - Извольте! - Тоном кабацкого служки ответил Ренки и заполнил чаши. - Я прихватил дюжину ящиков такого! - Продолжил он, чокнувшись с Готором и сделав глубокий глоток. - Еще взял дюжину ящиков похуже качеством, и шесть бочек для солдат. Ты доволен?
   - А то, - радостно кивнул Готор - Будет что раздавать в качестве подарков. Тут, вино ценится повыше денег. Армейские интенданты, как обычно закупили такую мерзость и кислятину, что впору в ней гвозди растворять. ...Кажется это политика армии, чтобы солдаты на войне не слишком напивались. ...Только все равно напиваются, а потом дохнут от болезней желудка... Но я слышал, - ты отличился не только на закупках вина. ...Риишлее прислал письмо, где расхваливает тебя в самых восторженных выражениях. Да еще и тонко намекает, что подробности ты привезешь с собой.
   ...И кстати - даже не подумай что я льщу, но ты и правда молодец - об экипажах и специальных тележках, я и не подумал. Решил что тут, в прибрежных краях, кто-нибудь да найдется.
   - А, такие мелочи. - В свою очередь махнул рукой Ренки, однако зардевшись от удовольствия. - Когда Одивия Ваксай сказала что по Фааркоону шатается множество безработных моряков, потому что купцы боятся выйти в море из-за кредонских пиратов, разбушевавшихся больше обычного. И что эти моряки могут... что-то там делать с судами, вроде ремонта. Я смекнул, что кто-то же должен будет вести эти брандеры на кредонскую эскадру. А еще и тащить их от ближайшего порта, и собирать на месте. Вот и решил, нанять таких ребят прямо в Фааркооне и привезти с собой. - Благо - в средствах и возможностях, Риишлее нас почти не ограничил, так что я, с разрешения Военного Министра, зафрахтовал у дома Ваксай сразу три корабля! В одном - вез экипажи, верблюдов и специальные возки. ...А возки кстати - это не моя заслуга - их придумала Одивия Ваксай, она же помогла и с подбором экипажей. Вынужден отдать ей должное - эта девица и впрямь очень смышленая, будто бы и не женщина вовсе.
   - Молодец! - Еще раз похвалил Готор, правда не понятно кого - то ли Одивию то ли Ренки. - С задачей ты справился на отлично. В такой короткий срок все сделано и доставлено. И уже идет сборка. Если успеем за пару дней, и сумеем соблюсти секретность - Можно будет одновременно устроить и штурм форта и нападение на эскадру! ...Но мне кажется, что это не тот секрет, который Риишлее не стал доверять даже личному письму? - Что ты еще такого натворил в Фааркооне?
   - Хе-хе... Помнишь Ваара? Так я сумел захватить его, и он рассказал...
   - Стоп! - Рявкнул Готор. - Бери бутылки, и закуску, а я позову ребят. - Прогуляемся на природе, а то у этих палаток, слишком тонкие стенки.
  
   ...Слабость и боль в плече, перемешивались с азартом напавшей на след гончей и страстным желанием отомстить, образуя просто гремучую смесь.
   Однако благоразумие взяло верх, когда Ренки сообразил что у Ваара, наверняка в городе имеются еще подручные, так что соваться к нему в одиночку - это тоже самое, что и просто позволить снова себя связать и отдать на пытки.
   Так что он сначала, кряхтя и проклиная все на свете, заволок тушу пленника обратно в карету. И примотал его ноги, как мог, к лавке, на случай, если пленнику вздумается выкатиться их кареты на ходу. А потом, влез на козлы, долго и нудно искал подходящего места где можно было бы развернуться, и наконец - двинулся обратно в город не жалея лошадок.
   Добрался до неприметного домика на окраине, где располагалось отделение Тайной Службы. Постучал в окно, и несмотря на позднюю ночь, а вернее - уже раннее утро, был мгновенно принят старшим дознавателем оу Огуудом, по виду которого нельзя было догадаться, то ли он еще не ложился спать, то ли умел безупречно одеться за пару-тройку минут.
   - С чем пожаловали, второй лейтенант? - Со своей обычной, подкупающей своей неправдоподобной искренностью, улыбкой, спросил оу Огууд, указывая Ренки на кресло перед своим столом.
   Ренки, с удовольствием плюхнулся в это глубокое мягкое кресло, и вкратце рассказал стражнику о ночном происшествии.
   - Сначала я хотел задействовать армейский отряд. - Пояснил он в конце. Но как мне сказали в порту, сейчас в Фааркооне есть только дежурная рота инвалидов. Им всем уже чуть ли не по полсотни лет, и половина из них калеки. С флотскими связываться не хотелось - они прежде чем армейцу помочь - всю душу из него вымотают, и никакие бумаги от Военного Министра, тут не помогут. Ну и тогда я решил - что может вы чем-то поможете.
   - А вы на редкость удачливы оу Дарээка. - Продолжая улыбаться произнес оу Огууд, однако взгляд его был испытующ и даже отдавал подозрительностью. - Я вот тут, торчу уже почти полгода, пытаясь нащупать какие-нибудь ниточки к людям Герцогов Гидшаа. - А вы - всего-то третий день, и они уже сами вас находят! ...Весьма досадно что я не подумал об этом раньше. - Вы бы обошлись без новых ран и шишек, а я - существенно повысил свою репутацию, и может быть, даже продвинулся в чинах.
   ...Впрочем - не будем о мелком. - Так вы говорите что ранены? Простите по вашему мундиру трудно догадаться, уж больно он грязен. ...У меня тут есть один человек... По части лечения разных порезов-шишек-синяков - любого лекаря за пояс заткнет. Думаю будет не лишним если он вас осмотрит? ...Вот и чудненько, сейчас позову. А вы пока, коли рана позволяет, не могли бы коротко изложить все рассказанное на бумаге? - Отчет пойдет прямо в руки Старшего Цензора. Гы-гы... В нашей конторе и шага нельзя сделать, чтобы не написать отчета. ...И ведь, что самое противное, - такая практика и впрямь весьма полезна! - Иной раз почитаешь свой десятилетний отчет, и вспомнишь то о чем уж забыл давным-давно. Так что вы уж постарайтесь...
   Пачкать руки чернилами Ренки не хотелось, но он со вздохом кивнул, и пододвинув к себе письменный прибор и листы бумаги, взялся за дело.
   Оу Огууд, вернулся буквально минут через десять, в сопровождении крепенького на вид благообразного старичка, который и занялся ранами Ренки, пока оу Огууд, читал его писанину.
   - Ничего серьезного не задето. - Коротко сказал старичок, закончив работу. - Я хорошенько смазал рану заживляющими мазями, и наложил новую повязку. Руку лучше не тревожить ближайшие две недели. К шишкам на затылке тоже бы не помещало приложить смоченные в таарском бальзаме тампоны. ...Но для этого придется выбрить на затылке плешь. ...Вот и я так подумал, - усмехнулся старичок, заметив как Ренки отрицательно замотал головой. - Молодому кавалеру, такое бы не понравилось. Шишки то сойдут за пару дней, а вот плешь останется недели на две. Так что - пусть шишки сходят естественным путем!
   - Отлично! - Ответил на это оу Огууд. - Пара вопросов сударь - Что вы сделали с телами?
   - Оттащил в придорожные кусты, на случай если Ваар, поедет по той же дороге. Кучер был еще жив - пришлось добить. - И добавил, словно бы оправдываясь. - ...Меня, знаете ли, учили делать контрольный укол.
   - Как-как вы сказали? - Изумился старший дознаватель. - "Контрольный"??? - Хе-хе, - весьма оригинально, надо будет взять это словцо на вооружение! Очень, знаете ли, изящно - вместо грубо звучащего "добить", - элегантное "контрольный укол"!
   - Это все Готор придумал. - Уточнил Ренки, смущенный незаслуженной похвалой.
   - Хм... Ну да, этого следовало ожидать. - Пробормотал оу Огууд. - Передавайте кстати, при случае привет от меня оу Готору, и другим вашим друзьям...
   Но давайте вернемся к делу. ...Тот пленник что вы захватили. Полагаю, вы не станете возражать, коли мы его немного допросим? Хотите присутствовать?
   ...Честно говоря - Ренки, наслушавшийся в свое время много ужасов о методах Тайной Службы, совсем не хотел видеть все это воочию. Однако, привычка идти на встречу неприятному, выработавшаяся у него когда он еще постигал искусство быть капралом, заставила лейтенанта согласно кивнуть.
  
   К большому удивлению нашего героя, почтенный старичок-лекарь, тоже пошел вместе с ними, в неожиданно большой подвал, находившийся под, на первый взгляд, вполне обычным домом. ...И даже более того, когда они вошли в один из закрывавшихся толстой дверью казематов, он, накинув на себя кожаный передник, с весьма деловым и уверенным видом, начал перебирать инструменты, от одного вида которых холодная струйка пота стекал по спине бесстрашного оу.
   - Не стоит удивляться. - Усмехнулся, заметив выражение лица оу Дарээка, оу Огууд. - Основная профессия почтенного Диикла - палач. А медицину он практикует, так сказать, в нагрузку к первой. Ибо, как ни странно, но оба этих ремесла, очень даже связанны!
   Ренки передернуло от мысли о том чьи руки его "лечили", но он сдержался от проявления бурных чувств, и только вежливо кивнул в ответ.
   Привели пленного, и допрос начался. - Может пленник был не слишком крепок, а может - Ваар говорил правду, и профессионалы, поняв что дело безнадежное, не пытаются что-то утаить от своих противников. Так что пленник не строил из себя героя, и не пытался упираться, а говорил-говорил-говорил, с испугом косясь в угол, где Диикл, продолжал холить и лелеять орудия своего кошмарного ремесла.
   В основном, сведения касались расположения гнезд нанятых Вааром бандитов,
  численности и состава банды, и кое-какой истории ее возникновения. Но все что касалось планов...
   - Этот Ваар, большой умница. - Заметил после допроса старший дознаватель оу Огууд. - Его люди, сами не понимая этого, знают не больше, чем им положено знать на данный момент. Что и говорить - профессионал высокой пробы!
   - Надо его схватить, да поскорее! - Сделал из всего этого правильный вывод Ренки.
   - ...Да, пожалуй и впрямь надо... - Согласно кивнул оу Огууд. - Играя с таким в "тонкие игры"... - можно и проиграть - опять улизнет хитрый лис, (мы ведь и правда думали что он мертв). ...А так - глядишь в руках почтенного Диикла, он и разговорится... Я отправлю людей в домик, где вас собирались допросить, возможно он еще там.
   - Я тоже поеду! - Упрямо набычившись, не столько сказал, сколько потребовал Ренки.
   - Как ваши раны? - Кажется даже и не собирался возражать оу Огууд. - ...Нормально? - Ну, тогда полагаю лишний пистолет и шпага, помехой не станут. Этот Ваар, любит устраивать сюрпризы, а у меня не так много людей.
   - Можно поехать на той карете... - Предложил Ренки. - Они подумают что мы задержались в пути. Переодеть ваших людей и...
   - Опасно. - Возразил оу Огууд. - Вряд ли вы в подробности запомнили все особенности их одежды. Да и лица "не переоденешь". А заметив знакомую карету с незнакомыми людьми - они насторожится.
   - Готор говорит - "Если не можешь спрятаться, прикинься тем чем не являешься". - В порыве вдохновения процитировал Ренки. - Можно представить ваших людей подельниками того... что похитил меня раньше. ...Пусть предложит меня им продать, насколько я слышал... на каторге, - такая практика в среде преступников - дело обычное.
   - Хм... А вы молодец, второй лейтенант оу Ренки Дарээка. - Восхитился старший дознаватель Огууд, и на какое-то мгновение, его любезная улыбочка, стала почти искренней. - Выходит, не только слепая удача, причина ваших успехов. Голова у вас тоже работает!
   Мы примерно так и сделаем. ...Разве только чуть-чуть подкорректируем этот ваш план...
  
   - Вот так все и вышло. - Сказал Ренки, разливая остатки вина по кружкам, которые с удовольствием ему протянули друзья "по банде", и отбрасывая бутылку в сторону. - Дознаватель оу Огууд, послал одного человека из "общества убийц", которого он завербовал раньше, к Ваару, с посланием. - Мол они поджидали снаружи, и хотя не смогли предотвратить смерть своего главаря, - сумели все же перехватить карету, и готовы, коли я так ему нужен, - обменять меня на немалую сумму, плюс - выкуп за смерть "дворецкого".
   Ваар купился. Потому что знал что за мной сейчас толком никакой силы не стоит, а его люди опознали посланника. Ну а там уж, как ты говоришь - дело техники. Пока одна группа брала Ваара с подельниками, другая - штурмовала тот самый загородный домик, и еще парочку домов в городе. ...Пришлось привлечь команду "инвалидов" и морячков. Не обошлось без хорошей драки, и трех смертей с нашей стороны.
   ...Я кстати, Ваара лично взял! - Не мог удержаться Ренки от похвальбы. - Он гад, сумел как-то выкрутиться из кольца оцепления, вскочить на коня, и попытался удрать... Но тут я со своим мушкетом, ...точно в плечо, он с коня и слетел... Те штуки, которые ты придумал, и правда очень помогают целиться!
   Оу Огууд потом вовсю ими восхищался. Даже зарисовал, и отослал описание Риишлее. Говорил - "Вроде ведь так просто, но никто почему-то раньше не додумался, все по стволу целились!". ...Я кстати, - тоже в большом восхищении от этой приспособы. Ты здорово придумал!
   - В моем... у меня на родине, эти штуки известны уже сотни лет. - Отмахнулся Готор, без всякого удовольствия принимаю похвалу. - У вас бы их тоже скоро изобрели. Как я понял, со временем вы научились делать и порох получше, и пули лить нормальные и мушкеты поточнее. Так что если раньше - выстрел, даже почти в упор, был своеобразной лотереей - теперь вы подошли к моменту, когда в меткости появился какой-то смысл.
   - Так ты много еще всего-такого знаешь? - Заинтересовался рассказом Готора Ренки. - А почему тогда не рассказываешь? Это ведь наверное сильно бы пошло на пользу Тооредаану.
   - Эх Ренки-Ренки... - Со вздохом сказал Готор. - Не так ведь все это просто... Тооредаану, от всего этого, может только хуже стать. ...И не фиг, на меня ребята смотреть с таким укором. - Вот сами подумайте... - сейчас, мы впервые применяем "постепенную атаку". А сколько времени понадобиться кредонцем, чтобы эту тактику перенять? - Полгода-год. И теперь уже и ваши крепости станут подвергаться куда большей опасности. А с мушкой и целиком - будет еще хуже. - Если кредонцы уже и кремнёво-ударные замки делать научились, а главное - научились их делать достаточно быстро, раз так часто перевооружают армию как это рассказывал полковник, - то боюсь, этими приспособлениями, они свои мушкеты снабдят куда раньше вас.
   ...Да и вообще - если сейчас из залпа десятка стволов - попадает две-четыре пули... То потом, уже будет - шесть-семь. ...А ведь стрелять будем не только мы, то и нам ведь придется грудь под такие залпы подставлять. - И шансов уцелеть, станет куда меньше.
   А будет больше жертв - придется увеличивать армии. Куча народу, вместо того чтобы землю пахать, да в мастерских трудиться - будут тут, своими телами пули ловить, чтобы те кто за ними идут, смогли до врага добраться. - Мало того что количество потерь по всей земле возрастет в разы. - Королевство просто разорится! И все это на моей совести повиснет.
   ...Поэтому, я и просил тебя Ренки, особо прицельными приспособлениям и не светить! ...Ну да уж ладно.
   - И все-таки, мне кажется. - Не утихомирился Ренки. - Можно ведь как-то сделать... ну не знаю. - Хранить все в секрете, пока не будет сделано много-много мушкетов... на всю армию. Еще какие-нибудь твои приспособления применить. Все втихую, а потом вдруг РАЗ!!! - Разгромить Кредонскую республику единым махом. ...Ну, по крайней мере, ту ее часть что на нашем материке находится. Вернуть Ореегаар в королевство. А уж потом, с их золотыми рудниками, железом и прочими богатствами, нам бояться нечего!
   - Ох Ренки... - Вздохнул Готор, действительно очень печально. - В моем... на моих островах, тему progresorstva, уже давным-давно всю обмусолили. Сначала считали что мы всех своих соседей обязаны за уши в светлое будущее, в смысле - до нашего уровня науки и техники тянуть. Потом - поняли что раздавая направо и налево"бесплатные знания" можно только сильно навредить, и тем кому "помогаешь", да и самим себе. Знания - штука опасная, - с ним надо быть очень осторожными. А потом и вовсе, люди у нас пришли к выводу, что лучше не вмешиваться и не мешать другим искать свои пути. Потому как свой путь, всегда более приемлем, навязанного со стороны. - Ну хотя бы тем, что расплачиваешься за собственные ошибки, а не за чужие
   Когда меня к вам... отправляли - даже что-то вроде зарока взяли, - знания свои при себе держать и без крайней необходимости ни с кем ими не делиться.
   ...Это знаешь ли трудно... Прежде чем малый шажок сделать - приходится сто раз хорошенько взвесить, чего будет больше от того шажка - пользы или зла. ...Так что, - не мучайте хоть вы меня ребята. А то я тут такого накуролесить могу, что вы меня вскоре возненавидите. ...Если живы конечно останетесь! ...Так что там насчет Ваара? Что он сказал такого интересного?
   - Ну, он вроде знает, где находится вторая половинка Волшебного Меча. И еще у него куча разных наметок, для поиска остальных Сокровищ. Он ведь этим делом уже пятый год занимается.
  
   Ренки стоял на берегу, смотрел на ослепляющее голубую поверхность бухты, и хотя выбор уже был сделан - он все же терзался сомнениями, едва ли не разрываясь на пополам. ...С одной стороны - была возможность поучаствовать в штурме форта, с другой - в нападении на вражеский флот.
   И то, и другое, было до невозможности почетным делом, и Ренки одинаково сильно хотелось первым вскарабкаться на каменные стены форта, или влезть на палубу кредонского судна...
   Да-да. По предложению Готора - пять брандеров атакуют наиболее крупные и опасные корабли блокирующего бухту флота. А шестой, идущий последним, во-первых - подберет спрыгнувших в брандеров матросов, а во-вторых - попробует взять на абордаж небольшой двухмачтовый шлюп, который тооредаанцы, наверное ненавидели больше всех остальных кораблей кредонского флота.
   Огромные линейные корабли, стояли обычно либо в гавани Лиригиса, либо выходили на простор, чтобы покрасоваться посреди бухты, своей ужасающей мощью. Они пугали, но особого вреда от них, тооредаанские солдаты, пока еще не видели. А вот этот шлюп... - двигавшийся как под парусами так и на веслах, с осадкой позволявшей ему подходить почти к самому берегу, и обстреливать из шестнадцати своих пушечек группы тооредаанских солдат. Так что, в липкую удушающую жару, тооредаанцы были лишены даже возможности охладить свои тела в море, без страха схлопотать заряд картечи. А еще - многие дороги в этом краю, проходили вдоль побережья, и частенько попадали в зону обстрела ядрами.
   ...Готор говорил, что захватить этот шлюп - даже не вопрос военной необходимости, но вопрос престижа и жадности! - Если удастся захватить вражеский корабль, пусть даже и небольшой - это будет очень громким и знаковым событием, особенно в нынешние, не слишком обильные на хорошие для королевства новости, времена. Это сразу поднимет авторитет Военного Министра - покровителя "банды".
   - "Позаботимся о нем, и он позаботится о нас" - объяснил это Готор младшему составу "банды", и те согласно покивали головами, - эти резоны были им близки.
   Ну а во-вторых - тратить целый, специально изготовленный брандер, на потопление такого малыша - просто обидно.
   А с другой стороны - не надо забывать о призовых деньгах, за захват судна! - И для их компании это будет не лишним, да и нанятые морячки, в свете таких перспектив, будут действовать куда решительнее.
   ...А еще - формально, этой операцией будет командовать именно второй лейтенант оу Ренки Дарээка. - Если все сложится удачно - можно войти в историю, потопив на сборных развалюхах целый вражеский флот! Причем это будет считаться армейской операцией, и точно войдет в историю! Слава будет громкой. ...При удачном исходе, конечно же.
   Против всего этого, играли только два резона - Он лишался возможности драться бок о бок с друзьями на штурме. И... - Ренки толком не умел плавать!
   Нет, конечно побарахтаться в речке-переплюйке, что текла за его деревней, или даже переплыть пруд, снабжающий деревню водой на случай пожара, - это он мог. Но вот океанские просторы, его откровенно пугали.
   Наверное именно последний резон, и разрешил все сомнения. Ибо как сказано в Кодексе благородного человека - "Из двух путей, всегда выбирай тот, что страшит тебя больше ".
   ...Да и брандеры - были его делом. - Он следил за их постройкой и испытаниями. Организовывал перевозку под Лиригис. Сборку и снаряжение... Правда последнее - было скорее делом Готора. - Только он знал правильные составы горючих смесей и мест размещения пороховых зарядов. Но Ренки знал людей выполнявших эту работу, а люди уже знали Ренки, и доверяли ему...
   ...И вот, сейчас, он возможно в последний раз смотрел в довольно неплохую подзорную трубу, купленную еще в столице, на спокойно покачивающийся в гавани флот кредонцев. Пять здоровенных линейных судов, с расположившимися в три ряда пушечными палубами, с этакого расстояния, казались детскими игрушками. - Яркие, нарядные, такие беспечные и совсем не страшные, - сияют в свете заходящего солнца свежей краской, начищенной медью пушек и белизной свернутых парусов...
   Даже трудно было поверить, что каждым бортом они могли дать залп, превышающий по количеству стволов, всю артиллерию, что была у тооредаанцев на том, памятном для Ренки, первом его сражении в Зарданских пустошах... А потом повернуться, и дать второй залп... Если не удастся подкрасться к ним незаметно - град ядер просто разметает по поверхности океана, их жалкие, набитые пропитанной какой-то гадостью соломой и заставленные бочонками пороха суденышки. Скорее всего даже трупов не найдут!
   - Ну вроде бы ваша милость капитан, все понятно! - Окликнул его пожилой моряк с сержантскими нашивками на погоне торгового флота, переиначивая на флотский манер его звание.
   - Боцман Ладиик. - Отозвался Ренки, отвечая ему той же любезностью. - Вы промерили глубины?
   - Так точно, ваша милость, капитан. - Отрапортовал боцман Ладиик, даже не подав вида что отвечает на этот вопрос уже в четвертый раз. - Как раз, аккурат к вечеру, как torpeda (так почему-то называл кораблики Готор, и слово прижилось), наши подтянем к берегу, прилив начнется. Запросто пройдем над отмелями.
   - А как люди... Готовы?
   - Двойное месячное жалование за работку на одну ночь, и доля в добыче, ваша милость капитан. - Уж будьте уверенны - они на что угодно будут готовы.
   ...Вы, даже не сомневайтесь - Вона, - видите как чайки на воду садятся? - По всему видать, будет тихий вечерок, и легкий ночной бриз... Аккурат, чтобы наши посудинки разогнать, а кредонские махины, он и с места не сдвинет. Вы уж, будьте ваша милость, уверенны - все получится! ...Обычно-то на брандеры старые развалюхи пускают, которые не жалко. А тут - где это видано, чтобы специально их делали? Да еще так хитро и продуманно!
   - Ладно! - Уговорил!!! - Усмехнулся Ренки, и пошел вместе с моряками в закрытый от чужих глаз, и тщательно охраняемый лагерь, где якобы изготовляли особые приспособления для штурма крепости.
   Солнце как раз начало погружаться в кипящий расплавленным золотом океан, когда команда Ренки разобрала часть забора, и выкатила свои torpeda со специальными катками-тележками, закрепленными под днищем.
   Весили они немало, и даже по специально проложенной дорожке шли тяжело и с жутким скрипом. Ренки и то, нет-нет, да и упирался ногами в землю, чтобы толкнуть застрявшую на неровностях тележку с корабликом. - И вот, наконец море. Кораблики, спускаются в него прямо на телегах, и вдруг, словно бы рыба, вытянутая на берег, а потом снова отпущенная в родную стихию, вздрагивают, как-то особо выпрямляются, и начинают легко покачиваться на волне.
   Матросы заняли свои места, начали колдовать со снастями, и когда боцман Ладиик, незаметно кивнул - Ренки отдал приказ отправляться.
   ...Плавание показалось свежеиспеченному адмиралу, (он ведь командовал целой эскадрой), довольно долгим и унылым. Сначала они часа четыре шли в тени берега, осторожно огибая бухту. Черные кораблики, под черными парусами, черной ночью, в черной тени берега...
   На Ренки внезапно накатила какая-то сонливость - то ли результат плавного покачивания, то ли из-за осознания своей полной бесполезности. - Сейчас "адмиралу" приходилось полностью положиться на опыт и знания своих подчиненных.
   - Ну и ходкие же заразы эти torpeda, с вашего позволения, ваша милость капитан. - Восхищенно зашептал почти на самое ухо Ренки, боцман Ладиик. - Как круто к ветру идем, а ведь почти что и не сносит! - Хитро придумано. - Опять же - и скорость!!!
   - Это за тем мысом, нам повернуть надо будем? - Поинтересовался Ренки, в который раз уже пообещав себе выучить все эти морские термины, и наконец научиться понимать, что именно говорят ему эти люди моря.
   - Так точно, ваша милость капитан. - Ренки не увидел, а скорее почувствовал как кивнул головой боцман. - А ночка-то какая? - Аккурат для таких вот дел. - Месяц крохотный, да весь за облачками... Хе-хе. - А кредонцы спят небось, и думать не думают, что посреди их бухты может враг какой появиться! Гы-гы!! Это как акулу в купальню запустить, где малые детишки резвятся!!!
   - Радоваться будем после дела! - Оборвал боцмана "капитан". - Ты наши-то лодки видишь?
   - Неа. - беспечно ответил Ладиик. - Тока первые две. Да и чего на них смотреть-то -главное чтобы они наш кормовой фонарь видели.
   То ли Одивия Ваксай, бывшая незримой музой всей этой операции, подобрала опытных моряков. То ли молитвы Риишлее всем богам королевства, сработали. Но на заданную позицию вышли все восемь корабликов и две, так же доставленные по суше шлюпки набитые будущими абордажниками, и обогнув "флагман" выстроились в ряд перед ним.
   Ренки даже поежился, - стоявшие в полуверсте огромные корабли, слишком уж контрастировали с его крохотным - пять саженей* в длину, малюсеньким корытцем.
   ...Это все равно что воробью бодаться с верблюдом... - пронеслась в голове испуганная мыслишка.
   (* 5 сажени = чуть больше 10 метров).
   - Вперед! - Приказал он, негромким голосом, словно бы опасаясь привлечь к себе внимание этих громадин.
   Боцман Ладиик, отсалютовал фонарем, повернув его к "брандерной эскадре" светлой частью. И они, внезапно распустив все паруса и ловя ветер, ринулись вперед.
   Только тут Ренки осознал, что подразумевала Одивия Ваксай, когда говорила о быстроходности корабликов. Сейчас, при уверенном ветре дующем прямо в корму, они просто летели над поверхностью воды, и даже мелко вибрировали, будто от нетерпения.
   Полверсты пролетели мгновенно. Первые брандеры уже подходили к своим жертвам, когда там заиграли сигналы тревоги.
   Но было уже поздно... Маневра самого первого брандера, Ренки в темноте не разглядел. Но, - яркая вспышка и грохот взрыва! А потом внезапно взметнувшееся высоко вверх по борту пламя, осветило ночь, и позволило разглядеть действия остальных корабликов. - Подойти впритык к вражескому борту. Перерубить несколько канатов, выбить клинья, и мачта переламываясь где-то в нижней трети, падает, цепляясь за вражеский такелаж. Фигурки матросов прыгают с брандеров в море... И спустя несколько минут, борт словно бы взрывается изнутри целыми бочонками пороха, вгрызаясь во вражеский корабль острыми огненными языками. А потом - борт великана начинает бешено лизать высокое, какого-то ненатурально яркого оттенка пламя... И жуткая, неестественная вонь расползается над бухтой...
   - Раз. Два. Три. Четыре... Кажущаяся легкость, с которой поражаются огромные корабли - просто изумляет.
   ...А вот залп с последнего великана-корабля. К счастью - мушкетный, а не пушечный, но и он заставляет маленький кораблик вздрогнуть, и чуть отвернуть в сторону - видать досталось рулевому. Torpeda уходит в тень большого борта, и Ренки остается только догадываться что там происходит... Но вот - резкая вспышка, затем добежавший по воде грохот. Пламя бушует где-то на самой корме великана.
   Ладиик свистит в боцманскую дудку, и машет фонарем, а другой такой же подвешен на мачту...
   - Слева по борту - кричит один из матросов, и их кораблик отворачивает с курса, чтобы забрать из воды первых героев-моряков.
   - Лучше бы я пошел штурмовать крепость! - Внезапно проносится мысль в голове у Ренки. - Тут от меня все равно никакого толку.
   Но в следующий момент, он уже подхватывает кого-то, и тянет за шкирку из воды, сует в руки спасенным фляжку с крепким вином, и оружие.... Вскоре на небольшом кораблике, и так забитом людьми, становится совсем тесно.
   ...И тут - раздается ужасающий грохот, обычно бесплотный воздух, бьет по их суденышку словно кулаком, а вслед бежит огромная волна, и только благодаря какому-то чуду, крохотная скорлупка-torpeda не переворачивается, хотя несколько человек и падают в воду.
   - Никак крюйт-камера рванула! - Восторженно-испуганно пробормотал оказавшийся рядом боцман, показывая на охваченный огнем кредонский флот.
   Ренки тоже посмотрел в том направлении, и ничего не увидел. ...Пока не догадался пересчитать горящие корабли - их осталось только четыре.
   Вся бухта заполнилась пылающими кусками обшивки, но их посудинка уверенно пробивалась вперед, к самым причалам Лиригиса, где с вечера встал на стоянку ненавистный шлюп.
   - Ставят парус! - Чуть ли не в панике прокричал боцман, хотя дрожащий от азарта голос, подсказывал, что это была скорее боязнь упустить добычу, чем страх погибнуть. - Эй там, на руле, привестись круче к ветру, шкоты тяни.
   ...Не извольте беспокоиться капитан. - Продолжил он, объясняя свои действия ничего не понимающему в этих объяснениях Ренки. - Сейчас немного пройдем этим галсом, а потом увалимся аккурат в фордевинд, никуда они от нас не денутся!
   Ренки хватило сдержанности не требовать "перевода", а только молча кивнуть головой. Torpeda сначала ушла куда-то в сторону, потом вдруг развернулась, и словно гончая бросилась на отходящий от причала шлюп.
   - Приготовиться! - Заорал Ренки, поняв что наконец подошло его время. - Подсыпать полки, фитили раздуть, штыки примкнуть. готовить кошки...
   Со шлюпа раздался нестройный мушкетный залп, щека и плечо Ренки внезапно "украсилось" чьими-то, выбитыми пулей мозгами и пятнами крови. Кто-то истошно закричал, кто-то упал в воду. Но на это уже никто не обратил внимания. - Отчаянно лавируя, суденышко подошло к шлюпу и на его высокий борт, снизу полетело сразу чуть ли не десяток крюков.
   - Вперед!!! - Заорал Ренки, и сам не ожидая от себя такой ловкости, запрыгнул на фальшборт torpeda, а с него, перемахнул на палубу шлюпа.
   ...И сразу пришлось пустить в ход пистолет и шпагу, выстрелом и несколькими стремительными ударами, очистив пространство вокруг себя, пробиваясь дальше от борта чтобы дать место для других нападающих.
   Тооредаанцев на палубе шлюпа становилось все больше и больше. Первыми влезли моряки, более опытные в этих морских "лазаньях". А за ними подтянулись и гренадеры 6-го полка, которым мешали их длинные мушкеты.
   Враг предпринял отчаянную попытку сбросить абордажников за борт, и ринулся в атаку. На какое-то мгновение началась такая давка, что Ренки потерял возможность работать шпагой, и схватился за кинжал.
   ...В последствии, он с некоторым стыдом вспоминал, что в те, первые минуты абордажа, повел себя не столько как командир, сколько как простой рубака. Лишь удар под ребра... к счастью локтем а не клинком, пусть и жутко болезненный, все же привел юного "адмирала" в разум.
   - Гренадеры, стройся! - приказал он, указывая шпагой направление будущей шеренги. - Полки открыть. Целься... Флот на колено. Пли! В штыки!
   Даже не проверяя все ли флотские, дравшиеся впереди, успели присесть, Ренки кинул своих гренадеров сквозь клубы дыма, в отчаянную штыковую атаку.
   - Боцман Ладиик. - Рявкнул он, стараясь перекричать шум отчаянной рукопашной свалки. - Займись теми что наверху. Воспользуйся пистолетами...
   Ладиик не откликнулся, но несколько моряков вышли из драки, и полезли на мачты, сбивать тех кредонцев, что пытались обстреливать атакующих их тооредаанцев сверху. А Ренки, не придумав больше ничего умного, снова ринулся в свалку, выбрав целью своей атаки группу офицеров противника, которые пытались организовать своих людей для обороны.
   ...За спиной опять раздался жуткий грохот, и шлюп дернулся, словно бы пытаясь выпрыгнуть из ставшего таким небезопасным океана, а палуба ударила по ногам, будто желая отомстить всем этим человечкам, вот уже который год топчущих ее и заливающих кровью. - Еще один кредонский великан исчез в роскошном по своей красоте и жуткости, огненном кусте. Почти все стоявшие на палубе шлюпа, попадали, а Ренки швырнуло куда-то вперед, и хорошенько приложило грудью о мачту, благодаря чему он удержался на ногах, но кажется на доли секунды потерял сознание.
   - Вперед... - Хотел прокричать он, но из горла лишь выскочило странное сипение, зато рука, привычно ткнула шпагой фигуру в мундире кредонского морского пехотинца пытавшуюся встать на ноги.
   - Вперед! - Просипел он чуть громче, с трудом отдирая себя от мачты, и шатающейся походкой идя на противника. Шпага, казалось весила больше самого шлюпа, а движения были медленными и неловкими, словно у новичка. ...Но к счастью для Ренки, пока все кто вставал у него на пути, видимо были не в лучшем состоянии. По крайней мере, он смог стать победителем еще в трех скоротечных схватках.
   Так он подошел к группе офицеров, и уткнулся взглядом в пистолет, направленный прямо ему в лицо. Скрежет колеса, искры летящие на полку... осечка. Удар шпагой - точное попадание
   Отбить в сторону летящий клинок, и выпад навстречу. Казалось тело знает что надо делать, лучше, чем хозяин, пребывающий все еще в несколько заторможенном состоянии. Скользящий уход вращением через спину, и атака с другого угла. Кончик шпаги входит в горло не более чем на длину мизинца. Этого хватает. Резкий бросок влево, укол в держащую шпагу руку. Быстрый удар с подшагом в бок. Атака в голову, ноги, живот...
   - Сударь, я сдаюсь! Примите мою шпагу.
   Ренки конечно хотелось бы думать, что это его удаль принудила кредонского капитана к сдаче. Но быстро оглядевшись, он понял что это не так. - Через противоположный борт, лезли абордажники подошедшие на шлюпках и не задействованных брандеров, у кредонцев не осталось ни единого шанса.
   - Прикажите своим людям сдаться. - Сказал он, забирая шпагу у капитана. - Боцман Ладиик... Боцман... Сраный небесный верблюд... Где он?
   - Убили его, ваша милость... - Раздался чей-то голос. - Как раз, когда на борт полез...
   - Жаль... - Пробормотал Ренки, чувствуя истинную скорбь, по этому человеку, ставшему ему за последние несколько недель, верным помощником. - Боцман Мидгшаа...? Кто из старших остался в живых? - Прими команду. Надо отвести корабль подальше от берега.
   Сержант Доод, - займись пленными. Йоовик - на тебе раненные. Наших на корму, кредонцев гони на бак. Офицеров - отдельно! ...Что-то мне как-то... дай-ка я присяду...
  
   Глава 4
  
   - Ну сударь, вы конечно же герой, однако если хотите дожить до тридцати, вам стоит снизить накал своего героизма, вы только посмотрите на этот синяк! Чудовищно!!! И ребра наверняка треснули... Ну-ка - знакомая "кираса"? - одевайте!
   - Оу Мавиинг, - прохрипел Ренки, надевая специальный корсет, в котором уже успел "покрасоваться" полтора года назад. - Пожалуйста, скажите как там оу Готор?
   - Ох... - Тяжело вздохнул полковой лекарь 6-го гренадерского полка, оу Мавиинг. - Увы Ренки, но это тот самый случай, когда скорее стоит обратиться к заступничеству богов... Все что мог, я сделал, а дальше - уже их воля!
   - Может надо...
   - Не надо!!! - Оборвал Ренки лекарь. - От вашей компании я уже и так получил не мало, так что даже не думай об этом заговаривать.
   ...Да и вообще - захват целого форта, а у меня всего шесть десятков пациентов, и убито человек тридцать! - Где такое видано??? Человека, сделавшим возможной такую победу, любой уважающий себя лекарь, будет лечить лучше чем собственных детей!
   У тебя вон, и то потерь больше... Хотя конечно - пусть сраный небесный верблюд тяпнет меня за задницу, если вы оба не совершили настоящего чуда! - Насколько я слышал - оу Дезгоот сейчас принимает капитуляцию остатков гарнизона Лиригиса. Полагаю в ближайшее время он станет генералом, а достопочтенный оу Крааст, сотрет все свои зубы, скрипя ими от досады и ненависти!
   - Так что там оу Готор? - Продолжал настаивать Ренки.
   - Плох твой оу Готор. - Опять помрачнел оу Мавиинг. - Я велю принести в его палатку еще одну койку, если хочешь находиться рядом, на случай... Но только пообещай мне, что будешь лежать. - Твои трещины в ребрах, отнюдь не игрушка. Да и головой ты кажется, тоже неплохо приложился.
  
   - Да мы-жить эта... - виноватым голосом бормотал Дроут, смотря на Ренки какими-то несчастно-испуганными глазами. - Поначалу-то все нормально шло.
   По той траншее, что скрытной копали, аккурат к самому рву подобрались. В нас даже никто и не выстрелил ни разу. А как у вас, значит, заваруха началась, мы, как учили, - фашины в ров, лестницы к стене, да и наверх. Кредонцы только и успели что рты разинуть. - Они-то все больше в сторону моря глядели.
   Первая группа залезла аккурат на стену, кусок стены заняли, начали остальных поджидать. Те - кто по окопу, а кто и по верху пробежал... У кредонцев-то на всей стене ни одной пушки не осталось... Ты бы видел, как мы их лихо своей артиллерией посбивали. ...Полковник-пушкарь, еще все Готора к себе зазывал, обещал ему разом майорский чин. - Потому как и позиция оборудована дюже круто, да и вообще... Жаль ты не видел - пальба тогда жуткая шла. Против наших трех пушечек, что генерал выделил, у них десяток стоял. Тока они палят, да ядра все либо в землю, либо куда-то в сторону уходят о вал ударившись. А наши, вдоль стены... будто бритвой кто махает...
   ...Ну да... Так влезли мы значит, на стену без единой потери, только сопляк один из шестой роты, умудрился ногу сломать с лестницы сверзившись. Ну, залезли, и давай так, живенько расходиться в стороны. ...Все как учили. - пять человек впереди идут, десяток их сзади пальбой да гранатами прикрывает, ежели вражина где намертво встать попытается.
   Легко так шли - даром что ли, точно такую же стенку... тока пониже совсем, возвели в лагере и почитай каждый день тренировались...
   Все ключевые, как говорит Готор, точки обороны заняли. Лестницы там, что на стену вели, бастионы, переходы... Ну а потом, как раз светать начало, и форт перед нами как на ладошке. Мы вниз гранаты, да залп, гранаты, залп... Они с открытого места в казармы отошли, да там заперлись.
   А нас ведь Готор учил. - Двое, прикладами да ломиками специальными, на окнах ставни выбивают. А еще трое с гранатами рядом стоят. Окно выбили, гранаты бросили. И десяток, что их сзади прикрывал, в то окошечко по спинам тройки и лезет... В общем так и получилось, что солнышко еще и до половины из-за горизонта не вылезло, а форт уже в наших руках был, тока успевай пленных вязать.
   ...Тока вот в башне центральной, еще отряд кредонцев заперся, да все по большей части офицеры. Из бойниц палили, от нас отстреливаться пытались.
   А бойницы те высоко, не то что в казармах. Гранату не забросишь. А дверь..., я потом глядел, из вот-такенных дубовых досок сколочена. Ее не то что прикладом, и бревном не сразу вышибешь.
   Ну Готор и говорит - тащите дескать пороха бочонок-другой, сейчас мы дверку ентим ключиком открывать будем. ...Гаарз ему еще говорит, - "дескать - давай я! Дело-то знакомое". Ну а Готор, ты ж его знаешь. - "Мол - тут не все так просто. Правильно расположить надо, да шнуры закрепить..."
   Вот сам и полез, сам установил, сам фитиль вставил, сам поджег... Уже отбегать начал, да тут, пуля в ногу. Он упал, а ему еще одну - аккурат в голову. ...Сюда вот, между виском и глазом вошла... да с обратной стороны вышла, почитай, точно там же...
   Мы с Киншаа к нему, до взрыва от двери оттащить успели, да сразу на носилки, и каторжников-санитаров не дожидаючись - к лекарю... Тот, всю солдатню пораненную из палатки долой, и его, первым делом, обихаживать начал. А потом выходит, и говорит, - "Что мог сделал, а дальше уж богам молитесь. Спина у Небесного Верблюда крепкая - авось вывезет, скотина!".
   ...А офицеров тех в башне, наши ребята всех на штыки подняли. ...Больно уж за Готора обиделись.
   - Дроут договорил, и тяжело вздохнул, понуро опустив голову. И как-то искоса посмотрел на лежащего на койке Вожака.
   ....Ренки тоже побаивался смотреть в ту сторону... - Всегда такой крепкий и уверенный в себе Готор...Сильный, ловкий и умелый - лежал теперь под белой простыней, неестественно вытянувшись в струнку, с мертвенно-белым лицом... казалось - еще более белым, чем бинты замотавшие всю верхнюю часть головы. ...Трудно было узнать в этом кульке белизны, предводителя их шайки, ставшего "бандитам" за долгие месяцы скитаний и приключений, если не отцом, то уж страшим братом точно.
   - Ты это... - Произнес Ренки, чувствуя себя неуютно в роли утешителя, но осознавая что сейчас остался в их шайке за главного, и должен нести весь тот груз, временно упавший с плеч Готора. - Бодрее давай... И лишнего в голову не бери... Война она.., на то и война... Стреляют тут... А за Готора не бойся. Выздоровеет он... Вот точно говорю - поваляется недельку другую, и вскочит на ноги, будто и не было ничего.
   Ты лучше вот что. - Оборудование то, что Готор с собой возил... Бочки с порохом и горючкой его этой, инструменты там всякие... Надо присмотреть за всем скарбом, а то сам знаешь - только зевнешь, и вмиг все растащат. Чего делать с этим всем и знать не будут. Но обязательно сопрут! А нам потом Готор головы оторвет.
   Обратись к лейтенанту Биду. - Пусть команду отдаст. ...И вас с ребятами, чтобы прикрыл... А то не успеешь оглянуться, и "ничейных" сержантов к делу какому-нибудь припашут, потом обратно не выцепишь, и даже бумага от Риишлее не поможет.
   Денек-другой продержитесь. А там уже меня отпустят. И я сам с полковником обо всем договорюсь...
   И главное помни - все с Готором хорошо будет. Потому что... ну ведь это же Готор! Сам знаешь, он из любой передряги вылезет!
  
   Ренки не выбрался из госпиталя, ни на следующий день, ни через два, или три дня... Более того, у него поднялся сильный жар, воспалилась небольшая ранка на бедре, на которую он толком и не обращал внимания, потому что даже не мог вспомнить когда получил ее.
   Оу Мавиинг сильно ругался, в основном на себя, хотя доставалось и Ренки и "Сраному небесному верблюду". Перевел больного в отдельную палатку, Натужно шутил, и делал очень озабоченное лицо, когда думал что пациент его не видит.
   Пахнущую дегтем и какими-то травами повязку меняли по три раза в день. В рану сыпали порошки, втирали мази, а уж сколько противных микстур выпил Ренки... Кажется он за всю свою жизнь, столько вина не выпивал!
   Но на четвертый день столь интенсивного лечения, больной все же почувствовал себя несколько лучше. И его тут же почтили визитом полковник оу Дезгоот и лейтенант Бид.
   - Лежи-лежи... лейтенант! - Махнул рукой полковник, увидев движение Ренки. - Оу Мавиинг грозился мне непрекращающимся поносом на этом свете, и вечными скитаниями на том, если после нашего визита тебе станет хуже. ...Его можно понять - скоро вы с оу Готором станете первыми героями Королевства. И лекаря который не уберег таких героев, публика не простит!
   ...Хочу кстати, тебя обрадовать - Твой приятель сегодня утром пришел в себя. Правда ненадолго, но оу Мавиинг говорит что это очень хороший знак. - Боги благоволят ему! Так что есть надежда! С ним сейчас ваши сержанты сидят ...
   Впрочем - это ты и сам неверное знаешь - за тобой они тоже присматривают. ...Впервые вижу, чтобы оу Мавиинг был таким покладистым. Помню он как-то прогнал ординарцев от койки генерала.
   Впрочем - наш лекарь прав что так вас оберегает. - Имей ввиду, что как только он разрешит навещать тебя - тут будет не протолкнуться от желающих поздравить, и примазаться к вашей славе! И спокойно поваляться в койке, тебе уже удастся.
   - А как там... вообще??? - Слабым голосом поинтересовался Ренки.
   - Нормально, если не сказать больше! - Довольным тоном ответил оу Дезгоот, сразу поняв что именно интересует его офицера. - Лиригис пал. Поняв что без флота и главного форта, защищаться бессмысленно, - кредонцы согласились на почетную капитуляцию. Мы оставили им их знамена, погоны, офицерские шпаги, и отправили восвояси. Пришлось самолично проводить их в сторону Зарданской пустоши, чтобы у оу Крааста не возникло с ними недоразумений. Вернулся только позавчера.
   ...Впрочем, этот наш... генерал, и так рвет и мечет. - Понял, как сильно прогадал отстранившись от освобождения города. И теперь орет, что это чуть ли не предательство - отпускать противника живыми.
   Но ничего-то ему не светит - пока он шлялся, демоны знает где - всего один полк, захватил город, да еще и уничтожил целый флот! Рапорты он может в столицу посылать какие угодно. Но думаю Военный Министр и Король, скорее поверят другим источникам. ...Тот рапорт, который ты написал после битвы, я кстати тоже переслал.
   ...Нет, конечно, - было бы у меня больше чем один полк - и я бы, этих кредонцев отравил бы в цепях в Рердарские рудники. Но терять весь полк, пытаясь забить загнанную в угол крысу... - не вижу в том смысла... Тем более, что к остаткам десанта прибились выжившие моряки, так что драка была бы жестокая... Да и жителям городка, сильно бы досталось, а они все-таки подданные нашего Короля!
   Кстати. Не знаю говорили тебе или нет - из пяти линейных кораблей - два просто разметало в щепки. Два затонуло. А еще один успел выброситься на мель. ...Правда эти кредонские сволочи его сожгли, перед тем как капитулировать. Но я поговорил с твоими морячками - с той мели, довольно легко можно будет поднять пушки, какой-нибудь груз, а может и корабельную казну...
   А там - одних только пушек - где-то за шесть десятков должно быть! ...Я, уж извини за самоуправство. - Полковник ухмыльнулся. - Уже приказал, твоим людям заняться этой работенкой.... - Но думаю - ты возражать не станешь! На одни призовые деньги с этих пушек, можно будет создать и полностью вооружить новый полк. ...Так что премия за Победу, нам полагается немаленькая ...Если конечно, кто-нибудь намекнет Военному Министру, о том как лучше распорядиться этими деньгами.
   Полковник подмигнул Ренки, и замолчал. А вместо него разговор продолжил лейтенант Бид.
   - Насчет барахлишка вашего... - Я распорядился. - Доод за ним присматривает, так что, сам знаешь - у него и соломинка не пропадет.
   Но сразу хочу сказать. - Купцы да рыбачки из Лиригиса, уже этой вашей "верфью" сильно интересовались. - Там у вас и инструмент всякий, и эти... как их? - стапели, имеются. А то ведь у них кредонцы все лодки либо конфисковали, либо на дно пустили. ...Конфискованные-то... они теперь тоже вроде как добыча армии. Их теперь целое капральство охраняет. ...Хотя конечно - не дело это, людей без ремесла оставлять.
   Однако "верфь" вроде как за тобой лично числится. А новые лодки все равно строить надо. Так что - купцы сильно этой вашей "верфью" интересуются, и просят пустить их людей поработать там... Так что ты подумай!
   - Оу Риишлее говорит, что Лиригис очень важен для королевства. - Подумав, ответил Ренки. - Да и "верфь" не моя, - я за нее королевскими деньгами платил.... Думаю - лодки, надо бы просто раздать прежним хозяевам. А то загнется ведь город-то. И верфь, вполне возможно им передать, пусть скорее свой флот тут отстраивают.
   - Хм... - Усмехнулся Бид, кажется отнюдь не разочарованный тем что Ренки отверг его прямые намеки на возможность поживиться. - Лодки раздать... - За добычей Армии, Тайная Служба присматривает. - Так что из ее лапок, ничего просто так не выцепишь!
   - Если возможно - пошлите кого-нибудь к дознавателю оу Диинку, с просьбой навестить меня. Я постараюсь убедить его. ...Кстати - мои документы...???
   - В твоей палатке полагаю. - Понятливо кивнул лейтенант. - Если только ты их с собой на абордаж не брал. Скажу твоим ребятам - они принесут.
   - Извините лейтенант... - Чувствуя себя чуть виноватым, добавил Ренки. - Насчет верфи... и... прочих Таких дел... Но...
   - Хе-хе, Ренки - Хитро улыбнулся Бид. - Вот насчет этого, ты как раз можешь и не извиняться! - После оккупации кредонцев, у местных все равно денежек-то толком небось не осталось, я уж этих тварей кредонских знаю - все что можно вытрясти из жителей - они вытрясли.
   Так что бедолаги последнее выскребать будут, чтобы дома свои подправить и хлебушком разжиться. И прибытку с них сейчас все равно не много.
   Но вот добро, такие люди помнят. И всегда готовы за добро сторицей заплатить... А когда хорошие люди берутся друг другу помогать...
   Они ведь лодки-то свои, к примеру, из чего строить будут? - Из того леса, что уже сейчас в бухте вылавливают! ...А там, нонеча-то... не только досочки можно найти, особенно если поглубже нырнуть! А мы подскажем, через кого это все продать подороже можно будет. ...Чтобы никому не обидно было.
   - Тьфу на тебя Бид. - Скривил физиономию полковник оу Дезгоот. - Ты хоть бы дождался, когда я отсюда выйду. Мне, знаешь ли, про твои махинации слушать не положено...Так что - будем просто считать, что я ничего не слышал!
   ...А вот и оу Мавиинг, с грозным лицом воителя древности... Кажется пришел гнать нас отсюда... В общем - держись...ПОКА еще второй лейтенант оу Дарээка. Если все и дальше у тебя пойдет так же гладко, ты еще переплюнешь в чинах своего знаменитого прадедушку!
  
   Следующую неделю, Ренки провел в госпитальных палатках. Чувствовал он себя впрочем, вполне неплохо. Но оу Мавиинг решил подстраховаться, да и сам больной предпочитал быть в эти дни поближе к другу.
   Готор медленно, но все же шел на поправку. Хотя оу Мавиинг суеверно отказывался делать какие-либо прогнозы, и по прежнему ссылался на волю, или скорее - произвол богов.
   - Голова...- со вздохом говорил он. - Это, Ренки, такая штука. Которая даже и в наш просвещенный век, остается сплошной загадкой. И знания о ней, за все эти века, продвинулись ненамного дальше тех баснописных времен, когда демоница Оилиои пришла из-за Кромки, чтобы учить людей врачеванию!
   - А разве это не она сама училась у Манаун"дака? - Удивился Ренки. - Помнится на лекциях нам рассказывали какие-то истории про это... Правда я могу и перепутать - слишком много сил отдавал борьбе со сном. - А еще, я точно помню... Что-то там в древних рукописях было про то как он взял копье, и воткнул кому-то из своих, в голову, чтобы изгнать злых духов...
   - Насчет копья - это вранье! - Авторитетно заявил оу Мавиинг. - Копьем трепанацию черепа не сделаешь... ну по крайней мере так, чтобы пациент жив остался. - Но, эта легенда тоже известна каждому лекарю!
   ...А кто у кого учился... Это все темные дела. В Храме Оилиои, тебе, (если конечно очень сильно попросишь), покажут древние свитки, где все сказано совсем даже наоборот.
   ...А вообще - какая разница? - Манаун"дак тоже был личностью очень темной. То ли он был демоном, то ли еще кем... - даже в наши просвещенные времена, наука не пришла в этом вопросе к единому мнению. Многие полагают что он вообще был существом из другого мира, о чем, в свитках древности, якобы тоже есть какие-то упоминания, которые надо понимать прямо, а отнюдь не иносказательно. Но вот где этот Мир находится, и как туда попасть... - думаю - не людского понимания, это дело!
  
   Слова оу Мавиинга внезапно всколыхнули в Ренки интерес к уже почти им забытой, за всеми этими волнениями, темы происхождения самого Готора. И он поневоле, совсем по другому стал прислушиваться к тому, что бормотал его товарищ, в частых приступах бреда.
   Не то чтобы Ренки пытался что-то вынюхать с постыдной целью донести Риишлее, или просто выведать какие-то тайны беспомощного товарища. Но, упрямый в своем любопытстве мозг, словно бы сам цеплял из потока бреда разрозненные слова и факты, пытаясь увязать их в какую-то осмысленную цепочку, даже если Ренки пытался этому сопротивляться.
   Готор часто говорил на совершенно незнакомом языке. ...Ну не то чтобы "совершенно", - иногда некоторые слов, а подчас даже и фразы, казались Ренки вполне узнаваемыми. ...Особенно, когда Готор в бреду молился, либо читал заклинания. - По крайней мере, Ренки понял это именно так, по обилию слов, которые он постоянно слышал в Храме. ...Он как-то никогда не задумывался о смысле этих слов, бывших обычным наполнением жреческой "бубнежки". Но ему показалось, что когда Готор выкрикивал их со страстностью граничащей со злобой - он подразумевал какой-то, совершенно особый смысл.
   Подчас Готор говорил на нормальном языке про какой-то мир, который он называл "параллельным". Хотя как увязывалось со словом "мир" это пришедшее из древности математическое понятие, для Ренки так и осталось загадкой. - Подразумевал ли он некий, пока еще неизвестный материк, весьма своеобразно расположенный к... неизвестно чему.
   А может - это тот самый "горний" мир из которого Готор пришел? - Расположенный на небе, как раз, параллельно земле, и никогда не должный с ним пересечься?
   Недаром он так часто начинал молиться, поминая этот "параллельно-небесный мир", какие-то Врата, а потом переходил на неизвестный язык и словно бы вел диалоги с какими-то могучими и сильными людьми... а может - богами? Что-то спрашивал у них. Требовал. Злился, и вновь начинал выкрикивать молитвенные слова. Но не благостно и степенно, как то подобает делать в Храме, а злобно, словно сердясь на этих людей-богов, за то что те не хотят дать ответа.
  
   Спустя еще неделю, - Ренки окончательно отпустили из госпиталя. А Готор к этому времени пошел на поправку, перестав впадать в беспамятство. - Так что жизнь налаживалась.
   Их Вожак все еще был очень слаб и нуждался в постоянном уходе. Однако лекарь оу Мавиинг уже перестал уповать исключительно на волю богов, и возложил ответственность за дальнейшее излечение, только на себя самого.
   А Ренки, тем временем, пришлось заняться делами их небольшого отряда. И если с хозяйственной частью его сержанты справлялись достаточно уверенно. То написать с десяток рапортов и запросов мог только он.
   А рапортов должно было написать немало. - Начиная от официального рапорта полковнику 6-го гренадерского, в чьем формально подчинении находился отряд Готора. Рапорта генералу оу Краасту, под чьим подчинением находились все войска Зардаанского плоскогорья. В военную коллегию, в министерство финансов, в Королевское Управление территорий, (должны же они точно знать что Лиригис снова переходит в зону их компетенции). В коллегию Морских Дел, чтобы известить их об успешной операции на море, и испросить достойных наград для моряков, принимавших в ней участие.
   Ну и конечно же - он не мог не написать подробный рапорт Военному Министру, с точными данными о затраченных на всю эту операцию средств, и своим взглядом на то кто заслуживает поощрения, а кто порицания.
   Написал и о собственном самоуправном приказе Тайной Службе, относительно лодок и верфи. Дознаватель оу Диинк, скрипел зубами от злости, но вынужден был подчиниться бумаге за подписью Старшего Цензора.
   Возвращение лодок, и передача верфи городской управе Лиригиса была подана как Дар Короля, своим подданным. - Полковник говорил что все прошло очень торжественно и душещипательно. А жители Лиригиса, отныне вдвое усерднее благословляют Короля и Военного Министра, но готовы на руках носить парней в зелено-красных мундирах 6-го гренадерского полка.
   - Хорошо что тебя там не было Ренки. - Как обычно, чуть язвительно усмехнулся полковник. - Вас бы с оу Готором там точно разорвали на кусочки. - Не веришь - спроси у капитан-инженера оу Зоодиика. Он ведь тоже разделил бремя вашей Славы, и теперь удирает с утра пораньше в пустоши, чтобы его не нашли толпы восторженных поклонников.
   Ренки и сам испытал это на собственной шкуре - едва выйдя из госпиталя, оказавшись в круговерти разных лиц, улыбок, приятных фраз (среди которых встречались даже и искренние), похлопываний по плечу и пожиманий руки.
   ...И пусть бы это были восторженные слова и улыбки оу Заршии, необыкновенно гордого своей первой битвой, оказавшейся столь успешной и значимой как штурм Лиригиса. Пусть к его улыбке и примешивалась нотка зависти... - Это была нормальная зависть одного искреннего человека, к успехам и талантам другого.
   А вот когда вокруг тебя начинают виться неправдоподобно дружелюбные лица тех, кто еще совсем недавно, либо старательно не замечал тебя, либо наоборот - старательно окатывал презрением и пренебрежением, желая выслужиться перед генералом... - От этого становилось очень противно, и хотелось убежать подальше... туда, где тебя никто не знает в лицо, и не будет бросаться на встречу с поздравлением и страстным желанием пожать руку.
   ...Увы, но убежать Ренки мог только в госпиталь к Готору. И жаловаться там исхудавшему, бледному, страдающему от головокружений и головных болей, приятелю, на свою горькую судьбу. А тот лишь улыбался в ответ, и вставлял язвительные комментарии, и характеристики разных персонажей.
  
   И вот, наконец, в освобожденную бухту Лиригиса, впервые за много месяцев, вошел караван из четырех военных кораблей под тооредаанскими флагами. ...Но к большому изумлению радостно встречающей его на берегу публики, повел себя несколько странно.
   Корабли не подошли сразу к причалам, а бросили якоря чуть в отдалении. От флагмана отошла шлюпка, спешно подошедшая к берегу. С нее соскочили несколько офицеров, и направились в сторону штаба 6-го гренадерского полка.
   А потом, под взглядами изумленной публики, - к причалам проследовали все свободные офицеры этого полка, полковые музыканты, и рота почетного караула.
   Только тогда флагман подошел к причалу, и по спущенному трапу, на землю Лиригиса сошел высокий худой человек в жреческом одеянии, с необычайно прямой спиной и властным взглядом высокого королевского сановника.
   Развернулось на ветру знамя. Зарокотала барабанная дробь, а трубы выдали нечто весьма грозное и бравурное. ...Тут, не то что людям военным, но даже и простым рыбакам, стало понятно что таинственный пассажир, не может быть ни кем иным, кроме как всемогущим Верховным Жрецом, Советником Короля, Старшим Цензором Тайной Службы и Военным Министром одновременно - оу Риишлее. И слух об этом, каким-то неимоверным образом мгновенно облетел и весь городок, и армейский лагерь под его стенами, и даже кажется в считанные секунды донесся до армии генерала оу Крааста, расположившейся примерно в сотне верст дальше к западу.
   Долетел этот слух и до Ренки, который все утро проторчал в тихой гавани, именуемой Госпиталь, дабы навестить друга, и скрыться от назойливых почитателей.
   Слух влетел в палатку Готора вместе с Гаарзом, и наделал переполоха даже в этой обители тишины и покоя.
   - Чего делать? - Даже растерялся Ренки, вскакивая с табурета на котором сидел, и как обычно пытаясь получить совет у своего более опытного товарища. - Наверное надо пойти на пристань... Поприветствовать... и все такое!
   - Расслабься и садись обратно.. - Лишь усмехнулся Готор, которому не так давно сменили "фасон" повязки на голове, в результате чего стали видны глаза. - Там сейчас на пристани и без тебя полно встречающих. И если только ты не собираешься протискиваться к оу Риишлее, расталкивая локтями старших офицеров, то от тебя там сейчас и так будет немного толку.
   В конце концов, если бы оу Дезгоот считал что твое присутствие там необходимо - за тобой бы послали. А раз нет - ты человек служивый, - без приказа и не почешешься!
   - Но... Ты же сам говорил, что оу Риишлее, сейчас что-то вроде нашего Вождя, и мы должны...
   -...В первую очередь, показать себя людьми умными. - Подхватил Готор. - Исполнительных у него и так хватает.
   ...Короче, Гаарз. - Собери всех наших. Пусть приведут себя в порядок, и пасутся где-нибудь недалеко отсюда. Ты Ренки, пожалуй можешь сходить в Штаб, и доложить дежурному, что тебя можно будет найти именно тут... Если я что-нибудь понимаю в жизни, то когда оу Риишлее, покончит в официозом, и выберет свободное время, он сам заявится сюда навестить раненого меня, потому что куда-то идти самому, мне оу Мавиинг не позволит, и оу Риишлее это наверняка хорошо известно.
   Кстати - Гаарз, притащи из наших запасов пару бутылок самого дорогого вина. И о закусках каких-нибудь позаботься... Столик походный из мой палатки... И стул разыщи... пофорсистей... Кажется я видел такой у оу Заарши. - Попроси одолжить на время... И да, - бумаги что я храню... сам знаешь где, тоже захвати.
   - А может, он велит отнести тебя к себе. - Предположил Гаарз. - Тока зря тут переполох поднимать будем?
   - Куда к себе? - усмехнулся Готор. - Тут, у него пока еще достаточно проверенного и надежного места нет. Разве что на корабле? - Но на корабль он меня не потащит, потому что и без корабля есть тихое местечко, где мы можем поговорить без лишних свидетелей. - В этой палатке.
   ...Ты, кстати, Гаарз - когда побежишь наших искать, намекни почтеннейшему оу Мавиингу, о возможном скором визите высокого гостя. Полагаю - наш лекарь будет за предупреждение благодарен.
   ...А мне рубаху принеси чистую... оу Риишлее конечно на это наплевать, но сам жест он оценит.
   Вот только Ренки нашего, нам толком приодеть не во что. Был у него парадный мундир, да и тот умудрился изорвать да изгваздать в таком спокойном и тихом местечке как Фааркоон. ...Ладно-ладно... Не делай такого возмущенного лица. Этот на тебе, хоть и с зашитыми дырками после абордажа, но хотя бы чистый. ...Но реально - уделать такой мундир... Скока мы там за него деньжищ отвалили? - Готор печально покачал головой.
   Ренки тоже опечалился, и в отличии от Готора, который лишь по дружески подкалывал приятеля - вполне искренне.
   К отбытию из столицы на Зарданское плоскогорье, у него было три мундира. - Два - вполне себе обычные, привезенные еще из армии. А один - сшитый уже в столице, и правда стоил бешенных денег, и Ренки, в глубине души очень им гордился, надевая только по очень торжественным случаям.
   Увы. Но после его приключений в Фааркооне, слово "парадный" из "родословной" этого мундира, можно было смело вычеркивать. Можно отстирать и вычистить дорогую ткань, подшить обратно золотое шитье. Но дырки..., нет, их конечно тоже можно заштопать или наложить заплатки. Только ни один светский щеголь, не позволить себе носить штопанную одежду. Какой бы дорогой не была ткань, это уже постыдно.
   О "порушенной репутации мундира", Ренки сожалел куда больше чем о собственных синяках и ранах полученных в той же заварушке. Готор знал про эту печаль приятеля. И старательно ее высмеивал, дабы (как он сам объяснял), - выгнать из его души демонов привязанности к дорогим безделушкам.
   ...Гаарз убежал, Ренки тоже сходил к штабу, доложился... (там царил такой бедлам, что кажется, дежурный толком и не понял, о чеи ему вообще говорят). Потом вернулся. Застал Готор спящим, (это с ним частенько бывало в последнее время. Но оу Мавиинг, утверждал что это только к лучшему).
   Сидеть рядом было скучно. А уйти - невозможно. А завалиться на соседний тюфяк и тоже вздремнуть чуток - означало предстать перед Риишлее в помятом мундире...
  
   ...И все же, Ренки умудрился погрузиться в дрему, сидя прямо на табурете, и уперев подбородок в руки, сложенные на эфес шпаги. Так что, когда за тонкими стенками палатки раздались громкие голоса - он вскочил с опухшими глазами, слегка взъерошенный и имея весьма бестолковый вид.
   Выскочил из палатки, и едва нос к носу не столкнулся с самым могущественным, после Короля, человеком Тооредаана.
   - ...Я тоже рад вас приветствовать лейтенант. - С легкой насмешкой глядя на растерявшегося Ренки, произнес оу Риишлее. ...Вольно. Тянуться передо мной, вы будете на завтрашнем построении, а сегодня можете вести себя достаточно вольно... Так что... - пригласите войти?
   Ренки отошел в сторону, вежливо придерживая полог прикрывающий вход в палатку, и быстро оглядевшись, многозначительно кивнул стоявшему чуть в отдалении Таагаю.
   Тот понимающе кивнул в ответ. И вслед высокому гостю, в палатку внесли накрытый столик, и удобное, плетеное полукресло.
   - Хм... - Понимающе усмехнулся Риишлее. - Похоже мой визит не застал вас врасплох, судари! И хотя, после штабных приветствий, в меня вряд ли влезет еще хоть капля вина - мне приятно видеть вашу предусмотрительность... Впрочем - смело наливайте себе.
   - Благодарю вас ваше Священство. - Улыбнулся в ответ Готор. - Но мне пока рановато лечиться подобными лекарствами... Да и оу Дарээка, думаю потерпит.
   - Кстати, как ваше здоровье, сударь? - Обеспокоено спросил Риишлее. - И что с глазом?
   -...Знаю... - Вздохнул Готор. - Слегка косит. Окружающие пытаются скрыть это от меня, но... недостаточно умело. Хотя и старательно. Пришлось разглядывать свое отражение в полированной серебряной ложке. - Не самый лучший вид. - Остается утешаться, что все могло быть намного хуже!
   ...Кстати, я немного удивлен - вы тут один?
   - Ваш лекарь. - Искренне заулыбался Риишлее. - Судя по количеству доносов на него в Тайную Службу - весьма достойный человек! ...Мои свитские, и так бы не сунулись куда не надо. Но он весьма умело смог отогнать пытавшихся увязаться за мной военных. ...Думаю, я могу попросить ваших сержантов, присмотреть за окрестностями палатки?
   Ренки выскочил, чтобы отдать соответствующее распоряжение, а когда вернулся, застал Риишлее и Готора, мирно беседующими.
   Разговор шел о состоявшейся осаде. Готор говорил, а Риишлее внимательно слушал, задавая наводящие вопросы.
   Ренки тоже быстро "припахали" к разговору, но пока, в основном в качестве подставки-подавалки разных наглядных пособий, вроде чертежей Готора, которые надо было извлекать из большущей, чуть ли не полсажени высотой, плотной папки. Потом он рассказал про изготовление и перевозку брандеров, и конечно же - ночное нападение на кредонский флот.
   - Что ж судари...- Подвел итог оу Риишлее. - Вы не только оправдали мои надежды, но даже и сумели их превзойти. ...И как ни странно - особенно вы, лейтенант оу Дарээка. Нет, в вашей храбрости я и раньше не сомневался. Но то как вы повели себя по отношению к имуществу жителей Лиригиса... И даже не побоялись надавать на Тайную Службу... Это достойно отдельной награды. ...Которую, вы впрочем не получите. Но мое мнение о вашей ценности для королевства, и без того весьма высокое, поднялось еще выше.
   ...Кстати - про награды... - Конечно будут, и немалые. Знаки на погон, повышения в Чинах. Деньги, и даже земли. ...Но сейчас у вас есть тот, очень нечасто встречающийся в жизни шанс, попросить для себя что-то у человека, достаточно наделенного властью, чтобы выполнить любое ваше разумное желание... Так что - какие у вас есть заветные мечты?
   И тут Ренки вдруг растерялся... - Спроси его об этом оу Риишлее года три-четыре назад, и он бы без раздумья ответил что мечтает поступить в Королевское Офицерское Училище.
   А вот сейчас...??? - Нет, Ренки конечно по прежнему мечтает когда-нибудь стать генералом, а то и командующим всеми войсками Тооредаана. Одержать множество громких побед. Вернуть королевству Орегаарское герцогство. А еще лучше - вообще когда-нибудь выгнать всех кредонцев с континента.
   Это была большая и светлая мечта. Но ведь Риишлее говорил не о юношеских мечтаниях, а о "разумных желаниях". - Просто попросить назначить себя генералом и поставить командовать армией? - Разумностью тут даже и не пахнет. Да и по большому счету - чего стоит карьера, не заработанная, но выклянченная у сильных мира сего?
   Что там еще было в наборе заветных желаний оу Ренки Дарээка? - Жениться на той таинственной блондинке, лица которой даже и не разглядел? - Она почему-то по прежнему тревожила сердце молодого офицера. Но скорее как некий образ прекрасной девы из романов, чем реальный человек. Да и просить у Риишлее женить его на какой-то девице... - Достойно ли это офицера?!
   Чтобы Готор выздоровел, и его рана обошлась без последствий? - Такое можно просить только у богов. ...А Риишлее хоть и весьма близок с ними, но все же не бог.
   А в остальном... - вроде и попросить-то нечего.
   - Ну, про мои мечты вы вроде и так знаете. - Послышался голос Готора. - Я хотел бы продолжить поиски древних артефактов... А что касается оу Дарээка...???
   - Признаться... - Тяжело вздохнул Ренки. - Ничего иного, кроме как новый мундир, мне в голову и не приходит. Ну и конечно - чтобы мы все вместе, вшестером, продолжили служить Тооредаану, на том поприще который нам укажут!
   - Ладно. - Усмехнулся Риишлее. - Чувствую что застал вас врасплох. Так что оставляю свое обещание в силах - исполнить одно ваше разумное желание, когда таковое у вас действительно возникнет.
   А пока - отдыхайте. Завтра у вас будет очень торжественный день.
  
   Глава 5
  
   - Слушай, Готор, а что такое "параллельный мир"?
  
   Ренки и сам не смог бы вспомнить с чего это он так расхрабрился, чтобы задать подобный вопрос. Наверное - обстановка была такая - располагающая к откровенности.
   Светлая ночь при полной луне, да посреди моря... Не сильный, но уверенный ветерок надувает паруса, и дает ощущение прохлады.
   Ренки в такие ночи, обычно всегда плохо спалось, и потому он выбрался на палубу корабля, плывшего в Фааркоон, чтобы подышать немного прохладным ночным воздухом и полюбоваться безбрежными просторами Неба и Океана, прежде чем возвратиться в свою крохотную душную каютку.
   Тут же он застал и Готора, сидящего на канатной бухте, неспешно прихлебывая из бутылки, и любуясь луной и океаном.
   - Тоже не спиться? - Поинтересовался Готор.
   - Ага. - Ответил Ренки, пристраиваясь рядом на каком-то ящике. - Мне в такие ночи обычно всегда не спиться... Знаешь. Еще там, дома... В полнолуние я частенько пристраивался у окна, и чуть ли не всю ночь смотрел на луну и звезды, засыпая только под утро. А потом - получал трепку от отца, за то что двигаюсь как сонная муха, на занятиях.
   - Он тебя хорошо гонял... - Одобрительно кивнул Готор. - А я вот, признаюсь, в детстве был жутким лентяем, особенно по утрам. Сколько меня не заставляли делать зарядку, так и не смог пересилить свою лень... Отец, а он у меня тоже был из военных, жутко злился. Поначалу-то я и заниматься начал... всякими там... только чтобы отца умаслить. А потом - как-то втянулся... Но встать с утра пораньше, и хотя бы отжаться полсотни раз... - Для меня до сих пор тяжкая мука!
   - Ну-у... - Дипломатично высказался Ренки. - Зато ты очень умный, и много знаешь.
   - Эх, если бы... - С печальной улыбкой человека, простившего себе все недостатки, ответил Готор. - Был бы умный - не назначили бы лабораторной крысой.
   - Кем??? - Удивился Ренки.
   - Да... Неважно. - Долго объяснять. - Лениво махнул рукой Готор.
   Они помолчали какое-то время, смотря вверх на удивительную картину огромных белых парусов, плывущих сквозь звезды.
   - А все-таки я не понимаю. - Прервал молчание Ренки. - Почему ты отказался от майорского чина?
   - Первый лейтенант - тоже неплохо! - Ответил Готор. - Ты ведь тоже вроде от капитана отказался?
   - Я отказался, потому что ты отказался. Мне, выше тебя по званию быть не положено. Так почему?
   - А смысл? - Спокойно спросил Готор. - Чем выше взлетаешь, тем больший груз приходится тащить, и тем уже тропинка под ногами. ...И глубже пропасть по краям тропы, и гуще стаи стервятников, мечтающих тебя в эту пропасть сбросить. Мне кажется мы и так с тобой взлетели просто фантастически. - Надо притормозить, а то так и лбом обо что-нибудь расшибиться можно.
  
   Ренки невольно вспомнил торжественное построение 6-го гренадерского полка. При развернутом Знамени охраняемом отрядом ветеранов-капралов с ритуальными протазанами в руках. С капральством барабанщиков и трубачей впереди, отдающих боевые сигналы, безупречно исполняющим строевые команды солдатам, в отдраенных по такому случаю от зарданской грязи, зелено-красных мундирах, с начищенным оружием в руках.
   Рядом со Знаменем 6-го, так же виднелись и Знамена 4-го, 7-го, и 14-го мушкетерских полков, формально тоже участвовавших в сражении. Хотя, даже если сложить весь наличный состав этих полков, из них едва ли можно было бы сформировать полноценный батальон. А еще чуть дальше - команда матросов, участвовавших в абордаже. Своего знамени у них конечно не было, но и они смотрелись достаточно торжественно с сияющими от гордости физиономиями.
   Потом Военный Министр оу Риишлее принял доклад полковника оу Дезгоота, как командира отличившейся части. А затем доклады полковников трех мушкетерских "полков" и второго лейтенанта оу Дарээка - командовавшего абордажной командой. Под накатывающееся волной "ура" обошел воинский строй, вглядываясь отеческим взором в лица солдат, и ловя на себе их, почтительно-восторженные взгляды.
   Ну а потом, естественно, началось самое сладкое. - Все четыре полка участвовавших в осаде - получили булаву на Знамя. Булавы, теперь уже на погон, так же удостоились и полковники. Офицеры же, и унтер-офицеры, получили по топору. Простым солдатам пообещали денежную премию, и тройную порцию настоящего вина.
   А матросы и солдаты отличивщиеся в абордаже - специальный морской значок - якорь перекрещенный с мушкетом и абордажной саблей - соответствующий армейскому "топору".
   .
   ...Ну а в конце, дошла очередь до главных "именинников" - Готор, соответственно получил вторую булаву, Ренки - высший флотский знак - обломанная мачта, перекрещенная парой сабель, аналог армейской булавы, а сержанты - по топору. Плюс к тому - офицеры поднялись на чин выше, став первыми лейтенантами. А сержантам, которым в виду их простонародного происхождения повышаться уже было просто некуда - отныне торжественно пообещали платить двойной оклад!
   А в конце, когда Ренки уже почти было обиделся - Риишлее приколол на их офицерские погоны, по маленькой короне - знака Королевского Доверия.
   Что означал этот значок? - Ренки и то не смог сразу вспомнить. Вроде бы даже право требовать личной аудиенции Короля. Или подчинять себе чиновников всех иных ведомств королевства, стоящих наравне или ниже в табеле о рангах. ...Значок этот давали так редко, что мало кто вообще помнил какие привилегии он дает. Но все знали что это и впрямь очень и очень почетно!
   ...На этом дождь наград не закончился. И уже позже, с глазу на глаз, оу Риишлее объявил им что для каждого офицера выделяется поместье... причем не где-нибудь в диких западных джунглях, а во вполне обжитых окрестностях Фааркоона, с его чудным климатом и плодородными землями. А сержанты - соответственно могут претендовать на фермерские участки в тех же краях. - Более того, оу Риишлее пообещал что все эти земли будет соседствовать друг с другом!
   Затем, оу Риишлее, не без сожаления посмотрев на качающегося от слабости оу Готора, сообщил, что всей команде дается отпуск "для дальнейшего излечения", который и следует провести в Фааркооне, в своих новых поместьях.
   Потом они отобедали втроем - что тоже было немалой честью. А за время обеда, оу Риишлее старательно выспрашивал их мнение по поводу ведения дальнейших боевых действий. - Впрочем - Готор был осторожен с советами, постоянно ссылаясь на недостаток информации. А Ренки хватало ума следовать его примеру так что разговор не задался.
   Лишь в самом конце, Готор предложил что-то конкретное - как он сам это назвал - "стратегию непрямых действий" и "партизанской тактикой". Которая, как понял Ренки из пояснений друга, в основном сводилась к операциям, подобным тем что они проводили в позапрошлом году вместе с ротой Бида. (К нему, как и к полковнику оу Дезгооту, и следовало обратиться как к большим специалистам).
   А еще, следовало "рубить" линий снабжения оторвавшихся довольно далеко от баз кредонских войск. И следовать вполне понятной любому опытному фехтовальщику стратегии, при которой надо заставить противника делать по пять-десять шагов на каждый один твой - с целью измотать и лишить сил.
   оу Риишлее выслушал этот совет достаточно благосклонно, и на этом обед закончился. - Уставшего и бледного как полотно Готора отнесли обратно в госпиталь. А Ренки, убедившись что с приятелем все в порядке оправился в свою палатку, где и нашел на койке прекрасно сшитый мундир цветов своего полка. ...Когда и где, свитские всемогущего Военного Министра смогли его достать на Зарданском плоскогорье, было настоящей тайной, граничащей с Чудом!
  
   - Знаешь, - внезапно ворвался голос Готора в воспоминания Ренки...
   ...В принципе - он уже несколько минут как начал говорить, но Ренки слушал в пол уха. И надо же такому было случиться, что именно на этой фразе, он вернулся в реальность.
   - Знаешь... - задумчиво глядя в небо сказал Готор. - У вас тут вообще удивительная луна. -Такая крупная, яркая и с более насыщенным оттенком желтого.
   - А у вас какая? - Удивленно спросил Ренки, подразумевая что луна одна над всей землей.
   - А у нас, - расслабленно сказал Готор - Она поменьше... И более белая, что-ли.
   И тут вот, Ренки решился задать вопрос, который мучил его уже довольно продолжительное время.
   - Слушай, Готор. - Сказал он, так же смотря в небо. - А что такое "параллельный мир"?
   -...Откуда ты... - Вздрогнул Готор. - Хотя понятно...
   - Ты не подумай чего. - Поспешил пояснить Ренки. - Я не специально подслушивал или... ну ты сам понимаешь! - Просто... И если... Я никому не расскажу. Даже оу Риишлее... и самому Королю. Даже если ты и впрямь пришел с неба!
   Только договорив, Ренки осознал что именно он сказал. И с еще большим удивлением, осознал что это правда! - Фактически, сейчас он признал Готора своим Вождем, даже в большей степени чем Короля. - Старая система мировоззрений и приоритетов сломалась, причем, как это частенько и бывает - сломалась внезапно и с оглушительным хрустом.
   - А-а. - Махнул рукой Готор. - Не бери в голову. Собственно говоря, это не такая уж и великая тайна... как я понял. Просто мне и самому трудно понять все эти вещи. Так что надеяться что поймет и поверит кто-то другой... - Проще уж выдумать более-менее правдоподобное вранье.
   Но раз ты сам напросился - слушай.
   Готор сделал глубокий глоток из бутылки, и передал ее Ренки, словно бы предлагая перед долгим рассказом подкрепить силы.
   - Параллельные миры... Ну... представь себя книги стоящие на полке. В каждой - целый отдельный мир. ...Хотя.., ваша литература еще не настолько разнообразна... Но тем не менее. - И вот, в каждой книжке свой мир, и свои герои. И доблестный герой из одной из них, никогда не сможет влюбиться в прекрасную деву из другой. И дракона из третьей не убьет, даже если как раз у него, есть для этого подходящий меч-драконоубийца.
   Все живут в своих книжках-мирах, и вдруг, что-то происходит, и появляется этакая лазейка... Портал, нора, червоточина... Называй как хочешь.
   Нет. - Внезапно оборвал себя Готор. - Бестолково как-то объясняю, потому что и сам толком не понимаю что это такое. ...Я вообще не физик ни разу.
   Но короче - у нас уже давно подозревали что миров, подобных нашему, есть огромное множество. Некоторые считали что они абсолютно идентичны , вплоть до того что в каждом из них, к примеру, должен жить свой оу Ренки Дарээка. А другие - думали что различия должны быть просто космических масштабов... Я кстати - тоже к последней версии склоняюсь. - Если в природе не существует даже двух одинаковых травинок - наивно думать что существуют абсолютно одинаковые миры. ...Впрочем - это пока тоже не важно. Не бери в голову.
   Важно то, что буквально лет шестьдесят назад, наши ученые смогли обнаружить первые материальные доказательства этой теории. И это открыло дорогу большой программе изучения этого явления.
   - Так вы значит. - Спросил Ренки, слегка придавленный грандиозностью нарисованной картины - теперь значит свободно можете лазать через эти норы, по самым разным мирам? ...Это поистине удивительно! - Говорят что у нас, чуть ли не с каждым годом открывают новые земли, и этих неизведанных земель, еще осталось очень много. А тут... - Столько миров, и каждый... А сколько их всего, кстати?
   - Не так все просто. - Улыбнулся Готор. - Миров этих может быть бесконечное множество. Но вот за шестьдесят лет исследований, мы так еще и не научились не только попадать туда куда хотим, но и вообще - уверенно пробивать червоточину, хоть куда-нибудь. Из десяти попыток, обычно срабатывают шесть-семь, и никто пока так и не смог убедительно объяснить почему...
   ..Все это вообще началось с огромной случайности...
   Тогда проводили эксперимент с... в твоем языке даже слов и понятий таких нету. ...Но короче - очень грандиозный эксперимент, который при удаче, мог бы приоткрыть многие тайны мироздания. ...Чтобы тебе понятнее были масштабы - в нем были задействованы сотни людей, а вложенных средств, хватило бы чтобы вооружить штук десять таких же армий как у Тооредаана, и еще хватило бы на небольшой флот. Тогда вообще не скупились тратить деньги на науку, особенно когда это касалось войны.
   В общем - все пошло не так. Реактор запустили, энергия пошла к... И тут вдруг вспышка, дым... крики, паника, завывают сирены, срочная эвакуация персонала. А когда все более-менее улеглось - посреди зала прыгал жуткий дикарь в кожаных доспехах, завывал воинственные кличи и потрясал копьем.
   Гы-гы... - Усмехнулся Готор. - Тут-то многие и обрадовались что эксперимент курировали военные, и исследовательский комплекс охраняла чуть ли не целая дивизия спецназеров.
   Короче - повязали дикаря. И начали разбираться что же произошло.
   Готор протянул руку, взял у Ренки бутылку, хлебнул из нее, и передал обратно.
   -...У меня и сейчас перед глазами его образ стоит. - Как-то очень задумчиво продолжил он, глядя перед собой глазами, словно бы обращенными в прошлое. - Великий Вождь Эгииноасиик из Рода Серых Курганов. - Но все его тогда уже просто Эвгением Сидоровичем звали. ...Почему "Сидорович" даже и не спрашивай - это большая тайна. Но уважение к себе он внушить умел такое, что даже я не осмелился спросить.
   Представь себе - могучий такой старик, с идеально прямой спиной, и таким взором, что у случайных генералов ноги подгибались... До самой старости, инструктором в спецгруппе охраны проработал. И даже когда ему наверное за девяносто лет перевалило - никогда не расставался с оружием, и мыслил вполне ясно.
   А насчет меня... Я, знаешь ли, всегда к языкам способности имел. Может оттого что фамилия у меня была Говоров. Это на вашем, означает вроде как "умеющий говорить".
   Жил себе, лет до восемнадцати, не тужил, и ничем особенным из числа других сверстников не выделялся. Мотался с семьей по гарнизонам, гонял в футбол, хулиганил помаленьку, но и книжки читал, ходил на секции самбо и бокса, как почти все сверстники в военном городке. ...Ну вот разве что - интересно мне было учить языки, особенно древние, потому как еще и историей сильно интересовался. - Мать у меня, учительницей была - причем и английский с немецким преподавала и историю с географией... В военных городках такое совмещение было нормальным.
   ...После школы все думал куда поступать - на историка, или в Иняз... Но тут отец меня уговорил попробовать армию, там дескать - языкознатцы тоже нужны, а поступить по знакомству будет легче... Я попробовал, ...вылетел со второго курса за дисциплинарный проступок. Попытался попробовать поступить в Университет, но тут меня на срочную забрили... И, короче, так я на СпецКомплекс и попал. Сначала просто - подходы охранять, а потом...
   Как оказалось, на СпецКомплекс, я попал совсем даже не случайно. А Эвгений Сидорович, оказывается был моим дедом.
  Раньше то я про него только мельком слышал. Потому как он со СпецКомплекса никогда не отлучался, а отец вечно по гарнизонам мотался... Да и отношения у них, кажется были не из лучших. Раз отец материнскую фамилию взял. ...Правда не уверен, что у деда фамилия вообще была... Хотя ведь что-то в паспорте ему должны были написать?!
   Гы... Увидев деда, я впервые и заподозрил, что не совсем чистокровный русский - уж больно видок у него был... диковатый. Да и говорил он с небольшим акцентом. Впрочем, тогда, из мутных пояснений, я понял что дед из какого-то малого сибирского народа, представителей которого всего-то и осталось может десятка два-три.
   ...Слушай, - внезапно опять встрепенулся Готор, вынырнув из глубин своих воспоминаний. - Я тут кажется чересчур глубоко закопался - ты вообще понимаешь что я говорю?
   - Не дословно. Но общую суть кажется улавливаю. - Ответил Ренки. - Так что там про миры? Как это... вообще? Я это себе как-то не очень представляю. Может это... я слышал как-то в Университете теорию, что каждая звезда является солнцем вокруг которого вращаются свои планеты... Это и есть.... Нет? Ну тогда где же они... относительно нас, или как можно из одного в другой пробраться?
   - Эх - Печально вздохнул Готор. - Все эти вопросы, а главное - ответы на них - настолько выше моего понимания, что я даже всерьез и не пытался никогда в это дело въехать. Это, на весь мой мир, дай бог, человека два-три понимают. Или делают вид что понимают. А так...
   ...Короче, после нескольких десятилетий битья головой об стену. Многочисленных свертываний и возрождения исследований - наконец пошли первые, более-менее вменяемые результаты.
   Настолько вменяемые, что даже было принято решение создать команду испытателей, которые и отправятся в "пробитые" миры.
   ...Когда ушел первый - я только родиться успел. Ушел и пропал. И больше его никто не видел. А следующего уже послали только через двенадцать лет. Правда в те года бардак в стране жуткий был... денег не хватало даже...
   Короче - этот Второй, первые два раза сходил вполне удачно... в том смысле что вернулся. А в третий раз - говорят только кровавые брызги полетели да оторванную ступню обратно выбросило.
   Но тут уж на наших умников азарт напал. Да и властьимущие выгоду почуяли и на финансы не скупились. Так что эксперименты продолжились. Мой переход уже тридцать седьмым числился. И готовили меня не просто к "миссии сунул-вынул" (как мы это называли), а уже для исследования мира, так что и языки вон подучил, и вообще - и ученые, и вояки, и дед, меня сурово натаскивали как выживать в абсолютно новом мире, обществе с неизвестными обычаями и законами.
   ...Чаще всего, "червоточина" пробивалась в тот мир, из которого, предположительно пришел Эвгений Сидорович. - Вроде как он опознавал его по снимкам и видеозаписям. Хотя конечно - стопроцентной уверенности никто не давал, не только в том что это Его мир, но даже в том что в Этот раз удастся попасть именно куда надо. Каждый раз - сплошная рулетка.
   Но предполагалось, что я попаду именно в тот мир... Какая-то у них была новая программа наводки, которую они и испытывали.
   Первый мой "заход", прошел как по маслу. Попал. Обосновался. Даже успел пообщаться с местными, и пусть с трудом, но понял их. А они меня ... правда только после очереди из калаша над головами. Прожил месяц, собрал образцы, а потом, в указанный срок, наши опять пробили червоточину, и я вернулся обратно героем.
   А вот во второй раз получилось... Выбросило меня как-то немного странно. - Были... вспышки не вспышки... это сложно описать. Но в общем выбросило на какую-то пустынную местность, которую я опять должен был исследовать в течении месяца, ожидаясь очередного "пробоя".
   ...Не дождался. Прождал еще почти полгода. - Тоже впустую. К этому времени закончились все взятые с собой ресурсы. Даже охотиться больше было не с чем. - Решил выбираться к людям, благо, кое-какие следы их существования в этом мире я нашел почти сразу, а потом даже сумел пообщаться с несколькими пастухами и караванщиками.
   В общем - вышел, и сначала решил, что это совсем не тот мир, в который мы "целились" и в котором я был первый раз. Этот мир, был явно, по уровню развития на несколько тысячелетий старше "дедова".
   Вот только говорили тут почему-то на языке, очень родственном тому, которому обучал меня дед. А уж когда я услышал имя Манаун"дака...
   Дед рассказывал что именно во время схватки с этим коварным колдуном, его и выбросило в наш мир. А еще - он частенько упоминал некий Амулет, как великий символ могущества, власти и магии.
   Я, честно тебе скажу - во всякую магию не верю. Чушь все это. Но вот Амулет... - хрен знает что это такое. Однако, мне почему-то кажется, что он может стать для меня ключом к возвращению домой.
   ...Ну что еще сказать - хотел я сразу пойти по следам этого Амулета. Да только вот сначала, пришлось просто учиться тут выживать. Почти три года в вашем мире прожил, занимаясь то тем, то этим, и стараясь держаться подальше от неприятностей. А потом очутился в Тооредаане, и дальше ты и сам знаешь.
   - Ух... - Даже помотал головой Ренки, видимо надеясь таким образом получше утрясти в нее услышанные невероятные факты. Факты укладывались плохо, уж больно необычными и фантастическими они казались.
   ...Слушай. - спросил он у Готора. - А каков он... ваш мир?
   - Да не лучше, не хуже вашего. ...Разве что постарше лет на триста. А так - словами не опишешь.
   - Так как же это выходит, - у вас прошло шестьдесят лет, а у нас тут тысячи?
   - Этого Ренки, я не знаю. - Устало сказал Готор. - Слушай, извини. Но что-то я совсем вымотался. Да и воспоминания накатили.
   Я понимаю - у тебя ко мне куча вопросов. Но давай на сегодня закончим.
   ...И кстати - Риишлее знает правду. Оказалось что я у вас далеко не первый такой "попаданец". Одним из "нас", был создатель Тайной Службы, и он завещал своим приемникам "отслеживать" других "чужаков", потому как от них может быть либо большая польза, либо вред. ...А ты думал - почему Риишлее нам такие полномочия дал?
  
   На следующий день, Ренки конечно же снова захотелось засыпать Готора кучей вопросов, которые он сочинял весь остаток ночи. Но погода испортилась, и капитан приказал всем пассажирам убраться с палубы.
   Офицеры, чтобы не скучать в крохотных каютках, (выделенных им как почетным гостям), в которых даже одному было тесно, а вдвоем вообще не развернуться - пошли на батарейную палубу, где сейчас размещались другие пассажиры их корабля, и где для их сержантов был выделен особый угол.
   Потянулись долгие скучные дни. Корабль качало и бросало на волнах, а пассажиры пытались как-то отвлечь себя от животного страха, который возникает при мысли о мощи бушующей стихии, и тонюсенькой скорлупке корабельной обшивки, прогибающейся и стонущей от боли, при ударах волн. ...Тут уже было не до разговоров об иных мирах, которые, как инстинктивно чувствовал Ренки, вести надо исключительно с глазу на глаз.
   Потом Готору вдруг опять поплохело. Как он объяснил сам - долгая качка не способствовала здоровью его недавно простреленной головы. Так он и провалялся несколько дней, пока они не пришли в Фааркоон, где самые лучшие лекари, которых только можно было найти в этом городе, начали наперебой лечить важного пациента, упорно отказываясь от платы, и столь же упорно и старательно поливая грязью конкурентов.
   То ли благодаря их усилиям, то ли из-за того что болеть в таких условиях было просто невыносимо - Готор начал поправляться, и уже спустя четыре дня, смог самостоятельно выйти из дома все той же вдовы, чтобы прогуляться по знакомому садику.
   Слух об этом, мгновенно просочился в "высшее общество" Фааркоона, и двух, вернувшихся с войны героев, которых жители этого городка, уже фактически стали считать своей собственностью благодаря тому следу что приятели оставили в мифологии этого милого городка, начали наперебой приглашать посетить дома самых богатых купцов и знати. Местная Управа, даже собиралась устроить в их честь торжественный обед, плавно переходящий в бал и народные гуляния. И даже присвоить им звания почетных горожан, с предоставлением кучи привилегий, которыми они скорее всего никогда не смогут воспользоваться. Но Готор дал взятку одному из наиболее уважаемых лекарей, пообещав объявить его своим официальным целителем, и тот прикрыл приятелей, строго запретив им обоим праздновать чтобы то ни было, или наносить визиты. Так что празднества пришлось отволожить.
   Исключение было сделано лишь для Дома Ваксай, на чем настоял Готор, да и Ренки, чувствовал себя обязанным отчитаться перед своенравной девицей, признавая не только в душе, но и на словах, ее немалую заслугу в том что "мачта с саблями", заняла место на его погоне.
   Да. Что и говорить, а жителям Фааркоона, было на что посмотреть в тот приятный теплый вечерок, когда оба главных персонажей городских пересудов последнего времени, прошлись по улочкам городка от дома вдовы до Дома Ваксай!
   Даже сложно было сказать, кто из них больше впечатлял. - Ренки конечно выглядел поярче. - молодой, высокий блондин в шикарном, расшитом золотом мундире. - Девушки едва ли не повыпадали из окон, пытаясь разглядеть его получше, и едва не подняли бурю, своими томными вздохами.
   Готор смотрелся не столь ярко. И мундир на нем был вполне себе обыкновенный, и "та самая шпага", не была подвешена к его поясу. Но зато он куда больше соответствовал образу раненного героя. - Еще довольно бледный и худой, с заострившимися чертами лица и этим, чуть косящим взглядом... Как ни странно, но в отличии от Ренки, который после ранения вызывал в основном только жалость. - Готор тоже притянул к себе немало женских взоров. ...Может быть той уверенностью, что излучала вся его фигура, а может быть благодаря глазам, смотревших на окружающих насмешливо и чуть печально. Глазам, которые знали какую-то великую тайну, которую не дано постичь никому иному.
   Но мужчины и юноши, больше смотрели на погоны обоих лейтенантов. Немедленно завязался спор, о том что круче - две булавы с серпом и молотом, или булава, серп и молот, с мачтой...
   С одной стороны - два знака высшей военной доблести, и знак доблести гражданской. А с другой - знаки воинской, гражданской, и флотской. - Если первое сочетание еще и встречалось, правда у офицеров и чиновников чином не меньше полковничьего, то второе - вообще было редкостью большей, чем двухголовая свинья, или там теленок с восемью ногами. Ну а в сочетании с коронами, которые вообще неизвестно что означали, ибо были огромной редкостью... - Для жителей Фааркоона, это было темой бесед на ближайшие лет десять.
   Возможно толпа зевак даже воспрепятствовала бы свободному перемещению героев. Если бы пару офицеров не окружали четверо дюжих сержантов, так же смотревшихся очень впечатляюще в своей новой форме, и богатыми на Знаки доблести, погонами.
   Данная процессия, вполне заменила фааркоонским провинциалам Военный Парад, и еще очень долго служила темой пересудов и споров у всех горожан, не взирая на пол и возраст.
  
   Часть 4
   Глава 1
  
   - Карета неспешно поскрипывала, немилосердно пиная по заднице седоков каждый раз, когда очередная кочка или выбоина на дороге "обижали" ее колеса.
   Воистину - но сто, двести раз правы были те старики, немилосердно ругавшие нынешние дороги королевства, неизменно добавляя - "...А вот при покойном-то короле... было совсем иначе!". Даже Риишлее, в состоявшемся не так давно приватном разговоре, признал что королевские дороги ремонтируются из рук вон плохо, потому что денег в казне с каждым годом становилось все меньше и меньше, по мере усиления активности кредонцев, всеми правдами и неправдами мешавших тооредаанской торговле.
   Увы, но даже золото добывавшееся в королевских рудниках, сильно теряло в цене, если его невозможно было вывезти за рубеж, чтобы купить необходимые товары.
   По словам Риишлее, сейчас каждые два, из десятка вышедший из портов Тооредаана кораблей, подвергаются нападениям пиратов. Что вынуждает купцов собирать большие караваны кораблей. А когда приходят большие караваны с примерно одним и тем же товаром - цены на него падают, зато цены на импорт резко взлетают.
   Да и большие караваны, с некоторых пор перестали быть решением проблемы. Не так давно пропал один, довольно большой торговый караван. И по сведениям Риишлее, это опять было проделками кредонцев, начавших собирать целый пиратские эскадры, чтобы иметь возможность нападать даже на крупные соединения.
   Пороги королевского Кабинета обивали делегации купцов, слезно моливших о сопровождении их караванов королевскими военными кораблями. Но у Тооредаана не было достаточно большого флота, чтобы оказать реальную помощь. ...А распылять силы, выделяя по кораблю на караван - означало в скором времени просто лишиться флота.
   А даже те караваны что смогли дойти... - пакостить можно не только военным путем. Кредонские торговые компании активно монополизировали заморские рынки, прибирая к рукам все пути движения товаров. Тем самым, принуждая конкурентов продавать свой товар задешево, и покупать втридорога.
   Особенно это им удавалась на Южных Землях, где многочисленные, постоянно воюющие друг с другом королевства, были легкой добычей для этих монстров. Там достаточно было лишь позвенеть монетами, чтобы корольки и микроимператоры, отдавали им на откуп всю свою ничтожную экономику, только ради получения очередных кредитов на "справедливую войну" с соседом.
   На Северных Землях, где на обломках Старой Империи появилось немало сильных государств, тооредаанцам действовать пока еще было попроще. Хотя конечно - даже большие тооредаанские Торговые Дома не могли на равных играть с кредонскими Компаниями, имеющими в своем распоряжении подчас за тысячу кораблей, и располагающих услугами целых наемных армий.
   ...Так что Ренки было за что ненавидеть кредонцев, каждый раз получая пинка по заднице от жесткой скамейки, только для вида оббитой давно протершейся тканью.
   - Уж лучше бы ехал верхом. - Думал Ренки, с завистью глядя на Киншаа с Дроутом, которым сегодня выпала очередь быть дозорными.
   ...Увы, но Готору, по общему мнению лекарей, (кажется самим никогда не ездившим по королевским дорогам), было предписано путешествовать в карете...
   Полгода отдыха, конечно сильно поспособствовали его выздоровлению. И бывало, по нескольку недель подряд он чувствовал себя вполне нормально. Шутил, смеялся, много работал с бумагами. А потом звал Ренки потренироваться со шпагой, или пострелять из мушкета. Хотя и избегал различных кувырков, борьбы, или слишком уж резких движений, - все это вызывало у него сильные головокружения и даже потерю сознания.
   Но к перемене погоды, или еще по неизвестно каким причинам - случалось он едва держался на ногах от жутких головных болей, с трудом переносил свет полуденного солнца, и еле выцеживал из себя слова.
   И прогнозы лекарей тут сводились только к апелляциям на волю богов, да надежду на целительную силу времени.
   Эти полгода, "банда" провела в поместье оу Ренки Дарээка. ...Собственно говоря, когда они спешно слиняли из Фааркоона, в пожалованные им владения и осмотрелись, Готор выдал резюме - "Могло бы быть и хуже".
   Раньше, вся эти земли входили в особый фонд Короля, созданный как раз для пожалования отличившимся подданным, куда попадали все земли отобранные за долги, или реквизированные по приговору суда. И управлялись они специально назначенными чиновниками. ... И управлялись из рук вон плохо.
   Как то обычно и бывает, без должного надзора рачительного хозяина, арендаторы-крестьяне безбожно использовали лучшие земли, и пасли скот на землях похуже, но вполне подходящих для пахоты, в то время как выпасы зарастали кустарником и разной дрянью. А господские сады и виноградники, которые формально, арендаторы тоже обязаны были поддерживать в порядке, оказались напрочь заброшены, если не чего похуже.
   Примерно тоже было и с господскими домами. В том, что отходил вместе с поместьем Готору, какие-то подлецы даже сняли черепицу с крыши, что уж говорить о медных ручках, петлях и прочем скарбе. Взятые за долги фермы сержантов, так же были не в лучшем состоянии, - выселенные владельцы постарались забрать все ценное, а что нельзя было утащить с собой - безжалостно разломали, вымещая на вещах и стенах свою печаль и озлобленность.
   В общем - шестерке старых приятелей, пришлось для начала разбить походный лагерь прямо в поле, и срочно начать организовывать себе жилье. После недолгого совещания, наименее разоренным был признан дом Ренки, и из остальных домов, в него было свезено все, более-менее пригодное для хозяйства и жизни, имущество. Так что быт кое-как был налажен, благо - жизнь не успела избаловать друзей роскошью и излишним комфортом.
   А вот что делать дальше? - Ни Ренки, выросший в гордой бедности, ни сержанты, всю жизнь пребывавшие в откровенной нищете, ни даже Готор, честно признавший что кое-какие основы знает, но применять их к конкретному случаю не решиться - управлению поместьями были не обучены. Да и честно говоря - особого желания трудиться на земле, пусть и в качестве Хозяев, не испытывали. ...Тем более что своих денег, им, по большому счету, хватило бы на более-менее безбедную жизнь. Одна лишь премия, выданная за освобождение Лиригиса, тянула на покупку еще парочки таких поместий и ферм, а ведь кое-какие капиталы, они сумели накопить и до этого. А учитывая что все они продолжали получать жалование... - короче, с голоду бы не умерли.
   Но! По старому, еще времен Империи, Закону - владельцы земли были обязаны хорошенько о ней заботиться, иначе казна была вправе изъять ее обратно, так что хочешь не хочешь - а пожалованные поместья надо было приводить в порядок.
   Выход, и даже не один, как обычно нашел Вождь "банды". - Готор просто написал Одивии Ваксай "слезное" (по его определению), письмо, в котором описал их горестное состояние, и попросил рекомендовать парочку хороших управляющих, это во первых. А во-вторых, попросил подыскать не менее хорошую плотницкую артель, и возможно, даже не одну.
   Одивия Ваксай, впервые познакомившаяся с оу Готором, как раз на том самом памятном вечернем приеме в своем доме, и весьма очарованная общением с ним, (он не только говорил с ней как с равной по уму, так еще и подарил трофейную шпагу кредонского капитана шлюпа и пару трофейных пистолетов, хотя Ренки и возражал, утверждая что сей подарок не уместен для юной особы, и лучше бы купить ей какую-нибудь женскую побрякушку, вроде сережек или бус), была настолько любезна, что самолично приехала в поместье, в сопровождении целого капральства приказчиков, землемеров и бухгалтеров.
   Вся эта "армия" дня три описывала и измеряла каждый клочок земли и каждую кочку в поместьях и на фермах приятелей. Сверяли договора об аренде, описи имущества и списки податей. И даже составили точную карту всех объединенных земель, благо Риишлее, выделил "бандитам" соседние участки.
   Их приговор бы суров, но милосерден. - Земли пребывали в крайне запущенном и разоренном состоянии. Но земли были хорошие, и в перспективе могли приносить изрядный доход, конечно же в случае грамотного управления и при наличии некоторого стартового капитала. Хотя конечно - первых прибылей, стоило ждать не раньше чем через год-два, хотя пять-шесть лет - куда более реальные сроки.
   Одивия сразу предложила беспроцентный и бессрочный кредит от Дома Ваксай, а в качестве ответной любезности, попросила Готора ознакомиться с кое-какими проектами постройки новых кораблей, и оказывать, по мере надобности, последующие консультации.
   От кредита Готор отказался, (денег хватало), но с чертежами обещал ознакомиться, благо, Одивия прямо сказала, что ее мастера-корабелы всерьез попытались воплотить в жизнь предложенную Готором стратегию - "коли не можешь сражаться на равных - убеги". Из-за чего, в конструкцию недавно заложенных судов, кое-какие идеи заимствованные у уже известных им torpeda, и даже kliper, про которые Готор только рассказывал.
   Вторая идея Готора, тоже вызвала полное одобрение и поддержку и самой Одивии, и Дома Ваксай.
   ...Через объединенные поместья, (кои Готор почем-то решил назвать на староимперский лад, словом "колхоз", хотя там, под этим вроде подразумевало что-то другое), протекала извилистая речушка. Из-за этой речки, - королевская дорога вынуждена была делать изрядный крюк, удлинявший путь груженого возка или телеги, примерно на пару-тройку дней пути. Готор предложил срезать путь, проложив новую дорогу, и построив мосты через речушку. А доход извлекать, по старой традиции взимая плату за проезд через мосты, да поставив парочку кабаков-гостиниц в начале и в конце пути.
   Одивия заверила, что со времен постройки брандеров, безработных моряков в Фааркооне только прибавилось. И теперь многие из них были готовы подрядиться куда угодно, вкалывая с утра до ночи просто за еду. Так что людей для черной работы найти будет не сложно. А мастеров для постройки мостов и ремонта жилья, и все необходимые материалы, она предоставит по весьма разумным ценам. Взамен - лишь попросила скидку на провоз товаров ее Дома через построенные мосты в течении десяти лет, и монополию на поставку товаров в кабаки. ...Конечно только тех, что не смогут произвести в самом колхозе.
   Ренки было хотел, вообще благородно отказаться взимать с нее плату. Но Готор почему-то начал торговаться, и сбил цену до шести лет, пояснив потом Ренки, что среди купцов, подобная торговля, лишь признак уважения к оппоненту. В то время как ренкино благородство, они бы оценили как подачу милостыни. Что одновременно бы и оскорбило их, и дало повод считать "благодетеля" никчемным дураком.
   - Единственным препятствием на вашем пути, судари. - Предупредила купеческая дочка. - Будут королевские чиновники. Ибо, насколько я понимаю, для прокладки дорог, нужно особое разрешение... Даже если бы она проходила полностью через ваши земли. Однако, судя по карте, изрядный отрезок вашей дороги пройдет через земли принадлежащие королю.
   Впрочем. Я думаю вам, с вашими связями и вашими заслугами, (Одивия многозначительно посмотрела на погон Готора), такое разрешение будет получить несложно. Однако для этого, возможно придется ехать не только в Фааркоон, но и может быть в саму Мооскаа.
   Готор заверил ее что это не станет проблемой, и что стоит присылать нужных рабочих, не дожидаясь окончания бюрократических проволочек.
   - Одивия... - Когда она уже собиралась уезжать, обратился Готор к предприимчивой девушке. - Простите, но мне кажется что вас что-то угнетает... Возможно мы могли бы как-то помочь?
   - Благодарю, сударь. - Ответила Одивия Ваксай. - Но ничего такого серьезного... Просто караван, с которым должен был возвращаться мой отец, приблизительно должен был появиться уже почти месяц назад. Впрочем, в наши времена, долгие задержки дело настолько обычное, что право, волноваться нет смысла. Однако благодарю за участие.
  
   Гостья уехала, и уже меньше чем через неделю, в колхоз стали прибывать первые работники, застучали молотки, зазвенели пилы, а с будущей дороги послышались голоса землекопов, стук врезающихся в землю мотыг, и поскрипывание тачек, увозящих вынутый грунт.
   Готор осуществлял общее руководство, размечал места под строительство, и рисовал чертежи будущих мостов. Сержанты работали поближе к народу, осуществляя руководство на местах, весьма вдохновленные идеей, заполучить собственные кабаки. (Хотя Готор и предупредил, чтобы они не особо раскатывали губы - Риишлее от них просто так не отстанет),
   А благородному оу Ренки Дарээка, выпала честь разбираться с королевскими бюрократами, с коей целью он и отбыл в столицу.
   На путь туда, обратно, и решение всех вопросов, ушло месяца полтора. К счастью (а может к сожалению) для юного оу, он не смог оценить насколько стремительной была эта миссия, и как помогло ему то, что первым делом он пошел не в Ведомство Дорог и Направлений, а к своему непосредственному начальнику, дабы отчитаться о кое-каких делах, и вернуть бумаги, посланные Готору для изучения. Там, в беседе он случайно упомянул о планах "банды", и... Собственно говоря - на этом практически все его хлопоты и закончились, пришлось только подать прошение в письменном виде, и спустя пару дней зайти за официальными бумагами, разрешающим строительство. Выходя из соответствующего кабинета, он вежливо кивнул целой группе каких-то, судя по одежде, купцов, с тоскливым видом протирающих штаны в приемной. Увы, ему не дано было узнать, что эта группа, подала подобное прошение вот уже два года назад, и все еще ждало решения высокой комиссии по своему делу. - Жернова государственной машины вращались очень и очень неспешно, даже при регулярной "подмазке" золотыми монетами.
  
   Возвращался Ренки в сопровождении особого отряда Тайной Службы. - Доблестные ищейки охраняли отнюдь не его, но целую кипу бумаг что он вез - копии всех материалов, что собрала Тайная Служба, по их главному делу.
   Плюс, в их компанию затесалась парочка жрецов, весьма сурового, если не сказать - устрашающего вида, в коих не сложно было опознать послушников Культа Героев. Эти двое охраняли поистине бесценную реликвию, и потому, помимо устрашающего вида, были обвешаны не менее устрашающими образцами лучшего вооружения. И если верить слухам, умели обращаться с этим оружием так, что покушаться на реликвию, стоило только имея в своем распоряжении полк опытных, прошедших не одну кампанию солдат. Хотя конечно же - ни один солдат, в здравом уме, не посмеет пойти против служителей Культа Героев. - Те кто живет войной, весьма почитают своих, пусть уже и давно ушедших Вождей, но ставших по смерти богами.
   Увы. В Фааркооне, Ренки ждало печальное известие. - Караван, с которым должен был прибыть Дрисун Ваксай, подвергся нападению пиратов. Целая эскадра хищных фрегатов разбила строй из двух десятков торговых судов, заставив их спасаться по одиночке. А потом начала планомерный захват разбросанных по всему морю корабликов. Из двадцати - вернуться смогли только четыре. А судьба остальных, и конечно же - их экипажей и пассажиров, скорее всего была весьма печальной.
   Услышав об этом, Ренки счел своим долгом немедленно навестить ставшую владелицей Торгового Дома, Одивию Ваксай. Высказать ей слова соболезнования, и предложил любую помощь и защиту, которую вся их банда только сможет оказать. Включая финансы.
   Соболезнования Одивия приняла. А в ответ на предложение о помощи лишь гордо выпрямила спину - словно истинная оу, и холодно поблагодарила, добавив что ни в чем не нуждается.
   Однако Ренки, то ли что-то почувствовав, то ли заметив следы недавних слез на глазах гордячки, весьма настойчиво, на грани допустимы приличий, продолжал настаивать, пока не удостоился кивка и короткого "хорошо", в котором было куда больше искренности, чем во всех речах, что произносила Одивия до этих пор.
   - Только не пожалейте потом о своих словах. - Бросила Одивия вслед Ренки, тем самым испортив все впечатление.
  
   А колхоз, тем временем заметно преобразился. - Везде кипела жизнь, что-то двигалось, крутилось и вертелось.
   Дом в поместье Ренки, уже не походил на прохудившуюся развалину, а выглядел вполне себе крепким и нарядным жилищем. Да и внутри появилась новая мебель, стало заметно чище, а на кухне пахло не тленом и плесенью, а очень даже аппетитной снедью.
   - Нормально... - Ответил Готор на вопрос "Как дела?". - Помаленьку крутимся. Если все пойдет и дальше в таком же темпе - считай через год будут стоять и мосты и дорога!
   ...Вот как?! - Весьма печально. - Прокомментировал он известие о утрате, которую понес Дом Ваксай. - Надеюсь ты предложил Одивии нашу помощь?
   - Конечно. - Недовольно буркнул Ренки. - Не надо думать будто я совсем уж... Но она... Ей бы только какую-нибудь гадость сказать!
   - Ох и дурак же ты дружище Ренки. - Спокойно ответил на это Готор, выслушав претензии приятеля к Одивии Ваксай. - Такая девушка замечательная... А ты к ней бука-букой, а ведь чудная бы из вас пара получилась!
   - Ты Готор, видно перегрелся тут на солнышке! - Искренне удивился услышанному Ренки. - Даже если бы я и мог заинтересоваться подобной особой... Разве ты не знаешь что она невеста, нашего боевого товарища оу Заршии? Как можно поступать подобным образом с однополчанином?
   - ...И все равно дурак. - Вопреки всякой логике, подытожил Готор. - А нашему Зарше, зуб даю, тут ничего не светит... А вот тебе...
   - Да она же... - Возмутился Ренки. - От нее любезного слова не дождешься, только разные насмешки и уколы. И к тому же, - не забывай - что она не из благородных, а всего лишь купчиха.
   - Да. Не дергал ты девочек за косички в детстве. - Задумчиво пробормотал Готор. - И мало, видать, тебя жизнь лупила, коли так и не осознал... Впрочем ладно. - Что такого интересного ты мне привез? Признаться - те двое жрецов-головорезов, изрядно интригуют!
   - Тут копии всех летописей из Храмов, относящихся к временам Империи. - Ответил Ренки. - Вернее - копии копий... Риишлее почему-то особо велел это подчеркнуть.
   А вот те два жреца, привезли тебе свиток, по легенде написанный рукой самого Манаун"дака!
   Только Верховный Жрец, особо предупредил, что это величайшая ценность Королевства. Свиток этот прибыл сюда еще вместе с королем Даагерииком I. На его изучение, тебе отводится ровно месяц, и сам понимаешь, никакого урона реликвии не должно быть нанесено. ...Иначе, даже страшно представить что будет!
   Текст там говорят очень сложный, читается тяжело. Так что ты не откладывай это дело в долгий ящик.
   - Да уж можешь не сомневаться! - С большим энтузиазмом, откликнулся Готор. - Прямо сейчас и пойду смотреть.... Надеюсь только, что поститься и читать молитвы, перед этим, меня не заставят... А то ваши молитвы, меня несколько... э-э-э... удивляют.
  
   С этого дня, Готор гораздо меньше стал уделять времени хозяйственным делам, больше отдавая его изучению присланных документов. ...А Ренки - вынужден был стать при нем нянькой.
   С одной стороны, от долгого чтения у Готора начинала болеть и кружиться голова. А с другой - даже несмотря на недомогание, он упорно продолжал работать, забывая про сон и еду, и выгнать его из-за стола с бумагами, можно было только с большим скандалом.
   Все это закончилось тем, что Ренки сам стал читать ему большинство документов вслух, делая выписки по его указаниям, а заодно уж и следить чтобы Вождь вовремя ел, гулял, тренировался, и ложился спать.
   Их день, обычно начинался с инспекции строительных работ, занимавшей часа два. Причем Готор с Ренки шли пешком, а следом за ними ехала небольшая коляска, на случай если Готор опять переоценит свои силы, (такие случаи бывали).
   Потом завтрак, работа с документами, занятия фехтованием, обед, послеобеденный отдых, (на чем особо настаивали лекари), опять работа, небольшая прогулка перед ужином, работа, сон. И так день за днем, неделю за неделей.
   ...Зато Ренки стал неплохо разбираться в истории собственного мира, слушая комментарии и пояснения Готора к текстам. В отличии от бубнежки жреца в Университете, слушать Готора оказалось даже интереснее чем читать героические романы или баллады.
   А еще, в процессе обсуждения событий древности, разговор частенько переходил к миру Готора. Но тоже, как правило, в привязке к миру Ренки.
   ...На свиток, написанный языком, который с трудом разбирали даже жрецы и самые опытные ученые, и который ему следовало бы изучать несколько недель - Готор потратил не больше получаса.
   - Ну вот. - Сказал он, удивленно смотрящему на него Ренки, откладывая свиток в сторону. - Ничего особо интересного, обычный рассказ про какой-то мелкий грабительско-разведовательный поход на запад. Хвалится что сожгли какую-то крепость. Но теперь я точно убедился, что этот ваш Манаун"дак, был человеком из моего мира. ...Более того - судя по всему он даже был из моей страны. А по некоторым оборотам речи и используемым мемам - могу также предположить, что родился он лет на десять-двадцать раньше меня. Да, думаю не больше двадцати...Это очень многое объясняет!
   - Что именно? - Спросил заинтригованный Ренки.
   - Ну... ваш алфавит - сильно измененная копия нашего. Арабские цифры, слова, топонимы... Ну и конечно то, что у вас этот Манаун"дак, считается чуть ли не Отцом всех знаний. - Естественно, что человек пришедший из моей эпохи в век, когда еще и железа не знали, считался тут великим мудрецом! Он дал сильный толчок вашему развитию.
   - А что еще за "арабские цифры"? - удивился Ренки, зацепившись за незнакомое слово.
   - Ну... это уже недоразумение из моего мира... - Не слишком понятно пояснил Готор. - Вообще-то их придумали в Индии... - Это такая...ну вроде страна в моем мире. Но в Европу... это недалеко от моих земель, они пришли через арабов...- народ такой. В общем, Манаун"дак, принес их вам, вообще в другой мир, и теперь вы их считаете своими. - Неплохое путешествие!
   - А какие слова пришли к нам от вас? - Опять поинтересовался Ренки. - Я как-то слабо представляю, чтобы в нашем языке были слова из другого мира.
   - Да потому что употребляется они уже несколько тысяч лет... - Вы их, в большинстве случаев, так под свой язык исковеркали, что узнать стало непросто. Но многие научные термины и понятия - явно взятые из моего языка, остались почти без изменений.
   Взять хотя бы само слово "университет" - оно точно наше. Еще, например, в вашей математике "delenie", "slozhenie", и прочие термины обозначающие действия производимые с цифрами - нигде кроме как в математике не употребляются. И как мне пояснили в Университете Фааркоона, в древности считались магическими заклинаниями. А в моем языке, их употребляют и в произвольной речи... Вроде "сложить вещи", или "поделить добычу".
   Еще слова вроде "порох", "мушкет" и "shtyk" - тоже явно из моего мира - у нас они означают те же самые вещи, следовательно их "извлекли" из записей, которые оставил Манаун"дак.
   Мооскаа. - это наша столица - Москва... Кстати, в своих записях этот ваш... именно так это слово и пишет. ...Вообще, судя по всему, он и сам был родом из Москвы... они там народец... своеобразный - даже в писаном пурпурными чернилами на пергаменте из телячьей кожи тексте, проступает некоторая столичная говнистость. - Дважды за короткий текст западных аиотееков "замкадышами" обозвал. ...Это... короче - долго объяснять.
   Много разных слов. - Некоторые сразу и не узнаешь, как я говорил, вы их изменили почти до не узнаваемости, подгоняя под свои языки. В большинстве "повседневных" слов - только корни и угадываются. А те что в научном или жреческом обиходе употребляются - те сохранились получше...
   В общем - я это подозревал. Только вот с самой кличкой "Манаун"дак" разобраться не мог. - На наши имена-фамилии совсем не похоже, даже исковерканные вроде моего "Говоров-Готор" - (так меня в Фесткии обозвали, потому как они там "ов" совсем не выговаривают).
   Наверное и правда "старый ребенок" - было его прозвищем в вашем мире.
   - Ну конечно, - кивнул Ренки. - Он ведь был карликом, вот его так и обозвали.
   - Вообще-то. - Возразил на это Готор. - Я конечно специально не уточнял... Но вроде дед не упоминал о такой особенности своего врага, как маленький рост. - Брат Манаун"дака - Лга"нхи, и другие воины дружины, те да, в большинстве своем были очень большого роста. - об этом он частенько говорил. ...Впрочем - в древних записях постоянно упоминается что та "банда" была из племени "очень высоких людей", так что это скорее всего правда. ...Может "пришелец" казался маленьким только на их фоне? А может... - был у нас в древности, в соседней стране один мудрец. - Лао-Цзы. Его тоже как-то вроде "старый ребенок" прозывали. ...Но там какая-то легенда была... уже не помню - Кажется мать его в утробе восемь десятков лет носила и родился он уже седым...
   А ваш "старый ребенок", кажется теленком родился... Тоже наверное какая-то малопонятная спустя тысячи лет аллегория.
   Теперь сложно разобраться - данное событие произошло еще до того, как твоих предков обуяла мания все записывать. Кстати - еще одно косвенное подтверждение времени рождения Манаун"дака в моем мире. - В те года, как рассказывал отец - в связи с доступностью к...(слишком сложно объяснять), все вообразили себя писателями, либо журналистами. Во многих странах, потом даже пришлось принимать особые меры, чтобы обуздать эпидемию графомании. Но в ваш мир, сия бацилла попасть все же, чувствую, успела.
   - Да ведь это же просто дань предкам... - Возмущенно прокомментировал последнее высказывания Готора Ренки. - Чтобы предки могли гордиться тобой в загробном мире - надо написать о своем подвиге на бумаге и сдать на хранение в Храм. Это еще в Древних Законах прописано!
   -Угу. - Согласился Готор. - Отличный способ продвигать грамотность в массы! Этот парень явно был не дурак. То-то толчок к развитию, которой он дал, не затухал почти полтысячелетия. Потом, судя по истории, все немножечко подъуспокоилось, и дальнейшее развитие пошло нормальными темпами. Вообще, с точки зрения ученого-историка, это интереснейший феномен, требующий подробного исследования... Эх, мне бы времечка побольше и ресурсов...
  
   Увы, но времени, Риишлее им дал только полгода. Едва-едва земли Колхоза стали приобретать обжитой вид, а приятели приспособились к мирной жизни. (Киншаа даже женился). - Их всех срочно вызвали в столицу.
   - ...Вы ознакомились с бумагами? - Поинтересовался Старший Цензор Риишлее, толком даже не поздоровавшись. - Я имею в виду те, что мы изъяли у Ваара, и копии протоколов его допросов?
   Что и говорить, а великий государственный деятель выглядел еще более уставшим и измученным, чем в их прошлую встречу. Ренки даже показалось что безупречность его одежд и прически, несколько потускнела. Зато залежей бумаг в кабинете, явно прибавилось.
   - Да. - Коротко кивнул Готор. - Наиболее явный след....
   - ...Архипелаг Тинд. - Закончил за него Риишлее. - Именно там живет человек, у которого была украдена рукоять меча. И который, по сведениям Ваара, может знать о местонахождении второй половины и ряда других древностей.
   Я дам вам соответствующие бумаги... Но если коротко. - То человек этот Коваад Каас - ювелир и антиквар. И как мне думается - промышляет он не только перепродажей древностей. - Его агенты разъезжают по всем миру в поисках разных раритетных вещичек, и то с какой легкостью они получают доступ в самые таинственные и закрытые места - заставляет подразумевать что антиквариат, отнюдь не основное его занятие. Думаю, вы понимаете о чем я. Опять же - неспроста антиквар и ювелир, сидит на островах, в трехстах верстах от столицы своей страны, в которой у него, кстати - открыто как минимум три магазина...
   Мои люди, очень аккуратно попытались подступиться к нему, и наткнулись на этакую очень глухую, и в то же время - липкую стену. Люди это были очень опытные, и потому успели вовремя отойти назад, не попав в ловушки. И тем не менее - это о многом говорит. Даже просто ради сохранности бесценных сокровищ, человек не станет окружать себя такой охраной!
   В общем, все то что вы услышите дальше, предназначено только для ваших ушей. Даже мои ближние помощники пока не знают об этих планах. ...С вами бы я тоже не стал откровенничать, но короны на ваших погонах означают высшую степень доверия...
   После возвращения Лиригиса, - на Зарданском плоскогорье у нас обстановка несколько успокоилась. Кредонцы рисковать попусту не любят, и столкнувшись с чем-то непонятным, на рожон не лезут.
   А пока они разбирались с "непонятным" - инженер-полковник оу Зоодик, дабы оправдать, с его точки зрения, не совсем заслуженную булаву и повышение в чине, (хотя я лично заверил его, что человек согласившийся противостоять генералу оу Краасту, всех этих наград достоин). - создал мощную линию укреплений вдоль побережья, прикрыв ими города.
   Форты этой линии, кстати, мы вооружили пушками, поднятыми со дна бухты Лиригиса. ...Видимо он позаимствовал что-то из ваших оу Готор рассказов, потому что укрепления, хоть и сделаны в основном из земли и камней, выглядят очень грозно. Месяц назад кредонцы попытались к ним подступиться, и ушли понеся большие потери. Так что сейчас там невольное затишье - кредонцам не хватает сил, чтобы справиться с нашей обороной. А нам - чтобы атаковать противника.
   Так что, на первый план сейчас для Тооредаана, вышла проблема кредонских пиратов, которых открыто поддерживает военный флот республики.
   ...С военной точки зрения, архипелаг Тинд, это мощная военно-морская база. Условно говоря - на юг, ее пушки смотрят в спину тем, кто попытается напасть на столицу заморских владений Кредонской республики, а на восток - тем кто покуситься на владения Кредона на Старых Землях. Этакий, очень удобный треугольник.
   Там есть удобная гавань, где кредонцы постоянно держат один из своих военных флотов. А так же - верфь для ремонта, многочисленные склады, арсеналы, мастерские и прочее-прочее-прочее...
   ...Повторяю, то что я сейчас скажу, должно оставаться тайной! - Я тут затеял небольшую игру... В детали вдаваться не буду. Но скажем так - с Валкалавским царством, у нас сейчас наметились довольно дружеские отношения. И более того, - думается мне удалось внушить Кредону, что мы фактически уже заключили с Валаклавой стратегический союз против республики. - Вроде как осталось только договор подписать.
   По этому поводу, на Тинде сейчас готовят мощный флот, чтобы нанести в Валаклаву "дружеский визит" и убедить царька удихов, порвать с нами, и дружить исключительно с Кредоном. А для этого придется собрать очень большие силы. - Чтобы напугать удихов, требуется показать им действительно большую силу.
   Думаю - флот выйдет в море через месяца полтора-два, после окончания сезона штормов. И на Тинде, останется только десяток сторожевых кораблей, и сравнительно небольшой гарнизон.
   Дадим им еще месяц-полтора, чтобы отойти подальше. А потом - ударим по Тинду! Я очень рассчитываю, что кредонцы испугаются нападения на свою главную военно-морскую базу, находящуюся в паре дней пути от их столицы. И отзовут большую часть своего флота, для охраны собственных портов и коммуникаций. Что снимет давление на наших купцов...
   Основная ставка делается на наглость и... подлость. - Туда наши корабли пойдут под флагами какого-нибудь нейтрального государства, изображая из себя торговый караван. И лишь перед самым нападением поднимут Королевский Флаг.
   Так же, как кредонцы не ждали брандеров в бухте Лиригиса, - они не будут ждать и нападения на своей главной базе.
   Те torpeda что вы делали, ведь разборные? - Сколько их уместиться в трюме средних размеров торгового корабля? - Четыре-пять? Прекрасно. Дом Ваксай зарекомендовал себя очень неплохо, да еще к тому же, как я слышал, вы дружите с новой хозяйкой. Военный заказ, не только поможет ей в делах, но и позволит решить кое-какие проблемы, возникшие в связи... с принятием наследства. ...Уж я об этом позабочусь!
   На вас оу Готор, (кстати - как ваше здоровье?) - общий надзор за изготовлением брандеров и их начинки, и не забывайте - это должно быть сделано втайне. ...Ну и идеи... от человека... гм... весьма искушенного.
   - Он знает. - Улыбнувшись, коротко сказал Готор, кивнув на Ренки.
   - Что ж. Тем лучше. - Кивнул головой Риишлее, с внезапным интересом посмотрев на оу Дарээка.
   ...Как вы понимаете. - Продолжил он. - Это не единственная задача которую вы получите. Я планирую высадить десант, и захватить военную базу Кредона. ...Конечно - долго мы там не продержимся. - Кредон за неделю-две подтянет силы, и нашу флотилию разнесут в щепки. Но за три-четыре дня, пока враг еще не очухается, - мы должны основательно испоганить ему жизнь. - А главные специалисты по уничтожению и взрывам, на данный момент в нашем королевстве это вы, благородные оу. Поэтому я настоятельно рекомендую вам не лезть в первую волну десанта, подвергая жизнь опасности, а дождаться момента, когда от вас будет наибольший толк.
   Ну и конечно же, - будучи на Тинде, было бы крайне невежливо не навестить уважаемого Коваада Кааса. Коли мягкие подходы он отвергает, было бы неплохо попробовать максимально грубый. - Схватите его, бросьте в трюм корабля, и привезите в мои подвалы. Уж тут он запоет как соловей! И если будет возможность - прихватите все его архивы. Думаю там может найтись много интересного.
   В общем, благородный оу Готор. Вам следует хорошенько обдумать все вышесказанное. Попробуйте, на основе документов и карт что я вам дам, составить собственный план нападения. Потом обсудим его, сравним с... другими, и придем к общему знаменателю... Идите.
   А вас лейтенант оу Дарээка, я попрошу задержаться!
  
   - Что ж юноша... - Начал Риишлее, едва за Готором закрылась дверь. - Теперь вы тоже знаете секрет своего друга... Мне интересно знать... как вы это восприняли?
   - Нормально... - Осторожно ответил Ренки. - Удивился конечно... но чего в мире не бывает?
   - Лейтенант оу Дарээка. - Даже сделал успокаивающий жест рукой Риишлее. - Я не в коей мере не пытаюсь, что-то вызнать, или как-то настроить вас против вашего товарища. Скорее мне интересна реакция обычного человека... в том смысле что "не жреца", на столь удивительное явление.
   - Ну... наверное с некоторым облегчением. - Честно ответил Ренки. - Я чего только не передумал про Готора... Даже что он явился с небес. И когда он сказал мне правду... стало легче.
   - Что ж. - Задумчиво пробормотал Риишлее. - Этого стоило ожидать. Вы юноша пытливый, и не слабого ума... как я уже замечал. Хотя конечно, ваш ум еще нуждается в хорошей огранке, впрочем... Проведя столько времени вместе с Готором, вы конечно не могли не заметить множества странностей. Так что...
   - Заверяю вас, сударь. - Поторопился Ренки, на всякий случай защитить друга. - Что оу Готор достойнейший человек, и никогда не предаст Короля, которому поклялся служить!
   - Да я и не подозреваю его в чем-то недостойном. - Досадливо поморщился Риишлее. - Но лишь оцениваю возможность сообщить о нем... другим людям. Некоторым. Сейчас у нашего королевства не то положение, чтобы позволить таким людям как оу Готор, прозябать на должностях серых мышек. Однако, чтобы ему поверили, и начали прислушиваться к советам...
   В общем, - пока забудьте лейтенант все что сейчас услышали. - Вдруг резко сменил Риишлее тон. - Я хочу чтобы вы поняли одну вещь. - Ваш друг, говорит что вероятнее всего, именно из-за этого легендарного Амулета, он и попал в наш мир.
   Вероятно вы уже знаете - что он был таким не первым. - Великий Цензор Ншгас, тоже был человеком из другого мира... Причем, оу Готор, посмотрев на его портрет и ознакомившись с... некоторыми документами, говорит что вероятнее всего - человеком не из того же мира, откуда прибыл он сам!
   До появления здесь вашего друга, это было одной большой загадкой. Он дал ей некоторое объяснение... хотя и сам не уверен что оно правильное.
   Он так же выдвинул версию, что многочисленные "popadancy" как он сам их называет, прибывают в наш мир, притянутые этим самым загадочным Амулетом.
   Так что если раньше, дело порученное вам, касалось лишь поиска реликвий, которые возможно кто-то использует для усиления своей власти... То теперь, разговор уже идет о нечто большем! О контроле за Вратами в другой мир!!!
   Я не буду говорить вам насколько все это важно, потому что и сам пока с трудом это оцениваю. Но я хочу дать вам один приказ... хотя можете воспринимать его как просьбу, или даже мольбу! - Позаботьтесь о том чтобы ваш товарищ остался жив.
   ...Понимаю, что вы и так, как истинный оу, готовы пожертвовать жизнью ради товарища... Но теперь, в случае опасности - вы оу Ренки Дарээка, ОБЯЗАННЫ пожертвовать собственной жизнью, а возможно и честью, во имя Короля и королевства, если это понадобиться для спасения вашего друга.
   Увы, при иных обстоятельствах, я бы просто посадил его в хорошо защищенном замке, дав все что он пожелает, и вытягивал из него знания и умения, все что есть в его голове. Но сейчас, когда положение нашей страны столь непросто. - Я вынужден использовать его, не как источник знаний. Но как доблестного и благородного оу, чьи способности уже не раз спасали Тооредаан от разгрома... И все что я могу сделать, с целью обеспечения его безопасности - это положиться на вас, и остальных... "членов вашей банды".
   Вам будет выдан особо секретный документ... Лучше пусть даже оу Готор не знает о нем. Но при случае, предъявив его, вы сможете приказывать даже моим заместителям.
   Искренне полагаюсь на вашу разумность и преданность интересам королевства! Не подведите меня!
  
   Потом Готор и Ренки попытались составить свой план захвата Тиндского архипелага. ...И сразу уперлись лбом в стену собственного невеликого опыта по части морских десантов, да и возможностей флота вообще.
   Так что все планирование, свелось к теоретическим рассуждениям, и ругани.
   В последнем, явно была виновата методика предложенная Готором. - Один должен был предлагать план, а второй критиковать его, находя слабые места. Но поскольку ни тот, ни другой, реальным опытом проведения столь масштабных операций не обладали - приходилось довольствоваться своими "ощущениями" и, вполне вероятно - ложными представлениями, о том как все должно происходить. Отчего аргументация обеих сторон, выглядела слабой и неубедительной.
   Промучившись два дня, и ничего толкового не выдумав, пришлось идти к Риишлее, с тем что есть.
   На сей раз, их приняли в кабинете значительно больших размеров. Наверное потому, что в прежнем, десяток человек, приглашенных сюда на Совет, вряд ли бы разместился с должным комфортом.
   ...Приятным сюрпризом для обоих приятелей, стало появление в кабинете, полковника оу Дезгоота, и лейтенанта Бида. Однако, едва они с расплывшимися в улыбках физиономия направились к ним дабы поздороваться, появился сам Риишлее, и одним только жестом руки, заставил всех присутствующих мгновенно замолчать и усесться за большой круглый стол, в центре которого лежала подробная карта Тиндского Архипелага и окрестностей.
   - Если вы еще не знакомы. - Начал свою речь Риишлее. - Тогда позвольте мне вас всех представить друг другу...
   Адмирал оу Ниидшаа... - указал он рукой на еще довольно молодого (для своего звания), очень высокого и крепкого человека, в форме морского офицера, что занял место по правую руку от Военного министра. - Думаю, это имя известно всем, и рассказывать о его заслугах, нет смысла. - Он примет на себя общее командование всей операцией.
   Ренки с любопытством посмотрел на этого человека. Когда юному оу Дарээка было всего пять лет, подвиг капитана оу Ниидшаа, чей фрегат одиночку сразился с тремя кредонскими кораблями такого же класса, утопив один, обратив в бегство второй и взявший на абордаж третий - едва не обратил мечты юного оу от армии, в сторону флота.
   Спустя еще четыре года, эскадра капитана оу Ниидшаа, одержала решительную победу над пиратским флотом, и высадила десант на остров Литруга, захватив и уничтожив пиратское гнездо, чьи "птенцы" сильно досаждали южным областям Королевства.
   Затем был поход вокруг континента, дыбы продемонстрировать Королевский Флаг, мелким, полудиким туземным царствам, расположенным по ту сторону Гор, убедив их не оказывать никакой поддержки Оорегарским мятежникам. ...Говорят с политической точки зрения, этот поход был полным провалом. Однако все восхваляли подвиг контр-адмирала оу Ниидшаа и его моряков, сумевших совершить то что раньше не удавалось никому - провести через Пролив Демонов целую эскадру, не потеряв ни единого корабля!
   ...Ну, а потом было известное сражение близ мыса Куаа, которое, хоть каждая из сторон и объявила своей победой, тем не менее, заставило кредонцев считаться с Королевским Флотом, а прибрежным городам Королевства - вздохнуть с большим облегчением и начать понемногу накапливать жирок.
   - Капитан Маб... - продолжил тем временем Риишлее, указав на второго моряка, севшего чуть в отдалении ото всех. Вероятно оттого, что в компании военных, этот уже седовласый старик со скромным погоном капитана торгового флота, чувствовал себя несколько неловко. - ...Капитан Маб, один из опытнейших капитанов нашего флота. Кажется нет такого уголка земли, в котором бы он не бывал. Его задачей будет провести флот к указанной точке, и увести его обратно в наши порты избежав излишнего внимания кредонцев...
   ...Младший Цензор оу Чаариис. - Указал Риишлее на еще довольно молодого, но выглядящего каким-то невзрачным, человечка, слева от себя. - Отвечает за всю операцию со стороны Тайной Службы... В его задачу входит позаботиться о том, чтобы даже крохотная частичка информации о предстоящей операции, не просочилась к врагу. Ибо, как я уже говорил всем присутствующим - успех операции, а значит ваши жизни и свобода, прямо зависит от соблюдения тайны. Так что я настоятельно рекомендую всем прислушаться к его советам, и выполнять все его предписания.
   Так же, он и его люди, после захвата Тинда, изымут... определенные документы, и позаботятся о..., в общем - на Тиндском архипелаги, у них будут свои задачи. И я настоятельно прошу всех присутствующих, оказывать им всю возможную помощь, коли это потребуется. - Это важно!!!
   - Далее мы видим славного командира 6-го гренадерского полка - оу Дезгоота, и одного из его лучших лейтенантов - Бида. Думаю - заслуженная слава этого полка и так у всех на устах, и тратить время, пересказывая их подвиги, не имеет ни малейшего смысла. Ну а первый лейтенант Бид, весьма искушен в проведении операций очень особенного толка. Настолько искушен, что это я лично настоял, на его присутствии на данном Совете.
   Полковник будет командовать всеми сухопутными силами, задействованными в этой операции.
   ...И кстати, - полковник оу Дезгоот. - Внезапно сменил деловой тон Риишлее, на какой-то - возвышенно-торжественный, доставая из лежащей рядом с ним папки, документ украшенный королевскими вензелями и печатями, который все присутствующие тут военные, узнали сразу, даже если и не видели никогда раньше чего-то подобного. - Позвольте вас поздравить. вот ваш генеральский патент. В целях секретности, он вступает в силу только когда корабли эскадры отойдут от берега на десяток верст. - Риишлее улыбнулся. -...Так что озаботьтесь тем, чтобы соответствующие знаки различия, были у вас под рукой. А вы лейтенант - на тех же условиях получаете майора! -...Знаю, - сделал Риишлее жест, словно заранее отвергая все возражения. - Вы сами считаете что резкое возвышение, и подобный чин, принесут человеку неблагородного происхождения куда больше проблем чем выгоды. ...И в иных обстоятельствах, я бы согласился, что это вполне разумно, и чин первого лейтенанта ваш предел. - Но сейчас, у королевства не те времена, чтобы столь опытные и, не побоюсь этого слова - "выдающиеся", люди как вы, прозябали на третьестепенных должностях. Так что - вернувшись с этой операции, (с победой конечно), вы по праву сможете присовокупить к своему имени приставку "оу", а награда, которую вы получите, в числе остальных участников операции, вполне позволит вам с честью поддерживать достойный благородного сословия образ жизни!
   Далее - полковник оу Таарис - командир 15-го гренадерского. Полковники оу Ривээка, и оу Маалииг, - командующие соответственно 11-ым и 9-ым мушкетерскими полками.
   ...Полагаю, вы судари, пока пребываете в некотором недоумении, по поводу всего происходящего. Но скоро это пройдет. Хочу лишь сказать, что сюда вы попали благодаря тому, что ваши полки зарекомендовали себя с лучшей стороны, а о вас идет слава блестящих офицеров.
   Ну и наконец - Продолжил Риишлее, сделав глоток из чаши с водой, стоявшей перед ним. - Первый лейтенант-инженер оу Готор. И первый лейтенант оу Дарээка. Полагаю, этим имена тоже всем тут известны. Так что лишь поясню - хоть эти офицеры и носят мундиры цветов 6-го гренадерского, но в данный момент, обладая высочайшей степенью королевского доверия, подчиняются только мне. ...Думаю, короны на их погонах, объяснят всем почему...
   В этой операции на них лежит немалый груз подготовительных работ, к тому же, после захвата Тинда, они там займутся максимальным разрушением всего, что только можно разрушить. Плюс - у них есть еще кое-какие задания...
   ...Возможно, иногда у них появится желание дать офицерам намного выше их рангом, какой-нибудь совет. Искренне советую к этому совету прислушаться, как если бы он исходил непосредственно от меня!
   Полковник оу Дезгоот - я думаю вы прекрасно знаете своих подчиненных, и особенно их беззаветную храбрость, граничащую порой, с безрассудством. Я не буду взваливать на вас обязанности няньки, у вас и без того хватит забот. Но мне бы очень хотелось, чтобы эти офицеры, без лишней надобности не лезли в первую волну десанта, или на стены фортов - у них другие задачи.
   ...Ну что же, с представлениями закончили. - Теперь о деле...
  
   И вот, спустя два три дня, они уже ехали обратно в Фааркоон, поспешая столь быстро, сколь позволяло печальное состояние королевских дорог.
   Ренки то хмуро смотрел в окно, на скачущих на лошади Киншаа и Дроута, то столь же хмуро - на Готора, даже в тряской карете, что-то высчитывающего и пытающегося делать какие-то записи свинцовым карандашом, собственного изобретения.
   - Готор. - С укоризной сказал ему Ренки. - Тебе ведь это вредно. Давай я...
   -Да тут немного осталось. - Ответил Готор посмотрел на Ренки с таким унынием, словно бы говоря - "Я бы с удовольствием взвалил на тебя все эти заботы. Но ведь это все равно что пытаться заставить верблюда, развлекать гостей игрой на клавесине. - Как его лапы не приспособлены нажимать на клавиши, так и твои мозги, не смогут постигнуть всю эту науку".
   М"да... У Ренки до сих пор краснели уши, при воспоминании о разговоре с адмиралом оу Ниидшаа. Нет, сначала он отнесся к молодому офицеру с большой теплотой. Словно бы выделив его из остальной компании, благодаря "мачте" на погоне. Но по мере попыток ответить на задаваемые адмиралом вопросом, в Ренки начал разрываться между желаниями убежать, и вызвать адмирала на дуэль. - Ну не был он моряком, и не знал разные тонкости управления даже маленькой лодочкой. А адмирала, почему-то совсем не интересовал абордаж - наиболее запомнившийся Ренки эпизод Той ночи. Зато очень интересовали особенности маневрирования судов в бухте, в условиях почти полной темноты.
   К концу разговора, на лице адмирала явственно проступили черты разочарования и скуки, а у Ренки - стыда и озлобленности.
   Потом состоялась еще парочка бесед - с Риишлее, и младшим цензором оу Чаариисом. На которых Ренки невольно почувствовал себя ненужным приложением к Готору, который не только прекрасно ориентировался во всех поднимаемых темах, но даже и мог дать дельный совет в вопросах политики или искусства шпионажа, столь искушенным людям как эти, как он сам говорил "профессионала".
   - Хорошо бы мне тоже этому научиться... - Подумал тогда Ренки, однако помня про свое фиаско в Университете, когда он попытался быстро постичь разные науки.
   - Слушай, Готор. - Спросил он, и в голосе его невольно проскользнули нотки раздражения, которое он тщательно скрывал даже от самого себя. - Как ты умудряешься знать... все это?! - Кивнул он на бумаги, которые Готор покрывал малопонятными знаками.
   - Школьный курс химии. - Махнул рукой Готор. - Признаться, я в этом был совсем не силен. - Но готовя к забросу, меня хорошенько поднатаскали...
   - Но ведь ты знаешь еще и про кораблестроение, мины, постройку мостов и дорог, фортификацию, знаешь множество языков, и... много чего еще... разного. Как все это укладывается в твоей голове?
   - Хех... - Ухмыльнулся Готор. - Когда тебя с семилетнего возраста начинают натаскивать на получение знаний. И учат в течении десяти лет по пять-семь часов ежедневно - трудно чему-нибудь да не научиться. Признаюсь тебе - наши школы... где обучаются дети, могут дать фору вашим Университетам, как по объему знаний так и по дисциплине.
   - Десять лет?! - Удивился Ренки, с почтением глядя на друга. - Да, это серьезно. Но чему можно учиться все это время? В мире, как мне кажется, нет такого количества знаний!
   - Десять лет, этот только чтобы заложить основы. - "Утешил" его Готор. - А потом, уже начинается серьезное обучение в заведениях типа ваших Университетов, в конкретных областях наук. ...А чего это ты вдруг так этим заинтересовался?
   - Да надоело чувствовать себя неучем. - Честно признался Ренки. - Подчас, рядом с тобой я чувствую себя таким болваном! - Ясно же, что все свои награды я получил только потому , что был рядом с тобой. А иначе бы...
   - Чем кукситься и жалеть себя. - Строго ответил Готор. - Лучше бы занялся самообразованием...
   - Да я пробовал. - Уныло прервал его Ренки. - Не вышло!
   - Чушь! - Коротко ответил Готор. - Просто наверняка схватился не с того конца... Тут все тоже что и в фехтовании. - Сначала надо учиться самым простым вещам, а потом переходить к сложным связкам. А если, впервые взяв в руки шпагу, попытаешься повторить сложную атаку - ничего у тебя не выйдет, еще и поранишься! ...Составлю-ка я тебе план занятий... Хороший помощник, мне не помешает!
  
   ***
  
   - Да я их всех на дуэль вызову!! - Пылко возопил Ренки. - Да как они посмели позорить имя королевского чиновника, предъявляя столь немыслимые требования?! - И кому - лишившейся единственного родителя девице! Сироте! Какая чудовищная подлость. Я конечно понимаю что в жизни не все... и бывает конечно что... Но это уж совсем подло!
   - Спокойно Ренки. - Весело глядя на друга, сказал Готор. - В некотором роде, все это закономерно и логично. - Коли "девица" не сможет удержать свое богатство в руках, так и управлять она им не сможет. Вот, кое-кто и пытается заранее подобрать то что, как он думает, все равно выпадет из ее рук, "облегчив" ношу, с помощью, как я это называю - "административного ресурса". Однако, не надо забывать, что у нас этот "ресурс" тоже есть, и куда похлеще ихнего... Так что Одивия, - считайте что все ваши проблемы, в скором времени будут решены!
  
   В Фааркоон они въехали поздно ночью, и дабы не ломиться в столь неподходящее время в домик вдовы - остановились в самой дорогой гостинице города - статус обязывал.
   А утром, с раннего утра, (благо, купцы - ранние пташки), направились навестить Одивию Ваксай.
   Хозяйка Торгового Дома приняла их с любезностью, однако на ее лице читалось что мыслями сейчас, она находится довольно далеко от своих гостей.
   Да и вообще - юная девица выглядела слишком озабоченной и какой-то осунувшейся. А через ее чело, уже пролегла совершенно неуместная морщинка, словно бы девице приходилось слишком часто хмуриться. - Видно управление большим Торговым Домом, оказалось несколько более сложной задачей, чем представлялось ей раньше.
   - Рада вас видеть судари. - С явно притворной любезностью, заметила Одивия. - Благодарю что сочли возможным навестить...
   - Мы не с визитом вежливости нагрянули. - Тепло улыбнулся Готор, и сразу беря быка за рога, добавил. - У нас деловое предложение.
   - Вот как? - Преобразилась Одивия... - И что за дело?
   - Брандеры... чуть иной конструкции. - Ответил Готор. - И как обычно - все это должно быть большой тайной.
   - Увы судари. - Нахмурившись сказал Одивия. - Но сейчас у меня возникали некоторые сложности, и я... не совсем могу распоряжаться на собственной верфи.
   - Какие-то проблемы? - Чуть удивился Готор. - Мы можем помочь...
   - Не думаю - Перебила его Одивия. - Что это в ваших силах.
   - Ну, может и не в наших. - Усмехнулся Готор. - Но думаю Военному Министру, Первому Советнику Короля, и Старшему Цензору, это будет по силам.
   - Только какое им всем дело до меня? - Вымучено улыбнулась Одивия. - Едва ли они знают о моем существовании.
   - Вы ошибаетесь. - Влез в разговор Ренки, которому унылая Одивия нравилась еще меньше, чем язвительная и колкая. - Он лично упомянул в разговоре, что решит ваши проблемы... И признаюсь, я думал что уже... Так что происходит?
   - Наш фааркоонский магистрат, наложил арест на мою верфь, якобы за некие несуществующие долги. ...Я точно знаю что никаких долгов нет, ибо сама вела всю бухгалтерию! Как, помните, я уже говорила вам - моя верфь самая большая и прибыльная на сотни миль вокруг. И кое-кому кажется, что, после смерти моего отца, она должна принадлежать им... И они не стесняются применит для этого свою власть...
   - Но почему вы не пойдете в суд? - Удивился Ренки. - Королевский судья не допустит такого произвола, ведь...
   - А ему и не надо ничего допускать. - С деланным спокойствием ответила Одивия. - Тем более что он и сам в доле с этими мошенниками. - Он просто затянет разбирательство насколько понадобиться. А к тому времени когда мне удастся доказать что никаких долгов нет - рабочие разбегутся, а неустойки за невыполненные заказы накопятся, и те, кто заказал мне постройку трех больших кораблей, как раз накануне всех этих неприятностей - спокойно заберут ее себе, теперь уже за реальные долги. ...А я еще, как полная дура радовалась, когда получила эти заказы... Жутко гордилась, что даже в наши тяжелые времена, моя верфь не пустует.
   - Судья и королевские чиновники вершат такую несправедливость? - Возмутился оу Ренки Дарээка. - Нет, я понимаю еще какие-нибудь купцы-прохиндеи. Ну или чиновник возьмет взятку, за то чтобы посмотреть сквозь пальцы на мелкое жульничество и контрабанду. Но Судья! И Королевские чиновники, вершащие столь явную несправедливость... Это подлость! - Да я их всех на дуэль вызову!! - Да как они посмели позорить имя королевского чиновника, предъявляя столь немыслимые требования?!
   И кому - лишившийся единственного родителя девице! Сироте! Какая чудовищная подлость. Я конечно понимаю что в жизни не все... и бывает конечно что... Но это подло!
   - Спокойно Ренки. - Весело глядя на друга, сказал Готор. - В некотором роде, все это закономерно и логично. - Коли "девица" не сможет удержать свое богатство в руках, так и управлять она им не сможет. Вот, кое-кто и пытается заранее подобрать то что, как он думает, все равно выпадет из ее рук, "облегчив" ношу, с помощью, как я это называю - "административного ресурса". Однако, не надо забывать, что у нас этот "ресурс" тоже есть, и куда похлеще ихнего... Так что Одивия, - считайте что все ваши проблемы, в скором времени будут решены! Ваша верфь - предприятие стратегического, для государства, значения. И мы ее в руки разных там прохиндеев не отдадим.
   ...Однако, действовать надо тонко, чтобы не выдать излишней заинтересованности в верфи самого Риишлее. Так что не будем торопиться, и уж тем более - вызвать кого-либо на дуэль. ...Хотя...
  
   -...Да, жаль что старшего дознавателя оу Огууда, перевели в армию... - Задумчиво сказал Готор, выходя из здания Тайной Службы. - Нет, конечно там тоже нужны дельные люди. ...Но вот эти новые ребята мне чего-то совсем не понравились... На словах конечно поддакивают, и едва ли не руки готовы целовать... а в глазах, та еще подляна таится... Чую - особо помогать нам они не стремиться... Мы ведь не можем им прямо объявить для чего нужны верфи. - Цензор оу Чаариис, нам делать это настоятельно не рекомендовал. А за просто так, частные интересы каких-то там людей даже не из их Службы, они отстаивать не захотят. Они вообще, с местными ...шалунишками, вполне могут быть в доле
   - Да этого не может быть! - Пылко возразил Ренки. - Тебя послушать так...
   - Так оно и есть, друг Ренки. - Печально сказал Готор. - Не хочу тебя обижать, но что-то сильно прогнило в Тооредаанском королевстве. Неужели ты этого еще сам не понял? Вспомни хотя бы армию! Сколько мы ценного барахла разным интендантам перетаскали, только чтобы с голодухи, или от поноса не подохнуть? Даже чтобы нормальный порох и свинец получить - и то приходилось кого-то подмазывать.
   - Но... - Набрал Ренки полные легкие воздуха, для речи в защиту порядков любимого королевства.
   - ...Знаю все что ты скажешь. - Спокойно ответил Готор, сбив его речь на самом взлете. - И знаю почему. Но факт есть факт - вашим чиновникам платят недостаточно, и слишком плохо их контролируют, а власть у них довольно большая. - Поверь мне как историку-недоучке - это идеальная почва для распространения коррупции.
   - Так что же делать? - Растерялся Ренки, который (надо это признать) к ученым знаниям Готора относился с некоторым дикарским благоговением перед откровениями шамана, и даже не пытался с ними спорить.
   - Тут все очень сложно... - Задумчиво ответил Готор. - Полностью победить коррупцию, конечно никому не удавалось, но взять ее под контроль, вполне возможно. В идеале - это должен быть очень требовательный запрос правящего класса... увы - не наш случай. Большинство чиновников, за исключением самых мелких - благородные оу!
   На одну Тайную Службу, надежды возлагать тоже не стоит. - Исключительно методами спецслужб, эти вопросы никогда не решались. - Просто, в конечном итоге коррупционные деньги меняли направление, и начинали течь немножко в другой карман.
   ...Может дать больше самоуправления купечеству и ремесленным цехам? - Так сказать - создать противовес власти чиновничества? - Если совместить все усилия... Устроить хорошую пропагандистскую кампанию... Глядишь, лет за десять, что-то да и получится!
   - А что нам делать сейчас? - Совсем уж растерялся Ренки, откровенно испуганный задумчивым бормотанием Готора. - Мы десять лет ждать не можем. Нам и десять дней ждать нельзя!
   - Да... - сейчас это не проблема... - Махнул рукой Готор. - Крыша у нас самая высокая, и мы с нее вполне можем пренебрежительно поплевывать на все остальные крыши в окрестностях... Только время вот жалко, на это "меренье крышами" тратить. Главная наша проблема - что показывать интерес Риишлее к данным верфям, нам никак нельзя, так что придется придумать что-то другое.
   ...Слушай. - Внезапно просиял Готор. - А может тебе того - жениться на Одивии? Ну или просто... - добавил он, увидев как вытянулось лицо приятеля. - Обручиться там, или еще чего... я с вашими брачными церемониями пока не очень-то знаком!
   ...А что? - Смотри как здорово выходит! - Спешно продолжил он, пока Ренки втягивал в легкие воздух для ответа. - Тут ты уже за верфи бьешься, не по указу Риишлее, а фактически на правах законного хозяина. И Старший Цензор тут, выступает не как заинтересованное лицо, а в роли твоей личной крыши. ...Даже этот... - Кивнул Готор в сторону здания Тайной Стражи. - Которого на смену дознавателю Огууду прислали. Сейчас он небось думает что мы за знакомую вступились... А значит, неизвестно еще, насколько настойчивы будем в своих требованиях, и как высоко готовы пойти, чтобы прикрыть задницу чужой нам девицы. Может если немного проканителить с этим делом, нам скучно станет, и мы сбежим, заниматься более интересными делами. А вот если он поймет что это дело семейное... Тут уж, волей-неволей, придется считать свои шансы против тебя в серьезной войне! И учитывая фактор Риишлее - думаю местный сыскарь, предпочтет перебежать на твою сторону.
   - о ты забываешь все время! - Возопил Ренки. - Что руки Одивии, добивается наш однополчанин оу Заршаа! И мы не вправе...
   - Да вот сдался тебе этот оу Заршаа. - Отмахнулся рукой как от назойливой мухи, Готор. - Я спрашивал у Одивии, она этого Заршуу в упор женихом не видит. И правильно делает, потому как нормальной жизни у нее с ним не будет. ...Вернее - как раз и будет "нормальная" - в светлом тереме, за пяльцами, и каждые девять месяцев, роды.
   ...Впрочем - ладно... - Сбавил он тон, увидев непоколебимую физиономию Ренки. - В принципе, с некоторым натягом, и оу Заршаа подойдет. Типа - мы в его интересах действуем. ...У него ведь кажется семейка довольно влиятельная?
   - Да, его мать была близкой подругой королевы-матери. Да и их клан, по рассказам Лоика, - весьма плотно обосновался при Дворе.... Но... - Задумался Ренки. - А согласиться ли с этим сама Одивия?
   - А какие проблемы?
   - Ну, приняв, пусть и через нас, покровительство оу Заршии, она тем самым, как бы признает законность его притязаний... А ты ведь сам знаешь какая она гордячка.
   - Ох, как же с вами сложно... Даже замотал головой Готор. - Ладно. Пойдем спросим ее саму.
  
   - Сударь, да я лучше верфь потеряю! - Возмутилась Одивия. - Я в общем-то против вашего товарища ничего не имею. Он довольно приятный и остроумный собеседник, но вот в роли мужа...
   - Может тогда Ренки... - Начал было Готор.
   - Сударь. - Впервые за последнее время, искренне рассмеялась Одивия. - Если в ваши планы входит снять офицерский мундир и устроиться работать свахой. - Настоятельно рекомендую одуматься. ...Вы меня впариваете, как залежалый товар. ...Это, хи-хи, не только оскорбительно, но и непрофессионально.
   ..Мне казалось что у вас достаточно влияния, чтобы помочь мне, без того чтобы сбагривать замуж. - Добавила она уже вполне серьезно. - Если нет - спасибо за попытку, но я обойдусь своими силами.
   - ...Да как раз в том и проблема, что мы должны помочь вам, не показывая что в этом есть некий государственный интерес. ...А с другой стороны - неизвестно, смогли бы мы вам так помочь, если бы у государства тут не было своих интересов. - Разъяснил дилемму Готор. - И сделать нам все это надо достаточно быстро, иначе верфь не успеет сделать заказ Военного Министерства и Риишлее будет сильно недоволен!
   Есть, впрочем, еще один вариант... - Задумчиво пробормотал Готор, после минутного молчания. - Но вы должны сильно доверять нам.
   - Считайте - доверяю. - Кивнула Одивия. - Так что вы можете предложить?
   - Продайте верфь нам... Ну скажем - за одну монету... А потом, когда мы решим все проблемы - выкупите ее обратно, за ту же цену.
   -...Знаете оу Готор. - Недолго подумав, ответила Одивия. - С этим я пожалуй соглашусь. Хотя... Без обид - но лично вы, явный прохиндей! (Можете считать это комплиментом).
   И хотя мои человеческие инстинкты говорят мне что вам можно доверять, - их купеческие собратья - кричат что нельзя соглашаться ни в коем случае. ...Но вот вашему другу, я пожалуй доверюсь... - уж он-то, обманывать точно не станет!
   Странно, но последняя фраза, как показалось Ренки, было отнюдь не комплиментом. А скорее даже, сильно наоборот.
  
   Откладывать дело в долгий ящик, было нельзя. И потому вся троица немедленно отправилась в Торговую Палату, дабы заверить сделку... Благо - ее председатель, был одним из купцов, сделавших заказ на постройку кораблей, и видимо мечтавший прибрать верфь к рукам.
   ...Что там говорить об Одивии, если даже Ренки внезапно увидел своего приятеля совсем с другой стороны, и несколько ужаснулся?
   -...Это невозможно сударь... - Отбросив документ о продаже, как будто он был дерьмом вымазан, заявил председатель палаты, почтенный купец Рииг. - Возможно... госпожа Ваксай от вас это утаила, но сейчас на верфи висит большой неуплаченный долг, и всякие сделки вокруг нее заморожены!
   - Чудесно. - Сказал Готор. - Я готов выплатить этот долг прямо сейчас! Сию минуту!
   - Шестьдесят тысяч корон? - Недоверчиво переспросил почтенный Рииг. - Они у вас с собой?
   - Нет конечно. Заплачу когда будет время... Или вы мне не доверяете?
   - Но так дела не делаются! - Возмутился Рииг. - Я конечно...
   - Напомню. - Холодно произнес Готор, глядя на председателя словно бы на посмевшую заговорить в его присутствии букашку. Спина его при этом выпрямилась как у истинного оу, а в глазах появилась такая смесь надменности и свирепой ярости, что даже Ренки, поневоле испытал некий трепет. - Эта корона на моем погоне, означают высшее доверие самого короля! А какой-то купчишка, смеет сомневаться в моей честности?
   - Я не в коей мере не... - Забормотал почтеннейший Рииг.
   - Поздно. - Прервал его Готор, и его глаза внезапно сверкнули такой дикой злобой, что председатель невольно отшатнулся. - Оскорбление уже нанесено. ...Ренки, напомни-ка мне, я имею право вызвать этого жирного борова на дуэль?
   - Только с разрешения своего непосредственного начальника... - Четко отрапортовал Ренки, тоже испытавший некоторый шок, от перемены произошедшей в Готоре.
   ...Нет, он и раньше его видел и строгим Вождем, и даже свирепым и безжалостным воином. Но сейчас, перед ним сидело какое-то жуткое сочетание злобы, надменности, и жестокости.
   - ...Человек благородного звания, может бросить вызов представителю низшего сословия. - Продолжил Ренки, с трудом заставляя свой голос звучать спокойно. - ...Но зачем тебе марать свой клинок? - Можно подать в суд. Кажется, за подобное оскорбление полагается пятьдесят плетей.
   - Ну-у, Ренки, - на каторгу я попал отнюдь не за то, что скрупулезно следовал разным кодексам и законам. - Готор рассмеялся, и от его смеха у присутствующих пробежал озноб по телу. - ...И может мне самому хочется замарать свой клинок... кровью разных там хамов...
   А что касается Риишлее, думаю он не откажется разрешить мне удовлетворить эту маленькую прихоть. В конце концов, помнишь, что он говорил когда мы с ним обедали в последний раз?
   Вспомнить что-то, подходящее под этот случай, что говорил всесильный Риишлее во время их последнего совместного обеда, (приглашены были все участники предстоящей операции, дабы не отвлекаться от обсуждения, но в устах Готора это прозвучало словно бы разговор шел чуть ли не о дружеской пирушке) - Ренки не смог, но ему хватило смекалки, кивнуть с понимающим видом.
   - Я не... Ик... судари... Ик... Вы не... Это совсем... Ик ...не имел в виду... готов Ик... принести извинения... - Лопотал бледный как мел, и испуганный до икоты председатель Рииг, наконец осознав с кем связался. - Тут и упоминание о высшем доверии Короля, и о сословной разнице... - Хотя, в последнее время такое случалось и не часто, но еще лет сто-стопятьдесят назад, любой оу мог заколоть простолюдина, если сочтет себя им оскорбленным, или просто будет подходящее настроение. А ведь законы с тех пор, фактически не изменились, просто нравы смягчились, да и у купцов стало чуть больше веса в государстве.
   ...И мало этой невероятной злобы в глазах. - Так еще и упоминание о каторге! История о том откуда взлетел этот таинственный Готор до высот своего нынешнего положения, отнюдь не была тайной. А на каторгу, как известно всякому добропорядочному купцу, просто так не попадают. ...И наконец - всесильный Риишлее - олицетворяющий почти абсолютную власть в королевстве. Слухи о том, что эти два новых жителя окрестностей Фааркоона числятся у него в любимчиках - давно уже циркулировали по городу, обрастая абсолютно невероятными подробностями. Было даже две партии, рьяно отстаивающие право быть незаконнорожденным сыном Риишлее, либо за оу Готором, либо за оу Дарээка. Голос третьей партии, утверждавшей что они братья, просто от разных матерей, почему-то во внимание принят не был, хотя и тоже звучал время от времени.
   - Ладно... Так уж и быть. - Снизошел Готор до писка председателя Риига. - Живи! ...Но я меняю условия! - Первое - долг наличными, вы получите только после решения суда... Если он конечно сочтет этот долг законным... Гы-гы!
   И второе - Те суда, постройку которых вы кажется заказали... К ним приступят только после того, как выполнят... э-э-э - какие-нибудь другие заказы... А вы подождете. - Добавил Готор очень мстительно поглядывая на председателя, и словно бы на ходу придумывая чем бы его еще уязвить. - И их цена, повышается... ну допустим процентов на двадцать. И ясное дело - вы не вправе отказаться от сделки, уж я позабочусь об этом!
   - Хорошо... - Яростно закивал достопочтенный Рииг, в данный момент радующийся спасению жизни, на фоне чего потеря денег, казалось лишь досадной мелочью. - Но ведь... я... Тут ведь... замешаны и другие люди! ...Королевские служащие, например... Судья.
   - Объясняйтесь с ними сами. - Холодно и надменно ответил Готор. - Но я хочу чтобы верфь заработала уже сегодня вечером. И каждого кто вздумает мне помешать - просто убью, и мне за это ничего не будет! Надеюсь вы меня поняли? Вот и чудесно.
   Готор встал, и вальяжной походкой вышел из кабинета. Ренки и Одивия последовали за ним, в полном молчании.
   - Ух... - Сказал Готор, очутившись на улице. - Кажется сработало, этот Рииг оказался слабаком.
   ...Но думаю стоит закрепить успех, наведавшись... ну допустим к судье. Если на купцов и чиновников, Рииг сможет надавить и сам, то боюсь с судьей, все-таки придется объясняться нам.
   - Вы собираетесь так же угрожать ему смертью? - Холодно осведомилась Одивия.
   - Насчет смерти - не уверен. - Задумчиво ответил Готор. - Но угрожать видимо придется, чтобы не выйти из роли.
   - Роли? - Еще холоднее переспросила Одивия. - Если это всего лишь игра, то пожалуй вы лучший из актеров, которых я когда-либо видела!
   - Ну... - Даже будто бы засмущался Готор. - Мои учителя, меня, признаться - хвалили.
   - Так это правда была игра? - Осторожно переспросил Ренки.
   - Вас учили быть актером? - Удивилась Одивия.
   - Ясное дело игра! - Даже возмутился Готор. - Попытался изобразить своего дедушку... ну и парочку "kinoshnyh" злодеев. Хотя с дедушкой... Знаешь, кажется "geny" тоже роль сыграли, внезапно такое накатило... - Я ведь тебе про него рассказывал!
   - А что такое "kinoshnyh" и "geny". - Все еще настороженно поглядывая на Готора, уточнила Одивия.
   - Первое... это что-то вроде театра. А второе - наследственные черты характера... в данном случае.
   - Да уж... Не хотела бы я тогда, повстречаться с вашим дедушкой. - Уже чуть более расслабленно сказала Одивия, к которой кажется начало возвращаться доверие к ставшему похожим на самого себя "деловому партнеру".
   - Гы-гы, это точно... - Усмехнулся Готор. - Вот уж кто был истинным оу... Теперь таких не делают. Собирался завоевать весь мир с помощью племени таких же головорезов как и он сам. - Увы - в самом начале пути, нарвался на кого-то покруче себя. Но дедушку это не сломило...
   Впрочем - не будем об этом.
   Пойдем Ренки, поговорим с судьей... Одивия, вам я думаю с нами идти не стоит. - Такие люди как судья, возможно и стерпят оплеуху он нас. Но вам, присутствия при этом не простят! Лучше бросьте клич своим рабочим, чтобы завтра готовились выйти на работу. И, наверное, созовите мастеров-корабелов. Мы потом зайдем, ...наверное на верфь, или, лучше, к вам в контору? ...Неважно... И принесем чертежи того что предстоит сделать, чтобы завтра с утречка уже и приступить. - И так кучу времени потеряли!
  
   Ты здорово разобрался с этой проблемой. - Уважительно заметил Ренки, когда они, спустя два часа выходили из дома судьи.
  
   ...Готор опять играл своего дедушку, - правда не столько свирепого, сколько хитрого и коварного, при этом козыряя знакомствами с Риишлее, и другими известными людьми, включая генерала оу Крааста.
   Судья оказался покрепче купца, и пугаться до икоты не стал. Но зато, проявил хорошо развитое чутье и смекалку. - Быстро оценив размеры "предъявленной крыши" (определение Готора), и решительный настрой двух, довольно известных в городе, да и во всем королевстве, Героев, благоразумно заверил приятелей что - "Это видимо какое-то недоразумение. И он, конечно же, предпримет все усилия, чтобы Правда и Справедливость восторжествовали".
   Потом даже пригласил отобедать "в знак примирения", и к некоторому возмущению Ренки - Готор приглашение принял.
   За обедом, судья любезничал, расспрашивал о войне и столичной жизни. Причем даже Ренки сумел догадаться, что тот исподволь пытается установить истинные границы влияния своих гостей на Власть имущих.
   Готор болтал, спокойно перекатывая имена людей известных и знатных, кое кого даже умудрившись назвать просто по имени, будто они являются его старыми друзьями. Причем речь его текла столь плавно и естественно, что даже очень опытный наблюдатель, не заподозрил бы подвоха.
   А Ренки, сидел в городом молчании, всем своим видом показывая как не нравится ему это "примирение", и что он бы предпочел решить этот вопрос с помощью своей шпаги. (И это было вовсе не игра).
  
   - ...Эх, Ренки... - Печально ответил ему на это Готор. - По сути то я, проблему не столько решил, сколько усугубил. - Побеждать бандита бандитскими методами, и отвечать произволом на произвол... - возможно это и хорошо для отдельного случая, но в целом...
   Коли уж судьба выбрала для меня Тооредаан чем-то вроде новой родины - все-таки хотелось бы, чтобы у королевства было больше шансов выиграть эту войну. И хотелось бы добиться хорошего уровня жизни тут, не только для нашей "банды", но и для всего остального народа. ...И это не потому, что я такой справедливый и честный. - Просто нельзя остаться чистеньким живя в клоаке...
   Ну да ладно. - Если будет возможность, поговорю об этом с Риишлее. А пока у нас есть дела поважнее.
  
   Глава ??
  
   Три месяца промелькнули стремительно, хотя событий в них было столько, что иному хватило бы на всю жизнь.
   Взять хотя бы ловлю кредонского шпиона, сумевшего пробраться на верфь. ...И если бы не ребята оу Чаарииса, так же тайно ошивавшиеся в округе или устроившиеся работать на верфь - еще неизвестно чтобы из всей этой затеи с операцией вышло, коли бы тот успел сообщить раздобытые сведения своим хозяевам. (Ренки больше всего потрясло, что ни шпион, ни те кто его поймал, скрываясь на верфи под масками простых работяг, вовсе не выглядели этакими окончательно упавшими на дно моральной пропасти личностями, или хитрыми и коварными ищейками, как он себе представлял "шпионов", и тайных соглядатаев ведомства Риишлее. - Шпион казался добродушным веселым простачком, а те кто его поймал - обычными, затюканными жизнью работягами).
   Поездка на запад за земляным маслом, тоже оставила в памяти Ренки, Гаарза и Тагаая, неизгладимое впечатление. В основном - жаркими густыми джунглями, через которые пришлось пробиваться к вожделенной добыче, и вонью самого земляного масла, кажется впитавшегося в одежду и даже поры тела, на вечные времена.
   Еще неплохо смотрелся пожар в сарае, где Готор что-то делал с этим маслом, -
  унесшим почти четверть привезенного запаса. Зато "бандиты" и занятые на постройке дороги и мостов работяги, смогли оценить, воистину впечатляющую высоту пламени, и густоту дыма!
   Ну а Готору, пришлось еще четыре раза мотаться в столицу, и один раз в Идиику - главную базу тооредаанского флота, согласовывать с адмиралом оу Ниидшаа, размещение деталей брандеров на кораблях, и тактику их применения. ...Адмирал, кстати сказать, вообще сомневался в целесообразности использования этих посудин. Не вообще, а в конкретно этом случае. Но Риишлее был весьма впечатлен победой, одержанной в бухте Лиригиса, и потому был настойчив.
   И вот, где-то на исходе этих трех месяцев, к причалам фааркоонской верфи Дома Ваксай, подошли два корабля, не очень понятной наружности. - С виду вроде и купцы, но с двойными батарейными палубами, а также обводами и парусным вооружением, позволяющими совершать довольно смелые маневры.
   Естественно - они не остались незамеченными местной публикой, и многочисленные моряки, всех возрастов и рангов, после длительных дебатов, пришли к выводу что подобная конструкция и оснащение, конечно существенно снижает количество товаров, которые можно перевести на этих посудинах. Зато - худо-бедно, гарантирует защиту от пиратов. - Многих это заставило воспрянуть духом, в надежде на скорое возрождение торговли, и появления долгожданной работы, когда таких кораблей настроят побольше.
   ...Что именно делали на верфи с пришедшими кораблями, которые с виду казались вполне новыми и крепкими, так и осталось неизвестным. - С тех пор как на верфи стала заправлять дочь покойного Дрисуна Ваксай, (которая по слухам вроде и перестала быть хозяйкой, но почему-то осталась кем-то вроде управляющего), - работающие там мастера, предпочитали помалкивать о своей работе. А на прямые вопросы, честно отвечали что Одивия Ваксай, обещала вышвырнуть любого, кто скажет хоть слово о делах творящихся на единственном предприятии города, где еще можно было получить хорошо оплачиваемую работу.
   - Баба! Что с нее взять?! - Обмозговав данную ситуацию, вынесло вердикт общество, поняв что работники ничего не скажут, ибо терять работу в такие времена - было чистым самоубийством. Но слухи про постройку новых типов кораблей, (запустить его - было идеей Готора), тем не менее продолжали гулять по городу, обрастая просто невероятными подробностями.
  
   А потом, как-то на рассвете, без каких либо предварительных извещений о времени своего отплытия и пункта следования - корабли покинули Фааркоон, не взяв ни дополнительных пассажиров, ни попутных товаров, как то обычно делали торговые суда, стараясь извлечь максимальную выгоду из рейса.
   И видимо, так и оставшиеся неизвестными владельцы судов, как-то сумев договориться с портовым управлением, выпустившим "купцов" без таможенного досмотра. Потому что таможенники тоже упорно молчали, игнорируя даже прямые вопросы изнывающей от неизвестности публики.
   ...И в городе стало как-то скучновато. Может потому, что в это же время исчезли и двое "героев", постоянно подкидывающие дрова в пожар фааркоонских пересудов? Стало только известно, что вместе с "героями" исчезла и небольшая артель, работавших на верфи мастеров. Опять же - по слухам, все они отправились то ли в столицу, то ли в западные джунгли, не то копать золото и алмазы, не то строить новый дворец Риишлее - общественность Фааркоона, обсуждала разные версии событий, но как-то вяло, скорее по привычке перетирая косточки двум ярким личностям, в кои-то веки, всколыхнувших уездную фааркоонскую дремоту.
  
   Увы, но общественность так и осталась в неведении, что спустя неделю, эти два корабля присоединились к каравану из еще четырех кораблей схожей конструкции, двигавшихся на север. А где-то, недалеко от бухты Лиригиса, к ним присоединилась небольшая эскадра из трех вымпелов, чьи трюмы были забиты солдатами с Зарданского плоскогорья, которым лишь изредка позволялось появляться на палубах, и то - только тогда, когда вблизи не было посторонних кораблей.
   Впрочем - караван судов, идущих хоть и под разными флагами небольших государств Южной Земли, но явно вместе, - двигался по столь необычному маршруту, что даже в таком узком, но весьма насыщенном торговыми путями месте, как океан между владениями Кредона на обоих материках, умудрялся почти ни с кем не встретиться. - Что бы там ни говорили о простолюдинах, а капитан Маб хорошо знал свое дело, и держал в голове малейшие особенности судоходства в этом районе. Он так проложил свой маршрут, чтобы не встретиться ни с торговыми караванами, ни с рыбацкими флотилиями, ни говоря уж о том, чтобы оказаться в видимости хорошо населенных участков берега. - Опасные места или проходились по ночам, или огибались по большой дуге, из-за чего плавание, на которое обычно корабли тратили лишь пару недель - продлилось почти месяц.
   Обойдя северо-западную часть Старой Земли, корабли двинулись дальше на север, и обогнули Архипелаг Тинд с севера. - Тут уж особо прятаться не было никакой необходимости - в эти безжизненные края редко кто заходил сразу после сезона зимних штормов - холод, частые шквалы, и постоянная опасность наткнуться на плавающее поля льда, отпугивали "нежеланных посетителей", как минимум до осеннего времени, когда следом за мигрирующими тюленями, в эти края устремятся многочисленные суда добытчиков мяса и шкур.
   Увы, но многочисленные болезни, начавшиеся среди экипажей и пассажиров тооредаанских кораблей - подтвердили истинность, зловещей репутации этих мест. И хотя в караване, помимо судовых, были еще и военные лекари, вооруженные лучшими достижениями передовой науки, и несмотря на заранее предпринятые меры против опасностей северных морей, вроде теплой одежды и особого питания - примерно три десятка теплолюбивых тооредаанцев-южан, упокоились в ледяных и безжизненных просторах северных морей, а еще почти сотня - была весьма ослаблена из-за болезней.
  
   Среди десятка самых северных островков Тиндского архипелага, представлявших из себя никуда ни годное нагромождение камней - один все-же обладал определенным достоинством - очень удобной бухтой, прикрытой от жутких северных ветров высокими скалами. Пожалуй, тут, даже несмотря на холодный климат, со временем обязательно возник бы город, а то и порт, если бы полоса прибоя не пенилась сплошной полосой рифов и скал, что делало любую высадку на берег, весьма опасной авантюрой. Так что слой птичьего помета на скалах, ясно показывал всем желающим, кто истинные хозяева этих земель... а скорее - камней, в расщелинах между которыми, сиротливо ютились веточки "ледяного" плюща, да клочки мха.
   В довольно тесную бухту, вошли лишь два корабля, раньше бывшие гостями Фааркоона, а остальные спрятались от ледяных ветров за южной оконечностью острова. После чего в бухточке закипела весьма странная, и малопонятная для миллионоглазой птичьей публики, с недовольством взиравшей на все это безобразие, деятельность.
   В воду полетели бочки, которые связывались между собой балками, а на балки споро стелились доски, извлеченные из трюмов кораблей, с помощью специальных лебедок, разработанных оу Готором.
   На образовавшийся плот, начали выгружать целые куски небольших корабликов - нос, середка, корма... На стоящем на плоту стапеле, все эти части соединяли между собой, ставили на общий киль, и спускали на воду. Где будущие экипажи корабликов, столь же споро устанавливали мачту, натягивали такелаж и закрепляли паруса.
   Адмирал оу Ниидшаа, соблаговоливший придти в бухту на шлюпке, дабы лично проинспектировать сборку брандеров, лишь только плевался, утверждая что все кораблики не дойдут до цели, разбитые волнами вдребезги, а даже если и дойдут - толку от них будет немного, - уж больно невеликих размеров были суденышки.
   Готор в ответ лишь пожимал плечами, и загадочно улыбался, еще больше раздражая адмирала. - По словам "конструктора", хоть эти разновидности "torpeda", и были в полтора раза меньше предыдущих, но особая начинка, должна была компенсировать этот недостаток.
   На сбор шести корабликов, было потрачено примерно четыре дня. ...А потом "эскадра возмездия" (еще одно определение Готора), зачем-то простояла в бухте еще пару дней.
  
   - Капитан оу Миикаар. А это - оу Виг и оу Руув... Полагаю, кто они - вы знаете?
   - Вы опоздали! - Недовольно буркнул адмирал оу Нидшаа, после того как капитан только что прибывшей в бухту небольшой шхуны, поднялся со своими спутниками на флагман для доклада.
   - Прошу прощения... обстоятельства... - Коротко ответил капитан Миикаар, всем своим видом показывая, что опоздание на пару дней, в море, таковым не является.
   - Пройдите в кают-компанию. - Смерив наглеца высокомерным взором, не столько пригласил, сколько приказал адмирал. Там и доложите, когда подтянуться остальные участники Совета. ...Я буду в своей каюте. - Бросил он старшему помощнику.
   Ждать пришлось примерно час, пока разбросанные по разным кораблям "вожди операции" не соберутся на флагмане. - Все это время, капитан корабля, по старой морской традиции, угощал гостей крепким вином, и застольными разговорами ни о чем, и лишь когда собрались все приглашенные, лично пошел пригласить адмирала. - Жесткость морских традиций, могла посоперничать только с жесточайшей корабельной дисциплиной. Во всех флотах мира, даже торговых - скорее можно было встретить матроса с мягкими, никогда не встречавшимися с канатами, ладонями, чем со спиной, густо не "расписанной" следами плетей. - Дисциплину и чинопочитание на флоте, вбивали еще более суровыми методами чем в армии.
   ...Даже офицеры из благородных оу, начинавшие службу бесправными юнгами, имели на спине подобные отметины, и весьма гордились ими. Как и тем, что в отличии от армии, на флоте офицерское звание невозможно было купить ни за какие деньги, но можно было только выслужить, перед каждой новым повышением, сдавая строгий экзамен специальной комиссии. - Принадлежность к благородному сословию, сама собой подразумевала храбрость, решительность и умение командовать, но не гарантировала умение привести корабль по звездам, солнцу, и компасу в нужную точку океана, или умения управлять парусами, стрелять из пушки, или правильно распределить груз в трюмах.
   - Докладывайте. - Приказал адмирал, заняв место во главе стола.
   - Итак. - начал оу Виг. - Как вы наверное и сами знаете, бухта Тинда - главного острова архипелага, имеет форму почти идеальной подковы. Причем вот тут вот, перед входом в бухту, находится... не то маленький островок, не то большая скала... Кредонцы возились с ней почти тридцать лет, где-то отсыпая, где-то срубая берега, пока не превратили ее в неприступный форт. Выбраться на берег, там можно только с противоположной от открытого моря стороны. А долбить ядрами скалу... придется очень долго.
   Еще по форту, стоит на "рогах" подковы. Так что любой корабль, который посмеет войти в бухту без разрешения властей, будет расстрелян с трех сторон. Причем, хочу вас судари заверить, что бдительность кредонцев, традиционно высокая. Артиллерийские позиции, казематы и пороховые ямы, проверяются ежемесячно, и даже за самый крохотный недостаток взимаются колоссальные штрафы. Ну а коли недостаток будет признан серьезным - виновного офицера могут и расстрелять.
   ...Батареи приводятся в полную боевую готовность за десять-пятнадцать минут, и вся прилегающая к фортам акватория давно пристреляна. ...Там даже возле каждой пушки, специальные таблицы вычерчены с ориентирами и углами подъема стволов. ...Пришлось немало потратиться на вино, ...и не только, чтобы все это узнать!
   Ну а если все же кому-то удалось прорваться в саму бухту... - Вот тут вот, на берегу. - Ткнул Виг, пальцев в лежащую на столе подробнейшую карту, что он привез с собой. - Справа к пристани подходят военные корабли. Слева - торговые. Между пристанью, и городом, стоит еще одна стена, с бойницами для стрельбы, и бастионами, на которых стоят пушки.
   Прорваться за стену, можно только через двое ворот, вот тут вот, и тут. "Рваться" придется сквозь сплошную картечь - там на бастионах возле каждых ворот, по батарее в дюжину пушек стоит. Ну а за воротами - казармы, плац, жилые дома офицеров, дальше мастерские, склады, вот тут, чуть на отшибе - большой арсенал. Ну а дальше - непосредственно город. ...Впрочем, думаю все это вы знали и раньше, но это, самая подробная карта Тинда, которой на данный момент располагает Тооредаан. Я вот тут вот, видите, даже солдатские нужники обозначил, чтобы при штурме вы туда не вляпались.
   А теперь - самые последние сведения, о положении дел на Тинде! - Сейчас, весь гарнизон крепости - всего два батальона мушкетеров. Правда моряков наберется еще тысячи две - но они все, по большей части на двух линейных, и двенадцати сторожевых кораблях. - Линейные стоят в бухте. А сторожевики, посменно гуляют по окрестным водам. ...Вот. (Виг достал из папки лист бумаги), маршруты их следования.
   С пушкарями и пушками, у кредонцев тоже сейчас не так просто. - Примерно треть из них, причем самые новые, сняли со стен, и перекинули либо на эскадру двинувшуюся к Валаклаве, либо в армию на Зарданское плоскогорье. Но честно говоря - даже тех что уже есть, вполне хватит чтобы разнести в щепки всю нашу эскадру... Уж извините!
   - На остров можно высадиться, где-нибудь в другом месте? - Поинтересовался оу Готор, попав под перекрестный огонь укоризненных взглядов со стороны адмирала и полковника.
   - Да. В паре мест. - Ответил, молчавший до этой минуты Руув. - Вот тут с востока, есть пляжик, на который можно высадиться с лодок. Но до крепости придется идти по горной тропе, куда и козы, без лишней необходимости не суются - армии там не пройти.
   Зато с западной стороны острова, есть небольшая бухточка. Там стоит рыбацкая деревня, и еще один форт. ...Форт, надо сказать - одно название. Гарнизон - пара капральств - контрабандистов гонять. Стены - из сложенных без всякой извести, камней. И всего три маленьких пушки на вооружении.
   Дно возле берега позволяет подойти достаточно близко, чтобы за полчаса, силами одного фрегата, разнести это сооружение вдребезги, не понеся никаких потерь.
   Собственно говоря - это не столько форт, сколько сторожевой пост. Зато вот дальше... До города там проложена дорога, по которой, можно даже на телеге проехать, (всего-то девять верст), но опять же - она идет через горы... Вдоль берега, или каким-то другим путем, не пройдешь.
   Горы конечно так себе - не особо высокие. Но с одной-единственной дороги, тут никуда не свернешь. И тут вот, в самом узком месте, расположена еще одна крепость, через которую проходит дорога. А чтобы захватить крепость, понадобиться целая армия. И не факт, что она не останется там почти вся, под стенами крепости. ...Даже сейчас, гарнизон крепости - тоже составляет целый батальон. И поверьте, для той местности, это даже с избытком!
   Штурмовать крепость можно только в лоб. А тем временем - остров обогнуть кредонские корабли, и запрут нападающих с тыла. - Система подачи сигналов, тут отработанна отлично.
   ...Впрочем. - В крепости у меня есть свой человек, причем в чине капитана - третий по старшинству. ...Если знаете как - можете его использовать.
   - А насколько он надежен? - Поинтересовался Готор, не отрывая взгляда от карты.
   - Человек много пил от скуки, наделал долгов... и много глупостей. У меня есть документы, уличающие его в преступлениях, за которые его повесят, а его семью разорят штрафами. - В непомерной строгости кредонских порядков, есть тоже свой польза... для нас!
  
   - Ну что же... - Подвел итог адмирал оу Нидшаа. - Похоже - ничего существенного, что могло бы поменять наши планы, не произошло. Так что действовать будем, как было намечено. Надеюсь - возражений нет?
   - ...И все же, - не удержался Готор, я бы хотел лично поучаствовать. Поверьте адмирал - мой опыт в подобных операциях весьма высок, и я могу принести много пользы... Спросите у лейт... извините - майора Бида.
   - Сударь. - Холодно усмехнувшись, ответил на это адмирал. - Коли вы взлетели столь высоко, что вправе давать советы адмиралам и генералам. - Выработайте в себе привычку перепоручать другим то, что хотелось бы сделать самому. Поверьте - адмиралы и генералы, тоже все неплохо владеют шпагой, и умеют стрелять. Однако - в первые ряды, при абордаже или атаке вражеских укреплений мы не лезем. ...Вот и вы не лезьте!
  
   Видно сами боги благоволили сегодня Тооредаану - послав самую подходящую погоду.
   Старые ворюги Дроут и Таагай, назвали бы эту ночь идеальной, для темных делишек. - Небо затянуто тучами, промозглый ветерок, и время от времени, начинавший моросить дождик. - В такую погоду, никто из благонадежных горожан носа на улицу не высунет. И даже те, кто по долгу службы или какой иной необходимости, обязаны торчать там, - норовят забиться под какую-нибудь крышу, в уголок или будку, скрываясь от противного ветра и дождя.
   Остров Тейт - самый большой и населенный остров одноименного архипелага, еще мирно спал, забившись в теплые жилища, даже не подозревая, что к нему стремительно приближается самый бурный, за последние триста лет, период его истории.
   И первыми вестниками этого времени потрясений и перемен, были небольшие, чем-то похожие на обычные рыбацкие шаланды, кораблики, вошедшие в бухточку, обычно именуемую "Рыбацкой", что лежала на его западной стороне.
   Наибольшим отличием этих корабликов, от обычных рыбацких шаланд и шхун, пожалуй была окраска. ...Обычно-то, местные рыбаки, пытаются заботливо раскрасить своих "кормилиц", в наиболее яркие и заметные цвета. Чтобы не только уесть пестротой соседа и повыделываться перед молодыми рыбачками, но и для того, чтобы в случае какой-нибудь беды, их было проще заметить среди морских просторов.
   А эти кораблики... Мало того что их корпуса и паруса, были окрашены в непонятный грязно-серый цвет (Готор называл его " sharovyj"), так еще и окрашены неравномерно, какими-то противными разводами и пятнами, ярче или бледнее. (Готор изготовил три вида краски, в разных пропорциях соединив сажу, мел, и льняное масло.)
   Адмирал оу Нидшаа, увидев подобную окраску, едва не задохнулся от злости, и даже плюнул на палубу, за что иного матроса, запороли бы до полусмерти. А вот зато майор Бид и генерал оу Дезгоот, лишь понятливо улыбнулись, и одобрительно кивнули первому лейтенанту оу Готору.
   ...Вопреки прогнозам адмирала, собранные кораблики, смогли дойти до Тейта, не развалившись, и даже не обнаружив серьезных течей. Правда и шли они не по открытому океану, с его разрушительными волнами, а по внутренним водам архипелага, очень осторожно лавируя между островами. В результате этого лавирования - эскадра смогла пройти сквозь, может и не так чтобы очень, но все же заселенный архипелаг, никем не обнаруженная. ...А капитан Маб, умудрившийся свершить подобное чудо, лишь загадочно ухмылялся в ответ на вопросы - "Откуда он так хорошо знает местные воды", что заставляло заподозрить в нем опытного контрабандиста и весьма отважного человека. - Торгаши-кредонцы, почитали контрабанду куда худшим злом чем пиратство, и наказывали за нее не просто смертью, но смертью очень долгой и мучительной.
   Когда капитан Маб, виртуозно вывел караван к нужной точке - на все шесть брандеров - пока лишенных своей смертоносной начинки, расписав себе лица в стиле окраски корабликов, погрузилась рота майора Бида... (Да-да... - майор, к большому удивлению лиц неосведомленных, почему-то продолжал командовать ротой), и дождавшись сумерек - двинулась вперед к острову.
   Надо сказать, что обычно-то - солдаты не очень ловки на воде, все-таки это не их стихия. Но эти ребята показали себя весьма умелыми мореходами, умеющими и грести, и даже неплохо (для сухопутных крыс), обращаться с парусами, что позволило сократить количество моряков на torpeda всего до двух человек - капитана и рулевого.
   ...Несколько месяцев тренировок на глухом и отрезанном от всего мира побережье Тима (будь проклят этот поганый городишко, и то жуткое пойло, которое по слухам, местные, гонят из рыбьих голов).
   Впрочем - солдаты там учились не только ходить под парусами или грести. Но и, судя по тому как стремительно они покинули свои суденышки, едва те коснулись берега, при этом даже умудрившись не замочить пороховые заряды в своих мушкетах, - высадку на берег, они тоже отрабатывали. (Тот, у кого после высадки мушкет давал осечку - лишался дневной порции выпивки. - Что весьма стимулировало как и желание тренироваться, так и умственную деятельность, что привело к появлению специальных затычек на стволах, и промасленных тряпок, обмотанных вокруг замка и полки).
   Затем одно капральство ушло к дороге, чтобы перекрыть выход из деревни. Второе - двинулось непосредственно по дороге, сгибаясь под тяжестью каких-то тюков. А остальные - предприняли стремительную, но молчаливую атаку на небольшой форт, стоявший примерно в полукилометре, от места высадки.
   Прошляпивший вражеский десант часовой, прятавшийся от дождя в будке над воротами, так толком и не вышел из полудремы, когда кинжал сержанта Йоовика вошел в его сердце. И как результат подобной беспечности - треть защитников форта была заколота во сне, треть успела выскочить из казарм, чтобы наткнуться на штыки нападающих, а последняя треть, весьма благоразумно, предпочла сдаться. - Рота Бида, отрабатывала это нападение, в течении почти трех месяцев на специально построенном макете форта (чертеж и план которого, предоставил сам Военный Министр Риишлее), так что операция была проведена без единого выстрела и обошлась без потерь.
   Конечно - чуткие уши рыбаков, не могли не уловить поскрипывания снастей больших кораблей, вошедших в бухту. И уж тем более - звуков высадки на берег, целых двух полков тооредаанской пехоты.
   Но староста, бросившийся было в сторону крепости, дабы предупредить тамошний гарнизон, наткнулся на выставленный пост, и будучи отловлен охранявшими выход на дорогу вражескими солдатами - был "благословлен" парой оплеух и одним поджопником, после чего, с чувством выполненного долга, вернулся обратно. (Спустя месяц, он даже пытался выпросить себе у Совета Республики, какую-нибудь награду, весьма живописно описывая полученные раны. Увы, но один из Советников будучи лекарем по специальности, лишь хмыкнул, перечитывая слезное описание, и вынеся вердикт - "Даже с половиной этих ран не выживают", бережно сложил послание, и забрал себе, дабы повеселить приятелей).
   Впрочем, скоро рыбаки поняли, что не они сами, не их скромные хижины, вовсе не интересуют пришельцев. Они было забеспокоились, когда сошедшие с кораблей моряки, начали отвязывать их лодки, и сгонять на одну стоянку. Но командовавший этим предприятием морской лейтенант, пусть и в несколько грубой, но зато весьма доходчивой форме, заверил обеспокоенных граждан Кредона, что их лодки, королевству Тооредаан, нужны "не больше дерьма из задницы сраного Небесного Верблюда". И если все жители будут сидеть тихо по своим домишкам... примерно так пару дней - вскоре они получат свои лодки обратно. А вот коли кто-то посмеет хоть рыпнуться, или попробовать сбежать из деревни - лодки сожгут все до единой.
   Лодка для рыбака была всем. Так что староста, и наиболее авторитетные мужики поселка, - клятвенно заверили что будут сидеть тихо. ...И надо сказать - обещание свое исполнили.
   ...Как впрочем и тооредаанцы. - Сошедшие на берег солдаты не только не бросились разорять нищие рыбацкие хижины, но даже не одной бабе юбку не задрали. - Они были заняты чем-то другим.
   А именно - выгружались с трех, вошедших в бухту кораблей, сами, сгружали какое-то барахло, поднимали его на плечи и уходили по дороге. - Им явно было не до рыбацких "богатств".
  
   А тем временем - капральство, ушедшее к крепости самым первым, уже достигло своей цели..
   - Ну Гаарз, - Утирая пот со лба, выступивший от быстрого движения, даже в эту, весьма прохладную ночь, бросил сержант Доод. - Теперь ваша очередь, показывать за что двойное сержантское жалование получаете!
   - Не боись сержант. - Весело ответил ему Гаарз. - Покажем! Ща только Киншаа с запалами подтянется...
   Лейтенант оу Заршаа. - Продолжил он, повернувшись к офицеру. - Нам бы парочку солдат посмышленее...
   - Доод. Выдели. - Коротко приказал оу Лоик Заршаа, которого просто распирало от счастья, при мысли о полученном задании. - Не зря он всеми правдами и неправдами пробивался в роту Бида, ради чего даже пришлось пожертвовать очередным продвижением по службе. - Потом расставь посты. - Один на дорогу в сотне саженей отсюда. - И по два в обе стороны. Только помни - чтоб ни звука!
   А Гаарз, Киншаа, и пара матерых гренадеров, имевших немалый опыт в подобных делах, тем временем, отойдя чуть в сторону от ворот, дабы не привлекать внимания охраны, сначала спустили вниз парочку из Гаарза и гренадера в ров - сухой и неглубокий, ибо пробит он был в камне, что проходил перед воротами, а потом, осторожно начали спускать на веревках тюки с порохом, обернутые в "не промокающую" ткань.
   ...У всех четверых, поверх сапог, были одеты специальные мягкие "galoshi", а всю амуницию, которая хотя бы теоретически могла звякнуть или загреметь, они оставили на верху.
   Затем, по закрепленным сверху веревкам, спустились двое других подрывников. А Киншаа и Гаарз, просто с обезьяньей ловкостью, вскарабкались на противоположную стену, сбросили веревки, и начали поднимать на них, тюки с порохом.
   Потом, долго и нудно, переносили тюки, и по особому складывали их возле ворот в крепость. Стараясь при этом производить как можно меньше шума.
   ...Готор не зря столько времени учил их подрывному делу. У Киншаа, так и вообще, обнаружился к этому занятию немалый талант, густо замешанный на страсти. "Бандиты" частенько подшучивали над ним, что ради возможности в очередной раз что-то взорвать, Киншаа даже готов сбежать от молодой жены! - Пороховые заряды, были заложены правильно, и даже придирчивый Готор, не смог бы сделать лучше.
   И когда примерно спустя полчаса по окончанию работ, под утро, в самое идеальное для начала штурма время, из предутреннего тумана, к крепости подошел вестовой с поста на дороге, с сообщением что первый батальон 6-го гренадерского, стоит в трех сотнях саженей ниже по дороге и готов атаковать. А все остальные силы тооредаанского десанта тоже буквально на подходе - лейтенант оу Заршаа, отдал приказ, и Киншаа поджег фитиль...
   Прошло еще наверное минут сорок, пока огонь не прошел по особому, не боящемуся влаги фитилю до запалов, и не рванул пороховые заряды.
   ...Их было два. - Первый, довольно слабый, - перерубил цепи подъемного моста. А вот зато второй, основной - снес ворота. И в крепость, ринулись, имеющие уже немалый опыт по захвату фортов, гренадеры 6-го полка, спешно занимая стену, и беря под контроль бастионы с находящейся на них артиллерией.
   Растерянный, и явно не ожидавший нападения гарнизон, тем не менее смог на удивление быстро организоваться, и дать отпор неизвестным захватчиком. - По всему было видно, что крепость охраняли имевшие немалый боевой опыт, солдаты. Возможно вволю хлебнувшие зарданской пыли, или отмахавшие немало верст по степям и лесам Северной Земли.
   Но... - стены и бастионы, к тому времени, уже вовсю контролировали тооредаанские гренадеры, а сквозь распахнутые ворота, к ним все продолжала и продолжала подходить подмога.
   Кредонцы отбивались отчаянно, не давая и не ожидая пощады, стараясь щедро полить свой и вражеской кровью, каждую пять земли, что вынуждены были отдать врагу. Даже внутри крепости, драться приходилось за каждый дом, казарму или сарай. ...Даже длинный солдатский нужник, превратился в настоящую крепость. Сложенный как и все остальные строения крепости из камней окрестных гор, он отлично защищал от пуль. Зато окошечки под потолком, сделанные для вентиляции, играли роль отличных бойниц. А палившие из этих окон солдаты, видать были очень опытными воинами, - они не только метко стреляли, но и весьма искусно использовали все преимущества своей позиции. Только когда подтянули пару пушечек, сделанных по типу тех что применяли сами кредонцы, удалось задавить защитников сортира огнем.
   Лишь спустя пару часов, после начала атаки, последние очаги сопротивления были подавленны. Из целого батальона составлявшего гарнизон крепости, в живых остались лишь тринадцать защитников. - И то - все из них имели раны, причем четверо были без сознания.
   - Сраный Небесный Верблюд!!! - Не без восхищения заметил генерал оу Дезгоот, входя в захваченную крепость, и оглядывая груды трупов своих и чужих солдат, вперемежку лежащих на плацу, или свисающих из окон. - Это были достойнейшие вояки. ...Узнайте что за полк. - Зуурские егеря? ...Как-же, как-же... - Слышал. Не зря им был присвоен титул "бессмертные" - даже умирая, они оставляют о себе память, что живет в веках... - Так написано на их знамени. ...Кстати - где оно? ...В том смысле - где остальной полк? Если такие же охраняют и основную крепость - боюсь - нам придется очень туго!
  
   - Не смотри ты так тоскливо. - Противореча собственным словам, печально заметил Готор, стоя на стене крепости, и провожая взглядом уходящие из нее стройными рядами, тооредаанские полки. - Увы, но их с собой не взяли.
  
   - Так что вы скажете оу Руув. - Спросил генерал оу Дезгоот у приписанного к его штабу, человеку Риишлее. - Вы нашли своего человека?
   - Да. Он сумел выжить... - Брезгливо скривив губы, ответил тот. - Спрятался в чулане, а потом сдался нашим солдатам.
   - Тьфу... - Плюнул на пол оу Дезгоот. - Мог бы ведь хотя бы умереть с честью... Впрочем, нам это только на руку. Хорошо бы у Кредона было побольше таких офицеров.
   - Не стоит делать поспешных выводов. - Покачал головой оу Руув. - Этот конечно сгнил... хотя и мы ему в этом помогли. Но в основном - и герои и подлецы, сейчас держатся за Кредон... Потому что, он, увы, пока побеждает, а быть на стороне победителя - выгодно.
   ...Впрочем - оставим эти размышления для более подходящего момента. - Зуурских егерей, перевели сюда буквально две недели назад. Поэтому я не знал об этом. Конечно, меня немного насторожило, что столь боеспособная часть, оказалась именно на Тинде... в это время.
   Но как выяснилось - это не более чем случайность. В последнем неудачном походе по Северным Лесам, полку сильно досталось. - Тамошние дикари сумели заманить их в глубь своих чащоб, а потом перерезали пути снабжения - потери были не столько от пуль и клинков врагов, сколько от голода и болезней. ...А на обратном пути, они еще и попали в шторм в результате чего один из кораблей, с целым батальоном этих вояк, затонул. ...Так что - тут, в крепости, была самая крупная из частей зуурских егерей, на острове.
   На Тинде, в смысле - на основной базе и в городе, находится еще около роты, для того чтобы принимать, и переправлять сюда новобранцев.
   Полк переведен на остров для отдыха и пополнения. А учитывая... контингент, из которого набирают новобранцев для Зуурских егерей - крепость на отдаленном и холодном острове, подальше от городов и поселков - для них самое подходящее место. - Хотя бы своих соотечественников резать и грабить не будут.
   - Очередная каторжная команда? - Заинтересовался оу Готор.
   - Горцы... - Ответил оу Руув, удивленно вскинув брови и посмотрев на Готора, словно бы не понимая, как человек обличенный столь высоким доверием Риишлее, может не знать таких элементарных вещей. - Сущие дикари, грабители и убийцы, но прим этом - прирожденные солдаты. Выносливы, неприхотливы, превосходные стрелки и рубаки, однако и знают что такое дисциплина... Хотя и подчиняются только офицерам из благородных оу - если поставить над ними кого-то из своих - начнется жуткая свара.
   В их межплеменных войнах, - брать пленных не принято. Так что они даже такого понятия как "сдаться в плен" не знают... что мы собственно говоря тут и видели.
   - А в остальном? - Прерывая это погружение в культуру горцев, сказал оу Дезгоот. - Есть ли какие-нибудь изменения в обстановке?
   - Как говорит мой человек. - Сразу отозвался оу Руув. - Тех кто стоял тут до зуурцев, уже перевезли на материк. ...Так что - расстановка сил фактически не изменилась.
   Значит - действуем по плану. - Начал распоряжаться оу Дезгоот. - Полковники оу Ривээка, и оу Маалииг - ваши полки пойдут первыми. Оу Руув - пойдет с вами, показывая дорогу. Всех встречных - под арест. Будут сопротивляться - убивать. Но желательно без пальбы. Выдвиньте в дозор свои самые умелые капральства. Пусть идут налегке, и позаботятся о скрытности. За две версты от города - встаете на отдых - полчаса... Оставляете все лишнее барахло на месте, и решительный рывок. - На поселки и город, не отвлекаться. Проходите сквозь них, и сразу к Главной Крепости... Мы должны захватить ее очень быстро и любой ценой - Если кредонцы успеют запереться - то даже два батальона смогут удерживать ее до бесконечности против трех наши полков.
   6-ой гренадерский - пойдет в обход города, с северной стороны. - Ваша задача, будет захватить форт, на "роге подковы". Оу Виг, утверждает что с тыла пушек нет, и стены достаточно низкие... Так что не забудьте захватить лестницы.
   И да - помните про сигналы дымом. - Как только захватываете укрепление, зажигаете эту дымовую хрень, которую изготовил лейтенант оу Готор. - Если все пойдет как задумывалось - адмирал поспеет как раз к началу нашей атаки, отвлечет на себя часть войск. И было бы очень неправильно, погибать от собственных ядер.
   Самое главное, судари, помните - стремительность и напор! Мы или вкладываем все силы в один рывок, или - второго шанса у нас все равно не будет. Потому - не обращая внимания на второстепенные цели - идем к главным! А уж потом, можно будет разобраться и с мелочами.
   Первый лейтенант Оу Готор. - Вы временно назначаетесь комендантом этой крепости. Позаботьтесь о вывозе раненных и эвакуации их на один из наших кораблей, что остался в Рыбацкой бухте. Затем - подготовьте тут все для уничтожения... Как только раненные будут перевезены - взрывайте... Что с запасами пороха в крепости?
   - Я уже посмотрел, - расплылся в довольной улыбке Готор. - Хватит на небольшую войну... или чтобы разнести эту крепость в щебень. Особенно если перенести часть пороха из подвалов в башни - Тут будет такой завал, что сухопутная связь между двумя частями острова прекратиться на долгое время. ...Пока местные разгребут завалы, пока выстроят что-то новое... - года два пройдет как минимум, и потратиться кредонцам придется изрядно. ...Но вы уверенны что это надо сделать именно сейчас? - В случае отступления, мы и сами окажемся в ловушке!
   - Никакого отступления не будет. - Жестко ответил оу Дезгоот. - И дело тут даже не в моих амбициях. - Королевство слишком много вложило в эту авантюру. Провал недопустим. - А наши солдаты будут драться яростнее, понимая что пути назад нет. - Даже если мы все погибнем, не справившись с задачей - ущерб Кредону должен быть нанесен такой, чтобы они еще долго вздрагивали при мысли что подобное может повториться! - Надеюсь - это всем понятно!
  
   И вот - полки тооредаанской армии уходили по узкой горной дороге, а Готор и Ренки, остались в тылу.
   - Не смотри ты так тоскливо. - Печально заметил Готор, стоя на стене крепости, и провожая взглядом уходящие из нее стройными рядами, тооредаанские полки. - Лучше давай-ка делом займемся. Чем быстрее закончим здесь, тем больше будет шансов успеть поучаствовать там...
   На тебе, раненные, возьми в помощники Дроута. Поговори с оу Мавиингом и прочими лекарями, спроси чем можно помочь и как лучше все устроить.
   А я займусь порохом... Чтобы хорошенько развалить эти стены, понадобиться перетащить с места на место не одну тонну... это... короче - хренова куча бочек. Так что я возьму в помощь всех остальных наших...
   Пошли кого-нибудь в бухту. Пусть позовут матросов с кораблей. Да и местных мужиков припахать будет не лишним. - Местные перетаскивают раненных, матросы охраняют и помогают мне с порохом. - Пусть пришлют пушкарей, умеющих обращаться с подобными вещами. ...Что-то добавишь?
   - Охрану бы выставить не помешало. - Подумав, заметил Ренки. - А то Дезгоот всех увел с собой.
   - Загони по паре человек на башни. - согласно кивнул Готор. - Один пусть пялятся на запад, другой на юго-восток... Опасность может придти только оттуда. ...Ну, за дело!
  
   Приятели очень торопились. Но к тому времени, когда со стороны Тинда начали доноситься звуки пушечных залпов - у них не было сделано и половины работы. - Оу Мавиинг, и пара корабельных лекарей прибывших на подмогу, отнюдь не разделяли стремления Ренки, поскорее разобраться с ранеными и пуститься на встречу новым приключениям. Нет, они конечно не затягивали специально процесс, в надежде удержаться подальше от поля боя, они просто делали свое дело со всей возможной тщательностью и скрупулезностью. И в ответ на единственную просьбу первого лейтенанта поторопиться - оу Мавиинг послал своего регулярного пациента так далеко и такими словами, что на повторную попытку тот больше не решился.
   Готору тоже приходилось непросто. - Из подвалов, расположенных сильно ниже уровня земли, надо было выкатить множество здоровенных бочек с порохом, и "зарядить" ими башни, на которые "опирались"стены. - Припаханные к этому делу матросы и солдаты, отнюдь не ленились. Но работа эта требовала аккуратности и осторожности, а значит - немалого времени. - Хорошо еще, что опытный флотский лейтенант-пушкарь, которому поручили привести помощников минерам, догадался захватить с собой специальные мягкие тапочки, в которых можно было передвигаться по пороховому складу. - Иначе - малейшая искра, от соприкосновения подковок на каблуках или шпор с камнем - и пороховая пыль инициировала бы взрыв намного раньше, чем того хотелось бы тооредаанцам.
   Но в конце концов - все имеет свой конец. Раненные были вынесены из крепости, и погружены на корабль. А порох занял свое место, и к зарядам были подведены фитили...
   Залпы на юго-западе уже начали стихать, а солнце перевалило через зенит, когда откозыряв на прощание флотскому лейтенанту, командовавшему матросами, и внимательно проверив чтобы в крепости не осталось никого из своих, (чужих давно отправили на корабль). - Готор зажег запалы, и вся "банда" в сопровождении оу Маавинга отправлявшегося вслед своему полку, шести санитаров, и парочки гренадеров охраны, спешным шагом покинула крепость.
   Отнюдь не все они были свирепыми воинами, жаждущими поскорее обагрить свои штыки и тесаки кровью врагов. ...Но мысль о том что сейчас взорвется вся та груда пороха, которую они перетаскали за сегодня, и еще большая - к которой даже и не прикоснулись, - весьма способствовала ширине шага и бодрости ног.
  
   - Хрена себе!!! - Проорал Готор, со смесью восторга и боли, добавив еще нечто замысловато-религиозное, когда земля с грохотом качнулась под ногами, а спустя мгновение - приличных размеров камень долбанул его по ранцу на спине.
   Орал он впрочем, вовсе не от боли. Просто после жуткого грохота, все еще отзывавшегося громким звоном в ушах, он не слышал собственного голоса.
   - Так и должно было быть? - Проорал в ответ Ренки, пытаясь перекричать тот же звон.
   - А хрен его знает!!! - Возвестил все окрестности оу Готор. - Я такие большие крепости раньше никогда не взрывал! - Видать в подвале было пороха побольше чем я рассчитывал. Мы ведь вроде как на версту, не меньше отшагали, да и горы должны были прикрывать... А смотри-ка, и до нас докатилось! Все целы?
   Устроили проверку - больше всех "повезло" именно Готору, хотя мелким щебнем досталось и остальным.
   - Видать крепость решила дать мне пендаля напоследок, опознав главного вредителя. - Прокомментировал он это происшествие, давая команду подниматься и идти дальше.
   - Это еще хорошо что в подвалах рвануло... - Рассуждал Готор, после того как они возобновили движение, а звенеть в ушах стало чуточку поменьше. - И что место тут горами закрыто, а то бы ведь и нам досталось от всей души... А ты еще Киншаа, хотел остаться посмотреть! - Тебя бы потом с окрестных камней соскребать бы пришлось, и жене обратно в ведерке везти...
   Впрочем - начинается населенная местность. Полагаю - людей в наших мундирах, тут не очень-то любят, так что; - оу Мавиинг, вы со своей командой в середину. - Проверить мушкеты, фитили запалить. - Ренки - ты с Гаарзом впереди на двадцать шагов. - Смотрите в оба. - Дроут и Таагай - смотрите за левым флангом. Киншаа и я - направо. Гренадеры - наблюдайте за тылом. Когда войдем в город - особое внимание на окна, вторые этажи и крыши. Не торопиться - лучше придти чуточку позже, чем проворонить опасность, и остаться тут навсегда!
  
   Первая половина пути прошла достаточно спокойно. - Испуганные обыватели Тинда, особого желания защищать республику с оружием в руках не проявили.
   Лишь при подходе к крепости - выстрелы вокруг затрещали достаточно часто, и порой - волнующе близко. А потом, из-за угла дома, на отряд Готора выскочило примерно человек двенадцать в знакомых мундирах мушкетеров 11-го полка, только очень грязных, пропитанных пороховым дымом и пожженных искрами. Лица этих солдат были еще грязнее мундиров - насквозь прокопченные в пороховом дыму, а глаза красные, слезящиеся и какие-то дикие, как это обычно и бывает, в самом разгаре длящегося уже не один час жестокого сражения.
   - Докладывайте. - Приказал Готор, когда обе команды опознали своих, и опустили стволы мушкетов.
   - Эти, в черных мундирах которые... - Не очень понятно пояснил сержант, бывший в этой компании за старшего. - Со стен в город ушли... Говорят у них подземный ход был... Как дали нам с тыла... Полковника убили... и лейтенанта... А майор нам велел их держать, пока наши ту сраную башню не займут. А они - чисто гниды - расползлись мелкими группками, вот ищем их и давим. ...А они - нас.
   - Кто командует? - Строго спросил первый лейтенант оу Готор, снимая флягу и передавая ее сержанту.
   - Второй лейтенант оу Виингоот. - Вытянувшись в струнку, отрапортовал сержант. А потом взял флягу, жадно втянул в пересохшую глотку несколько глотков, передал ее дальше, и добавил уже совсем другим тоном. - Тока я же говорю - убили его. ...Благодарю за воду ваша милость... свою то мы уж давно всю выхлебали.
   - Показывай где враг. - Приказал Готор, разворачивая весьма подробный план города, полученный накануне от оу Вига. - Сориентироваться по карте сможешь? Мы сейчас вот тут вот... Крепость тут.
   - Так вот же ж...- Радостно проорал сержант, тыча черным от пороха пальцем в план. - Вот башня та сраная, и стена, с которой нас уже два раза сбивали... - А вот значит, гниды куда эти пошли...
   - А где остальные наши войска, сказать можешь?
   - Дык... - Задумался сержант - вот с этой стороны-то, мы на стену уж влезли, и наши уже в крепости режутся. Тут вот значит, вроде как штаб генерала расположен... Ему как раз оттуда все видать... А что там ваши гренадеры делают, да морячки, я уж, извиняюсь, не ведаю!
   - Значит так. - Начал распоряжаться Готор. - За "гнидами" охоту прекратить! Вам не такой приказ дали. - Собери своих, всех кого сможешь. - Надо занять вот этот, этот и этот дома... Видишь - судя по плану, мимо них к крепости из города к вашей башне не подойти. Конечно возможно какие-нибудь задворки да дыры имеются... Без этого тоже никак. Но... там на месте сам смотреть должен. Может можно будет сделать баррикады... - такие завалы поперек улицы, из разной дряни. - Понял?
   - Дык... вроде как... - Замялся сержант.
   - Ренки. - Приказал Готор голосом, наверное унаследованным от своего дедушки. Так что все, и даже пофигист и матершинник оу Мавиинг, невольно вытянулись в струнку. - Займись! С тобой Дроут и Таагай. А я в Штаб, к генералу.
   - Но... - Начал вдруг Ренки...
   - Я догадываюсь что приказал тебе Военный Министр. - Слегка улыбнулся Готор, и добавил, сильно понизив голос. - Обещаю охранять сам себя вдвое бдительнее. ...Только сам понимаешь - если не прикроем направление, эти зуурские черномундирники, сильно напакостить нам смогут. На рожон не лезь. Если попытаются уйти вглубь острова - не мешай. Просто не позволяй ударить с тыла.
   ...Как у вас обстоят дела с порохом и пулями, сержант? - Спросил оу Готор, слегка отворачиваясь от Ренки, тем самым, давая понять что разговор окончен.
   - Зарядов на десять-двенадцать будет. - Отрапортовал тот. - Постучав пальцем по трубочке берендейки, судя по звону, пустой.
   - Мало. - Констатировал оу Готор. - Гаарз, отдай им бочонок, и картечи мешок. - Это конечно не то что специально отлитая под свой ствол, пуля. - Пояснил он сержанту и Ренки. Но хотя бы отогнать вражин пальбой смогут. А уж вам троим, придется показать что такое настоящая стрельба!
   Ладно. Я побежал. Думаю, через пару часов встретимся снова.
  
   Готор ушел в сопровождении отряда... И дальнейший его путь, проходил почти без приключений. ...Насколько это можно сказать о пути, проделанном через охваченный сражением город. - Продвигаться вперед, приходилось обшаривая глазами каждое подозрительное окно, и с особой осторожностью заворачивая за углы, ибо опасность в любой момент столкнуться с врагом, или получить пулю, прилетевшую с крыши или из подвального окошка, была необычайно высока.
   Разок им даже пришлось разрядить свои мушкеты в сторону появившихся в противоположном конце улицы кредонских солдат. Но те боя не приняли, и поспешили скрыться за ближайшим зданием. И Готор приказал их не преследовать.
   Так они и дошли до штаба генерала оу Дезгоота, располагавшемся ныне в захваченной недавно большой угловой башне крепости.
   - Рад вас видеть сударь. - Кивнул генерал, на мгновение отрываясь от обозревания, раскинувшейся перед ним сцены театра военных действий. - Надеюсь все в порядке? Где ваш приятель, и уже увы, не мой, первый лейтенант оу Дарээка?
   ...Вполне разумно... Думаю наш Ренки с задачей справиться, особенно если не полезет геройствовать. - Одобрил генерал, выслушав пояснения. - Однако... Майор Бид - изыщите резервы, и пошлите их так же прикрывать и наши тылы... Эти кредонские егеря - большие затейники!
   Жаль полковника оу Маалиига, - достойнейший был офицер. - Продолжил он, когда майор Бид ушел выполнять приказ. - Да и юный оу Виингоот показался мне весьма толковым малым... Из очень благородной семьи был юноша... Впрочем... - Каковы ваши дальнейшие планы? Полагаю - они у вас есть, ...советник Военного Министра!? - Иронично выгнув бровь, не смог удержаться от крохотной шпильки оу Дезгоот.
   - Ничего такого, что не может быть отложено до окончательной победы... Или, хотя бы до момента, когда сомнения в нашей победе полностью исчезнут... Пошлите меня туда, где по вашему мнению, от меня моих способностей может быть максимальная польза!
   - Ну что же... Подведу предварительные итоги... - Задумался оу Дезгоот. - Видимо не зря мы столько месяцев готовились - операция прошла почти безупречно. ...Разве что флот начал несколько раньше. - Но это, пожалуй, тоже сыграло нам на руку. - Наиболее расторопные и любопытные горожане убежали в гавань смотреть на бой, и мы смогли пройти через пустой город без особых проблем. Самое главное - удалось прорваться за стену крепости. А дальше... - легкой победы никто и не ждал.
   Наш 6-ой, тоже показал себя с лучшей стороны. - Люди Бида, пусть и предводительствуемые третьим лейтенантом оу Заршеей, смогли ворваться в форт. А там уже и остальные наши ребята подтянулись и дожали врага. Так что форт захвачен, и уже сам вовсю палит по своим бывшим "собратьям".
   А вот гренадеры оу Таариса, высадившиеся с кораблей, были не столь удачливы со вторым фортом... Он еще не захвачен. Но впрочем - кредонцам пришлось перетащить часть пушек на противоположную от моря сторону, да и много людей отрядить туда же, для обороны. В результате- форт стреляет по нашим кораблям раза в три реже, чем мог бы. Хотя, как мне докладывали - потери в 15-ом, весьма велики!
   Флотские тоже показали себя с лучшей стороны - как видите, и десант высадили удачно, и смогли брандерами поджечь один линейный, и два сторожевых корабля, подловив их в узком месте на выходе из бухты. Правда на этом они и кончились - кредонский флот разнес два ваших творения в клочья! А последний брандер был вынужден отойти под защиту наших кораблей.
   Но зато второй линейный кредонец - принужден был вернулся в бухту. ...Он возможно еще станет проблемой, но это будет позже.
   Сейчас наш адмирал, всеми своими силами давит ключевой форт на острове - Насколько успешно - можно только догадываться. Нам ведь сказали что это весьма крепкий орешек.
   Итак - Как видите, в данный момент, меня беспокоят незахваченный 15-м, форт на берегу, и вот та башня... - генерал указал рукой вдаль, где, окутанная клубами порохового дыма, стояла другая угловая башня стены, отделяющей крепость от города. - Последняя - больше всего! - Оттягивает на себя слишком много сил, которые можно было бы бросить на казармы или другие точки опоры.
   Ребята из 11-ого, несколько замешкались, и позволили противнику запереться в укреплении и захватить немалую часть стены. А там даже пушечки, стреляющие вдоль стен, имеются... Не подойдешь.
   Если бы вы смогли что-нибудь сделать с этим... своими штучками, было бы весьма неплохо. ...Насколько я понимаю - та башня, копия этой. Осмотритесь и подумайте что можно сделать.
  
   - Серьезное сооружение. - Уважительно сказал Готор, вернувшись спустя минут пятнадцать. - Единственное слабое место, которое я нашел - это пристройка вон там вон, вдоль стены, снизу... Башню явно переделывали, добавив внутреннего пространства под пороховые склады и место для гарнизона. На наше счастье - использовали для этого не камень, а обыкновенный кирпич.
   Если дела с той башней обстоят так же - можно попробовать взорвать кирпичную кладку, и таким образом проникнуть в нижние помещения. А дальше... - Возможно дым? - Натаскаем вниз разного мусора, подожжем шашку. Надеюсь - это выкурит кредонцев из-за стен, или хотя бы сильно испортит им жизнь.
   - А как подойдете? Там ведь и участок стены остался за кредонцами, они с него вовсю палят. Мы уже потеряли немало солдат, пытаясь подобраться к основанию.
   - Огневое прикрытие... Отрядим капральства два-три пусть палят по стенам. - Недолго подумав, ответил Готор. - Плюс к этому - выломаем где-нибудь в городе толстые ворота, и используем их в качестве щита. - мушкетная пуля толстые доски не пробьет. А подтащить надо будет всего-то бочонок-другой пороха, несколько тюков соломы... (я видел - внизу есть), сколько найдем масла, да шашку... С этим, и самими воротами, справится десяток человек. А к тому времени когда кредонцы догадаются подтащить что-нибудь потяжелее, (если у них вообще это есть), мы уже успеем сделать дело и сбежать оттуда.
   - Дельный план. - Согласно кивнул генерал. - Действуйте. Только - не рискуйте понапрасну.
  
   А Ренки, тем временем воевал... Не столько с зуурскими егерями, сколько с мушкетерами 11-ого.
   Увы. Но раньше, ему обычно приходилось иметь в основном дело с солдатами из роты Бида - а туда, как правило попадали наиболее толковые и опытные бойцы, которым объяснять по два раза было ненужно. - Они и сами, подчас, все могли объяснить молодому офицеру, в два раза больше, причем с первого раза.
   Да и сказывалась принадлежность к другому полку. - Хотя и солдаты и сержанты, весьма почтительно слушали приказы офицера в мундире цветов другого полка. - Но выполнять их, почему-то старались по собственному разумению. - Что ни говори, а хоть Ренки и был фигурой в армии довольно известной - в бою солдаты этого юнца еще не видели, и авторитета у него тут не было никакого.
   Но худо-бедно - а дело начало налаживаться. - Никто больше не пытался выстроиться посреди улицы строем, чтобы палить залпами во врага. (Для того чтобы перекрыть все улицы - просто не хватило бы сил). - Сержанты уразумели выгоды позиции, когда можно стрелять в противника, прячась за толстыми стенами, пусть это и не позволяло встретить его плотным дружным залпом, как то и было принято у мушкетеров, и что представляло особый предмет их гордости.
   Из домов вытащили разный хлам - вроде кроватей и шкафов, снесли несколько заборов и ворот, умудрились даже свалить крышу с одного из зданий, почти полностью перекрыв ею улицу.
   Вспомнив так же про выгоды фланкирующего огня, - Ренки посадил людей к окнам зданий, смотрящим на эти баррикады. А где не было окон - велел пробить бойницы в стенах.
   Все эти работы, приходилось делать под, пусть и редкими, но меткими выстрелами, зуурских егерей. Вот уж кто вовсе не стремился палить залпами выстроившись плотной линией. - Мало того что рассыпной срой, был весьма распространен среди этого рода войск. Так еще и немало повоевавшие в северных лесах горцы, были весьма искусны в подобного рода перестрелках. Как и привычны воевать, не притираясь локтем к локтю товарища, но умудряясь при этом сохранять связь между солдатами, когда те находятся в десятке шагов друг от друга. Казалось бы - офицер не мог эффективно командовать при такой бестолковщине, но у зуурцев это как-то получалось, с помощью особых свистов и жестов.
   Противопоставить такой тактике, Ренки мог только крепкие стены домов, да надежды на то, что хоть одна пуля из выпущенного по одной мишени, десятка, найдет свою цель.
   Егеря же, в ответ на это, учитывая свою малочисленность (по слухам - не более сотни.) - либо пытались поразить своих врагов издалека... чаще впустую тратя весьма ограниченный запас пороха и пуль. Либо - пробовали подкрасться поближе, и нарывались на убийственные залпы.
   Сам же Ренки, и его, успевшие потренироваться в с точной стрельбе "со-бандиты", стреляя из длинноствольных мушкетов, весьма высокого качества, (Ренкин мушкет, обычно таскал за ним Гаарз, ибо юному офицеру с одной стороны - не пристало это солдатское оружие, а с другой - без этой надежной вещи, на поле боя было как-то неуютно.), конечно не могли составить серьезную конкуренцию егерям, но все-же тревожили их своими выстрелами заставляя быть более осторожными.
   - Что там? - Спросил Ренки после очередного выстрела, заметив что Таагай махнул ему рукой.
   - Вон, в том доме... - Показал Таагай на одно из зданий напротив. - Сдается мне там собралась целая стая этих черномундирников, никак решились повоевать всерьез!?
   - Уверен? - С сомнением спросил Ренки, глаза у которого, были не столь остры как у этого бывшего ворюги.
   - Давно присматриваюсь... - Ответил тот. - Со всех сторон туда понемногу стекаются... И палят оттуда намного чаще.
   - Удобное место, чтобы пойти на прорыв. - Согласно кивнул головой Ренки. - Если они пойдут через баррикады - мы их всех постреляем. - Думаю - они это понимают. Так что - вероятнее всего, кредонцы попытаются захватить "наш" дом, для чего и накапливают силы, а дальше им прямая дорога к башне. ...Сержант - окликнул он знакомого унтера 11-ого полка. - Тех, с соседних улиц... Оставить по пять человек на каждой баррикаде. Остальные пусть подтягиваются сюда. Бегом!
   Ты. - Ткнул он пальцев в другого сержанта, спустившись на первый этаж. - Сейчас возможно кредонцы пойдут на штурм. - Все должны их встретить дружным залпом! Пусть только двое твоих постреливают, для отвлечения внимания, из разных окон. У остальных - мушкеты должны быть заряжены! Мушкеты убитых и раненных, тоже зарядить, и поставить возле окон. Самые меткие твои стрелки, пальнут из них по второму разу. Штыки примкнуть, палаши приготовить. Кажется намечается хорошая драка!
  
   Этот выстрел был намного более удачен, чем несколько сотен других - пуля попала солдату в ногу, он свалился, и щит, край которого он держал над головой оу Готора - долбанул того по макушке.
   - ****** *** ***** *** ****** - Весьма благочестиво выразился первый лейтенант, к большому изумлению всех присутствующих, даже не помянув "сраного небесного верблюда". - Гаарз, долбани по кладке еще разок, как следует... Отлично... Киншаа, воткни в дыру бочонок... Короткий запал, минут на пять. Отойти успеем. Сделал? Все ребята. Аккуратно отходим. Держите щит. Гаарз, Киншаа, возьмите раненного!
   Импровизированная "черепашка" отползла на безопасное расстояние, старясь не выходить из мертвой зоны, чтобы не попасть под выстрелы из башни. Из одной из бойниц на них сбросили не то стул, не то еще какой-то предмет мебели, но вреда от этого не было никакого.
   Раздался грохот взрыва, и "черепашка" поползла обратно, прямо в облако пыли и дыма, появившегося у угла башни.
   - Отлично! - Констатировал Готор, увидев что взрывом разворотило угол кладки, и теперь в башню можно было войти колонной по два, не пригибаясь. Я вперед, - начал приказывать он. - Гаарз, Киншаа, за мной... приготовьте пистолеты, с мушкетами в башне особо не развернешься. Вы трое, у кого тюки с соломой, мушкеты оставить тут, и сразу за нами. Сержант возьми еще двоих, держи щит, и смотри чтобы нас не полезли с тыла. Остальные - приготовьтесь подавать свою тюки...
   Вытащив из-за пояса двуствольный пистолет, Готор, по своему странному обычаю, взял его двумя руками и нырнул в темноту пролома.
   В стороне кто-то громко застонал, и дуло пистолета мгновенно метнулось в направлении звука.
   - Не боец. - Констатировал Готор, давя тошноту, при виде полуобоженного и посеченного кирпичной крошкой тела, все еще подающего признаки жизни. И двинулся дальше... Вот дверь... Перекошена. Удар ногой. - Открылась. Пистолет, а следом за ним и Готор, метнулись дальше... Ага, - каменная стена.... Вдоль нее... вот проход в старую башню... Входим. Кто-то мелькнул впереди. Выстрел, Шаг назад за дверь, ответная пуля с противным визгом рикошетит о стену. Шаг вперед, и новый выстрел. Пистолет за пояс. Достаем второй... Помещение полно порохового дыма, но лестница подозрительно скрепит... - Быстро метнуться в сторону. к противоположной стене. Пуля опять пролетает мимо... Выстрел на вспышку..., тяжелое тело скатывается под ноги.
   - Сержанты - держать лестницу! - Приказал он Гаарзу с Киншаа, и те взяв пистолеты, направили их наверх, мало что видя в пороховом дыму, затянувшем все помещение. - Тюки складывать сюда... - Продолжал быстро распоряжаться Готор. - Лей масло... На лестницу лей дурень... Собери пороховницы у мертвых... клади под столбы... Отлично, надеюсь лестница тоже загорится, а может и обвалится. Мушкетер, шнур тлеет? - Подожги запал... Все уходим... Вы двое вперед. Я за вами...
   Готор выбрался из пролома, на показавшейся ему необычайно чистым, после дымного подвала воздух, последним, и все участники диверсии еще долго отсиживались за щитом, пытаясь прокашляться от дыма и стараясь не тереть слезящиеся и чешущиеся глаза, грязными, пропитанными пороховой сажей, руками.
   - Ну, кажется - лестница занялась! А шашка дает достаточно дыма, чтобы кредонцы не попытались спуститься вниз и выкинуть все это на улицу... Уходим.
  
   А у Ренки, тем временем, было тоже довольно жарко. - Кредонцы оказались чуточку хитрее, чем он рассчитывал, и не полезли напролом, к чему он готовился, а предприняли сначала отвлекающий маневр.
   Внезапно, на соседней улице начался какой-то переполох. - Густая стрельба, крики, ответный залп, опять рассыпчатая дробь егерских мушкетов...
   Пришлось отрядить одно капральство на подмогу. Увы, солдаты, едва отбежав от дома, попали под залп егерей, и из более чем дюжины человек, обратно смогли приползти лишь двое. Один - только для того чтобы скоро умереть скрючившись у стенки.
   И почти в то же мгновение - началась атака. Минимум полусотня высоких крепких рубак, ринулась через улицу, а из окон дома, который они только что покинули, их товарищи начали плотный обстрел штурмуемого здания.
   Ренки скомандовал, и грохот нескольких десятков мушкетов, кажется даже заставил завибрировать стены, гулко разносясь по освобожденным от мебели помещениям. Все вокруг, мгновенно затянуло дымом, но мушкетеры были опытными вояками, и даже в этом дыму, успели зарядить мушкеты, чтобы выставив их из окон, почти вслепую дать еще один залп.
   Змеиным жалом, метнувшийся из окна штык, едва не оборвал весьма перспективную карьеру лейтенанта оу Дарээка, попытавшегося оценить обстановку на улице... Лишь благодаря выработанным на тысячах тренировок, мгновенным рефлексам, тот сумел в последнее мгновение уйти в сторону. Уйти, и резко нанести ответный удар шпагой. ...В дыму было трудно разобрать, но кажется попал ...во что-то...
   - Сержант. - Первое капральство на второй этаж. Стрелять оттуда. Бросайте сверху весь хлам, что еще не успели выбросить. - Рявкнул Ренки во всю глотку, кляня себя за то, что не догадался отдать все эти приказы заранее. - Ведь ясно же было, что дым заволочет помещение, и от множества бестолково машущих штыками солдат, будет малом пользы, зато все они станут отличными мишенями...
   -...Остальных к дверям и окнам, по два человека на каждое. Напротив окон не стоять - будут стрелять, бить из-за стены тех, кто попытается пролезть. ...Сержант Дроут - наверх. Ты командуешь там!
   В окно, возле которого стоял Ренки, сначала просунули ствол мушкета, выпалили внутрь дома, и обрадованные раздавшимся криком боли, попытались пролезть следом за пулей. Почти не глядя, Ренки ткнул шпагой, и тяжелая фигура повисла на подоконнике. Достав свой пистолет Ренки разрядил оба ствола в мелькающие за окном тени, и быстро отпрянул назад, и очень вовремя - раздался залп, и в помещение влетело не меньше десятка пуль.
   К счастью - лишних людей, к этому времени, тут уже не было, так что пули благополучно расплющились о противоположную стену, не причинив никому вреда.
   - Таагай... Встань тут. - Приказал Ренки, появившемуся у него, откуда ни возьмись, за спиной гренадеру. - Коли сбоку, если кто полезет... Я на второй этаж, осмотрюсь!
   - Дыма на втором этаже, было уже наверное побольше чем на первом. (Все-таки - воевать в помещении, это какое-то свинство! - Подумал Ренки).
   Поднявшиеся наверх мушкетеры, устроили тут настоящее караколирование. Посменно подходя к окну, и паля в образовавшийся у них под ногами, от выстрелов егерей, клуб дыма, и вновь отходя вглубь комнаты, для перезарядки. - Выстрелов из соседнего здания, можно было больше не опасаться - его почти не было видно, из-за слишком интенсивной пальбы с обеих сторон.
   "Очень организованно"... - Подумал Ренки, восхитившись выучкой мушкетеров. - Но надолго нам так пороха и пуль не хватит... Впрочем - ведь можно же забрать запасы у убитых и раненных...
   С целью проверки запасов, он подошел к телу, лежащему у дальней от окна стены... Человек еще был жив, но уже без сознания и судя по отчаянно зажимающих рану на животе рукам - это было к лучшему - истечет кровью без боли.
   Ренки проверил его берендейку, и пороховой рог, для подсыпания на полку. И эта последняя деталь экипировки, навела его на определенные мысли.
   Быстро спустившись вниз, он прошелся по комнатам обороняемого здания, и собрал у раненных и убитых все пороховые рога, не постеснявшись даже втащить в помещение одного из убитых кредонцев, чтобы обобрать и его.
   Затем он поднялся наверх, и объяснил задачу Дроуту... Тот, будучи гренадером, довольно быстро сообразил что от него требуется, и занялся подготовкой.
   А лейтенант оу Ренки Дарээка, забрав с собой примерно два десятка солдат со второго этажа, спустился вниз, и уже там, вновь объяснил предстоящий маневр Таагаю и сержанту мушкетеров, распределив между ними задачи.
  
   Командовавший зуурскими егерями, капитан, естественно - родом из благородных оу - уже было подумывал дать приказ к отступлению. Внезапной атаки, на которую и был весь расчет, не получилось! Противник либо успел заметить подготовку, либо к тооредаанцам подошло подкрепление, которое и смогло противостоять успешному штурму.
   Стоять под градом пуль, и палить внутрь здания, не имело смысла. Ясно, что внутрь дома прорваться не получится, а бессмысленно терять людей, от, пусть и не слишком прицельной, но достаточно интенсивной стрельбы со второго этажа, было нельзя... ...Зуурские дикари - совсем не то что цивилизованное кредонское быдло, которое своих офицеров боится больше чем врагов. - Эти могут и невзначай штык у бок воткнуть, и в спину выстрелить.
   ...С ними вообще было не просто. ...хотя и интересно. - Офицер для них, был скорее вождем, еще в том, старом понятии этого слова, чем господином и повелителем. Его беспрекословно слушались, только пока он, совмещая личное бесстрашие и разумность, вел своих солдат от победы к победе. А вот когда начиналась полоса неудач..., тут уже приходилось поддерживать свой авторитет всеми средствами, иначе - быть беде. А в общем-то, имея дело с этими дикарями, доказывать свое первенство во всем, приходилось постоянно. - Фехтовать-стрелять лучше всех, топтать версту за верстой в одном строю, не показывая признаков усталости. ...А еще быть то щедрым и справедливым, то свирепым и безжалостным. - Ни скупости, ни трусости со слабостью - зуурцы своим вождям-офицерам не прощали! ...Как впрочем - и неудачи.
   Постоянно соревноваться со своими подчиненными, чуть ли не каждый день ходя по лезвию клинка - это ощущение пьянило. После такого, командовать обычной солдатней... - Благородный оу, сравнивал это с дрессировкой мышей и тигров. - С первыми безопасно, зато с последними всегда приходится быть настороже, аккуратно используя и свою стальную волю, и змеиную хитрость.
   Так что, сейчас, есть смысл отойти, не пытаясь пробить лбом каменные стены. ...В буквальном смысле этого слова. Даже если он и прорвется назад к башне - толку там от его, прореженных в этой заварушке вояк, будет уже не слишком много. Так что можно плюнуть на обещанную награду, и спасать то, что еще осталось. Увести отряд в горы, и отсидеться. Не вечно же тооредаанцы будут владеть Тиндом. А если будет расследование, - в военном трибунале - все это можно выставить в самом лучшем свете. - В конце концов - Кредонская республика - страна купцов, тут не приветствуются бессмысленные потери.
   И стоило только офицеру об этом подумать, как пальба тооредаанцев начала стихать. ...Что и не удивительно! - Смекнул благородный оу. - Не бездонные же у них там пороховницы, и пули сами собой в сумках не появляются... А значит - победа уже близка! В крепость все равно, скорее всего лезть уже не имеет смысла. Но зато можно уйти с шиком, обозначив на последок победу!
   Он перегруппировал своих солдат, решив главный удар обрушить на дверь и окна рядом с ней, и уже набрал было воздуху чтобы высвистать приказ к началу атаки, как вдруг громкий хлопок и вспышка где-то между его солдат отвлекли его внимание.
   Он не знал, но это его соперник, командовавший тооредаанцами, подал свой сигнал начинать, бросив во врагов пороховницу, с вставленным в нее коротким фитилем. У гренадеров, всегда был запас таких, в специальной сумке на поясе.
   Получилась конечно же не настоящая граната, и ущерб она нанесла минимальный. Но вслед за ней, с верхнего этажа полетела еще дюжина с гаком таких же. Взрываясь, они убили или ранили немногих, но смогли ошеломить, оглушить и ослепить врага.
   А едва отгрохотали взрывы - распахнув дверь - Ренки бросился вперед в облако дыма, разя шпагой и кинжалом во все стороны, и чувствуя что каждый удар, пластает чье-то тело.
   Дышать было нечем. И даже, кажется уже привыкшие к пороховому дыму легкие, отказывались работать в этом угаре и мгле. Глаза слезились и отчаянно горели, вызывая дикое желание почесать их, хотя каждому солдату были известно что от этого станет только хуже. Рот, глотка, и даже кажется желудок и кишки, пересохли от этого дыма и гари, втягивая каждый глоток воздуха, будто это было битое стекло. Но руки привычно разили фигуры в черных мундирах, и тело, столь же привычно увертывалось от ответных ударов, распознавая опасные движения противника.
   А за ним, плотным строем шли его солдаты, убивая врагов в той же манере, в какой бились их далекие-далекие пращуры, сражавшиеся с копьями и щитами.
   Плотный строй. В отличии от своих противников стоящих сейчас бестолковой толпой, прежде чем ударить, тооредаанцам не надо было отличать своего от чужого. Своих они чувствовали локтями и плечами. А врагами были все остальные.
   Вот облако дыма начало светлеть - тооредаанцы прошли порядки врагов насквозь. Лейтенант оу Дарээка отдал команду, и его солдаты перестроились. Уцелевшие зуурские егеря, тоже успели сбить в отряд, и готовились к новой схватке.
   - Полки досыпать... Целься... Пли! - Прохрипел Ренки, и по вражеским рядам, почти в упор, прошелся град пуль... - когда-то он так играл, кидая горсть гороха в деревянных солдатиков. ...Вот только они не кидали горох обратно.
   И все же - ответный залп егерей, был намного "жиже" того, что произвели "его" мушкетеры. И оружие было заряжено далеко не у всех, да и оставалось их не так много.
   Вперед! - Просипел Ренки, толком не обратив внимание как что-то чиркнуло его по уху, зато превозмогая сопротивление глотки и всего тела, отказывающихся снова нырять в этот дымный ад. ...И повел своих солдат в новую штыковую атаку.
   Вот фигура вражеского солдата... Выпад штыком... Тело привычно уходит влево, одновременно выкидывая руку со шпагой вперед. Укол в руку, коротенький, только чтобы обездвижить, предотвращая следующий удар. И почти на том же движении, новый выпад в горло. Попал.
   Опять скачок в сторону. Приклад пролетает мимо, лишь слега задевая плечо. Опять укол. В живот. Дальше... Вот какой-то офицер... Звон шпаг. Оба дерутся почти вслепую, смотря на мир сквозь дым и слезящиеся глаза... Оба - умелые фехтовальщики, как то и подобает благородным оу. Оба яростны и даже не думают о сдаче в плен. Вокруг мелькают фигуры, но никто не пытается придти на помощь. - Дерутся Вожди.
   Но Ренки - молодой Вождь. Он полон сил, да и вступил в бой относительно недавно, в то время как его противник дерется уже наверное с утра. Вот противник пропускает слабенький удар в бедро... Царапина! Но вот уже и рукав, от подобной же царапины, начинает пропитываться кровью. А вот один неверный шаг, нога чуть-чуть проскальзывает в луже крови, и кончик шпаги отводится в сторону. Выпад Ренки, столь же стремительный и яростный, сколь и хирургически точный. Враг умирает до того как успевает упасть.
   И тут, словно бы подломилась опора, на которой держалась стойкость кредонских солдат. - Убитый Вождь, это всегда плохой знак.
   Нет, они не бросились в бегство, и не сложили оружие, уповая на милость победителя. Но начали уже больше думать о собственном спасении, чем о победе. Те кто еще мог - попытались выйти из боя, и отойти в город. Ренки им не мешал. Он, и его солдаты, хрипели и рычали, пытались вдохнуть хоть капельку воздуха.
  
   Глава ??
  
   - Ну, ты как? - Спросил Готор, оглядывая пытливым взором, своего молодого сотоварища. - Видок у тебя уж больно ...прокопченный!
   Готор подобрал пожалуй, еще очень вежливое определение. - Видок у первого лейтенанта оу Дарээка, был..., прямо скажем не для изображения на полотне художника-баталиста.
   ...Это там, все вояки идут, дерутся и выходят из боя в идеально чистых и отглаженных мундирах, блистая военной выправкой, с гордо поднятыми подбородками, и одухотворенными лицами. Если даже и оказывается, на этом полотне убитый или раненный, то лежит он в картинной позе, а пятна крови на его одеждах смотрятся на редкость живописно и изящно.
   Вид же у лейтенанта оу Дарээка был... скорее более подходящим для западной стены Храма Предков. Той самой, на которой рисуют загробную жизнь всяких нехороших людей, чьи души, средь ледяных безжизненных равнин, терзают жуткие страшные демоны и прочие адские чудовища.
   Черное, от пороховой сажи, лицо. Красные воспаленные глаза, с еще не потухшей легкой безуминкой в глубине. Волосы торчат какими-то колтунами, и залиты кровью. Кровью же залита и одежда, подранная о разный хлам городских улиц, и штыки врагов, и тоже насквозь пропитавшаяся грязью и дымом. - Чем не адская тварь, несущая ужас, страдания и тоску?!
   А еще - устало опущенные плечи, ничего не выражающее лицо, и перевязанная грязной тряпкой голова.
   - Нормально. - Ответил Ренки, и переправил вопрос обратно. - А сам как?
   - В порядке. - Заверил его приятель. - Мы почти и не воевали. Так, взорвали кой чего... Что с головой?
   - С головой? - Удивился Ренки. А потом поняв о чем идет разговор, объяснил. - Голову даже не задело... По уху пулей шоркнуло. Говорят кусок целый выдран. ...Эти сволочи Таагая подстрелили!!!
   - Да. Мне уже сказали. - Серьезно кивнул Готор. - Я уже кое-что попытался... Но честно говоря - меня послали. Сам знаешь - у этих полковых лекарей, никакого уважения к чинам. ...Особенно таким не высоким как у нас. Но я там... кому кошелек сунул, кого погоном своим и Военным Министром попугал. - О Таагае позаботятся лучше, чем об ином офицере! Но...
   Они помолчали несколько минут, ибо, как бы не переживали ранение товарища с которым прошли путь от каторги до Славы и Почета, - но рассуждать тут было не о чем. За сегодняшний день - смерть взяла себе огромную добычу. Несколько тысяч человек, еще вчера мирно ложившиеся спать, полюбовавшись закатом - нового заката не увидят никогда... Среди этих тысяч были и храбрецы и трусы, достойнейшие люди и редкостные подонки, умные и дураки, благородные и простолюдины. - Смерть брала всех без разбору, ибо перед ее ликом говорят, стираются все различия и индивидуальные особенности. ...Это уж после, предки оглядев вновь прибывшего и оценив его прижизненные дела, решат, достоин ли он занять место среди них, или должен быть исторгнут в вечные края мук и скитаний. А Смерть - глуха к заслугам, мольбам и желаниям... Она просто берет свое.
   - ...Когда тот волонтер... (как его? - Оу Киисток), прибежал - глаза по... большой короне размером. Там кричит, такая битва была... Трупы друг на дружке лежат, кровью пол города залито... А грохот да дым ваш, мы даже отсюда видели...
   Ну думаю - надо идти смотреть что там такое с нашими приключилось. А тут как раз ко мне Дроут и подкатывает. - Мол, - проводил Таагая до госпиталя... Совсем плох товарищ наш... Ну я у генерала отпросился, и сначала туда, потом сюда... Смотрю - вы тут славно повоевали!
   - Горячо было... - Согласно кивнул Ренки. - Хотя, по сравнению с остальными - ничего особенного мы и не сделали. А вот ты, я слышал, будто бы целую башню взорвал!?
   - Да нет. - Усмехнулся Готор. - Только самые ее краешек. Запустили туда дыма... Ну и кредонцы и полезли из всех щелей, а кто не полез - тот уже не боец был. Наши поднажали, и башню мы наконец взять смогли. А там уж и весь остальной гарнизон не долго дрыгался, когда его двумя полками давить начали.
   Теперь осталось только парочку фортов захватить, и считай - дело сделано. ...Генерал кстати распорядился, нам уже сейчас минированием заниматься... Сам понимаешь - время не ждет. Но я сначала у него отпросился еще одно задание выполнить. - Помнишь про почтенного Коваада Кааса? - Думаю, пора уже его навестить!
  
   - М"да... - Глубокомысленно заметил Готор, когда они, сверившись с планом, дошли до нужного дома.
   - Ага... - Не смог не согласится с ним Ренки, основываясь на своем недавнем опыте.
   ...В городе было довольно неспокойно. Даже тут, на дальней от крепости окраине, где казалось бы нечего делать солдатам с обеих сторон, время от времени гремели выстрелы и слышались крики... И откуда-то отчетливо несло дымом. Причем не пороховым, а дымом пожаров. - Кажется местное отребье, решило не упускать такой удобный случай, (когда еще вражеская армия нападет на главную военно-морскую базу республики?), и немножко пограбить богатых соседей.
   А из-за занавесок, и казалось бы пустых окон домов - идущий по улицам отряд, пронзали то испуганные, то ненавидящие, но чаще - просто настороженные взгляды.
   Их обладателей можно было понять. - Что бывает с городом после того как его с боем возьмет вражеская армия - всем было известно. А бежать с Тинда некуда, кругом океан, да и природа за территорией города, дает не слишком много возможностей отсидеться, пережидая вражеский набег. И если эта, спешащая куда-то разношерстная банда, предвестники скорой волны мародеров... - Обывателям было о чем беспокоится!
   ...Отряд первого лейтенанта оу Готора, и впрямь можно было принять за толпу мародеров. Тут были офицеры и сержанты в гренадерских мундирах 6-го полка. Было капральство мушкетеров 11-ого. И еще - сборная солянка из солдат, денщиков и волонтеров в мундирах всех четырех полков, участвовавших в операции, которые болтались при штабе Армии, и которых генерал оу Дезгоот, счел возможным выделить Советнику Военного Министра, для выполнения какого-то таинственного задания. Был тут и таинственный оу Виг, с двумя неизвестно откуда взявшимся помощниками, опознать в которых "своих" можно было лишь по лентам цветов тооредаанского флага повязанных поверх шляп, да наспех пришитому на сюртук погоне, со знаками различия Тайной Службы.
   Общим числом - этой сборной солянки, набралось три дюжины вояк, чином от рядового до первого лейтенанта, но на первый взгляд - всерьез надеяться можно было лишь дюжины на полторы из них - выглядящих достаточно опытными солдатами.
   ...Однако подойдя к нужному дому, первый лейтенант оу Готор как-то резко усомнился что для выполнения задания ему хватило бы и целой роты. Он даже пару раз сверился с планом города, словно бы в надежде обнаружить что ошибся, и ему надо... ну допустим, в соседний дом. - Увы -тщетно. Ему сюда. А "здесь", воистину - дом-крепость!
   Высокий каменный забор, выглядящий необычно крепким и надежным. Ворота... под стать крепостным. Сам дом, аж трехэтажный, с узкими, больше напоминающими бойницы, окнами. Если в нем затаилась хоть дюжина хороших бойцов, они смогут удерживать это здание до темноты, или пока не кончится порох. - Увы, не столько ждать тооредаанцы не могли.
   -...Может, через забор? - Предложил было Ренки. - Взломаем соседний дом, вытащим шкафы и прочее барахло. Составим, что-то вроде лестницы а по ней уж и...
   - Это позволит сосредоточить врагу огонь на одном участке... Половину народа перестреляют. - Задумчиво возразил Готор. - Да и потом, на той стороне, с забора придется прыгать вниз ... А тут - два человеческих роста будет. Есть риск ноги переломать, да и если кто-то внизу будет поджидать...
   - А может того... ворота взорвать? - Влез в разговор Киншаа, и добавил, больше для окружающих. - ...Ваши милости.
   - Может... - Кивнул головой Готор, с таким видом, что хорошо знавшим его приятелям, стало понятно что мысли его сейчас витают где-то совсем в другом месте.
   - А что оу Виг. - Обратился он к шпиону Риишлее. - Этот Коваад Каас... что он за человек?
   - Хитрый, осторожный и предусмотрительный... - Ответил тот. - Наверняка успел собрать в своем доме команду охранников.
   - А по части... верности? - Я ведь слышал что он не урожденный кредонец. Так?
   - Не совсем так... - Родился в колонии на Южной Земле. - В Кредон приехал уже в достаточно зрелом возрасте. ...Думаете его подкупить?
   - Скорее, договориться. - Согласно кивнул головой Готор. - На одной чаше весов смерть. На другой - жизнь и новый хозяин. ...Думаете согласится? Кто он по вашему мнению - больше шпион, действующий под прикрытием торговца, или купец, вынужденный сотрудничать с соответствующей Службой республики?
   - Не уверен ни в чем... - После довольно продолжительного раздумья, ответил оу Виг. - Очень закрытый и скользкий человек. Да и признаюсь, никогда не думал об этом в подобном ключе... Но фанатиком, я бы пожалуй его не назвал... Да и Торговый Дом что он создал... - Магазины во всех крупных городах Кредона, и не только тут. Фактории на всех континентах Земли... И как я узнал, когда пытался подобраться к нему поближе - все это приносит немалый доход, только за счет торговли... Мне думается - просто прикрытием тут и не пахнет!
   - А что насчет семьи?
   - Ничего не слышал. Насколько мне известно - женат никогда не был, и детей не имеет. Постоянных любовниц не содержит. Но, полагаю, такой хитрец как Коовад Каас, сумел бы скрыть близких себе людей, от посторонних глаз.
   - Хорошо... - Принял решение Готор. - Ренки, - в соседний дом, выноси мебель и строй лестницу через стену... Где-нибудь вон там вон, шагах в тридцати от ворот. Возьмешь своих мушкетеров и Дроута.
   Волонтер оу Скаршии - отберите дюжину опытных солдат. - Обойдите дом, расставьте солдат по всем четырем углам здания. Пусть наблюдают, вдоль стены и по сторонам, чтобы не было никаких сюрпризов.
   Киншаа, - ломики у вас с собой? - Возьми парочку этих лоботрясов, и пусть выбивают мостовую из под ворот, чтобы можно было запихнуть бочонок. ...Не стесняйтесь делать это достаточно демонстративно.
   Гаарз, берешь остальных, и прикрываешь их на случай вылазки.
   А вы оу Виг, давайте-ка, расскажите мне побольше подробностей о хозяине дома. Постарайтесь не упустить ни одной мелочи, какой бы незначительной она вам не казалась.
  
   - Все готово! - Отрапортовал Ренки, спустя минут двадцать. - Можно начинать!
   - Неплохо. - Довольно улыбнулся Готор, разглядывая груду мебели, ступеньками сложенную возле стены. - Только не боишься что стол поломается... ножки у него кажутся какими-то хилыми.
   - Нормально! - Даже слегка обиделся Ренки. - Я на нем Дроута попрыгать заставил - Это же горный дуб - выдержит. Так что - начинаем? - Только по команде! - Строго ответил оу Готор. - И на вот, возьми дымовую шашку. - Первой за забор летит она, кинь подальше. Образуется дымовая завеса, мешающая прицельной стрельбе из дома... Потом уж пускай людей. И сам не вздумай лезть первым. Но помни! - все это на крайний случай, если переговоры пройдут не удачно.
   - Но... - Возмутился Ренки. - Мы же и так можем...
   - Бумаги. - Коротко ответил Готор. И пояснил более подробно. - Если я правильно понял характер нашего... клиента (оу Виг сначала удивленно поднял брови, а потом довольно кивнул. Слово показалось ему подходящим) - свои архивы он пока еще не уничтожил. - Будет тянуть с этим до последнего, ведь они, уверен, составляют половину его ресурса, как денежного так и властного - терять этот ресурс он побоится. - Если мы обычная банда мародеров - проще откупиться от нас деньгами и барахлом из дома. А на бумаги, такая публика вряд ли позариться... А с помощью своих архивов, он со временем, наверстает потерянное.
   А вот если мы полезем напролом, не оставив ему выбора. - он все-таки уничтожит свои документы - уверен, они уже подготовлены к этому, и достаточно будет только сунуть фитиль, или там уголек из камина.
   Так что не будем загонять его в угол, и вынуждать к крайним мерам.
   - А вы не боитесь лейтенант. - Подал голос Виг. - Что пока будете вести переговоры - он уничтожит свои архивы?
   - Вынужденный риск. - Печально вздохнул Готор. - Начав драку, мы точно все потеряем...
   Даже самого клиента, запросто могут пристрелить при штурме. А мертвый он для нас бесполезен, в то время как живой - ценная добыча.
   Так что - будем готовы атаковать. - (Помимо всего прочего, это повышает наши шансы при переговорах). Но без моего приказа - в драку не лезть, даже если из дома начнут по нам стрелять. ...Хотя, Ренки, наблюдателя на вершину своей... пирамиды, все же поставь. Но сам голову под пули не подставляй.
   Гаарз, Киншаа, отведите людей от ворот подальше. - Лишние уши нам не нужны. - Но бдительность не теряйте.
   ...Ну, сударь. - Обратился он к оу Вигу, когда все указанные лица отбыли по своим местам. - Пожалуй теперь начнем... Вы ведь, с клиентом, знаете друг друга в лицо, опознать сможете?
   - Да, приходилось общаться. - Кивнул оу Виг. - Хотя конечно, боюсь, я тогда забыл упомянуть, в каком ведомстве служу на самом деле, и он считает меня обычным купцом.
  
   Готор подошел к воротам, и банально подергал за свисающий с них шнур. - За воротам раздался мелодичный колокольный перезвон.
   ...Прошло наверное минут десять. Прежде чем в воротах приоткрылась крохотное окошко-бойница, за которым мелькнуло чье-то лицо, и настороженный голос, осведомился о цели визита незваных гостей.
   - Я бы очень желал пообщаться с почтенным Коовадом Каасом, хозяином этого дома. - В весьма категоричной форме, высказал свое пожелание Готор. - Можете передать ему, что мое желание столь велико, что я не остановлюсь ни перед чем, ради этого.
   Окошко закрылось, прошло еще минут десять, и из-за вновь растворенного окошечка послышался глуховатый голос. - "Я Коовад Каас. Что нужно от простого купца, столь важным и благородным людям, как вы, судари?"
   Готор бросил быстрый взгляд на оу Вига, и тот утвердительно кивнул. - Он опознал голос. Второй взгляд в сторону Ренки. Тот спросил о чем-то солдата, забравшегося на пирамиду мебели и осторожно заглядывающего во двор. Выслушал ответ, и поднял четыре пальца. - Именно столько людей стояло за дверью.
   - Мне надо. - Туманно высказался Готор. - Чтобы все остались живы. По возможности.
   - Не слишком подходящее время и место для такого желания вы выбрали, сударь. - Прозвучал насмешливый голос из-за двери. - Сегодня на Тинде, с утра очень много стреляют по живым мишеням. ...Но в паре кварталов отсюда есть Храм Оилиои... сходите помолитесь. Говорят она может творить чудеса, и даже оживлять мертвых.
   - Ну, как говорят у меня... на родине. - На богов надейся, а сам не плошай. Итак, почтенный Каас. - Вы жить хотите?
   - Иная жизнь, бывает похуже смерти... - Неопределенно ответили из-за двери.
   - Так говорят... - Готор сделал паузу, подбирая подходящее слово. - Только слабые люди. А те кто не лишен ума и силы духа - знают, что покуда живешь и борешься - есть шанс подняться наверх, даже из самой глубокой пропасти!
   - Интересная мысль, сударь. - Ответил на это Каас. - Девяносто процентов благородных оу, думаю, придерживаются совсем другого мнения, а оставшиеся десять, может быть и думают так же, но ни за что в этом не признаются, опасаясь прослыть трусами!
   - Ну, можете считать меня настолько смелым, что я даже не боюсь прослыть трусом.
   - Хм... А вам сударь - приходилось падать и подниматься?
   - Приходилось, да еще как. - Последний раз - от каторжника и до... сейчас я офицер!
   - Так-так... - На сей раз голос из-за двери, звучал максимально серьезно. - Мне приводилось слышать одну историю о бывшем каторжнике... и не одном. - Неужели по мою душу пожаловали легендарные оу Дарээка и оу Готор? Это объяснило бы... маленькое происшествие, случившееся с крепостью за Рыбачьей Бухтой.
   - Первый лейтенант оу Готор к вашим услугам. - Готор даже слегка раскланялся перед закрытой дверью. - А мой друг оу Дарээка, в этот момент готовится штурмовать ваше жилище, в случае если наш разговор не принесет ожидаемого результата. ...Однако - вы хорошо информированы для "простого купца", раз не только знаете нас, но и то что произошло на другом конце острова!
   - Слава летит впереди героев. - Голос из-за двери, опять стал насмешливым. - К тому же, мне в свое время предлагали немало денег, чтобы я выкрал одного из вас, господин Советник Военного Министра, или хотя бы собрал как можно больше информации...
   - Что сказать? - Усмехнулся оу Готор. - Превратности войны... и нашего ремесла. ...Позвольте вернуть вам... комплимент - денег за вас мне не предлагали, хотя и обещали достойную награду. ...Но - к делу!
   Итак - маски сброшены. Вы знаете кто я, и следовательно понимаете, что я знаю - кто вы... в действительности. А значит, догадываетесь что мне от вас надо.
   Осталось только выяснить - настолько ли вы преданны Кредонской республике, чтобы умереть за нее. Или предпочтете жить... Пусть и не прежней жизнью, но вполне достойно. Если, конечно будете верно служить новому хозяину.
   - А какие гарантии вы можете мне дать? - Голос звучал уже вполне по деловому.
   - Ну, то что, не согласившись с моим предложением, вы умрете до заката солнца - гарантия стопроцентная. А в остальном - положитесь на здравый смысл, почтенный. - Людей вашего уровня не сажают в клетку, и не подвергают пыткам, если они сами не вынуждают к подобным действиям. - Слишком легко потерять ваши знания, опыт, и умения... Итак - Смерть или Жизнь?! - Каков ваш выбор?
   - Пожалуй я соглашусь... Но вам придется прихватить отсюда, еще несколько человек.
  
   - Вы полагаете это столь необходимым? - Спросил генерал оу Дезгоот, скривив физиономию в легкой гримасе.
   - Признаться - это одна из главных целей моего пребывания на острове. - Честно ответил оу Готор. - Этот человек может быть посвящен во многие тайны..., причем не только Кредонской республики. А его архив - целое "собрание" ниточек, дергая за которые можно воздействовать на ...разных людей.
   - Хорошо... - Кивнул оу Дезгоот. - Я выделю вам пару капральств для охраны. Еще можете пройтись по госпиталям, и отобрать всех легкораненых. Посидеть с заряженным мушкетом возле сундуков с бумагами, смогут и они.
   Но думаю - раз это дела Тайной Службы - то пусть и занимаются этим оу Виг, и оу Руув, вам же я пока, вынужден поручить иную задачу... - Мы уже захватили внешнюю стену крепости со стороны моря... Вот только при этом - потеряли майора-артиллериста, который должен был бы заняться пушками, второго лейтенанта, и двух сержантов-пушкарей.
   Насколько я помню - вы в этом деле весьма искусны, (как кажется и во всем за что беретесь). Вас даже пытались переманить в пушкари, обещая повышение в звании и немалый оклад... (не удивляйтесь, я все знаю).
   ...Этот недобитый линейный корабль, меня сильно раздражает. Он включился в бой, и шныряет туда-сюда по бухте, круша своими залпами наших солдат. Только благодаря ему, второй форт на берегу еще держится. Да и первому, который мы уже захватили, он нанес немалый урон, сбив со стен чуть ли не половину пушек.
   На стене, которую мы захватили, есть своя артиллерия. Там же и казематы с запасами пороха и ядер. Берите под команду пушкарей, можете привлечь кого угодно, но сделайте так, чтобы этот кредонец не чувствовал себя в бухте столь вольготно.
   ...Вас же первый лейтенант оу Дарээка, я попросил бы возглавить один из отрядов, все еще сражающийся внутри крепости. Внешний периметр, мы уже взяли под контроль, но вот в самой крепости, кредонцы еще оказывают жестокое сопротивление.
   ...Знаю Ренки - Военный Министр, не советовал бросать вас двоих в пекло... - Генерал оставил командный тон, и перешел на дружеское общение. - Но... У нас ожидаемо высокие потери среди солдат. Но никто не ожидал что погибнет столько офицеров. В этой "кошачьей драке" между домов и внутри помещений, нет никакой возможности соблюдать порядок и правильное построение. - Так что жизнь офицера, стоит так же дешево, как и жизнь простого солдата. А сами понимаете - оставшись без руководства благородный офицеров, большинство солдат теряются, и либо полностью перестают проявлять инициативу, либо начинают творить разные глупости, бездарно подставляя головы под выстрелы. А ты у нас не только лихой боец, но и, как недавно доказал - отличный командир, к тому же, как это ни странно - имеющий немалый опыт в обороне и штурме отдельных зданий... Я еще помню как вы захватили тот дом в Фааркооне. - Улыбка прорезалась на уставшем лице генерала. Так что - бери роту, и командуй.
  
   - Как твоя голова? - Спросил Ренки первым делом, взглянув на лицо своего приятеля.
   - Ну... грохот пушек подействовал на нее не слишком благотворно... - Поморщился Готор, и осторожно хлебнул из фляги. - Опять в затылок постреливает... Но думаю - свежий морской воздух на обратном пути, все исправит. Ты не заходил к Таагаю?
   - Заходил. - Кивнул Ренки, принимая флягу с вином из рук приятеля. - Лекари говорят что коли боги будут милостивы... - сам знаешь эту привычку лекарей спихивать все на богов... Я его в наш госпиталь... в смысле - к оу Мавиингу переправил. И Дроута с ним послал... с кошельком поувесистее. Оу Мавиинг все-таки наш человек, и лекарь очень хороший. Да и среди знакомых мундиров Таагаю попроще будет.
   - Это правильно... - Кивнул Готор. - Тогда Гаарза пока с собой возьми. Негоже тебе одному...
   - Да у меня целая рота в подчинении. - Возмутился Ренки. - Даже фактически две! ...Ну, может полторы...
   - Вот-вот... - Усмехнулся Готор. - Ты присматривая за ротой, а Гаарз присмотрит за тобой. А то вон как рожа то исцарапана!
   Ренки невольно дотронулся рукой до щеки... - При штурме одного из подвалов в казармах (выяснилось что все они связанны подземными ходами), он, как-то, сопровождаемый всего шестью солдатами, нарвался на целый отряд выскочивших из, казалось бы уже "зачищенного" помещения, кредонцев. Рубка была дикая - в полутьме и тесноте. Где толком не развернуться, не сманеврировать и не разглядеть противника... Дело дошло до кинжалов и кулаков, а одному из солдат Ренки, даже откусили ухо и порвали зубами щеку - таков был накал боя...
   Досталось и самому командиру. - Слегка... Но царапина, через всю левую щеку, от крыльев носа до уха, жутко саднила и раздражала. В госпитале, когда он навещал Таагая, Ренки наложили на рану повязку. Но она мешала говорить, и вообще - смотрелась жутко нелепо, так что Ренки отодрал ее и выкинул. ...А потом - то ли тревожил ее мимикой, то ли еще по какой причине - но царапина время от времени начинала кровоточить, что жутко раздражало.
   - Да это так... - Счел своим долгом отмести инсинуации приятеля, Ренки - Царапинка... Скоро заживет! У тебя вон тут тоже смотрю... Расскажешь?
   Да, посмотреть было на что. ...Ну хотя бы на все еще различимые мачты линейного "кредонца" торчащие где-то посреди бухты, освещенной кровавым закатом. ...Или на развороченную землю вокруг импровизированной батареи, что создал Готор, пару перевернутых пушек, и еще одну - заброшенную взрывом далеко в сторону. - Судя по всему, тут было жарко.
   - Да... - Махнул рукой Готор, хотя по его глазам было видно что он доволен собой. - Простая геометрия... - Вычислил зону, куда наша артиллерия не могла дострелить. Вытащил десяток пушек вот на эту косу, замаскировали их как могли...
   Потом начали обстрел корабля со стены. А там тоже - полтора десятка пушек, как никак, да еще и ядра калить можно... Ну, он ясное дело подставляться не стал, одно каленое ядрышко в обшивке застрянет - считай пожар обеспечен! Ну и отошел сюда, благо крепость обстреливать и отсюда можно. Ну а там уж... Мы по нему палим, он по нам. Бортовой залп - это я тебе скажу - что-то!!! Там у него с каждого борта под два десятка пушек стоит, как хренакнет... чисто "Град". Это... - Готор махнул рукой, видимо не желая тратить время на объяснения.
   Но мы его на первом залпе хорошо подловили. - Сбили мачту, и видать руль раскокали. - Короче - управление он потерял, и его стало к берегу сносить. А дальше уж - дело техники. Еще и со стен, калеными ядрами подмогли... И короче - пипец котенку!
   Готор говорил легко и просто. Но Ренки на эту простоту не купился. - Перетащить десяток пушек на расстояние почти в версту! Да не каких-нибудь полевых кредонских пукалок, которые они таскали с собой по полю, а полноценных крепостных орудий, "плюющихся" здоровенными ядрами, способными пробить толстый борт линейного корабля! Такие обычно упряжка из шести лошадей таскает. И то - по достаточно хорошей
   - Весьма дурнопахнущая процедура... - Рассмеялся Готор, в ответ на вопрос "Как удалось?". - Там вон, смотри - через всю крепость канава-канал проходит по которой вся канализация из крепости утекает. Как раз вон там вон, она за стену в выходит.
   В общем - снимаем пушку с лафета. На канатах спускаем вниз. Там - от стены до канавы - тридцать саженей, пушки бочком катить пришлось. Потом на лодку грузили... Благо в гавани большой выбор был, так что подходящую по размерам смогли подобрать. В паре мест лодка пройти не смогла - узковато было, так что пришлось подкапывать берег, четыре мостика разломали. А в одном месте - канава вообще перекрыта была, пришлось разбирать. А отверстие под стеной, вообще пришлось взрывать, чтобы места для прохода лодки больше было. Киншаа наш, благоухает!!!
   Ну и там, на месте, еще сотню саженей до батареи тащили, катки подкладывая... Потому как камни там, неровности всякие, и лафет не пройдет, и бочком бы она укатилась... далеко.
   Врать не буду - работка адская. Меня ребята из 15-го, небось еще лет двадцать проклинать будут. - Но зато результат!
   А как мы кораблик этот на дно пустили. - Так и форт почти сразу сдался. А там уж, с трех сторон, и островную батарею замолчать заставили... И уж после, морячки десант смогли высадить. Так что - организованного сопротивления кредонцев, на этом острове больше нет! А сам как повоевал?
   - Да-а... - Под стать Готору, махнул рукой Ренки. - Скажешь тоже - война... - Остатки гарнизона по темным углам разыскивать, и добивать... Дурь сплошная... Оттого и обидно что столько потерь!
   Да еще и эти... из 11-го... Тут бы, по всем статьям наши гренадеры бы подошли, которых ты учил на стенах воевать. А эти мушкетеры... Им бы только в строй сбиться да палить на скорость, да кучность... Оно конечно - делать это они умеют превосходно, но в тесных коридорах да комнатках, от той пальбы толку мало.
   И мушкеты у них длинные. А что ты в тесных помещениях с такими длинными мушкетами делать будешь, особенно когда штыки примкнуты?
   Кредонцев-то и осталось - сотня, может полторы. А может - вообще меньше сотни. Они в одной казарме, и парочке домов засели. Да из окон палили. А эти олухи на них строем хотели ходить... Ну и ясное дело за одного кредонца - пятерых наших разменивать приходилось.
   Ну, я, как ты и рассказывал - "слепые зоны" искать начал, дымовые завесы ставил... К дверям да окнам не строем, а по одиночке, бегом народ подводил - благо бежать не далеко... В самих здания на тройки разбил, чтобы друг друга прикрывали...
   Только вот не знал я тогда, про эти проклятые подземные ходы... Нам потом один пленный рассказал, что тут зимы, иной раз такие бывают, что по нескольку дней на улицу нос не высунешь. А то и ледяные шторма, когда на здания, и двери в том числе - толстенный слой льда намораживает.... - Ренки всего передернуло - как типичный южный житель, он холода не любил. А вот Готор только усмехнулся, и покивал головой.
   ...Вот они и заставляли пленных тут рыть эти траншеи - глубокие, даже я ходил головы не пригибая, а по ширине - трое в ряд пройти могли. А сверху их перекрывали бревнами, а поверх бревен - слоем земли, и мостовую сверху клали. Чтобы можно было в такие времена связь между казармами поддерживать.
   ...Пленные тут камень долбили. Кредонская республика много воюет, причем по всему миру. Да и на море пираты рабов хватают и сюда продают. Вот они у нее такими делами и занимаются.
   Ну мы их в одной казарме зажимать начали. А они вдруг из другой полезли... Мы туда, А они на башню... Мы к башне, а они обратно...
   В общем, пока пленного взяли, да пока из него всю информацию вытрясли... - Народу потеряли чуть ли не сотню человек, правда - две три - раненными...
   А там уж - пленный выходы из подземелий показывал. А мы возле них засады оставляли - благо - всей толпой одно здание захватывать смысла нет. Часть дыр я вообще закупорить велел, и по паре солдат только в караул ставил, на случай если кредонцы двери ломать начнут. Дымом опять же, как ты башню..., чтоб дышать этим тараканам хреново было.
   Ну а там уж, как кредонцы поняли что деваться им дальше некуда... Так они сдаваться и начали. У меня правда подозрение нехорошее есть - среди пленных ни одного офицера не было! А вот в подземельях, когда я спускался оглядеться - трупы их находил. Причем там где мы не стреляли даже. А парочка - точно штыками в спину заколотая была...
   - А чему тут удивляться - Покачал головой Готор. - Ты же сам должен знать, что в республиканских войсках, сдавшийся офицер, отвечает имуществом семьи. А коли и солдаты его сдаются - так должен возместить ущерб государству и за них. Так что - верность и стойкость благородных оу, тут подкреплены финансовыми рычагами воздействия... А за потерю крепости, отвечать придется очень большими суммами. - Мертвых-то еще пощадят. - Если кто живой останется - будут разбираться - по какой причине. А вот на сдавшихся в плен - всю вину и свалят, и слова в оправдание сказать не дадут.
   ...Знаешь, в моем мире, войны этого периода называли "войной в кружевах", и велись довольно мягко. Ну, конечно, когда дрались между собой люди примерно одной культуры. - С теми, кого считали "дикарями" не церемонились.
   У нас и правил было побольше. И представления о чести и благородстве несколько иные. - Сдать в плен дабы не увеличивать людские потери, когда положение казалось безнадежным, считалось совсем не зазорным и даже достойным поступком. Да и пленному офицеру, подчас даже оружие возвращали, дабы он и в плену мог отстаивать свою честь благородного человека.
   И содержали его в достаточно комфортных условиях... как правило. Могли даже просто слово взять что больше воевать не будет, и отпустить.
   А зимой, когда обычно не воевали, - даже давали офицерам вражеских армий специальные пропуски, если им надо было через государство с которым он воюет, к себе домой проехать... Хотя с солдатней, как правило, обращались примерно так же, как и у вас.
   А в этом мире, примерно та том же уровне развития цивилизации - куда жестче дела обстоят.
   Надо бы изучить вопрос - "почему?". Может пришельцы вроде меня, все вам тут подпортили? А может причина в чем-то другом?
   Может по сути, у вас с Кредоном гражданская война идет? - Вы ведь вроде как на одном языке говорите, и обычаями многими схожи.
   А по срокам переселения на этот континент, да и по многим другим показателям - фактически братьями являетесь. Только вот немного с разными представлениями о жизни. ...Оттого и режетесь так беспощадно из-за "большой братской любви-ненависти"?!
   Да. Ваш мир изучать и изучать, с моим сравнивая. А мы тут такой фигней занимаемся!
  
   Утром, даже двужильного оу Ренки Дарээка, охватила апатия и лень. После всей нервотрепки предыдущего дня, хотелось поваляться до полудня в постели - благо, их "банде" выделили отдельный домик для проживания, и отнюдь не из худших.
   Но увы - если солдат еще и мог себе позволить пофилонить, то офицеру такое совсем не подобало. Вестовой от генерала разбудил их не свет не заря, и передал приказ через полчаса быть в штабе. А в штабе - сразу оу Дезгоот начал сходу нарезать задачи.
   Первая - не допустить грабежа города. ...Нет, не то чтобы генерал сильно беспокоился за горожан и их имущество. - Просто он знал, что коли начнется мародерка - про два или три дня, можно смело забыть. А до материка тут плыть сутки. И сутки назад. И если какой-нибудь сторожевик сумел уйти. И коли у республиканцев, тут, где-то недалеко, есть флот - вся эта затея может окончиться очень печально. А учитывая сколько погибло офицеров... - задача эта имеет первостепеннейшей значение.
   Оттого-то генерал и поднял своих офицеров в такую рань, чтобы они с раннего утра могли загрузить своих солдат какой-нибудь работой.
   А работы хватало более чем. - Начать с раненых - своих и чужих. Чужих конечно было не так много - милосердного удара штыка, тут для чужаков не жалели. Но среди пленных были люди с ранами разной степени тяжести. И боги не одобрили бы их убийства, но и возиться с ними, не было никакой возможности.
   А вот о своих - следовало позаботиться, и как можно раньше переправить их на корабли, хотя лекари и не очень этого одобряли, утверждая что качка, и теснота корабельных помещений - не слишком-то способствуют излечению.
   Вторая проблема - трупы. - Свои и чужие.
   С чужими проще - вытащить из крепости и побросать под стеной, обязав местных жителей позаботиться о них. А вот свои... - достойно похоронить их на высоких башнях, где тело сможет спокойно истлеть отпуская на свободу душу, не было никакой возможности. И просто оставить на острове, чтобы местные могли поглумиться над ними, зарыв в землю, тоже было невозможно.
   Оставалось море... Открытое море, и желательно там, где ветры не прибьют тела к берегу... Капитан Маб знал такое место, где тела подхватит течение, и унесет на северо-запад в открытое море. Но для этого, надо было отойти от острова достаточно далеко, а значить - задействовать придется целый корабль.
   Третья проблема - добыча. - Конечно - грабить город было нельзя. Но и оставлять богатства кредонцам - тоже было нельзя! Уж как минимум - оружие и пушки стоило забрать. Да и запасы пороха и ядер, изрядно растраченные во вчерашней битве, необходимо было подновить. Ну и конечно - золото, товары... В бухте стояло несколько купеческих кораблей, которые просто напрашивались на звание "трофеев". А в складах у купцов - полно товаров, оставлять которые кредонцам, было просто-таки предательством.
   Еще - уничтожить тут все что только возможно. Включая верфи, расположенные в другой части острова. - Необходимо было выделить людей, которые их сожгут, или взорвут.
   А еще Готор, поднял разумный вопрос - что делать с местными жителями? ...В смысле - во время взрыва. Ведь на город обрушится град камней и горящих деревяшек, что неизбежно вызовет пожары. Всем в принципе было плевать. Но Готор почему-то настаивал что это дело государственной важности. - Дескать - подобное изуверство лишь ожесточит кредонцев, и мы получим куда больше врагов, чем нам хотелось бы. В тоже время - прояви мы доброту и сострадательность - кто знает, - может кое-кто задумается, и не захочет брать в руки оружия, дабы мстить Тооредаану.
   При этом Готор делал весьма значительное лицо, и ссылался на Военного Министра и высокую политику. А учитывая репутацию самого первого лейтенанта оу Готора, за которым почему-то закрепилась слава изрядного головореза, (может сыграло роль каторжное прошлое, может умение одними кулаками доказать свое превосходство, а может - бессознательный страх перед минером, которых многие почитали почти что магами), - слыша из его уст рассуждения о доброте и сострадательности, и впрямь можно было заподозрить что эти слова в его речи, вложил кто-то другой.
   ...Готор же и предложил выход. - А именно - привлечь горожан к работам, объяснив им суть того что произойдет. - Потом отпустить на волю - сами сбегут из города!
   Так что - почти весь следующий день - Ренки пришлось возится сначала с собственными солдатами, заставляя сержантов палками вбивать в них послушание. Потом - помогать перетаскивать раненных на пристань. Потом пройтись по городу, отбирая годных для работы людей, но при этом не позволяя своим подчиненным причинять им значительный вред. (если какая-то вещь из обследуемых домов, и перемещалась в солдатский карман или мешок... ну так значит судьба у нее такая). А вот коли кто-то начинал щупать хозяйскую жену или дочек, или переворачивать дом в поисках тайников и большой добычи... - такое надо было пресекать на корню, потому что потом уже солдатню точно не удержишь. Слава Богам, после вчерашнего дня, авторитет первого лейтенанта оу Дарээка, среди солдат почти всех полков, был столь высок, что слушались его беспрекословно. Его шпага внушала не меньшее почтение чем погон. А уж истории, которые уже начали ходить про этого, еще в сущности весьма молодого человека... - убеждали даже завзятых прохиндеев и бузотеров, с ним не связываться.
  
   Готовить крепость к взрыву, начали на следующий день. Впрочем - день предыдущий, Готор провел отнюдь не зря, составив точный план, и перечень необходимых работ.
   - Да вы никак решили разломать крепость кирками? - Возмутился было генерал, ознакомившись с предъявленным ему списком. - Зачем это все?
   - Если просто взорвать порох, что хранится в подвалах башен и главном хранилище, - кредонцы смогут восстановит все примерно за год. - Пояснил свои действия Готор. А вот коли сделать так как я предлагаю... Год они только мусор отсюда убирать будут. А еще года три - строить новую крепость. Тратя множество денег и сил.
   К тому же - бухта не сможет принимать большие корабли, если удастся "правильно" завалить форты, особенно тот что на острове. Так что с базой будет покончено, по крайнем мере до тех пор, пока кредонцы не прочистят фарватер. А это, сами понимаете - работенка не из легких... Это даже не пушки из бухты Лиригиса поднимать, а куда поганее.
   Сколько времени вам на это надо? - Устало спросил генерал, убежденный аргументами минера.
   - Два дня... Если будет достаточно людей и инструмента.
   - Хорошо. - Обреченно вздохнул генерал. Пока берите наш и пятнадцатый полки. - Гренадеры с порохом умеют обращаться. А завтра - отдам под ваше командование и всех остальных. В конце концов - не так часто удается посмотреть, как целую крепость разносят в мелкие камушки.
  
   - И это все? - Слегка разочарованно спросил генерал, спустя три дня, стоя на палубе корабля. - Признаться, я думал будет, как-то... более... Ну вы меня понимаете!
   - Разрушены все несущие стены и столбы! - Необычайно довольный собой, ответил оу Готор. А все остальное, должно быть раздавлено весом упавших зданий... Мне все равно придется сплавать туда, чтобы оценить разрушения, для доклада Военному Министру. - Хотите со мной?
   Вас адмирал, я тоже приглашаю. Тем более, надо будет оценить насколько удалось испортить фарватер. А это, никто лучше моряка не сделает. Только давайте подождем часок, пока осядет пыль.
  
   - Да вы и впрямь истинный кудесник... - Продолжал восхищаться генерал, когда спустя часа четыре-пять, они вновь поднялись на флагман тооредаанской эскадры. - Я право даже и не ожидал, что будет... так... Все в пыль!
   - Ну, насчет пыли, вы генерал оу Дезгоот, немного погорячились. - Улыбнулся оу Готор. - Да и не особо "в пыль" было и нужно. - Пыль легче убирать. А вот здоровенные куски стен, им придется сначала расколоть, а потому уж вывозить.
   - Брось прикидываться недотепой Готор. - Рассмеялся генерал. - Слава богам, я знал тебя еще рядовым. - Не оставить во всей крепости ни одной вертикально стоящей стены! И при этом - расположенные почти вплотную городские дома, фактически не пострадали - все обрушилось внутрь... Как такое возможно? - Магия?
   - Наука! - Довольно щурясь ответил оу Готор. - Не зря же я заставил почти всю нашу армию махать кирками, вставлять в дыры бочонки с порохом и отсыпать дорожки, по которым шел огонь. - Тут было несколько тысяч мелких взрывов, каждый из которых сделал свое дело. Ну а большие взрывы, довершили дело.
   - А фарватер? - Как вы заставили так развалиться форты, чтобы они засыпали фарватер? - Спросил адмирал.
   - Ну тут, честно говоря - во многом помогла удача. - Признался оу Готор. - Я конечно рассчитывал на это. Но чтобы дать какую-нибудь гарантию, пришлось бы недели две потратить на изучение структуры это скалы, и... многих других вещей. Так что - пришлось делать все на глазок, да рассчитывать на удачу... К моему собственному удивлению - получилось так как я задумывал!
   - Хе-хе... - Усмехнулся генерал. - А когда у тебя оу Готор выходило по иному? - Насколько я помню - тебе удавались все твои безумные затеи.
   ...В общем - продолжил он уже серьезным тоном. - Может в этом и нет особого смысла, поскольку я... не совсем твой командир. Но я дам твоим действиям высшую оценку. И думаю - адмирал, меня в этом поддержит! Что скажете адмирал оу Ниидшаа?
   - Что сначала - надо вернуться в Тооредаан. - Внезапно хмуро ответил адмирал. - А это будет непросто, с теми кораблями на горизонте.
   ...Капитан... - обратился адмирал к почтительно стоящему чуть в стороне капитану корабля. - Какого сраного небесного верблюда, ты послал на марс слепца? Или он там спит у тебя?
   - Но я не вижу никаких кораблей... - Удивленно оглядывая горизонт, заявил генерал оу Дезгоот.
   - Увидите и вы... часа через три... - Буркнул адмирал. - А пока - извольте судари сойти с мостика. Мне надо заняться делом.
  
   Глава ??
  
   А потом началась долгая изнурительная гонка... Которая правда, физически - изнуряла лишь матросов, бегающих по мачтам, зато всех остальных - она изнуряла скукой и куда сильнее - неведением.
   Вражеские корабли, то скрывались за горизонтом, то приближались вновь, причем однажды настолько близко, что по кораблям сыграли тревогу, не задействованные на управлении парусами матросы, спустились на батарейные палубы, сосредоточившись возле пушек, а солдаты, в полной боевой готовности сидели на палубах и в трюмах, готовясь к абордажному бою.
   Ренки вообще не понимал в чем смысл маневров адмирала, а Готор, как он сам говорил - понимал "теоретически".
   - Тут же море... Ветры всякие там, течения... - Объяснял он своей "банде". Вот адмирал и "прокладывает дорожки", по которым нам бежать легче... Как-то так!
   Сам же адмирал, внес ясность, спустя примерно недели две после начала этой странной гонки, собрав всех "вождей похода" в своей каюте.
   - Итак, по настоятельной просьбе генерала оу Дезгоота, и ввиду своевременности этого... - Сказал он, встав из своего кресла, и начиная нервно прохаживаться по своей каюте - три шага в одну сторону, три в другую - что, для знающих адмирала людей, было признаком его волнения. - ...Сообщаю вам, судари, обстановку на текущий момент. - Как думаю вы знаете - у нас девять своих кораблей, и еще пять трофейных "купцов". Еще двух "купцов" пришлось сжечь, так как их скорость, не соответствовала общей скорости эскадры...
   А вообще - то что нас до сих пор не разбросало по океану - это большая удача, впрочем - вполне объяснимая отбором капитанов для этого похода. - Я брал только лучших!
   У кредонцев - двенадцать кораблей. Но шесть из них - линейные, и по мощи залпа, один такой корабль, равен двум-трем нашим.
   Кстати - два линейных явно лишние! Их у кредонцев не должно было быть... в строю. Хотя насколько я знаю - на верфях республики, не так давно был заложен десяток линкоров такого класса. Так что я подозреваю - первые из них, спешно спустили на воду, узнав о нашем вторжении. Можно надеяться что укомплектованы они недостаточно хорошо, и еще довольно "сырые" - в том смысле, что полны недоделок. ...Что и показала практика - один из них отстал, уже на третий день погони.
   Что еще сказать? - Как известно - наши корабли отбирались по особому проекту, чтобы не слишком напоминать военные. Пушек на них меньше чем хотелось бы иметь в хорошей драке. Да и калибр мог бы быть побольше... - Боюсь - две трети наших ядер, будут просто отскакивать от борта линейного корабля, разве что удастся пальнуть в упор... Но к тому времени, когда мы подойдем к врагу настолько близко - его ядра уже разорвут нас в клочья.
   ...Это я к тому, судари, чтобы вы понимали почему мы бежим, вместо того чтобы драться.
   Теперь - о том, куда мы бежали. - Сначала - используя ветры и течения, я увел эскадру на северо-запад, чтобы оторваться от вражеского флота как можно сильнее. Затем, мы сделали петлю, и развернулись почти на сто восемьдесят градусов. Многие помнят этот момент, когда иным... сухопутным, показалось, что кредонцы почти нас настигли. Но я уверен - опасности там не было никакой, потому что особенности течений в тех краях... впрочем, это чисто морская специфика, не буду вас ею утомлять.
   Теперь мы вновь подошли к архипелагу Тинда. Теоретически, мы можем пройти сквозь него, выскочить с восточной стороны, и попробовать удрать к себе на юг. Тем более что между островами есть участки, по которым линейные корабли пройти не смогут, и мы вроде как сможем заставить наиболее опасную половину вражеского флота отстать.
   ...Но увы - не нам соревноваться с кредонскими моряками, в знании особенностей архипелага Тинд. - Они прекрасно знают все особенности местного судоходства, и думаю линейные корабли двинуться в обход, чтобы перехватить нас в открытом море. - Шансы у них есть - пока мы будем лавировать между островами, они пойдут по "чистой воде".
   Но! - На два-три дня, линейным кораблям, придется оторваться от своих "собратьев" среднего класса. И тут уже, у нас появляется некоторое преимущество. - Врать не буду, не такое большое как показалось бы несведущему человеку. - Вспомните что я говорил об особенностях постройки наших судов, и количестве пушек на них.
   У нас лишь два преимущества, впрочем - довольно зыбких. - Первое, это брандеры... Полагаю, одного из купцов, можно будет переделать в судно подобного типа, и еще один, этот "torpeda", который все еще умудряется держаться на плаву, несмотря на свою внешнюю хлипкость. Полагаю, я знаю одно место между островами, где успех подобной атаки, будет почти гарантирован.
   Второе преимущество - солдаты! У нас на кораблях четыре полка, пусть и несколько побитых, - и это большая сила, на случай абордажа.
   Но! Не факт, то кредонцы бросившиеся отбивать свой архипелаг, тоже не посадили на суда, достаточное количество солдат. И второе, - всем должно быть понятно, что пушечные ядра, проходя через битком набитый людьми корабль, убьют куда больше людей, чем если бы тут были только одни матросы.
   Я это вам потому говорю, что привык знакомить людей, которых поведу в бой, со всеми сильными и слабыми сторонами нашей позиции. - Мне думается - что коли каждый матрос или морской пехотинец понимает что нужно делать для победы - больше шансов выиграть битву!
   - Хм... Простите адмирал. - Влез в разговор Готор, который, в отличии от остальных, собравшихся в каюте благородных оу, при словах о предстоящей битве, воодушевился не столь сильно. - Но даже если мы победим в этой битве - еще останется проблема линейных кораблей... А мы, после боя, будем несколько ослаблены...
   - И вот поэтому... - Широко улыбнулся адмирал оу Нидшаа, на восток, а потом на юг, мы не пойдем. - Мы еще раз развернемся на сто восемьдесят градусов, и обогнем наш континент с запада! Оставив кредонцев с носом!
   - Угу... - Как бы соглашаясь, кивнул головой Готор. - Но ведь тогда, Тооредаан будет сильно ослаблен, все то время, что нам понадобиться для этого перехода... разве нет? - Девять кораблей, и четыре полка... А ведь кредонцы наверняка захотят отомстить.
   - Это все же лучше, чем отправить те же корабли и полки на морское дно, пытаясь драться с линейными кораблями. - Чуть раздраженно ответил адмирал оу Нидшаа. - Но данный маршрут отхода, был обговорен с Военным Министром, и полностью им одобрен. Как впрочем, и возвращение солдат, через Большую Дорогу... Если все пойдет как задумывалось - то уже через три месяца, вы сударь, и другие солдаты, будете в Тооредаане. ...Правда, предварительно отшагав по горам и лесам, пол тысячи верст... И это еще не считая того расстояния, что удастся проплыть по рекам. ...Впрочем - думаю не такой уж это и великий подвиг, учитывая что многие купцы, проделывают подобный путь, дважды в год.
   Итак судари - еще какие-нибудь вопросы у вас будут? - Нет? - Тогда перейдем к деталями.
  
   Любезный флотский офицер, проводивший его сюда, сказал как эта штука называется, но Ренки почти сразу его забыл.
   ...Достаточно было одного взгляда вниз, из этой, не то корзинки, не то какого-то птичьего гнезда, закрепленного на одной из мачт, на немыслимой верхотени, чтобы забыть не только свежеуслышанные слова, но и родную речь вообще!
   Странно, но почему-то, при взгляде вверх, эти мачты не казались такими высокими. А вот отсюда... весь, немалых размеров флагман, казался размерами с глиняную утятницу, или иное блюдо продолговатой формы. Но не как не больше! Да еще и качка, которую внизу уже почти и не замечаешь, тут чувствовалось намного сильнее. Словно крохотный жучок, на колыхаемой ветром травинке, туда-сюда... туда-сюда... Как воевать в таких условиях?
   И что самое обидное - сам ведь, как полный дурак, вызвался на это место, назвавшись метким стрелком! А ведь Готор не зря за локоток-то придерживал...
   Ренки еще раз взглянул вниз, постаравшись подавить головокружение, и подскочивший к горлу комок тошноты... Прикрыл глаза, как советовал Готор, глубоко вздохнул, и снова посмотрел...
   Нет, высоты он в принципе никогда не боялся. ...Просто потому что никогда не был нигде выше трехэтажного здания. Да и там, выглядывал вниз, крепко держась за подоконник, и удивляясь какими же крохотными выглядят люди с этой немыслимой высоты. А сейчас под ним какая-то взбесившаяся тростинка, и жердочки его "гнезда". И все это так ненадежно и так пугает. А ведь еще придется и стрелять, перезаряжать мушкет, и желательно - даже попадать!
   Кстати, о заряжать... - Готор посоветовал подумать об этом заранее и потренироваться. ...А еще он советовал привязывать все необходимые вещи... А также - привязаться самому.
   Вот эта вот хрень, кажется выглядит достаточно надежной. Цепляем на нее ремень, а второй конец его, привязываем к поясу. Теперь - зарядим пистолеты..., а потом уж и мушкет можно будет попробовать.
   Возясь со своим оружием, Ренки вроде как даже и перестал замечать высоту, куда больше волнуясь о том куда бы упереть приклад, пока забиваешь в ствол пулю, и как бы не выронить невзначай шомпол... Ага! Шомпол тоже можно привязать к мушкету... Где-то у него для этого был подходящий шнурочек...
   ...Нет. Чушь какая-то... Привязывать к себе мушкет нельзя! Если не дай боги сверзишься с этой дурацкой мачты, будешь висеть как дурачок, не имея толком сил и возможности втащить обратно и себя, и всю привязанную к себе дребедень... То-то позорище - "командир отряда стрелков!". Можно только представить, как потом поглумятся флотские над его "мачтой" на погоне, выдвигая разные нелепые предположения об истории ее появления!
   ...Но что мешает привязать мушкет к той же мачте?
   Что еще? - Ага - мех с водой. - Но его велено использовать только непосредственно перед стрельбой, старательно облив паруса вокруг себя. А то... говорят хватит одной искры, чтобы подпалить паруса, а там уж - уничтожить и весь, казавшийся снизу огромным, корабль.
   Теперь - попробуем прицелиться. Ну вот хотя бы в ту чайку, ...или идущий справа корабль... Угу... К качке придется приспосабливаться! Это пожалуй хуже чем стрелять со скачущей лошади... Хотя конечно - эти колебания мачты имеют свои закономерности... Вот тут вот... есть определенный пик, когда корабль будто замирает, прежде чем скатиться с очередной волны... На то чтобы прицелиться и спустить курок, есть примерно секунда. Еще секунду будет гореть порох на полке. А потом мачту опять качнет, да еще и завалит не левый борт... Значит целиться надо чуть в сторону и ниже, потому что ствол задерется вверх...
   Ух ты... целых несколько минут, смотрел вниз, без всякого содрогания организма. ...Интересно - что такое "parashjut", и "al'pinistskaja podgotovka", про которые Готор обещал рассказать "потом"?
  
   Провисел на мачте, Ренки довольно долго. Успел и поскучать, и замерзнуть. - Опять не послушался Готора, который советовал ему одеться потеплее.
   Но вот, в пролив между двумя островами, вошел первый кредонский корабль. Огляделся. Увидел корму скрывающегося в другом проливе, корабля своего противника, и устремился за ним.
   Впрочем, увидал он и тооредаанский флагман, стоящий на противоположной стороне, почти идеально круглого залива, образованного кольцом пяти больших и множества мелких островов, в опасной близости от полосы прибоя.
   Что там случилось - наткнулся ли тооредаанец на мель, проводил какой-нибудь ремонт, или просто решил пожертвовать собой чтобы дать возможность уйти остальным, "тоореданец" проверять не стал. Он последовал за основной эскадрой. Однако выстрелив из пушки, подавая какой-то сигнал, и расцветив свои мачты новым набором флажков.
   ...Только третий и четвертый из вражеских кораблей, соблаговолили изменить курс, и направились в сторону стоящего со спущенными парусами "тооредаанца". Но зато это были самые крупные из кредонских фрегатов, с самым большим количеством пушек, и многочисленной командой. - На то и был расчет!
   Адмирал выбрал правильное место для стоянки. Три или четыре версты до противника, кредонским кораблям пришлось идти широкими зигзагами, преодолевая сопротивление встречного ветра.
   За это время и тооредаанский корабль успел поднять паруса, и даже двинуться прочь от берега - видимо чтобы иметь возможность хоть какого-то маневра, а не быть зажатым в полосе прибоя... Потом он немного довернул, то ли надеясь ускользнуть от противника, то ли - занять наилучшую позицию, встав точно на ветер. ...Впрочем - все эти уловки были тщетны, и обе стороны это понимали. - Военные корабли, имели такое преимущество в пушках, что все эти маневры были не более чем судорогами умирающего.
   Но вот когда из-за высокой кормы тооредаанского флагмана, появились еще два кораблика, с большой скоростью устремившиеся навстречу "кредонцам", для них это стало сюрпризом.
   Один кораблик, вообще, скорее напоминающий большую шлюпку, был каким-то грязно-серым и невзрачным, и не привлек к себе особого внимания. В вот второй - довольно большая купеческая шхуна, явно новая, и судя по всему, имеющая высокие мореходные качества - могла представлять собой опасность. - Конечно, исключительно в качестве брандера. - А как известно - эти тооредаанцы, в последнее время навострились воевать в этакой манере.
   Так что, надо ли удивляться, что огонь погонных* орудий обоих фрегатов, сосредоточился именно на шхуне?
   (*погонные орудия. - Расположенные на носу, и стреляющие по ходу движения корабля).
   Но в отличии от шхуны - фрегатам приходилось бороться с ветром, нос постоянно рыскал, а корабли переваливало с борта на борт, по мере смены галсов. Так что ядра редко попадали в новенький красивый кораблик, а если и попадали - то не приносили значительного ущерба.
   А всеми забытый и позаброшенный серенький "torpeda", видимо нисколько не жалеющей об отсутствии внимания к своей персоне, сумел подойти к одному из "кредонцев" почти в упор, проигнорировав запоздалый залп палубных фальконетов, после чего на высокий борт полетели кошки, а об обшивку разбились какие-то кувшины с резко пахнущей жидкостью. И вот - суденышко мгновенно окуталось густым черным, и на редкость вонючим дымом, среди которого вились языки оранжевого пламени, а оставшиеся в живых члены экипажа, поспешно попрыгали в еще более крохотный ялик, который тащили за собой на буксире, (в холодном море не поплаваешь), и начали поспешно удирать в сторону своего корабля.
   В них конечно стреляли. Но не попали. Демонски жаркий огонь, который невозможно было затушить даже водой, уже вовсю лизал борт кредонского фрегата, перепрыгивал на паруса и такелаж, мешая стрелкам целиться.
   Не прошло и десяти минут, как гордый и красивый кредонский фрегат, превратился в огромный костер. И языки пламени, ревя от ярости и злобы, прыгали по нему от самой ватерлинии, и до клотика грот-мачты...
   Зрелище было настолько жуткое, что капитан второго фрегата, забыв о своей главной цели, отдал приказ развернуться к, направляющейся к нему шхуне, всем бортом, чтобы полноценным залпом, уничтожить этот кошмар. ...Ведь коли эффект от шлюпки-переростка, был столь ужасен - чего можно ждать от полноценной шхуны?
   Но и офицер, управлявший брандером, и его матросы, тоже не были простачками. Они в свою очередь начали маневрировать, желая избежать бортового залпа. Два корабля, начали свой танец... Очень красивый, если смотреть со стороны, и если забыть что каждое "па" танцоров, преследует одну цель - уничтожить другого...
   Неизвестно чья бы взяла, в этом поединке. Если бы одинокий тооредаанский, не то фрегат, не то купец, ведомый лучшим адмиралом Королевства оу Нидшаа, не завершил уже ,свой хитрый маневр бортовым залпом, сотрясшим "кредонца" от носа до кормы...
   Капитан фрегата, так увлекся своими маневрами с брандером, что прошляпил главного врага. Казалось, что он еще далеко, и вполне безопасен. Но вот приходится чуть отвернуть чтобы поймать ветер, вот марсовые, срывая многолетние мозоли на ладонях, тянут концы, ловя ветер, а рулевой бешено крутит штурвал, пытаясь предупредить очередной маневр брандера...
   И вдруг, перед носом борт чужого корабля. И из уже открытых портов, рвется дым и пламя, и ядра проносятся вдоль всего корабля, рвя такелаж, сбивая мачты, и разрывая в клочья людей...
   Бушприт, гальюн, и бак, разнесены в щепки. Одно из носовых орудий сорвало с креплений и оно стремительно катится вдоль корабля, калеча тех кто не успел увернуться. Сбитая фок мачта, падает за борт, и с каждой новой волной со скрежетом царапает борт, привязанная к кораблю многочисленными канатами такелажа... Стоны и вопли раненных. Крики офицеров и боцманов, пытающихся навести порядок... Но вражеский фрегат уже заходит с кормы, и "потчует" судно новым залпом.
   ...Еще далеко не все потерянно! Еще все можно починить и поправить. - Настоящему военному кораблю, таких "порций" надо несколько десятков, чтобы потерять боеспособность и пойти ко дну.
   Но к его борту уже подходит брандер, плотно сцепляясь с фрегатом... Тооредаанские моряки удирают на шлюпке... Не слишком удачно. Кто-то что-то не рассчитал. И случившийся чуть раньше взрыв, не только разносит в щепки борт фрегата, но и переворачивает подпрыгнувшую на волне шлюпку. - Впрочем - спасение было рядом.
  
  Остановившись всего на несколько мгновений, чтобы подобрать спасшихся членов экипажей брандеров (увы, таковых оказалось меньше половины) - корабль оу Ниидшаа двинулся навстречу очередному врагу.
  После того как загорелась первая "жертва torpeda", шедший последним корабль кредонской эскадры, свернул со своего пути, видимо решив оказать помощь атакованным брандерами товарищам.
   На помощь он не успел, но возвращаться уже было поздно, и ему пришлось вступить в поединок.
  Это был не самый большой, но все же - вполне сопоставимый размерами с флагманом тооредаанцев, корабль. Возможно, что по количеству пушек, он даже и имел определенное преимущество. Однако - его капитан, в мастерстве кораблевождения и опыте морских битв, явно сильно уступал лучшему адмиралу королевского флота оу Ниидшаа!
  ...Правда для Ренки, все то действо, творящееся в сравнительно небольшом заливчике, образованным пятью большими, и десятками малых островов, скал и рифов, так и осталось непостижимым.
  Все эти танцы двух парусных кораблей... - грациозные и красивые, однако не поддавались никакому анализу и пониманию...
   Это можно было бы сравнить с фехтованием... Тут тоже важна была дистанция, особенности оружия бойцов, их положение относительно противника и относительно окружающих предметов, а так же, характерные особенности того, по чему ступают ноги поединщиков. Но тут...
  Адмирал, пожалуй бы мог рассказать Ренки еще о многом... О том, как дуют ветры в заливе, образованном множеством островов... Как высокие скалы, гасят их порывы, и закручивают вихри... Как разбиваются и отскакивают волны от берега, образуя течения, и воронки водоворотов.
   Он мог бы поведать юному, замершему на высокой мачте первому лейтенанту, каким беспомощным и беззащитным становится корабль, потерявший ветер, и лишившийся возможности двигаться и маневрировать. Пояснил бы, что в подобных условиях, - сражение равных кораблей, становится сражением за ветер и за морской простор, на котором корабль может "танцевать", избегая вражеских залпов, и обрушивая на противника всю мощь своих орудий...
  И как важны в этой битве опыт, знание морского дна, и то чутье опытного морехода, день за днем, год за годом стоящим часы напролет на капитанском мостике, следя за ветром, волнами, и своим кораблем...
  Тысячи важнейших мелочей... - знание того как корпус корабля встречается с водой. Какие паруса, каким образом ловят ветер, передавая его силу корпусу, режущему воду... И как использовать силу двух этих стихий на собственное благо...
   Ибо любой хороший капитан, становится частью своего корабля, чувствует движение досками его обшивки, набирается силы от ветра, что улавливают его паруса, спотыкается или плавно скользит, в зависимости от того, как распределен груз в трюмах...
  Адмирал оу Ниидшаа, мог бы говорить об этом часами, обсуждая с понимающими его людьми, каждый крохотный нюанс любимого ремесла...
   Но ему было некогда этим заниматься - он вел свой корабль в бой, спеша на помощь эскадре, которую и так слишком надолго оставил без своего попечения!
  ...Корабли, то сближались, то расходились в разные строны. Несколько раз произошел обмен залпами погонных* или кормовых орудий, но с такой большой дистанции, что Ренки даже не счел нужным раздувать фитиль своего мушкета.
  (*погонное орудие - орудие расположенное на носу, и способное стрелять по ходу движения корабля).
  И вот, наконец, оба "поединщика", проходя мимо друг друга, сблизились на дистанцию мушкетного выстрела... Ренки вскинул свое оружие, прицелился в стоящего на мостике рулевого, (одна из приоритетных целей, что ему указали), и даже спустил курок. Но в тот же момент - корабли вновь обменялись залпами. И мачта содрогнулась... Сначала от отдачи полного бортового залпа, а потом - от вражеских ядер, калечащих его борта и такелаж.
  При таких условиях, если пуля Ренки куда-то и попала, то это следовало признать официальным чудом. - Тут можно было промазать, даже если целился в целое небо, или океан!
  ...Ядро, лишь вскользь задевшее грот-мачту, на марсе которой сидел Ренки, тем не менее, откололо от нее несколько щепок, и только благодаря большой удаче, одна из них не нанесла первому лейтенанту и герою многих сражений, весьма обидную и недостойную его славной репутации, рану*. Но к счастью, на ее пути встал какой-то моток веревок и часть паруса, замедливших движение сего снаряда. Так что устрашающего вида осколок дерева, лишь слегка ткнул Ренки в область пониже спины, не пробив плотную ткань штанов, и позволив лейтенанту избежать ранения, которым бы он врятли смог гордиться...
  (* Во времена парусного флота, чуть ли не большая часть ранений у моряков, была от щепок, которые откалывали ядра от корпусов кораблей. При тогдашнем уровне медицины, многие из таких ран, приводили к смерти.).
   А сражающиеся корабли вновь разошлись. И по "ветвям" мачт, подобно белкам в лесу, запрыгали матросы, мгновенно приводя впорядок порванный и искалеченный такелаж. Тягая, повинуясь командам снизу, какие-то веревки, завязывая и развязывая узлы, поднимая и спуская паруса...
  Потом, огромный корабль резко развернулся... Как показалось Ренки - буквально на одном месте, как разворачивается солдат в строю, по команде "кругом", и бросился в погоню за своим противником, расстреливая его корму из носовых орудий, целясь по рулю.
  При этом, во время поворота он так накренился на правый борт, что висящий на мачте юноша, едва ли не сверзился со своего нашеста. (Еще раз спасибо Готору за совет привязаться). В то время как продолжающие скакать по мачтам матросы, казалось бы даже не заметили этого происшествия.
   А вот вражеский корабль, попав в "глухую" зону, внезапно потерял ветер, вместе с тем потеряв и возможность для маневра. Идущий чуть под углом флагман тооредаанцев, прошелся вдоль его, недавно отстрелявшегося, и потому безвредного борта, и безнаказанно расстрелял неудачника, дав залп полным бортом.
   Ренки видел прочерки черных ядер, выскакивающих из клубящегося дыма... Видел, как они проходили сквозь вражеский корабль, вздымая на своем пути целые облака щепок, и круша пушечные порты противника.
   А потом вновь лающие команды снизу. Осмысленная суета матросов на мачтах. И еще одни крутой разворот, от которого, как показалось Ренки, мачты вообще почти легли на воду.
  На этот раз, тоореданец подошел к своему противнику почти вплотную, и прежде чем корабль разразился очередным залпом, Ренки успел прицелиться, и застрелить кредонца, сидящего в таком же "гнезде" что и он.
  А потом был залп в упор! Настолько близко, что показалось даже будто вырвавшееся из пушек пламя, лизнуло обшивку вражеского борта.
   Одна из мачт этого бедолаги содрогнулась, накренилась, издав, какой-то жалобный вой - начала заваливаться прямо на Ренки.
  К счастью - многочисленные канаты и веревочные лестницы, опутавшие оба судна, удержали ее на весу. Но оба корабля теперь намертво сцепились мачтами. ...Как бойцы, расстрелявшие все заряды, и сломавшие шпаги, хватают друг друга руками за глотки, в слепой ярости, желая поставить точку в единоборстве, даже таким варварским способом.
  ...Впрочем, о расстрелянных зарядах, говорить пока было рано. Над бортами обоих судов выросли ряды солдат и матросов, обменявшихся мушкетными залпами.
  И тут, преимущество явно оказалось на стороне Тооредаана! - Если враг мог "предъявить" лишь команду обычных морских пехотинцев, да вооруженных матросов. То на флагмане оу Ниидшаа, располагался еще и полный батальон опытных солдат! И произведенный ими залп, был поистине ужасающ.
  А следом за залпом, на вражескую палубу, ринулся поток солдат.
  Впрочем - надо отдать должное кредонцам - они тоже не растерялись, и дали должный отпор. Залп фальконетов, пришедшийся под небольшим углом вдоль борта - вырвал множество жизней, и нанеся еще больше ран - сумел на несколько мгновений остановить поток абордажников.
  А потом - кредонцы встали плотной стеной, ощетинившейся штыками и протазанами, прорваться сквозь которую, без предварительного залпа, было фактически невозможным. Но мушкеты пехотинцев были уже разражены, и все что они могли - это пытаться давить врага своей численностью...
  
  С первых минут боя, у Ренки началась нормальная боевая работа. - Зарядить, прицелиться, выстрелить. - Зарядить, прицелиться, выстрелить...
  Это скорее походило на работу обычного солдата. И Ренки, осознав, что как от командира, от него тут мало толку - делал ее весьма прилежно и искусно.
  Сначала он "расстреливал" конкурентов. - Таких же стрелков, засевших на реях вражеского судна. Потом, под его пули подвернулась парочка марсовых матросов... и на этом цели кончились...
   Он попытался было стрелять вниз. - Увы, но мостик вражеского судна, был закрыт от него парусом, да и стрелять прямо вниз... Фитильный мушкет не слишком приспособлен для этого, порох ссыпается с полки, давая осечку за осечкой.
  Тогда Ренки прикинул какую еще пользу может принести сидя на мачте, и пришел к выводу, - что его нахождение на данной позиции сейчас полностью бессмысленно, и даже попахивает трусостью и попыткой отсидеться в стороне от боя.
   А вот матросы из парусной команды, такими сомнениями не страдали, ибо у их в Уставах, все уже было давно прописано. - Они хватались за разные, свисающие с мачт веревки. (Ренки помнил, что сами моряки называют их "концами"), и шустро спускались по ним вниз, чтобы принять участие в бою. (За проявленную трусость и попытки укрыться от боя, карали смертью - такова была специфика абордажа, тут дрались все, от юнги до капитана!).
   Ренки тоже ухватился за какую-то, идущую сверху вниз веревку, в пылу боя даже не разглядев, куда именно она ведет.
  Увы, но закреплена сия канатина, была на "поникшей" мачте вражеского корабля. И когда Ренки поскользил по ней вниз, с непривычки обдирая ладони в кровь - то попал прямиков в самую гущу кредонских матросов.
  "Вылетев" из переплетения парусов, и облаков дыма, храбрый лейтенант сумел застать, не ожидающего от него подобной глупости врага, врасплох.
   Чья-то шею хрустнула, когда он отпустив веревку примерно на высоте двух своих ростов, сверзился кому-то на голову. Но и сам воитель, не удержался на ногах, и опрокинулся на бок.
  Быстро перевернулся на спину, выдирая из-за кушака пистолеты. Спустил курки, направив стволы примерно в сторону окружившей его толпы, а сам - кувырком ушел в сторону, и долбя налево и направо по чему ни попадя рукоятками пистолетов, пробился к стоящей посреди палубы клетке с курами. Прислонился к ней спиной, вырвал, ободранными ладонями, шпагу из ножен, и сразу сделал первый выпад.
   Следующие несколько минут, Ренки был весьма занят, отбивая целящееся в него железо, разя шпагой и долбая по головам и рукам рукоятью, зажатого в левой руке пистолета.
  Пришлось ему совсем не сладко - как бы не был искусен, и какую бы резвость не выказывал оу Ренки Дарээка - тут бы пожалуй и пришел конец этой линии его славного рода...
  Но воспользовавшиеся заминкой в рядах врагов, тооредаанцы усилили напор, и прорвали наконец вражеский строй.
  Ренки почти не удивился, когда услышал знакомые голоса, и увидел пробивающуюся к нему "банду". По центру шел громила Гаарз, вращая над головой мушкетом, и круша черепа тем, кто не удосужился увернуться от превратившегося в дубину, приклада.
  С правой стороны от него шел Готор, скупыми экономичными движениями отражая шпагой метящие в здоровяка удары, и даже успевая поражать тех кто не был достаточно разумен, чтобы податься назад.
  С левой стороны, тем же занимался Киншаа, ловко орудую штыком винтовки, а позади вышагивал Дроут, чьи глаза опытного мошенника, кажется успевали видеть на все 360 градусов, и замечать любую опасность.
  За "бандой" в прорыв устремились и прочие тооредаанцы - солдаты и матросы, ощетинившимся сталью ежом, напирая на своих врагов.
  Вот, этот "еж" дошел до Ренки и втянул его в свои ряды... Киншаа отошел назад, а Ренки занял его место, и колонна снова двинулась вперед, очищая палубу вражеского корабля от защитников.
  Так они дошли до кормовых надстроек, где и задержались на несколько мгновений, пережидая картечный дождь из фальконета и мушкетов морских пехотинцев, накрепко вставших возле лестниц ведущих на мостик, полные решимости не пропустить тооредаанцев дальше.
  - Наверх! - Коротко приказал Готор. И первый подставил спину...
  "Бандиты" да и гренадеры 6-го полка, уже давно наловчились штурмовать здания, использую друг друга в качестве ступенек и подпорок.
  Ренки первый взлетел наверх, перемахнул через перила, ткнул шпагой боцмана, перезаряжающего фальконет, скрестил шпаги с лейтенантом, который все еще зажимал в левой руке специальный держатель для фитиля.
   Лейтенант оказался весьма неплохим фехтовальщиком. Но это ему не сильно помогло, когда перелезший следом Дроут ткнул ему в спину штыком.
  Бой за мостик, начавшийся столь стрепительно, столь же стремительно и был проигран защищавшими его кредонскими моряками. Ярость напирающих тоореданских солдат, мгновенно смела капитана корабля и его офицеров. - Кое-кто из них еще пытался укрыться в изрядно побитых ядрами каютах. - Но было уже поздно. - Всех их закололи штыками и матросскими тесаками.
   Бой еще продолжался некоторое время. Капральство морских пехотинцев, засевших на баке, и присоединившиеся к ним матросы, еще продолжали упорно держать оборону.
  В трюмах корабля, и на батарейных палубах, еще звенели клинки, и слышались крики яростной драки... Но лишившись своих вождей - кредонцы начали сдаваться, и очень скоро, весь корабль был взят под полный контроль, и на его мачте взвился Флаг королевского флота Тооредаана!
  
  - Изрядной смелости была ваша выходка! - С непонятными - то ли хвалебными, то ли осуждающими интонациями, высказался адмирал оу Ниидшаа, когда Ренки вместе с друзьями вернулся на палубу его корабля. - Даже затрудняюсь определить, что в ней было больше - храбрости или безумия...
   Однако не могу не отметить, что если бы не она, возможно нам пришлось бы провозиться с кредонцами несколько дольше... Так что - примите мою благодарность сударь, и будьте уверенны - ваш подвиг будет упомянут мной в отчете Королю и Военному Совету!
  Однако! - Сударь, хочу вам напомнить, что говорил оу Риишлее, по вашему поводу, и по поводу ваших друзей. - Ваши головы он собирается использовать для чего-то более важного, кроме как пробивания дыр в обороне кредонцев!
  Так что, попрошу, впредь не лезть на рожон. - Вы первый лейтенант оу Дарээка, и вы - первый лейтенант оу Готор, отныне будете находиться при мне! А ваши сержанты, будут охранять мостик моего корабля! Так что геройствовать вы сможете только по моему прямому приказу! Надеюсь это понятно?
  
  - И чего на тебя нашло? - Недовольно хмурясь, спросил Готор, когда вся "банда" отошла на дальний край мостика.
  - Да я... - С тоской ответил Ренки, разглядывая свои красные ладони, мгновенно покрывшиеся кровавыми мозолями. - ...Кто ж знал, что эта веревка, ведет куда-то ни туда. Их тут столько, что и паук запутается. - Я просто собирался спуститься вниз, а тут... Думаешь - адмирал не позволит принять участие в следующем абордаже?
  - Надеюсь - нет. - Мстительно ответил на это Готор.
  
  А тооредаанский флагман, тем временем, входил в пролив между островами, где кипела насколько иная битва.
  Тут ни о каком просторе и маневрах, не было и речи - Пролив, хотя внешне и казался широким, имел столь узкий фарватер, стиснутый по краям мелями и рифами, что пройти по нему, парусный корабль мог либо при попутном ветре, либо влекомый на буксире за шлюпками. Для того чтобы идти галсами, места было явно маловато.
   Сегодня ветер был самый подходящий. - Вот только тооредаанские корабли, пройдя "канал" первыми, встали на якоря, развернувшись бортами к противнику, и устроили своим врагам форменный линейный бой.
  Вот только противник, ответить им тем же не мог - для того чтобы развернуться бортом - не хватало ни места, ни силы движения... Так что лишь только первые два корабля, кое-как пытались отстреливаться из погонных орудий.
  К тому времени, когда флагман оу Ниидшаа подошел к входу в пролив - Шедший первым корабль республиканского флота, уже тонул, изрешеченный вражескими ядрами. Второй и третий готовились вступить в бой. А последние два - развернуться и выйти из ловушки, с помощью спущенных на воду шлюпок.
  Их то, шлюпки, и сделал своими первыми мишенями, подошедший флагман, начав расстреливать издалека из носовых орудий...
   Полуразвернутые корабли, застыли, перекрыв фарватер наискосок, и не имя возможности толком стрелять ни бортовыми, ни носовыми пушками. А оу Ниидшаа, закрутив какой-то лихой маневр, развернул свой корабль, заехав носом далеко на мель, зато дав пушкарям стрелять всем бортом. ...И началась артиллерийская дуэль.
   Досталось всем. Однажды, кредонское ядро пролетело почти над самой головой адмирала, сбив потоком воздуха шляпу с его головы... А уж что творили эти ядра попадая в стоящую на палубе толпу... - даже думать об этом было страшно!
  Фок мачта "тооредаанца" обломилась где-то посредине, и угрожающе повисла, качаясь на канатах такелажа... Часть пушек замолкла, получив попадание вражескими ядрами, пришлось срочно отрядить матросов, выкачивать из трюма воду, и латать пробоину, образованную ядром, попавшим в ватерлинию...
  Но кредонцам, не имеющим возможности задействовать всю свою артиллерию, приходилось хуже. И особенно плохо им пришлось, когда более легкие "купцы", и шлюпки с тооредаанских кораблей набитые матросами и солдатами, прошли над мелями, и высадили абордажные команды на еще оставшиеся на плаву корабли врагов...
  Это была победа! - Обошедшаяся впрочем - весьма дорогой ценой.
  
  Глава ??
  
  Еще толком не развеялся дым над морской гладью... Еще кровь не перестала бешено пульсировать в висках и литься из ран... Еще легкие со всхлипами втягивали в себя отравленный пороховым дымом воздух, пытаясь насытить им организм, а пальцы рук с трудом разгибались отпуская рукояти тесаков и ложи мушкетов... - а на флоте победителей уже вовсю закипела совсем иная работа...
  Море - суровый властелин, не прощающий ошибок. И потому, необходимо было немедленно, не откладывая "на потом", позаботиться о раненых... людях, и кораблях.
  ...И может - о кораблях, в первую очередь, ибо некоторые из них, держались на плаву только каким-то чудом, и требовали немедленного ремонта.
  И вот, едва отдышавшись после свирепой драки, наспех стерев с лица пот и грязь, и забинтовав раны - все способные шевелиться матросы полезли на мачты - чинить такелаж, менять порванные ядрами паруса, сращивать, и натягивать заново оборвавшиеся канаты.
  ...Где-то срочно меняли поврежденные мачты. Где-то чинили корпуса, и вычерпывали воду из трюмов... А с двух кораблей кредонской эскадры, еще не ушедших под воду лишь благодаря отливу да мелям в заливе - срочно снимали все ценное, ибо быстрая, но строгая комиссия, пришла к выводу, что любые попытки "вдохнуть в больного жизнь" уже не имеют ни малейшего смысла.
  А солдаты тем временем, занялись раненными и убитыми. Своими и чужими.
  С убитыми было проще. - Все они, не зависимо от цвета мундиров и принадлежности к разным флотам - находили свое успокоение в море...
  ... Ибо не существует более гладкой и прямой дороги для павших героев, чем грозная стихия сия. А то что все павшие в этой достойной битве, были героями - не вызвало ни у кого ни малейшего сомнения. И можно было даже не сомневаться, что все они, счастливо миную ледяные пустыни ада - будут пропущены за Кромку, в теплые миры славных предков. Где пируя в кругу других таких же героев живших ранее, смогут с честью поведать им о славных днях своей жизни и обстоятельствах достойной смерти!
  ...Тысячи лет проходили как один день. Менялись боги, рушились Храмы им посвященные, гибли и зарождались народы! - Но всякий достойный путь оканчивался на тех теплых равнинах. И будет оканчиваться, пока род людской не измельчает настолько, что выродятся в нем все герои, и останется только никчемная шваль, достойная лишь скитаться в тоске по ледяным пустошам, теряя человеческое, и обращаясь в злобных демонов! *** (Кто читал Дебила, - тот без труда постигнет сакральный смысл этих трех точек).
  А вот с ранеными, возни было куда больше. - Всех их надо было рассортировать, отделив своих от чужих, тяжело-, легко-, и смертельно раненных. Иных - почтить милосердным ударом кинжала, иных срочно отдать в руки лекарей, а тем кто выглядит получше - по быстрому оказать помощь своими силами, и приставить к какой-нибудь работе.
  А еще надо было очистить от крови палубы кораблей, выбросить ошметки плоти, смыть дерьмо, сопли, мозги и прочую грязь... Чтобы не было вони, болезней, и новых жертв, поскользнувшихся невзначай и вылетевших за борт. - В этом отношении - флот был куда строже армии - чистота тут, была почти религией.
   Только после того как последние лучи солнца скрылись за горизонтом - победители наконец смогли отойти от трудов праведных, и выпив двойную порцию крепкого вина, попытаться забыться сном.
  Увы. Но зачастую даже смертельно измученные тела, не могли совладать с возбужденным мозгом терзаемым демонами прошедшего дня, и те, взяв в помощники стоны раненных, и корабельные скрипы - упорно сопротивлялись напору морфея, продолжая мучить своих жертв...
  А утром - продолжилась работа... - Дочинить все то не успели починить накануне. Пересчитать выживших, и распределить их равномерно по кораблям флота, включая три трофейных.
  Заодно - решить проблему с пленными. - Пришлось высадить их на острова, (не брать же с собой в долгое путешествие, ношу смерти безоружных людей. ...Как впрочем, и самих пленных, ибо трюмы лучше заполнить куда более достойными трофеями).
  А уж коли оставляешь пленным жизнь и свободу - надо снабдить их пищей и одеждой, иначе это будет лишь разновидностью жестокого убийства. А ценящие доблесть и милосердие боги, такого не одобрят!
   Так что пленным оставили даже один небольшой челнок, чтобы те могли обеспечивать себя топливом, вылавливая из залива куски обшивки и прочую древесину, некогда бывшую частями гордых и красивых кораблей, превратившихся в мусор. Но не оставили никакого оружия, кроме ножей на поясах. Не потому что опасались бунта - просто сохранивший оружие воин, не считается окончательно проигравшим, и тем, умаляется заслуги победителя.
  
  Была и еще одна категория пленных, нашедших несколько иное применение...
  ...Даже генерал оу Дезгоот, высказал определенное сомнение... Что уж говорить об оу Дарээка, и других младших офицерах, поддержавших генерала одобряющим ропотом?
  - Успокойтесь судари... - Усмехнувшись, ответил на это адмирал оу Ниидшаа, все эти дни, кажется ни разу не покинувший своего мостика, и не показывавший не единого признака усталости. - Едва ли этих людей можно назвать предателями. - Видно не слышали вы поучительных рассказов о том, как кредонские капитаны, вербуют команды для своих судов? ...Не слышали? - А ведь в любом портовом кабачке, на любом известном континенте Земли, вам бы могли поведать с десяток подобных историй!
   ...Так вот, слышали вы наверное, про то как кичатся эти республиканские крысы, называя себя свободными людьми, а всех остальных, в том числе и нас - подданных Его Величества - рабами?
  Однако, порядки на их кораблях, причем и военных и торговых, настолько суровы, а жизнь столь тягостна, что мало кто вызовется служить на них "от хорошей жизни"...
  Причем, если в торговом флоте, есть хоть возможность что-то заработать своим тяжким трудом, но на военном флоте и этот шанс весьма невелик... - Матросское жалование там грошовое, а рассчитывать на богатые призы и трофеи, конечно можно... Но вот чтобы реально получить их, если не занимаешься откровенным пиратством - дело почти невозможное.
  Так что, - когда кредонским капитанам да адмиралам, в виду какой-нибудь войны, надо срочно пополнить экипажи своих кораблей - они проводят облавы в собственных портах, загребая на службу всех мужиков подходящего возраста. И неважно, житель какой ты страны и чем зарабатываешь себе на хлеб... Прибыл ли ты из-за моря, или родился в Кредоне... Плавал ли раньше на кораблях, или трудишься портным, ювелиром ...да хоть белошвейкой. - Если у тебя нет специального документа, (а такие, как правило, выдают только матросам больших Торговых Домов и Компаний) - загребут тебя на службу как миленького. А там - либо забьют насмерть плетками, либо вобьют тебе в голову морскую науку!
  Вот такая она - кредонская свобода!*
  (*Примерно так же, пополнялся кадрами и Британский флот, еще в 19 веке. - Тоже - страна декларируемой Свободы!).
  ...Да и на чужих землях, - кредонцы не прочь умыкнуть человека на свой корабль, подпоив его в кабаке, либо оглушив на темной улице. А любая попытка к бегству - смертельный приговор. Причем смерть та, будет весьма жестокой и мучительной, дабы внушить страх живым!
  ...Так что - те кредонские матросы, что высказали пожелание служить Нашему Королю, - вовсе никакие не изменники. - Просто бедолаги, верящие что это наиближайший путь вернуться домой. А может - попутно и отомстить тем, кто поступил с ними столь жестоко. - Уверен, им можно доверять!
  - А скажите, адмирал... - Счел возможным влезть в беседу Ренки, сильно досадовавший на себя за свою последнюю оплошность, подвергнувшую и его жизнь, и жизни его товарищей, немалой опасности. ...Да и подвиг, совершенный по глупости, казался ему каким-то ущербным. - Со всем моим к вам почтением... Но насколько сложно научиться... всему этому? - Обвел он рукой окружающее их со всех сторон переплетение веревок и канатов. А то я, признаться, плаваю уже не первый раз, но для меня так и осталось загадкой, для чего вам нужны все эти веревки.
  - Хм... - Слегка самодовольно улыбнулся адмирал оу Ниидшаа, которому кажется вопрос еще молодого, но уже весьма высоко взлетевшего офицера, польстил, и уж точно - пришелся по душе. - Для начала, придется запомнить, (коли вы, юноша, и впрямь хотите освоить эту науку), что в море "плавает"... "со всем моим к вам почтением"- только дерьмо. А моряки тут - "ходят"! И сколько бы "мачт" у вас не было на погоне, коли вы будете делать такие ошибки - моряком вас не признают.
  Ну а чтобы всерьез выучиться на морского офицера, вам бы сударь стоило подняться на палубу лет так в десять-двенадцать, побегать лет пять-шесть юнгой, а то и "пороховой мартышкой"* в трюме полазать, постигая основы моряцкого ремесла!
  (*Пороховыми мартышками, обычно называли стоящих на самых низших ступенях корабельной иерархии матроссов, чьей основной обязанностью во время боя, было подтаскивать порох из расположенной в трюме, ниже уровня воды, крюйт-камеры, к пушкам, а в обычное время - выполнять любую грязную и никвалифицированную работу. Обычно "мартышки" набирались из мальчишек лет десяти-двенадцати, служивших "за науку", а то и просто украденных на берегу).
  Заодно уж, вас, как человека благородного, помимо дисциплины и самых простейших знаний о том как вязать узлы и сращивать канаты, драить палубу, шить паруса и знать название каждого каната и каждой мельчайшей детали корабля - начали бы учить и иным наукам, вроде математики, астрономии и географии. ...Ну и конечно - щедро бы "изукрасили" спину узором, что оставляет не кисть, но боцманская плеть. ...Ибо по иному нельзя, снисхождение к ошибкам, лишь портит характер будущего моряка и офицера! ...Тут мы с кредонцами ничем не отличаемся!
  ...Потом бы вы стали мичманом... И если раньше вам казалось что ваша жизнь это сплошной ад, то вот теперь бы вы узнали, что такое есть ад, на самом деле! Потому как жизнь мичманов, похуже матросской! - Ведь спрашивают с них как с офицеров, а работать заставляют сутки на пролет, и наказывают как простую матросню! Да-да... В отличии от ваших сухопутных волонтеров - мичманов все еще продолжают пороть за серьезные проступки - это особенная "привилегия" Флота!
   А выволочки, вы будете получить постоянно, потому что будущий офицер, ошибок допускать не имеет права, а его знания должны быть тверды и весьма разносторонни. Ибо каждый офицер это потенциальный капитан. А вести в море корабль - это великое таинство, постижимое только после долгих лет обучения и постоянной практики. И ошибок море, прощать не склонно!
  ...А потом, с годами, набравшись знания и опыта, может быть после нескольких попыток, - вы наконец сдадите соответствующие экзамены, перед комиссией из нескольких опытных капитанов, и станете офицером. ...Конечно - когда подыщется подходящая вакансия, на кораблях флота Его Королевского Величества!
  Тут уж вас больше ничему учиться заставлять не будут. Потому что офицер обязан сам рваться к знаниями, и постигать науки самостоятельно... ну, или при помощи своих старших товарищей, коли они сочтут его достойным такой любезности. А иначе - вам не только следующего звания не видать, но даже и на прежнем месте можете не удержаться. ...У нас на Флоте, еще со времен Старой Империи, без соответствующего экзамена, нельзя получить новое звание, даже за совершение какого-нибудь немыслимого подвига! - Такие вот, у нас на флоте правила! - Тут, гы-гы... - патент не купишь, и за деньги родни, офицером, (я уж не говорю про капитана), не станешь.
  Но вот познав математику, географию, астрономию, физическую философию, метеорологию, правоведение, баллистику, науки торговли и дипломатии, научившись чувствовать море и ветер, познав искусство управление людьми, и кораблями... - Вы, юноша, наконец сможете стать капитаном. Лично у меня, на это, ушло двадцать четыре года жизни, и я еще считаюсь большим везунчиком!
  Адмирал, с вежливой насмешкой посмотрел на окружающих его армейских офицеров, словно бы намекая на превосходство флотских служак, над разными там "сухопутными вояками".
  - Впрочем, юноша... - Продолжил адмирал - Если вы и впрямь желаете постичь некоторые основы морского ремесла, то для вас, как для героя и Советника Военного Министра, я могу сделать исключение. - Вы уже сейчас можете отправиться в мичманский кубрик, и я гарантирую вам, что к концу нашего плавания, вы будете знать за какой канат хвататься, и как этот канат называется... Я даже специальных людей для этого выделю...
  Излучающие бездну лукавства глаза адмирала, вовсю сигнализировали о каком-то значительном подвохе! Но в тоне его было слишком много вызова, чтобы Ренки, даже заметив этот подвох, позволил бы себе отказаться от предложения.
  
  Следующую пару дней, на всем флоте кипели работы. - Путь предстоял долгий и тяжелый, и подготовиться к нему надо было с полной ответственностью.
  ...А еще - необходимо было вывести, предварительно сняв с мелей, застрявшие в проливе корабли, буксируя их шлюпками. Это была филигранная работа, требовавшая большой точности от офицеров, и немалого приложения физических сил от матросов.
  ...И Ренки, их тоже пришлось прилагать, налегая на весла вместе с простыми матросами, будучи в странном статусе - "временного мичмана".
  ...Как ни странно - но Готор не стал отговаривать, или стыдить Ренки, за то что тот поддался на провокацию адмирала.
  - Будет трудно с математикой или там еще с чем - приходи ко мне. - Только и сказал он приятеля, глядя, впрочем на него, не без сочувствия. А потом, немного подумав, добавил. - Для тебя это самая идеальная возможность. - Сейчас ты землю грызть будешь, лишь бы не выставить себя неучем, среди всех этих морячков. В кои-то веки, человеческая гордыня, поработает на своего "хозяина"!
  ...И кстати - помнишь что я тебе говорил... еще тогда - на каторге, про терпение, врагов, и благодарность своим мучителям? - Вспоминай эту науку снова!
  
  Наконец - корабли были приведены в порядок. А все что не подлежало восстановлению - сожжено, чтобы не достаться неприятелю, даже в виде пригодных к дальнейшему использованию, деревяшек.
  И флот тронулся в долгий путь к родным берегам.
  Несмотря на многочисленные уговоры оу Дезгоота, которого поддерживали даже некоторые капитаны кораблей - адмирал оу Ниидша так и не рискнул возвращаться наиболее коротким путем на восток, а затем - на юг.
  - Да, судар - С усмешкой сказал он своим оппонентам. - Мне тоже не терпится скорее очутиться дома, чтобы искупаться во вполне заслуженных почестях.... Однако не могу вам не напомнить, насколько узко Северное море между Старыми Землями и Западным континентом. - При попутном ветре от устья Рееи до залива Кредон, можно дойти за два-три дня! А там ведь есть места и поуже...
  Знаю что вы скажете - пять, или даже шесть линейных кораблей, не смогут перекрыть все это пространство, а скорости наших корабликов, будет несколько повыше чем у тех неторопливых монстров.
   Но! - Если кто-то позабыл - то Кредон у нас под самым боком. И у республики, расположенной по обеим сторонам Северного моря, есть еще не одна эскадра в этих водах. В конце концов, если республиканским крысам не хватит военных кораблей - они могут задействовать и торговые суда, выставив плотный "частокол" поперек моря, и тогда проскользнуть без боя нам точно не удастся. А стоит пушкам грянуть где-то в одном месте, вскоре там соберутся и остальные корабли, экипажи которых жаждут нашей крови. А идея всего этого... предприятия, была в том, чтобы показать нашим врагам, что их владения тоже уязвимы. И мы можем наказать их за пиратство и разбой в любое время.
  Взгляните на наш рейд с этой точки зрения - одно дело, нанести удар и исчезнуть. И совсем другое - нанести удар, и быть уничтоженным в ответ. - ...Даже если не брать в расчет что все мы можем сложить головы в безнадежной битве - в чем вы видите выгоду для нашего Короля, в потере целой эскадры и четырех полков? - ...Вот и я ее не вижу...
  Так что - двигаемся на запад! - Это совсем не так далеко как вам кажется! Я уже дважды проделывал этот путь, пройду и в третий.
  
  И вот - опять долгая скука морских переходов... - Благо, хоть погода была подходящей. - Ясное небо, сильный постоянный ветер с северо-востока. И ничего похожего на бури или шторма. Что впрочем, не удивительно для середины лета в этой части океана.
  Всего за шесть дней, тооредаанская флотилия дошла до мыса Гвоорн, и обогнув его, повернула на юг, формально распрощавшись с территориальными водами Кредонской Республики.
  Нельзя сказать, что на всем этом этапе пути, море было идеально чистым... - В том смысле - что паруса чужих кораблей, частенько мелькали на горизонте. Что и неудивительно - Кредонская Республика жила морем, так что ее прибрежные воды обычно были заполнены судами всех видов - от рыбацких лодок, до крупных военных кораблей, и даже прогулочных яхт аристократов.
  Так что следовало удивляться лишь тому, что сейчас тут было относительно "немноголюдно" - видно слухи о тоореданской эскадре, обогнали ее, заставив кредонцев испуганно затаиться на берегу, а выходя в море - жаться к берегу.
  Сами тооредаанцы, тоже не стремились гоняться за возможной добычей - адмирал строго запретил терять на это время, и с максимальной скоростью двигались к намеченной цели.
  ...А вот после поворота на юг - когда опасность несколько миновала, ибо едва ли Кредон держал тут большой флот, или имел корабли достаточно быстроходные чтобы догнать эскадру, и достаточно мощные чтобы угрожать ей - стало возможным и немножечко поразвлечься! - Тем более, что кредонские торгаши, возвращавшиеся с юга, о зашедший в эти воды тооредаанской эскадре, еще слыхом не слыхивали, и вели себя как абсолютно не пуганная добыча.
  Впрочем - в лапы тоореданцев, попалось их не так чтобы много добычи - всего одиннадцать кораблей, застрявших на западном побережье во время сезона Штормов, и возвращавшихся обратно, как правило - с грузом древесины, кож, или иных туземных товаров. Вот все они и стали добычей тооредаанцев, причем - доставшейся практически без боя и волнений.
   Сначала обманутые ложным чувством безопасности "купцы", сами, без страха шли в лапы противника, подчас до самого последнего момента не замечая чужого флага на мачтах, и будучи уверенны что встретят тут соотечественников у которых смогут узнать новости о родине. А потом - устрашенные видом множества кораблей с уже открытыми пушечными портами, за которыми угадывались множество смертоносных жерл - сдавались без боя, лишь под гарантию сохранения жизни.
  Сдавшихся моряков, обычно высаживали на шлюпки, (тех конечно, кто не выказывал желания служить Тооредаану), благо, берег обычно был сравнительно недалеко, и отпускали восвояси. (Не забивать же трюмы такой ненадежной добычей как люди). А сами корабли... - Увы, но большинство пришлось просто сжечь, вместе с товарами. - Скорости "толстобоких" и тяжело нагруженных купцов, не соответствовали средней скорости эскадры, да и моряков, чтобы управлять таким количеством кораблей, явно не хватало. Так что из одиннадцати, к эскадре присоединились лишь четыре "трофея", а остальные принесли лишь моральное удовлетворение местью тем, кто долгие годы терроризировал тооредаанские берега.
  А в общем - если не учитывать эти "развлечения", в целом плавание вдоль западного побережья, проходило довольно скучно. Особенно для солдат, которых безделье одолело настолько, что даже возможности заняться строевой подготовкой, они ждали с нетерпением, и занимались с невиданной доселе радостью. - Увы, даже на палубе самого большого кредонского "недофрегата", одновременно могли заниматься не более двух капральств, так что ждать своей очереди, приходилось по нескольку дней.
  
  А вот наши герои, скучали несколько меньше...
   Готор оказался прав. - Адмирал не удержался от возможности немного поиздеваться над "армейским", и кажется, не только весь корабль, но и весь флот, с нетерпением готовились наблюдать за обучением первого лейтенанта оу Дарээка морскому делу. И многие даже ставили деньги, на то как быстро он сдастся, и запросит пощады.
  ...Жизнь мичмана, и впрямь была далеко не сахар. Бесконечные вахты, жесточайшая дисциплина, тесный кубрик, где десяток мичманов флагмана, все вместе могли уместиться только стоя, а спали посменно в подвешенных поперек помещения гамаках...
  Впрочем - будучи постоянно загруженные работой - юноши нечасто навещали свой кубрик, а уж на дружеские посиделки и беседы, времени у них не было вовсе. (Кажется старший помощник капитана, считал своим долгом, отыскивать работу молодым). А все то время, что они не исполняли свои корабельные обязанности - мичманы постигали разные науки, относясь к этому весьма серьезно, ибо знания - были для них единственным путем к успешной карьере.
  На первых порах, обязанностью Ренки стало превратиться в тень одного из соседей по кубрику - мичмана оу Нииги Нииндига. - Весьма серьезного молодого человека, примерно на пару лет старше самого Ренки, вечно ходившего с каким-то хмурым и озабоченным выражением на лице, будто он был обижен на весь мир.
  Впрочем, как вскоре понял благородный оу Дарээка, - сие выражение лица, проистекало не столько от недостатков характера мичмана, сколько от его решительного желания преуспеть на выбранном поприще. Ибо сыну потомственного моряка из разорившегося рода благородных оу, ни на что иное, надеяться не приходилось.
  ...Неизвестно, что именно пообещал ему адмирал, но к своим обязанностям "няньки", тот отнесся с полной серьезностью, и спуску временному подчиненному не давал, хотя частенько с опаской посматривал на его знаменитую шпагу, висевшую в кубрике вместе со шпагами остальных мичманов. Судя по гуляющим по кораблю слухам - шпага эта была не менее кровожадной, чем и сам ее хозяин, имела какую-то жуткую мрачную и даже мистическую историю, и досталась своему нынешнему хозяину, в результате какой-то жуткой и мрачной истории, в которой фигурировали разбойники, фальшивомонетчики, Тайная Служба, море крови и чуть ли не сожженные города. - (Что сказать - гренадерам 6-го было скучно, да и попугать байками матросов, чтобы те не слишком задирали нос - это было дело святое).
   Был еще и такой боцман Кив, так же приставленный к Ренки адмиралом оу Ниидшаа, в роли "наставника снизу". Этот "мучил" Ренки искусством вязания узлов, лазанья по мачтам, и многих иных корабельных дисциплин, к которым моряки относились не менее серьезно, чем армейские к экзерцициям с оружием, перестроениям, и искусству маршей. Так что в отличии от остальных - скучать, пожелавшему поучиться лейтенанту, не приходилось.
  А один раз - благородному оу Ренки Дарээка, где-то на десятый день после поворота возле мыса Гвоорн, даже выпала особая честь - драить вместе с простыми матросами палубу!
  Увы, но для большинства моряков, ждавших скорого провала сухопутного вояки, или хотя бы грандиозного скандала - этот день обернулся глубоким разочарованием.
  ...Вообще-то, это была довольно рискованная затея. - Все-таки, грязную работу попытались навесить на, мало того что благородного оу, так еще и имеющего немалый чин и влияние в армии, офицера. Так что капитан корабля, предварительно, как бы невзначай, лично прочитал ему целую лекцию о чистоте корабельных палуб, ужасах грязи, и необходимости будущему офицеру самому попробовать как это делается, прежде чем руководить осуществляющей уборку палубы, командой матросов.
  ...При иных обстоятельствах, пожалуй Ренки и впрямь бы воспринял все это как оскорбление, и даже намек на свое каторжное прошлое. Но во-первых - наставления Готора отложились в его голове, во-вторых - произошло это отнюдь не в первый же день "мичманской жизни", и пообщавшись с новыми товарищами, он понял что они даже гордятся тем, как тяжко им приходилось на первых порах флотской жизни, "узорами" на спинах, и умением выполнить любую матросскую работу, даже самую грязную. Так что он смог пересилить себя, и без особого содрогания взяв в руки швабру, включился в общую работу, выполняя ее со всем усердием, под прицелом многочисленных, сосредоточившихся на нем, глаз.
  ...Он этого так никогда и не узнал. Но увидев как Советник Военного Министра и общепризнанный герой Королевства, драит палубу - оу Ниидшаа сказал капитану "Морского Гуся" (так теперь будет называться флагман :) ). - "Вижу - у этого юноши и впрямь большое будущее... Если только, он не сложит раньше голову, из-за своей горячности!".
  Зато Ренки почувствовал, как после драянья палубы, изменилось отношение к нему в мичманском кубрике. Словно бы он совершил некий ритуал, став одним из них. (А ведь так оно и было). И хотя трудностей, что телесных, что умственных, не стало меньше - жить почему-то стало полегче, когда окружающие перестали относиться к нему, как к чему-то чужеродному.
  
  Впрочем - физические трудности, не так жестоко удручали молодого офицера, как собственное отставание в науках.
  Но ведь право - армейскому офицеру учившемуся совсем иным вещам, трудно равняться в этом с моряками, которые с детских лет постигали именно эти, столь необходимые моряку, науки.
  Пришлось обращаться за помощью к Готору.
   Надо отметить, что сам Готор, с самого начала плавания, выбрал для себя особое "развлечение". Практически каждый день, он приглашал в свою каюту Коваада Кааса, и выставив перед дверью часового из "банды", подолгу с ним беседовал. А потом, еще несколько часов, с позволения капитана "Морского Гуся" сидел в уголке на мостике, читая какие-то бумаги, и даже делая выписки из них.
  Коваада Кааса кстати, тоже поселили в отдельной каюте, к большому неудовольствия одного из вторых лейтенантов "Морского Гуся", ранее делившего это помещение со своим товарищем.
  Увы - товарищ погиб во время штурма Тинда, и каюту забрали под "камеру" для загадочного пленника. Впрочем - Каас жил там не один, а в компании с женщиной средних лет и ее ребенком, без которых он, отказывался покидать Тинд.
  На вопрос кем именно приходятся ему эти люди - старый мошенник отвечал весьма расплывчато, и быстро старался перевести разговор на что-то другое. А сама женщина, тихая и невзрачная на вид, предпочитала отмалчиваться, даже на прямые вопросы... Впрочем - по понятным причинам, из своего "узилища" она выходила редко, и только в сопровождении Кааса.
  Дроут с Киншаа, и пошедший на поправку Тагаай, приставленные бдить за этой странной "семейкой", клятвенно уверяли Готора, что - "баба эта ему точно не жена, и вроде даже не любовница. Да и ребенок, не пойми каким боком ему родней приходится.". Однако явно было видно, что Каас дорожит этими двумя, и очень беспокоится о них.
  
  Когда Ренки пришел к Готору за помощью, тот, как раз в очередной раз сидел на мостике "Морского Гуся" погрузившись в свои бумажки.
  - А?! - Вынырнул он из своих глубоких мыслей, когда Ренки окликнул его во второй раз. - И тебе привет... Вот, ковыряюсь в бумажках... Интересную подборку сделал наш приятель... Не зря мы на этот Тинд съездили, ох не зря! Будто бродил в плотном тумане, а сейчас огонек маяка увидел. - Что там не говори - а толковый мужик этот Коваад Каас. Умеет информацию собирать! А ты чего...?
  - Извини что отвлекаю. - Слегка язвительно ответил Ренки, которому вид настолько погруженного в раздумья приятеля, показался забавным и напоминающим классического "рассеянного профессора" из балаганных пьес. - Ты помнится, предлагал мне свою помощь...
  - Хм... - Выслушав просьбу приятеля, ответил Готор... - Тригонометрия... У нас она вообще-то немножко отличается от вашей... так сказать - видом. Но математика на то и является царицей наук, что ее законы универсальны во всех мирах и вселенных. Так что без проблем - могу тебе с этим помочь.
  - Но если отличается, я смогу....? - Начал было Ренки... - Ведь другие-то...
  - Да-а-а... - Махнул рукой Готор, без долгих объяснения понявший что волнует друга. - Я же говорю - немного другое оформление, другие значки..., а суть не изменится, так что сможешь "играть с новыми друзьями" на равных. - И вообще - вся эта навигация, не такая сложная и таинственная наука, как кажется непосвященным. А по сути-то, надо всего лишь научиться нескольким "трюкам", и быть очень аккуратным при их исполнении.
  - Вы так полагаете сударь? - Раздался голос чуть со стороны. И оба приятеля вскочили на ноги, по традиции приветствуя капитана, взошедшего на мостик.
  - Простите, если как-то принизил вашу профессию. - С небольшим поклоном, улыбнувшись сказал Готор, который уже довольно близко сошелся с капитаном "Морского Гуся", и понимал что в его словах звучит не столько обида, сколько ироничный вызов. - Но я действительно так думаю.
  - И готовы подтвердить это делом?
  - А что мне теперь остается? - Развел руками оу Готор. - Придется отстаивать честь армии!
  ...Кончилась эта затея тем, что Готор начал преподавать для всех свободных от вахты мичманов. Причем его лекции регулярно посещали и офицеры корабля, включая капитана.
  И даже сам оу Ниидшаа, несколько раз соизволил заявиться на занятия, дабы оценить то, о чем так увлеченно рассуждают офицеры в кают-компании.
  Потом он начал вызвать Готора в свою каюту, и что-то долго там обсуждать с ним. А на кораблях тооредаанской эскадры, вдруг резко уменьшился запас бумаги, зато полки в каюте адмирала заполнились чертежами весьма странных кораблей, никогда ранее не виданных пушек и боеприпасов к ним, удивительными механизмами, и листами, заполненными какими-то формулами и расчетами, схемами боевых порядков и сражений.
  - Знаешь... - Пожаловался как-то оу Готор Ренки, когда они остались вдали от чужих ушей. - Этот ваш адмирал... - редкостный пройдоха! Я ведь и трети того что ему выложил, не собирался тут никому рассказывать. А он... Ему бы в Тайной Службе трудиться! ...Остается надеяться, что мои слова об осторожности, с которой надо внедрять все эти новинки, он тоже услышал.
  
  Глава ??
  
  - Ну вот судари... Как я вам и обещал - вы толком не успели насладиться путешествием, а я уже привез вас к месту, на котором нам придется расстаться!
   Адмирал обвел ироничным взглядом собравшийся Совет, прекрасно понимая что отнюдь не все из присутствующих согласны с этим "толком не успели...". Ведь пока для него и его моряков, шла обычная, наполненная рутинными проблемами и радостями, служба - сухопутные солдаты, томились от скуки, тесноты, непривычной кормежки и безделья.
  - Осталось только решить несколько несложных проблем. - Продолжил тем временем адмирал. - И вскоре вы уже будете дома...
  Итак - Акчскаа, или, как мы ее называем - Ашаа! Думаю все вы знаете что это название реки, протекающей через одноименную страну, в устье которой стоит одноименный город.
  Впрочем, у местных есть куча своих названий... Когда я проплывал тут в прошлый раз с дипломатической миссией, ехавших с нами посол, заверял меня, что в сущности, тут у каждой кочки есть свое название, которое голова нормального человека просто не способна запомнить, и язык - выговорить. Поэтому наши купцы, начали называть эту страну по названию реки, как произносим ее мы. Да и город - тоже так назвали наши купцы, поскольку, по сути-то, они его и основали, а уж местные подтянулись потом.
   Что же - думаю никому из тут присутствующих, не надо объяснять что отсюда начинается наиболее наезженный пусть с запада на восток. Как впрочем и то, что населяют эти земли туземный народы...
  Причем - даже не те "туземцы", которые, как и мои предки, приплыли сюда со Старой Земли, лет за пятьсот, до того как сюда хлынула толпа разных варваров-беженцев из разваливающейся Империи. - Не удержался от укола, адмирал. - А те, что жили тут даже до нас!
  И это значит (об этом мало кто задумывается) - что вам тут придется столкнуться с совершенно иной культурой, языком, верованиями и обычаями!
  И вот об этом, я и хочу вам дать определенное разъяснение и предостережение. - Некоторые полагают живущих по эту сторону людей - дикарями, лишь на том основании что они не носят нашу одежду, говорят на своем языке, и вообще - живут в лесах, и ведут себе непривычно. - Это большая ошибка!
  Хотя бы в том плане, что несмотря на почти тысячу лет экспансии, мы так и не смогли покорить земли на запад от гор, как впрочем и горы, да и "собственные" леса, где мы до сих пор только гости. - Местные народы, как бы они не одевались - вполне себе умны, образованны, и самое главное что надо запомнить - прекрасно умеют воевать!
  Нет, я даже не сомневаюсь, что если вы встретиться с ними на открытой равнине, то при равных шансах - победа королевским войскам будет гарантирована. Но вот в лесах и горах где эти ребята чувствуют себя как дома, а мы будем вечными чужаками...
  ...Собственно говоря - все это означает лишь то, что с этими людьми придется дружить. Надо задарить местного гасиига богатыми подарками, и высказав "его голозадому величеству" максимум почтения - испросить у него право прохода через его владения. И следить за тем, чтобы ваши солдаты не бедокурили по дороге. - Иначе - ваш путь будет усеян отравленными колючками, ядовитыми стрелами, и выстрелами из засад, из вполне себе современных мушкетов, коих у туземцев более чем достаточно, потому что они уже давно научились их делать самостоятельно!
  И кстати - насчет "голозадого" я почти не шутил. - Местный царек, коих тут именуют гасииками, как и все остальные уважаемые мужи этого народа - ходит в юбке, и сверкая голым пупком! ...Вид, должен вам заметить - абсолютно уморительный. Но вот смеяться над подобным - нанести смертельное оскорбление его персоне. А если у наших народов и есть что-то общее, так это то, что за смертельное оскорбление - расплачиваются смертью обидчика!
  Что еще тут нельзя делать... - Есть в присутствии других, или смотреть как ест кто-то другой - считается неприличным. Тут даже разговоры о еде - верх неприличия. ...И даже не спрашивайте меня почему - это как-то связанно с их религией!
  Потом - они с подозрением относятся ко всему левому. Указать на кого-то левой рукой - смертельное оскорбление. Трогать чужую вещь левой рукой, я уж не говорю о том, чтобы дотронуться до другого человека. К гасиигу, и другим знатным туземцам - даже поворачиваться левым боком нельзя - оскорбление! Есть у них и еще десятки, если не сотни других предрассудков. Но я абсолютно точно знаю только про эти. - Увы наблюдал за печальным опытом.
  ...Наша прошлая миссия потому и провалилась, что королевские офицеры и чиновники, вели себя согласно этикету, принятому при нашем дворе, не имея конечно ввиду ничего плохого, но при этом постоянно нарушая местные приличия и традиции.
  Народ тут в общем-то улыбчивый и добродушный. Но и вспыхивает будто порох, а горит долго и упорно, так что раз дав маху - потом не скоро сможешь исправить мнение о себе.
   ...Нет, туземцы тогда конечно понимали, что у каждого народа свои обычаи, и терпели... какое-то время. Но в конечном итоге - их терпение лопнуло, и мы начали натыкаться на сплошные отказы, приобретя вместо союзников - в лучшем случае недоброжелательных нейтралов, а в худшем...
  Впрочем Ашаа - по сравнению с другими туземными царствами - место относительно цивилизованное, и отношениями с Тооредааном дорожит, так как очень неплохо наживается благодаря торговле с нами. Так что - тем кто пойдет во Дворец к гасиику, надо будет всего лишь убедить "его величество" что ваши четыре полка, не представляют для его страны никакой опасности. Удачи вам в этом!
  
  Ренки никогда не был так далеко от дома... В том смысле - что даже в Кредоне, на Тинде, все вокруг было каким-то более привычным. - Дома, улицы, одежда людей... нет, конечно были отличия, но настолько незначительные, что бросаясь в глаза не вызвали такой откровенной оторопи, а только любопытство.
   Даже когда, уже почти год назад, они путешествовали в джунгли за земляным маслом... там тоже все было привычнее и роднее чем тут. По крайней мере - их проводники были одеты в нормальные штаны и рубахи, а дома, порой и выстроенные из весьма непривычных материалов - хотя бы имели углы.
   В Ашее, кажется углов вообще не признавали. - Было ли это конструктивной особенностью, традицией, или какой-нибудь религиозным предписанием - но все дома, и заборы вокруг них имели круглую форму. А люди...
  Мужчины, все повально носили юбки. Нет, они не казались при этом женщинами (какая женщина наденет юбку, заканчивающуюся выше колена?!). И заткнутые за их широкие пояса волнообразные клинки, и топоры-секиры - выглядели не женскими безделушками, а довольно грозным оружием. И как читал Ренки - таковым и являлись. ...Но эти голые ноги!!! Даже у женщин!!!
  Пусть у женщин юбки и прикрывали хотя бы коленки... Но голени! Ступни!!! Абсолютно ГОЛЫЕ!!! Без каких либо чулок! Прикрытые лишь связанными из ремешков сандалиями. - Все это одновременно и притягивало взгляд, и принуждало отвернуться.
  ...А еще пупки! Ренки в жизни не видел столько пупков, да в общем-то и не планировал увидеть. Местные мужики носили своеобразные накидки на плечи. Яркие, украшенные пуговицами и перьями птиц, и по большей части распахнутые на груди. А женщины...
  ...Эти короткие кофточки, лишь подчеркивающие грудь, и открывающие животы... И все эти цепочки-бубенчики-блестки сверкающие и притягивающие глаз к обнаженному телу! - Просто невыносимо, особенно если не забывать, что все эти дамочки - вполне себе приличные женщины, а не какие-нибудь там шлюхи! (В Тооредаане, не всякая шлюха осмелится так разодеться). И любое непристойное поползновение к ней, может стоить жизни.
  - М*да... - Задумчиво сказал генерал оу Дезгоот, при виде этого великолепия-безобразия. - И как прикажете вести через эту страну две с лишним тысячи здоровых оболтусов, которым даже на Тинде не дали вволю натешиться?!
  Оу Готор - уверен, даже вы, в своих странствиях не видели чего-то подобного!? - Над чем смеетесь?
  - Ох Генерал... - Ответил оу Готор, весело глядя на ошарашенные физиономии своих спутников - офицеров, за исключением Ренки и Готора - все чином не меньше майора, (то есть люди солидные и почтенные), сошедших на берег, чтобы нанести визит вежливости гасиигу. - Я видал даже страны, где подобные наряды посчитали бы чересчур скромными и непривлекающими внимания. ...И без обид - но вы бы видели свои лица!
  - Я бы на вас обиделся... - Пробормотал в ответ генерал. - Но сейчас слишком ошарашен... Как мне говорить с местным... как там его - гасиигом? - Если он будет одет точно так же. А если он и супругу свою решит нам представить, а она... вот так вот... - Генерал кивнул в сторону проходившей мимо них девицы, при виде которой челюсти всей его свиты, едва не испачкались о дорожную пыль, а слюни - не хлынули фонтаном.
  - Хе-хе... Эта кокетка и впрямь... - Усмехнулся оу Готор, подмигнув красотке, и получив в ответ лукавый взгляд и ослепительную улыбку. - ...Знает что ей есть что показать, и не стесняется делать это! ...И главное - умеет это делать... - Даже я в полном восхищении. - Хоть сейчас на самую крутую дискотеку!
  - Куда?
  - Неважно... Что-то вроде ваших танцев, только... Короче - неважно! Важнее то, что похоже вы генерал... да и вся наша свита - и правда ошарашены сильнее, чем стоило бы. В этом нет ничего ужасного, и я даже скажу вам, что в науке для всего этого есть свое определение - "культурный шок" называется!
  Это пройдет, со временем, но боюсь с непривычки вы тут можете что-то не то ляпнуть, или повернуться левым боком... короче - навалять дров.
  - И что говорит ваша наука? - Осведомился генерал недовольным тоном, хотя было видно что слова оу Готора, его несколько успокоили. - Как нам разобраться с этим бедламом?
   - Знаете - я предлагаю никуда не торопиться... - Предложил, продолжавший лыбиться вовсю физиономию оу Готор. - Для начала - вволю поглазейте по сторонам - пусть глаза привыкнут к местным нарядам и видам. Тем более - что кажется на разглядывание случайных встречных, у местных нет никакого табу. По крайней мере - никто за это нас убивать вроде не собирается. ...А мы пока, сходим, отыщем кого-нибудь из тооредаанских купцов. - Адмирал говорил что где-то тут существует целая колония наших соотечественников. - Уверен - у них и связи с гасииком налажены, да и с обычаями... - если что, смогут подсказать, предостеречь... Да и хороший переводчик, нам тут не помешает.
  - Это вы весьма верно!!! - Восторженно закивал головой генерал. - Купцы они народ пронырливый, и уже верно знают как задобрить сердце этого туземного царька! ...Только вот - не сочтет ли он нашу задержку оскорбительной, или враждебной?
  - ...Скажем что настолько были восхищены видом его города, что от восторга разучились ходить, и не могли сдвинуться с места! - Небрежно махнул рукой оу Готор. - Если он дурак - будет польщен. А если умный - сделает вид что польщен.
   Да и наша эскадра в бухте - хорошее предостережение от чересчур поспешных действий. К тому же - я даже не сомневаюсь, что в данный момент нас окружает не меньше десятка соглядатаев, которые будут доносить "его величеству" обо всех наших передвижениях и действиях. ...А возможно - и словах. Так что стоит быть поосторожнее с "туземными царьками"... Лучше подобное даже из мыслей выбросить!
  Так с вашего позволения я пойду? ...Лейтенант оу Дарээка, сержант Гаарз. - за мной!
  
  - Куда мы идем? - Поинтересовался Ренки, спустя примерно минут пять неспешной прогулки.
  - На базар естественно! - Ответил Готор, в отличии от своих приятелей с большим удовольствием оглядывающий толпу и строения вокруг себя. - Где же еще искать купцов, в незнакомом городе?
  - А откуда ты знаешь, где тут базар?
  - Ренки, не тупи. - Как ты думаешь - куда все эти люди, тащат рыбу от пристани? Опять же - эти дороги достаточно утоптанны. Да и тот гул впереди - его ни с чем не перепутаешь! Все базары мира - одинаковы!
  - Эта... лейтенант... - Вдруг подал голос молчавший до сей пор Гаарз. - Это что ж тут за дела-то такие? Чего они тут все...
  - Ох ребята... - Ответил Готор, и в его голосе Ренки с удивлением услышал явственные нотки раздражения. - Вы прям как эти... В моем... моих краях, тоже были такие вот... - Ничего иного кроме себя, или жутко похожих на себя соседей не видели, и потому всех, кто хоть сколько-нибудь от них отличался, едва ли не животными почитали.
   А вот мой народ - совсем даже наоборот - Мы появились на пересечении разных культур и религий, и потому не так зациклены на однообразной одежде или разрезе глаз. - Люди, они во всем мире разные. - Но у всех них, есть нечто одинаковое. - Не упирайтесь в различия, но ищите общее. - Это общее, и станет отправной точкой для развития общения.
   Вот кстати и базар... Эй, уважаемый... - Обратился он к одному из шедших на встречу туземцев, говоря с ним так, как если бы это был обычный тооредаанский житель. - Не будете ли так любезны, подсказать где вы купили эту ткань?
  - Иди вперед тооредаанец. - Усмехнувшись, ответил ему тот, хоть и слегка коверкая слова, но тем не менее - на вполне понятном языке. - Вон, видишь ту высокую башню? - Под ее стенами купцы с твоей родины и торгуют такими шелками.
  
  -...Однако же - никто из вас не поспешил на берег, поприветствовать солдат своего короля. - Строго заявил Ренки купцу Окшаа, смотревшему на него до бесстыдства преданными глазами.
  - Ну-у... - Протянул тот, сделав над собой невероятное усилие, от чего его взгляд стал казаться еще более преданным, и кажется даже начал светиться, подобно лучику света в полутемной комнате. - Так уж получилось...
  - Как так?! - Холодно спросил Ренки, радуясь возможности отвести на ком-нибудь душу.
  - Ну-у...
  - Все понятно. - Опять вступил в разговор Готор. - Не зная наших намерений, решили прикинуться нейтральной стороной!
  - Увы сударь! - Печально закатил глаза Окшаа. - Но мы тут вынуждены быть крайне осторожными! Потому что...
  - Очень хорошо. - Оборвал его разглагольствования Готор. - Значит вы оцените наш жест. - Чтобы не навредить местным купцам, мы согласны принять в состав своей делегации одного из ваших представителей. Конечно же - это должен быть самый достойный и уважаемый ...туземцами, представитель вашего сословия. Будьте-ка любезны милейший, поторопиться пригласить его сюда. У нас не слишком много времени!
  - Э-э-э.... Сию минуту! - Ответил Окшаа, и в его глазах фальшивая преданность уступила место искреннему облегчению, лишь с небольшими вкраплениями настороженной опаски.
  - Купцы...! - Недовольно буркнул Ренки, глядя ему вслед.
  - Ну, - примиряющим тоном ответил на это Готор. - Их можно понять. Мы-то приехали большой толпой и уехали, а им тут еще жить и жить в окружении чужаков. ...Посмотри-ка, и впрямь быстро обернулись!
  - Вот, судари. - Жадно ловя после пробежки воздух, представил Окшаа, своего спутника, уже довольно немолодого человека, можно бы даже было сказать - "почтенного вида", если бы он не был одет как туземец. - Почтеннейший купец Ксшаа... Он фактически бессменно проживает в Ашее, и любой другой тооредаанский торговец, придя в эти края, первым делом заходит к нему, выказать свое почтение и узнать новости...
  - Рад познакомиться... - Любезно сказал Готор, в то время как Ренки едва сдержался чтобы не выругаться, при виде очередной юбки. - Полагаю, вы ведь тоже... наполовину местный, как минимум?
  - Да уж скорее - на три четверти! - Не без гордости заявил купец Ксшаа. - А может и больше, потому как мой Дом ведет торговлю с западным побережьем уже лет четыреста, и в моей семье принято брать в жены девушек отсюда. ...А что сударь - вам это не нравится?
  - Напротив... - Улыбнулся Готор. - Я нахожу это очень радостным известием, особенно если вы скажете, что водите знакомства с местной знатью, или даже имеете честь быть представлены гасиигу...
  - Я даже состою с ним в отдаленном родстве... - Спокойно кивнул Ксшаа. - Наши прабабки были двоюродными сестрами.
  - Хм... Мой дед бы посчитал это довольно близким родством... - Польстил Готор купцу. - Однако, я полагаю стоит поспешить на берег, где остались остальные члены нашего отряда, включая самого генерала оу Дезгоота!
  - Хорошо... - Кивнул Ксшаа пристраиваясь к уже двинувшимся в обратный путь офицерам. - Простите судари... - Произнес он спустя несколько минут молчаливой ходьбы... - Но я никогда не слышал о генерале оу Дезгооте... вот о полковнике...
  - Угу... - Кивнул головой Готор, словно бы кого-то одобряя - не то купца, не то себя. - оу Дезгоот сравнительно недавно стал генералом. А вы однако - довольно плотно держите руку на пульсе жизни нашего королевства...?
  - Хоть я не выезжал на нашу родину уже больше двадцати лет. - Спокойно кивнул головой купец. - Однако это не значит, что я не интересуюсь новостями оттуда... Доходы, а порой и жизни купцов, знаете ли, весьма зависят от знания того что происходит в мире.
  -...А значит... - Будто продолжая свою прежнюю фразу, сказал Готор. - Вы еще не знаете как мы разнесли в дребезги Тинд?
  - Вот как?!?!... - Ксшаа даже сбился с шага, и оглянулся назад, словно бы раздумывая не побежать ли скорее домой, чтобы как-то воспользоваться полученной информацией. - А если конкретнее - что именно, и когда это произошло?
   Готор в общих чертах рассказал о успехах рейда на базу Кредоноского флота, и последующих приключениях.
  - Ну а теперь, как вы понимаете... - Продолжил он. - Мы планируем вернуться в Тооредаан, этим путем... И желательно - как можно быстрее, и без всяких попутных драк с местным населением.
   Так что нам не помешают ваши связи, и советы, как уговорить гасиига, пропустить через свои владения примерно так тыщи три вояк. ...Да и, я так понимаю, - помощь в организации этого перехода нам тоже не помешает.... Кажется понадобятся лодки, провизия, проводники... Посредник сможет неплохо заработать!
  - Не уговаривайте сударь! - Усмехнулся купец. - Я готов сам приплатить вам, лишь бы вы скорее убрались с этих земель... Акчаскаа - довольно добродушный народ, но к сожалению, королевские офицеры и посланники абсолютно не умеют с ними общаться. ...В прошлый раз...
  - Вот потому. - Оборвал его Готор. - В этот раз, мы обратились к вам. Так что настоятельно рекомендую задействовать все свои связи и способности.
  
  - Кстати, а что не так с этой левой стороной? - Поинтересовался оу Дезгоот, после того как он и его свита, в очередной раз выслушали лекцию о местном этикете. Только на сей раз от какого-то купца, разодетого как туземная обезьяна.
  - С левой стороны, в мир пришло Зло. - Спокойно ответил купец. - Ну, по крайней мере, они в это верят. - Добавил он, хотя Ренки показалось, что и сам Ксшаа не избежал подобных предрассудков.
  ...Но в остальном - ведите себя как обычно. - Гасииг, скорее простит вам прикосновение к своей особе левой рукой, чем откровенную фальшь. Некоторые из наших посланников, что приезжали двенадцать лет назад, разговаривали с ним будто с душевнобольным, или малым ребенком. И поверьте мне - это оскорбило его куда сильнее!
  - Так когда мы сможем пойти...??? - Встрепенулся оу Дезгоот, посмотрев на уже начавшее клониться к закату солнце.
  - Я послал человека, с просьбой принять нас... - Ответил Ксшаа. - Вы очень правильно сделали, что не пошли к Дворцу гасиига сами, без приглашения. Уверен - он оценит вашу вежливость!
  - Кстати. - Обратился к купцу Готор. - Я обратил внимание, что в порту нет никакой таможни, или официального представительства гасиига... В конце концов, в бухту вошла целая флотилия, весьма немаленьких размеров. А местные ведут себя так, будто ничего особенного не произошло.
  - Тут все делается немного по-другому... - Усмехнувшись, кивнул головой купец. - Но не надо думать, что из-за этого, оно делается хуже!
  И коли уж зашел разговор о реакции местных... - Знаете, тут обычно не принято таскать с собой еще и секиру, когда занимаешься обычными делами. А сейчас... оглянитесь, и посмотрите сами...
  Хочу вам объяснить, что в отличие от нашего благословенного королевства - тут все мужчины, вроде как считаются..., и являются, воинами. Так что даже простой рыбак или носильщик, имеет право говорить с чужестранцем от имени гасиига, как член его боевой дружины! Ну и конечно - драться за интересы Ашаа, коли возникнет таковая потребность, тут будут даже дети. Так что по сути, сейчас мы окружены, по королевским меркам, примерно батальоном довольно умелых воинов. И можете не сомневаться, попробуй вы повести себя агрессивно, с улиц города сюда прибежит еше не меньше пары полков. И на этот раз они будут вооружены не только кинжалами и секирами. ...Ага, а вот и они!
   Такой резкий переход, был вызван появлением небольшой группы туземцев, судя по богатым одеждами, обилию украшений из золота и камней, и дорогому оружию на поясах - явно относящихся к правящему сословию.
  Купец Ксшаа, вышел к ним навстречу, обменялся с предводителем несколькими словами на туземном языке, кивнул, и обращаясь к генералу представил предводителя братом гасиига, сказал что зовут его Рсчкаан, и поприветствовал от имени гостей "Земли Акчскаа".
   Генерал в свою очередь выступив вперед, представился, и так же поприветствовал пришедших, выразив желание, поприветствовать и "Вождя земли Акчскаа".
   Рсчкаан, на довольно сносном тооредаанском, предложил следовать за собой, и вся компания наконец-то стронулась с места.
  
  - Эх Ренки... - Мечтательно сказал Готор, примеряя юбку, поверх своих офицерских штанов. - Жаль что в этих краях мы проведем так мало времени. ...Ну, как я смотрюсь?
  - Отвратительно! - Буркнул Ренки. - Надеюсь ты не собираешься появляться в таком виде на людях, ты же все-таки офицер! ...И что такого интересного ты тут увидал, в этом сборище юбконосцев?
  - Абсолютно иную культуру! - Воздев палец к небесам, ответил Готор. - И что самое важное - практически изолированную от "фактора Манаун*дака". ...В том смысле, - пояснил он, увидев вытянувшуюся физиономию приятеля. - Что в виду того что почти все земли вашего мира, имеют своеобразные островные мостики друг к другу, а не отделены большими морскими пространствами, как это было у нас - Почти все народы, населяющие земные континенты, имеют схожую культуру, чему, кстати, весьма поспособствовала Империя, особенно в плане распространения религии, общих знаний и Законов. ...Может на вид, эти народы и кажутся очень непохожими друг на друга. Но все они словно бы нанизаны на некий общий стержень...
  ...Может, конечно где-то еще есть подобные, не затронутые влиянием места, но в своем путешествии от Фесткия до Тооредаана, на берегах Срединного моря, я видел только представителей одного культурного типа, и даже общего языка.
  А вот сюда, эта общая культура, благодаря джунглям и труднопроходимым горам, фактически не добралась! Тут абсолютно свои обычаи, Законы и верования, ничем, кроме общечеловеческих ценностей, не связанные с Законами Лга*нхи и Манаун*дака.
   Ты не понимаешь, но для любого исследователя, это просто настоящая находка! Готовая контрольная группа, по которой можно оценить произошедшие благодаря наличию попаданца, изменения!
  - Ты поэтому вызвался в заложники? - Ехидно спросил Ренки, мало понимая в сказанном приятелем, но сумев наконец оценить восторг, написанный на физиономии друга.
  - Ну. И по этому тоже. - Согласно кивнул Готор. - Опять же - сам понимаешь, кто другой из наших, тут мог ьы и дров наломать. А мы... Ну по крайней мере я, уж точно смогу удержаться от дури. ...Да и тебя, думаю, удержу.
  - С чего это ты решил, что я обязательно сотворю какую-нибудь дурь? - Возмутился было Ренки.
  - Мы когда сюда шли. - Спокойно ответил Готор. - Ты дважды циновку в коридоре левой рукой отодвигал. ...Я тебя понимаю - привычка - левой отодвинул, правая наготове, чтобы вдарить или выстрелить. но...
  - А ты нет? - Полез в спор Ренки. - Может ты за собой такого просто не замечал?
  - А я - нет. - Ухмыльнулся Готор. И продемонстрировал зажатую в кулаке левой руки монетку. - ...Жаль поздно догадался... - Слегка извиняющимся тоном, добавил он. А то бы всей делегации нашей предложил так же сделать.
  
  ...Нет, в принципе, никто из тоордаанцев, посетивших дворец гасиига - особо проколоться не сумел.
  ...Разве что не всем удалось скрыть ухмылки, при виде "дворца" состоящего из скоплений множества круглых хижин покрытых чем-то вроде соломы, стоящих за общим круглым забором.
  Забор кстати - был весьма красив. - Сплошные резные и покрашенные разными красками столбы, изображающие каких-то жутких монстров. Да и хижины, по-своему выглядели очень нарядно - раскрашенные в разные цвета, с прихотливо прорезанными окнами. А вымощенные камнем дорожки между ними. Удивительной красоты горшки с цветами... - Все это обладало какой-то варварской и необычной красотой, привлекая внимание. Но называть это дворцом...??? ...А ведь в городе они видели нормальные высокие здания, даже в три этажа высотой, а вот "дворец" верховного правителя этих земель, почему-то казался каким-то диким поселком.
   Сам гасииг, оказался еще довольно молодым, примерно лет сорока, высоким и крепким мужчиной, "с плечами борца, да глазами мудреца", как говаривали в краях где Ренки вырос. Одет он был во вполне примелькавшиеся уже юбку и накидку, казавшиеся даже скромными, на фоне одеяний его брата и свиты... А за его широкий пояс, как и у всех остальных были заткнуты изогнутый кинжал, и секира...
  
  ...Кстати! - Ренки подошел к своей груде подарков, и вытащил из ножен кинжал. Хищное, с каким-то синим отливом лезвие, извиваясь как змея, поднималось от богато украшенной драгоценными камнями, роговой рукояти, и оканчивалось острым как игла жалом. ...Скорее даже не кинжал, а короткий меч - какими пользовались во времена тесного строя, вроде фаланг и манипул.
  Ренки махнул им пару раз, сделал выпад... - Конечно - далеко не шпага. Но оружие не менее грозное и опасное.
  - Угу, - согласно кивнул Готор, наконец справившись с хитрыми пряжками туземного ремня, и засовывая такой же кинжал в специальное крепление на поясе. - Клевая штука!
  - Им можно и колоть, нанося широкие раны... - С видом большого знатока, заметил Ренки. - А еще рубить и резать... Эти извивы будут работать и как топорики, и как зубья пилы.
  - А еще. - Добавил Готор. - Ранения от такого типа клинка, обычно заканчиваются смертью, из-за особенности раны. ...Там такой лепесток из мяса образуется, который обязательно начнет гнить, и приведет к гангрене... В моем мире, такие типы клинков были запрещены и прокляты! Даже специально стали рисовать и распространять картинки, где подобными мечами пользовались палачи, чтобы воины брезговали брать их в руки... Хотя палачам-то, как раз они на фиг были не нужны...
   Упоминание о палачах, не понравилось и Ренки, и он сунув кинжал в ножны, взялся за секиру. ...Она показалась ему на удивление легкой и удобной. Это явно не тот топор-колун, предназначенный чтобы прорубать стальные доспехи, или мочалить кости под ними, которым он пробовал работать под руководством отца. - Куда более проработанное лезвие - длинное, узкое, верхний конец которого можно использовать для уколов, а нижним зацеплять оружие или одежду врага. ...Конечно - тоже далеко не шпага. Но выбирая между армейским тесаком и этой игрушкой - Ренки бы наверное выбрал секиру. - Да, определенно, несмотря на юбки, эти акчски - грозные воины, коли, по словам купца Ксшаа, каждый мальчишка учится пользоваться подобным оружием буквально с младенчества. А также стрелять из самострелов и мушкета, подкрадываться к врагу, или пробегать по лесам версту за верстой, преследуя добычу... - Их стоит принимать всерьез.
  
  ...Обмен приветствиями и подарками, прошел вполне себе нормально... Потом генерал рассказал о великой битве и победе что одержал он со своим войском, и попросил разрешение на проход через земли Акшаа, обещая щедрую плату, и гарании примерного поведения своих солдат на всем пути.
   Гасииг, в принципе возражать. Но потребовал весьма своеобразную плату, за разрешение на проход - пушки! Количество которых послужило предметом упорного торга, который заправски вели майор оу Бид и первый лейтенант оу Готор.
   То ли в отместку за этот торг, то ли следуя местным обычаям, гасииг, ни капли не смущаясь - потребовал передать ему заложников, которые бы своими жизнями гарантировали, что никому из жителей земель, по которым пройдет армия генерала, не будет причинено ущерба или обиды.
   Генерал только открыл рот, чтобы возразить против этого, но тут Готор добровольно вызвался стать заложником. А Ренки, естественно, последовал за ним.
  Брат гасиика - Рсчкаан, начал было намекать, что дескать чин у этих офицеров недостаточно высок, (оказывается подлец этакий, разбирался в погонах). Но тут купец Ксшаа что-то нашептал гасиику прямо на ухо, (правое, что характерно), и тот согласно кивнул головой.
  "Кажется местные слишком много знают, о делах творящихся в королевстве" - подумал еще тогда Ренки, поняв что купец явно знает, кто они такие.
  Гасииг с генералом еще несколько минут общались на отвлеченные темы, вроде видов на урожай на полях генерала, или здоровье супруги и детей гасиига. (Кажется оба вопроса были достаточно неуместны). А потом тооредаанцы откланялись, и удалились на свои корабли, сопровождаемые почетным караулом.
   А наши герои удостоились дополнительной беседы, подтвердившей подозрение Ренки. - Гасииг называл их "великими героями", расспрашивал об одержанных подвигах. ...А потом их одарили дополнительными подарками, куда входили и по комплекту местной одежды и оружия. После чего обоим "героям" было милостиво объявлено об окончании аудиенции, и вышколенные слуги (однако же с неизменными кинжалами за поясами), сопроводили их в отдельную хижину. Где приятели наконец смогли немного отдохнуть, расслабиться, и подробнее изучить подарки.
  
  Готор почему-то первым делом начал примерять на себя этот - бабско-мужской наряд. А Ренки - оглядел хижину, в которой их поселили.
  В принципе - ничего особо ужасного! - Особенно после долгого пребывания на корабле, где даже индивидуальная каюта, скорее напоминает размерами шкаф для одежды, а уж мичманский кубрик... - там ты словно в бочонке с соленой рыбой.
  А тут - довольно просторно - для двоих даже найдется место, не то чтобы расположиться с комфортом, но даже и пофехтовать немножко, пробуя секиры... (оказались демонски острыми гадинами - Готор едва не прорубил стену, оказавшуюся сделанной из чего-то вроде сплетенной из прутьев циновки). ...К тому же - в хижине было очень чисто, и вполне себе светло. Да и запах стоял... какие-то травы и свежеструганное дерево.
   Вдоль стен - пол словно бы приподнят на высоту колена, и это возвышение завалено шкурами, подушками, тюфячками, одеялами... - короче, можно и спальное место разложить, и седалище себе организовать, повышенной комфортности. ...А это что за дверки?
  - Готор, смотри, тут похоже печка! - Удивился Ренки, открыв небольшую дверку в стенке возвышения.
  - Угу... - Оторвался Готор, от попыток разобраться с системой шнуровки на накидке. - Похоже кан - дымоход идет под всем этим возвышением, обогревая лежак. ...Что кстати немного странно - тут вроде не так холодно, чтобы проблема отопления была актуальной больше чем пару месяцев в году. Да и те - можно протянуть обогреваясь у очага, или потеплее одевшись. (Эту явно давно не разжигали...). Однако они умудрились создать довольно продвинутую отопительную систему, и что характерно - продолжают ее строить в своих домах... - Возможно это как-то связанно с религией, иначе бы тут скорее что-то вроде сундуков стояло для бархла. - Видишь, как интересно!
  - Ужасно интересно! - Буркнул Ренки, которому было не столько интересно, сколько непонятно... в том числе и причина восторгов Готора. - А это что такое? - Отодвинул он очередную циновку, изучая непонятный полог над "каном", отделяющий от остальной комнаты пару небольших кабинок. ...Сначала он подумал что это нужник, (хотя никаких следов канализации или хотя бы горшка, не присутствовало), но к чему ставить в нужнике столики?
  - Гы-гы... Очень интересно. - Расплылся в наидовольнейшей улыбке Готор. - Кажется ты только что раскрыл еще одну страшную тайну!
  - И какую? - Заинтересовался Ренки, словом "тайна".
  - Где едят акчскаа! - Самодовольно ответил Готор. - Ты ведь помнишь, что это у них жутко табуированная тема? (Я про такое кстати читал. У нас на земле кажется тоже есть несколько народов, со схожим обычаем...) - Вот видимо едят они в этих закрытых кабинках, но интересно - как нам принесут еду, ведь разговоры о ней, тут чуть ли не считаются неприличными?!
  - Еще интереснее - когда? - Опять недовольно забурчал Ренки, потому как они сегодня пропустили обед, а дело уже шло к ужину. - И будет ли возможно это съесть! А то вот принесут тебе горшок вареных соплей жабы, или горсть жареных тараканов... Вот и посмотрю я тогда, какой из тебя выйдет заложник!
  - Ну, это вряд ли - Рассмеялся Готор. - Наши хозяева отнюдь не похожи на соплежуев, или пожирателей насекомых. ...Хотя и говорят, что насекомые весьма полезны и питательны. Однако, когда мы шли по рынку - я там видел какие-то туши животных, овощи, крупу..., но никаких тараканов и соплей. А вот еще интересная загадка - как они обставляют торговлю продуктами, коль говорить о еде, считается неприличным? ...Жалко что мы отпустили Ксшаа с генералом - очень интересно было бы его расспросить обо всех этих делах.
  - Я бы, этому Ксшаа, не слишком бы доверял! - Очень серьезно произнес Ренки. - Мне кажется что он больше туземец чем наш - сам ведь говорил насчет трех четвертей! И кстати - тебе не показалось, что он слишком много знает? Мне вот почудилось, что он догадался кто мы, и какое положение при Риишлее занимаем!
  - Ну, - Усмехнулся Готор. - Ты посмотри на свой погон. - Вряд ли во всем Тооредаане, много похожих. А купцу, да еще и такого уровня как наш Ксшаа, надо быть в курсе многих вещей. Это только тебе кажется, что их дело только денежки в кубышке пересчитывать, да торговаться из-за пучка соломы, да кулька соли. А в сущности-то они, в первую очередь должны быть очень информированными людьми, чтобы одинаково хорошо предчувствовать и опасность и выгоду. В моем мире, сейчас, считается что любая информация ценна даже сама по себе, а уж если ее можно приложить к какой-то конкретной ситуации... И не надо так демонстративно зевать!
  - И ничего не демонстративно. - Обиделся Ренки. - Это ты прошлую ночь дрых без задних ног. А я, между прочим - на вахте стоял.
  - Ладно. Давай-ка посмотрим что там нам еще обломилось от гассиговых щедрот. И подумаем, нет ли тут какого-нибудь подтекста.
   Одежда и оружие... - откровенным врагам, обычно такое не дарят. - Хотя - оружие... это может быть и намеком на некое боевое братство. Но и на то, что дескать - "наши клинки остры и беспощадны! Оцени штучку, которой мы тебя при случае зарежем". А вот одежда... Лично я воспринимаю это как намек на то, что нас хотят принять "как своих". (Интересно кстати - эти узоры имеют какое-нибудь опознавательное значение, или просто -свободное творчество ремесленника). Хотя у местных может быть на этот счет свой смысл, основанный на религии или обычаях.
  - Чудненькое объяснение - Ядовито заметил Ренки. - А этот вот мешок, тогда по-твоему что означает? ...Нет-нет. Постой! - Я сам догадаюсь. Либо - Мы порубим вас на куски и засунем в мешок. Либо - пусть этот мешок станет вашим кошельком!
  - Хе-хе... - Рассмеялся Готор. - Уел! ...Но нет, скорее это нам в долгую дорогу дали... Отменный сидор! Ну-ка, ну-ка... Смотри-ка... Руки-то помнят! Видишь, если завязать горловину этим ремнем - получаются лямки как у наших ранцев. Только наши ранцы тяжелее раз в пять, и по объему в полтора раза меньше. А тут... даже не знаю из чего это сделанно? Ткань тонкая, легкая, и в то же время явно очень прочная! - Какие-то растительные волокна... Вот, и даже накладные карманы есть... и какие-то ремешки с пряжками...! И кажется... Определенно - запах от этой ткани идет, как у тех мешков, что по словам Гаарза - из-за особой пропитки - воды не боятся. - Если нам придется пешком идти через горы, таща на себе свои шмотки, ты еще сто раз мысленно скажешь спасибо за такой подарок!
  Готор еще какое-то время задумчиво покрутил в руках мешок. И сказал уже несколько иным тоном.
  - ...Знаешь, а мне определенно нравится стиль выбора подарков этих акчскаа! - Дарят не красивые цацки, или ритуальные безделушки, а именно то что пригодится в жизни, причем в ближайшее время! ...Очень интересно будет с ними пообщаться. Так, а это что?
  - Моток веревки. - Подсказал очевидное Ренки. - Либо намек чтобы повесились, либо - пригодится для перехода через горы... Кстати - ты помнишь легенды? - твоему древнему предшественнику Манаун*даку, тоже веревку подарили?
  - Ага, помню... - Рассеянно ответил Готор, задумчиво глядя на веревку и свой мешок. - Вот посмотри. - Наконец сказал он Ренки. - Вряд ли это совпадение, что длинна мотка, равна расстоянию между двумя этими ремешками... Веревка определенно вешается сюда... Ну-ка... - Он закинул мешок за спину... - Нет, не так! - Снял мешок, и покопавшись с ремешками и веревкой, что-то с чем-то соединил по-другому. - Ага... Так... Вот!!! - Глянь! - Держится крепко, но если понадобится, я могу, не снимая мешка, сдернуть веревку одной рукой! Если потянуть за этот вот ремешок, открываются сразу две пряжки.
  Ну-ка-ну-ка-ну-ка... Забормотал Готор, и к большому удовольствию Ренки снял с себя нелепый дикарский наряд, аккуратно сложил его по швам, и сунул в мешок, отправив туда же из груды подарков какой-то плащ, одеяло, и сандалии. - А вот это, я так понимаю фляга... Ее будет удобно подвесить... Надень-ка... - Перевесил Готор мешок на спину Ренки. - ...Наверное так - чтобы удобно доставать было. Хотя... - Продолжал он бормотать про себя, пытаясь развесить подаренные предметы по ремешкам и креплениям "волшебного мешка". - Сюда? Или может... Нет, сюда топор... вон как сразу на место встал. Тогда флягу значит сюда... Кстати - фляга из серебра, это важно для сохранения воды, а сверху оплетена чем-то вроде лыка... и покрыта лаком... - понтов мало, зато очень практично! ...А что у нас тогда сюда? Хм... Похоже этот пенал для пороха, вот и специальный носик есть, чтобы пересыпать проще было. - Запас, кстати объемом литра на три! И вешается с противоположной от топора стороны. Полагаю раньше это был колчан для стрел... Котелок, миска, кружка, ложка, все складываются одна в другую, и... - оп-па... лезет в накладной карман!
  Напоминает кстати, наши трофейные наборы! ...Интересно, кто у кого украл идею - кредонцы у акчскаа, или акчскаа у кредонцев? Хотя эти вроде более тонкой выработки...
  Под бормотание Готора, постепенно все подарки, переместились в заметно потяжелевший, и приобретший объем мешок. Однако Ренки у которого он висел на спине, не почувствовал той скованности, который обычно дает армейский ранец. Впрочем - мешок был набит наверное меньше чем на половину.
  - Да. Отличный подарок! - Гордо заметил Готор, словно бы он сам его подарил. - В джунглях и горах, незаменимая штука. ...Я признаться, и сам, было дело, подумывал сотворить нечто подобное. Но будем честными - так хорошо у меня бы не получилось! - Тут чувствуется сотни лет отработки и подгонки!
  ...Однако - эти акчскаа хитрецы! - Сунули нам все в разобранном виде. - То ли решили немножко посмеяться, то ли проверяли нашу сообразительность. А может - и то и другое одновременно!
   Тут в циновку, заменяющую дверь хижины, осторожно поскреблись, затем вошли двое слуг, молча оставили на полу два принесенных с собой ящика, и не говоря ни слова, вышли из хижины.
  - Полагаю это твои жареные сопли! - Усмехнувшись, сказал Готор, видя недоумение на лице Ренки. - Предлагаю, отнестись серьезно к принципам хозяев, и отобедать каждый в своем закутке!
  
  Следующие три дня, были наполнены обычной суетой, переговорами, и беганьем по городу.
  Заложников никто в передвижения не ограничивал, так что они могли совершенно спокойно шляться и по всему городу, и почти по всему Дворцу. ...Особенно когда им объяснили, что полностью задернутые циновки на дверях хижин, означают что чужаку туда вход запрещен. А вот если оставлена небольшая щель - то надо осторожно поскрести по циновке ноготком, и тебя возможно пригласят в хижину. А вот если щель достаточно большая - то можно входить без всякого разрешения. ...Только вот беда - туземцы, кажется инстинктивно чувствовали эту разницу между "слега" и "достаточно". А вот чужаки, в таких тонкостях пока разбирались довольно плохо...
  После того как пару раз они вошли явно не туда... за ними начал ходить один из дворцовых слуг... поигрывая кинжалом и секирой, и грозным шипением, предотвращал очередное неуместное вторжение.
  - Тут чего-то стало скучно. - Недовольно буркнул Готор, отдергивая руку от очередного полога, заслышав шипение за спиной. - Пойдем лучше в город, узнаем как там дела у Ксшаа!
  ...А что любезный? - Не проводишь ли ты нас, до дома почтенного купца Ксшаа? - Обратился Готор к змееголосому слуге. - Или ты только по Дворцу к нам приставлен?
   ...Слуга оказался довольно универсальным сусаниным, и без проблем провел двоих приятелей к дому искомого купца. Дом этот, кстати, был вполне себе тооредаанским - кирпичным, двухэтажным, и что самое ценное - с углами! Так что войдя в столь привычный глазу тооредаанца, холл, приятели почувствовали снизошедшее на них успокоение и благодать.
   А уж когда застали у купца генерала... - Радости всех троих не было предела.
  -...Не так-то это просто... - Тем временем, продолжал прерванный разговор купец. - Все-таки три тыщи народу... Да со снаряжением, едой, и еще разным барахлом, которого обычно накапливается довольно много! - Понадобиться нанять множество лодок! Гасииг, в принципе, уже бросил клич... Но пока все соберутся - пройдет немало времени.
  - А если своим ходом, без лодок? - Поинтересовался генерал оу Дезгоот.
  - По местным лесам? - Даже при наличии хорошего проводника, то к горам вы выйдете только к следующему сезону дождей... а это не лучшее время, чтобы проходить перевалы... Уж поверьте на слово, сударь!
  - А если, предложим. - Влез в разговор Готор. - Отправлять по частям? - Так и контролировать наших орлов, будет попроще, да и гасиигу, головной боли меньше. - Одно дело когда разом четыре полка пасутся, и совсем другое когда они разбиты... ну допустим на четыре группы?!
  - А вот мне бы, как раз этого не хотелось... - Буркнул оу Дезгоот. - Причем, по тем же самым причинам по которым у гасиига голова будет меньше болеть... Что будет, если туземцы решатся на нас напасть?
  - Не решатся! - Заверил собравшихся купец Ксшаа. - Гасиигу выгодна торговля с нашим королевством. Да и врагов у него хватает и без вас. - Он сейчас, как минимум с тремя соседними царствами воюет!
  - Кстати, почтенный Ксшаа... - Обратился несколько успокоенный сказанным, генерал к купцу. - Насчет "контролировать"... Ребятам бы не помешало расслабиться... желательно в обществе шлюх, и с достаточным количеством вина... что предложите?
  - Вина - хоть залейся! - Ответил купец. - Хотя и весьма своеобразного. Его тут делают не из винограда, а из плодов особого дерева. - Но на вкус приятно, и в голову шибает будь здоров! А вот со шлюхами... Боюсь будут проблемы...
   У местных есть свободные женщины, которым принято делать подарки за их "гостеприимство". Но это далеко не наши шлюхи, а вполне даже уважаемые и имеющее вес в обществе женщины. Из наших - они по карману разве что офицерам... Да и у тех - вряд ли выгорит, потому как они местного языка не знают... а с Этими дамами, принято сначала разговаривать.
  Да и харчевен, где пьют и нажираются, в нашем понимании тут нет... Тут скорее - общественные дома для путешественников, где прибывший издалека ачксаа, или даже чужак, может пожить какое-то время.
  А за попытку хлопнуть по заднице служанку в таком "доме", тут можно сразу схлопотать кинжал в брюхо, или секирой по шее. - Потому как она скорее всего окажется дочкой, или одной из жен, хозяина. А хозяин "дома" - человек в этих краях очень уважаемый, по нашим меркам - что-то вроде важного сановника!
  ...Для "этих целей", можно в принципе, купить пленниц-рабынь... Но тут две мороки - во-первых, если вы заикнетесь об этом гасиигу - он начнет собирать набег на одного из враждебных соседей... Соответственно - бремя финансирования этого набега - ляжет на ваш карман. Да и сам набег займет пару недель. Если обратиться к купцам - хозяевам тех рабынь, что взяты в прошлых набегах - они немедленно вздуют цены...
  А вторая проблема - что вы будете делать с этими женщинами, после того как ваши солдаты натешатся вволю? - В королевстве, рабства нет уже давно. Так что свободную но нищую женщину можно использовать и вышвырнуть. А тут, все несколько иначе... - Раб становится как бы частью семьи хозяина, и тот несет за его проступки полную ответственность. А если рабыня забеременела от владельца - тот обязан дать матери волю, и воспитывать ребенка за свой счет - родная кровь тут священна!
   ...Есть еще куча мелких, но важных особенностей. - Выбросить раба просто так, в Ашее нельзя. Хотя бы потому, что даже за отпущенного на свободу раба, владелец продолжает нести ответственность еще пять лет... - На тот случай. если бывший раб с голодухи что-то украдет, начнет нищенствовать, или, не дай боги - кого-нибудь убьет!
  И если вы уйдете, просто оставив тут толпу голодных и никому не нужных баб - бремя их содержания, ляжет на нас - тооредаанских купцов! А мы... уж извините - засыпем Королевскую Канцелярию жалобами на вас, генерал, лично...
  - Трудновато будет провести тут кучу здоровых крепких мужиков, и чтобы не было никаких эксцессов... - Задумчиво сказал генерал, изрядно огорченный всеми этими новостями. - Особенно учитывая как одеваются местные красотки! Вот ведь - еще одна незадача на пустом месте... - Похоже придется ссаживать солдат с кораблей прямо на лодки, не позволив вступить на землю... Но как быть дальше? - Ведь ночевать, я так понимаю, мы будем на берегу? ...Высылать вперед команду, чтобы подготавливали лагеря вдали от поселков? - Сколько лишних проблем из-за этих баб!
  
  Конечно - дисциплину в армии никто не отменял... Но у нас не хватает офицеров, а солдатня - сплошь матерые ветераны, знающие все уловки армейской жизни. Ладно - надо будет поговорить с Бидом. - Этот пройдоха что-нибудь да придумает!
   Теперь, давайте, поговорим о еде!
  
  - Ну и как вам живется у туземцев? - Поинтересовался генерал, возвращаясь в сопровождении Ренки, в гавань.
  - Ну... - Пожал плечами лейтенант. - Как говорит Готор - "Могло бы быть и хуже". ...Нет, ничего особо ужасного нет... Просто странно как-то тут все... Непривычно!
  - Да ужжж - Пробурчал оу Дезгоот. - Вот этот Ксшаа... - вроде говорит и действует как обычный тооредаанский купчина. Однако я как на юбку эту гляну, да пузо голое... Так и хочется сплюнуть! Зачем он вообще так одевается?
  - Ну... - У Готора на этот счет есть кое-какие идеи... Кажется у туземцев с одеждой особые отношения... Нам вот, они тоже подарили по комплекту своих нарядов. ...Гы-гы... - Готор даже юбку примерял! Да еще он мне что-то про узоры кланов на одежде говорил. ...Может так купец подчеркивает свое родство с гасиигом? Или просто - не хочет выделяться? - Этот купец - вообще темная личность... Я бы ему особо не стал доверять!
  - Почему? - Посерьезнел генерал, и Ренки пересказал ему все свои подозрения насчет купца.
  - Может быть..., может... - Кивнул под конец этой речи, оу Дезгоот. - Готор потому и остался, чтобы поговорить с купцом и побольше разузнать о нем?
  - Возможно... - Осторожно ответил Ренки. - Хотя мне порой кажется, что ему тут все жутко интересно и любопытно. И сейчас, он наверняка, заваливает купца кучей вопросов, которые бы нам и в голову не пришли.
  - Ну ладно... - Подытожил генерал, так как они уже пришли на берег, и стояли у шлюпки, которая должна была перевезти генерала обратно на корабли. - Какой бы, с виду, дурью, твой приятель Готор не занимался, до сей поры, это всегда оборачивалось на пользу Королевству! Так что я ему доверяю.
  ...Сейчас я пришлю тебе сержанта Гаарза с вашими вещами... Вы уверены что одного сержанта вам хватит?
  - Вполне... - Кивнул головой Ренки. - Наша хижина конечно может вместить троих, но вшестером - будет уже тесновато. Да и за Каасом, кто-то должен присматривать персонально. Тем более что Таагай, еще толком от раны не оправился.
  ...Я конечно понимаю генерал оу Дезгоот, что сейчас у вас будет много других забот... Но если вы сможете выбирать иногда моменты, чтобы бросить взгляд на этого Кааса - это было бы очень неплохо. А то боюсь, наших ребят, этот хитрец может обвести вокруг пальца. ...Может, стоит поручить это толковому офицеру? - Уверен, Риишлее будет вам крайне благодарен за хлопоты. Это очень ценный пленник!
  
  Шлюпка отчалила от берега, и Ренки остался стоять на берегу, наблюдая как она пошла к замершей посреди бухты эскадре. Причалила к высокому борту "Морского Гуся", а спустя минут двадцать, вновь отчалила от борта и двинулась к берегу...
  ...На Ренки вдруг, почему-то навалилось чувство одиночества! - Может оттого, что после почти уже пяти месяцев корабельной жизни, он привык что вокруг него всегда толпа народа... А может потому, что с тех пор как он покинул камеру тюрьмы в родном городишке и начались его приключения - ему вообще не часто выпадала возможность побыть одному. - А вот сейчас, хоть вокруг него и сновало множество народа... но все эти люди были... другие. По иному одетые, говорящие на непонятном языке, да еще и, как недавно выяснилось, живущие по совершенно иным обычаям и законам... Так что фактически - он был один и оттого чувствовал себя неуютно.
   ...А ведь раньше он это любил. - Одиночество! В детстве и отрочестве, Ренки мог часами напролет бродить один по окрестностям своего, кажущегося теперь таким крохотным и провинциальным, городишка, мечтая о великих подвигах и небывалых приключениях, или просто любуясь, пусть и привычной, но оттого не менее красивой природой родных мест.
   Да уж... - приключений навалилось выше крыши. ...И пожаловаться вроде было не на что. - Как бы туго не приходилось - в результате он... они - всегда побеждали, получая немалую награду и Славу! - Вон, даже в дремучей Ашее, и то оказывается есть люди, которые знают кто такой оу Ренки Дарээека - это ли не предмет для городости! ...Вот только откуда, когда он думает о себе былом, появляется это чувство безвозвратной потери?
  Почему, иной раз шалости и проделки детства, начинают казаться важнее реальных подвигов, и едва ли не слезы на глаза наворачиваются, при воспоминаниях о, в общем-то - ленивом и размеренном существовании, что он вел до каторги? - Ведь тогда, он мечтал как раз о той жизни, что ведет сейчас! - Загадка, разгадать которую, не сможет наверное даже хитроумный Готор.
  - Так я слышал, чужеземец, что среди своих людей, ты почитаешься великим героем?
  Раздался вдруг голос из-за спины, и обернувшись Ренки увидел королевского брата Рсчкаана. На сей раз, он был без пышной свиты, и одет достаточно просто. - Юбка и накидка без всяких блесток и драгоценных камней, мало чем отличающиеся от одежд снующих вокруг людей. Даже его слегка надменное выражение лица, не слишком отличалось от лиц остальных туземцев. - Тут даже слуги ходили весьма горделивыми цацами.
  - Ну... мне довелось поучаствовать в нескольких сражениях, и проявить себя... - Осторожно ответил Ренки, не слишком понимая чего от него надо столь высокой особе. - Ваше... э-э-э...???
  - Мы называем друг друга просто по имени, так что называй меня "Рсчкаан"! - Улыбнулся королевский брат, и Ренки вдруг понял, что фактически-то, они ровесники.
  - Тогда я - Ренки.
  - Так поведай мне Ренки, о тех подвигах, которые ты совершил, и местах где побывал...
  
  - Ну, и что полезного ты сегодня сделал вьюноша? - Гнусавя на манер "профессора", спросил Готор у своего приятеля, когда они вечером встретились в своей хижине. ...Которую теперь уже делили на троих, считая присоединившегося к их компании Гаарза.
  - Показал местным, кое-какие преимущества шпаги! - Горделиво надувшись, ответил Ренки. - Рсчкаан... брат гасиига, зазвал меня... такое место, где воины тренируются и меряются силами... местное название забыл... Его оказывается сильно интересовала моя шпага, а взамен, он пообещал показать как они работают с со своей секирой!
  - И?!?! - Подбодрил Готор Ренки вопросом, который тот явно ждал.
  - Из двадцати четырех поединков, я выиграл девятнадцать!
  - Надеюсь, хоть никого не поранил при этом? - Осторожно спросил Готор.
  - Фи... - Фыркнул Ренки. - Конечно мы дрались учебным оружием и в латах. ...У них тут, кстати, есть наши шпаги. (В той "школе" вообще множество разного оружия висело и стояло вдоль стен. Я названия и половины всех этих хреновин не знаю). Но, как сказал Рсчкаан - они предпочитают биться своими секирами и кинжалами! ...И на мой взгляд - зря! Их секиры конечно хороши, но все-таки тяжеловаты, и у шпаги появляется немалое преимущество.
  - Ты дрался только с Рсчкааном, или там были еще люди? - Кажется Готора больше волновали не технические характеристики оружия, а психологические - людей.
  - У меня было восемь противников. - Самодовольно ответил Ренки. - По местным правилам - проводится три схватки. Тот кто выиграл две из них - победитель... Так что, в конечном итоге, я выиграл у всех!
  - Неплохо! - Одобрил Готор. - И как они это восприняли?
  - Ну... - Впервые задумался об этом Ренки. - Вполне достойно, как истинно благородные воины, умеющие ценить чужую доблесть! Никто особо своему проигрышу не радовался, но и откровенной досады, или расстройства не выказывал.
  ...Они явно учились! - Добавил он, мысленно прокрутив в голове прошедшие поединки, и выражения лиц участников и зрителей. - И теперь знают, как надо действовать, против человека вооруженного шпагой. - Добавил он, внезапно погрустнев.
  - Ничего. - Усмехнулся Готор. - Во-первых, наша ударная сила - все-таки не шпаги, а мушкеты и штыки наших солдат. А во-вторых, в свете того что я выведал у Ксшаа, сейчас акчсцы действительно не слишком-то расположены затевать с нами ссору. Ну а в-третьих - ты ведь теперь тоже знаешь преимущества их секир!
  -...Кстати, потом они меня на стрельбище позвали! - Снова посерьезнев, продолжил Ренки. - Я попадал восемь из десяти. ...Но до местных ребят, мне далеко. - Вот уж кто с тридцати шагов, пулю ровненько в центр мишени укладывает! Да и на сотню шагов, мимо ростовой мишени не промахивается! Правда мушкеты у них были наилучших образцов - нашей и кредонской работы...
  Но и из своих самострелов, эти акчсцы лупят так, что просто загляденье... Серьезные вояки!
  - Угу. - Кивнул головой Готор. - Купчина мне сказал, что они почти всегда воюют с кем-нибудь из соседей. - Так что практики у них хватает.
  Войны конечно не нашим чета. - Собираются небольшими отрядами, переходят границы, и либо устраивают засады, либо подкрадываются к поселкам и... - налетел, пострелял, похватал что плохо лежит, убежал. А потом бродят по джунглям, и отлавливают такие же отряды охотников... - Тут конечно все серьезнее - охотиться на охотников, дело непростое. Но в целом, все это скорее молодецкие забавы, чем серьезные войны. Однако пройти через них должен каждый юноша, чтобы стать мужчиной! Да и потом взрослые мужики продолжают этим заниматься... А каждый отряд у них... что-то вроде отдельной семьи или клана... Я в этом пока еще не очень разобрался. Но "родство" в рамках одного отряда, тут даже закреплено юридически - они и отвечают за проступки "одноотрядников" но и заслуги одного, означают привилегии для всех. В общем - война у них, это дело постоянное. К тому же считается одним из важнейших развлечений мужчины, как для наших - на охоту сходить...
   А еще что полезного узнал? - Поинтересовался Ренки. - А то тут генерал наш переживает...
  - Ну, как я сказал - пусть особо не переживает. - Торговля с нами, слишком лакомый для акчскаа кусочек, чтобы они не держались за него обеими руками! Так что какого-то коварства, он них ждать не стоит. Но и надеяться что они какие-нибудь оскорбления спустят... Тут, знаешь ли, такой мир, что иной раз лучше половину племени-народа в драке потерять, чем хоть раз стерпеть обиду. - Обиженного посчитают слабаком, и разорвут в клочья.
  Надо кстати, сказать оу Дезгооту, чтобы офицеров наших на мундиры растряс, да и сам, своим гардеробчиком поделился! - Одежда, что нам подарили - это большущий знак мирных намерений. - Вроде как свою кожу тебе предложили поносить, гарантируя защиту и покровительство. - Нам, следовательно, тоже стоит местной знати такие подарки сделать, и по уверениям купца, после этого жизнь наша тут, станет намного проще!
  ...Я кстати еще и про мешки узнавал. - Оказывается у местных, они тоже большая, и весьма почитаемая ценность! - Они ведь раньше до того как в городе осесть, ...да в общем-то и сейчас - преимущественно кочевнический образ жизни ведут. А в джунглях, ни на лошади, ни на верблюде особо не покатаешься, а уж про телеги-кибитки разные, так и вообще разговоров быть не может. - Так что таскают свое имущество на себе. - Как ты понимаешь - хороший мешок - большое подспорье в этом деле. Вот они и научились делать их превосходно, а мешок приобрел символическое значение!
  ...Так что нам была оказана высокая честь, получить мешки, сплетенные и сшитые руками жен гасиига! ...Я и сам охренел! Даже не знаю - чем за такое отдариваться.
  ...Ну а ты Гаарз, чего полезного сегодня делал-видел?
  - Видел я тут двоих... - Задумчиво ответил Гаарз. - Вернее троих, или даже наверное пятерых... Ох ведь бесовки!!! - Все напоказ, сиськи - во, жопы - во, и все из себя такие ходят, и прям... Я было к ним, да генерал ведь строго-настрого воспретил... Говорит - за это самое место подвешу, и будешь висеть пока не отвалится! - Гаарз печально вздохнул.
  
  Дни текли достаточно быстро. Ренки постепенно привык к виду полуголых людей, жизни в круглых домах, питанию в закрытой кабинке, и крайней осторожности в использовании левой руки.
  Да и местные перестали представляться ему, совсем уж дикими и непонятными людьми, а стали казаться вполне себе нормальными ребятами, разве что с некоторыми закидонами.
  "Нормальными ребятами", конечно оказались дружки Рсчаака, по воинской школе, с которыми он проводил почти все свои дни в Ашее.
  Свой, "парадный", подаренный Риишлее мундир, Ренки скрепя сердцем, подарил брату гасиига. Объяснив некоторую потертость вещи тем, что сам получил его в дар от очень-очень-очень Великого и Большого Человека, который не только является Верховным Духовным Наставником его народа, но так же и Великим Военным Вождем. После чего, подарок был принят с особой торжественностью, и долго изучался всей компанией.
   ...И все оставшееся время пребывания в Ашее - Ренки старательно старался не думать о напрасности сей жертвы. Ибо Рассчаак не только не оценил дороговизну сукна, особый покрой и изысканность отделки... - Хождения в мундире, Рсчааку хватило ровно на полдня. После отлучки для "того о чем не говорят" (тут это была еда), он вернулся уже в привычной юбке, и нелепо соврал Ренки, что не будет больше носить эту одежду боясь повредить такую большую ценность. Зато и намеки на то чтобы новый приятель одел юбку, с его стороны прекратились.
  И как же развлекалась столь изысканная компания молодых людей? - Естественно, они не только сражались на разных видах оружия, или палили по мишеням в "военной школе", но и болтались по городку и окрестностям подмигивая местным красоткам, разок сходили на охоту, (тема для многочисленных, но вполне себе добродушных шуток над Ренки, впервые оказавшемся в джунглях, и конечно же - единственным, кто вернулся без добычи).
  А вот после охоты, его с особой торжественностью повели в бордель!
  Впрочем - поначалу Ренки решил что это скорее театр, или что-то подобное. - Имевшие там быть дамы - старательно занимали своих спутников разговорами, (Ренки не понял нихрена). Что-то спели хором, довольно мелодично и красиво, хотя и несколько длинновато, потом танцевали... такие танцы, что у бедного лейтенанта, едва глаза на лоб не вылезли от удивления...
   А потом - парочки удалились в уединенные комнатки. Причем не кавалеры выбирали дам, а кажется совсем даже наоборот! - Дамы подхватывали понравившихся им юношей, и уводили с собой.
  ...А когда все разошлись - в зале осталась только хозяйка заведения и Ренки - немного разочарованный тем что остался один, слегка настороженный, и отчасти даже напуганный.
  - Ты почетный гость! - Внезапно сказала хозяйка, усмехнувшись, будто прочитала все, что было в этот момент на душе у Ренки.
   ...Говорила она на тооредаанском не слишком чисто и свободно, но вполне понятно. - А значит - тобой буду заниматься я сама!
  Ренки вздрогнул, и вместо того чтобы сказать подобающий случаю комплимент, или шутку, уставился на хозяйку словно кролик на удава...
  Нет, хозяйка далеко не была столь пугающа и отвратительна, как огромная змея - скорее даже очень наоборот... Эта женщина неопределенного возраста, показалась Ренки нереально красивой. ...Хотя что-то змеиное, в ней определенно было.
  Просто выглядела и вела она себя... будто королева. - Какими воображал себе королев, никогда раньше не видевший царственных особ, Ренки. - Властная, царственная, слегка надменная... Она управляла всем что происходило до этого, одним мановением брови, или движением пальчика... Кажется усмиряя и сдерживая буйный нрав молодых вояк, одним своим взглядом...
  Даже Рсчаак - брат самого гасиига, говорил с ней очень почтительно и вежливо, как сам бы Ренки, говорил с настоящей королевой. Сама мысль о том, чтобы заняться с ней тем, чем раньше Ренки занимался только (увы) со шлюхами, казалась ему сущим святотатством. ...Но кажется, его мнение, в данный момент, никого не интересовало.
  
  Глава ??
  
  - Ну ты дружок и деревня!!! - Возмущенное, и чуть завистливо рявкнул Готор. - Никакой не бордель это был, и не шлюхи! - Это у местных храм такой, а женщины - были жрицами. Тебя действительно удостоили небывалой чести. А ты - бордель!!!
  - Но ведь они же...
  - И что...???
  - Ну-у-у...
  - Темнота! - Опять припечатал Готор. - Такое было во многих культах разных народов. Религия, это не только *** в Храме выкрикивать... (Кстати - я ведь тебе уже рассказывал что это означает? Вот-вот... Пошутил видать так ваш Манаун*дак над потомками.).
  ...Ладно, расскажи лучше что там было... Ведь с самОй - главной жрицей... того!
  - Ну... Сначала мы вина выпили, и поели чего-то сладкого, вроде сушеных фруктов...
  - Вы ели?!?!
  - Ну да.... А-а-а-а!!!
  - Вот-вот... Значит, то ли еда у местных вещь настолько интимная, что только любовники могут ей совместно заниматься. То ли - тут что-то глубоко религиозное... Я ведь эту сволочь Ксшаа, сколько не расспрашивал - молчит гад, будто я его о чем-то совсем неприличным спрашиваю... Фигов тооредаанский купец!
  Ну так я надеюсь - одной едой у вас дело не ограничилось?
  - Ну, мы потом разговаривали еще... - Немного смущенно ответил Ренки.
  - О чем? - Внезапно насторожился Готор.
  - Обо всем... - Потерянно ответил Ренки, и густо покраснел. - Как-то так получилось, что я ей все рассказал... Ну, то есть - совсем все!
  - И обо мне? - Помертвел лицом Готор.
  - Нет... О тебе промолчал... Ну в смысле - откуда ты... А в остальном - все рассказал. И про детство свое, и про каторгу, и про то как мы встретились, как воевали, как потом... и про Риишлее, и про поиски...
  ...Ренки умолчал о том, что не рассказал этой невероятной женщине о Готоре, исключительно из-за жгучей ревности... - Испугался, что тогда выходец из другого мира, станет ей намного интереснее обычного офицера, пусть и общепризнанного героя, и она его отвергнет.
  А в остальном - у бедолаги не было ни единого шанса. - Верховная жрица оборачивалась то любящей и заботливой матерью, которой у парня никогда не было... То вдруг - мудрым и верным другом, то любящей женой, потом страстной загадочной любовницей, а то и беззащитной девочкой, ищущей покровительства настоящего мужчины и воина... Ренки и сам не заметил, как выболтал ей все свои, чужие, и даже государственные тайны. Умудрившись сохранить лишь главную тайну друга, и то - по не самой благородной причине.
  - ...Значит все выболтал... - В голосе Готора не было осуждение, но лишь констатация факта. - Впрочем, тут все понятно. С твоим опытом... иного ждать и не приходится. ...Ну, и как она прореагировала на твою болтовню?
  ...О! - Радостно воскликнул Ренки. - Она сказала, что когда мы будем уже спускаться с гор, там в стороне от дороги, будет какой-то Храм... Не местных богов, но и не наш. Вот она и посоветовала нам туда заглянуть, в поисках древностей.
  - И ты молчал?
  - Да я как-то не придавал этому значения. ...Я же не знал - что Она - жрица! Думал она...
  - Думал он... - Пробурчал Готор, немного успокаиваясь. - Спиноза плюшевый. Да она может, по значению - под стать нашему Риишлее! А он - "не знал"!!! ...Чего еще-то было?
  - Не скажу! - Отрезал Ренки, густо покраснев, и при этом его глаза приобрели такое маслянно-мечтательное выражение, что Готору и без рассказов все стало ясно.
  - Vezet zhe durakam! - Пробормотал он завистливо. - А я все со старыми хмырями общался, науки постигая... - Весьма тупые, надо сказать, науки... Местные со своей системой счета, с трудом до десяти тысяч считают. Да и в остальном - примерно на том же уровне... По весьма грубым прикидкам - Манаун*дак, дал вашей цивилизации пинок, перебросивший ее эдак на две-три тысячи лет вперед!
  Ремесла тут, на довольно примитивном уровне... В смысле - организации производства. Хотя - надо отдать должное, сталь научились выплавлять весьма качественную, да и с другими металлами умеют работать. Правда - тут их не много... Но качество мушкетов - оставляет желать лучшего. Недаром - твои знатные приятели, предпочитают "импортные образцы".
  ...А еще, заметил? - Местные живут у моря, а самый большой их корабль - размерами примерно с наш "torpeda"? И по части мореплавания у них... - потерять из вида берег, чуть ли не смерти подобно, считается!
  ...Тут конечно много разных факторов играют.... На моей земле - живущие в джунглях народы, никогда особой цивилизованностью не отличались... за некоторыми исключениями. Но тем не менее! ...А вот кстати, и наш почетный конвой пожаловал!
  
  ...Прошло уже примерно две недели, как армия генерала оу Дезгоота, тронулась в путь. Плыли по преимуществу на длиннющих местных лодках, вмещавших за раз до двух десятков человек. А тех, кому не хватило лодок - усадили в какие-то, не то плотики, не то просто вязанки тростника, которого местные "самоплывом" пригнали с верховьев реки, в огромном количестве.
  ...Многие тооредаанцы, поначалу вообще отказывались влезать на эти ветхие сооружения, поскольку после твердых крепких корабельных палуб, идея "плавать на траве", казалась определенно бредовой.
  Но акчскаа, заверили офицеров тооредаанцев, в надежности "травяных лодок", те, в доступной манере донесли эту мысль до сержантов. А уж сержанты - палками вогнали ее в солдат..., или просто загнали солдат, на эти прихотливо связанные охапки сена...
  Единственное - вверх по реке "травяные лодки" шли не слишком ходко, и их приходилось брать на буксир, но уж кого-кого, а гребцов тут хватало.
   Правда вначале - движение не задалось. В первый день прошли не более десяти верст, при этом умудрившись утопить часть имущества, и едва не потеряв несколько десятков солдат, оказавшихся в реке вместе с перевернутыми лодками. А потом, еще и лагерь в джунглях ставили так долго, что нормально поесть смогли только уже в глубокой тьме.
  Но потом, движение постепенно кое-как наладилось, и уже на четвертые сутки, огромная армия сумела за день отмахать аж сотню верст - благо, спокойное течение реки, позволяло это сделать. Так дальше и пошло... - иногда больше, иногда меньше... Но в среднем удавалось придерживаться таких результатов.
   Поднимались еще до восхода солнца... Быстро завтракали остатками вчерашнего ужина, и впрягались в работу... Солдатня освоила греблю одним веслом, так что без дела им скучать не приходилось. - Недостающие весла, вытесывали прямо на берегу - благо материала хватало, а у кого руки не были приспособлены для столь "сложной работы" - гребли палками. ...Главное - по старой армейской традиции - все были задействованы, никто не страдал от праздности, мучаясь мыслями, чем бы себя этаким занять!
   С обедом вышла проблема... - Поначалу, генерал предлагал обедать на ходу остатками завтрака, (который был остатком ужина), чтобы не отвлекаться на причаливание к берегу и разведение касторов. Но тут, для начала, против такого непотребства, воспротивились капитаны лодок - акчскаа. А потом зароптали и сами солдаты. - Все-таки сидеть целый день в тесных лодках, не имея даже возможности вытянуть ноги - это тяжелое испытание для молодых крепких мужиков! Так что генералу, предварительно наказав наиболее активных "роптальщиков", все же пришлось изменить свое решение... Хотя, когда капитаны-проводники, уходили по "своим делам" в лес - солдаты все равно питались остатками вчерашнего ужина, не разжигая костров. - На еду и отдых - отпускалось не более часа.
  ...И лишь когда солнце уже начинало клониться к закату - лодки причаливали к заранее отобранному берегу, солдаты высаживались на землю, начинали варить себе горячую еду на весь следующий день, и готовить спальные места.
   Увы - не все было так благостно и гладко, как хотелось. - Случались потери!
  В основном - от столкновения с местной фауной - змеи, пауки, живущие в воде черви-паразиты забирающиеся под кожу, от чего вскоре образовывались незаживающие язвы, начинался жар, а потом и смерть... Клещи, ведущие себя ничуть не лучше червей, но падающие сверху с веток, доставляли не меньше неприятностей, особенно тем что забирались под одежду, от чего их не удавалось вовремя обнаружить... А еще - растения вызывающие ожоги, кажущимися аппетитными ягоды, после которых желудок скрючивало от дикой боли, грибы, которые какой-то дурень догадался подкинуть в общий котел... А еще - большой цветок, от запаха которого люди теряли сознание, и какая-то оранжевая плесень, перебирающаяся с деревьев на кожу людей, вызывая жуткую чесотку. - Двадцать семь человек погибли из-за всей этой животной сволоты, а еще сотни три - просто числились пострадавшими.
   Проводники-капитаны - только удивлялись подобным эксцессам, искренне недоумевая, как взрослый человек может хвататься за всякую гадость, или, того хуже - тащить ее в рот! ...Впрочем - если бы не их советы по части лекарственных трав, и разных хитростей, вроде выжигания червей настоем особого корешка, или обмазывание тела смесью глины и спор одного гриба - что защищало почти от всех насекомых - смертей было бы во много раз больше.
  Ну и самое главное - без помощи местных проводников, тооредаанские войска, вообще едва ли смогли бы куда-нибудь дойти - Ашаа, растекалась по джунглям сотнями рукавов, ручьев, притоков, протоков и стариц, по которым несведущий человек, наверное мог бы плутать годами, так и не найдя правильного пути.
   Почти постоянно, на реке встречались довольно большие поселки туземцев, - как оказалось, земли, особенно по берегам, были заселены довольно плотно. Так что - несколько раз пришлось устраивать лагерь вблизи поселков, а один раз - так буквально ночевать в домах туземцев, ибо все поля вокруг поселения были возделаны и засеяны какими-то кустиками, над которыми местные тряслись сильнее чем над собственными детьми. А там где не было этих кустиков - сплошь расстилались топкие болота.
   Офицеры и унтер-офицеры, в ту ночь почти не спали, карауля своих подопечных. Но к счастью, никаких нехороших поползновений, со стороны оглодавшей солдатни, не произошло. ...Возможно благодаря бдительности старших, а возможно - благодаря придумке Готора, которую он сам называл "nagljadnaja agitacija".
  Перед тем как покинуть корабли и пересесть на лодки, от каждого полка на берег сошло по паре капральств, составленных из наиболее опытных и авторитетных унтеров... Унтеры - прошлись парадом по опустевшей, по такому случаю, центральной площади, демонстрируя туземцам свою выучку в строевой подготовке и обращению с мушкетом... А в ответ - приятели Рсчаака, показали как они умеют стрелять из мушкетов и самострелов, да рубиться на секирах...
  Обе стороны получили достаточно пищи для размышления. Подданные гасиига, поразились невиданному зрелищу, когда сотня человек действует словно единый организм - грозный и пугающий - убедившись какую силу представляет армия Тооредаана.
  А по капральствам, ротам и батальонам тооредаанцев, пошли гулять рассказы унтеров, наслушавшись пояснений своих офицеров, о том какие ловкие и кровожадные зверюги эти "голозадые обезьяны", так и норовящие подстеречь хорошего человека в гущи джунглей, и пустить ему пули в спину, особенно если "хороший" человек, чем-нибудь обидит их семью... Так что - лучше не нарываться!
  
  ...В отличии от всей остальной армии - Готор с Ренки, были на привилегированном положении, поскольку двигались вместе с Рсчааком и его молодыми приятелями.
  В отличии от трех тысяч солдат, за которыми присматривала лишь пара сотен проводников-капитанов, эти двое находились под пристальным вниманием трех десятков пар глаз... Собственно - следивших не столько за тем чтобы заложники не сбежали, сколько за тем, чтобы они не пострадали. Ибо, мало того что смерть заложников, была бы невероятной потерей чести для сопровождавших их акчскаа - это был бы колоссальный дипломатический провал! - Так что - заложников берегли, ухаживая за ними как за малыми детьми. Даже когда все уходили в джунгли поесть, (благо - буйная растительность давала много возможностей для уединения), прежде чем оставить их наедине со своим куском мяса и лепешкой - заботливые глаза очень внимательно осматривали "столовую", изгоняя из нее змей, пауков и ядовитую фауну...
  И вот, спустя две недели путешествия, берега реки сдвинулись, преодолевать силу течения стало намного тяжелее, а среди бесконечных деревьев, все чаще стали встречаться поднимающиеся вверх скалы... - Настало время вылезать из лодок, и идти пешком!
  
  И тут - друзей настигла новая напасть - избыток свободного времени. - При всем своем умении и опыте - тооредаанская армия, проделывала не более пятнадцати-двадцати верст в день. Ведь мало того что приходилось двигаться по узким и не слишком-то удобным горным дорогам, так еще и все запасы провизии, пороха и боеприпасов, пришлось тащить на своем горбу... - Благо - хоть добыча и пушки, сейчас где-то двигались по морю на кораблях.
  Опять не обошлось без проблем - к "болячкам джунглей" прибавилось еще и изрядное количество подвернутых, а то и сломанных ног и ушибов - камни неласково встречали любое проявление неловкости.
   Готор, Ренки и Гаарз, в этом отношении были опять же - освобождены от многих проблем. - Нет, заплечные мешки, за них никто тащить не собирался... - акчсцыы посчитали бы это оскорблением для своих гостей. - Но все-таки - груза в тех мешках было значительно меньше, а главное - меньше забот, чем у офицеров преодолевающей горные кручи армии...
  Рсчаак со товарищи, постоянно отлучались то на охоту, то в соседние селения - проведать родню и знакомых. - Увы - заложников с собой чаще всего не брали, опять же - опасаясь причинить им какой-нибудь ущерб. Так что у Ренки с Готором появилось время для долгих бесед...
  Тут-то вот, разговор, как бы невзначай и зашел про небольшое любовное приключение молодого лейтенанта на неведомом берегу, приведший Готора в такое волнение.
  
  - Рсчаак, - поинтересовался он при случае у брата гасиига. - А ты не знаешь, что за храм нам встретится на той стороне, когда мы будем спускаться с гор?
  - Не знаю... - Пожал плечами тот... - Насколько я слышал, там по тропе храмов нету... Впрочем - за перевалом уже идут не наши земли, так что я могу чего-то и не знать. Хотя много раз слышал описание дороги, когда учился у Ксшаа, вашему языку! ...А почему ты решил что там есть какой-то храм?
  - Жрица рассказала об этом Ренки, а он мне.
  - Тогда храм точно есть! - Даже закивал головой Рсчаак. - ОНА, знает! - В словах брата гасиига было столько убежденности, что у Ренки даже холодок пробежал по спине, как бывало всякий раз, когда он встречался с чем-то мистическим. А вот Готор - почему-то решил, что Рсчаак что-то знает. Но сколько он не пытал его - больше никаких подробностей о храме узнать не удалось.
  
  А потом - пейзаж вокруг с каждым днем начал становиться все суровее, стало заметно холоднее, и у тех кто был ослаблен болезнями, даже начались проблемы с дыханием.
  Снега к счастью не было, и через Перевалы армия перебралась без особых проблем.
  Тут, Рсчаак со товарищи, и еще десятка два проводников, наконец распрощались с тооредаанской армией, и каждый пошел своей дороги, одновременно чуточку сожалея о расставании, и в то же время чувствуя некоторую усталость друг от друга. - Все-таки людям, имеющим столь разные представления о жизни, трудно было долго сосуществовать вместе. - Туземцы например, искренне не понимали отношений между солдатам и офицерами, частенько спрашивая Ренки или Готора, почему Вожди, столь неуважительно обращаются, со своими людьми. И как вообще можно доверять оружие человеку, добровольно подставляющему спину под удары палок? - Чего он вообще сможет навоевать?
  А тооредаанцам... - Им почти все казалось странным во временных союзниках. Но в большинстве своем, они не заморачивались вопросами "почему?", довольствуясь универсальной формулой - "проклятые голозадые обезьяны".
  
  Потом был долгий спуск вниз по горным тропам. Дороги тут были куда более нахоженные, а местные разрозненные туземные племена - предпочитали не показываться на глаза, такой грозной толпе вояк.
  Но и беспечная жизнь Готора и Ренки закончилась, вместе с окончанием пребывания в статусе заложников. Не то слегка раздосадованный их прошлым бездельем, не то просто - будучи измотан заботами и бедами, кои подстерегают военачальника, совершающей столь непростой переход, армии, оу Дезгоот, поставил их на "соответствующие званию места". - Сиречь - командовать ротами. Причем Ренки, пришлось даже временно "откомандироваться" в 11 полк, где его знали, и где был сильный недобор офицерского состава. В то время как хитрецу Готору, досталась прежняя рота Бида, пусть и шедшая в авангарде армии осуществляя разведку, зато несущая меньше груза и ведущая не такое тоскливое существование как обычная походная рота, изо дня в день топающая по горным дорогам, уставившись в спину впереди стоящего.
   А вот Ренки, вкусил командирских бед и недосыпа, по полное число. - Даже опытные и умелые солдаты, умудрялись постоянно попадать в разные неприятности, ломать себе кости, терять грузы, стирать ноги, болеть, а два идиота, причем как назло из его роты, даже умудрились заблудиться в горах, выйдя ночью справить нужду за пределы лагеря, и их пришлось искать всем полком, под насмешки остальных вояк, и зубовный скрежет оу Дезгоота...
  А тут еще вдруг, выданная всего-то полгода назад, новехонькая обувка, начала рваться на острых крепких камнях, и это стало серьезной проблемой для всей армии.
  Ко второй реке, ведущей уже прямиком в земли Тооредаана, вышла уже огромная толпа бродяг, в каких-то обносках... - Многим пришлось срезать полы своих мундиров, чтобы сделать обмотки на ноги. А шагать в таком безобразии, в ногу, печатая шаг, уже не было никакой возможности...
  А расхлябанный вид, привел к соответствующему поведению, и в 15 полку вспыхнул бунт.
  Началось все как драка между двумя капральствами, потом пламя перекинулось дальше... Вымотанные, уставшие до невозможности люди, уже мало соображали что делают, и к каким последствиям их это может привести...
   Совместными усилиями офицеров и унтеров 15-го, и остальных полков - бунт был задавлен достаточно быстро. Но девятнадцать человек были уже мертвы, включая одного офицера и трех унтеров, а значит - приговор военно-полевого суда, в котором Ренки выпала тягостная честь быть одним из судей, был максимально суров. - тридцать человек расстреляли на месте. А еще, почти сотню, приговорили к порке, отложив наказание до возвращения в родные земли...
  
  Потом была недельная задержка у реки, под именем Грииск. которая должна была доставить усталое войско, прямиком в Тооредаанские земли. ...Хотя строго говоря, в Мооскаа, искренне считали что земли в долине Грииска, уже принадлежат королевству...
  Но что об этом думали местные жители - так и осталось неизвестным, ибо и они, предпочли сбежать подальше от огромной толпы вооруженных людей.
  Зато проживающие в верховья Грииска тооредаанский купцы, лишь разводили руками, и говорили что такого количества лодок у них нет, и не будет еще примерно два месяца, пока с востока не потянутся караваны на западное побережье. Да и тогда... - "Откуда, милостивые государи, тут взяться лодкам на три тысячи человек, ежели в год на запад уходит не больше дюжины караванов... Потому как у тамошних дикарей, и поживиться толком-то нечем...".
  Пришлось рубить деревья, и вязать плоты. ...И тут вдруг резко выяснилось, что не хватает веревок, гвоздей, и плотницкого инструмента.
  Обобрали все окрестности... Гренадеры поснимали с мушкетов ремни, в ход пошли пояса, берендейки и пулевые сумки... Но в конце концов, армия оу Дезгоота, все-таки погрузилась на плоты, и смогла двинуться в родные края.
  
  ...И тут, вдруг выяснилось, что Каас сбежал! Сначала никто не придал значения его недолгому отсутствию, ведь женщина и ребенок, о которых важный пленник так пекся, все время были под наблюдением Дроута либо Таагая...
  Поначалу даже решили, что с ним приключилось какое-то несчастие. - Все-таки горы покрытые лесом, не самое гостеприимное место на земле. Даже потратили сутки, на то чтобы хорошенько поискать злополучного пленника всеми имеющимися силами. А когда не нашли - Готор устроил женщине строгий допрос... И тут выяснилось - что она почти и не знала купца Коовада Кааса. - Он когда-то знал ее погибшего мужа, и года два назад нанял на странную работу - жить в доме, и время от времени принимать послания от странных людей, появлявшихся иной раз даже среди ночи, хранить в доме какие-то письма, свертки и то и здоровенные тюки, и выдавать хранимое тем, кто предъявит особые записки, подтвердив их подлинность некими знаками и словами...
  Для вдовы с ребенком, потерявшей вместе с мужем-моряком, и единственный источник дохода - подобная работа была истинным спасением, так что бедняга держалась за нее, не задавая никаких вопросов, и благословляя купца-благодетеля в своих ежедневных молитвах.
  А когда, посреди ужаса сражения в городе, к ней постучали солдаты тооредаана, и предъявив соответствующие знаки от Кааса, велели собрать вещи и следовать за ними - она послушно собрала и пошла, опять же не задавая вопросов. И вновь была благодарна Кооваду Каасу, который пообещал ей защиту и спасение из "подлежащего уничтожению" города, в случае - если она будет изображать из себя, его близкую родню.
  -...Ну каков же прохиндей! - Возмущался Готор, не без ноток восхищения. - Уверен - этот ход у него был заранее продуман. - Отвлечь наше внимание мнимой "родней", а самому - слинять в подходящий момент! ...А ведь как торговался! Как кричал, что "...без них - никуда!". ...Риишлее нас за это по головке не погладит! Ну да - хоть архивы сохранились!
  ...Увы, но и это было не совсем так. - Из трех сундуков с бумагами, что изъяла Тайная Служба из дома Коваада Кааса - два были залиты водой, в результате чего, половина документов была безнадежно испорченна.
  - Гнида... - Прокомментировал это известие Готор. - Тихушник сраный! Если бы просто поджег - мы бы смогли заметить и потушить. Но он похоже, в течении нескольких недель, потихоньку отмыкал замки, и туда водичку подливал, чтобы незаметно было... Как же я не догадался его обыскать, на предмет отмычек?! - Да и вообще - сундуки стоило на кораблях вести... А я дурак, решил что под моим приглядом целее будут... Если Риишлее решит оторвать мне за это голову - он будет полностью прав!
  
  И вот, наконец и речной этап пути закончился... В город-порт Зиироок, стоящий на реке Грииск, с верховьев прибыла толпа оборванных, усталых и даже голодных людей, изрядно перепугав местных жителей и администрацию города, своим появлением.
  Их даже едва не встретили залпами батарей местного форта, и мушкетов инвалидной команды несущей службу по охране города, решив что это нашествие дикарей с западных лесов, вроде одного из тех, байки о которых, вот уже лет 300, жители города пересказывают друг другу.
  К счастью - ветераны вовремя заметили развевающийся над одной из лодок королевский флаг, и выслали парламентера.
  Парламентер был изрядно изумлен, появлением из дикого ниоткуда, столь изрядной армии родного королевства, возглавляемой целым генералом, и старательно выспрашивал оу Дезгоота и иных офицеров, кажется пытаясь поймать их на лжи, и все-таки объявить дикарями из леса.
  И вот, наконец все проблемы были решены, и армия, чей подвиг несомненно войдет в легенды, смогла вздохнуть спокойно и расслабиться. - Они были дома!
  Да, пусть это только самый южный край огромного королевства. Пусть до столицы, или того же Фааркоона, еще топать или плыть тысячи верст... Но это уже была родная земля. Где не надо было ждать пулю в спину или стрелу, опасаться змей, червей, клещей и даже цветов. Где было все просто и понятно, а портовые шлюхи - хоть и страшны на вид - зато доступны и безотказны.
  
  Глава ??
  
  - ...Так значит ты все-таки нашел этот Храм? - Завистливо спросил Ренки.
  - Да собственно говоря - не так это было и сложно! - Спокойно ответил Готор. Нам ведь все равно, в качестве передового отряда, приходилось исследовать местность. Вот Йоовик с ребятами и двинулся по одной из боковых дорожек. Она показалась ему довольно натоптанной... в отличии от остальных, так что он пробежал чуть дальше чем обычно. Ну и доложил мне про Храм, благо - я за такую информацию награду пообещал.
  - ...И что же вы там нашли? - Спросил Риишлее, слегка недоверчиво приподняв брови.
  - Вещь, которая почти наверняка принадлежала Манаун*даку. - Спокойно ответил Готор. - Правда в перечне ритуальных вещей, ее вроде нет. Но она точно принадлежала раньше "попаданцу", так как, сто процентов, сделана в моем мире.
  - И-и-и??? - Хором поторопили Готора Риишлее с Ренки.
  - Это... - Замялся Готор... - Как бы вам объяснить... Короче - это мобильник!
  - Чего?
  - Мобильник... - Обреченно вздохнул Готор. - Такая штука, с помощью которой, можно переговариваться с другими людьми у которых есть такие же ...штуки, в какой бы точке земли они не находились... Ну почти. Там еще надо... короче, это очень долго объяснять, да и не имеет смысла.
  - Так почему вы его не забрали? - Искренне возмутился Риишлее. - Нам бы такая вещь очень понадобилась!
  - Да он же древний как гавно мамонта! - Возмутился Готор. - Там еще, судя по маркировкам, управление не голосом, а с сенсорного экрана было! Такими мой отец в детстве пользовался.
  Хотя... извините - бред несу. Но эта штука, действительно очень древняя - если и правда принадлежала Манаун*даку, да и судя по виду - изрядно побывала в переделках! Там уже все давным-давно сломано и восстановлению не подлежит. ...Да и толку от одного мобильника никакого... Там нужна очень развитая инфраструктура, много разных других приспособлений... - Готор беспомощно замолчал и изобразил на лице такую бездну отчаяния, что собеседники сразу отказались от мысли настаивать на объяснениях.
  - Так значит - эта находка была абсолютно бесполезной? - Разочаровано спросил Риишлее.
  - Я бы так не сказал... - Как-то, слишком уж осторожно произнес Готор. - Вот!
  И с этими словами, он очень осторожно достал из кармана какой-то предмет, завернутый в кусок ткани, положил его на стол и развернул обертку.
  - И то это?
  - Batarejka! ...Ну такая хрень которая... короче - сейчас это неважно. Мобильник, был хоть и изрядно побитый, но последние годы о нем очень хорошо заботились, стряхивая малейшие пылинки. Так что я смог его разобрать, так, на всякий случай. (Жрецы мне кстати, за это едва голову не свернули, и если бы не наши солдаты... Впрочем, если бы не тот инцидент, я бы батарейку умыкнуть бы не смог). ...В общем - эта штучка, лежала внутри мобильника, как в коробочке. ...Поднесите ее к свету и посмотрите...
  Риишлее взял небольшой прямоугольничек черного цвета, и поднес его к окну. ...Потом заинтересовавшись чем-то, порылся в хламе на свое столе, и достав сильную лупу, начал уже разглядывать предмет под большим увеличением.
  - Какой-то план. - Спокойно сказал он. И надпись... Буквы знакомые, но слова этого я не знаю. ...Полагаю это из вашего языка?
  - Угу. - Кивнул Готор, и произнес с особой торжественностью - Там написано "AMULET", что на вашем языке означает "амулет"!
  - Вы думаете...? - Взволнованно спросил Риишлее.
  - Почти убежден! - Ответил Готор. - Едва ли это может быть совпадением. - Вещь из моего мира, и легендарный Амулет, за которым охотился, а потом и хранил Манаун*дак...
  - Так... - Риишлее даже вскочил со стула, и начал ходить по кабинету, а Ренки, воспользовавшись моментом взял непонятную пластинку со стола, и начал ее внимательно рассматривать.
  -...Какая-то гора... с тремя вершинами... - Озвучил он, уже известный всем факт. А рядом река с изгибом напоминающем цифру "2". И еще три дерева нарисованы. ...И где это?
  - Не знаю! - Развел руками Готор. - Полагаю где-то на землях Старой Империи. Скорее всего на Северном континенте, хотя - не исключаю что и на Южном... И стоит учесть, что это может быть как гора, так и холм. Река, за все эти тысячи лет, наверняка уже раз десять поменяла русло. А эти три дерева... (кстати, на плане они могут означать и лес), - давным-давно умерли и сгнили. ...Сейчас на их месте может быть голая пустыня, а может быть - и целый лес вырос.
  ...Но я подумал - может быть где-то в древних легендах или записях, сохранилось описание этого места? - Ведь чертов Манаун*дак, не просто так царапал эту схему?
  Трехглавая вершина... - может там была какая-то битва? Или Храм стоял... Или еще что-то...
  - Я распоряжусь чтобы поискали! - Кивнул Риишлее. Он был настолько взволнован находкой, что вместо того чтобы позвать секретаря - сам выскочил из кабинета.
  - И ты молчал? - Возмущенно бросил Ренки Готору. когда они остались одни.
  - Так сам вспомни. - Начал оправдываться Готор. - Я впереди топал, а ты со своим 11-тым, считай в самом арьергарде плелся. ...Мы тогда с тобой неделю не виделись. Да и потом, на реке, на совсем разных плотах плыли. А уж от Зиируука... - Вспомни то суденышко - как там можно было поговорить толком, без чужих ушей?!
  
  Да. Тут Готор был прав. - Их двоих и командира 15-го гренадерского полковника оу Таариса, оу Дезгоот, отправил в столицу вестниками о победе и успешном завершении похода, да еще и пришлось взять с собой Гаарза и Киншаа, для охраны сундуков с остатками архивов Кааса.
  Отплыли они на почтовом кораблике - быстроходном, но довольно тесном суденышке, где даже кают для пассажиров не было. И почетным гостям, всем троим, отвели каюту первого помощника и штурмана, которые, в свою очередь, потеснили капитана. Но даже в каюте, уединиться для серьезного разговора, не было никакой возможности - тонкие переборки кают, едва ли могли обеспечить конфиденциальность беседы. Как впрочем и на палубе, где вокруг всегда было множество ушей. Так что для разговора о делах действительно тайных и секретных, наверное пришлось бы лезть на марс, предварительно выгнав оттуда наблюдателя. ...Что выглядело бы несколько странно.
   Дальше - та же песня. - В Диинцее - наиболее близком к столице порту, они слезли со своего кораблика, и, не без некоторых проблем и парочки скандалов, сумели пересесть в кареты...
  ...Было очень странное ощущение... Вот - они прибыли в родные земли несомненными героями, совершив кучу невероятных подвигов, и пережив множество приключений, о которых можно баллады складывать. Но никто тут еще не знает ни об их подвигах, ни о приключениях, и потому не обращают внимание на компанию каких-то оборванцев в явно поношенных мундирах, зачем-то везущих в Столицу с безопасного юга, три непонятных сундука.
  Даже авторитет полковничьего мундира, не слишком-то помогал путешественникам. - Нонче в Тооредаане, объявляли новый набор в войска, и потому офицеры всех рангов, стали буквально бедствием для больших и малых городов, сел и даже хуторов и постоялых дворов, заманивая в своим полки простофиль верящих в сказки про сытую армейскую жизнь, разорившихся и влезших в долги ремесленников и купчиков, потерявших наделы крестьян, и даже обычных бродяг, которым уже нечего терять, вроде парней обрюхативших дочку соседа и не желающих жениться, проворовавшихся приказчиков... - короче всех неприкаянных и не имеющих прочных корней, для которых армия становится наименьшим из возможных зол! ...Так что даже целым полковником, никого нынче удивить было нельзя!
   Лишь увидев погоны Готора и Ренки, с коронами и булавами, портовые или дорожные чиновники начинали что-то подозревать, и шевелиться, благодаря чему путь до столицы, занял всего четыре дня.
   А в Мооскаа, едва переночевав в гостинице средней руки, с самого раннего утра - полковник отправился с рапортами в Военную Коллегию, а Готор с Ренки - более короткой дорогой, в Малый Дворец, непосредственно к Военному министру.
  ...И проторчали полдня в приемной, ожидая когда Риишлее сначала вернется из Храма, где он ежедневно исполнял свои обязанности Верховного Жреца.
  ...А потом, им сообщили, что Военный министр срочно отбыл в Военную Коллегию, по неизвестному, но очень важному и срочному делу.
   Зато, по прибытию Риишлее, они удостоились высокой чести, разделить с ним обед, о чем жалеть явно не пришлось, ибо Верховный Жрец, несмотря на свою духовность, и глубокое проникновение в Высшие Сферы, как всякий придворный, слыл весьма изысканным ценителем хорошей кухни.
  - Что ж господа... - Сказал Риишлее, выслушав довольно подробный рассказ об успехах и неудачах затеянной им операции. - Не все прошло идеально, но, поверьте мне, как человеку разбирающемуся в грехах - было бы смертельным грехом, жаловаться и бурчать по этому поводу.
  Мне конечно уже доносили информацию об успехах вашей операции. Но признаюсь, не слишком подробную... После вашего "визита" кредонские "коллеги" изрядно свирепствуют, особенно на Тиинде и в прибрежных районах, так что моим агентам пришлось затаиться. ...Кстати - первые два месяца, они вообще предпринимали невероятные усилия, чтобы информация о разгроме Тиинда не дошла до ушей обывателей.
   ...Мне, хи-хи, даже пришлось встать на сторону Правды и Истины, и постараться просветить граждан республики на этот счет. ...Мы даже поддельные листики Бюллетеня Торгового Совета напечатали, переправили в Кредон, и распространили среди кредонских лопухов. Приврали конечно слегка. ...Но как сейчас выяснилось - не так уж и сильно. Хе-хе... был грандиозный скандал!
  Риишлее, необычайно довольный собой, откинулся на спинку стула, и сделал знак слуге, наполнить бокалы. Потом поднял свой, и заговорил торжественно, словно произнося тост.
  - Ваш отчет, а также отчеты адмирала и генерала о разрушении укреплений Тиинда, я уже внимательно изучил, и признаюсь - они превзошли мои ожидания! - Кредонским скупердяям, придется изрядно потратиться на восстановление всего вами порушенного, а если учитывать и порчу фарватера - все это следует признать невероятным успехом.
  Сегодня же вечером, я официально доложу об этом на Королевском Совете, а уже завтра утром - об этом будет знать вся Столица, а через неделю-две - весть облетит даже самые удаленные уголки королевства.
  Риишлее замолчал, и не полагаясь на слугу, оказал гостям высокую честь, самолично наполнить вином их бокалы...
   - Насчет Кааса. - Продолжил он. - Это весьма досадное упущение... Впрочем, пожалуй тут есть и часть моей вины. Я должен был послать с вами своих людей... все-таки вы... - Риишлее сделал некий жест, из которого его гости должны были сами понять, что в некоторых вопросах являются безнадежными профанами, о чем вежливость не позволяет сказать хозяину стола, прямо, и добавил. - ...Но решил что это привлечет ненужное внимание со стороны армейских, которые, увы, с Тайной Службой, не очень-то дружат.
  Документы тоже жаль. Но я уже распорядился, пригласить работников архивов. С нашем традиционным почтением ко всякому написанному слову и составленному документу - эти ребята весьма поднаторели в восстановлении попорченных временем бумаг. - Может и тут смогут что-то сделать. Но потраченного на это времени, сил, и средств - откровенно говоря, будет жаль.
   Вам кстати, оу Готор, я настоятельно советую, (коли в этого еще не сделали), как можно быстрее записать все что сохранила ваша память из прочитанного, и бесед с этим прощелыгой Каасом.
  Кстати - а что там с этой женщиной и ребенком? Уже догадываюсь, что вы бы не стали отыгрываться на ней за обман Кааса. ...Но есть такое подозрение, что вы оу Готор, могли бы сыграть в излишнее благородство. ...Исходя из ваших рассказов о религии в мире, из которого пришли... Помните?
  - Ее с ребенком привезут первым же кораблем... - Пожал плечами Готор. - И хочу вас успокоить, или, возможно разочаровать, но мой мир тоже весьма далек от тех идеалов, про которые я вам рассказывал. Как раз сержанты Дроут и Таагай, сейчас их и охраняют. Да и генерал оу Дезгоот, в некотором роде, за ними присматривает. ...Он нам обещал.
  Но неужели вы правда станете, ее пытать?
  - Не думаю, что это понадобиться. - Усмехнулся Риишлее. - Пытка - это крайняя мера. Обычно она хороша лишь тогда, когда большинство ответов ты уже знаешь.
  А с вашей подопечной будут разговаривать... опытные люди. Они без всяких пыток выведают у нее даже то, что как ей кажется она не знает.
  В конце концов - она видела лица, знает многие даты... Даже система тайных знаков и паролей - уже немало. По ней мы сможем кое-что узнать про этого Кааса...
   Впрочем - это все сейчас не столь важно. - Риишлее замолк, словно бы подбирая слова, что было для него весьма нехарактерно.
   ...Не важно, в отличии от другого вопроса - что делать с вами, судари...! - Слегка шутливым тоном, начала он. - С одной стороны - вас двоих, по праву надо представить Совету и Королю, в качестве одних из "Отцов Победы". - И могу гарантировать, что вы искупаетесь в Славе, похлеще чем утопленник в воде. Про богатства, повышения и награды, я и не говорю - Тооредаан, еще не разучился награждать своих героев. ...Ну, по крайней мере тех, кого он сам, официально, признал такими.
   Риишлее сделал паузу, и чуть нервно покрутил в руках вилочку для закусок.
  Но! Во всем этом, есть большущее НО! - Продолжил он, уже очень серьезным тоном. - Боюсь - подобная слава, будет вам не лучшим помощником, в ваших дальнейших поисках Амулета. ...А я, признаться, весьма озабочен тем что сей таинственный предмет существует, и до сих пор работает... судя по словам, и самому факту появления тут вас, оу Готор. И поэтому я собираюсь попросить... Нет - я собираюсь настоятельно потребовать у вас двоих - ...немного уйти в тень!
  ...Понимаю, вы еще люди довольно молодые и честолюбивые. И требовать от вас подобной жертвы, с моей стороны, в какой-то мере даже жестоко.
  ...Жестоко, и наивно. Ибо если вы не согласитесь с моим решением, а я надавлю, скорее всего это окончится войной.
   Войной - само начало которой, станет поражением для обеих сторон. Ибо я потеряю достойных, и ценных, в первую очередь для королевства, людей. А вы... думаю вы понимаете, что ваши потери будут фатальными.
  Поэтому я вынужден не приказывать вам. Но просить, взывая к чувству долга! И если вы откажетесь... - что ж - Слава будет вашей. Но в дальнейшем, наши пути разойдутся! Обещаю, что не попытаюсь вам мстить. Но и на мое покровительство, можете больше не рассчитывать. ...Что скажете?
  - Ну, мне к подобным вещам не привыкать. - Улыбнулся Готор. - Меня ваш вариант даже нравится... потому что поиски Амулета, для меня куда важнее почестей и славы... Но Ренки...
  - Если велит долг, я тоже согласен. - Ответил Ренки, но по его тону было нетрудно догадаться что все это его отнюдь не обрадовало.
  - Ну, не стоит так уж переживать... - Успокаивающе произнес Риишлее. - Ваши имена не будут вычеркнуты из истории этой славного похода. ...При всем моем желании - это просто невозможно, армейский мир не так уж велик чтобы вы смогли в нем затеряться! ...Просто - они будут чуточку в тени... - Официально - вы получите не больше наград, чем все остальные офицеры других полков участвовавших в битве. ...Возможно, я даже сделаю так, что истинные отчеты о ваших подвигах и участии в подготовке победы, станут доступны хронистам будущих эпох... Но сейчас... придется побыть в тени.
   ...Вам кстати, судари, пока не мешало бы хорошенько отдохнуть, а главное - обзавеситьсь достойный гардеробом. - Сменил тему Риишлее, давая понять что считает предыдущий вопрос закрытым. - ...Я распоряжусь об этом - лучшие портные и самое дорогое сукно. И даже не думайте о деньгах - Это меньшее что я могу для вас сделать.
   ...Нет, вид несомненно у вас весьма геройский, но учитывая положение лиц, которым я намереваюсь вас обоих представить, все-таки не мешало бы приобрести немного лоска...
  А уж потом, и поговорим о поисках Амулета, и о множестве других вопросов, которые будут у меня, (и не только у меня), к вам.
  ...Тут-то, Готор внезапно и выдал эту историю с Храмом, и непонятным планом на таинственной "batarejka"...
  
  В гостиницу возвращались молча... Готор размышлял об Амулете, а Ренки переживал о крушении своих планов.
  ...Чего там говорить - таил он весьма честолюбивую мечту стать самым молодым генералом в истории Тооредаана... (Все же к этому шло). И после рейда на Тиинд, где он неоднократно отличился, и не только как воин, но как достойный командир - мечтать, хотя бы о полковничьем погоне он вполне мог себе позволить. Случаев такого взлета, было предостаточно.
  ...Ну пусть не полковничьем... Пусть хотя бы майорском. - Стать майором в его неполные двадцать лет, это уже великое достижение, учитывая что добился он чина не покупкой офицерского патента, а личной выслугой. ...И пусть, формально между покупкой и заслугой, нет никакой разницы - офицерская среда прекрасно знает, кто, как, и за что получил свои звания и награды. ...Тут Риишлее был прав - подвиг утаить не удалось бы.
   А офицеру с такой репутацией - любой полковник будет поручать самые ответственные и важные задания. А значит - последуют новые награды, и новые повышения.
  ...А ведь могли бы и полковника дать! Тогда все вообще стало бы намного проще, до генерала остается одна ступенька, и ступить на нее, когда вовсю идет война - не такая уж и сложная задача.
  А генерал... В обществе Тооредаана, это весьма высокая ступень, которая сразу вернет его роду прежнее положение, привилегии и богатства.
  ...Но увы. - И Риишлее, и Готор были абсолютно правы. Ренки понимал это... умом - благо, доводы "за" он бы и сам смог придумать хоть десяток сразу. ...Да хватило бы и одного - пойти против решения Риишлее, означало бы предать Готора. А ведь для Готора, поиск Амулета, означал куда больше, чем все награды мира... - возвращение домой. Ренки прекрасно понимал это.
  Но понимать - это одно. А принять сердцем крушение всех своих надежд... - было невыносимо горько.
  -... Готор... - Предложил он, проходя мимо кабака. - А давай напьемся?! Вдрыз!!! В конце концом - имеем право. ...А потом - в бордель! И еще куда-нибудь... да хоть в кости сыграем!
  В ответ Готор внимательно, и как-то слегка печально посмотрел на приятеля, вздохнул, и сказал - "Давай".
  
  Утро было хмурым. Сияло солнце, пели птички... и от этого было тошно вдвойне, потому что утро было определенно хмурым.
  Ренки с трудом выпутался из одеяла, и сел, сдерживая мучительный прострел в голове и приступы тошноты. Огляделся в поисках подходящего сосуда. ...Взгляд упал на лежащую на той же кровати девицу... Б-р-р-р... стало настолько тошно, что даже блевать расхотелось.
   Страшная, со всклоченными волосами и рябым помятым лицом. Это же надо было с такой связаться! ...Ренки и так был довольно разборчив, а уж после общения со Жрицей, вообще невольно стал поборником завышенных стандартов женской красоты.
  С трудом поднялся на ноги, дошел до стола, и быстренько влил в себя остатки вина из кувшина... Вино было таким же мерзким как и шлюха, и весь этот поганый день!
  Стараясь делать как можно меньше движений, Ренки собрал свою, раскиданную по всей комнате одежду, и с омерзением нацепил ее на себя. - Даже привычная одежда, сегодня казалась какой-то грязной и липкой.
  Вышел из комнаты, и пошел по темному коридору, на свет. Свет, оказывается сиял в довольно просторной гостиной, обставленной столь же пышно, как и нелепо.
  Угу... А у окна на диване, сидел Готор, весь из себя свеженький и чистенький, уставившись в какую-то книженцию.
  - Ну-с... И как у нас дела? - С улыбкой глянув на Ренки, поинтересовался коварный приятель.
  - Изумительно... - Пробурчал тот, ища глазами какое-нибудь питье.
  - На вот... - Заботливо пододвинул ему Готор приличных размеров кружку. - Сок... так и не понял чего. Но кисленький, тебе в самый раз сейчас будет. ...Хозяйка кстати, обещала какой-то супчик от похмелья сделать... Сейчас я скажу чтобы несли!
  ...Острый рыбный супчик принесли довольно быстро, а Ренки, с отвращением вогнав в себя первые ложки - остатки выхлебал еще быстрее. Бросило в жар, прошиб пот, однако в голове просветлело, да и желудок подъуспокоился.
  - А ты чего тут читаешь? - Подозрительно спросил он у приятеля.
  - Презабавнейшая похабщина, времен Первой Империи - С удовольствием пояснил Готор. - Чисто развлекательного жанра, если можно так выразиться про подобную, гм... литературу. (У хозяйки этого борделя, кстати, весьма изрядная библиотека произведений подобного жанра).
  Если верить некоторым деталям - написана книженция спустя лет сто пятьдесят - двести после подвигов наших приятелей Манаун*дака и Лга*нхи. И тут, чуть ли не две трети гм.. рассказов - посвящено как раз им. ...В основном конечно полный бред и больные фантазии... насчет размеров гм... некоторых частей тел, легендарных героев. И их подвигов..., отнюдь не на поле брани.
  По сути ничего удивительного - Во всякой письменной культуре, рано или поздно появляется "герой", осмеливающийся переложить на бумагу то, что раньше было лишь темой подпольного хихиканья и тихих разговорчиков, сопровождающихся глумливыми улыбочками. ...Но у меня есть ощущение, что писал это человек, либо стоявший довольно высоко на социальной лестнице, либо - имевший доступ в верха. ...Слуга например!
  ...Тут вот есть сцена ...скажем так - нетрадиционного использования Меча Лга*нхи сорока девственницами... Так вот - описание рукояти, очень похоже на тот самый Обломок! Каково тебе такой поворот?! В этакой-то грязи, да найти что-то стоящее!!! Сейчас вот, пытаюсь еще отыскать в описаниях, что-то подобное... Может этот озабоченный, еще какие-то ритуальные предметы упомянул.
  ...Ренки равнодушно кивнул, не особо разделяя восторги приятеля. ...Хоть супчик и подействовал на тело, но на душе было по прежнему тошно. Тошно и тревожно, ибо он напрочь не помнил большую половину вчерашней ночи, а вернее сказать - дня.
  - Что хоть вчера было-то ? - Поинтересовался он у приятеля. - И чего это ты такой свеженький?
  - Ну, во первых - в пьющей компании, кто-то всегда должен оставаться относительно трезвым, чтобы уберечь остальных от неприятностей. - Усмехнулся Готор. - А во-вторых - мне особо налегать на вино не стоит. - Осторожно постучал он себя по голове, в районе оставшегося от ранения шрама.
  ...А в остальном - ...Не бери в голову. Ничего особенного не было. От вызовов на дуэль, я тебя уберег. ...Дважды! От произнесения слов и речей, о которых бы ты пожалел на утро, в общем-то тоже уберег. ...Вот от девицы той, уберечь не смог. Хотя - совесть моя чиста - пытался подсунуть тебе кого-нибудь посимпатичнее. Но ты видать назло мне, решил удалиться с этой... Ну. - бордель тут довольно дорогой и качественный. Так что - последствия, уверен, будут только эмоционального плана.
  ...Однако друг мой Ренки. - Сегодня утром, меня, вот прямо тут, уже разыскал посланец от нашего "патрона". И передал его настойчивое предложение, сегодня к обеду снова быть в Малом Дворце, и желательно выглядеть при этом более-менее прилично.
  А времечко, уже кстати довольно позднее. Так что пора уже зайти в гостиницу, привести себя в порядок, и ехать к Риишлее.
  
  В гостинице их ждал первый сюрприз - Люди Риишлее, как всегда оказались на высоте. ...Уж неизвестно - то ли Старший Цензор позаботился об этом заранее, то ли у него был неистощимый набор "реквизита", но два прекрасно исполненных мундира 6-го гренадерского полка, расшитых золотом и серебром, уже ждали наших героев в их комнатах. А вместе с ними и небольшая бригада портных, мгновенно подогнавших мундиры по немного изменившимся за последние полгода фигурам, (оба они слегка отощали, а Ренки еще и раздался в плечах).
  Час трудов - и мундиры стали безупречными. Приятели только-только успели толком отмыться, побриться, и приобрести лоск, созданный руками опытных куаферов вооруженных, помимо ножниц и расчесок, разными притираниями, помадами, и лаками, (Готор почему-то плевался, и бурчал себе под нос слова на родном языке), как можно было уже одеваться к обеду, который, судя по этим приготовлениям, явно обещал стать нетривиальным.
  Осталось только подвесить на мундир погон, надеть вычищенные до блеска сапоги, и отправляться в путь.
  Оказалось - что Риишлее позаботился и об этом - перед гостиницей Ренки и Готора ожидала карета. ...Не слишком роскошная с виду, однако... такой дорогого, а главное удобного интерьера, Ренки видеть еще не доводилось. Да и по камням мостовой, (увы, но даже в Мооскаа, не всегда идеально ровной), она ехала - словно лодочка по тихому пруду, без привычных скрипов и подпрыгиваний. - Все это было весьма многообещающим.
   Как впрочем и то, что ехали они несколько дольше, чем следовало. И приехали отнюдь не в Малый Дворец, а в некую загородную резиденцию, весь вид которой навевал мысли о древних родах столетиями живущих на одном месте, огромных богатствах накопленных за эти годы, и конечно же - Власти!
   Власти, перед которой бледнеет и древнее благородство, и любые капиталы, и даже штыки многочисленных полков. ...Ибо именно эта Власть управляет и тем, и другим, и третьим...
  
  - А вот, собственно и они... - Поприветствовал друзей Риишлее, когда вышколенный слуга провел их по роскошно отделанным коридорам, в еще более роскошную гостиную. - Наши почетные гости!
   Гостиная, по странной прихоти архитектора, находившаяся в глубине дома и не имевшая окон, освещалась только светильниками в особых хрустальных колпаках, "вытягивающих" пламя от фитиля вверх, и разбивая его на множество ярких лучиков. Эти светильники освещали лишь пространство вокруг большого круглого стола, так что стены и углы гостиной, словно бы скрывались во мраке. Однако паркет, лепнина потолка, мебель... даже не слишком разбирающийся в тооредаанской роскоши Готор, мгновенно догадался что все это стоит баснословных денег, и невольно проникся... ну может не почтением, но важностью встречи, на которую его пригласили.
  За столом, помимо Риишлее, сидели еще двое мужчин и, как это ни странно - одна женщина.
  - Позвольте вам друзья, представить героев, о которых вы конечно же наслышаны, но видите впервые. - Начал формальное представление Риишлее...
  ...Интересно было наблюдать за ним в этой компании. Нет, обычно - просто лучащийся силой и властностью Первый Советник Короля, Верховный Жрец и Военный Министр, вовсе не стал казаться менее важным и значимым. ...Но словно бы немного потускнел, попав в компанию людей, явно равных себе по значимости и влиянию.
  - Это вот (пока еще) первый лейтенант оу Ренки Дарээка, храбрость и готовность сражаться которого, сравнимы лишь со знаниями и мудростью его не менее бесстрашного товарища, так же первого лейтенанта, оу Готора!
  ...Ну а это... - Показал Риишлее еще на довольно молодого, представительного мужчину справа от себя. - Герцог оу Рииг Моорееко - Министр Финансов нашего Великого Королевства и один из столпов, на котором оно держится.
  А на соседнем стуле - оу Ваарииг Сиин. - Второй Советник Короля, под чьим неусыпным попечением, процветают все Университеты нашей страны, а также и школы всех видов и направлений, вплоть до ремесленных училищ, который так же приглядывает за тем как живет и трудится чинов чиновничий люд. ...Тут он, в некотором роде, мой конкурент.
  Самый старый из сидящих за столом мужчин, с лицом свирепого людоеда, и фигурой ярмарочного борца, небрежно кивнул, и блики света пробежались по его блестящей лысине.
  Ну и наконец... - Риишлее преувеличенно почтительно склонил голову перед уже довольно зрелой, но выглядящей еще более чем великолепно, дамой. - Прекраснейшая и несравненная дама Тиира из рода оу Гии - первая Дама Двора!
  ...Ну что вы судари... Не стойте там, подходите, присаживайтесь. Ведь вы тут - почетные гости!
  - Гм... - Усмехнулся Готор, подходя к столу и присаживаясь на указанный ему стул. - Тогда почему я чувствую себя главным блюдом?
  
  - Так вот значит ты каков - пришелец из чужих миров! - Первой начала дама Тиира. - С виду похож на обычного человека. ...Признаться - я ожидала чего-то более - экзотичного!
  ...Перед этим, была почти часовая пытка, под названием "званный обед". Высокопоставленные гости наслаждались пищей, беседуя о всяких пустяках, обсуждая дворцовые сплетни и последние театральные постановки. ...А Готор, и особенно Ренки, все это время сидели словно на иголках, время от времени, пронзаемые оценивающими, холодными и равнодушными, словно скальпель патологоанатома, взглядами.
   Лишь когда беззвучно скользящие по паркету лакеи убрали тарелки после пятой перемены блюд, заменив их хрустальными бокалами, графинами с вином и соками, и блюдечками с закусками всех видов, после чего так же незаметно удалились, демонстративно закрыв двери в гостиную, и оставив обедающих одних. Только тогда и начался разговор о действительно серьезных делах. И начала его, именно Первая Дама Двора.
  ...На этой должности, дама из рода оу Гии, управляла всеми делами королевского Двора уже больше десятка лет. И хотя, ее обязанности, по сути своей, не выходили дальше обязанностей экономки любого богатого дома - по раздававшимся в коридорах Дворцов и Замков шепоткам - Первая Дама Двора имела Власти и Влияния куда больше, чем сама королева! В ее воле было допустить, или наоборот - преградить доступ к королю, почти любому подданному Тооредаана, какое бы положение он не занимал. ...Исключение составляло лишь не более десятка-другого человек - вроде правящих Герцогов, или ближних Советников и министров Короля. Но даже и они, предпочитали не связываться в Первой Дамой, понимая что война с ней может обойтись им слишком дорого. - Влияние дамы Тииры, было поистине безграничным.
   ...Ей подчинялась даже Дворцовая Стража, и по слухам - именно она назначала полковников и офицеров 11-го мушкетерского полка, обычно квартировавшегося именно в столице. - С этой женщиной, стоило считаться!
  - Увы... - Развел руками оу Готор, как бы извиняясь за свою заурядную внешность. - Я действительно не самый экзотичный представитель своего мира. Но в свое оправдание, могу сказать лишь что я чужой для этого мира, только на три четверти... А на одну четверть...
  - Да-да... - Прервал Готора на полуслове оу Сиин, попутно прожегши его своим людоедским взглядом, словно бы прикидывая каков будет на вкус этот "на одну четверть" чужак. - ...Дедушка! - Оу Риишлее уже рассказывал нам эту историю... Звучит, знаете ли - излишне фантастично! ...Якобы ваш дедушка, жил в баснословно древние времена, и даже встречался с самим Манаун*даком... которого я, да и многие другие ученые мужи, до недавнего времени, вообще считал выдуманным персонажем. А вот вы, его внук, каким-то неведомым и необъяснимым образом, вдруг да очутились тут...
  ...А можете ли вы предъявить хоть какие-то доказательства, ...этой вашей истории?!
  - Мне казалось, что эта стадия уже давно пройдена. - Спокойно парировал наезд Готор. - Собственно говоря - я никогда и не навязывался на роль "чужака". Скорее уж - меня разоблачили. - Готор слегка поклонился в сторону Риишлее.
  - Действительно Ваарииг. - Усмехнулся с противоположного конца стола Герцог оу Моорееко. - Не стоит пытать нашего гостя... из другого мира, на эту тему. Тем более что ты уже достаточно долго испытывал смиренное терпение нашего Верховного Жреца, задавая ему те же самые вопросы. ...Едва ли, даже тебе придет в голову обвинять оу Риишлее в доверчивости и склонности к скоропалительных выводам. Так что - полагаю, теоретические споры о существовании иных миров, мы можем отложить на какое-нибудь другое время. А сейчас...
  ...Итак - оу Готор??? (...Почему кстати, у вас нет первого имени? - Непорядок!). - Сейчас, перед вами сидят четыре, пожалуй самых могущественных человека, не самого маленького на земле Королевства! (Не считая конечно могущества самого Короля, которому все мы праведно служим). - Так чтО вы можете предложить нам, и чего хотите получить взамен?
  -...Службу и знания... - После некоторой паузы, ответил оу Готор. - Это все что я могу предложить вам. А получить... - В идеале - моя мечта вернуться домой. Но если это не получится - думаю мои надежды в этом мире, мало чем будут отличаться от надежд любого другого благородного оу. - Достойная жизнь, высокое положение в обществе, семья и прочее-прочее-прочее...
  Но хочу вас сразу предупредить - в силу особенностей моей подготовки - мои знания скорее обширны, чем глубоки. Меня обучали основам большинства известных в моем мире наук, и дали общее представление о методиках, с помощью которых из
  этих основ, можно воспроизвести нечто большее.
  А вот насчет использования этих знаний.... - мой опыт, и опыт моего мира, говорит что всякое знание, подобно сильному лекарству, надо применять очень осторожно, иначе это может ударить по тебе самому.
   Да и знание, привнесенное из другого мира - это костыль, который конечно поможет передвигаться больному. Но если этот костыль вовремя не отбросить, преодолевая боль и слабость - то можно так и не научиться ходить самостоятельно.
  - Весьма образное сравнение. - Кивнула головой дама Тиира. - Однако, если откинуть поэтическую образность и перейти к земным реалиям - что конкретно вы можете нам предложить?
  - Оу Готор, уже немало сделал такого, что нашим учеными или военным, даже в голову не могло придти... - Вмешался в разговор Риишлее.
  - Нет. - Дама Тиира, сделала рукой властных жест, заставивший мгновенно умолкнуть даже самого Риишлее. - Из того что вы мне сказали - пока сей "пришелец", не сотворил ничего выходящего за рамки нашего понимания. - Все это мог бы сделать и любой другой ученый, или полководец "нашего" мира, при достаточной фантазии и способностях.
   ...В отличии от приспособлений, с помощью которых можно переговариваться находясь за тысячи верст друг от друга, или воочию видеть события происходящие на другом континенте, летать по воздуху, и ездить на самодвижущихся повозках... которые, по вашим словам оу Риишлее, существуют в мире этого человека.
  ...Не сочтите это за приступ недоверия в стиле... - Дама игриво стрельнула глазами в сторону оу Сиина. - ...Но уж коли оу Риишлее, предлагает разрабатывать политику и стратегию развития всего королевства на основе ваших советов - мы вправе точно знать, чего можно ожидать от вас.
  -...Это очень непростой вопрос... - Ответил Готор, и было видно что он тщательно подбирает слова. - ...С одной стороны - даже тот факт, что человек прибыл из другого мира - едва ли делает его особо выдающимся. - Я мог бы быть и обычным крестьянином, знающим только как землю пахать. ...Другое дело - что мой мир намного старше вашего. Так что даже простой крестьянин, думаю смог бы внести немало нового в ваше земледелие, да и многие ремесла.
  ...Все эти механизмы, о которых вы упомянули... - Насколько я знаю - магии в мире не существует, так что просто щелкнув пальцами, я создать их не смогу! А воспроизвести их в ваших мастерских...
  ...Вся эта техника, основана на открытиях и технологиях, которые вашему миру, предстоит делать и отрабатывать еще лет триста-четыреста. Сейчас же я подобен человеку сидящему посреди океана на груде песка и ракушек, и от которого требуют построить корабль.
  ...Я конечно могу вам сделать... ну допустим - паровоз! - Довольно простую машину, осуществляющую движение за счет нагрева воды. Но боюсь, это будет не более чем забавная игрушка, потому что понадобиться огромное количество металла, чтобы построить железную дорогу, или каменного угля, если устанавливать паровые машины на кораблях. ...Фабрики с паровыми двигателями... для вашего мира это означает полную замену принципов производства, хаос, обнищание тысяч работников, бродяжничество, бунты... Едва ли Тооредаану, во время войны все это нужно.
  ...Возвращаясь к образным сравнениям - это все равно что посадить новорожденного младенца на боевого коня, и пустить его галопом. - Последствия сами можете себе представить.
  ...Но я, как житель более старого мира, могу предостеречь вас от ошибок, показать правильные и более короткие тропы как в политике так и в науке, которые, надеюсь, приведут Тооредаан к лидерству в вашем мире.
  Готор сделал паузу, чтобы глотнуть сока из стоящего перед ним бокала. А потом предложил.
  ...Обсудить насколько все это может быть полезным, вам наверное стоит с адмиралом оу Ниидшаа. ...По дороге обратно, мы с ним немного пообщались, что позволило ему вытянуть из меня немало информации о путях развития флота в моем мире. Полагаю - сейчас он все это осмысливает, и по возвращению обязательно представит что-то вроде программы по реформе флота.
  -...И потребует на это кучу денег! - Усмехнулся Герцог оу Моорееко... Нечего сказать - удружили вы мне с этим! ...Так что - считайте, я тоже жду от вас советов, как обеспечить пополнение казны. ...У вас там еще золото из воздуха или воды делать не научились?
  - Научились. - Кивнул Готор. - Но стоит оно, намного дороже обычного.
  
  -...А вы что скажете оу Дарээка? - Устало улыбнувшись, спросил Риишлее. - Не обиделись, что вам почти не привелось поучаствовать в беседе?
  - Нет... Скорее даже наоборот... - Ренки даже содрогнулся, и немедленно почувствовал определенный стыд, за то что во время всего разговора, отдуваться за них обоих, пришлось фактически одному Готору. ...Сам бы он, меньше всего на свете хотел подвергнуться тому же допросу, что учинили "пришельцу", первые люди королевства. ...Под конец беседы, кажется и сам Готор уже был не рад, тому что ввязался в эту авантюру, и возможно даже подумывал перебежать в Кредон, или в Ашуу, к юбконосцам.
  С него семь потом сошло, начал заплетаться язык, и кажется даже стало ломить спину от напряжения, пока поток въедливых вопросов гостей не иссяк.
  Лишь в конце беседы, когда уже все практически начали церемонию прощания - дама Тиира, соизволила обратить свой взор и на него - заурядного тооредаанского героя.
  - Оу Дарээка... - Покатала она его имя на языке. - Кем, молодой человек, вам приходится знаменитый генерал оу Когиир Дарээка? - ...Двоюродным дедом?! - Что ж, происхождение вполне достойное, и род уважаемый. ...Мы с вами даже состоим в родстве - одна из дочерей генерала, вышла замуж за мужчину из рода Гии. ...Из боковой ветви, впрочем. Но это не особо и важно. - Представить ко Двору человека с такой родословной, никакой сложности не вызовет. А вот ваш приятель... - Дама задумалась - ...Похоже придется упирать на его геройства и заслуги перед Королевством! И наверное - Герцогу оу Моорееко, придется взять его в свою свиту, хотя бы формально. - У него там много странных чудаков ошивается, и все знают что Герцог их в обиду не дает.
   ...Нет-нет, успокойтесь оу Риишлее, я вовсе не хочу забирать у вас вашего человека. Но согласитесь - если представить его ко Двору как вашего протеже - все ваши враги, сразу станут его врагами. При иных обстоятельствах, я бы даже позабавилась, глядя на то как вы оба будете выкручиваться из подобной ситуации. Но коли уж мы решили сделать оу Готора своим Человеком, стоит позаботиться о его безопасности. ...Но думаю - мы еще поговорим об этом. Время пока есть!
  На этом встреча и закончилась, гости покинули особняк. А Риишлее, оказал приятелям высокую честь, пригласить их в свою карету. Тут-то он и завел разговор с Ренки, внимательно поглядывая на устало откинувшегося на спинку кресел Готора, которому сегодня и так сильно досталось.
  - Ну-ну... - Успокаивающе похлопал Риишлее Ренки по колену. - Все прошло просто прекрасно. - Оу Готор держался большим молодцом, так что вы оба весьма понравились этим людям... Но расслабляться не стоит - это были лишь смотрины - а впереди еще сватовство, обручение, венчание, и долгая счастливая жизнь... Шучу!
   За армией оу Дезгоота, уже посланы корабли. Вернуться они в столицу, думаю не раньше чем недели через три, а скорее даже - четыре.
   Тогда, собственно и состоится официальное Чествование Победителей, после которого вас, молодые люди, так же официально представят Королю. А значит - вы станете Придворными. А это совершенно особый круг людей... с которыми надо держаться настороже, ибо они не прощают даже малейших ошибок!
   Пару дней - советую вам хорошенько отдохнуть. - Потом - мои портные займутся вашим гардеробом - он должен в малейших деталях соответствовать последней моде. - В "придворном мире" уж лучше сморозить откровенную глупость отвечая Королю, чем надеть камзол прошлогодней выкройки, или подвязать ленту не того цвета.
  К тому же, я пришлю вам учителя хороших манер. ...В казарме или на поле битвы, ваши манеры возможно и считаются безупречными. Но чтобы не опозориться при Дворе - вам еще многому стоит научиться!
  ...Пожалуй - я помогу вам приобрести особняк в городе. ...Тут один... заблуждающийся человек, скоро отправится в далекое, и не совсем добровольное путешествие, примерно в те края, откуда вы недавно прибыли. Уверен - он будет просто счастлив продать вам свой дом, за весьма умеренную плату, иначе его все равно конфискует казна.
   ...Не благодарите - дом вам понадобиться и чтобы не выглядеть голодранцами при дворе, и в качестве базы... Уж извините - но о слугах позабочусь тоже я! И естественно - они будут из моих людей, так что я буду в курсе всех событий, что произойдут в вашем доме... Это - для вашей же пользы. ...Заранее хочу успокоить - удивить меня чем-то сложно. Да и мне не слишком-то интересно будет, сколько девиц пройдет через ваши спальни, или сколько и какого вина вы выпьете за обедом. - Лишь бы - все это не вредило главному делу!
  
  Глава ??
  
  Колеса кареты перестали мягко шуршать по укатанному грунту Королевского Тракта, и нервно застучали по каменной, (хотя и крайне неровной) мостовой славного города Фааркоон.
  Дружный вздох из шести глоток, возможно не совсем реальный, но вполне ощутимый на эмоциональном уровне, нарушил тишину раннего утра - ...Вот, считай уже и дома! Пять месяцев столичного безумия остались в прошлом, и теперь можно хотя бы помечтать о тихой спокойно жизни в собственном поместье.
  
  ...Первые недели подготовки к представлению ко Двору - Ренки и Готору показались сущим адом... Кажется - еще похлеще того что было на каторге.
  ...Нет, конечно сон на перинах, нельзя сравнивать со звериным полузабытьем на голой земле, под куском рогожи. ...Да и сытные и вкусные обеды, что приносили им из соседнего кабака, было даже оскорбительно упоминать рядом с тюремной баландой на каторжном судне. Да и "основная работа" заключающаяся в примеривании нарядов, да повторении за учителем "изящных" поклонов, языка жестов, цветов, и мушек, поведения за столом, танцев, и прочей дребедени, вроде сигналов, которые должны подавать окружающим цвета и фасоны одежды, а также драгоценности и украшения... - Все это жутко утомляло. Даже Готора, который поначалу выказал немалый энтузиазм, и даже пытался объяснять все разученное с точки зрения науки, вести какие-то записи, классификации...
  Скис он уже под конец первой недели, громко заявив что все это бессмысленная трата времени, которое он мог бы потратить с куда большей пользой.
  - Нет, я понимаю - Жаловался он Ренки, за бокалом вина. - Знание всей этой ...хрени, должно сделать нас своими, в весьма узком и специфичном обществе придворных. ...Но боже ж мой...- какая дикая скука, изучать как низко я должен наклонить голову при встрече с особой в чьей петлице торчит гвоздичка. И почему дама, в чьем наряде сочетаются лиловые ленты с жемчужным украшением на шее, не прочь потрахаться с кем угодно, лишь бы это осталось "страшной тайной".
  - А как же насчет - "...Это вроде наших мундиров и погон..." - Ехидно передразнил Ренки, Готора, однако же полностью разделяя его чувства.
  - Но не до такой же степени!!! - Возмутился Готор. - Я у себя Там, практически годами носил одну и ту же форму одинаковой камуфляжной раскраски, в течении почти десятка лет... Мне уже обычные синие джинсы, подчас экзотикой казались, что в Училище, что на срочной, что в СпецКомплексе... А тут - я оказывается не могу появиться в одном и том же наряде два дня подряд, иначе меня загнобят как деревенщину и лоха! И каждый раз одеваясь, я должен думать о сочетании цветов, украшений, и прочей хрени, а то примут за кого-нибудь не того, и либо ославят мудаком, либо вызовут на дуэль!
  -...Вот этого я вообще не понимаю. - Кивнул головой Ренки. - Двойная серебряная пряжка на туфлях и перо кукушки на шляпе, означающие что ты накануне переспал с чужой женой. ...Да ведь тех кто такое носит - каждый благородный человек должен вызвать на дуэль, и заколоть как свинью! Ибо сказано в Законе - "Узы брака - священны!". Зачем кому-то подобное демонстрировать?
  - Охох-хонюшки... - Печально пробормотал Готор. - Остается надеяться, что долго все это не продлится, и нам дадут какое-нибудь задание подальше от столицы!
  
  Как всякий почтенный купеческий город, Фааркоон просыпался с первыми лучами солнца. Так что приезд, и заселение известных всему королевству героев в лучшую гостиницу города, не осталось тайной для фааркоонских обывателей, и особенно - городской управы и королевских чиновников.
  Не успела шестерка приятелей толком расположиться в снятых комнатах, как в двери уже постучалась делегация почтенных граждан Фааркоона, во главе с самим градоначальником, и в воздухе, вместе с ароматами безбожно вылитых на себя духов и извлеченных из нафталиновых закромов парадных мундиров, ощутимо запахло продолжением светской жизни, но теперь уже на провинциальный манер.
   ...И в тоже время - отказаться было просто невозможно, ибо граждане Фааркоона, явно считали прославившихся на весь мир героев, в какой-то мере своей собственностью, которая по праву давала им повод задирать носы перед жителями всех других, менее достойных городов, на всем побережье, да и в королевстве в целом.
  ...Ведь как-никак - а часть кораблей Той Самой Эскадры, отошла именно от причалов их порта, не говоря уж о том, что "те самые" torpeda, строились на фааркоонской верфи, а "те самые" гренадеры 6-го полка во главе с "самим" тогда еще полковником оу Дезгоотом, несколько месяцев стояли на постое в Фааркооне, набирая пополнение, в том числе, и в его окрестностях. А два участника Той битвы - вообще были почетными гражданами Фааркоона, владевшими собственностью в его окрестностях, и навечно вписанные в историю города целой серией таинственных и небывалых похождений и подвигов. - Все это давало каждому жителю столь славного города, законное право, считать себя немного причастным к разгрому Тиинда, и последовавшему после этого Большому Походу обратно на родину. Каковой поход, хотя вроде и не был отмечен особыми военными победами над врагами королевства, однако же, сам по себе был грандиозным предприятием, явно символизирующем о Величие Духа всех тооредаанцев в целом, и тооредаанской армии, в частности.
  Фааркоон просто обязан был отметить грандиозное возвращение великих героев, не менее грандиозными празднествами. А Герои, соответственно обязаны были благодарно и смиренно все это принять, ибо отвергнуть провинциальное гостеприимство - хуже чем пнуть щенка, или нагадить в Храме.
  ...Пришлось смириться с неизбежным, лишь только ограничив рамки фааркоонского радушия неделей, дольше которой, они якобы не могут задержаться в этом городе. ...После чего - немедленно были взяты в оборот...
  
  Примерно так же быстро они были взяты в оборот, и когда посланные на юг корабли, привезли полки генерала оу Дезгоота, и говорки да сплетни, давно уже кочующие по столице, внезапно обернулись громом официальных глашатаев, известивших народ королевства Тооредаан, о грандиозной победе, одержанной его войсками прямо в сердце вражеской территории, особо упирая на то, что все задействованные в операции полки, вернулись обратно с минимальными потерями, оставив разозленных кредонцев с носом.
  Официальные донесения генерала, адмирала, и полковников об операции, а также -военного инженера оу Готора, о разрушении вражеских укреплений, были напечатаны во всех (то есть целых двух) газетах, а для тех, кто был слишком беден чтобы купить газету (Увы, но это могли себе позволить лишь достаточно состоятельные люди). - соответствующие информационные листки весьма обильно украсили стены домов столицы, и возле каждого из них собирались толпы читателей, толкователей, пояснятелей, и спорщиков.
  ...Приятели могли по праву гордится. - Пусть их и не называли в числе "отцов победы", однако имена этой, уже и так довольно известной в народе своей доблестью и предприимчивостью, парочки героев, не раз упоминались в отчетах, причем в самом положительном свете.
  ...Потом был торжественный проход войска-победителя через город. Построение на площади перед Большим Дворцом. Торжественный доклад генерала Военному Министру, потом - Военного Министра - Королю. Речь Короля, высказавшего победителям свое монаршее благоволение, и милостливо соизволившего распорядиться о достойной награде всем воинам участвовавшим в походе, и назначения пенсий семьям тех, кто из него не вернулся.
   По окончанию речи короля, собравшаяся вокруг толпа, выразила свое одобрение монаршьей мудрости и щедрости, радостным ревом. А солдаты, дружно отсалютовали своему Монарху и толпе, мушкетами с примкнутыми штыками, вызвав еще более восторженный рев.
   Когда рев стих, Военный Министр, на время переквалифицировавшийся в Верховного Жреца, провел молитвенную службу, и принеся в жертву богам хлеб и вино, освятил особый Свиток с описанием сего Великого Подвига, коей свиток, отныне будет хранится в главном Храме Предков, дабы Слава о разгроме Тинда и походе домой, жила в веках.
  
  На следующий день, все старшие офицеры чином не ниже майора, в круг которых, затесалась и парочка первых лейтенантов, были приглашены на прием к Королю.
  ...Ренки впервые смог увидеть ЕГО столь близко. Он прошел мимо, буквально на расстоянии вытянутой руки, и несмотря на весь восторг, переполнявший его душу, Ренки еле удержался от того, чтобы не потрогать того, кто олицетворял собой все величие и силу славного королевства Тооредаан.
  ...И если бы потом Ренки спросили бы - был ли король стар или молод, высок или низок, красив или уродлив... - к своему стыду, Ренки бы наверное ничего не смог, ответить. - Ведь это был Король! Тот самый, с чьим именем на устах солдаты бросаются в бой, ради которого терпят лишения и тягости походов и мирной жизни... Почитать которого словно некое божество, мальчишку, из обедневшего рода благородных оу, учили едва ли не с младенчества!
  ...А вот оу Готор, был лишен какого-то особого пиетета по отношению к монаршим особам, и он увидел перед собой, уже довольно немолодого человека, с обрюзгшим лицом, и какими-то устало-равнодушными глазами.
  Он проходил мимо строя восторженно пялящихся на него вояк, говорил какие-то дежурные фразы, поздравлял, отпускал комплименты, но при этом словно бы был мыслями где-то очень далеко отсюда.
  И лишь встретившись с заинтересованным взглядом некоего дерзкого первого лейтенанта, король даже немного вздрогнул, вгляделся попристальнее в глаз наглеца, задумался, словно бы что-то вспоминая, потом понятливо кивнул, и пошел дальше - поздравлять, говорить дежурные фразы, и отпускать комплименты.
  - А он не так-то прост... - Пронеслось в голове у Готора... - И вовсе не рохля, каким кажется на первый взгляд.
  Затем состоялся не то бал, не то банкет... - Все ходили по большой зале с бокалами вина в руках и крохотными тарелочками с закусками, играла музыка, но никто почему-то не танцевал.
  Многочисленные придворные, чувствовавшие себя тут явно как дома, пялились на застенчиво жмущихся по углам вояк, и опускали комментарии по их поводу.
  Впрочем - грань приличия никто не переходил, все старались быть очень милыми и вежливыми, но Ренки, вдруг вновь почувствовал себя порученцем полковника оу Дезгоота, которого штабные офицеры гоняют за вином, а то и заставляют подметать полы в штабе...
  - Ну-ну, юноша... - Вдруг раздался откуда-то сбоку, знакомый голос. - Не стоит так хмурить брови, и яростно цепляться за шпагу... Вы больше не на войне!
  - Извините дама Тиира... - Обернувшись, от отвесил не самый ловкий поклон. - Что не заметил вас... Э-э-э... вероятно сияние вашей красоты, затмило мои глаза!
  -...Неплохо, молодой человек ... для начала! - Улыбнулась дама Тиира, и впрямь выглядящая сейчас настолько ослепительно, что даже затмевала собой стайку юных фрейлин, толпящихся за спиной. - Только в следующий раз, отпуская комплимент даме, не стоит стоять с таким видом, будто вы боитесь что она вас покусает. Мы тут не столько зубастые, сколь языкастые... и наши уколы, шпагой не отразить.
  ...Кстати оу Дарээка, - на вас чудесный мундир, однако шпага выглядит бедновато, есть какие-то особые причины, почему вы сейчас взяли ее с собой?
  - Э-э-э... Дама Тиира... моя шпага и впрямь смотрится бедновато, но она дороже многих других в этом зале... Это достойнейший клинок работы олидских мастеров, с рукоятью обернутой шкурой черного катрана. Она досталась мне...
  Следующие минут десять, Ренки рассказывал историю того как ему досталась его знаменитая шпага, в процессе чего несколько расслабился, и почти перестал пугаться грозной дамы Тииры из рода оу Гии - Первой Дамы Королевского Двора, и стесняться ее свиты.
  - О боги... - Стыдливо потупив глазки, нежно прощебетала одна из девушек свиты Перовой Дамы - Это же просто роман какой-то... - Темная ночь, разбойники, благородная дева в опасности, и храбрый оу бесстрашно бросающийся ей на помощь... - После чего, как бы невзначай провела пальчиком от лиловых лент вплетенных в волосы, вдоль длинной шеи, к жемчужному ожерелью, почти утопающему где-то в глубинах весьма глубокого декольте. От чего Ренки, почему-то бросило в жар. - Очень романтично, не правда ли??? - Вновь прощебетала она, стреляя глазками в весьма бесстыдной манере.
  - ...И тем не менее, вся эта история - чистая правда... - Веско вставила дама Тиира, и усмехнувшись, добавила. - ...Так значит это ты мне тогда дружок подгадил, испортив великолепную интригу? ...Ладно, я не в обиде. С моей стороны, было бы нехорошо обижаться на столь великого героя, из-за такой мелочи.
  ... Кстати... - Как бы спохватилась дама Тиира. - Позвольте, юные прелестницы, представить вам благородного оу Ренки Дарээка - известного героя, и моего дальнего родственника! - А это... - Далее дама весьма церемонно перечислила всех прелестниц поименно, как бы давая понять, что это не просто дань вежливости, а ритуал вхождения в Придворный Мир. (В ответ Ренки каждый раз отвешивал церемонный поклон, очень надеясь что не перепутал угол склонения головы, и время удержания подбородка в нижней точке... ведь придворные поклоны, это целая наука!!!), А потом уже Первая Дама добавила, вновь переходя на прежний, веселый тон. - А теперь - брысь отсюда негодницы, мне надо перекинуться с племянничком парой слов...
  - Ну вот дружок... - Сказала она, когда девицы стремительно разбежались по залу. - Сейчас эти свиристелки, разнесут всем весть, что ты мой родственник, которому я оказываю свое покровительство. А значит - очень многие из здешней публики захотят выразить тебе свое безграничное восхищение твоим подвигом, поздравить с будущими наградами, и набиться в друзья. ...Льстить будут безбожно, при этом старательно выискивая в тебе слабые стороны и присматриваясь куда бы можно воткнуть нож.
  Впрочем - это будет всякая мелкота, на которую не стоит обращать внимание. По настоящему опасные хищники - торопиться не будут. Они сначала к тебе хорошенько присмотрятся, прикидывая самые вкусные куски, и только потом попытаются сожрать.
  ...Но проколоться, можно и с этой мелочевкой... А можно и потренироваться на них, отработав навыки светской жизни.
  Так что встряхнись, и не веди себя как единственный деревянный пень посреди пустыни. - На лесть не поддаваться, слабости не показывать... Будь мил, льстив и коварен - это оценят. Друзей не заводи - я потом скажу, с кем тебе можно дружить. Никому никаких твердых обещаний не давай. Приглашения не принимай, отговаривайся службой. Не вздумай хамить - тут это почитается за слабость. Вызывать на дуэль тоже нельзя. ...Ну разве что кто-то посеет пнуть тебя по заду, или грубо отзовется о твоей матери. - В поединке ты возможно и победишь, но прослывешь никчемным дураком, способным только шпагой махать. А тут ценится несколько иное...
  ...В общем - сумеешь переподличать этих подлецов - считай, что выиграл первое сражение.
  ...Да - с этой сучкой Моорииг не вздумай спать. Говорят она недавно кувыркалась в постели с..., короче - тебе это не важно. Важно, что скорее всего, после ночи с ней, лечиться придется не один месяц.
  ...Вообще - приглашения от дам, пока тоже не принимай. Я потом сама скажу, с кем тебе можно спать. ...И не вздумай меня ослушаться, "племянничек"!
  
  Да... Первые шаги по дворцовым паркетам, были тяжелы.
  Впрочем, не намного легче было и выдержать натиск провинциального гостеприимства.
  Если во дворцах, приходилось все время опасаться что тебя походя втопчут в грязь, или выставят посмешищем... - В высшем обществе Фааркоона, с такой же осторожностью, приходилось делать каждый шаг, дабы невзначай кого-нибудь не обидеть, не показать себя зазнайками и снобами, но в то же время и соблюсти некие границы, не допуская фамильярности и панибратства. ....В конце-концов, многие из этих купцов и чиновников, помнили Ренки и Готора еще простыми сержантами, и даже платили им деньги, за услуги, подчас даже не совсем законного толка. ...А ведь приятелям тут еще предстояло жить и жить, а главное - работать с Фааркооном и его жителями. А следовательно - необходимо было сразу создать о себе правильное впечатление.
   Так что посещение запланированных провинциальной элитой мероприятий, было не столько удовольствием, сколько необходимой работой. - Набивать брюхо едой, поднимать бокалы, произносить прочувственные речи самим, и слушать многочисленные ответные перлы провинциального красноречия с серьезным и торжественным видом, что очень ценится деревенскими ораторами. И конечно же, прямой обязанностью Ренки и Готора было - развлекать местных дам и девиц танцами, дворцовыми сплетнями, и рассказами о новинках столичной моды. ...Ибо, как уже понял даже Ренки - дамы это страшная сила... Они вроде бы ничего не решают сами, отдав эту привилегию мужьям и отцам. Но зато создают такую атмосферу, в которой окончательное решение может быть только однозначным и созвучным с их представлениями о правильном, благородном, и честном.
  
  -...Однако, Одивия, вы и сами виноваты... - С улыбкой парировал Готор. - Почему мы не были удостоены высокой чести, видеть вас... ну хотя бы на вчерашнем балу в доме Городского Головы, да и на других балах, банкетах и приемах? Неужто Дом Ваксай настолько ослаб, что вам не прислали соответствующих приглашений?
  -...Вот еще! - Фыркнула в ответ дерзкая девица. - Дом Ваксай сейчас силен как никогда. ...Хотя вынуждена признать, что это не исключительно моя заслуга. ...Некие силы - (Одивия лукаво стрельнула глазами куда-то к потолку), весьма благоволят моему Дому, как при распределении выгодных заказов, так и помогая преодолевать бюрократические препоны.
  Так что мне хватает дел, помимо того чтобы прыгать да трясти задом на танцульках, болтать с местными дурочками обсуждая кавалеров, или строить глазки престарелым ловеласам, или их балбесам-сыновьям...
  Так что, получив от вас записку, я не бросилась отлавливать вашу парочку в круговороте светской жизни, а послушно уселась ждать... Итак?
  - Если все бумаги готовы, мы можем подписать их хоть сейчас, и верфь снова станет полностью вышей. - Спокойно ответил Готор. - Смотрите, я даже специальную печать захватил, чтобы все было настолько официально, насколько это вообще возможно.
  - Ну так извольте... - Одивия Ваксай немедленно подсунула Готору и Ренки папку с бумагами, которую явно держала под рукой. - На каждой страничке... А пошлину в казну, я так уж и быть, сама заплачу.
  - Не стоит. - Улыбнулся Готор берясь за перо, и ставя замысловатый росчерк на поданной бумаге, а затем удостоверяя его оттиском печати. - По высокой королевской милости, мы освобождены от всех налогов, и всех видов пошлин и сборов. ...Такая вот нам дана привилегия, о чем и свидетельствует сия печать. Ренки...???
   Ренки молча взял перо, и так же поставил на всех подсунутых ему листках свою подпись, старательно прописывая полное имя и титул, после чего оттискивал схожую печать.
  - Хм... - Удивленно вскинула брови Одивия Ваксай, заглянув в полученные листы, и рассмотрев печати... - Военный Вождь Берега... - давненько я не слышала этого титула... Вернее - никогда, хотя и читала, о том что когда-то были такие. ...Но разве Ваарасик II не упразднил подобные титулы?
  - Угу, - весело кивнул оу Готор. - Причем, чаще всего вместе с их носителями и всеми ближайшими родственниками носителей, верными слугами, солдатами, и случайно подвернувшимися под руку посторонними людьми.
  Но вот нынешний король, да славится в веках его имя, счел нужным возродить старую добрую традицию ...в виде исключения. И так получилось, что оба эти исключения, в данный момент, сидят перед вами.
  - И что же это... - Осторожно спросила Одивия. - Я сейчас имею дело с суверенными властелинами окрестностей Фааркоона?
  - Увы... - Развел руками Готор. - Хотя скорее "к счастью", - титул возрожден, а вот соответствующие институты - нет. Содержать собственное войско мы не обязаны, собирать налоги не уполномочены, И даже права окончательного и безапелляционного суда лишены. - Хотя судить и имеем право, но наши приговоры можно попытаться оспорить в Королевском Суде. (Но я бы не советовал).
   А в остальном - я полновластный властелин земель к северу от Фааркоона на сто двадцать верст, а Ренки - соответственно - к югу. А сам Фааркоон - продолжает оставаться королевским, хотя многие из наших полномочий, распространяются и на него.
  ...И кстати - пока еще это... не то чтобы тайна, скорее - нежелательная к разглашению информация. И я даже не сомневаюсь, что вы Одивия, сохраните этот наш маленький секрет в тайне от других жителей словного Фааркоона и его окрестностей.
  - Хм... - Задумалась Одивия. - И к чему все это?
  
  - То что вы мне тут предлагаете... - С усмешкой заметил Герцог Моорееко. - Все это признаться... выглядит либо нелепым, либо фантастичным! Неужели люди в вашем мире, и правда живут по подобным правилам?
  Оу Готор развел руками, как бы говоря, мол - "Сознаю все нелепость. Но действительно так".
  - Вот этот ваш "подоходный налог"... - Задумчиво продолжил Герцог. - Нет, я понимаю, в теории это смотрится весьма разумно, и даже справедливо. ...Но ведь купцы начнут мухлевать со своей бухгалтерией, скрывать доходы, а чтобы все это проверить... придется создавать вторую Тайную Службу... - и все добавочные налоги уйдут на ее содержание.
  Сейчас - каждый покупает у моего ведомства годовую лицензию на занятие торговлей или ремеслом. А льготы и привилегии, которое предоставляются тем кто заплатил больше, стимулируют купцов растрясать свои кубышки. В результате чего, во всем королевстве сейчас действует не больше трех сотен аудиторов со своими командами. - Согласитесь оу Готор, это разумно!
  - В какой-то мере... - Кивнул собеседник. - Однако, одним Домам, выплатить подобный налог достаточно необременительно. В то время как другие - изнемогают под его тяжестью. К тому же - сильные и слабые дома изначально поставлены в неравные условия. И сильные Дома получают возможность давить слабых. ...А это тоже, не слишком выгодно казне. ...Поправьте меня если я не прав, но за последние лет тридцать, появился ли хоть один новый большой Торговый Дом? ...По вашим глазам вижу что нет. - Большие Дома душат конкурентов в зародыше, и вряд ли королевство от этого процветает.
  - Так вы думаете - ваш вариант будет лучше? - Иронично улыбнулся Герцог Моорееко.
  
  Так уж получилось, что если оу Ренки Дарээка, попал под покровительство Дамы Тииры из рода оу Гии - покровительство над оу Готором Готором, (так об стал официально именоваться, поскольку имя Sergej высокая комиссия сочла не благозвучным, к тому же оно ассоциировалось у тооредаанцем с одним малоприятным морским гадом), взял Герцог Моорееко.
  Для дворцовой публики, это даже стало небольшой сенсацией - эти две Высокие и Могущественные персоны, отнюдь не славились симпатиями друг к другу, хотя и откровенной вражды пока тоже не проявляли. Так с какой стати, им "делить" между собой двух человек, чьи имена, вот уже не протяжении нескольких лет, все время упоминались рядом друг с другом? - Что это - знак заключения союза между двумя Властными кланами, или наоборот - своеобразное объявление войны, из за попытки перетянуть на свою сторону известных героев, пользующихся благосклонностью Короля?
   Как ни странно - но на первом этапе, личностями самих "героев" мало кто заинтересовался всерьез, поскольку все считали их лишь пешками и разменными монетами в Большой Игре. ...Властители могут позволить себе поиграть новыми игрушками, и даже немного подраться из-за них, утверждая свой авторитет и превосходство, а потом выбросить игрушки, коли ненадобностью в них исчезнет.
   Тем более -что армия сейчас вновь стала очень модной, и иметь в свите парочку "тииндских героев", стало очень престижно. Так что не только Ренки с Готором, обрели покровителей из числа Герцогов и представителей сильных родов - "по рукам" пошли и другие офицеры участвовавшие в знаменитой кампании.
  Однако, покровительство столь высоких персон, уберегло приятелей от многих проблем, ибо наезд на "человека Моорееко" или "...Дамы", означал бы наезд и на самого патрона. Так что им осталось лишь отбиваться от мелких шпилек и попыток прощупать новых людей.
  
  - Не знаю. - Честно ответил Готор. - Лучше это будет, или хуже. ...Признаюсь - мой мир, довольно сильно отличается от вашего. ...По хорошему, стоило бы попробовать и так и этак... Сравнить, оценить плюсы и минусы... Но я и сам понимаю, что это совершенно невозможно... Разве что - попробовать сделать так в отдельном Герцогстве...
  - На меня не смотрите! - Даже заслонился руками Герцог Моорееко. - Если вы еще не знаете - я и так, получив на пятнадцатилетие от дядюшек-регентов свое Герцогство в крайне запущенном виде - более двадцати лет приводил его в порядок! Так и научился разбираться в финансах, и чуять выгоду. За что меня, надо сказать, изрядно презирали другие Герцоги.
  Зато Король в последствии счел возможным использовать сей дар, на пользу всему королевству. ...Но свои родовые владения, я вам, сударь, поганить не дам. ...Хотя в ваших словах, и есть крупица разумного. ...Но я еще должен это обдумать, и возможно даже посоветоваться с другими участниками "нашего заговора", так что пока можете идти ... и изложить эти ваши предложения в письменном виде. ...Реформа налогообложения давно назрела, и возможно кое-какие ваши идеи, мне пригодятся при написании соответствующего проекта.
  
  - Что ж, судари... - Церемонно склонила голову Одивия Ваксай. - Вижу что вы и правда взлетели так высоко как говорят. Даже и не знаю, заинтересует ли вас отчет о состоянии дел в ваших владениях, управление которыми, вы, в конечном итоге, все-таки сбросили на мои хрупкие плечи?
  - Еще как заинтересуют! - Чуть ли не хором воскликнули приятели, давно уже мечтающие хотя бы о нескольких днях безмятежной жизни на лоне природы, без ежедневных увеселений и банкетов.
  - Тогда вот... Ознакомьтесь с этими бумагами... - Одивия достала с полки довольно толстую папку, и пододвинула ее на противоположный край стола. - Тут все отчеты - доходы-расходы, сметы... Расходов, скажу сразу, пока намного больше чем доходов. Но выделенных вами средств, на все запланированные работы хватило, и даже кое-что осталось. ...Там на последней странице...
  Ну а если коротко - Дома вам отстроили и даже обставили мебелью... на мой, признаюсь вкус. (Не надо так дергаться оу Дарээка, никаких розовых рюшечек, и вышитых голубков). Мосты стоят, и дорога почти уже построена, - по крайней мере, многие купцы предпочитают возить грузы по ней - благо, оставшийся отрезок пути достаточно гладок, и там уже накатали что-то вроде тропинки. ...Естественно - это начало приносить прибыль, как и выстроенные вами постоялые дворы...
  - Кстати насчет этого! - Вдруг вскинулся Готор. - Там должен был прибыть один человек...
  - Да... - Кивнула головой Одивия. - У меня тут где-то было письмо от управляющего, он счел нужным меня известить... Ага... вот оно - отставной сержант Доод. Приехал два месяца назад, поставлен управляющим одним из постоялых дворов.
  - Угу, он самый. - Подтвердил оу Готор. - Наш хороший приятель, еще по солдатской службе. - Сущая нелепица - мушкет разорвало в руках во время учебных стрельб... Оторвало три пальца и обожгло глаза. Вердикт лекаря - к службе не пригоден.
  - Судя по тому что пишет управляющий. - Осторожно заметила Одивия. - Он весьма предприимчивый человек. ...И я не могу сказать, что вашему (она интонацией подчеркнуло это слово) управляющему, это сильно нравится!
  - Мы решим этот вопрос... - Смиренно кивнул оу Готор. - И кстати, Одивия, возможно в ближайшее время, в вашу контру заявятся еще несколько отставников из 6-го гренадерского. Было бы чудесно, если бы вы как-то смогли переправить их к нам. ...Уж простите что обременяем такой просьбой, но во всем Фааркооне, именно вам мы доверяем больше всего!
  - Весьма польщена. - Язвительно ответила хозяйка Дома Ваксай.
  
  В Мооскаа, приятели жили в одном доме. Правда дом был большой, (настоящий дворец!) и как бы разделенный на две половины, каждая со своим входом - что не только позволяло делать вид, но и действительно - вести сравнительно раздельное существование.
  ...Не то чтобы приятели осточертели друг другу... Но за долгие годы совместных скитаний, они научились ценить роскошь одиночества, и не упускали возможности ею насладиться.
  Естественно - там же жили и четыре сержанта - соратника по "банде", причем тоже - в личных апартаментах, о которых, в былые годы они могли бы только мечтать.
  Впрочем - как и их командирам, сержантам тоже не удавалось вести праздный образ жизни. - Пока свежеиспеченные капитаны, исполняли свой долг на дворцовых паркетах - сержанты тоже несли свое бремя, пусть и весьма своеобразной, но службы.
  Хоть они и жили в частном доме, ведя, казалось бы праздный образ жизни - тем не менее, все четверо продолжали числиться в армии, получая двойное жалование. Официально - в их обязанности теперь входила охрана "определенных лиц". А не официально - ...И их не обошли портные и даже учителя хороших манер. Хотя куда больше приходилось учиться у присланных оу Риишлее домашних слуг. ...И отнюдь не тому какой напиток в какую чашку наливать хозяину, или как подметать двор и чистить столовое серебро. - ...Что тут говорить - и слуги были своеобразные, и служба была весьма особенной.
  Дроут с Таагаем, даже и мечтать не могли узнать столько нового о вскрытии замков, и слежке за людьми и домами. Киншаа - немало усовершенствовался в искусстве стрельбы, (учить минному делу ученика самого оу Готора, в Тайной Службе никто не осмелился), причем стрелял он не только из мушкета, но и из многих других весьма экзотических видов оружия, начиная от плевательной трубки дикарей из джунглей, и заканчивая ашским самострелом.
  Гаарз же - Верзила Гаарз, весьма преуспел в умении крушить черепа, да ломать спины... Настолько, что мог соревноваться в этом даже с оу Готором.
  Хотя конечно - это были лишь специализации, в то время как "общий курс шпионской подготовки" прошли все четверо.
  
  Служба "на паркетах" тоже была весьма непростой. - Но постепенно приятели как-то втянулись в образ жизни придворного. Научились отвешивать "правильные" поклоны, в правильных ситуациях, почти не задумываясь. Выучили дворцовые "словечки". Вошли в курс основных сплетен, и разобрались в хитросплетении царящих при дворе группировок. Перезнакомились с "правильными" людьми. И уже могли не напрягаясь поддерживать светский треп, осознавая все подтексты, понимая намеки, и правильно реагируя на шутки и остроты.
  ...Правда у Ренки не обошлось без парочки дуэлей, закончившихся ранением его противников, (на что был строгий приказ дамы Тииры - "не убивать"). Противники ему достались весьма средненькие, и он без особого труда смог отстоять свою честь, выполнив приказ покровительницы.
  ...Собственно - в этом и заключалось полученное им задание - прижиться при дворе! Что он и сделал, приобретя определенную репутацию у мужчин, (лучше не задирать), так и у женщин - заведя несколько, ничего не значащих интрижек. (дамы дали ему весьма благожелательную оценку, чему немало поспособствовал опыт, приобретенный от общения с Ашской Жрицей.).
  ...Готору было попроще. ...В смысле - поинтереснее. - Герцог с самого начала стал загружать его работой, так что скучать ему не приходилось. Больше половины дня он проводил за письменным столом, читая какие-то документы, и составляя новые.
  Так все и продолжалось, пока в их дом не заявились аж целых два фельдъегеря, каждый из которых принес по приглашению, украшенному лишь скромной личной королевской печатью.
  
  ...Нет, друзья и раньше уже имели счастье лицезреть короля, и даже несколько раз перемолвиться с ним десятком-другим фраз. И после двух месяцев вращения в придворных кругах, наслушавшись разговорчиков знати, и различных сплетен - даже Ренки перестал столь пафосно относиться к королевской персоне, буквально обожествляя Монарха. ...Хотя куда больше, этому способствовал одни недолгий разговор с дамой Тиирой.
  -...И что это ты парень, опять раздуваешь ноздри, и столь гневно сверкаешь очами? - Иронично усмехнувшись, спросила она у внезапно заявившегося в ее покои юноши.
  - Простите дама Тиира... Но вы бы только слышали, что люди оу Диигооса, говорили о короле! Я давал вам слово, что не буду ввязываться в дуэли, без вашего позволения. Так вот, теперь я прошу вас дать его, ибо мне не выносимо даже...
  - Заткнись, дурак! - Вдруг рявкнула дама Тиира таким голосом, которому позавидовал бы даже сержант Йоовик. - Запомни раз и навсегда! Первое - никаких разборок с людьми у которых в петлицу заткнута гвоздика! - Это ближний круг нашего короля, и за каждого из них, он отомстит, и отомстит жестоко.
  Второе... - Дама вдруг вновь перешла на свой насмешливо-спокойный тон. - Помнишь, как ты мне жаловался, что быть героем оказалось совсем не так весело, как казалось тебе раньше. ...А теперь - подумай каково королю?!
  Учитывая наши культы Вождя и Предков - это самый одинокий человек в мире, от которого всем чего-то надо, но при этом мало кто осмеливается посмотреть ему в глаза.
   Ты думаешь, так просто существовать всю жизнь полубогом, которому все поклоняются? - Вот для того и существует Двор, чтобы король не чувствовал себя небожителем изгнанным на землю. Здесь собираются циники и интриганы, которые никого не уважают, на всех плюют, и даже с Монархом, могут общаться, словно с обычным человеком.
   Вот ты был бы счастлив, все время имея дело с людьми, которые восторженно смотрят тебе куда-то в пупок, и при этом мямлют разную чушь дрожащим от восторга голосом? - И всякому нормальному королю, это тоже не нравится. - Поэтому существует двор. И поэтому, вот уже две сотни лет, при дворе процветает "Братство Гвоздики". ...И не надо верить разным сплетням. - Эти люди вовсе не шуты, в чьи обязанности лишь входит развлекать короля охотами, балами и прочими забавами. - Это люди, которым король доверяет настолько, что позволяет себе быть рядом с ними обычным человеком. ...Герцог Моорееко, оу Сиинг, и оу Риишлее, когда-то тоже состояли в этом братстве. А возможно - тайно состоят и сейчас. - Всех тайн "братства Гвоздики", из непосвященных, не знает никто. Но полагаю очень многие из тех, кто действительно управляет Королевством, когда-то носили гвоздику в петлице.
  ...Так что мальчик, запомни раз и навсегда - ИМ можно говорить о короле любые гадости. Но тебе, все это слушать и повторять не стоит. А уж тем более - бросаться на защиту чести Короля. ...Об этом есть кому позаботиться и без твоей помощи. И скорее всего, этот "кто-то" носит в проклятой петлице хренову гвоздику. ...Ты понял?
  - Да, сударыня... - Только и осталось сказать ошеломленному Ренки, открывшему для себя новую удивительную грань жизни собственной родины.
  
  Что ж. - На больших приемах, Ренки научился не вздрагивать и не застывать с открытым ртом, при виде монаршей особы. Как-то раз, он даже имел честь ответить на несколько его вопросов по поводу Зарданского плоскогорья и битвы на Тиинде. Причем смог это сделать довольно бодро, кратко, и занимательно - чем вызвал благожелательную улыбку на лице Короля. (После чего неделю ходил окрыленный, старательно это скрывая).
  ...И вот - личное приглашение, в закрытые даже от большинства придворных покои... От этого бросало в дрожь!
  
  -...Проходите сударь, присаживайтесь куда захотите... - С улыбкой поприветствовал Ренки сам Король Йоодоосик III, когда вышколенный дворцовый слуга, закрыл за офицером двери в королевские покои. - Тут, принято обходиться без церемоний, и плевать на этикет... Так что - уж будьте любезны соответствовать.
  - Благодарю вас, ваше величество... - Как можно более "бесцеремонно" постарался кивнуть Ренки, и сел в одно из кресел, напротив Персоны Его Величества.
   Король и правда сейчас выглядел достаточно по-человечески. - Расслабленно развалившись на мягком диванчике, с расстегнутым воротом камзола, а вместо обычной скучающе-отстраненной гримасы небожителя, на его лице сияла вполне благожелательная улыбка. ...Ренки постарался так же откинуться в креслах, и расслабиться.
  - Хм... - Лукаво стрельнул глазами король, оглядев сидящего перед ним молодого офицера. - Сегодня вы выбрали зелено-красный мундир... Почему?
  - Э-э-э... - Ренки невольно бросило в пот, и ему стоило немалых усилий, продолжать полулежать в кресле, откинувшись на мягкую спинку, а не вскочить вытянувшись в струнку. - Счел это наиболее уместным. - И осторожно добавил - ...Я ошибся?
  - Тут нет правильного ответа. - Махнул рукой король. - Но ваша одежда, много говорит о вашем характере.
   Что именно говорит о характере Ренки зелено-красный мундир 6-го гренадерского, король уточнять не стал, а вместо этого спросил о чем-то совсем ином.
  - Так это и есть ваша знаменитая шпага? ...Не удивляетесь - о ней вот уже два месяца по всему дворцу ходят самые разные слухи. ...Вы позволите?
  ...Действительно, слухи не врали - великолепное оружие! - Заметил король, заполучив шпагу Ренки в руки, и разглядывая ее с видом настоящего знатока. Хотя конечно гарда...
  Впрочем, вы ведь наверно уже знаете, что стали законодателем моды? - Я слышал что уже не меньше десятка весьма небедных юношей, отдали свои лучшие клинки в переделку, чтобы на них навесили такие же медные и побитые гарды. - Что поделать - новый писк моды. Лично я, с нетерпением жду, когда на него откликнуться наши дамы, и к чему приспособят это демонстративное пренебрежение роскошью.
  Впрочем, учитывая историю этой шпаги - я бы тоже не стал ничего менять. - Вы правда забрали ее заколов на поединке главаря общества убийц?
   Ренки сдержанно кивнул, а потом немного подумав, добавил. - ...Только это не было поединком, а скорее - ночной дракой на большой дороге, и я его не заколол, а кулаком по затылку убил... Поединок на шпагах, я этому бандиту, если честно, проиграл вчистую.
  - Кулаком по затылку? - Даже развеселился король. - Это еще интереснее. И как же это вы изловчились?
  - оу Готор научил... - Ответил Ренки. - Он знает особые приемы...
  - Хм... - Внезапно посерьезнев, сказал король. - Как это вы удачно подвели разговор к нужной теме. ...Не стоит пока бросать напряженные взгляды на дверь. Ваш приятель не опаздывает, его пригласили на более позднее время, и придет он в компании Герцога Моорееко, оу Риишлее, и оу Сиинга... Но сначала, я бы хотел поговорить о нем с вами - его лучшим другом.
  ...Итак - что он за человек?
  
  К тому времени когда появились остальные приглашенные гости, Ренки уже наверное минут сорок распинался, восхваляя своего друга и Вождя, описывая его необычайные ум, храбрость, и умение в самый опасных ситуациях находить самые неожиданные ходы.
   Король слушал не перебивая, и лишь изредка направляя этот хвалебный поток в нужную ему сторону, короткими вопросами.
  ...Собственно говоря - в первую очередь этот, весьма искушенный в политических интригах, а главное - людских достоинствах и пороках, человек, оценивал не столько то что говорил Ренки, а то как он это говорил, и саму личность говорившего.
  - Ну что же... - Сказал он, коротким движением руки, заткнув фонтан Ренкиного красноречия. - Судя по тому какие верные друзья есть у этого вашего оу Готора - этот человек заслуживает доверия.
  После чего позвонил в небольшой колокольчик. Двери распахнулись, и в них вошли оу Готор и три могущественных человека Королевства.
  Вслед за ними появились лакеи, мгновенно, и кажется не издавая ни единого лишнего звука, внесшие столики с уже расставленными на них графинами и закусками, после чего так же беззвучно удалились.
  - Ну... - С усмешкой сказал король - Давайте приступим... Разливайте себе сами, и не стесняйтесь орудовать вилками.
   И показывая пример, сам первым налил себе вина и ткнул серебряной вилкой в блюдо с холодным мясом.
  -...Ну, и как вам в нашем мире оу Готор... - Спросил король, подловив момент, когда его иномирный гость, следуя поданному примеру, набил рот вкуснейшей олениной.
  - Благодарю вас, ваше величество, неплохо. - Ответил оу Готор, предварительно прожевав свой кусок, и бросив лукавый взгляд на короля, как бы давая понять что разгадал сей маневр.
  - Однако же, как я слышал, вы мечтаете его покинуть, вернувшись обратно...???
  - Как говорят у нас там... - "В гостях хорошо, а дома лучше". - Пожал плечами удивительный гость, демонстративно откладывая вилку.
  - И чем же лучше? - Поинтересовался монарх. - Какое положение вы там занимаете? ...Кстати - ешьте-ешьте... - разговор будет долгий, и силы вам еще понадобятся.
  - Там я... чином примерно соответствую второму лейтенанту. Но... у нас там все несколько по другому, так что степень влияния у меня наверно соответствует вашему сержанту.
  ...А по части материального положения... - ну примерно так же.
  - Слышал. - Усмехнулся король, бросив взгляд в сторону Риишлее. - Что у вас там нет деления на людей благородных и простолюдинов... так что о положении не спрашиваю. ...И все-таки - тут вы, за довольно краткий срок, добились весьма многого... Куда большего, чем наверное когда-нибудь сможете добиться в своем мире. Так почему вы так страстно желаете вернуться? Вас там кто-то ждет?
  - ...Скорее нет... - Задумчиво ответил оу Готор, словно бы ему самому раньше подобная мысль никогда не приходила в голову. - Уж не знаю как так получилось, но даже истинных друзей у меня в этом мире, куда больше чем было в том... там все время - мотался с семьей по гарнизонам, потому училище, а на СпецКомплексе вообще дружить с кем-то было непросто... это сложно объяснить.
  Семья - отец, мать, и еще дед... Тут все сложнее, к ним бы я конечно хотел вернуться. Но не то чтобы так уж действительно "страстно". - Мы все, (даже кажется включая маму) люди военные, и приучены в первую очередь следовать долгу и приказам. Так что...
   ...Жены, и даже невесты нет и не было... - Потому что когда готовишься уходить в черт знает куда, и неизвестно вернешься ли - постоянными подругами лучше не обзаводиться.
  А "страстно" я хочу вернуться... ну наверное потому, что там мой мир, моя страна, мои люди... И вернуться к ним - мой долг!
   Готор замолчал, налил себе вина, но вместо того чтобы выпить, продолжил.
  -...А может быть - это своеобразный синдром запертой двери... Вроде тебе за нее и не больно-то надо, потому что тут тебе тепло и уютно, а за ней - либо холод и дождь, либо там всего лишь пустой пыльный чулан да крысиный помет на полу... Но сам факт что ты не можешь эту дверь открыть по собственному желанию, приводит в отчаяние и бешенство...
  - Весьма образно... - Кивнул король с очень серьезным выражением на лице. - Кажется, многих из тут присутствующих, эта ваша закрытая дверь, раздражает не меньше, а может и больше, потому что мы знаем что есть силы способные ее открыть, но не ведаем что может придти из-за нее. ...Расскажите мне побольше о вашем мире...
  
  - Знаешь Тиира, а он действительно совершенно другой человек... - Сказал Йоодоосик III, когда его гости уже отбыли по домам, а вместо них в королевские покои вошла Первая Дама Двора.
  ...Для начала она немного покомандовала слугами, дабы они очистили помещение от объедков и грязной посуды, и проветрили помещение. А потом села на тоже кресло прямо перед королем, где всего час назад сидел Ренки.
  - Что тут удивительного? - Пожала она плечами. - Ведь он пришел из другого мира.
  - Удивительно то влияние, что он оказал на этого оу Дарээка... - Задумчиво глядя куда-то в окно, ответил король. - На первый взгляд - обычны провинциальный оу... Не лишенный способностей, но и не хватающий звезд с неба. ...Его предел - полковничий чин, спустя лет двадцать-тридцать беспорочной службы - и это при очень большой удаче. А так - ушел бы в отставку капитаном, потому что беден как храмовая мышь.
  ...Но этот парень... Он уже другой. В нем появилась некая инаковость, и я не могу уловить в чем ее суть.
  - Его ум стал более гибким и восприимчивым. Он научился смотреть на обычные вещи по-иному. - Ответил на это дама Тиира. - Вероятно само знание о существовании миров, абсолютно непохожих на наш, уже ломает немало стен, которые мы сами возводим в своей голове. К тому же - он больше трех лет общался с весьма неординарным человеком. Да и, прямо скажем, весь путь этого мальчишки, от каторги до Этого кабинета... - он сильно меняет сознание человека.
  ...Знаешь Йоодо... Я иногда специально ставила его в весьма неловкие положения... И там где обычный "провинциальный оу", либо тупо бы уперся в свои принципы и обычаи, либо сломался - этот парень довольно быстро осознавал новые реалии, принимал на их основе какие-то решения, (пусть и не всегда идеальные), и выходил из напряженной ситуации с достоинством.
   Но при этом - парнишка не какой-то там беспринципный приспособленец или подлец... - В какой-то мере, он все еще прежний оу, живущий строго по Кодексу. Просто сознание его теперь вмещает куда больше реальностей, чем обычно, и это делает его сильнее.
  - А что ты думаешь об этом оу Готоре Готоре? ...Он несколько раз подчеркивал, что у себя в мире, был всего лишь обычным человеком... Меня немного пугает мир, где подобные люди, считаются "всего лишь обычными"
  - Ну я не так много с ним общалась... Хотя "обычный" ? -Едва ли это так. - Усмехнулась Тиира. - Просто каждый здравомыслящий человек в его положении, наверное хочет казаться обычным. Но я не думаю, что в действительности, "обычного" человека, послали бы на такое задание.
  - А эти его идеи? - Даже помотал головой Йоодоосик, вскочил с кресла, и достал с полки толстенную папку с записями... - То что он говорит... да за такое либо навечно запереть в доме умалишенных, либо, еще лучше, вообще тихо прирезать темной ночью... Полное крушение всех основ государства. - Но ведь он говорит, что все это неизбежно наступит. И тот кто сможет решиться на подобные реформы первым, проведя их плавно и безболезненно - в конечном итоге окажется победителем. А всех иных ждут чудовищные бунты, крушения, а то и гибель целых стран... И пусть это произойдет может быть через сотню или даже больше лет. - Но получается я буду виноват в этом, ибо знал об опасности, и не предотвратил...
  ...А тут вон... почитай на досуге... - Какая-то "конституционная монархия", власть купцов... и даже "бумажные деньги"! Нет, ты слышала - весь их мир, пользуется бумажными деньгами! Или вообще какими-то "электронными" хотя даже сам оу Готор, не смог объяснить Моорееко, что это такое.
  ...И ведь он утверждает, что все это неизбежность, к которой мы рано или поздно придет. ...Если не погибнем раньше, потому что будет уже поздно куда-то приходить.
  - Успокойся дурачок... - дама Тиира поднялась с кресла, и пересев на диванчик к королю, обняла его прижавшись к плечу. - Я понимаю - ты последняя инстанция, которая принимает решения, а значит и отвечает за все. ...Но почему бы тебе, для начала не выслушать своих советников?
  - Угу... - Недовольно буркнул Йоодоосик. - оу Риишлее едва ли не подрался с Герцогом Моорееко из-за этого оу Готора. Первый, хочет чтобы он занимались исключительно поисками Амулета. А второй желает держать пришельца под рукой, дабы получать он него ценные советы... Даже придумал выделить город и земли вокруг него, чтобы отрабатывать всякие новшества, которые потом можно будет внедрять по всему королевству. ...Что кстати - кажется мне довольно разумным. Но оу Риишлее, едва ли не огнем пышет и молнии мечет, при упоминании о подобном проекте.
  - Нашего Главного Цензора можно понять... - Успокаивающе ответила Тиира. - В конце концов - этот Амулет и пришельцы из иных миров, и правда могут представлять немалую опасность. Да и как Верховный Жрец, уверена, оу Риишлее мечтает заполучить эту вещь в свои руки... В конце-концов - это величайшая Реликвия всех времен, заполучить которую мечтали множество поколений жрецов.
  ...Но и реформы нам тоже нужны... Так что - можно попытаться как-то все это совместить. Кстати - что там с этим особым городом? - Как Моорееко себе это вообще представляет?
  - Военный Вождь Берега... - Помнишь такой титул? - У нас на севере есть парочка Герцогов, чьи владения после откола Орегара сократились до размеров средней крестьянской фермы. - Присваиваем одному из них этот Титул, не давая конечно при этом никакой реальной власти. А оу Готора, ставим при нем советником, с весьма большими полномочиями. Ну и оу Дарээка, пусть будет рядом, на случай если надо будет проломить кому-нибудь голову кулаком, или проткнуть брюхо шпагой... Этот парень показал себя весьма неплохим боевым командиром. Такой вполне может понадобиться оу Готору, для решения разных проблем...
  - А зачем тогда Герцог? - Удивленно пожала плечами Тиира. - Кого бы ты не назначил - у него сразу найдутся сотни "ближайших родственников" которые прибегут в поисках теплых местечек, и загубят любое хорошее начинание. Да и какого бы, даже самого захудалого Герцога, ты не взял - все равно он будет связан какими-то союзами с твоими врагами.
  - Ты предлагаешь присвоить полномочия прямо оу Готору? - Удивился король - Человеку ниоткуда, выскочке, всего несколько лет назад прибывшему в мое королевство и немедленно угодившего на каторгу? И даже приставку "оу", получившего лишь год назад! ...Да меня сожрут! Одни только эти Гиидшаа, только и мечтают чтобы я сделал столь опрометчивый шаг, чтобы смешать меня с грязью.
  - Титул будет присвоен Великому Тооредаанскому Герою... - Отрицательно покачала головой Тиира. - ...Даже - двум героям, поднявшимся от самых низов, и своими подвигами заслужившими высших почестей и славы! Ведь едва ли сейчас среди всего твоего войска, найдется хоть один человек с таким набором Знаков на погоне, как у этой парочки. - А разве это не стоит такой награды, о которой бы слагали баллады, славя щедрость и справедливость короля Йоодоосика III. - Народу и простым оу, это не может не понравиться! - Каждый из них получит надежду повторить этот путь, если будет верно и преданно служить своему королю.
  Так что титул получат Герои, за которыми никто не стоит из действительно сильных и опасных фигур. А значит - они будут полностью зависимы только от тебя!
  ...К тому же - их можно использовать против твоих врагов. ...Под их руку пойдут только те, кому прикажешь ты, либо нищие оу, а то и вообще - простолюдины... А значит - и среди офицеров их войска, (которое все равно будет подчиняться только тебе), не будет представителей сильных родов. - Ты получишь армию, которую полностью контролируешь только Ты, с новейшим оружием, которое придумает оу Готор и сделает в мастерских "своих" купцов. - Если все пройдет нормально - лет через пять, у тебя будет несколько полков, с которыми можно будет идти хоть на Гидшаа, и отобрать у них их золотые рудники.
  - А как же поиски Амулета? - Поинтересовался король, хотя видно было, что этот план полностью его захватил. - Мне кажется, что если у оу Готора забрать эту цель, он убежит даже от Герцогского титула.
  - Пусть ищет... - Махнула рукой Тиира. - В свободное от иных забот время. А Главный Цензор, ему в этом помогает.
  - Да будет так! - Важно кивнул головой король Йоодоосик III.
  
  КОНЕЦ 2-й книги.
  
  05/09/2013
Оценка: 7.29*33  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези) А.Респов "Эскул Небытие Варрагон"(Боевая фантастика) В.Пылаев "Видящий-3. Ярл"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Write_by_Art "И мёртвые пошли. История трёх."(Постапокалипсис) Д.Дэвлин, "Потерянный источник"(Любовное фэнтези) М.Снежная "Академия Альдарил: роль для попаданки"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"