Соловьёва Галина: другие произведения.

Библиотекарь

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Не ищите здесь глубокого смысла. На этих страничках маленькая девочка и ее чувства, которые оказывается не такие однообразные и могут быть очень яркими. Только нужно найти того, кто сможет их разбудить.


   Лето в этом году выдалось жаркое. Больше всего от палящего солнца страдала королевская стража, вынужденная нести караул в парадном обмундировании. Тяжелые доспехи раскалялись на солнце как сковорода на плите. Лекари каждый день строчили жалобы королю, прося разрешить гвардейцам нести службу в простой одежде. Весомым аргументом к жалобам был какой-нибудь несчастный страж, заглянувший в лазарет за порцией снадобья от ожогов. Изможденного, потного и раздраженного его отправляли гонцом к королю. После ряда подобных посланий Вильгельм сжалился и удовлетворил просьбу лекарей.

   В пустынной картинной галерее северной башни раздались торопливые шаги. Гвардейцы, несущие службу у парадной лестницы вскочили с пола, оправили одежду и нервно переглянулись. В дальнем конце широкой галереи показалась невысокая фигурка, закутанная в светлый плащ. Бесспорно, это была дама. Легкие маленькие шаги, пышное платье под плащом и светлая прядь волос, выбившаяся из прически. Порыв ветра откинул капюшон, позволяя мужчинам увидеть серые равнодушные глаза на худеньком личике. Задержав взгляд на замерших по стойке смирно гвардейцах, дама скользнула в левый коридор, ведущий в центральную часть дворца.
   -Госпожа библиотекарь вышла из своих подземелий - жди какой-нибудь гадости. - назидательно сказал рыжеволосый своему товарищу.
   -И чего ей не сидится в своей башне? - картинно закатывая глаза, спросил молодой парнишка.
   -Да шихена его знает, наша библиотекарь дама странная и, я бы сказал, опасная. Не зря же к ней в гости даже магистры из Академии магии боятся лишний раз заходить. - рыжеволосый задумчиво посмотрел туда, где недавно чуть приостановилась хозяйка книг, поправляя сбившийся капюшон. - Симпатичная, но как посмотрит, так страшно становится. Да еще и этот ее плащ. - помолчав, добавил он.

   Вильгельм готов был отдать душу дьяволу лишь бы убраться в личные покои, где царила прохлада и ждала любимая жена. Однако королю не пристало потакать таким своим желаниям, сейчас его должно волновать лишь посольство эльфов, изъявивших желание погостить в человеческом королевстве и заключить договор о взаимовыгодной торговле. Кроме всего вышеперечисленного с самого утра Высочайшую особу преследовало непонятное ощущение. Тревожное и слегка нервирующее.
   -Ваше Величество, мы хотели бы заключить договор с ректором академии Гифеон. Было бы прекрасно, если бы наши студенты могли проходить обучение здесь, в Арии. - Вильгельм прикрыл глаза. Давно он ожидал подобного предложения.
   -Думаю, это прекрасное предложение, и никто из находящихся в этом зале не будет против. - король обвел тяжелым взглядом всех министров. Лишь ректор упомянутой академии уверенно встретил пронзительный взгляд властителя, чуть улыбнулся и согласно кивнул.
   -Мы принимаем ваше предложение. - величественно сказал маг, поднимаясь из неудобного кресла. - Детали предлагаю обсудить в моем кабинете.
   -Да будет так.
   Высокое собрание склонило головы перед своим королем, послы чуть кивнули, слуги вытянулись в струнку, штатные маги украдкой перевели дыхание - обошлось без инцидентов. Массивные двери, обитые серебром, распахнулись, словно от пинка, ветер всколыхнул легкие занавески на окнах и запутался в амулетах, которые теперь отчаянно позвякивали под потолком. Фигурка в светлом плаще прошла в центр зала и остановилась напротив короля.
   -Вы очень вежливы, Ваше Величество. Позвольте узнать причину, по которой меня не поставили в известность о столь значимом событии. - Вильгельм чуть было не схватился за голову. "Ну точно ведь! А я, дурень, все думал, что же забыл..."
   -Мы просим у Вас прощения. - король чуть склонил голову, приветствуя гостью.
   -Не стоит, думаю, вы просто забыли. - лукавая улыбка скользнула по губам девушки. - Но все же надо признать, я здесь по другому поводу. - министры чуть расслабились, маги напряглись, послы продолжили наблюдать.
   -Что же беспокоит хозяйку книг? - нарушая этикет и правила приличия, Вильгельм позволил себе скопировать улыбку библиотекаря.
   -Крысы. В моей библиотеке завелись грызуны! - девушка чуть ли не плакала. - Проклятые студенты. Напоили милых созданий всякой гадостью и магия против них бессильна.
   -Не нужно так переживать, сегодня же к Вам будут направлены несколько человек. - серые глаза Его Величества улыбались, а утреннее беспокойство ушло. - Не хотите ли отобедать с нами?
   -Благодарю, но вынуждена отказаться. - маска равнодушия снова заняла законное место на милом личике. Резко развернувшись, библиотекарь удалился.

   Свеча чуть подрагивала, освещая пару, расположившуюся на огромной кровати. Женщина неторопливо расчесывала длинные темные волосы, а мужчина отдыхал от надоевшего за день этикета.
   -Ты слишком доволен, милый. - мурлыкнула женщина.
   -Моя дорогая королева, сегодня меня посетил библиотекарь. - открыто улыбаясь, ответил Вильгельм.
   -Тогда ясно. А я то думала, почему министры такие пришибленные выходили из зала. - фыркнула Каролина.
   -Кара, где твое воспитание? - в веселящегося мужчину полетела подушка. - Она сегодня была удивительно сдержанна и воспитана. В ее владениях завелись крысы, точнее их завели. Студенты развлекаются. - потянувшись мужчина взъерошил свои волосы и подкатился поближе к жене.
   -Знаешь, мне жалко ее. - Каролина склонила головку набок. - Ей бы танцевать на балах, флиртовать с молодыми людьми и учиться в Гифеоне, а вместо этого сидит в своем подвале целыми днями.
   -Не думаю, что ее интересует что-то из озвученного тобою. Ты даже не представляешь, как она счастлива. И сильно ошибаешься, пологая, что она всю жизнь провела в четырех стенах. - обнимая женщину за талию, ответил король.
   -Опять секреты. - королева уже давно привыкла, что муж не все и сразу рассказывает ей, однако иногда обида прокрадывалась в душу.
   -Ты обязательно узнаешь. - целуя жену, пообещал мужчина.

   Дворец погрузился в сон, лишь в подвалах северного крыла раздавались крики, брань и грохот. Ловля грызунов растянулась на всю ночь.
  

   По тенистой аллее неторопливо шли двое. Темные волосы первого были заплетены в длинную косу, глаза спокойно и несколько отстраненно смотрели на спутника, который активно жестикулировал и что-то увлеченно рассказывал. Старший эльф почти не вслушивался в монолог спутника, размышляя о событиях долгого и сумбурного месяца.

   Все началось с того, что повелитель лично посетил скромную резиденцию рода Рае и попросил уделить немного времени.
   -Возможно, мне стоило бы начать этот разговор в более официальной обстановке, но боюсь, моя решимость иссякнет. - правитель леса расположился в одном из кресел и устало улыбнулся.
   -Могу ли я спросить? - Ниллин слишком хорошо понимал, чем ему может грозить доверие повелителя. Он всегда знал, рано или поздно Сиятельный заметит талантливого дипломата и искусного мага, но надеялся успеть найти пути отступления до этого момента. Не успел.
   -После. - повелитель откинулся в кресле и чуть расслабился. - Думаю, стоит начать с событий семилетней давности. Что вы знаете о договоре, заключенном с Асами?
   -Никаких неожиданностей не произошло. Разве что во время пребывания посольства в столице лесов произошел неприятный инцидент: Сиятельная Даяна и посол Керриа Ти стали близки. - нет смысла скрывать свою осведомленность, ведь встреча в подобной обстановке предполагает, что дело личного характера.
   -Верно. Меня не интересует, насколько хорошо ты осведомлен, твоему роду многое простительно и позволено, я не стану посягать на твою свободу и просить присяги. - Ниллин не верил в происходящее. Фактически эльфу только что дали понять, что он абсолютно свободен в выборе. - Не обольщайся, просто мне не нужен за спиной озлобленный щенок. - жестко усмехнулся повелитель.
   -Тогда перейдем к проблеме. - предложил довольный дипломат.
   -Возможно, ты знаешь, Мой дом отказался от Мириэля. Твоя задача пристроить его в Арии, постараться хорошо замести все следы, чтобы ни одна душа, жива или мертва она, не узнала о кровной связи с Нами. - "Ясное дело, дедуля. Боишься, что тебя достанут маги крови".
   -Выполнимо. - легкий кивок, подтверждающий слова. Со стороны беседа выглядела непринужденной и даже дружеской. В камине грелась саламандра, за окном моросил летний дождь, сумерки скрывали личную охрану повелителя Светлого леса, замершую в тени деревьев и маленькую фигурку за кустами пионов.

   Спустя три дня Ниллин, проклиная все на свете, ехал в сторону Арии под палящими лучами солнца. Сопровождающие свысока посматривали на бледного соотечественника, в раскосых глазах высокородных эльфов презрение и насмешка граничили с жалость.

   Ниллина Рае многие недолюбливали, а иные открыто ненавидели. Успешный и талантливый дипломат, маг с огромным потенциалом и... Смесок. Чья кровь только не текла в жилах этого существа. Его род веками выискивал самых талантливых и ярких представителей каждой из рас, стараясь породниться с ними. Результаты были впечатляющими. И ведь дети рождались только в браке по любви. Загадка природы. Единственное, Рае не жаловали все расы без исключения. Красивые и сильные смески частенько совершали безумные поступки. И с гражданством вечные проблемы. Смески имели полное право выбирать какому правителю приносить клятву верности, если того требовали традиции, но ведь выбирать можно очень долго. Как правило, выбор затягивался на всю жизнь.

   Залы летнего дворца утопали в зелени и цветах, птицы выводили затейливые трели, светлые эльфийки расположились на берегу озера.
   -Жаль, что у нас ничего не получилось. - златовласая красавица потянулась всем телом, демонстрируя идеальную фигуру. - Иногда мне снова хочется оказаться в одной постели с ним.
   -Даяна! - недовольно сморщила носик собеседница. Спутница принцессы была намного меньше ростом своей хозяйки, яркие голубые глаза смотрели на мир спокойно и тепло, чуть вьющиеся рыжеватые волосы собраны в тугой узел на затылке. Да и одета девушка была не так, как положено даме: широкие темно-зеленые штаны заправлены в высокие сапоги без каблуков, свободная туника на тон светлее перехвачена на талии широким поясом с множеством кармашков, воротник туники плавно переходит в глубокий капюшон.
   -Что такое, моя верная телохранительница? - слегка язвительно спросила принцесса.
   -Не стоит провоцировать. Недолго осталось мне быть твоей тенью, Мириэлю через две недели исполнится семь. - рыжеволосая довольно улыбнулась. Она устала от лжи и фальши, в которой жила все эти годы, пока ее лучший друг скитался по миру. Несколько лет назад девушка спросила аса: "Зачем тебе это?". Она не ожидала, что взбалмошный и безответственный парень вдруг сдернет с себя все маски и честно ответит: "Я хочу, чтобы мой сын жил". Тогда Элияра поклялась защищать дитя и хранить его тайну его рода. Ни одна душа, живая или мертвая, так и не узнала правды.
   -И тебя вместе с этой мелкой пакостью выпроводят за границы наших земель. - мило улыбаясь, ответила Даяна.
   -Неужели ты не испытываешь никаких чувств к собственному сыну? - Элияра так и не привыкла слышать подобные высказывания.
   -Он всего лишь смесок. - фыркнула принцесса. - К тому же без рода. Ведь Мы отказались от него. - телохранительница замерла, не веря в услышанное. Маленький, болезненный ребенок остался совсем один.
   -Что ж. - рыжеволосая встала и с наслаждением потянулась, разминая затекшие мышцы. - Прощай. Мириэль и я уезжаем сегодня на закате.
   -Куда собралась, контракт еще действует. - самодовольно пропела златовласая эльфийка.
   -Уже нет.

   Он был силен и гибок, опасен и прекрасен, как и его противник. Хищный танец внезапно закончился.
   -Неплохо. - вытянутые зрачки говорившего медленно принимали нормальный, по общепринятым нормам, вид.
   -Ну знаешь ли, я семь лет не только книги читал. - выливая ледяную воду на голову, ответил молодой мужчина. Аластор улыбнулся, смотря, как сын отфыркивается и накидывает на плечи рубашку.
   -Идем, мать ждет. - мало кто мог бы сказать, кем является взъерошенный мужчина с горящими глазами, идущий чуть позади Властителя, а кто мог - молчал.
   -Как она? - еле слышный вопрос.
   -Много спит и ест, крайне вспыльчива, бросается тяжелыми предметами, подозрительна и неуравновешенна. - сын понимающе посмотрел на отца.
   -Надеюсь на сестренку, третьего младшего брата я не выдержу. - Властитель тенью скользнул в кабинет.
   -Сиятельные отказались от него, Элияра везет мальчика в Академию магии. Там о нем позаботится мой друг. - Керриа побледнел.

   Семь лет назад Керриа Ти отправили с посольством к эльфам. Отец посчитал сына достаточно взрослым для самостоятельного ведения переговоров. Прекрасно справившись с поставленной задачей и заключив договор, асы решили принять приглашение Сиятельных и посетить бал в честь дня рождения принцессы. Виновница торжества поражала своей красотой: высокая, гибкая, грациозная, золотистые прямые волосы спрятаны под алмазной сеткой, платье подчеркивает каждый изгиб совершенного тела. Неудивительно, что молодой ас обратил свое внимание именно на нее. Роман закончился, не успев начаться. Керриа тогда не задумывался, почему эльфийка выбрала именно его. Через четыре месяца аса выловили у Тиамского моря, на северном берегу которого проходили практику выпускники академии магии, а Кер готовился получить магистра первой ступени.
   -Не знаю как, но твоя эльфа беременна. - Властитель нервно барабанил пальцами по крышке стола. Наследник застонал. - Забрать внука, не открыв твоего статуса, мы не можем.
   -Мой ребенок не останется с этими! - отец одобряюще посмотрел на сына.
   -Успокойся, до первого всплеска безопаснее будет оставить дитя при матери. За семь лет, надеюсь, успеешь подготовиться к отцовству и найти себе пару. А пока лучше тебе исчезнуть.

   Правители ас всегда скрывали истинных наследников. Слишком хорошо помнили время, когда на слабых в силу возраста детей открывали охоту все, кому хотелось поживиться. Маги пытались получить силу, воры - деньги, некроманты - доступ к знаниям, люди же готовы были на все, лишь бы избавиться от тех, кто был сильнее. Лишь после получения истиной силы наследник объявлял себя.

   Чем руководствовалась наследница Светлого леса, оставляя дитя, сказать трудно. Вероятнее всего тут главную роль сыграло отсутствие наследников мужского пола у правителя.

   Король лениво открыл глаза, пытаясь понять, что же так мешает сну. Над головой кружила маленькая летучая мышка. Вильгельм, не веря своим глазам, схватил крылатое исчадье и отцепил от лапки письмо. "Скоро буду. Привет Каре. Проблемы серьезные и ближайшие пару лет скучать не будем".
   -Что такое милый? - сонно спросила Кара.
   -Лунатик едет. - блаженно улыбаясь, король обнял жену.
   -Писец. - получив щелчок по носу, королева покраснела.

   Десять лет назад неразлучная троица с гордо поднятой головой покинула стены академии магии, чтобы стать теми, кем являются по праву рождения. Но судьба распорядилась иначе. Кара шесть лет провела на трактах и в патрулях, скрываясь от навязанного жениха. Лунатик исчез. Вильгельм ломал себя и учился быть циничным, расчетливым, в чем-то жестоким королем.

   Тишина и покой библиотеки всегда нравились Аквилоне. Девушка привыкла жить в окружении книг, прохлады и теней, отбрасываемых стеллажами, чередующихся с полосками света. Раз в год госпожа библиотекарь на несколько месяцев исчезала из своих владений, чтобы развеять скуку и повидаться с друзьями. Получив диплом Академии Гифеон восемь лет назад, Аквилона официально заняла должность королевского хранителя знаний. Вот только как ни старалась библиотекарь скрыть свои чувства, друзья видели, что Акви не горит желанием всю оставшуюся жизнь провести во дворце. Общими усилиями для подруги было выбито разрешение короля на свободное перемещение в пределах страны и продолжение учебы.

   Вишни оделись в весенние наряды, цвела черемуха и распускалась сирень, тюльпаны разноцветным ковром покрыли городские клумбы, студенты стайками порхали по городу. Никому и дела не было до маленькой светловолосой девочки, которая плакала, повиснув на шее у друзей. Сегодня ей сделали самый замечательный подарок - ей подарили свободу. Тогда трое магов, алхимик и целитель впервые увидели слезы на глазах подруги.

   Вчерашний кавардак напомнил юной волшебнице, что пора бы было покинуть своды библиотеки. "Еще несколько дней". Грустно вздохнув, Акви толкнула тяжелую дверь.
   -Спокойнее, малышка. - с подоконника спрыгнул черный кот с белым пятном на груди. Кайт Ши потерся о ноги и запрыгнул в соседнее кресло.
   -Кай, почему я такая? - непрошенная слезинка скатилась по щеке.
   -Акви, не плач. - кот перебрался на колени к хозяйке. - Ну подумаешь во дворце тебя не любят, так за стенами тебе всегда рады верные друзья.
   -Угу. - нос заложило, а руки тряслись.
   -Прекрати, а то книги намокнут. - напоминание о книгах вернуло шаткое равновесие.
   -Сегодня эльфов видела. - Кай поморщился, он красавцев на дух не переносил. - Дети леса еще месяц будут гостями во дворце.
   -Собралась слинять? - мрачно спросил кот. Не любил он, когда хозяйка неожиданно срывалась с места, также как и слезы на бледном личике.
   -Возможно. - хлюпнув носом и взяв под контроль чувства, девушка задумчиво посмотрела на заваленный книгами и свитками стол.
   -Не забудь, вечером прогулка по саду. - напомнил личный нянь.

   Аластор стоял у раскрытого окна и задумчиво смотрел, как встает солнце.
   -Не спится? - женщина неуклюже поднялась с постели.
   -Лери, я люблю тебя. - подхватывая на руки жену заявил мужчина.
   -Не прошло и года. - подколола аса жена. - Он взрослый мальчик, справиться. - понимая причину беспокойства мужа, женщина пыталась успокоить его и себя.
   -Ричард обещал присмотреть за ними. - осторожно опуская Лериану в кресло, ответил Аластор.
   -О да, этот варг вполне способен приструнить наших отпрысков. - хихикнула женщина.
   -Главное, чтобы Керриа и Вильгельм с Карой не захотели вспомнить молодость. Эта троица может так начудить, что еще три поколения разгребать будут. - буркнул ас.
   -Милый, не ворчи. Сам в молодости не лучше был. - вспоминая вечно расхристанного и непоседливого парня, напомнила Лериана.

   Если заглянуть в семейные архив повелителей асов, можно найти неоднократные жалобы родителей на своих непоседливых чад. Часто на полях дневников и блокнотов с личными записями правителей встречались карикатуры, нарисованные во время совещаний и заседаний совета или доклада какого-нибудь отдела. Отдельно в сейфе хранился сборник нецензурных выражений деда Керриа. Аластор до сих пор удивлялся, как его любопытный старший сын еще не ознакомился с этим творением гордого предка.

   Элияра посмотрела на доверчиво прижавшегося к ней мальчика. Мириэль был точной копией отца. Утомленный долгим путешествием ребенок спал, сопровождающий эльф уже неоднократно предлагал остановиться на ночлег, но женщина хотела как можно скорее покинуть границы леса.
   -У вас красивый сын. - Элия внимательно всмотрелась в глаза стража, кажется, Грела, и, не найдя фальши, решила поддержать беседу:
   -Спасибо, но это мой племянник. - улыбнувшись, женщина заправила за ухо выбившуюся из пучка прядь.
   -Извините. - Грел смутился. Никогда прежде он не ощущал смущения, общаясь с девушками. Но Элияра заставляла его чуть ли не краснеть. Такая солнечная, изящная.
   -Я буду вам благодарна, если после пересечения границы мы сможем продолжить путь в одиночестве. - хотя, стоит признать, эльфийки было приятно общество стража.
   -Жаль. - тихо ответил эльф. - Возможно, вы согласитесь принять небольшую помощь? - с надеждой спросил Грел.
   -Смотря какую. - Элияра настороженно относилась к подобным предложениям, профессия обязывала.
   -В Фарене есть небольшая гостиница, там вы сможете отдохнуть и вкусно поужинать. Хозяина зовут Славений, передавайте ему от меня привет. Если нужно, он расскажет все последние новости и сплетни Арии, подскажет с дальнейшей дорогой. Вы ведь не вернетесь. - он все понял, с самого начала. В ту ночь именно Грел дежурил недалеко от покоев леди Даяны и видел, как она утянула за собой аса. Ребенку как раз лет семь и внешнее сходство... Ошибки быть не может. Да и неожиданный вызов из отпуска можно объяснить только тем, что Сиятельные не хотят расширять круг осведомленных. Одно дело слухи и совсем другое - живое подтверждение произошедшего.
   -Спасибо. - синие глаза проникали в самую душу. Он обязательно найдет ее, солнечную принцессу.

   Под потолком, освящая рабочий стол, завис небольшой шарик. Тяжело вздохнув библиотекарь продолжила разбирать устроенный собственноручно еще неделю назад бардак.
   -Не пора ли на прогулку? - Кайт Ши мягко приземлился на пол недалеко от хозяйки.
   -Несколько минут. - на столе стопкой лежали книги, которые нужно было поставить на полки в соответствии с разделом и тематикой. В руках норовили рассыпаться свернутые свитки.
   -Разве ты закончила изучать альвов? - удивленно спросил кот.
   -Три дня назад. У духов земли оказалось не так мало общего с людьми, как говорят. Подгорный народ в отличии от эльфов не страдает излишним высокомерием и самомнением. - последние пару слов Кай расслышал с трудом, так как хозяйка скрылась в лабиринте стеллажей.
   -Все же к альвам. - догадки помошника библиотекаря подтвердились. В этом году Акви в компании бывших сокурсников решила посетить подгорный народ. Знакомый шорох юбок и из-за угла вышла сама библиотекарь.
   -Думаешь уже можно? - хотя за окном сгущались сумерки, вероятность спокойной прогулки все еще слишком мала.
   -Вполне. Сегодня пойдем в заброшенный сад, там тебя никто не увидит.

   Еще шесть лет назад Аквилоне запрещалось выходить за пределы северной башни днем особым указом короля Георга второго, после смерти Его Величества волшебница по привычке продолжала следовать указу. Девушку раздражали шепотки за спиной и пристальное разглядывание. Многим было интересно узнать, кто же такая госпожа библиотекарь и откуда взялась. То, что дама принадлежала к знатному роду, было видно сразу, но вот к какому и почему не называет себя? А если учитывать занимаемую должность, то интерес возрастал в десятки раз. Дабы не дразнить любопытство придворных, Акви старалась как можно реже выходить из своих владений, довольствуясь ночными прогулками по пустынному саду или вылазками в город.
  

  
   За день Ниллин сильно устал от слишком активного племянника, которого навязали ему при отъезде любимые родственнички. Оставив Риля в комнате с остальными эльфами, смесок ускользнул на прогулку. "Этот дворец строил сумасшедший!" Проплутав по коридорам не меньше часа, эльф оказался перед массивной дверью.
   -Могу ли я помочь вам? - раздалось за спиной. Обернувшись, Ниллин чуть не врезался в обладательницу приятного голоса. Девушка едва доставала ему до плеча, светлые волосы уложены в высокую немного растрепавшуюся прическу, серые глаза внимательно осматривают жителя лесов.
   -Простите. Хотелось побыть одному, но планировка дворца оказалась слишком сложна для моего понимания. - хмыкнув, девушка потянула дверь на себя.
   -Идемте, составите мне компанию. - приятный прохладный ветерок принес с собой запахи леса.
   -Ниллин Рае. - чуть склонив голову представился эльф.
   -Аквилона. - девушка даже не обернулась, продолжая двигаться по заросшей тропинке в одном ей известном направлении. - Не отставайте.
   -Вы всегда так вежливы? - насмешка, прозвучавшая в голосе Ниллина, заставила хозяйку книг искренне улыбнуться и слегка сбавить темп ходьбы.
   -Возможно. - ситуация забавляла обоих.
   -Позволено ли будет поинтересоваться, куда мы идем? - мужчина заметил, что девушка иногда спотыкается, цепляясь за вьюнок, которым заросла мраморная дорожка. Это могло означать, что девушка не обладает даже каплей магии или же по каким-то причинам ее не использует. Если первый случай эльфа устраивал, то второй настораживал. Видимо раньше тут был великолепный сад. Сквозь разросшиеся неухоженные кусты виднелись статуи разнообразных существ и небольшие фонтанчики.
   -Покой и, надеюсь, приятная беседа помогут вам отвлечься от забот, господин посол. - ответила Аквилона, скрываясь за поворотом. Манера разговора понравилась Ниллину. Он нашел ее в беседке, спрятанной от посторонних глаз шиповником.
   -О чем же вы хотели бы поговорить? - Аквилона скинула плащ и посмотрела в светлые глаза неожиданного спутника на этот вечер.
   -Конечно, хотелось бы узнать истинную цель пребывания посольства в Арии, но так будет не интересно складывать осколки хаоса в единый рисунок. Что заставило смеска Рае провести две недели в обществе высокородных и заносчивых выскочек? - Ниллин не пожалел, что уже успел присесть на бортик беседки, иначе бы упал. Отчего-то ему понравилась прямолинейность девушки, носящей имя бога северного ветра. Эльф впервые встретил такое соответствие имени и характера. Резкая, прямолинейная, внешне холодная, равнодушная и, он готов был поспорить, импульсивная и эмоциональная внутри. Внешность полностью соответствовала имени: неестественно светлый для этих земель, даже белый, цвет волос, серые пронзительные глаза, словно видящие тебя насквозь, маленький рост, худощавая, но не слишком, бледная кожа, правильные черты лица. Красавицей ее назвать было нельзя, классическая аристократка, не было в ней ничего яркого, что делало бы ее внешность особенной, запоминающейся, разве что цвет волос.
   -Удивлен, дамам вашего положения обычно интересно совсем другое. - двусмысленно выразился Рае, стараясь смутить собеседницу. "Как она узнала, кто я?"
   -В вашей внешности проскальзывают черты альвов, келпи, асов и эльфов. Отец, скорее всего, ас, мать - эльфийка. От нее вам досталась классическая внешность жителя лесов, от отца вы, вероятно, получили некоторые специфические особенности и сложный характер. На сегодняшний день мне известен только один род способный на такой подвиг, как смешение крови келпи и аса. - эльф вовремя успел схватиться за резной столбик, иначе бы упал от подобных размышлений. "Ну и логика!" Вечер начинал казаться ему не таким уж и скучным. Также поразила способность девушки отвечать на вопросы, которые меньше всего хотелось бы задавать.
   -Аквилона, а вы кто? - невежливо поинтересовался Ниллин.
   -Королевский библиотекарь. - вопросов у жителя леса только прибавилось.
   -Вы с ума сведете! - простонал эльф.
   -Преувеличиваете. - в серых глазах впервые за время разговора появилось что-то живое, а именно веселье.
   -Ни чуть. - Рае надеялся незаметно сменить тему.
   -Вы не ответили. - напомнило любопытное создание.
   -Вы правы, полагая, что мы преследуем совсем иные цели, нежели заключение невыгодных договоров. Однако личные поручения Сиятельного не предполагают огласки. - Аквилона склонила головку на бок и в задумчивости прикусила нижнюю губу. Сейчас юная волшебница в пышном нарядном платье ярко-голубого цвета была похожа на фарфоровую куколку.
   -Тогда последний осколок я получу лишь в начале учебного года, когда Академию Гифеон почтят своим присутствием первокурсники. - нараспев протянула девушка. "Она узнает, так стоит ли скрывать?" - Логично предположить, что основной целью визита служил именно договор с академией. Следовательно, вам срочно понадобилась возможность спрятать кого-то надежно и надолго, желательно навсегда. Далее могу предположить, что не многие из послов знают, личность будущего студента. Вероятнее всего вы здесь потому, что потомки келпи прекрасные мастера маскировки. Кровь оборотней дает вам возможность изменять не только внешность, но и ауру.
   -Вас стоит опасаться. - полушутя сказал эльф.
   -Я абсолютно равнодушна к придворным играм, а вот отказать себе в удовольствии собрать воедино головоломку не могу. Женщины слабы и любят потакать своим желаниям. - Ниллин Рае никогда бы не подумал, что может восхититься не только красотой женщины, но и ее умом. Девушки в большинстве своем все же в первую очередь подвластны чувствам и эмоциям, Аквилона напротив - руководствуется разумом и логикой.
   -Искренне восхищен подобными словами.
  
   Эльф и библиотекарь еще долго развлекали себя непринужденной беседой. Кайт Ши недовольно шевельнул усами, наблюдая за неспешной прогулкой под окнами Его Величества. Только госпожа библиотекарь могла легко и играючи развести Ниллина Рае на откровенный разговор прямо под окнами рабочего кабинета короля. Не смотря на все попытки эльфа ускользнуть, Аквилона получила нужную информацию и сделала правильные выводы. Кот поднял голову и увидел усмехающегося правителя. "Сговорились. Бедный посол, попасть в оборот этой парочки не завидная судьба. Какую же игру они на этот раз затеяли?".
  
   Фарен - торговый городок, отличающийся от многих других диким смешением традиций, как во внешнем облике самого города, так и во внешности его жителей. В любое время суток на улицах можно было встретить совершенно разношерстные компании. Никто не удивлялся, заметив дружескую попойку сиддха и варга или человеческую девушку, со скалкой догоняющую загулявшего мужа-вампира. Надо сказать, что варги и сиддхи уже и сами не помнят причин вражды, но упорно хватаются за свои убеждения. Кто знает, может двум извечным врагам просто скучно? Торговые караваны стекались в Фарен со всех концов света, чтобы отдохнув свернуть на одну из семи дорог.
  
   Элияра накинула на голову капюшон, скрывая от любопытных глаз свою примечательную внешность. Рыжая эльфийка в одежде телохранителя привлекала слишком много внимания.
   -Элия, где мы? - Мириэль поудобнее устроился в седле и вопросительно посмотрел в синие глаза тети.
   -Фарен. Торговый город на границе с лесом. Только здесь стераются все расовые предрассудки и нет разницы между принцем и крестьянкой. - мальчик жадно осматривал цветные домики фей, причудливо обвивающиеся вокруг вековых дубов. - Смотри внимательно и не забывай спрашивать то, что непонятно. - любознательный и жадный до новых знаний мальчик с удовольствием осматривался вокруг, не замечая боли, затаившейся в глазах Элии.
  
   Выпихнув пьяных в стельку посетителей за порог, Славений дернул себя за рыжий ус и собирался уже вернуться к работе, когда в воротах появился возможный постоялец. Женщина легко спрыгнула с лошади и помогла спуститься ребенку, перекинула через плечо не очень объемные сумки и окликнула служку. Радек вырос как из под земли, хотя хозяин постоялого двора точно знал, что еще минуту назад мальчишка был на заднем дворе. Путница откинула капюшон, солнце запуталось в рыжих волосах эльфийки и скользнуло по черным волосам ребенка. Мальчонка - явный смесок, но какой интересный. Любопытно было бы узнать, чей союз произвел на свет подобное дитя, но связываться с Рыжей себе дороже. Лет восемь о ней не было ничего слышно.
   -Добрый вечер, найдется ли комната для нас?
   -Конечно, проходи Рыжая. - Элияра усмехнулась. Зря она надеялась, помнят еще наемницу в городе дорог, помнят и уважают. Открыв дверь, эльфийка подтолкнула вперед Мириэля, спрятавшегося за ней.
   -Не бойся, я рядом. - мальчик улыбнулся и смело шагнул в зал.
   Посетителей в вечерний час было не много, окинув вновь прибывших равнодушным взглядом, они вернулись к своим занятиям, лишь старый наемник в углу жадно рассматривал эльфийку.
   -Рыжая? - словно не веря своим глазам, громко спросил он.
   Элия обернулась на оклик и через секунду, искренне улыбаясь, направилась к столику, за которым сидел наемник, Мириэль торопливо семенил рядом.
   -Здравствуй. - Элияра сначала усадили за стол ребенка, затем села сама.
   -И тебе не болеть, обзавелась потомством? - ехидно спросил варг.
   -Не мечтай. - фыркнула телохранительница. - Племянник мой, в школу везу.
   -Ну привет дите. - оборотень протянул мозолистую руку Мириэлю. Эльфийка с интересом наблюдала за его реакцией, но вместо ожидаемого испуга увидела в глазах мальчонки любопытство и нездоровый интерес, как у ученого, обнаружившего новый вид чего-нибудь.
   -Здравствуйте, а вы оборотень? А можете перекинуться, вы должны быть такого красивого серебристого цвета, а глаза желтые. Я всегда хотел посмотреть, но только в учебниках на картинке видел. - пожаловалось дите. Эльфийка поперхнулась принесенным ей чаем. Вот и начинают проявляться способности папочки, который мало того, что был уникумом в роду, родившись в полнолуние, что гарантировало очень долгую жизнь и повышенную живучесть, в связи со склонностью к некромантии, так он еще и непостижимым для всех образом владел истинным зрением. А может и еще чем, только Элияра об этом не знала.
   - Конечно можно. Ну и чудо, правильно, ему одна дорога. Я так понимаю, ты из-за этого чуда и ушла с дорог. Захочешь - расскажешь потом, а пока давай поедим. У меня тут уговор с клиентом был встретиться, не пришел. Ну и шихена с ним! - эльфийка вдруг вспомнила, как они познакомились.
  
   На стене запросов как обычно было полно листков с работой. Свои заказы здесь размещали лишь те, кто уже отчаялся найти исполнителей, но зато несомненным плюсом было то, что ничего противозаконного здесь по понятным причинам быть не могло. На данный момент подобное задание было оптимальной работой для уставшей и нуждающейся в средствах наемницы. Из довольно длинного списка ей приглянулось сопровождение каравана в степь. Спокойное путешествие до Сахры сулило отдых и приличный заработок.
   Найдя среди пестрых шатров нужный, эльфийка откинула полог и скользнула внутрь.
   -Да сохранят вас Ведающие. - традиционное приветствие южного народа в устах дочери лесов показалось купцу божественной песнью. Две полуголые девицы продолжили извиваться в диком танце, демонстрируя свое тело. Тонкие золотые цепочки оплетали их тела, как паутина, прозрачные лоскутки ткани прикрывали грудь, многослойные юбки красиво взлетали и опадали при каждом шаге танцовщиц.
   -Да сохранит тебя лес. - вежливость превыше всего. Уж этого у степняков не отнять. - Что привело дочь леса в мой шатер?
   -Вы разместили заказ на городской стене запросов. Нуждаетесь ли вы в услугах телохранителя? - мужчина усмехнулся.
   -Мне нужны опытные наемники, способные выдержать жар и холод пустынь, пройти по западному пути через древние руины, обеспечить надежную охрану в Сахре и сопроводить меня обратно. Вы уверены, что способны? - жесткая усмешка скользнула по губам мужчины.
   -А вы уверены, что можете оплатить услуги теневого стража? - улыбка исчезла с загорелого лица, а в глазах появилась растерянность. Теневые стражи - невидимая стража Светлого леса, лучшие из лучших. Если о них говорят, то только шепотом, многие даже не уверены, существуют ли они на самом деле.
   -Почту за честь. - степняк жестом отослал танцовщиц из шатра и предложил гостье сесть. - Позволено ли мне узнать, причины по которым вы хотите сопровождать мой караван.
   -Заказ обещает мне спокойное путешествие и хорошую оплату. Более меня ничего не интересует, только желание немного передохнуть. Однако, судя по маршруту, вас интересует что-то, спрятанное в руинах. Что? - Элии тяжело давалась вежливая, почти придворная манера речи. Она в совершенстве владела завуалированным языком высокого общества, но тонкая грань между официальностью и дружеским разговором была для нее слишком непонятна.
   -Библиотека, хочу найти потерянное хранилище древних. У меня есть сведения, которые должны нам помочь. В детали вас посвятит Алексий.
  
   Библиотеку так и не нашли, а вот Алексий, тот самый варг, что сидел сейчас напротив, стал верным другом и отличным напарником.
  
   Розовая полоска рассвета расчеркнула небо и землю надвое, еще видны были яркие звезды, а в залах дворца царила ночь. Рассвет - самое спокойное время суток. Именно в это время Каролина могла свободно разгуливать по полутемным коридорам, бегать по крышам многочисленных построек замкового комплекса, выбираться никем не замеченной в город, где ее ждали друзья и кружка горячего травяного чая. Цена, уплаченная Карой за возможность быть с любимым человеком, была высока, но девушка сделала свой выбор и ни разу не пожалела. Хотя, стоит признать, она скучала по вольной жизни, дорогам, ночному дежурству у костра и конечно же бесшабашной парочке варгов, которые всегда были рядом.
  
   После окончания Гифеона, отличница факультета алхимии и артефактов сразу же направилась домой, являя собой образец наследницы и уверенная, что отец будет гордиться ее достижениями. Проведя в стенах Академии большую часть жизни, а точнее пятнадцать лет, Кара была совершенно не готова столкнуться с реальностью. Ее отец оказался расчетливым политиком и образованная дочь ему была необходима лишь для того, чтобы быть достойными породниться с младшим сыном хана. Выстроенная за годы учебы иллюзия рушилась на глазах: она-то думала, отец проявляет о ней заботу, запрещая приезжать на каникулы "дабы не растерять знания и умения". Преподаватели рассказывали девушке о "диких" нравах степняков, но она не верила, что отец такой. Ее предупреждали - женщина в степи бесправна и право выбора ей не дано, образованная женщина - позор семьи, единственное исключение - жена хана. Последняя должна быть умнее обычной женщины, но глупее мужа, красива и здорова телом, смиренна и тиха душой. Каролина отмахивалась и продолжала верить в лучшее, как и любой другой ребенок, она любили своего родителя, списывая его холодность и равнодушие в письмах на скупой на чувства мужской характер и занятость государственными делами.
  
   Степь надолго запомнила тот день, когда по улицам Сахры на вороном коне неслась дочь первого советника от светлой женщины, привезенной им девятнадцать лет назад с далекого севера. Мужчины возмущенно кричали и презрительно сплевывали через левое плечо, женщины закрывали лица, боясь смотреть на "проклятие ведающих".
  
   О, как он жалел, что решил дать свое родовое имя ребенку экзотической игрушки, которая впоследствии скончалась во время родов. Последнее желание женщины - закон, нарушение которого сравнимо с отречением от веры. Игрушка знала что просить - имя рода для своего ребенка. Кто мешал ему отказать, ведь свидетелей просьбы не было?!
  
   Маленькой непоседливой девочке исполнилось три, а она уже таскала из хранилища драгоценности, обходя неведомым образом все охранные чары. Своих магов в степи не было, поэтому способность Кары к созданию артефактов обнаружили только в Гифеоне, а пока ее называли бесом и проклятием уважаемого советника. Однако умный и извлекающий выгоду из всего мужчина предположил, что образованная девушка из уважаемой всеми семьи вполне достойна стать женой будущего хана. Тем более, что других кандидаток на эту роль просто не было. Поэтому за месяц до четвертого дня рождения Каролина была отправлена в Арию для обучения в Академии магии. Подобное решение первого советника вызвало искреннее недоумение даже у хана, однако все было проще, чем кто-либо мог подумать - характер дочери. И спрятать это буйное и неуправляемое создание в чужом государстве до ее совершеннолетия - самый подходящий вариант, а там уже никто и возмутиться не сможет. Брак будет заключен от имени старших и мудрейших, согласие невесты никого не интересует при таком раскладе.
  
   -Что ты устроила, паршивое отродье? - советник с ненавистью смотрел на свою старшую и единственную дочь замершую напротив.
   -Вас что-то не устраивает? - холодно поинтересовалась девушка.
   -Молчи, женщина! - Каролина с ужасом смотрела на занесенную для удара руку отца и лишь в последний момент смогла увернуться от хлесткой пощечины. - Ты что себе позволяешь, тварь? - прошипел первый советник. - Прекрати меня позорить.
   -В отличии от Вас, дорогой родитель, я не привлекаю излишнего внимания криками и недостойным положения поведением. - холодно смотря в черные глаза спокойно ответила Кара. Кто бы знал, чего стоило ей это спокойствие! - Мне сообщили о намерении выдать меня замуж и я приехала засвидетельствовать свой отказ. - на советника страшно было смотреть.
   -Что ты приехала сделать? - девушка чуть отступила. - Тебя и спрашивать никто не будет, договор уже заключен. - громкий чуть истеричный смех эхом разнесся по площади, на которой стояли отец и дочь. Идущие по своим делам люди ускорили шаг, боясь попасться на глаза первому советнику. Каждый знал - этот человек страшнее хана.
   -Не имеет значения, на меня законы степи не распространяются. - сейчас она была готова расцеловать Вильгельма за те немногие знания о законах, которые он успел ей рассказать. Чем руководствовался друг, читая ей лекции по юриспруденции, Кара не знала, но по приезду обязательно его поблагодарит.
   -Глупости, ты моя дочь. - в тот момент в душе что-то оборвалось. Каролина смотрела на человека, которого считала своим отцом и понимала, что на самом деле он ей никто. И вообще все это не ее. Выжженная земля под ногами, сухие колючие травы, ветер, бросающий в лицо пыль и мелкий мусор. За недолгие две недели девушка ужасно устала от всего, что окружало. Ее дом - Ария, а здесь ей делать нечего. Она сказала друзьям, что едет удивить отца успехами и достижениями, на самом деле ей очень хотелось посмотреть на первого советника хана. Посмотрела. Аж тошно стало.
   -Уже нет. - фамильный медальон упал к ногам опешившего мужчины. Пользуясь замешательством советника, девушка вскочила на лошадь и помчалась к воротам, благо вещи она собрала заранее.
   -Остановите ее!
  
   Если кто-то думает, что алхимики ни на что не способны, то сильно ошибается. И одежду они носят далеко не простую, как может показаться на первый взгляд. Множество кармашков скрывают фиалы из тонкого стекла с ядовитыми порошками и взрывоопасными смесями, ремешки и потайные отделения в корсете легко скрывают от любопытных глаз и рук кинжалы и тонкие довольно длинные обоюдоострые лезвия, которые не каждый умеет применять. Каролина умела. Хороший алхимик это вам не производитель модного оттенка теней и очередного парфюмерного шедевра, прежде всего это хорошо обученный воин. В бою долго не протянуть на одних флакончиках с разрывными смесями. Нужно как минимум уметь постоять за себя, а по-хорошему быть полноценным бойцом, желательно не отдающим предпочтение какому-либо виду оружия.
  
   Потоки прохладного воздуха тревожили многочисленные занавесы и ленты, играли с белыми перьями, подвешенными на тонкие серебряные цепочки, скользили вдоль стен, шелестели страницами книг, лежащих повсюду, ласково перебирали светлые волосы спящей, среди раскиданных на полу подушек, девушки. Эта башня всецело принадлежала хозяйке книг.
  
   Королевский библиотекарь - это не та должность, которую может занять любой достаточно образованный человек. Ведь библиотека Арии не что иное, как одно из четырех хранилищ древних. Редчайшие знания могут подарить богатство и неограниченную власть, но чаще всего убивают людей, забывших простые истины. И только светловолосые хранители могут справиться со строптивыми книгами, сварливыми свитками, ехидными картинами и излишне болтливыми артефактами. Знания древних доступны для них в полном объеме, вот только обладая лишь зачатками магии, библиотекари не способны применить большую их часть, да и не нужно им это, ведь они - непокорный, своенравный ветер, единственная стихия, которую невозможно обуздать. Веками лучшие маги пытаются покорить и подчинить ветер, но еще ни у кого не получилось.
  
   Аквилона была образцовой представительницей своего рода. Ни годы заточения, ни тирания отца не смогли сломить девушку.
  
   -Пора вставать. - Кайт Ши уцепил когтями край одеяла и попытался его стянуть.
   -Уже? - не открывая глаз, девушка нащупала пушистый тапочек и попыталась шлепнуть им кота.
   -Ты что творишь!? Изверг! Я же один такой. - завопил кот. - Двадцать лет, а ведешь себя, как ребенок. Хотя на вид действительно ребенок. - еле слышно произнес кот.
   -Чем обусловлен столь ранний подъем? - откинув одеяло, девушка поднялась на ноги и подошла к шкафу.
   -Свитки с автобиографиями ученых слишком громко спорят, корона сиддхов подралась с мечом варгов, книга редких хищников съела цветок в седьмой секции. Через два часа экскурсия для эльфов, культурную программу им организовали, чтоб их. А если учуют что? В центральных залах до сих пор чувствуется магия ожерелья келпи! - библиотекарь фыркнула и скрылась в недрах шкафа. Кот закатил глаза, демонстрируя свое отношение к извечному женскому вопросу утром "Что одеть?".
  
   Узнав последние новости у Славения, Элияра решила не испытывать судьбу и воспользоваться телепортом - удовольствием безумно дорогим и крайне редко использующимся. Колоссальные затраты силы, плюс велика вероятность того, что в данной точке пространства силы, заложенной в камешек не хватит и она просто развеется. Да только риск опоздать гораздо выше. В Арии она должна будет встретиться со вторым опекуном Мириэля, а посольство уже два дня как там.
  
   Ниллин Рае стоял посреди огромного хранилища книг и слушал скучную лекцию ректора Академии, когда двери чуть приоткрылись, и в королевскую библиотеку проскользнула рыжая эльфийка. "Слишком рано". Паническая мысль была тут же сметена чередой вопросов, возникающих при рассмотрении женщины.
   -Прошу меня извинить, Ричард, мне необходимо обсудить некоторые вопросы с послом. - эльфийка поклонилась ректору.
   -Не смею препятствовать, Элия.
  
   Выйдя вслед за эльфийкой в пустынный коридор посол замер. Так вот он какой, внук Сиятельного.
   -Мириэль, этот человек твоя защита здесь. Ниллин Рае - твой официальный опекун. Ему ты можешь доверять. - каково же было удивление посла, когда ребенок оценивающе прошелся по нему взглядом и лишь после этого кивнул.
   -Добрый день. - вежливо поздоровался мальчик.
  
   Очередь перед воротами в верхний город казалась Аквилоне бесконечной. А ведь поспеши она и сейчас бы уже была в стенах родной библиотеки. Теперь придется ждать, пока будущие студенты Гифеона пройдут досмотр стражников, впрочем, проблема здесь заключалась скорее в родителях, которые, ни смотря на все запреты, пытались подсунуть детям вещи из списка запрещенного. Конспекты десятилетней давности, написанные каким-нибудь студентом, приносят больше вреда, чем пользы. Одна неверно прочитанная буква и вместо ледяной стены можно получить столб пламени. Это если забыть про то, что в стенах Академии слабенькие амулеты, всунутые ребенку на удачу, в течение трех дней сгорают из-за повышенного магического фона. А дети потом в очередь выстраиваются за мазью от ожогов. Девушка могла бы конечно воспользоваться своим положением и пройти без очереди, но это привлекло бы слишком много внимания.
   -Я уже и забыл, каково это. - Аквилона чуть повернула голову и увидела высокого по меркам людей, да и эльфов мужчину. Одного взгляда хватило, чтобы узнать в нем Керриа Ти - легенду Академии, грозу преподавателей и лучшего друга Вильгельма. Он практически не изменился, да и странно бы было, если бы время вдруг коснулось внешности аса. Лишь в антрацитовых глазах появилось что-то новое.
  
   Будучи студенткой Гифеона, Аквилоне приходилось тщательно скрывать как свою нетипичную для этих мест внешность, так и происхождение, а также избегать каких-либо контактов с Вильгельмом в стенах академии. Но все же о Керриа ей было известно гораздо больше, чем кому-либо, возможно даже больше, чем Его Величеству. Но на данный момент библиотекаря больше интересовала причина, по которой ас вернулся в Арию, вот уже более семи лет о нем не было ничего слышно. Кажется, спокойная и размеренная жизнь закончится.
  
   Всю дорогу до ворот Кер чувствовал на себе пристальный взгляд, но никак не мог понять, кто его изучает. От раздумий отвлек шум у ворот.
   -Амулеты запрещены в академии. - устало повторил стражник.
   -Это всего лишь маленький оберег, ничего дурного! - возмутилась женщина, потряхивая связкой колокольчиков в руках.
   -Запрещено. - холодно бросил второй страж.
   -Да что ж вы за человек, как вы можете? Что плохого в том, что у ребенка будет маленький амулетик на счастье?! - раскричалась мамаша. Ребенок при этом как-то опасливо прятался за спиной стражника.
   -Вам не стоит так бурно выражать свои эмоции. - слова прозвучали почти не слышно, но толпа умолкла и застыла, а вперед вышла миниатюрная, совсем маленькая девочка со светлыми волосами. - В правилах четко написано, что и почему нельзя проносить в Гифеон. Но видимо вы полагаете, что знаете больше, чем архимаги. Через два дня эти колокольчики загорятся на шее вашего сына, опалив ему лицо и грудь, также пострадают руки, когда он попытается сорвать шнурок. К сожалению, у него ничего не получится, ведь мама не пожалела нескольких монет и сходила к магу, который, как и просили, заговорил его от кражи и потери. Один раз надев, амулет не снять. Ребенок сгорит заживо, если некому будет потушить огонь. - Керриа поежился, складывалось ощущение, что он стоит в заснеженной пустыне, продуваемой северными ветрами.
   -День добрый, госпожа. - стражники поклонились. - Спасибо.
   -Думаю, сегодня проблем с досмотром больше не будет. - серые глаза смотрели на каждого и в тоже время ни на кого. - И заберите у эльфов пыльцу фейри, наркотические вещества не лучший способ расслабиться.
  
   Миниатюрная фигурка в светлых одеждах беспрепятственно была пропущена в город, а Керриа Ти пришлось ждать своей очереди и пытаться понять, что же здесь было. Или кто.
  
   Войдя в библиотеку, Аквилона застыла в изумлении: под потолком шелестя страницами, носились книги, доспехи Дини Ши гонялись за метлой, где-то в глубине завывала книга призраков, пол усыпан жемчужинами с нити Ариадны. Посреди всего этого безобразия, восседает Кайт Ши, смотря пустым взглядом в стену, рядом стоит Ниллин Рае отмахивающийся от шляпы первого ректора Академии.
   -А ну все по местам! - на секунду время словно остановилось, артефакты, увидев хозяйку, рванули в хранилище, восстанавливая все, что успели сломать и уничтожая любые следы своего присутствия.
   -Акви! - кот бросился к волшебнице и спрятался у нее за спиной. - Убери этого сумасшедшего. Я говорил ему, что в хранилище нельзя, пока ты не вернешься. Но этот противный смесок, думает, что ему дано право ходить где угодно!
   -Кто дал вам право находиться здесь и тем более брать что-то из хранилища? - Ниллин непроизвольно отступил назад, хотя, что ему может сделать эта малявка.
   -Его Величество просило выдать артефакт родовой защиты. - борясь с желанием постыдно сбежать, выдавил из себя смесок.
   -Что ж, значит, все же решили упрятать в Академии. Непростительная ошибка со стороны Сиятельного, но ему об этом никогда не узнать. Вы, молодой человек, могли бы и не цепляться за свою свободу, ваш род неприкосновенен для жителей лесов. Проклятие твоей бабки никто не отменял. Нужно внимательнее читать историю рода. - "молодой человек" забыл, как дышать. "Что это за зверь такой в овечьей шкуре?". Посол поклялся сам себе, что отныне ноги его больше не будет в стенах королевской библиотеки Арии.
   -Не бойся, это она только с виду холодная. - ехидно промурлыкал кот.
   -Ты же не думаешь, что я не слышу. - хозяйка книг подарила коту ледяную улыбку.
   -Кроме артефакта Вильгельм просил вас оказать мне услугу. - библиотекарь замерла перед кованными воротами.
   -Что за услуга?
   -Присмотрите за мальчиком завтра. Думаю, объяснять кто он не нужно. - смотреть в серые глаза было невозможно, поэтому посол отвел взгляд первым.
   -Это мне нужно объяснять вам, кто он. - слова на грани слышимости, заставили Ниллина Рае задуматься о том, как много ему неизвестно. - Третий стеллаж, второй ряд, маленький рубин. Как только мальчик возьмет его в руки, он станет частью его. Перед этим не забудьте напоить его настойкой аконита, для ассов это лучшее обезболивающее. А больно ребенку будет. Очень. - распахнув двери, библиотекарь отступила, пропуская смеска.
  
   -Мне нужно уехать, поэтому, сегодня ты побудешь в обществе одной милой леди. - последние слова дались Ниллину с трудом. Мальчик пропустил заминку опекуна мимо ушей, все его внимание занимал высокий мужчина, неспешно идущий по внутреннему дворику рядом с королем. - Мириэль, идем. - неохотно оторвавшись от наблюдения, ребенок послушно проследовал за послом.
   -Библиотека? - пожалуй, впервые за все время общения с мальчиком Ниллин заметил в антрацитовых глазах удивление.
   -Ну да. Думаю, тебе здесь понравится. - "Стоит ли мне уже сейчас жалеть о принятом решении? Или все не так плохо и любопытный до всего ребенок не заинтересуется библиотекой и ее обитателями. Кого я обманываю, это существо, скорее всего, при каждом удобном случае будет сбегать именно сюда. Да и неудобном тоже. Здесь его никогда не найдут". - Утро доброе!
   -Не кричи так, ушастый вредитель. - Кайт Ши спрыгнул со стеллажа и неспешно подошел к посетителям. - Привел-таки. Ну заходи, маленький принц, а ты, вредитель, брысь отсюда! - Ниллин Рае натянуто улыбнулся и скрылся за дверью.
  
   Дети северного ветра видят особые сны, красочные и почти реальные. Сегодня Аквилоне снилась мама. Хрупкая, тонкая, такая же светлая, как и сама девушка, женщина скользила вдоль витрин с древними книгами, приветствуя верных друзей.
   -Ты уже совсем взрослая, моя принцесса. - ласковый ветер коснулся щеки Акви.
   -Я очень скучаю по тебе, мама. Почему ты ушла? - голос дрожал, а по щеке медленно скатывалась соленая капля.
   -Только так можно было уберечь тебя от повторения моей судьбы, и ты это понимаешь. Сейчас ты та, кем и должна быть. Ты свободна. По крайней мере пока. - серебристый смех разнесся под сводами библиотеки. - Но поверь, ты рада будешь этим оковам, не бойся их, они не свяжут, не будут мешать тебе, не скуют твою душу.
   -Разве такое возможно? - Аквилона удивленно подняла чуть покрасневшие от слез глаза.
   -Да. Тебе пора. Доброе утро, снежинка. - поцеловав на прощание дочь, Кристин исчезла.
  
   Уже на подходе к библиотеке, девушка услышала веселый смех и недовольное бормотание Кая.
   -Что ты за ребенок такой, говорят тебе, нельзя так смешивать, реакция не пойдет. Смотри как надо. - шорох, бульканье, хлопок и вот уже под дверью просачивается зеленый дым с характерным запахом. - Смесь готовить в хорошо проветриваемых помещениях, разливать в фиалы только после остывания. Если раньше, либо взорвется через несколько минут, либо эффект может быть непредсказуемым во время применения.
   -А если для стабильности чего-нибудь добавить? Я видел, так алхимик делал, когда тени для Даяны готовил. - кот презрительно фыркнул.
   -Стабилизаторы пригодны лишь для косметики да кое-какой медицины, во всем остальном приносят больше вреда, чем пользы. Так что забудь про них, если хочешь стать достойным алхимиком. - поправив лапками передник, кот отодвинул от себя котелок с варевом. - Утро доброе. Мириэль, знакомься, госпожа библиотекарь собственной персоной.
   -Здравствуй. Меня зовут Аквилона.
   -Здравствуйте. - мальчик во все глаза смотрел на вошедшую. Ему казалось, что вокруг девушки кружатся потоки воздуха, овевают маленькую фигурку плотным коконом, раскрываются огромными прозрачными крыльями за ее спиной и снова сворачиваются в невидимый плащ.
   -Тшш, никому не говори, это секрет. - Мириэль машинально кивнул, продолжая заворожено наблюдать за потоками ветра. - Вижу, вы нашли общий язык. - Кайт Ши медленно опустился на стул, провожая хозяйку взглядом.
   -Акви, с тобой все хорошо? - озадаченный кот почесал лапой за ухом.
   -Мама. - тихо прошелестело под сводами. Самой хранительницы нигде не было видно.
   -А кто она? - Кай встряхнул головой и повернулся к мальчику.
   -Ты же понимаешь, что все, что тебе станет известно в этих стенах, должно остаться при тебе? Разве что с преподавателями в Академии можешь на некоторые темы спорить, потом уточним какие. - получив утвердительный кивок кот продолжил. - Она хранитель библиотеки. И той части, куда тебя так тянет заглянуть.
   -Но разве артефакты не должны охранять сильнейшие маги? - чуть склонив голову набок, спросил Мириэль.
   - Ты уже очень хорошо научился читать и видеть суть. - заметил Кай. - Видишь ли, маги всегда стремились к могуществу и власти, не все, но многие. А теперь подумай, насколько велик соблазн воспользоваться тем, что принадлежит тебе. Для Аквилоны все эти игрушки практически бесполезны в магическом плане.
   -Простите, что отвлекаю вас, но нужно кое-что проверить. Мириэль, вытяни руки вперед. - мальчик послушно выполнил требуемое. Библиотекарь прикрыла глаза. - Что ж, терпимо, но нужно больше.
   -Вы так тихо ходите. - мальчик привык слышать все вокруг себя, а ее словно не существовало вовсе.
   -Ты и не должен меня слышать. - улыбка у Акви получилась на удивление теплая и добрая.
   Ей нравился этот ребенок, что было весьма странно. Возможно, причиной тому было некое родство судеб. А возможно ей всего лишь нравилось складывать кусочки головоломки, в которой Мириэль был почти центрально фигурой. Стоит ли задумываться над такими пустяками, когда впереди еще много интересного? Наверное, нет.
  
   Сидя в кресле, Кара смотрела, как два дорогих ее сердцу мужчины дурачатся в заброшенном саде.
   -Моя королева, не желаете ли присоединиться? - смотря на балкончик, на котором устроилась Каролина, спросил Вильгельм.
   -Мой король, боюсь, это отрицательно скажется на окружающей растительности. - хихикнула женщина.
   -Да брось, с каких пор ты стала такой чопорной? - Керриа вопросительно посмотрел на подругу.
   -С тех пор, как познакомилась со снежной королевой. Насколько я помню, это ее любимое место. - Вильгельм задумался. Пусть и призрачная, но довольно вероятная возможность встречи с библиотекарем по поводу затоптанной травы и подожженных кустов пугала.
   -Я чего-то не знаю? - Керриа был удивлен подобным поведением друзей.
   -Мой муж опасается нашего библиотекаря. - рассмеялась Каролина.
   -Да идите вы. - поднимая с земли рубашку и отряхивая ее от мусора, Вильгельм заметил того, кого здесь быть не должно. А если он здесь, то что-то не так.
   -Ваше королевское величество, позвольте поинтересоваться. - мягкой неспешной походкой кот подошел к королю. - Кто будет приводить здесь все в порядок!? Я вам сколько раз говорил, здесь не место для игр. Совесть имейте. Последние крохи у нее отбираете. А где мы гулять сегодня будем?! Злобное ты создание, мы для тебя послов тут раскручиваем на откровенные разговоры, а ты... Попадись мне. - троица застыла в немом изумлении. И если Вильгельм привык к пушистому воспитателю, то его жена и друг видели Кайт Ши впервые. Он даже не знал, какой ждать реакции от друзей.
   -Что случилось? - напоминать коту о манерах было бесполезно.
   -Спасай. Я потерял его. - у короля сердце ушло в пятки. Как можно было потерять мальчика?!
   -Она знает?
   -Нет.
   -Что происходит? - Керриа быстро пришел в себя и попытался удовлетворить свое любопытство.
   -Это, дорогой мой друг, моя личная няня и извечная головная боль. Кайт Ши.
   -Не стоит преувеличивать. Благодаря мне преподаватели Академии до сих пор с ужасом вспоминают тебя. - фыркнул кот. - Хватит болтать, скоро обед, ребенка нужно кормить. Аквилона в хранилище до позднего вечера, устраняет последствия визита ушастого вредителя, чтоб ему икалось.
   -Вильгельм, что происходит? Какой ребенок? Причем тут библиотека и какое-то хранилище? - Каролина явно была напугана.
   -Милая, ваш муж объяснит вам все позже, а пока нам нужно покинуть ваше общество. - кот нетерпеливо потоптался на месте. - Ас идет с нами.
   -И как ты умудрился его потерять? - еле слышно спросил Вильгельм.
   -А ты думаешь легко уследить за асом, который входит в силу? - прошипел в ответ Кай.
   -Что ты сказал? - Керриа преградил путь другу и их провожатому.
   -А ты не слышал, принц? - ехидно поддел пушистый интриган. - Твой не в меру любопытный сын где-то в северной башне и найти его я не в состоянии, у моей хозяйки есть дела и поважнее, а вы двое все равно без дела шатаетесь.
   -Вильгельм, это кто? - если бы король знал ответ, то с удовольствием сказал бы другу.
   -Знал бы, сказал. И поверь, это меньшая из моих проблем. - мужчине хотелось бы многое рассказать другу, но он не имел права. Пока не имел. - Идем.
  
  
   От пересчета "Полного собрания сочинений Люцифера" ее отвлекли всхлипы в дальнем углу помещения. Отложив в сторону инвентарную книгу, Аквилона пошла на звук. Что ж, чего-то подобного и следовало ожидать. Мальчику слишком тяжело одному, трудно держать все переживания в себе, а ведь рядом совсем никого нет.
   -Не плач. - осторожно коснувшись темных волос, девушка провела рукой по заплаканному личику, стирая слезы. - Вылезай оттуда, я еще не убиралась в этой части. Или ты хочешь протереть собой всю пыль? - Мириэль шмыгнул носом и отрицательно замотал головой. - Тогда вылезай и пойдем, приведем твою одежду в порядок. - мальчик несмело вложил свою ладошку в протянутую руку.
   -Ты ведь тоже одинока? - антрацитовые глаза серьезно посмотрели в серебристо-серые.
   -Наверное, да. Мне не с чем сравнивать. Хочешь есть? У меня, кажется, даже есть пироженные к чаю. Ты ведь сладкоежка. - на симпатичном детском личике появилась улыбка.
   -А как ты узнала?
   -Профессия обязывает. Но если серьезно, то позднее Кай многому сможет тебя научить. Что ты знаешь о своих родителях? - возможно, не стоило так прямо спрашивать его, но судя по ощущениям, за дверью их ждал сюрприз.
   -Мама меня терпеть не могла, а папу я никогда не видел. - задуnbsp;мчивость во взгляде Мириэля слегка настораживала.
   -Что ж, скоро увидишь. - пробормотала себе под нос Аквилона, распахивая двери хранилища.
   Все пространство вокруг было пропитано незнакомой ему силой и древней, мощной магией. Потоки воздуха закручивались в узоры, шелестели страницами книг, которые кто-то оставил на огромном столе, осторожно касались его, словно изучали. Ас не мог поверить своим глазам. Этот ветер был живым.
   -Керриа, чтобы ты сейчас не увидел и не узнал должно остаться в тайне. От меня скрыто то, что видишь ты, наследник. - как только король произнес последнее слово, резные двери в конце зала распахнулись.
   Ветер, который до этого неспешно шелестел лентами магии в зале закружился в своем непонятном танце, но ни одна страничка, ни одна пылинка не сдвинулась с места. Из полутьмы вышли двое. Та самая странная девушка, которую он встретил у ворот и его сын. Элияра не врала, их сходство было поразительным. От матери Мириэлю не досталось практически ничего. Мальчик вскинул голову и посмотрел в глаза аса. На губах девушки появилась чуть заметная улыбка, она наклонилась и что-то прошептала ребенку. Недоверие в антрацитовых глазах сменилось радостью.
   -И долго вы будете шептаться? - недовольно проворчал кот.
   -Не так уж и долго. - эти интонации сильно отличались от тех, которые он уже слышал. Оторвав взгляд от сына, Керриа, наконец, смог рассмотреть девушку. Какая же она была маленькая! Неудивительно, что он изначально принял ее за ребенка. - Доброго дня. Видишь Мириэль, не так уж ты и одинок. - обращаясь к ребенку девушку улыбнулась открыто и тепло.
   -Ты теперь останешься со мной? - подходя к асу, спросил мальчик.
   -Да. - подхватывая и прижимая к себе сына, ответил тот.
   -Его нужно покормить, Кай проводит вас. И еще, в любое время дня и ночи вы можете найти меня здесь. Мириэль будет обучаться у Кайт Ши, ректору об этом уже известно. Меня зовут Аквилона, я хранитель. - в голосе девушки снова появились равнодушие и пустота. - А вы, мой король, будьте любезны восстановить куст роз, который сожгли. Передайте мою благодарность вашей жене, ее предостережение было очень кстати. - показалось, или она действительно язвила? Чем больше Керриа видел, тем больше вопросов у него появлялось.
   -А можно я приду к вам завтра? - мужчины с удивлением посмотрели на ребенка, который казалось абсолютно не боялся странную девушку.
   -Конечно, только не забудь взять с собой папу. Нужно решить несколько вопросов. Да и слугам спокойнее будет, ваши детские выходки здесь прекрасно помнят. - шпилька, брошенная в адрес мужчин, заставила обоих смутиться.
  
   -Ну как тебе? - посмеиваясь над другом, спросил король.
   -Теперь понимаю, почему в северную часть никто не ходит. - вытягивая ноги и удобнее устраиваясь в кресле, ответил Кер. - Кто она?
   -Думаю, теперь я могу рассказать тебе. - поставив на столик бокал с вином, Вильгельм последовал примеру друга и устроился в кресле. - Мириэля уложил?
   -Да. Он мой, больше никто не посмеет отнять его у меня. - Вильгельм только сейчас понял, что Аквилона знала практически все с самого начала.
   -Начать стоит с того, что было еще до моего рождения.
   Мой отец, будучи человеком весьма увлекающимся, прочитал в детстве легенду о хранителях знаний - существ, способных управлять ветром. С возрастом легенда обрела для него иной смысл, ведь в подвалах замка находились артефакты древних. Легенда оказалась действительностью.
   Король практически всесилен, добавь к этому невероятные способности к магии и ты поймешь, что стоило ему чего-то пожелать, оно тут же преподносилось ему в дар. Все знали, если не подарить, возьмет силой.
   Моя мать считалась самой красивой женщиной королевства, даже эльфийки меркли рядом с ней. Поэтому никто не удивился, когда король пожелал ее в жены. Через год родился я. Для отца мама была красивым украшением, не больше, хотя все видели идеальную пару. Надо отдать должное, он никогда не изменял ей, считая это недостойным короля. И все верили в счастливую семью. Когда мама умерла, отец снова стал присматривать себе пассию. Но главным его увлечением по-прежнему оставался поиск древних артефактов. В своих скитаниях он нередко покидал страну на несколько месяцев. Одно из подобных путешествий перевернуло всю его жизнь. Он нашел то, что искал.
   Но все оказалось не так просто. Он влюбился как мальчишка в наследницу Севера. Она была второй дочерью в семье, поэтому проблем возникнуть не должно было. Ведь на трон она не имеет права претендовать. Так считал мой отец.
   Кристин была хранительницей знаний, как и многие ее предки. Свободолюбивые, гордые, сильные, холодные и опасные. Но моего отца ничего не могло остановить. Не получив желаемое мирным путем, он решил похитить девушку.
   Впервые я увидел Кристин только через два года ее пребывание во дворце. Отец делал для нее все, что бы она ни просила, но никогда не выпускал за пределы северного крыла замка. Со временем она видимо смирилась с таким положением и приняла все как данность. Аквилона родилась через три года. Кристин заботилась обо мне как о своем родном сыне, заменила мне мать. Дни проведенные с ней и Акви одни из самых счастливых в моей жизни.
   Отец искал хранителя своих сокровищ, а нашел любовь. До сих пор не могу понять, как мать Акви относилась к моему отцу. Иногда, кажется, что она его тоже любила. Смерть Кристин сильно изменила отца.
   О том, что Аквилона моя сестра известно только мне, Кайт Ши и теперь тебе. Для всех остальных она - королевский библиотекарь из почти угасшего знатного рода. В хранителях нет ни капли магии их сила - стихия и знания. Так было всегда, но мой папаша и здесь умудрился начудить. У Акви вполне хватило сил поступить в Академию и закончить ее, правда экстерном, но это уже причуды отца. Так же как и мать, Аквилону долгое время не выпускали за пределы северного крыла. Ей не разрешалось заводить друзей и общение со мной сокращалось до минимума. Мне неизвестны цели, которые преследовал отец, но они не стоят детства той, которую теперь называют снежной королевой.
   -Значит, мне не показалось, и я действительно мог видеть ее во время обучения. - Керриа прикрыл глаза.
   -Вполне. Меня удивляет ее отношение к Мириэлю. Она так улыбалась последний раз, когда Кристин и я играли с ней на поляне. - воспоминания о тех днях всегда были самыми теплыми и красочными воспоминаниями детства Вильгельма.
   -Она такая хрупкая. Я боюсь просто подойти к ней. Боюсь сломать своей силой. - Вильгельм внимательно посмотрел на своего друга, будто увидел его совершенно с другой стороны.
   -Когда ты понял? - кто бы мог подумать, что все сложится именно так. Молодой король тяжело вздохнул.
   -Кажется, что всегда это знал. Я буду ждать столько, сколько понадобится. - антрацитовые глаза смотрели в самую душу.
   -Верю. Только в голове не укладывается. Такие разные.
   Поленья в камине почти догорели, но никто не спешил подкладывать новые.
  
   В это утро дворец проснулся отнюдь не от пения прекрасных птиц, в святая святых - королевской спальне шла война. Слуги торопливо убегали с этажа, охрана надевала доспехи и пряталась за мраморными колоннами, по полу стелился зеленоватый туман, жадно пожирающий все, что попадалось на пути. Звон бьющейся посуды и небольшие взрывы слились в какофонию звуков.
  
   -И когда я должна была узнать? - устало опускаясь в единственное чудом уцелевшее кресло, спросила Кара. Комната походила на поле боя. Удивительно, как стены смогли выдержать битву сильнейшего универсала и лучшего алхимика.
   -Я не имел право тебе говорить. - Вильгельм осторожно подошел к жене и сел у ее ног, жмурясь, словно сытый кот. - А я соскучился по нашим маленьким шалостям.
   -Прекрати. - недовольство королевы вдруг сменилось детским шальным весельем и она счастливо рассмеялась, свободно и легко, как раньше.
   -Иди ко мне. - Кара притихла и посмотрела на самого дорого для нее человека.
  
   А в это же время по коридорам замка несся белый вихрь. Слуги опасливо прижимались к стенам, смотря вслед бегущей девушке. Распущенные длинные волосы развевались и переплетались с лентами, бесчисленные юбки немного задрались и чуть открывали босые ноги, серые глаза лихорадочно блестели. Неожиданно что-то остановило этот вихрь. Юбки опали, волосы светлым водопадом заструились по плечам и спине, и перед всеми предстала невероятно милая и хорошенькая девочка.
   -Не стоит в таком виде куда-либо ходить. - Аквилона вздрогнула и подняла глаза на того, кто крепко держал ее в руках.
   -Вас не должно волновать, куда и в каком виде я иду. - что же сломало непробиваемое спокойствие библиотекаря и заставило в столь ранний час бежать по коридорам замка в ночной рубашке?
   -Это не вам решать, моя маленькая принцесса. - Акви застыла, впервые не зная, как реагировать. А в глазах пленителя появились веселые чертики.
   -Отпустите меня немедленно! - но вместо этого ее подняли на руки и занесли в комнату, пряча от любопытных глаз.
   -Вы там будите лишней. Им есть о чем поговорить, свое возмущение сможете высказать чуть позже. - какая же она забавная, когда дуется. Ас убрал светлую прядку с лица и стал внимательно наблюдать за эмоциями, сменяющимися на лице хранительницы. Значит вот оно как. Ее равнодушие - защита от внешнего мира, которого она совсем не понимает. Но если эмоции достаточно сильны, то она становится подобно урагану. Две крайности, но какие милые и притягательные. - Вы хотели со мной поговорить.
   -Да. - подтягивая колени к груди и обхватывая их руками задумчиво протянула девушка. - Не могу вас понять. А впрочем, не важно. Мириэль нуждается в защите, которую можете дать только вы. Нужно научить его контролировать эмоции и объяснить ему, кто он и что. Мне будет сложно это сделать, слишком много граней и оттенков в его силе.
   -К чему такая спешка? - Керриа учить начали в десять.
   -Уже трое сложили осколки мозаики и начали плести узор своей воли и своего желания, вскоре должны понять еще несколько. Охота началась. - вот теперь он видел перед собой хранительницу древних артефактов, хотя может было бы лучше, если бы она была просто сестрой его лучшего друга.
   -У моего сына будет прекрасный учитель. - недоверие в серых глазах снова заставило улыбнуться. - Не составите ли мне компанию за завтраком?
   -Отказ ведь все равно не будет принят. - буркнула себе под нос Аквилона, удивляясь тому, как на нее влияет близость этого аса.
   -Вы умеете делать правильные выводы. - подхватывая на руки легкую как перышко девушку, ответил Керриа.
   Аквилона была растеряна, удивлена и напугана. Сегодня утром ветер изменил свой запах и цвет, рассказывая своей любимице новости и показывая картинки.
  
   Весь мир в потоке воздуха. Но увидеть его в запахе ветра, цвете и мелодии могут лишь единицы. Разве есть на свете что-то, что может спрятаться от потоков воздуха? Есть что-то, что может удержать любопытную стихию? Не существуют цепей и стен для нее, как и нет тех тайн и головоломок, которые не смогла бы решить маленькая хранительница.
   Отрывок разговора Вильгельма и Керриа не стал для нее новостью, а вот Кара, подслушивающая за дверью... Да еще скандал, разбудивший всех обитателей дворца, включая некоторые артефакты, которые среагировали на алхимические смеси королевы. Возмущенная хранительница как раз собиралась переодеться, когда ветер принес образ зеленого тумана, расползающегося по дворцу в разных направлениях. Резко развернувшись, девушка помчалась к покоям Его Величества. И совершенно растерялась, оказавшись в кольце сильных рук, легко удерживающих ее над полом.
  
   Сейчас, сидя за небольшим столиком в саду и с удовольствием уплетая вкусную выпечку Акви, кажется, даже забыла про туман, который мог пробраться в библиотеку, слопать несколько книг, покусать артефакты и повредить редкие свитки. Напротив в плетеном кресле сидел ас и с улыбкой наблюдал за тем, как девушка решает, что же ей съесть следующим: кусочек шоколадного торта или блины с черничным вареньем. И не было в ней ни капли того равнодушия и безразличия, которое он видел раньше. Ему безумно нравилось, что такую ее может видеть только он, ну и возможно еще пара их общих знакомых, хотя и на их счет были сомнения.
   -Мне казалось, вы спешили. - насмешливо произнес Керриа.
   -В любом случае уже поздно, остается только ждать. - фыркнула девушка и каверзно улыбнулась.
   Керриа Ти изумленно посмотрел на хрупкую куколку, которая сейчас открыто выражала свои эмоции. Видимо и Аквилона это поняла. Нахмурившись, хранительница чуть наклонила свою головку вправо и задумчиво посмотрела куда-то вдаль.
   -Позвольте узнать, что вас так развеселило? - мужчина старался не пропустить ни одного изменения в настроении собеседницы.
   -Советники, принц, всего лишь советники. Уносящие ноги от любимцев Ее Величества, как и придворные дамы, которые будут картинно падать в обморок, стража, перебежками добирающаяся до казарм и маги, запирающиеся в кабинетах. К тому же не так часто у меня есть возможность, не скрываясь пройтись по дворцу. Вам ли не знать причин.
   Он знал причины. Ас прикрыл глаза, сохраняя в памяти образ маленькой принцессы с распущенными волосами, забравшейся с ногами в плетеное кресло и попивающей малиновый чай. Как бы ни хотелось провести весь день в обществе Аквилоны, нужно было позаботиться о Мириэле и навести порядок во дворце. Уж он-то точно знал, что делать с "любимцами" Каролины.
   -Будет лучше, если вы переоденетесь перед тем, как начнете поиски тумана.
   Наследнику крайне не нравилось, что его принцессу увидят в таком виде. Слишком личное и доступное только ему зрелище. На щеках девушки появился легкий румянец.
   -У вас найдется плащ? - стараясь не смотреть в глаза посмеивающемуся над ней Керриа, спросила Акви.
   -Конечно, - пододвигая к девушке аппетитный кусочек бисквита. - Как только вы закончите завтракать.
   -Кажется, он уже будет лишним. - неподдельная грусть отразилась на хорошеньком личике.
   Идти по мокрой от росы траве ей не позволили. В комнатах стояла бледная, как мел, служанка и пыталась что-то сказать. Осторожно опустив Аквилону и спрятав ее за спиной, ас строго посмотрел на служку.
   -Говори. - приказ, отданный ледяным тоном.
   -Простите, господин, мальчик убежал, нигде не могу его найти.
   Бедная женщина казалось вот вот упадет в обморок. В комнате повисло напряженное молчание, воздух вокруг аса чуть сгустился. Неожиданно к его руке прикоснулась холодная маленькая ладошка, и раздражение исчезло, словно и не он только что хотел рвать и метать. Чуть развернувшись, посмотрел в серые глаза.
   -Он с Кайт Ши. - прошептала принцесса.
   -Можешь быть свободна. - бросил через плечо мужчина.
   Служанка торопливо скрылась за дверью, так и не посмев поднять глаза и посмотреть на гостью господина, слишком сильно боялась этого странного человека.
   -Раз уж ты осведомлена об особенностях порядка во дворце во время скандалов Вильгельма и Каролины, может, просто пройдем обходными путями? Мой плащ слишком большой для тебя, ты запутаешься в нем.
   Аквилона кивнула, соглашаясь с разумностью такого решения.
   -Сначала до рабочего кабинета Его Величества, затем в коридор за красной бархатной шторой, после я покажу.
   Маленькая хранительница уже привычно устроилась в руках аса, и с любопытством смотрела на окружающие предметы. Ведь с такой высоты они казались несколько иными. Торопливо скрутив волосы жгутом и перекинув их через плечо, посмотрела в антрацитовые глаза, внимательно следящие за каждым ее действием.
   -Я вас не понимаю.
   Рядом с ним она чувствовала себя защищенной и не хотелось скрываться за стеной равнодушия, да и не получалось, если быть честной.
   -Вы просчитываете и опережаете самых великих стратегов на много ходов вперед, но не можете сложить несколько фактов и протянуть ниточки связей в моем случае? Тем лучше. - Акви только возмущенно фыркнула. - Позволено ли мне будет узнать, отчего вас боятся почти все обитатели дворца и Академии Гифеон?
   -Нет тех тайн, которые были бы мне неизвестны. - опуская чуть поднявшиеся от сквозняка юбки, ответила девушка. - Преподаватели слишком плохо скрывали свои секреты, вот и бояться, что в любой момент все тайное станет явным. Ректор же преисполнен благодарности: всегда приятно иметь информацию такого рода о своих подчиненных, которую они даже дневникам не доверят, что уж говорить о родных. Мне же это гарантирует безопасность и спокойную жизнь.
   За бархатной шторой оказался просторный коридор, с множеством ответвлений.
   -Мне всегда казалось, здесь нет тайных ходов.
   Еще в юности, будучи частым гостем Вильгельма, ас излазил весь замок вдоль и поперек, составляя собственный план дворца, который потом с гордостью вручил другу на день рождения.
   -Есть стены, которых нет для меня и Его Величества, ну и Мириэля.
   Магия крови. Древняя и нерушимая. Тайные ходы и комнаты открывались лишь прямым потомкам рода и тем, кого они признавали достойными знать. Мириэль... Он просто не замечал охранных и защитных чар, как и они его.
   -Охранные и защитные плетения не замечают мальчика, как и он их. Вы, асы, всегда отличались своими ненормальными способностями и странностями.
   -Вы, моя принцесса, тоже не из обыденностей.
   Аквилона задумалась, пытаясь поймать за хвост мелькнувшую мысль, но она снова ускользнула. Керриа вызывал в ней столько новых эмоций, что она терялась в их многообразии и не могла сосредоточиться хоть на одной.
   -Кажется, мы пришли.
   -Поставьте меня, пожалуйста. - тихо попросила девушка, когда они оказались в библиотеке.
   -Неразумно ходить босиком по холодному полу. Ваша комната наверху?
   Хранительница кивнула.
   Оказавшись в своей комнате Аквилона осторожно высвободилась из объятий мужчины и замерла, увидев среди подушек и книг темноволосого мальчика. Кайт Ши лежал рядом и наблюдал за ребенком, который внимательно читал огромный древний фолиант.
   -Доброе утро.
   Две пары глаз уставились на тех, кто нарушил их покой.
   -Папа!
   Мириэль подскочил и бросился к отцу, но неудачно споткнулся о подушку. Потоки воздуха подхватили маленького торопыгу и осторожно опустили на пол. Ас подтолкнул вперед Акви, намекая, что неплохо бы было ей переодеться, а сам подошел к сыну, помогая ему подняться.
   -Ну и зачем убежал? - строго спросил Керриа, хотя хранительница услышала довольство и гордость.
   -Было скучно. - пожаловался мальчик.
   -И поэтому ты решил сбежать в библиотеку, не предупредив меня.
   -Мы не хотели вам мешать. - Кайт Ши хитро посмотрел на наследника.
   -Кай такую интересную книгу дал мне, там все все про нас написано.
   Неугомонное создание подтянуло фолиант и показало его Керриа. Мужчина с удивлением посмотрел на оригинал "Древние расы I том", который уже многие века считался утерянным.
   -Твой папа сможет рассказать тебе гораздо больше, когда освободиться.
   Мириэль кивнул, но книгу не закрыл.
   -Аквилона, а можно папа потом придет сюда? Мне здесь так понравилось. - мальчик смущенно опустил глаза.
   -Конечно. Кай, не забудьте пообедать.
   Только сейчас мужчина обратил внимание на обстановку, в которой очутился. Три двери, одна из них вела в библиотеку, другие очевидно в личные комнаты. Пол застелен цветными коврами, повсюду раскиданы пестрые подушки и книги, ветер играет с перьями, подвешенными на серебряных цепочках. Посреди комнаты, напротив камина, свернуты несколько одеял. Из мебели только шкаф вдоль стены. Через большие окна льется солнечный свет, освещая все пространство комнаты.
   -Идем?
   Керриа нехотя поднялся, и внимательно осмотрел хранительницу. Волосы она заплела в сложную косу, платье сменила на удобные штаны и тунику с капюшоном, туфли - на сапоги.
   -А ты думал она изнеженная барышня? - ехидно спросил пушистый проказник. - Она не так давно вернулась от гномов, помогала парочке магов разобраться с беспорядками на юге Драконьих гор.
   -Мы задерживаемся.
   Аквилона потянула аса за собой.
   Долго искать туман не пришлось. Зеленое облако с аппетитом поедало портрет графа Норгайского, являющегося каким-то дальним родственником внучатой племянницы почившего ныне короля. Увидев гостей, оно метнулось в сторону, но столкнулось с невидимой стеной. Библиотекарь достала стеклянный фиал и протянула несколько слов на незнакомом языке. Туман уплотнился и послушный чужой воле перетек во флакон.
   -Так вот кто спас дворец от нашествия несколько лет назад. Каролина была недовольна.
   Еще бы, ведь ее любимцев, с которыми не смог справиться даже ректор, выловили за несколько часов. Вильгельм тогда пожал плечами и сказал, что если бы закрыли библиотеку, шутка бы удалась, и всю ночь дворец стоял бы на ушах.
   -Мои артефакты тоже. Еще шестнадцать штук, идем. - деловым тоном, не терпящим возражений сказала хранительница.
   -Слушаюсь, моя госпожа.
   Насмешливо и тихо ответил Керриа, но он был уверен, что его услышали.
  
   К вечеру во дворце навели порядок, и все вернулось на свои места. Только слуги еще нервно дергались от резких звуков и шорохов, да стража подозрительно озиралась по сторонам. В северной части замка, как обычно царила тишина, стража, уставшая от жары, наслаждалась вечерней прохладой. В конце коридора никем не замеченные мелькнули две тени.
   Аквилона никак не ожидала, что ловля туманов так затянется. Зеленки разбежались по всему дворцу, пара спряталась в дымоходе на кухне. Одна она бы не справилась до утра. К тому же ей очень хотелось есть и спать, но ведь сегодня у нее гости. Поднимаясь по лестнице, она оступилась, чтобы в ту же секунду оказаться на руках у аса.
   -Ты устала, ложись спать. Я заберу Мириэля.
   -Угу. - доверчиво прижимаясь и закрывая глаза, ответила девушка.
   Керриа Ти бережно прижал к себе свое сокровище, стараясь не разбудить. Аквилона заснула, стоило ей закрыть глаза. В комнате горел камин, Кайт Ши восседал на горке подушек и смотрел на спящего мальчика.
   -Вы долго. - протянул кот.
   -Где она спит? - стараясь говорить как можно тише, спросил ас.
   -В центре комнаты, собери побольше подушек и расстели одеяла. Сына можешь оставить здесь, ничего страшного не случится. В шкафу на нижней полке есть еще одеяла. Да положи ты ее, не убежит.
   Положив девушку в центре комнаты, он укрыл ее одеялом и сложил вокруг подушки.
   -Пап, ты уже вернулся?
   Кай и Керриа резко обернулись и одновременно шикнули на ребенка. Сонные глаза удивленно расширились, но вскоре Мириэль понятливо кивнул.
   -Идем, не стоит беспокоить нашего библиотекаря, она очень устала. - подхватывая на руки ребенка, произнес мужчина.
   -Мне можно будет завтра придти сюда? - ребенок чуть отстранился, заглядывая в глаза.
   -Думаю, да. Только сначала умоешься и позавтракаешь. И не стоит слишком рано вставать, позволь Аквилоне выспаться.
   Лишь в окнах королевской спальни еще горели огни. Двое наслаждались покоем и тишиной. Сегодня не было государственных дел, этикета и долга. Была влюбленная пара.
  
   Разум любого живого существа уникален, неповторимые переплетения воспоминаний создают прекраснейшие картины, которые раскрашивают не менее уникальные эмоции. Связанные тонкими цепочками логики, картины и эмоции, выстраивают ажурную конструкцию сознания, кое-где прикрытую полупрозрачным шелком времени. Первозданная красота, истинная и неповторимая. Как жаль, что практически не осталось уже в мире способных оценить ее и восхититься ею!
  
   Отложив в сторону трактат о магии разума написанный тысячелетия назад, Аквилона лениво потянулась в постели и неторопливо откинула одеяла. Лень была ей несвойственна, но вчерашний день принес с собой слишком много ярких эмоций, и теперь девушке хотелось одиночества и тишины. К сожалению сие было невозможно. Внизу ее уже ждали, о чем сообщил недовольный происходящим Кай. Кот весьма отрицательно отнесся к решению хозяйки спуститься к гостям.
   -Не стоит тебе сегодня выходить из комнаты. - еще раз попытался отговорить подопечную страж библиотеки.
   -Может ты и прав, - задумчиво протянула хранительница, но поднялась с пола, разглаживая складки на пышной юбке. - однако мое присутствие необходимо.
   -Хранилище они и без тебя разграбят. - фыркнул кот.
   -Возможно. - чуть заметная улыбка коснулась бледных губ, а сама девушка выскользнула за дверь.
   -Бедная девочка. Кристин, что тебе от ее осознания потерянной сути? - чуть слышно спросил Кайт-Ши.
  
   Ас наблюдал за своим сыном. Любопытный, жадный до знаний, спокойный ребенок, прислушивающийся к старшим, но... Что-то подсказывало Керриа, что его отпрыск покладистым характером не отличается. При таких-то родителях!
  
   Впервые за несколько лет Ее Величество посетила библиотеку лично, неофициально естественно. В противном случае могли возникнуть вопросы и излишнее внимание со стороны придворных.
   -Добрый день. - Аквилона обозначила приветствие наклоном головы и прошла к небольшому столику у дальнего окна.
   -Здравствуй. - Каролина чувствовала себя не в своей тарелке и не знала с чего начать разговор, да и зачем пришла. Но то, что этикет здесь неуместен - факт. - Прости за туман.
   -Меня он ничуть не беспокоит, если не проникает в библиотеку, скорее для меня это маленькое развлечение. Пусть и весьма специфичное. - наливая из кофейника ароматный напиток, ответила волшебница.
   -Теперь многое становится понятным. Почему Георг ограничивал твою свободу? - королева с благодарностью приняла предложенную ей чашку кофе.
   -Драгоценность. Я - самое ценное в его коллекции. - улыбнулась девушка. - Не стоит думать, что меня считали вещью, ни в коем случае. Разумная предосторожность, продиктованная желанием защитить. До сих пор найдется пара персон, обладающих необходимым набором фактов, чтобы сделать правильные выводы и связать мое происхождение с королевским домом. - Аквилона сделала небольшой глоток. - Не мне рассказывать алхимику возможные последствия подобных открытий. Поэтому моя свобода понятие весьма и весьма относительное.
   -А ты не думала о маскировке? - вдруг спросила Ее Величество.
   -Как это? - озадаченно переспросила волшебница.
   -Флакон с краской для волос, немного макияжа и ты свободно могла бы ходить куда угодно и когда угодно. Неужели никто до этого не додумался?
   -Ах, это. Вильгельм должен был сказать, что я не совсем обычный Хранитель. Магия во мне все же есть. И она же не позволяет накладывать качественные иллюзии, макияж быстро исчезает, а краска с волос осыпается в считанные минуты. Ветер не любит оков, даже таких. Не хотели бы заглянуть в хранилище? - прислушиваясь к чему-то, поинтересовалась девушка.
   -Как пожелаете. - разгадав маневр, королева поднялась из кресла. - Поторопимся?
  
   Как только за девушками закрылась массивная дверь, в библиотеку заглянул невзрачный паренек лет двадцати, никого не увидев, удивленно почесал макушку и разочаровано удалился. Отсутствие королевы незамеченным не осталось.
  
   По возвращению во дворец Ниллина Рае ждала интереснейшая новость. Вернулся отец мальчика. Накаркал. Всю дорогу думал, что все слишком гладко получается. По закону теперь ас решает судьбу своего сына. Придется переигрывать партию. С другой стороны библиотекарь оказалась права и обязательств перед Сиятельными он не имеет, так чего же ради выстраивать новую игру? Пожалуй, стоит подождать.
   Переодевшись и пообедав, смесок отправился на поиски подопечного. Бывшего подопечного.
  
   На небольшом утоптанном пяточке за казармами занимались двое. Высокий темноволосый мужчина внимательно следил за неуверенными, где-то неуклюжими движениями сына. При этом в мыслях ас частенько посылал в адрес светлых родственничков проклятия на трех языках. Из тени за ними наблюдала маленькая фигурка, закутанная в светлый плащ.
   -Вы серьезно отнеслись к предупреждению. - Аквилона встала позади аса в тени раскидистого клена.
   -Вы умеете убеждать. - Керриа поднялся с земли, к чему-то прислушался и подхватил пискнувшую волшебницу на руки. - Так с вами удобней разговаривать. - девушку поставили на высокий пенек. Теперь Акви не нужно было задирать голову, чтобы смотреть на собеседника.
   -Кажется, ты ее напугал. - смотря на застывшего библиотекаря заметил Мириэль.
   -Молодой человек, вам никто не разрешал отдыхать. - в тон мальчику ответил ас.
   -Простите, учитель. - точно выверенный ученический поклон и ребенок вернулся к прерванному занятию.
   -Он быстро учится. - слегка растеряно произнесла Акви.
   -Что привело вас к нам?
   -Любопытство. - тихо и пряча смущение. - Ниллин Рае. Официальный опекун вашего сына. Смесок и великолепный маг. Сиятельные отказались от ребенка и, как выяснилось, провели все доступные и пару запрещенных ритуалов. Один из ритуалов - Очищение. Все кровные связи с Сиятельными разрушены, даже тонкие нити магии разума, характерные для светлых эльфов разорваны и переплетены в иную картину. Могут быть последствия. Маг, проводивший ритуал допустил неточности, нити разума переплелись не по подобию второго родича, а по-своему. Это несомненно дает много преимуществ и один большой недостаток - сила несет слишком индивидуальный отпечаток. - чем дольше хранительница рассказывала, тем больше успокаивалась и на лице появилась привычная маска. - Смесок не будет мешать, мы позаботились об этом, но возможны попытки физического устранения. Даяна ненавидит своего ребенка, чтобы подчистить репутацию она способна пойти на убийство. У нас есть четырнадцать дней спокойной жизни, потом Сиятельной объявят о помолвке с дальним родственником, который собрался устраивать переворот. Будущие родственнички будут искать причины расторгнуть помолвку, наличие ребенка идеальный повод.
   -Во время ритуалов кто-то мог узнать правду. - зрачки мужчины чуть вытянулись.
   -Нет. Сила спала, кровь тоже не откликнулась на древнюю магию. Рыжая эльфочка умна. Нашла способ обхитрить старых властолюбцев. - прикрывая глаза от шаловливых солнечных лучиков, пробивающихся сквозь листву, ответила хранительница.
   -Спасибо.
   Керриа смотрел на маленькую девочку, которая просчитывала и обыгрывала великих мира сего, но не могла понять себя. Не остались незамеченным испуганное выражение на хорошеньком личике, когда он поднял ее на руки, широко открытые глаза и румянец на щеках, а потом бегство за привычную стену равнодушия.
   -Не хотите поиграть с нами? - озвучивая неожиданную идею, предложил ас.
   -Во что? - почти заикаясь, спросила ошарашенная девушка.
   -Догонялки. - хитро смотря в ожившие серые глаза, ответил мужчина. - Беги.
   И она побежала. Впервые за много лет юная волшебница, забывшись, бегала по утоптанной земле. А вскоре над площадкой разнесся еще несмелый смех девушки, за которой, заливисто хохоча, бежал семилетний ребенок. Молодой мужчина с улыбкой смотрел на два сокровища, которые ему подарил мир.
  
   Ее Величество уже второй день не выходила из своей лаборатории. Слуги опасливо косились на закрытые двери и старались не задерживаться надолго поблизости. Иней на высоких, окованных железом дверях, отпугивал всех любопытных получше сторожевого демона.
   Стража заканчивала поздний обед, когда двери распахнулись, и в круглую залу вместе с клубами дыма выкатилось что-то ругающееся. Хлопок. Помещение заволокло желтым туманом, который практически сразу же осел мелкой пыльцой, перекрашивая все вокруг в веселый жизнерадостный цвет.
   -Попрошу не доедать обед. Пыльца ядовита. - отряхивая рабочую мантию предупредила королева и гордо удалилась в лабораторию, чтобы вернуться через несколько минут с противоядием.
   Каролина устало опустилась в прожженное кресло. На столе лежали осколки фиалов, пол залит растворами, книги на подставках хоть и не пострадали, но были усыпаны порошками, большая часть которых была ядовита. Алхимик прикрыла глаза, пытаясь понять, что же не так делает. После разговора с библиотекарем она все же решила сделать для родственницы что-нибудь маскирующее. Пока почти все эксперименты заканчивались взрывами, а те, что нет, даже близко не давали нужный результат. Магия Хранительницы действительно не признавала никаких оков. На плечи легки теплые ладони, а макушки коснулось горячее дыхание.
   -Снова ничего? - разминая затекшие мышцы жены, поинтересовался Вильгельм.
   Его Величество был единственным, кто решался входить в лабораторию алхимика-искателя.
   -Ну как сказать. Все же что-то стабильное есть - взрывается всегда. Кстати, у меня закончились отпечатки силы Аквилоны. Эксперименты откладываются из-за отсутствия необходимых материалов. - Кара посмотрела в смеющиеся глаза мужа. - Что?
   -Согласись, в статусе моей жены ты все же имеешь преимущества. В твоем распоряжении личная лаборатория, любые компоненты и книги, а также универсальный маг, который за поцелуй поможет убраться. - говоря все это, Вильгельм закатывал рукава рубашки.
   -А как же государственные дела? - Кара достала из шкафа ведро и тряпку.
   -Не смеши. Тебе ли не знать, что вот уже третий день эльфы скрываются от жары в своих покоях, следовательно, у меня как минимум пол дня свободного времени. Почту мы разобрали еще утром, так что я в твоем распоряжении. - шутовской поклон и насмешка в глазах.
   -Что ж, в таком случае приступим.
  
   Керриа Ти лежал на одном из стеллажей библиотеки и перелистывал старый учебник для младших курсов факультета алхимии. Мириэль и Кайт Ши склонились над небольшим котелком внизу. Аквилона сидела за столом и делала записи в архивных книгах, исправляла ошибки за прежними работниками и пыталась не отвлекаться на спор. За пару дней подобное времяпрепровождение стало привычным для юной волшебницы. Она заметила, что утром торопиться побыстрее спуститься вниз, чтобы наблюдать за асом и его сыном. А внимательный взгляд антрацитовых глаз скорее успокаивает, чем пугает.
  
   -Вы уверены, что правильно рассчитали новые пропорции? - Кайт Ши вопросительно посмотрел на Керриа.
   -Да. Меня больше волнует побочный эффект. Написано, что возможна сыпь или шелушение при попадании на кожу. - ас еще раз внимательно перечитал страницу.
   -Ну а что ты хочешь. Вы пытаетесь сварить гель для чистки серебряной и золотой посуды. Посуду на некоторое время опускаются в котел с жидкостью, достают все специальными щипцами, затем ополаскивают холодной водой. - кот посмотрел на Мириэля, помешивающего варево стеклянной палочкой.
   -Ошибки не должно быть. - Керриа спрыгнул на пол.
   -Не согласен. На этой стадии оно должно иметь зеленоватый оттенок, а не фиолетовый! - возмутился Кай.
   -Пап, а пузырьки должны застывать? - ребенок задумчиво проследил за покатившимся по полу застывшим пузырьком.
   -Так говоришь, точно все рассчитали? - ехидно переспросил кот, а затем замер на месте. - Котелок щитом накройте, быстро!
   Керриа мгновенно сориентировался и подхватив сына и кота, отбежал подальше, попутно прикрыв котелок мерцающим куполом. Пузырьки выпрыгивали из котелка, отскакивали от пола в разных направлениях, а через некоторое время разбивались о стенки купола, осыпаясь на пол мерцающими осколками.
   -И что вы наварили? - библиотекарь поднялась из-за стола, подняла с пола шарик и раздавила его в руке.
   Бледную кожу украсила изумрудная пыль, сверкающая в солнечных лучах, проникающих сквозь окно.
   -Изначально должно было быть средство для мытья посуды. - мрачно изрек Кай. - А получились модные в этом сезоне тени "Изумрудная пыль". Водостойкие, смываются специальной жидкостью. По три золотых за флакон.
   -Неплохо. Надеюсь, после этого вы подумаете о том, чтобы найти более подходящее место для обучения. - Аквилона улыбнулась ребенку. - Постарайся больше не допускать споров между папой и моим другом.
  
   Сиятельный недовольно поморщился, читая донесение одного из агентов. Керриа Ти вернулся и забрал сына. Это в планы Властителя не входило. Через год мальчонка бы погиб и ни у кого бы ни возникло желания расследовать несчастный случай. Эльф скривился, понимая, что тут лучше оставить все как есть. Ас заберет ребенка к себе и ему останется только немного подчистить следы, чтобы нужные люди "забыли" о существовании внука. И почему он не устранил Мириэля сразу же, как появился официальный наследник? Стольких бы проблем удалось избежать.
  
   За круглым столом в небольшой комнате собралась приемная комиссия Академии Гифеон. Ежегодное традиционное собрание, вызывающее у большинства участников скуку, сегодня проходило довольно оживленно. К удивлению ректора учебного заведения присутствовал даже молодой магистр высшей ступени, который вот уже несколько лет игнорировал сие мероприятие. Надо заметить, архимаг сам бы с радостью занимался чем-нибудь другим, а не просиживал штаны в неудобном кресле, выслушивая однообразные доклады подчиненных. Ричард присмотрелся к непокорному магистру. Ему нравился этот своевольный бунтарь, идущий против негласных традиций и ломающий стереотипы. Из него выйдет хороший ректор, не зря вот уже пятнадцать лет старый варг направлял неукротимую энергию мальчишки в нужное русло.
   -Реконструкция старого крыла общежития закончена. В него будут заселены первые курсы нескольких факультетов. Мне хотелось бы, чтобы это были алхимики и боевые маги. - закончил профессор медицины Димитрий.
   -А эльфов вы куда запихаете? С некромантами в один корпус? Да вы с ума сошли! - возмутилась Олея. Эксцентричная волшебница сегодня превзошла саму себя. Пестрая одежда, коротко стриженые волосы и десятки амулетов всех возможных цветов, шпильки сапог отбивали незатейливый ритм на деревянном полу.
   -Уважаемая Олея права, Светлых эльфов ни в коем случае нельзя селить в одном корпусе с изучающими тьму. Будут разрушения. - поддержал волшебницу профессор с кафедры артефактов.
   -Но мои ученики заслуживают лучших условий проживания! - Димитрий от возмущения притопнул.
   -Довольно. - оборвал начинающийся скандал Ричард. Всем было известно, что профессор медицины при малейшей возможности пытался добиться привилегий для учеников своего факультета. - Младшие курсы алхимиков и магов будут проживать на первых трех этажах, два верхних поступят в распоряжение эльфов. На этом предлагаю закончить.
   Никто не посмел ослушаться практически прямого приказа ректора. Лишь молодой магистр позволил себе задержаться в комнате.
   -Когда примете доклад? - Михаил замер у выхода. Кроме всего прочего мальчишка позволял себе вольности в общении и несоблюдение этикета.
   -Утром, мой юный друг, все утром. - Ричард посмотрел на алую полосу заката.
   -Досвидания. - магистр поклонился и вышел, оставляя архимага одного.
   Пару лет назад варг пристроил мальчишку в посольство светлого леса, что давало шанс видеть реальную картину происходящего. Эльфы не любят чужаков и не посвящают посторонних во внутренние дела. Туманность политических курсов леса сильно нервировала юного короля. Пришлось принимать меры. Вильгельм остался доволен результатами, Ричард - Михаилом.
  
   Эльфийка недовольно поморщилась, наблюдая за действиями прислуги. Ей не нравились ее новые комнаты. Вызов во дворец пришел неожиданно. Даяна злилась, не понимая, что могло понадобиться отцу от нее. После появления официального наследника она освобождалась от обязательного обучения в доме знаний и должна была выбрать свой путь только через пять лет. Молоденькая служанка взмахнула рукой, задевая вазу с букетом роз, которые так любила Сиятельная. Эльфийка зашипела и, хлопнув дверью, вышла из комнаты, намереваясь посетить кабинет отца.
  
   Аквилона успокоила разбушевавшийся ветер и открыла глаза. Новости, принесенные верным другом, были не такими плохими. Со дня на день Сиятельная узнает об отведенной ей роли. Хранительница улыбнулась, понимая, что Даяна вполне способна своими неумелыми действиями разрушить игру Властителя. Возможно, стоит обдумать этот вариант. Подтолкнуть эльфу к нужным решениями сложно, потребуется время, которого и так мало, однако появится шанс полностью обезопасить Мириэля от Сиятельных.
   -О чем ты думаешь? - Кайт Ши оторвался от чтения докладных записок и запросов из библиотеки Академии.
   -Игра. - прошелестело под сводами. - Эльфы начали игру.
   -Рановато. - кот спрыгнул на пол и прошелся до окна, на котором расположилась библиотекарь.
   -Они не знают всего. Пока задействованы лишь три стороны. Мне стоит посетить Гифеон. - Акви посмотрела на огни в башне архимага.
   -Он знает. Зачем? - Кай устроился на коленях хозяйки.
   -Нужно согласовать программу обучения. Пришли запросы на редкие книги, которые мне не хотелось бы выдавать на руки беспечным ученикам. - библиотекарь провела рукой по гладкой черной шерсти.
   -А Мириэль?
   -Пусть учится. Пока его ничто не побеспокоит. - девушка прикрыла глаза, прислушиваясь к ветру. - У нас гость.
   Вильгельм бесшумно проскользнул в библиотеку и плотно закрыл за собой дверь.
   -Добрый вечер, снежинка. - опускаясь в свободное кресло Вильгельм не заметил сосновой шишки, оставленной ранее маленьким асом, и теперь болезненно скривился.
   -Давно тебя не было. - девушка чуть улыбнулась.
   -Прости. Не буду оправдываться, ты лучше меня знаешь причины. - мужчина расслабился и позволил себе удобнее расположиться в кресле.
   -Прячешься?
   -Угу. Советник весь день носится за мной с ежегодным отчетом, будто и так не знаю, что там написано.
   Первое впечатление: абсолютно разные. Но стоило присмотреться, и становились заметны одинаковые черты лица.
   -Прочитай. Тебе не сложно, а Тиберий отстанет. - пожала плечами принцесса.
   -Мечты, мечты. - тяжко вздыхая ответил мужчина.
   -Как Каролина?
   -В лаборатории. Взрывы, пыль, пока без массовых отравлений и масштабных разрушений. Просила еще отпечатки. - Вильгельм ойкнул, когда к нему на колени запрыгнул кот. - А ты неплохо питаешься.
   -А по-другому нельзя, иначе не буду успевать за всем присматривать. - фыркнул Кай.
   -Не спорю. У вас тут уютно, теперь понимаю Керриа. Тихо, спокойно, никто не мельтешит. - мечтательно протянул король.
   -Буду рада видеть тебя чаще. - принцесса тепло улыбнулась.
   -Постараюсь.
   Оба понимали, что выполнить это обещание не так просто. Ночь вступила в свои права, стирая границы, позволяя двоим вести неспешный разговор. Первый за этот год.
  
   Михаил насмешливо фыркнул, заметив в официальном отчете посольства неумело прикрытые оплошности. Архимаг сидел в огромном мягком кресле у окна, смотря на шпили дворца. Лишь один флаг колыхался на ветру, впрочем, как и всегда.
   -Рассказывай. - Ричард сделал глоток чая, который в такую погоду лучше всего утолял жажду.
   -В лесу неспокойно. Внутренние проблемы. Сиятельный несколько раз прибегал к услугам мага крови первого ранга, тело которого в последствие было найдено за придорожным трактиром. Определенных версий нет. Тени хорошо выполняют свою работу: никаких слухов и разговоров за закрытыми дверьми. Могу предположить, что дело касалось кого-то из ближайших родичей. Я даже не уверен, что делом занимались тени, а не сам Сиятельный. Стражи леса конечно могущественны, но не всесильны. Совершенно случайно мне удалось подслушать обрывки разговора смеска Рае и Властителя. Смесок кого-то должен был привести сюда и замести следы. Слежка результатов не дала.
   Помолвка наследницы и старшего отпрыска Солей планируется в ближайшем будущем. Вот тут уж информации много. Солей уже несколько столетий претендуют на трон, однако Сиятельные умело сдерживают пыл претендентов. До сегодняшних дней это вполне неплохо удавалось, однако из-за того, что официальный наследник еще слишком мал, существует опасность переворота. Властитель решил избежать этого самым верным способом: породниться. Только вот леди Даяна, кажется, не готова к таким переменам в своей жизни, как, впрочем, и Солей не жаждут видеть ее в невестках. Сиятельная обладает довольно неприятным характером и завышенным самомнением, к тому же, до меня дошли очень туманные слухи о ее незаконном ребенке. В последнее верится с большим трудом: Властитель никогда бы не допустил бы подобного.
   Внешняя политика курса не поменяла, единственное, возможно повышение таможенных цен на шелка из Тилата.
   Посольство как всегда умалчивает о нарушениях этикета при дворе и вызове на дуэль, благо окончившуюся еще до того, как кто-либо пострадал. Рекомендую уделять больше внимания обучению дипломатов именно в области правил поведения и тонкостям языка. Всеобщий хорош, но не там, где живут гордые дети леса.
   -Семейные дрязги эльфов меня волнуют мало: они никогда не вынесут сор из избы. А вот маг крови первого ранга меня заинтересовал. Нашел что-нибудь о нем? - поворачиваясь к магистру, спросил Ричард.
   -Тридцать лет назад закончил Гифеон в числе лучших. Занимался свободными заказами, есть лавка в черте города, там сейчас его дети заправляют. У нас под носом жил маг, исполняющий запрещенные ритуалы. - Михаил, так и не дождавшись реакции, продолжил - Доказательств нет, но мой знакомый подсказал к кому обратиться за информацией. Некоторые Гильдии давно пытались привлечь его, но каждый раз получали отказ. Пару месяцев назад маг отказался от заказа ночного охотника, за что и поплатился жизнью. Но вот тут еще неизвестно кто его. Есть тонкая ниточка, ведущая к Сиятельному. Охотник пропал без вести, последний раз его видели на границе светлого леса.
   -Что ж. Ночного охотника если и найдут, то далеко от границ леса. Старый лис еще тот параноик, не мог он оставить такой след к себе. - задумчиво проведя рукой по крышке стола, архимаг вытянул из кипы бумаг донесение, на которое ранее не обратил внимания. - Почитай.
   Несколько минут стояла тишина.
   -Рыжая здесь? - изумленно переспросил Михаил.
   -Уже пару недель. Привезла в Академию мальчонку. Аса. В это же время в городе появился наш пропавший семь лет назад магистр Керриа Ти. Асы за каждого ребенка своей расы глотку порвут. Подозреваю, Керриа приехал присматривать за мальчиком. - варг откинулся в кресле.
   -Ребенка?
   -Спроси у нее, мне неизвестны подробности. - с грустью смотря на поникшего мужчину, ответил Ричард.
  
   Отовсюду раздавались нервные смешки: абитуриенты пытались избавиться от волнения, рассказывая друг другу забавные истории. Михаил сидел на крыше конюшни и грыз недозрелое яблоко, когда сзади кто-то подкрался.
   -Привет! - Элия бесцеремонно выхватила яблоко и впилась в него ровными зубками с маленькими очаровательными клычками. - Любуешься? - хихикнула эльфочка.
   -Два года назад мы были такими же. - проворчал парень.
   -Смотри, кажется, в этом году будет весело. - указывая на группку дроу, сказала девушка.
   -Давно хотел спросить, а дроу вам кем приходятся? - Михаил сел, скрестив ноги и подперев щеку кулаком, посмотрел на подругу.
   -Мы сами не помним подробностей, но вроде бы мы ничем от них не отличались изначально. Пока два брата-правителя не поссорились и не разделили народ на две ветви. Мы не враждуем, как многие думают, общаемся и вполне неплохо уживаемся рядом, но вот кровосмешения нет. Это словно смотреть на родного брата или сестру. Также и они нас воспринимают. Отец говорит, различия в силе и разуме. Не очень понимая пока, но на старших курсах у нас есть основы магии разума, возможно, это что-то прояснит. - эльфочка свесила ноги с крыши - А ты кем хочешь быть?
   -Архимагом. - не задумываясь выпалил парень.
   -Хорошая цель. - похвалила Элия. - А я вот не знаю. В нашей семье все очень сложно, поэтому боюсь, выбора мне не оставят.
   -Я всегда тебе помогу. - Михаил взъерошил короткие рыжие волосы на голове подруги. - Идем чай пить? Мне родители сладости прислали.
   -Что же ты молчал! - подскакивая, возмутилась Эля.
   Михаил тепло улыбнулся, смотря, как эльфочка ловко спрыгивает на землю и выжидательно смотрит на него. Все лето он безумно скучал по непоседливой рыжей девчонке, которая прочно поселилась в его сердце. Навсегда. В их семье просто не бывает иначе.
  
   Выпускные экзамены сданы, лето вступило в свои права.
   -Надолго ты уезжаешь? - Михаил сидел на письменном столе в маленькой комнатке женского общежития, где жила его солнечная девочка.
   -Не знаю. - Элия подошла к молодому человеку и протянула ему кулон, который всегда носила на шее. - Возьми. Хочу, чтобы он был у тебя.
   -Я сохраню. - серьезно ответил маг.
   -Береги себя.
   Подарив мимолетный поцелуй, эльфийка скрылась за дверью, пряча одинокую слезинку - непозволительную роскошь для наследной принцессы.
  
   -Привет Элия! - головная боль всей академии подхватил смеющуюся эльфийку на руки. - Как твои дела?
   -А ты все хорошеешь, скоро отбоя от девушек не будет. - хихикнула девушка.
   -Уже. - фыркнул молодой маг.
   -Как учеба? - поинтересовалась подруга и телохранитель по совместительству.
   -Отлично. Уже пять взысканий. - гордо отрапортовал мальчишка.
   -Только первая неделя обучения. - покачала головой Элия.
   -Да, я талантлив. - поставив эльфийку на бортик фонтана, Керриа отвесил шутовской поклон.
   Михаил не слышал их разговора, он видел лишь смеющееся лицо своей солнечной девочки, которая не вернулась ни через год, ни через пять лет. И вот теперь хохочет на руках у мальчишки аса. Ревность вырвалась вместе с глухим рыком, напугав проходящих мимо студентов.
   Он не искал с ней встречи, наоборот, избегал, хотя знал, что она живет в Академии. Иногда он наблюдал за ней из окна своего кабинета, когда Элияра в одиночестве гуляла по саду. Но так и не смог к ней подойти. Она уехала зимой.
  
   Элияра была неожиданным и поздним ребенком своего отца. Женившись второй раз, Властитель светлого леса лишь хотел закрепить политический союз. Никто не думал, что у почтенного эльфа родится ребенок в столь преклонном возрасте. Мудрый все свое свободное время отдавал дочери, обучая всему, что знал сам. Наследник лишь пожимал плечами: его не волновало подобное положение вещей, фактически последние три года именно он управлял страной и сомнений в том, кто будет править, у него не было. После смерти Мудрого Элияре предложили обучение в Академии Гифеон, с условием, что после окончания она возвращается домой и продолжает обучение в светлом лесу. Эльфийка не нарушила обещания и вернулась, но становиться инструментом в руках брата не собиралась, поэтому в день приезда поступила в ученики к мастеру-тени. Тени бесстрастны и не имеют привязанностей, они действуют во благо леса и подчиняются лишь своему мастеру. Мало кто знает, что теневые стражи не являются подданными своего государства, они свободны, но в тоже время накрепко связаны клятвой своему дому. После четырех лет обязательной службы можно уйти в наемники, что и сделала бывшая принцесса.
  
   Элия бродила по городу и вспоминала события, произошедшие много лет назад. Она его не забыла. И он помнит, раз все еще носит ее кулон.
   -Вот ты где. - Керриа вынырнул из небольшого магазинчика.
   -Как Мириэль?
   -За ним есть кому присмотреть. - мужчина странно улыбнулся. - Не вздумай искать работу, тебе еще за ребенком присматривать, пока он грызет гранит науки.
   -И за что мне это? - притворно вздохнула Рыжая.
   -Не думала о том, чтобы к нам на постоянную работу устроиться? - Керриа остановился.
   -Знаешь, мне тебя хватило с головой, а тут уже следующее поколение нянчить приходится.
   -Признаю, я был проблемным ребенком. - ас вздохнул - Но Мириэль тихий спокойный мальчик, ты же сама знаешь.
   -А также знаю его родителей. - усмехнулась Рыжая.
   Михаил жадно ловил каждое слово, пытаясь осмыслить услышанное. Он не собирался сегодня встречаться с Элией, но судьба решила иначе, и он стал невольным свидетелем разговора. Собеседники удалились от лавки, в которой стоял магистр, и свернули за угол.
  
   Аквилона сидела на одной из скамеек сада в тени акаций, которые весело щелкали семенами, и наблюдала за игрой ребенка. Мальчик собирал не очень сложную головоломку, разложенную на траве. Мириэль совершенно не обращал внимания на палящее солнце, а вот белокожей северянке приходилось прятаться в тени, да еще и укрываться тонким палантином.
   -Где ты ее нашла? - Кай удивленно смотрел на разноцветные кусочки стекла.
   -Она лежала у меня в шкафу вместе с остальными. - улыбнулась хранительница.
   -Я же все облазал!
   -Как видишь. - Акви снова перевела взгляд на ребенка.
   -У него неплохо получается. Может тебе стоит поискать еще что-нибудь в своем шкафу? - Кайт Ши немного обиделся, но в душе был доволен своей хозяйкой. Девочка взрослеет.
   -Пожалуй, но прежде нанесу визит нашему общему знакомому. - поднимаясь и поправляя накидку ответила девушка.
   -Не рано ли для подобной прогулки?
   -Самый раз. Мириэль. - мальчик отложил светло-зеленый лепесток в сторону и подошел к своим учителям. - Не хочешь прогуляться?
  
   Знать, передвигаясь по городу, предпочитала использовать небольшие кареты, оснащенные двумя амулетами: один согревал пассажиров зимой, другой спасал от жары летом. К большому неудовольствию Мириам Солей ее амулет отказывался работать, слабо мерцая синим в полумраке кареты. Женщина раздраженно дернула шнуровку манжета, развязывая узел и освобождая запястье от оков. Милый братик забыл предупредить о том, что ей придется ехать туда, где властвует солнце и горячий ветер. Но дела внутреннего круга лучше оставить на потом, есть более важные задачи: найти мальчишку. Без ребенка им нечего противопоставить Сиятельному, хотя, нужно быть осторожней. Не питавшая прежде тяги к дворцовым интригам и многоходовым комбинациям наследница очень изящно избавилась от соглядатаев. Неужели в ней проснулась древняя кровь? Мириам усмехнулась собственным мыслям, вспоминая высокомерную эльфийку, перед чьей красотой не смог устоять посол асов. Дома за окном перестали мелькать, это означало прибытие на новое место жительства. Распахнув дверцу, Мириам цепким взглядом осмотрела двухэтажный домик, окруженный садом и двух верных стражей, скрывающихся в тени. Что ж неплохо. Мимо неспешно проехали два всадника в светлых плащах с синей вышивкой: дворцовые служащие. Женщина поежилась, казалось, кто-то положил ледяную руку на ее плечо. Выкинув неприятные мысли из головы, эльфийка вошла в распахнутые двери.
  
   Аквилона холодно улыбнулась. Мириам Солей - из младшей ветви, но очень талантливая и способная, что позволило ей и ее брату приблизиться к главе дома. Стоит заметить, что зря высокородные ушастые брезгуют своими дальними родственниками из младшей ветви: благодаря наличию в роду посторонней крови дети получают специфические возможности, которые в последствие могут стать решающими в вопросе жизни и смерти. Вот и Мириам, состоящая в близком родстве с некромантом, обладает уникальным даром искателя и азами магии смерти. Ее брат Маерам Солей - истинный целитель, крайне негативно относящийся к деятельности сестры. Возможно, именно по этой причине вот уже десять лет он преподает в Академии. Массивные ворота Академии открылись, пропуская потомка своего создателя и его друга.
   -Мне говорили, что ворота просто так не открыть. - Мириэль оглянулся на золотого дракона, распахнувшего крылья над аркой ворот.
   -Они пустили родственника. - хранительница чуть заметно улыбнулась. - Лошадей оставим на конюшне. К трем на площади начнут собираться абитуриенты, тебе вступительные испытания проходить не нужно, поэтому постарайся не отставать от меня, иначе толпа затянет в Зал.
   -Зал? - темные глаза непонимающе смотрели в светлые.
   -Вдоль стен стоят столы с бесцветными шарами, абитуриент кладет правую руку на шар и ждет, пока тот не поменяет цвет. Каждый цвет имеет свое значение, к сожалению, полное значение цветов утеряно, но, если ты захочешь, можешь прочитать его сегодня вечером. - подмигнув, девушка слезла с лошади. - Самостоятельно спустишься?
   -Да, только не смейся. - дождавшись утвердительного кивка, Мириэль стал сползать с лошади. Черный высокий красавец терпеливо ждал, пока отпрыск его хозяина и друга встанет на свои слабые ноги и уйдет за странной девушкой.
   -Я ждал тебя раньше. - в конюшню вошел седовласый варг. - Ну здравствуй, крестник.
   -Доброго дня, Ричард. - Аквилона сняла с лица ледяную маску. - Если вы позволите, оставлю вас ненадолго наедине. Мне хотелось бы увидеть мастера Маерам.
   -Он в лабораториях пятого корпуса, будь осторожна, в общежитии еще идет ремонт.- архимаг проводил взглядом спешащую к дальнему зданию фигурку. - Что ж, раз у госпожи библиотекаря свои планы у нас есть время заглянуть в столовую.
   У общежития девушка задержалась. Идти по траве слишком опасно, кто знает, какой гадости туда накидали студенты, а узкую тропинку в обход основной дорожки, на которой расплылась сиреневая лужа, перегородил массивный комод. Два студента алхимика орали на флегматичного некроманта, рядом стояли два скелета.
   -Мы же заказывали бережную переноску, а не дикую пляску пиратов островов. Ты хоть понимаешь, что там теперь парашки перемешались, колбы разбились и теперь, шихену тебе в постель, я не решусь открыть хоть из ящиков. - светловолосый паренек отчаянно схватился за голову.
   -Ну хочешь я открою? - изучающий тьму шагнул вперед.
   -Ты идиот! - но было уже поздно.
   Паренек потянул за ручку и ящик легко открылся. Едкий сизый дым мгновенно окутал его, алхимики шарахнулись в сторону, но споткнулись и упали в траву. Что-то щелкнуло, и неуклюжая парочка обзавелась очаровательными кошачьими ушками и милыми усиками.
   -Молодые люди, пожалуйста, не двигайтесь. - Аквилона проскользнула мимо некроманта, который стал подозрительно похож на дроу. - В следующий раз вы будете более разумны и не станете открывать нейтрализатор, а вы будете гораздо лучше упаковывать реактивы.
   -Да кто ж знал, что скелеты на спор решат станцевать с ящиком. - буркнул маг, пытаясь отряхнуть мантию.
   -Сходите к целителю, он подскажет, как поступить дальше. - хранительница умолчала, что перед этим эльф прочитает многочасовую лекцию, которая только пойдет на пользу трем недоучкам.
   Эльф удовлетворенно откинулся на спинку своего кресла. Эксперимент завершился удачно. Лишь одно живое существо знало о том, что целительство не самая яркая сторона его таланта. Вот и оно.
   -Сегодня я вестник. - Акви сняла плащ, привычным движением закинула его на деревянную вешалку в углу. - Мириам в городе, только что прибыла.
   -Чай будешь? - мужчина отложил законченное кольцо в сторону.
   -Какое красивое. - восхищенно протянула хранительница.
   -Акви, это твой подарок, между прочим. Точнее тебе. - Маерам поставил на стол две чашки с ароматным чаем, рецепт которого отказывался открыть. - Ярик поначалу даже отдавать не хотел, больно понравилось то, что мы создали.
   -Спасибо большое. - чувствуя тепло камня и рассматривая затейливое плетение поблагодарила девушка.
   -С того света вытащит. Но это не значит, что тебе теперь можно лезть в авантюры и искать приключений на одно место. - ушастый сделал глоток и прикрыл глаза. - Сестренка заключила договор с главой дома: как только она предоставляет искомый предмет, получает вожделенный статус старшего родича. Мириам сильно изменилась за пять лет. Выполняла любые заказы, научилась мастерски плести паутину случайностей, приводящую к нужному результату, усиленно использовала все свои таланты.
   -Насколько она опасно для меня? - хранительница посмотрела в глаза своему другу.
   -Прямых столкновений допускать нельзя. Видимо тебе известно, что она ищет, раз задаешь этот вопрос. Твои силы ничтожны против нее, избегай даже случайных встреч. В лесу сейчас неспокойно и если сложить все кусочки... Сдается мне, что ищет она темноволосого мальчика, куратором которого я буду с начала года. - мужчина замолчал. - Я в политику стараюсь не лезть, однако тебе помогу всегда.
   -Нужно протянуть три недели.
   -А Сиятельный торопится. - эльф усмехнулся. - Больше чем уверен, у тебя есть еще один вариант развития событий и этот, крайний из них.
   -На самом деле их пять. - хихикнула Аквилона. В этом обществе она могла позволить себе почти все.
   -Избавь меня от подробностей. - отмахнулся Маерам. - Лучше кушай шоколадку.
   Проговорив на отвлеченные темы еще четверть часа, хранительница поблагодарила друга за полученную информацию и отправилась искать архимага, который наверняка не сидел с крестником в кабинете. Варг он и в двести лет останется неусидчивым и жаждущим развлечений существом. Когда академией управляет не так давно разменявший первую сотню лет оборотень, не стоит удивляться капканам под черемухой и агрессивно настроенным цветочным феям, стайкой атакующих любителей потоптать клумбы, а также внимательней смотреть под ноги и не забывать изредка поднимать голову вверх, дабы избежать сюрпризов.
  
   Его Вnbsp;еличество, в последний раз просмотрев документ, поставил свою подпись. День выдался тяжелым и заканчиваться, похоже, не собирался: под дверью кабинета стоял управляющий.
   -Ваше Величество, прошу меня простить, но мне необходимо согласовать с Вами список гостей, а также получить дополнительные указания. - служащий почтительно склонил голову.
   Вильгельм тяжело вздохнул. Традиционный осенний бал в этом году дорого ему обойдется: посольство эльфов еще не уехало, а среди дворян немало тех, кого называют изучающими тьму. Гордые жители леса крайне негативно относятся к некромантам и их коллегам - черным искусникам. И если первых эльфы терпят, стараясь не обращать внимания, то вторых готовы уничтожить практически любой ценой. Придется усилить охрану и просить Ричарда прислать несколько магов, способных работать со сложными щитами, желательно знающих хотя бы азы маскировки.
   -Добавьте в меню чуть больше фруктов и не подавайте ничего крепче "Арлекино". Приглашения отправьте чуть раньше обычного, эльфам передайте именные карточки, конверты простые без подписей. - король взял чистый лист гербовой бумаги. - Письмо отдашь срочному курьеру. - на желтоватую бумагу легло несколько строк. Свернув послание, автор скрепил его восковой печатью с пометкой "Лично в руки ректору Академии". - Передай капитану, чтобы усилил патрули в городе. На всякий случай подготовьте четыре комнаты в южном крыле, возможно у нас будут гости.
   Управляющий, взяв послание, поклонился, скрывая удивление: комнаты южного крыла одни из лучших во дворце, следовательно, и гости должны быть непростые.
  
   Аквилона впервые за последние дни проводила время в обществе привычного одиночества. Традиционный бал отнимал у обитателей дворца все свободное время, а девушка в число приглашенных не входила, хотя каждый год получала золотистую карточку. Простая формальность. Все же ни одна книга не способна заменить живого собеседника, которого порой очень не хватает. Разговор со старым другом ненадолго отвлек хранительницу от тревожных мыслей и верениц предположений, ей хотелось бы чаще сидеть в небольшой теплой комнате впитавшей запахи трав и пить чудесный чай. Иногда ей казалось, что так должен был выглядеть ее родной дом, о котором так много рассказывала мама. Ветер подхватил прядь волос и откинул ее назад, открывая спокойные серые глаза. Девушка прислушалась к себе, пытаясь отыскать признаки ярких эмоций. Ничего. После игры в догонялки юная волшебница долго не могла уснуть, выискивая причину своего веселья, к тому же собственные ощущения испугали ее.
   -Мне уже начинало не хватать тишины. - кот расположился на одной из цветастых подушек.
   -Через три дня бал. Еще неделя и Мириэль будет в безопасности. - хранительница отложила книгу и погасила огонек под потолком.
   -Наша новая знакомая слишком нетерпелива и раздражительна, не находишь? - переворачиваясь на живот, спросил Кай.
   -Для нее работа - средство достижения желаемого, а не искусство. С одной стороны такой подход позволяет быстро развиваться ее талантам, а с другой - незнание всех граней своего дара. Слишком любит власть, что в скором времени ее погубит. - Акви легла в центре своей постели.
   -Ее имя в списке приглашенных.
   -Предлагаешь и мне посетить мероприятие года? - спокойно поинтересовалась девушка.
   -Каролина просила передать, что подготовила для тебя краски. - Кайт Ши мурлыкнул.
   -Любопытно. - ветер игриво перебирал ленты с белыми жемчужинами на концах.
   -Приятных снов. - кот снова мурлыкнул и лег под бок к хозяйке.
   Кайт Ши поймал за хвост странную мысль: ему нравилось спать рядом с хозяйкой, словно он - обычный кот. Впрочем, его уже давно не беспокоили подобные мысли.
  
   Элияра сидела на огромной кровати в одной из гостевых комнат дворца: Керриа все же уговорил ее. Теперь каждое ее утро начиналось с легкой разминки, завтрака и обучения юного аса. После обеда мальчик убегал в библиотеку, из которой его, спящего и иногда с книгой в руках, приносил отец. Сама эльфийка так и не смогла заставить себя познакомиться с новым библиотекарем. По слухам это была молодая девушка из угасшего древнего рода, слабенький маг не так давно окончивший Академию, однако ее опасались и предпочитали не обсуждать. Рыжая грустно усмехнулась собственным мыслям: оказывается, даже с годами она не смогла побороть в себе страх. Невысокий старик с колючим взглядом и дребезжащим голосом довольно сильно впечатлил маленькую Элию много лет назад, кому скажешь - засмеют. Рыжая наемница побаивается библиотекарей.
   -Что-то ты хмурая. - Керриа без стука вошел в комнату.
   -Скажи мне, что держит тебя там, куда раньше из под палки было не загнать? - смотря на мужчину, спросила девушка.
   -Не важно. Ты получила приглашение? - ас посмотрел на удивленное личико подруги. - Традиционный осенний бал, осталось два дня.
   -Мое присутствие обязательно? - обреченно поинтересовалась эльфийка, пытаясь вспомнить, взяла ли хоть одно бальное платье.
   -Даже не обсуждается. - поняв, к чему идет разговор обрадовал ее ас. - И дело не в этикете. Мириам среди гостей, хочу быть уверен в безопасности сына.
   Элияра выразительно скривилась. Мириам Солей попортила ей много крови, особенно во время службы. Смесок, в чьих жилах текла кровь некроманта, добившийся покровительства старших. Крайне неприятная особа.
   -Она все дни просидела в собственном доме. Нервирует. - Элия сделала глоток холодного травяного чая.
   -На самом деле несколько раз выходила на прогулку и посетила салон красоты. - Керриа наполнил стакан водой.
   -Если хочешь видеть результат, делай все сам, не перекладывай на чужие плечи. - вздохнув, девушка поднялась с кровати, прихватив легкую накидку с капюшоном.
   -Людям не тягаться с профессиональными телохранителями из вашего леса. - мужчина вышел вслед за хозяйкой комнаты. - Лучше поищи себе платье. Советую неприметную лавочку на пересечении улиц Пути и Древа, над входом клевер.
   -Мириэль снова в библиотеке?
   -Нет, сегодня его забрала к себе Кара. - мужчина тяжело вздохнул.
  
   Из-за предстоящего бала Керриа уже несколько дней не видел принцессу. Ему безумно хотелось заглянуть в серые глаза, заставить ее снова счастливо смеяться, забыть о долге и правилах. Однако свободного времени совершенно не оставалось: обучение сына и подготовка к новому учебному году занимали все время, кроме того необходимо было постоянно отслеживать перемещения Мириам Солей, которой кое-что все же удалось узнать. Задумавшись, он не сразу заметил маленькую фигурку в плаще, торопливо идущую по коридору.
   -Добрый день, моя принцесса. - ас чуть склонил голову.
   Девушка вздрогнула и испуганно посмотрела в антрацитовые глаза.
   -Добрый. - тихо ответила Акви.
   Не дождавшись хоть какой-то реакции, мужчина поднял хранительницу на руки.
   -Зачем? - вопрос прозвучал очень тихо.
   -Ты снова спряталась за своей стеной, девочка. Так нельзя. У тебя такая красивая улыбка, а ты прячешь ее за стеной льда. - Керриа осторожно опустил ношу в уютное кресло в своей комнате. - Посиди здесь немного, я принесу обед. Возражения не принимаются.
   На кухне он довольно быстро заставил поднос едой, не забыв прихватить малиновый чай и выпечку. Девушка неподвижно сидела в кресле, смотря куда-то вдаль.
   -Расскажи мне что-нибудь. - неожиданно попросила она.
   -Что ты хочешь узнать? - расставляя тарелки на небольшом столике, поинтересовался ас.
   -В Академии я очень часто слышала истории про тебя и брата, но хотелось бы услышать оригинал. - смущаясь пояснила Аквилона.
   -Их очень много. - тепло улыбнувшись, ас пододвинул к гостье чашку с горячим чаем. - Пожалуй, стоит начать со знакомства.
  
   Преподаватели внимательно следили за проведением вступительных экзаменов, королевских гвардейцев в этом году было значительно больше, чем того требовалось, и лишь единицы знали причину. Пасмурная погода не прибавила хорошего настроения привратнику, который вынужден был пробираться сквозь толпу абитуриентов и следить за тем, чтобы никто не спер кошель. Привратник поморщился от особо сильного тычка в бок, но решил не тратить время на разбирательства: в этой толпе сейчас неизвестно кого можно встретить, так зачем искать проблем с высокородными. Выбравшись из толпы, маг поправил капюшон темно-синей мантии и скользнул взглядом по вновь прибывшим.
   Керриа Ти недовольно поморщился и снова посмотрел на рыжеволосую эльфочку, которую отец нанял для присмотра. Не то, чтобы от нее было много хлопот, но масштабные планы в ее присутствии реализовывать не удавалось. На мелкие сюрпризы она просто закрывала глаза, а вот серьезные, хорошо продуманные диверсии, ликвидировала в кратчайшие сроки. Молодой человек был искренне рад тому, что во время занятий присутствие посторонних запрещается, следовательно, Элияра редко будет появляться на территории Академии. Юноша решил не толкаться и подождать пока основная часть пройдет испытания, о чем впоследствии ничуть не пожалел.
   На дороге перед воротами появился худенький темноволосый паренек. Потертые кожаные штаны, запыленные сапоги, явно выцветшая от длительного нахождения под солнцем куртка, скучающий взгляд, руки в карманах. Подойдя к арке ворот, он небрежно облокотился об одну из опор забора, вытащил из кармана горстку семечек и под возмущенные вопли привратника занялся тем, чем занимается большинство деревенских мальчишек сидя на заборе. Через некоторое время ему определенно надоело это занятие. Он стал более внимательно осматриваться вокруг, при этом в глазах появились веселые чертики. Убедившись, что маг в синей мантии отвлекся на небольшой беспорядок недалеко от ворот, парнишка изящным движением кисти отправил в сторону абитуриентов небольшую искорку, которая, ужалив маленькой молнией чуть пониже спины полноватого мальчишку, юрко нырнула в толпу. Вскоре возмущенные крики заполнили всю площадь, а затем началась самая настоящая драка с применением простеньких, но довольно каверзных заклинаний. На небольшом участке кто-то даже умудрился наколдовать тонкий гладкий лед.
   Подходящий момент долго ждать не пришлось, мимо прокатились два сцепившихся варга, что отвлекло эльфийку, чем тут же воспользовался ас. Вынырнув с другой стороны аккуратно подстриженных кустов, Керриа неспешно подобрался к виновнику переполоха.
   -Как думаешь, стоит добавить отряд мышиных скелетиков? - на аса посмотрели удивленные серые глаза.
   -А можно?
   И столько надежды было в этом голосе. Кер просто не смог отказать.
  
   Аквилона поставила на столик пустую чашку, скинула туфельки и удобнее устроилась в кресле. Вильгельм никогда не рассказывал ей, как познакомился со своим лучшим другом, да и многие другие подробности его жизни она узнавала от однокурсников. Мужчина, в кресле напротив, наблюдал за ней с теплой улыбкой.
   -Как так получилось, что мы ни разу не встретились? - спросил ас.
   -Мое общение с братом довольно жестко контролировалось на территории дворца, а в стенах Академии было запрещено. Разумная предосторожность. Мы слишком похожи, особенно глаза. Не нужно объяснять, что мое существование ставило власть отца и жизнь брата под угрозу, а со временем и безопасность артефактов. Не секрет, что некоторые наши союзники имели на тот момент договоренности о политическом браке. Оставлять артефакты без присмотра нельзя. - девушка прикрыла глаза, пряча скрывающиеся в их глубине эмоции.
   Акви испуганно вскрикнула, когда в одно мгновение оказалась сидящей на коленях у мужчины.
   -Не скрывай. Я не тот, для кого нужна маска. - тихий спокойный голос.
   -Мне страшно. - девушка сжалась в комок.
   -Почему?
   -Все такое яркое и живое, так много и невозможно разобраться, не получается найти причины. Слишком красочно, разве так может быть? - по щеке скатилась одинокая слезинка, за ней еще одна.
   -Так и должно быть, Снежинка. - осторожно стирая соленые капельки, ас наслаждался доверием. - Хоть в этом мире многое рассчитывается и делается для собственной выгоды, место для чувств есть. Я не знаю, что ты сейчас чувствуешь, но не пугайся, попробуй разобраться. И не смей скрываться за стеной равнодушия.
   -Но ведь за красками теряется суть, истина. - Аквилона посмотрела в темные глаза Керриа.
   -Самое страшное - потерять себя. Ты знаешь ответы на любые вопросы, кроме тех, которые касаются тебя самой. Стена в твоих мыслях не вечна, рано или поздно она рухнет. Чем дольше ты сдерживаешься, тем опасней будут последствия. Разве в Академии вам не рассказывали, почему так важно сохранять спокойствие во время сложных ритуалов?
   -Сильные эмоции могут обрести материальное воплощение, заменив слова. Слово должно воплощать желания, а не наоборот. - задумчиво процитировала девушка. - Разве абсолютное спокойствие не то, к чему следует стремиться?
   -Как же Слово воплотит в реальность пустоту? Чтобы зажечь свечу, нужно этого хотеть. Любая формула лишь контролирует материальную форму желаемого результата. - ас начал догадываться о некоторых причинах, сподвигших юную волшебницу к полному контролю собственных чувств.
   -Но это же противоречие. Работая, маг должен сохранять спокойствие, но при этом очень сильно чего-то хотеть.
   Возможно, принцессе стоило бы обратить внимание на то, что она сидит на коленях у лучшего друга своего брата и наследника асов, задуматься о его отношении к ней, а не рассуждать о магии. Тогда бы она заметила удивительно теплую улыбку, бережное отношение, заботу и другие чувства, которых никто и никогда не видел, за исключением, пожалуй, его сына. В глубине глаз можно было заметить хорошо скрываемую грусть и тоску, смешанную с безграничной нежностью. Мужчина не хотел пугать маленькую девочку взрослыми чувствами. А она о своих даже не догадывалась.
  
   Асы появились в этом мире одними из первых, но в отличии от эльфов и драконов не стремились расширять территории и доказывать всем, что именно они первые. Их домом стали горы, протянувшиеся вдоль южного побережья материка, охватывающие полукругом часть древних лесов и многочисленные озера. Жизнь этим странным почти бессмертным существам подарила магия этого мира. А еще дала возможность каждому из них рано или поздно находить своего спутника или спутницу.
   Именно от одного из предков смески Рае, которых многие разумные ненавидят, получили дар пары. Отсюда можно сделать вывод, что в их роду присутствуют крылатые дети магии мира, что является редкостью.
  
   Кайт Ши отложил в сторону записки одного из архимагов Академии Гифеон. Кажется этим пожелтевшим листочкам уже больше пятисот лет. Потянувшись в свое удовольствие, кот спрыгнул с письменного стола, который уже стоял в ряду таких же. Пришла пора формировать комплекты учебников для первых курсов. Тиелшены всегда отличались даже среди своих пестрых сородичей, вот и в этот раз видимо не обошлось без их знаменитой уникальности. Казалось бы, Аластор превзошел всех своих предков, родившись в полнолуние, а позже женившись на жрице варгов. Кайт Ши не отказался бы посмотреть на лицо подопечного своего дяди, когда сын представит ему Акви. Но это произойдет еще нескоро. Довольная и немного ехидная улыбка была не свойственна коту, однако идеально подходила под его настроение.
  
   Мириам чуть приподняла юбку бального платья. Корсет ужасно раздражал женщину, привыкшую к струящимся эльфийским платьям. А ведь она потратила два дня на поиски подходящего наряда, но успехов так и не добилась. В результате весь вечер ей придется провести в пыточном инструменте, который придумали человечки, дабы подчеркнуть все свои достоинства и скрыть недостатки. Пройдя по тенистым аллеям в сопровождении нескольких лакеев, Мириам вышла к широкой парадной лестнице, по которой неспешно поднималось несколько пар.
  
   Аквилона стояла перед огромным зеркалом. Темно-алый шелк платья, черные волосы заплетены в широкую сложную косу и украшены бриллиантами, смуглая кожа и чуть более резкие черты лица. Сегодня она Имира - двоюродная сестра Каролины, приехавшая повидать родственницу. На новый облик было потрачено пол дня. Настоящая Имира готовилась к свадьбе с ханом: отец Кары так и не оставил попыток добраться до власти.
   -Кажется, у нас будут проблемы. - рассматривая хранительницу констатировал Кай.
   -Какие? - Акви вопросительно посмотрела на пушистого друга.
   -Очень яркая и запоминающаяся внешность. Боюсь, многие захотят завести более близкое знакомство с тобой. Жаль лишать Елену шанса стать самой красивой девушкой бала, но у нас нет выбора. - кот тяжело вздохнул.
   -Ветер чуть изменит мой голос. - девушка провела рукой по расшитому драгоценными камнями корсету.
   -Придется изменить манеру общения. Трудностей быть не должно, ты несколько месяцев провела в Сахре. - Кай лег на одну из подушек, привезенных хранительницей из степи.
   -И лично знакома с Имирой.
   -Еще лучше. Ты можешь опоздать. - поторопил девушку кот. - Ас уже видел тебя?
   -Нет. - хранительница смутилась, вспомнив их последний разговор.
  
   Для слуг и немногочисленных гостей, проживающих в замке, поздней ночью был разыгран небольшой спектакль. К парадному входу подъехало несколько всадников в черных плащах. Ее Величество в это время лично следила за подготовкой покоев в южном крыле. Три фигуры в сопровождении гвардейцев пересекли хорошо освещенный холл и скрылись в многочисленных коридорах дворца.
  
   -Вы позволите пригласить вас на танец, прекрасная Имира? - перед девушкой склонился отпрыск семейства Ривелл.
   -С удовольствием. - вкладывая кончики пальцев в ладонь кавалера улыбнулась Имира.
   Изящные легкие движения сложного танца совсем не мешали подмечать происходящее вокруг. Вильгельм беседуют с эльфами, Кара на другом конце зала смеется в кругу изучающих тьму. Мириам Солей ведет словесную битву с братом, который явно решил испортить вечер любимой сестренке. Тем лучше, лишний присмотр за ищейкой эльфов не помешает.
   -Вам нравится вечер? - спросил наследник огромного состояния семьи Ривелл.
   -Чудесный. - подарив партнеру вежливую улыбку, девушка продолжила искать в толпе Керриа.
   -Нас некому было представить друг другу. Генрих Ривелл. - улыбка у блондина вышла слишком слащавой.
   -Ити Имира. - статус невесты должен был охладить пыл возжелавшего более близкого знакомства Генриха.
   -Я завидую вашему будущему мужу, ему достался редкий алмаз. - Генрих позволил себе сократить расстояние, нарушая этикет.
   -Мой будущий муж прекрасный человек, хороший воин и достойный сын своего отца. Мое счастье безмерно, ведь именно мне выпала честь стать его первой женой. - этот человек позволял себе слишком много, пришлось сделать предупреждение.
   Девушка, получившая право стать первой женой, охраняется лучшими воинами. Ей нельзя вести длительных бесед с кем-либо, кроме женщин ее рода, остаться с мужчиной наедине - подписать себе смертный приговор, в редких случаях ей разрешено присутствовать на официальных приемах, если она находится на территории другого государства.
   -Мы могли бы продолжить беседу в менее официальной обстановке. - кажется, этот молодой человек был незнаком с обычаями степи.
   -Вы прекрасно танцуете, но меня могут потерять. - Имира поклонилась, соединив ладони вместе, как того требовали обычаи степи.
   Молодой человек хотел последовать за ней, но двое мужчин в неброских одеждах преградили путь, одарив Генриха Ривелл хмурым взглядом. Блондин криво улыбнулся.
   Имира с сожалением посмотрела на бокалы с вином. Ей очень хотелось пить, но она не представляла реакцию собственного организма на спиртные напитки.
   -Добрый вечер, моя принцесса. - склонившись к маленькому ушку, поприветствовал Керриа.
   -Добрый. - испуганно шепнула девушка.
   -Кара все же добилась своего. - удовлетворенно отметил ас. - Что-то случилось?
   -Я пить хочу. - призналась хранительница, пряча взгляд.
   -Идем.
   Пара прошла к противоположной стене, где у стола с разнообразными фруктами Ее Величество отвлекала эльфа от черного искусника, который понятливо скрылся в толпе.
   -Добрый вечер уважаемый Ильтих, позвольте украсть у вас собеседницу. К сожалению Имире стало нехорошо, а ее статус не позволяет мне проводить ее в сад. - Керриа осторожно поддержал свою спутницу.
   -Прошу меня простить, мы скоро вернемся. Мой друг, вы не могли бы развлечь гостя беседой? - Кара отметила приближение еще нескольких эльфов.
   Весь вечер напоминал игру в прятки. Некроманты и искусники с ехидными улыбками проплывали мимо эльфов со своими дамами. Кажется среди изучающих тьму уже сделано несколько ставок.
   Аквилона с удовольствием вдохнула прохладный ночной воздух.
   -Что-то случилось? - с тревогой спросила Кара.
   -Все в порядке, просто я захотела пить. - смущенно ответила хранительница.
   Каролина хихикнула. Сама она первое время тоже мучилась, позже в саду специально для Ее Величества накрывали небольшой столик.
   -Идем. - королева потянула за собой девушку. - Поговорить сможем в беседке, там нас не смогут услышать.
   Как оказалось не только хранительница знает о существовании беседки в укромном уголке парка, спрятанной шиповником от посторонних глаз.
   -А теперь расскажите мне, что вообще происходит! - Кара вскочила со скамеечки, на которую только что опустилась.
   -Разве Вильгельм тебе ничего не объяснил? - Акви удивленно посмотрела на королеву.
   -Знаешь, этот жук захватит пол мира, не сказав мне ни слова. - фыркнула Кара, заставив собеседницу улыбнуться.
   -Семейное. - делая глоток чая ответила хранительница. - Тебе известны случаи, чтобы какому-либо королю удавалось скрыть наличие жены и ребенка?
   -Нет. Хотя уже да. Определенно семейное. - садясь, ответила королева.
   -Керриа Тиелшен полное имя. - Аквилона на мгновение замерла, раздумывая, что бы лучше съесть: засахаренную дольку лимона или кусочек шоколадного торта.
   Хранительница не стала вслушиваться в пламенную речь Ее Величества, состоящую в основном из виртуозных оборотов итимираша.
   -Они планировали хоть когда-нибудь мне сказать? - устало спросила Кара.
   -Вполне возможно, но на данный момент наша проблема Мириам Солей.
  
   Десять лет назад вы расстались перед воротами Академии, планируя в скором времени встретиться вновь. Однако мир решил иначе, и каждый шел своей дорогой. Историю своего мужа ты знаешь, как и он твою. А вот ваш друг решил продолжить обучение и попытаться добиться места преподавателя в Академии Гифеон. Асы очень любопытны и тянутся к знаниям как никто другой. Тиелшены даже среди своих сородичей сильно выделяются: нестандартной логикой, любовью подшутить над ближними в довольно изощренной форме, обожают экспериментировать. И это лишь малая часть. Другие особенности тебе известны не хуже, чем мне.
   Керриа Ти отправился с посольством в Светлый лес. Сиятельная Даяна всегда получала то, что хотела. Тогда ее игрушкой стал ваш друг. Через четыре месяца Керриа Ти стало известно о наследнике, которого носила под сердцем эльфийка. Подозреваю, что мальчик выжил только благодаря магии асов. Даяна не раз пыталась спровоцировать выкидыш, позднее повелитель лично стал приглядывать за дочерью, во избежание неприятных инцидентов.
   Три месяца назад Сиятельные отказались от мальчика. Элияра, дочь Мудрого, привезла его сюда. Мириэль уже зачислен в Академию Гифеон, мастер Маерам его куратор. Керриа получил должность преподавателя и, честно говоря, вызывает опасения некоторых магистров, ранее являвшихся его учителями. В этом году и мне позволено продолжить деятельность преподавателя истории, также рассматривается чтение лекций по осколкам хаоса для старших курсов.
   Сиятельная Даяна на днях будет помолвлена со старшим наследником Солей. Мириам - ищейка, она должна доставить Мириэля в Светлый лес. Наличие ребенка является возможностью отказаться от священной клятвы, которая лишит Солей шанса получить власть. Узы брака наследников полностью обезопасят повелителя от переворота, хотя и не помешают вести холодную войну или интриговать на уровне младших родичей, что не является для Сиятельного серьезной проблемой.
   На границе Арии ждут приказа несколько Танцоров тьмы. Сиятельный боится магов крови, которые, как он думает, могут использовать мальчика в своих ритуалах. О нахождении в столице ищейки ему ничего не известно. Слишком презрительно повелитель Светлого леса относится к смескам, тем более потомкам некроманта. Зря.
   Наконец, фанатики и сектанты. Самые опасные и непредсказуемые. Дети асов - идеальные проводники магии. Наследник бесценен, его сила уникальна и почти безгранична. Самое ужасное, что в течение года после первого совершеннолетия ее возможно забрать. Мириэлю как раз семь. Этот год будет тяжелым.
  
   Некоторое время хранительница смотрела в пустоту, не обращая внимания на музыку, доносившуюся из распахнутых дверей бального зала и громкий смех гостей. Мысли девушки привычно подцепляли осколки хаоса, создавая единую картину. Вот тонкое кружево слов эльфа, беседующего с Каролиной, прекрасное произведение достойного мастера. Вот слишком ажурное, кричащее своей роскошью и высокомерием золотое плетение слов и жестов Генриха Ривелл, скрывающее в себе интерес и желание пополнить свою коллекцию новой куклой. Неуклюжие и импульсивные нити Мириам, пытающейся скрыться от брата, но в тоже время в безобразном хаосе ее жестов и эмоций чувствуется удивительная симметрия. А вот и тонкая серебристо-голубая паутинка Керриа Тиелшен, едва заметная, ласковая, оберегающая.
   -Может и мне в преподаватели уйти? - Каролина простучала на столе незатейливый мотивчик длинными аккуратными ноготками.
   -Если хочешь. Ричард жаловался на отсутствие любознательности у подрастающего поколения, ты могла бы заинтересовать многих. Лекции по алхимии читает Ее Величество. Посещаемость будет значительно улучшена. - вполне серьезно рассуждала Аквилона, все еще находясь во власти собственных мыслей.
   Неожиданно на плечо девушке легка теплая ладонь, заставив вздрогнуть.
   -Тш. - ас подхватил свою принцессу на руки и усадил к себе на колени.
   Кара с изумлением смотрела на своего друга, улыбающегося возмущенной и испуганной девушке.
   -Мастер Маерам великолепно справляется. Никогда бы не подумал, что лучшая ищейка эльфов так вспыльчива. Как ты себя чувствуешь? - обеспокоенно смотря в серые глаза, спросил ас.
   -Хорошо. - Акви не знала, куда деть руки.
   -Кер, а ты ничего не хочешь мне сказать? - королева прищурилась.
   -Прости, планировалось, что ты узнаешь после помолвки Даяны. - мужчина перехватил маленькие ладошки, бережно сжимая их в своей руке. - Вам лучше вернуться.
   -Только попадись мне, недоразумение крылатое. - пригрозила королева, поднимаясь из-за стола.
   -Ваше Величество, ведите себя прилично. - ехидно пропел мужчина.
   -Упырь. - мрачно изрекла Кара.
   Аквилона старалась не шевелиться лишний раз, вдруг про нее забудут?
   -Снежинка, где ты умудрилась познакомиться с наследником Ривелл?
   -Он пригласил меня на танец. Молодой человек не знаком с обычаями степи, он отступил лишь благодаря магам из личной охраны Его Величества. - на симпатичном личике появилось недовольное выражение. - Неприятный человек и опасный. Привык получать все и сразу, использует любые доступные методы.
   -Постарайся без крайней необходимости не приближаться к нему. Может, вернешься в комнаты? - Керриа убрал за ушко выбившуюся из прически прядку.
   -Мне необходимо найти еще двоих, хотя возвращаться туда не хочется. - призналась хранительница.
   -Что ж, тогда ты подаришь мне один танец. - мужчина вышел из беседки и осторожно поставил девушку, не спеша отпускать от себя. - Кара, будьте осторожны. Генрих исчез из зала почти сразу после вас.
   Королева кивнула, продолжая удивляться поведению друга и начиная догадываться. Аквилона отступила чуть в сторону, вставая под свет единственного фонаря. Это стало ошибкой.
   -Какая встреча. - Генрих довольно улыбнулся. - Вы, оказывается, любите игры. Пришлось искать вас по всему парку.
   -Вам лучше уйти. - холод в серых глазах заставил непрошенного гостя отшатнуться.
   -А ты не так проста. - протянул мужчина.
   -Ити Имира ясно дала понять, что не намерена продолжать знакомство. - Каролина заслонила собой девушку.
   -Боюсь, вы ошибаетесь, Ваше Величество. Во время танца мне намекнули, что желают продолжить знакомство. - наглость молодого человека поражала.
   -Вы забываетесь. - королева потянулась к спрятанному в складках платья флакону.
   -Прошу прощения, но не стоит ревновать. Вы все также остаетесь объектом моего пристального внимания.
   Шелест листьев за спиной, изморозь на траве и облачко пара, вырвавшееся изо рта вместо очередного слова. Кара сделала шаг назад, не понимая, что происходит.
   -Вы глупы и невоспитанны. - обходя замершего человека по кругу, вынесла вердикт Аквилона.
   Облик Имиры слетел словно шелуха. Перед опешившим наглецом стояла хозяйка севера. Темно-серебристое платье без вышивки, почти белые волосы и равнодушные глаза.
   -Знакомы ли вам темные камеры дворца? По всей видимости, нет, что ж, ваш отец будет рад узнать. Его отпрыск обучается у королевского библиотекаря, а также ему будут отправлены некие бумаги с интересным содержанием. - библиотекарь остановилась напротив Генриха. - Начнем с обычаев и нравов степи. - сияющие мертвым белым светом кончики пальцев прикоснулись к вспотевшему лбу человека.
   Последнее, что видел Генрих равнодушные серые глаза и перепуганное личико Имиры, прячущейся за королевой.
  
   Керриа в последний момент успел подхватить принцессу. Юная волшебница отдала все свои силы реалистичному фантому и одному из самых неприятных заклинаний магии разума. Откуда она вообще его знает?
   -Что с ней? - Кара подбежала к асу.
   -Истощение. Она отдала все крохи силы, что были. - тихо объяснил друг. - Я отнесу ее в башню, пусть стражи уберут тело нашего безумца в камеру.
   -Безумца?
   -Сомневаюсь, что он сохранит разум после нахождения в призрачной библиотеке. - ас залюбовался хранительницей. - Архимаги не способны провести там больше часа.
  
   Кайт Ши укоризненно посмотрел на аса. Мужчина пожал плечами, укладывая девушку на ее постель. Разгладил маленькую морщинку на лбу, укрыл тонким одеялом и, подобрав одну из многочисленных книг, уселся у стены.
  
   Проводив гвардейцев с их ношей до казематов, Каролина нервно хихикнула. Слишком много впечатлений за один день. А ведь еще неизвестно, что происходит в зале. Эльфы и искусники в одном помещении. Невероятно! Глубоко вдохнув и медленно выдохнув, Ее Величество расправила платье и вошла в зал. Ничего не изменилось: гости танцевали, заключали пари, спорили, обсуждали мелкие дела и заводили полезные знакомства. Недалеко от нее мастер Маерам что-то нашептывал своей сестре. Женщина сжимала кулаки и нервно дергалась, но сдвинуться с места не могла.
  
   Вильгельм окинул взглядом гостей, ища в толпе жену. К спине прикоснулась ладонь, провела вверх и снова вниз, даря покой и смывая усталость.
   -Кер нашел свою половину? - еле слышно поинтересовалась королева.
   -Как видишь. - король улыбнулся жене.
   -В нижних камерах посетитель. Генрих Ривелл. Наследнику древнего рода была оказана честь стать учеником королевского библиотекаря и посетить призрачную библиотеку. - улыбаясь проходящей мимо знакомой паре, предупредила Кара.
   -Убью, если выживет. - спокойно констатировал Вильгельм. - Я слышал все.
   -Аквилона?
   -Да. Он посмел заявить права на мою жену и мою сестру. Такого не прощают. - уже знакомый ледяной взгляд серых глаз, устремленный вдаль.
   -Вы действительно очень похожи.
   -Прости. Предлагаю покинуть бал. - хитро посмотрел на жену король.
   -С удовольствием. Некроманты и искусники нашли себе увлекательнейшее занятие. Рано или поздно кто-то попадется.
   -Скоро рассвет. А мне еще нужно переговорить с главой почтенного семейства. Составите мне компанию, Ваше Величество? - наслаждаясь незаметными ласковыми прикосновениями, поинтересовался Вильгельм.
   -Конечно.
  
   Девушка вертелась в постели, пытаясь во сне избавиться от неудобного платья. Задремавший у стены мужчина отложил книгу и подобрался к запутавшейся в юбках принцессе. Ловкие пальцы быстро распустили шнуровку на спине. Сонная девушка практически содрала с себя тесное верхнее платье, совершенно не обращая внимания на то, что ей осторожно помогают. Корсет ждала та же участь, что и платье. Ас возблагодарил богов, когда принцесса передумала избавляться от маечки из плотной ткани и коротких лосин. Пнув ножкой корсет, чем вызвала у мужчины улыбку, девушка свернулась клубком в ворохе одеял, обняв подушку.
  
   Мириам металась по комнате, пытаясь хоть немного успокоиться. Весь вечер братец не отходил от нее ни на шаг, доводя до белого каления. Она даже не заметила, как под каблучком оказался маленький фиал. Чуть слышный хруст и женщина завязла в воздухе, словно муха в янтаре. Несколько часов ей пришлось выслушивать ехидные комментарии. Ни о каких поисках не могло быть и речи. К тому же степнячка, часто мелькающая перед глазами, не давала ей сосредоточиться. Что-то в этой девушке было не так. Ответ был найден чуть позже, когда Ее Величество вывела побледневшую малявку в сад. Ити Имира родственница королевы, следовательно, на ней несколько охранок, которые слишком сильно фонят.
  
   Удушающая жара сменилась холодными ночами и прохладными дождливыми днями. Серые будни перед началом учебного года закружили юную волшебницу в своем стремительном танце. Работа в библиотеке начиналась почти с рассветом и заканчивалась поздней ночью. На столах вдоль стен появились ряды аккуратных стопок книг, предназначенных для студентов, на рабочем столе хранительницы стояли вытянутые коробочки с формулярами, не было привычного хаоса из свитков и фолиантов, исчез зеленый мягкий ковер с пола. Многие преподаватели Академии весь день проводили в читальном зале, готовясь к занятиям. В этом году преподавательский состав претерпел сильные изменения. Оставшиеся побаивались терять теплое место и проявляли удивительное усердие в переписывании методической литературы. Аквилона поймала себя на том, что наблюдает за склонившимся над формуляром асом. Мужчина практически поселился в библиотеки и комнате в башне, каким-то непостижимым для девушки образом став частью ее привычной жизни. Никогда и никого она не просила о помощи, а тут неосознанно переложила на Керриа часть своих обязанностей, даже не задумываясь, словно так и надо. Вот и сейчас ас ровным округлым почерком заполнял бланки и уже второй раз сверял списки поступивших со списками запрошенной литературы.
   -Пора обедать. - Кайт Ши запрыгнул на стол мужчины, ложась на бумаги.
   -Хотелось бы доделать, но ты ведь не отстанешь. - ас вышел из-за стола, осторожно разминая затекшие мышцы. - Как ты со всем этим справляешься?
   -Привыкла. - Аквилона замерла перед выходом, дожидаясь спутника.
   -Снова в сад? - тихо спросил он.
   -В тишину. - прошелестело из тени потайного хода.
   Нырнув следом в тень, Керриа подхватил принцессу на руки. С удовольствием замечая, что она не вздрагивает от его прикосновений.
   -Там сухо. - прижимаясь к теплому боку и прячась от порыва ветра, девушка противоречила сама себе.
   -Так быстрее. - улыбнулся ас.
   -Мириэль собрал головоломку? - отвлекаясь от собственных мыслей, поинтересовалась хранительница.
   -Она не так проста. Думаю, вечером у него получится. Разрешишь ему выбрать себе новую?
   -Разумеется.
   Керриа уже давно заметил, что его сын с огромным удовольствием осторожно перекладывает разнообразные головоломки, выбирая себе следующую, а найдя нужную, чаще всего засыпает среди разноцветных подушек, укрытый теплым одеялом. Снежинка приглушает свет и успокаивает ветер, садясь где-нибудь поблизости с книгой, а он смотрит, как в городе гаснут огни, радуясь бесценным минутам. Идиллия, если забыть про внутренние дрязги эльфов, в которые пытаются втянуть его сына, забыть про сумасшедших охотников и дедулю, жаждущего смерти внука. Но они помнят.
  
   Сиятельный устало опустился в кресло у камина, осторожно вытягивая ноги. Сросшиеся переломы ныли и доставляли массу неудобств, а сезон дождей в лесу только начался. В бокале остывало разогретое вино, на столе лежала вчерашняя почта и многочисленные документы, требующие прочтения. Эльф устал. Последний месяц дался ему особенно тяжело. Неожиданно проявившая таланты дочь немало поспособствовала теперешнему состоянию хозяина леса. Мысли о том, что Даяна не так безнадежна, мелькнули в сознании эльфа и испуганно скрылись. Нет, этой девчонке никогда не получить власть. Все было продумано и решено много лет назад и он выполнит последнюю волю отца. Вот только внук никак не вписывался в их планы. Мужчина провел рукой по лицу, словно пытаясь рассмотреть себя, найти что-то знакомое. Нет, рано отдыхать, слишком многое предстоит сделать, не время еще вспоминать свое имя. Боль потихоньку начала отступать, убаюканная теплом огня.
  
   Михаил отбросил в сторону очки. Безумный день подошел к концу, и ему хотелось только одного - добраться до собственной постели. Шея затекла и дарила своему хозяину болезненные ощущения. Лампа начала гаснуть, напоминая, что пора бы уже поменять амулет. В очередной раз повернувшись в попытки хоть немного размять мышцы, магистр замер, всматриваясь в тень, стоящую в дверном проеме.
   -Ты все также сидишь по ночам. - прикрыв дверь, гостья прошла к столу. - Здравствуй.
   Тишина не давила, обоим требовалось время, возможность видеть. Голубые глаза эльфийки блуждали по фигуре мужчины, пока не остановились на кулоне, видневшемся в вырезе рубашки. Неуверенный шаг в его сторону и девушка опустилась на пол у его ног, обхватывая руками за пояс. Михаил осторожно разжал объятия, подтягивая Элию выше, чтобы можно было обнять, уловить слабый запах горьких трав.
   -Никогда не смей больше так делать. - лихорадочно покрывая поцелуями бледное личико попросил мужчина.
   Сердце грозилось выпрыгнуть из груди, руки не хотели разжиматься. Заставив себя отстраниться, Михаил заглянул в полные слез глаза Элии.
   -Завтра ты расскажешь мне все. - голос дрогнул и он с отчаянным стоном снова прижал к себе девушку.
   -Все. - эхом повторила Элия, робко касаясь его губ своими.
  
   Накинув темный плащ с глубоким капюшоном, принцесса вышла в сад. Под ногами хлюпала грязь, холодные капли скатывались по лицу. Она должна была успеть. Дорожка вывела к неприметной калитке, ведущей на одну из узких улочек города. За стеной ее ждал мастер Маерам.
   -Мы опаздываем. - эльф распахнул над девушкой зонт. - А ты совсем не заботишься о собственном здоровье.
   -Это всего лишь вода. - спокойно ответила Аквилона.
   Пара быстро покинула переулок и вышла на широкую улицу Плюща. Мимо проехал экипаж, запряженный четверкой лошадей, из окна которого смотрел ребенок лет десяти в ученической форме. Эльф придержал дверь известного в столице заведения, приглашая подругу внутрь. Изумительный аромат кофе и свежей выпечки заставил отложить мысли о делах.
   -Ничего не меняется. Ты все так же любишь сладкое. - Акви резко развернулась, улыбаясь Ярославу.
   Северянин подхватил девушку на руки и усадил к себе на плечо.
   -Ну что, малышка, рассказывай. - попросил хозяин кофейни.
   Пройдя вперед, он опустил гостью в удобное плетеное кресло.
   -Яр, не пугай ребенка. Пусть сначала поест. - умиленно смотря на погрузившуюся в раздумья девушку, попросил эльф.
   -Дай ей волю, она тут все стрескает. - хохотнул Ярослав.
   -В меня так много не влезет. - спокойно констатировала Акви, перетягивая на свою тарелочку пирожок с повидлом.
   -Кушай, кроха. - Яр сел напротив.
   К ее приходу на стол всегда выставлялось блюдо с пирогами и тарелочки с пироженными. Аквилона терялась в таком изобилии любимых сладостей, но всегда выбирала лишь пару угощений.
   -Приятного аппетита. - эльф пододвинул к себе кофейник. - Нам нужно сделать хамелеон.
   Северянин вздрогнул. А через мгновение неверяще смотрел на рассыпанные перед ним на выбор камни.
   -Вы ограбили королевскую сокровищницу? - сипло спросил мужчина, дрожащей рукой поднимая один из изумрудов.
   -Что-то вроде того. - на лице эльфа появилась довольная ухмылка. - Считай это подарком.
   -Из этого хоть вторую Жемчужину Севера сделаю.
   -Не стоит. - Акви осторожно вытянула из небольшого мешочка длинную цепочку из светлого металла.
  
   Сиятельная Даяна раздраженно отбросила в сторону очередной свиток. Древний документ опасно мигнул защитным заклинанием, напоминая о том, что к рукописям стоит относиться более бережно. Эльфийка устало посмотрела на три оставшихся свитка. Если и в них ничего нет, то весь ее план рухнет. Добраться до личного кабинета отца, в котором точно есть интересующая ее информация, она никак не сможет. Расправив юбку вечернего платья, Даяна посмотрела на портрет, висящей напротив рабочего стола ее деда. Рыжая девочка с кучей веснушек держала на руках белого кролика, за ее спиной, тепло улыбаясь, стояла высокая прекрасная женщина в темно-зеленом платье. Иногда Даяна завидовала Лисиль и Элии. Последние годы своей жизни Мудрый посвятил жене и дочери, лишь изредка появляясь во дворце. А затем они ушли. Тихо и как-то незаметно. Просто в один из дней к Белому озеру не пришел седовласый эльф со своей прекрасной женой.
  
   Мастер Маерам прошелся вдоль неровного строя первокурсников, с сожалением отмечая наличие отпрысков семейства Ривелл. Высокомерные, наглые, хамоватые. Хотя худшего из них мастер уже пережил: пять лет назад Генрих Ривелл закончил Академию с минимальными баллами. Но судьба видимо за что-то мстит ему, посылая в наказание близнецов из столь славного древнего рода. Еще раз осмотрев свою новую группу, Маерам задержал взгляд на темноволосом мальчике. Мириэль Ти. Ас. Отпрыск одного из знатных родов. Тихий, спокойный, за весь день пребывания в Академии не проронил ни слова, смотрит прямо, иногда в глазах появляется отрешенность и задумчивость, словно решает в уме сложную задачу.
   -Для всех вас я - Мастер Маерам. Со всеми вопросами, проблемами и радостями вы идете ко мне. И еще, мне все равно, кто стоит передо мной. Для меня вы все студенты, здесь нет разницы между ремесленником и дворянином, забудьте к какому роду вы принадлежите. С едиными для всех правилами вы можете ознакомиться на доске с расписанием. Настоятельно рекомендую вам это сделать как можно быстрее. Вопросы?
   Вопросов не было, чему алхимик был искренне рад.
   -И что стоим? - ехидно поинтересовался эльф. - Брысь отсюда!
   Худенькая девочка в начале строя нервно дернулась и первая выскочила за дверь. Ну и что ей с такими нервами делать среди будущих лидеров троек? Хотя не факт, все-таки стихийники не всегда становятся лидерами в тройке. Мужчина вытянул из стопки папку с личным делом Мириэля Ти.
   -Универсал, возможно с уклоном в тьму. - вместе с голосом в аудиторию проник прохладный ветер, заставляя ежиться.
   -Как прошла первая лекция по осколкам? - откладывая уже не нужную папку, поинтересовался мастер.
   -Пятый курс, начертатели. Внимательно слушали, записывали и даже не пытались думать. - Аквилона устроилась на одной из первых парт, поправляя шнуровку высоких сапог.
   -К сожалению, подобное наблюдается во многих группах. Так что мне делать с мальчишкой? - вставая из-за стола, поинтересовался эльф.
   -Учить. - Акви пожала плечами.
  
   Аквилона ускорила шаг, понимая, что может опоздать на лекцию. Сзади послышались торопливые шаги, в следующую секунду девушку грубо оттолкнули в сторону.
   -С дороги, мелочь. Мы опаздываем. - два студента с нашивками изучающих тьму не оглядываясь прошли дальше.
   Хранительница подарила обоим холодную улыбку. Поправив мантию, девушка стремительно пересекла коридор и распахнула двери лекционной аудитории, за которыми скрылись невоспитанные студенты.
  
   Старший курс изучающих тьму привычно занимался своими делами. Старый профессор истории в очередной раз опаздывал на лекцию, а возможно и просто решил не ходить, ведь все равно его никто не слушал. Ратибор и Грегори как обычно вошли в класс последними, поставили под кафедру несколько колб и переглядываясь сели на свои места. Молодые люди давно хотели подшутить над стариком, но времени на приготовление смеси все никак не находилось. Неожиданно для всех двери распахнулись, температура в аудитории резко понизилась, а к кафедре неторопливо прошла миниатюрная светловолосая девушка.
   -Прошу встать и поприветствовать. Я ваш новый преподаватель истории. - равнодушный голос вымораживал.
   Ратибор побледнел, понимая, кого он толкнул в коридоре.
   -С некоторыми из вас мне уже довелось столкнуться. - под взглядом серых глаз Ратибор поежился, замечая, что Грегори чувствует себя не лучше. - Будем надеяться, больше подобного не повторится. А сейчас слушаем и слышим. Мне доставит огромное удовольствие поведать вам этапы Первой войны.
   К концу лекции большинство студентов ели сдерживались от позорного бегства. Рассказанные в подробностях проникновенным голосом эпизоды ужасной войны напугали изучающих тьму, а показанные зарисовки военных художников заставили позеленеть. Но вот в аудитории зажегся свет, и лектор покинула жмущихся к стенам студентов, давая им возможность подумать и сделать правильные выводы.
  
   Привычные жесты, холодное равнодушное выражение на лице, белая туника под плотным жилетом, рукава которой закатаны по локоть, черные бриджи, заправленные в высокие сапоги на шнуровке, волосы собраны в высокий хвост. Легкие, едва различимые в ночи шаги, приглушенные толстыми коврами библиотеки, ласковые прикосновения к корешкам книг и приятная тишина неожиданно морозной ночи. Прошло уже больше месяца с их последнего совместного чаепития, и девушке с каждым днем все больше и больше хотелось придти во время обеденного перерыва в кабинет аса с коробкой печенья. Но гордость и страх останавливали ее. Как ни пыталась юная волшебница понять себя - разобраться в происходящем не получалось.
   -Ну и долго ты еще тут будешь пыль гонять? - недовольно поинтересовался Кайт Ши.
   Кот перенес несколько подушек на подоконник и весь вечер наблюдал за своей подопечной. Вот уж от кого не скрылись слишком резкие движения и задумчивость.
   -Последний ряд. Я соскучилась, Кай. - тихо и неуверенно, словно боясь собственного голоса.
   -Тогда что же ты делаешь тут весь вечер? - кот хитро прищурился.
   -Не знаю. - хранительница поставила на полку огромную энциклопедию и растерянно осмотрела свои владения.
   Под потолком, звеня бусинами, свернулся клубком ласковый теплый ветер. Человеческая часть его испытывала такие сильные эмоции, что коснулась своими переживаниями даже непокоренной сущности. Ветер прислушался к отголоскам чувств и слегка удивленно столкнул металлическую бусина со стеклянной, обозначая вопрос. Поймал за хвост хаотичные мысли человеческой оболочки и растеряно замер, пытаясь понять, с чего вдруг ему нравится происходящее.
  
   За всю свою жизнь он видел эти двери и бесконечные коридоры лишь единожды, но и этого хватило, чтобы навсегда запомнить чувства одиночества и отчаяния, когда из глубин души поднимается первобытный страх. Стража никогда не спускалась сюда даже в парах, только по пять человек спиной друг к другу. Единственным постоянным обитателем этих мест был худощавый старик в пыльной мантии с фонарем на ручке длинной трости, которая служила ему опорой. Его Величество толкнул массивную дверь и остановился перед чертой, не решаясь войти в царство тьмы и вечного покоя.
   -Давно тебя не было видно. - в кромешной тьме показался маленький огонек затем и обладатель скрипучего голоса.
   -Добрый день. - король глубоко вздохнул, пытаясь отогнать детские страхи.
   -День, ночь. Какая разница и во тьме и в свете есть жизнь, а значит есть то, что может скрасить одиночество, развеять скуку, ну и в конце концов то, чем можно повелевать. Вам ли не знать этого мой король? - насмешливо спросил старик. - Как быстро пролетело время, казалось, еще недавно на пороге моего царства стоял восьмилетний ребенок, в глазах которого горело любопытство и желание познать тайну, а сейчас за мной следует взрослый сильный лев, в душе которого живет страх. Зря ты боишься, король. Пожалуй, только здесь, в царстве вечной тьмы тебе ничего не грозит. Как жаль, возможно, ты смог бы познать и этот мир, но лев вырос и в его сознании теперь слишком много рамок и границ. Ах, мне бесконечно грустно осознавать ваш страх перед этой стороной мира и мне остается лишь быть вашим проводником, идемте, мой юный друг, идемте. - свет зажегся чуть ярче, освещая грустное лицо седовласого старика, заставляя тени выползти из своих углов и затрепетать на гладких стенах.
   Его Величество попытался рассмотреть глаза проводника, но, как и тогда, много лет назад, ничего не вышло. Он сделал уверенный шаг вперед и прикрыл за собой дверь.
   -Что же вы ничего не спрашиваете? - старик остановился на втором перекрестке и, подкинув трость, ловко перехватил ее за другой конец, поднимая фонарик к потолку и вглядываясь в систему указателей, которые были понятны лишь ему.
   -Вопросов слишком много. - король провел ладонью по стене, стирая толстый слой пыли. - Кто вы? Сколько вам лет? Почему живете здесь? Кем вы были? При первой нашей встрече вы сказали мне, что видели все в свете и захотели увидеть все во тьме. Познать мир целиком.
   -О, совершенно верно! - старик даже слегка подпрыгнул на месте. - Я рад, что мои слова запомнили. Нам сюда. - он указал на правый коридор. - Опять Алиша балуется, снова перестроила.
   -Алиша? - удивленно спросил мужчина.
   -Лабиринт. Ее зовут Алиша. Между прочим, не что иное, как артефакт древних. А ты думал, твои предки дураками были? Хорошие были люди, да только жили мало. Ни что человеческое было им не чуждо, вот и погибали многие из них по собственной вине. Кто позавидовал соседу, кто взял больше, чем мог, а кто возгордился собой. Много историй могу рассказать, может никто уже кроме меня и не помнит ничего. А скажи мне, древо рода все также красиво мерцает в ночи именами королей Арии? - Его Величество остановился, пристально смотря туда, где должны были находиться глаза старика, который развернулся к собеседнику лицом, чтобы задать свой вопрос.
   -Вот уже пятьсот лет прошло, как погасло последнее имя, а зал с древом закрыли. Отец говорил, что никто из ныне живущих не знает, где находится зал. Он искал его, многие годы искал, а затем и я. Это величайшая загадка и красивая сказка, которую венценосные родители рассказывают своим детям. Так сколько же вам лет? - король ожидал ответа.
   Старик молчал. В тишине на пол упала трость, и фонарь, прокатившись по полу, замер у стены, а тот, кто всегда бережно нес его, сгорбился и опустился на пол.
   -Как же не заметил этого, как мог я пропустить такое? - шепот разлетелся по пустым коридорам. - Имя мое Хикмет, король. Когда-то я жил среди людей, смотрел и радовался их успехам, был любим своими детьми, а затем и внуками. У меня было все, но душа моя просила знаний, и я отправился в путь. Мои глаза видели льды великого севера, их прекрасную владычицу, чью голову украшала Жемчужина Севера. Видели они зеленые леса эльфов и их священный белый лес, мне посчастливилось увидеть и день, когда на престол взошел ваш далекий предок. Он был прекрасным королем, достойным потомком Льва, что основал Арию. Я был удостоен чести стать первым советником и с радостью принял этот пост. - Хикмет на коленях подполз к фонарю и бережно поднял тот, затем повесил на трость и медленно поднялся с пола. - Что ж, поиск знаний растянулся на века, а я даже не заметил этого. За ответ на самую сложную загадку древних я заплатил слишком большую цену. Когда ты вошел сюда в первый раз, я подумал, что ты внук того, кому я верно служил двадцать лет. Я не знаю, что творится во внешнем мире, а те скудные сплетни от изредка бывающих здесь стражей не позволяют понять происходящего.
   Его Величество продолжал стоять, не в силах пошевелиться. Перед ним стоял советник Хикмет! Основатель Академии Гифеон, мудрейший государственный деятель, великий маг и искусный воин.
   -Простите мою дерзость. - король склонился в глубоком поклоне.
   -Что ты, мальчик! Это мне надо склонять перед тобой голову и смиренно ждать разрешения подняться. - Хикмет торопливо подошел к мужчине. - Встань и прости мне мое панибратство. Любой человек для меня ребенок, сколь стар он бы не был. Совсем заболтал я тебя, а ты ведь занятой человек. Идем.
   -Для меня честь говорить с вами. Меня зовут Вильгельм и мне приятно, что кто-то видит во мне обычного человека.
   -Любопытно. - протянул старик. - Не скажешь, кто додумался отправить человеческого мага в призрачную библиотеку ящеров? Это же гарантированное сумасшествие!
   -На то и был расчет. - вздохнул король. - Наш библиотекарь довольно изобретателен и иногда я радуюсь, что ему не доступна магия в полном объеме.
   -Как это не владеет в полном объеме? - Хикмет замедлил шаг.
   -Вам будет лучше самому поговорить об этом с библиотекарем, пусть он решает. Хм, пожалуй, я ни за что не пропущу это зрелище. - на лице Его Величества появилась довольная улыбка.
   -Заинтриговали. Мы пришли. - старичок повесил лампу на крюк в стене, звякнула связка ключей. - Ай, не помню! - раздраженно притопнув, Хикмет щелкнул пальцами, и дверь в камеру отворилась. - Так и не смог научиться различать эти железяки. - извиняюще улыбнулся маг.
   Маленькая комнатушка, холодный воздух которой обжигал горло, вся была исписана ровными строками. Кровавые символы мягко светились в темноте, а по полу ползло всклоченное существо, некогда бывшее наследником знатного рода. Это были его последние строки в этой жизни. Написанные собственной кровью.
   -Очень любопытно. Знали ли вы, что при определенных условиях можно добиться того, чтобы попавший под действие заклинания воспроизвел интересующую заклинателя книгу? Ваш библиотекарь неподражаем! Утерянные обряды асов! - вдруг лицо старика исказила гримаса отвращения: - Много ли книг в вашей библиотеке добытых таким образом?
   -Много, однако, на век нынешнего хранителя первая. Человек, которого вы видите, совершил много омерзительных поступков, ему неведомо было слово "нет". Если он чего-то хотел, то всегда получал это любыми способами. Будь то женщина или экзотический фрукт. Вчера вечером я прочел его дневник. Никогда, никогда к нему не закрадывалась мысль о неправильности поступков! - король с яростью посмотрел на умирающее существо.
   Из пальца вытекла последняя капля крови, ставя точку в строке и штамп заклинания. Иссушенное тело Генриха Ривелл выгнулось дугой, кожа стала расползаться на тонкие слои. Его Величество отвернулся, не в силах смотреть на ужасающее действо, происходящее в камере.
   -Вы не знали! - удивленно спросил Хикмет.
   -Догадывался. - мрачно ответил мужчина.
   -Можете поворачиваться. - маг снял с петли фонарь и вошел в ставшую совершенно обычной тюремную камеру.
   На полу лежала материальная копия утерянной много лет назад книги. Король поднял ее, стараясь не думать, чем еще недавно она была.
   -Позвольте мне. - старик забрал из рук мужчины фолиант.
   -Спасибо.
   -Готовы ли вы выйти в мир света?
   Они стояли перед чертой у входа в подземелья. Советник Хикмет и молодой король Арии, потомок древнего Льва.
   -Я нашел ответ на загадку, здесь мне больше нечего делать, разве что навещать Алишу. Думаю, мне будет чем заняться и в твоем времени, юноша. - старик открыл крышку фонаря и задул пламя свечи.
  
   Хранительница резко открыла глаза и, не одеваясь, сбежала вниз по холодным ступеням башни. Она еле успела притормозить перед дверьми и сама потянула на себя одну из створок. Мужчина с другой стороны замер, всматриваясь в необычайно живое личико принцессы, которая радостно смотрела на него.
   -Доброе утро, Снежинка. Ты опять босиком? - ас укоризненно покачал головой, с удовольствием наблюдая румянец на бледных щеках.
   Не дожидаясь ответа, Керриа вошел в приоткрытую для него дверь и тут же подхватил принцессу на руки. Девушка покраснела еще больше и отвернулась, пытаясь скрыть смущение.
   -Смущенная Гроза и Ужас изучающих тьму! - ас рассмеялся.
   -Ничего подобного, они сами виноваты. - Аквилона потянула за ленточку в волосах и та неожиданно развязалась. - Ой.
   -Ты совсем обо мне забыла. - Керриа еле сдерживал желание наклониться и вдохнуть запах волос принцессы. - С другой стороны, почему бы и нет? - пробормотал мужчина и наклонил голову, с удовольствием вдыхая чуть уловимый запах хвои.
   Аквилона вздрогнула и замерла, боясь пошевелиться. В душе поселились странная радость и маленький огонек тепла.
   -Я тоже рада тебя видеть. - чуть запинаясь и еле слышно сказала юная волшебница.
   Если бы маленькая волшебница знала, что своими робкими словами сотворила с душой аса!
   -А я рад это слышать. - непривычно хриплый голос мужчины удивил девушку. - Пойдем завтракать?
   -Мне книгу обещали принести. - хранительница растерялась, разрываясь между своими желаниями.
   -Ну кто бы сомневался. - проворчал мужчина. - Ты бы хоть переоделась сначала.
   Хранительница снова отвернулась от Керриа.
   -Я спешила. - буркнула Акви. - Поставь меня, пожалуйста.
   -Нет уж, нечего было босиком бегать. Завтрак стынет, так что переодеваться потом будешь.
   Не дожидаясь ответа, ас вынес принцессу из библиотеки и скрылся с ней в одном из тайных ходов. А через несколько минут он усадил Аквилону в мягкое кресло и пододвинул к ней чашку малинового чая.
   -Твоя очередь рассказывать про годы ученичества. - вместо того, чтобы сесть напротив, ас взял свою чашку и сел у ног хранительницы.
   -А где Мириэль? - почему-то спросила Акви.
   -Ты должна знать это лучше меня, ведь по твоей инициативе мастер Маерам назначил ему дополнительные занятия. - недовольно ответил Керриа.
   -В выходной день? Мы же договаривались среди недели! - мужчину расхохотался.
   -Что смешного? - спросила девушка.
   -Именно так эльф и изобразил твою реакцию, когда ты узнаешь. Прости. - взгляд темных глаз стал жалобным.
   -Прощаю. - на лице принцессы появилась веселая улыбка и она хихикнула, представив себе друга, передразнивающего ее.
   Стук в дверь нарушил их идиллию. Принцесса сжалась в кресле и попыталась стать незаметной. Керриа быстро поднялся с пола и вышел за дверь, стараясь не дать посетителю увидеть, что в комнате кто-то есть. Но уже через мгновение дверь открылась, и мужчина вернулся в комнату.
   -Хватит прятаться. - Кайт Ши запрыгнул в свободное кресло и облизнулся, вожделенно смотря на пиалу со сметаной. - Тебя там брат ищет, между прочим. Интересную книгу ты выбрала. Правильную. - кот пододвинул к себе желанное лакомство.
   -По большей части мне была нужна не книга. - задумчиво протянула хранительница.
   Кот подавился сметаной и круглыми глазами посмотрел на хозяйку.
   -Так ты знала?!
   -Конечно. Он же сам стал, по сути, артефактом. - Акви сделала маленький глоток чая.
   -О ком вы говорите? - Керриа вновь опустился на пол, не обращая внимания на шокированного происходящим кота.
   -Советник Хикмет. Будучи человеком, он познал так много, что стал чем-то иным. Его тяга к знаниям была сильнее смерти, и так его имя навсегда было вычеркнуто из ее списка. Отслужив двадцать лет на посту первого советника Арии, он решил войти в лабиринт древних, в котором по преданиям можно найти ответ на любой вопрос. С тех пор прошло не одно столетие, а в дворцовых камерах, которые на самом деле и являются лабиринтом древних жил проводник, как его называют стражники. Хикмет даже не осознавал, сколько времени провел внутри огромного артефакта, пока Вильгельм не зашел, чтобы забрать новую книгу. - в серых глазах появилась знакомая отрешенность. - Что ж, теперь летом я смогу отправиться на север. Надо будет только оставить подробные инструкции.
   -То есть Генрих Ривелл... - Кай не успел договорить.
   -Я планировала сама спуститься в лабиринт, только ближе к лету. Ривелл... Глупо разбрасываться возможностями. Помошник и единственный в мире экземпляр книги. По-моему неплохо для одного раза. - девушка сморщила носик, а потом чихнула.
   -Начинаю понимать студентов и верить им. - Керриа Ти допил уже остывший чай.
  
   -Малышка, но он же маг! - Кайт Ши впервые на памяти аса позволил себе выпустить когти.
   -Он другой, древний, мудрый. Его душе не знакомы низменные стремления и порывы, иные ценности имеют значение, и стремится душа его ввысь, к звездам и знаниям. Он не достиг еще того понимания мира, что было у древних, но близок к этому. - девушка проводила взглядом каплю дождя, стекающую по стеклу. - И он достоин.
   -Значит, умотаешь на все лето в горы, оставив артефакты и книги на древнего старикашку у которого в подземельях от одиночества вполне могла съехать крыша? - завопил кот.
   -Да. - Аквилона слегка неуклюже выбралась из кресла. - Извини, пожалуйста, а ты не мог бы меня вернуть обратно?
   Мужчина недоверчиво посмотрел на принцессу. Испуг, легкий озноб и смущение. От абсолютного равнодушия и рассуждений о магах прошлого, до детского страха получить отказ. И как в ней уживается все это? Ас не мог себе даже отдаленно представить, что творится в этой очаровательной светловолосой головке. Она способна разыгрывать шахматные партии с участием светлых эльфов, которые считаются непревзойденными интриганами и лучшими манипуляторами, но не в состоянии разобраться в собственных чувствах. Умная, властная ледяная королева, способная вершить судьбу государств и в то же время маленький ребенок, искренне радующийся радуге в небе. Отбросив в сторону мешающие мысли, Керриа тяжело вздохнул и подхватил принцессу на руки.
   -Еще раз увижу босиком - запру. - шутливо пригрозил ас.
   -Бесполезно, она и взаперти может в задумчивости или очередном порыве что-нибудь учудить. - кот бесшумно спрыгнул с кресла, не желая пропускать знакомство с вероятным заместителем нынешнего библиотекаря.
   Кайт Ши прекрасно понимал, что рано или поздно девочка вырастет. Она уже повзрослела. Этот год будет для нее тяжелым: работа в Академии, постоянный присмотр за юным повелителем, внимание аса и частые выходы в свет, которых никак не удастся избежать. Скорее всего Аквилона не сразу заметит перемены, но когда это случится... Как бы девочка снова не замкнулась в себе. Кот фыркнул, смотря, как наследник горного королевства борется с самим собой, стараясь не пугать малышку слишком взрослыми чувствами. Какой бы забавной ситуация ему не казалось, а он был благодарен Керриа за то, что тот готов ждать. С другой стороны Акви может резко повзрослеть, как ее мать, и тогда... Эта мысль настолько позабавила пушистого хранителя, что он не удержался и громко заурчал во тьме коридора, озадачив своим поведением шедшего впереди мужчина.
  
   Аквилона нехотя высвободилась из рук Керриа, который отказался отпускать ее перед дверью и занес в библиотеку на руках, поставив ее в кресло. Стоя на кресле, девушка смогла посмотреть на аса, не задирая головы. Этот факт ее позабавил и она хихикнула.
   -Доброго утра. - обратил на себя внимание Вильгельм.
   -Доброго. - поприветствовала библиотекарь.
   Почему-то Акви не стала убирать руки с плеч Керриа, за которые испуганно ухватилась, когда он начал опускать ее.
   -Невероятно!
   На середину ковра вышел длиннобородый сухощавый старик в потрепанной мантии.
   -Хранительница! Настоящая Хранительница! - Хикмет продолжил что-то бормотать себе под нос, потом вперил взгляд ярко-синих глаз в девушку. - Хах, неустойчивый маг! Это же невозможно. Хотя... Брат с сестрой, тога все понятно.
   -Я рада видеть вас в мире света, уважаемый Хикмет. - Акви спустилась с кресла, проигнорировав возмущенный взгляд аса. - И вам многое нужно узнать, здесь время летит быстро.
   -Конечно, госпожа. Разрешите ли вы помогать вам? - старик чуть склонил голову, выражая свое почтение.
   -Конечно же, мы оба понимаем для чего вы здесь.
   Перед Хикметом стояла ледяная королева севера, он видел ее в каждом жесте и движении, каждая черта девушки сейчас кричала о ее происхождении и древности рода. Он видел ее прародительницу и мог с уверенностью утверждать, что кровь Севера жива в этой дочери и она достойная наследница. Не смогла ее разбавить знаменитая южная горячая кровь, в жилах этой дочери течет холод Севера, в глазах вековой лед, а стать ее не уступает стати вековых исполинских деревьев, что устремляются в высокую синь небес.
   Мужчины замерли, пораженные происходящим. Кайт Ши довольно заурчал.
   -Клянись, Хикмет, именем истинным, что верой и правдой будешь служить мне, соблюдать заветы наши и беречь любой ценой мир этот. Прими слова клятвы сердцем и стань ветром, отрекись от мирского и услышь песнь неба.
   -Клянусь.
   Вильгельм закрыл глаза, не в силах смотреть, как сгорает величайший маг. Но ас смотрел. Смотрел, как из пепла магии рождается новая чистая душа, распахиваются огромные серебристые крылья, и зарождается новый ветер. И вот уже на месте старика стоит беловолосый мужчина с серыми глазами. Под потолком перестал кружиться ветер, беспорядочно звеня бусинами и колокольчиками, по полу стелилась потерявшая хозяина магия, слышалось неровное дыхание Вильгельма, который не мог смотреть на то, как умирает маг, и счастливый смех Хикмета.
  
   Чуть позже они сидели за столом и пили горячий травяной настой.
   -Что произошло? - потеряно спросил Вильгельм.
   -Сегодня ты видел рождение нового Хранителя древностей. - флегматично ответил кот.
   -Не понимаю. - король опустил голову на сложенные на столе руки.
   -Первыми Хранителями были маги, отдавшие свои силы погибающему без энергии миру. Они же собрали все древние знания в хранилищах и запечатали их, дабы люди не повторили ошибок прошлого, не погубили мир в погоне за силой и властью. Хранителем можно не только родиться, но и стать. Главное - желание. - Кай забрался на колени к хозяйке и стал выпрашивать ласку.
   -Хикмет прошел свой путь от начала до конца. Я лишь завершила его долгую дорогу и дала начало новой. - Акви зевнула.
   -Снежинка, а давай ты ляжешь спать?
   Вильгельм поднял голову и неверяще уставился на невероятную картину. Его сестра не испугалась, не отгородилась стеной равнодушия, наоборот: малышка снова зевнула и положила голову на плечо Керриа. В душе короля шевельнулось чувство напоминающее ревность, которое он тут же растоптал. Его сестра оживала!
   -Днем? - сонно спросила девушка.
   -Днем. - подтвердил ас.
   -Хорошо.
   Кайт Ши осторожно перебрался с колен хозяйки на стол.
   -И ты готов ее отпустить? - спросил Хикмет, смотря как ас уносит принцессу.
   -Она не готова уйти. - Вильгельм грустно улыбнулся. - Мы всегда знали, что нас ждет, и кем мы будем друг другу. Я - король, она - библиотекарь. Иногда мы не виделись по пол года, даже переписку не могли себе позволить. Это тяжело. Говорят такая связь у близнецов, но отец и тут начудачил, он связал нас магией.
   -Ваш отец гений и сумасшедший. Нестабильный маг...я о таком читал лишь однажды. Чудо, что она выжила при рождении. - новорожденный Хранитель поставил на стол пустую чашку. - А ее мать?
   -Кристин ушла, а позднее и отец. - Вильгельм поднялся. - Что ж, мне пора. Надеюсь, мы вскоре сможем увидеться.
   -Ну раз все разошлись, займемся твоим образованием. - Кайт Ши в упор посмотрел в серые глаза. - Нам с тобой многое предстоит.
  
   Элияра остановилась в дверях лекционной аудитории, любуясь тем, кого вот уже несколько недель называла мужем. Кто бы мог подумать, что их обвенчает сам король! Керриа лишь посмеивался, смотря на ошарашенную происходящим в маленькой комнатке за троном эльфийку. Михаил тогда крепче сжал ее ладонь и ободряюще улыбнулся. После венчания их вывели в сад, где на небольшой поляне собрались самые близкие и дорогие им люди и нелюди. Элия могла поспорить на что угодно, такой свадьбы не было ни у кого! Наемник-оборотень, отплясывающий национальный танец на столе под ритмичные хлопки Ее Величества и маленького аса: мальчик с таким восторгом смотрел на старого друга Рыжей, что варг не смог отказаться и с кряхтение взобрался на стол для исполнения воинственного танца. После жертвой неуемного любопытства мальчика стал архимаг, которого Мириэль втянул в один из конкурсов, попутно расспрашивая про какие-то там заклинания. В середине празднества на поляне появилась ледяная девочка, как про себя называла нового библиотекаря Элия, она замерла на границе света и долго наблюдала за веселящимися гостями. Неизвестно сколько бы еще волшебница простояла там, но ее увидел Мириэль. Неугомонный ребенок кинулся к ней с радостным криком, схватил за руку и вытянул девушку в круг танцующих. Эльфийка ожидала чего угодно, но не тихого смеха и просьбы бежать чуть медленнее. Михаил весь вечер не отходил от жены ни на шаг, стараясь все время быть как можно ближе.
   Закончив выводить формулу, Михаил повернулся к ученикам и объявил об окончании лекции. Студенты радостно зашуршали тетрадями, убирая их в сумки. Как только за последним студентом закрылись двери, тень на стене пришла в движение и в луч света встала счастливая эльфийка.
   -Доброе утром, родная. - маг поцеловал жену в кончик носа, с удовольствием наблюдая румянец на щеках.
   -Я же просила разбудить, когда будешь уходить. - проворчала рыжая.
   -Не смог. - в голосе прозвучало почти искреннее раскаяние.
   -У меня не очень хорошие новости. - Элия присела на край стола. - Брат отозвал Мириам, в городе видели жреца и вольного охотника. Последний вроде бы выполняет заказ дроу и к нашим проблемам отношения не имеет.
   -Сообщи Керриа, я найду нашего алхимика. Где Жрец, там и весь культ забытого бога.
  
   Аквилона задумчиво провела пальцем по стеклу, стирая крохотные капли воды. Середина зимы, за окном льют ледяные дожди и дуют сильные ветра, горожане попрятались в домах и стараются не выходить на улицу, занятий в Академии в ближайшие дни не будет. Принцесса отвернулась от окна. С тех пор, как рыжая эльфийка сообщила им новости, Мириэль все время проводил в библиотеке под присмотром отца и Кайт Ши, сама эльфийка была временно отстранена от обязанностей телохранительницы. Акви осмотрела разгромленное помещение и тяжело вздохнула, начиная понимать преподавателей, которые в годы ее учебы жаловались на троицу неугомонных студентов. В один из дней двери распахнулись, являя посетителям растрепанную и злую королеву, за ее спиной послышался стук каблуков и множество женских голосов. Правый глаз Каролины подозрительно дернулся, и она захлопнула массивные двери, в которые минутой позже стали ломиться придворные дамы. Через пару часов в библиотеке появился Вильгельм, вынырнул из потайного хода и громко чихнул. За вечер Его Величество не произнес ни слова. Так и получилось, что по утрам хранительница занималась с маленьким асом, а вечером наблюдала за буйством трех великовозрастных детей. Решительно поднявшись с кресла, Акви перехватила водный мячик, которым перекидывалась Керриа и ее брат, подняла с пола огромный меч, вытащенный из хранилища Миром, и обвела присутствующих взглядом.
   -Нам нужна елка. - при этом смотрела волшебница только на аса. - Завтра Новый год.
   Мужчина вопросительно посмотрел на своего друга, но не получив никаких объяснений, прикрыл глаза. Посреди ковра медленно появлялась высокая зеленая красавица.
   -Не пойдет. - покачала головой хранительница. - Иллюзия. Игрушки не повесишь.
   Каролина восторженно что-то воскликнула и выудила из своей сумки небольшой флакончик.
   -У эльфов сперла, должно помочь.
   Некоторая настороженность в словах алхимика заставила хранительницу отойти чуть дальше. Ее величество бережно открыла флакон и высыпала на ладонь белую пыльцу, набрав в легкие побольше воздуха, Каролина дунула в сторону иллюзорной ели. Дерево подозрительно встряхнулось, осыпав пол иголками и маленькими веточками, поскрипело ветвями и величественно распрямилось.
   -Кара, а что за пыльца была в флаконе? - осматривая уходящие глубоко в гранит корни, спросил Вильгельм.
   -Точно не знаю, этим порошком они восстанавливали свой лес после пожара тридцать лет назад. - проинформировала королева.
   Ас, наблюдающий за происходящим из кресла, расхохотался, смотря на изменившуюся в лице принцессу.
   -Вы! - Акви возмущенно топнула ножкой, затем как-то резко успокоилась и с интересом посмотрела на дерево. - Что ж, будешь стражем.
   Ель тихонько выдохнула. Чем повергла почти всех в глубокий шок.
   -Ну и что сидим? - кот осмотрел живописную картину и уставился на огромную ель посреди читального зала. - Это что?
   -Полагаю, начало нашего собственного живого леса. - ответила хранительница, скрываясь за стеллажами.
   -В смысле живого? - кот обошел дерево по кругу. - Живые только у ушастых.
   В этот раз скрип веток напоминал ехидный смех, заставивший огромного кота неизящно приземлиться на пол, придавив себе хвост. Маленький ас тем временем с любопытством осматривал новшество, которое благосклонно опускала пушистые еловые лапы, чтобы ребенок мог потрогать иголки. Из дальнего конца библиотеки послышался грохот, заставивший Керриа вскочить и помчаться спасать, как он думал, свою принцессу.
   Аквилона растерянно посмотрела на раскатившиеся по полу разноцветные шары. Дно коробки, в которой лежали игрушки, не выдержало и все содержимое высыпалось на пол, зачарованное много лет назад стекло не пострадало, но шуму наделало много. Вдруг ее что-то резко дернуло вверх и в сторону.
   -Все в порядке?
   На волшебницу взволнованно смотрели темные глаза аса. Мужчина тяжело дышал, а под маленькой ладошкой хранительницы быстро билось сердце.
   -Да, я игрушки рассыпала. - пожаловалась девушка.
   -Не переживай, сейчас соберем. - улыбнулся Керриа.
   Аквилона замерла, слегка испуганная собственными ощущениями, когда ас на мгновение прижал ее к себе.
   -Есть другая коробка?
   Вдвоем они быстро собрали раскатившиеся игрушки, хотя Аквилона сильно сомневалась, что ее помощь была нужна. В процессе сбора она несколько раз спотыкалась о незамеченные в полутьме препятствие, роняла шарики и даже пару раз умудрилась ткнуть мужчину локтем в бок. Пунцовая от смущения она в конечном итоге села на низкую скамеечку и постаралась не шевелиться, но когда вставала случайно задела неустойчивый глобус. Шар покатился по полу, сшиб многострадательные доспехи Дини ши и задел кувшин с джином. От дальнейших разрушений хранилище спас ас. Посмеиваясь, он поднял смущенную и растерянную хранительницу на руки, коробка плавно поднялась в воздух и последовала за мужчиной к выходу.
   Мужчины с довольными улыбками наблюдали за тем, как две девушки и ребенок развешивают игрушки. Ель наиграно вздыхала, подставляя свои ветви, но было видно, что дереву нравится происходящее. Вскоре зеленая красавица переливалась сотнями магических огоньков, а вокруг нее за маленьким проказником бегал кот. Старшее поколение с любопытством следило за порыжевшим котом, который орал про дурную наследственность и грозился отомстить тем, кто надоумил ребенка. Вильгельм и Аквилона переглянулись, на их лицах появились чуть заметные улыбки.
  
   Задумчивое настроение не уходило. Хранительница тяжело вздохнула и прислушалась к ветру. Он снова шептал, рассказывал о мире, дарил ласковые прикосновения, пел забытые песни. Вчера ей было так уютно и тепло в свете разноцветных огней, а сегодня ее встретило серое утро и холод. Подув на замерзшие пальцы, Акви перевернула страницу. Ее мысли вернулись к Жрецам.
   Жрецы забытого бога. Одно упоминание о них вызывало у обычных людей страх, а маги хмурились и тяжело вздыхали, понимая, что раз где-то поблизости появились жрецы, жди очередной попытки вызвать демона, массовых жертвоприношений и других неприятностей. Этот кровавый культ пришел на большой материк с островов, на которых когда-то жили дикие племена. Жрецы появлялись и исчезали совершенно неожиданно, попытки отыскать их храмы лишь изредка давали результат. О них мало что было известно: великолепные воины, посредственные маги, скорее даже шаманы, взывающие к основам темной магии, невероятно замкнутое общество не допускающие к себе никого из вне. Кроме того, никто не знал, какие цели преследуют эти человекоподобные существа. Они устраивали кровавые пиршества по всему материку примерно раз в пятьдесят лет и исчезали.
   Аквилона надеялась, что Хикмет сможет разгадать тайну забытого бога, иначе будет очень трудно сохранить существующее положение вещей и равновесие сил на политической арене. Один неверный ход и баланс сил сместится, даруя одним бесконечную власть и бездну другим. А главным призом в этой игре была сила наследника асов. Хранительнице было жалко мальчика, ей совершенно не хотелось, чтобы жизнерадостный ребенок увидел истинное положение вещей так рано. Всему должно быть свое время. Но если Хикмету не удастся найти ответы, у нее не будет выбора. Спрятав тяжелые мысли за маской спокойствия, девушка стала спускаться в зал, где ее уже ждали Керриа и Кара.
  
   Сиятельный лениво наблюдал за кружившимися в танце парами. Мимо золотисто-красным вихрем пронеслась его дочь, которую крепко держал в руках будущий муж. Пожалуй, даже слишком крепко, усмехнулся Повелитель. После объявления помолвки и переезда наследницы в дом к мужу род Солей поумерил свой пыл. Эльф даже догадывался почему. Его дочь оказалась невероятна талантлива в некоторых вопросах, насколько ему было известно, все силы рода сейчас брошены на то, чтобы ликвидировать последствия семейного скандала с применением магии и холодного оружия. Кто бы мог подумать, что безответственная эльфийка втайне ото всех овладела искусством теней! Повелитель мысленно расхохотался, вспоминая лицо капитана стражи, к которому одиннадцать лет назад обратилась его дочь с просьбой научить ее сражаться. Так что он не завидовал несчастному наследнику Солей, который в данный момент злобно сверкал глазами, смотря в очаровательное личико своей будущей жены. Теперь одному из древних родов будет не до интриг, в ближайшее столетие они будут заняты внутренними разборками, которые им обеспечит Даяна. Девочке понравилось играть во взрослые игры, следовательно, все только начинается. Равнодушно рассматривая гостей, Сиятельный приметил у дальней стены весьма занимательную личность. Мириам Солей вела неспешную беседу с главой рода. Подозвав к себе тень, Повелитель указал на беседующих:
   -Младшая ветвь, но очень талантлива. Недавно вернулась из поездки в Арию, где следила за приближенными Его Величества, цели неизвестны. Занимается решением щекотливых вопросов, а также личная ищейка главы рода, возможно наличие особого дара. Есть брат, который презрительно относится к деятельности сестры и крайне неохотно идет с ней на контакт. Мастер алхимик. Живет и работает в Академии Гифеон, возвращаться в лес не стремится. - чуть поклонившись, тень скрылась за колыхающимися портьерами.
   Повелитель догадывался, что искала Мириам Солей. Судя по хмурому лицу главы рода, поиск результатов не дал. Ну и замечательно. Сегодня у него не было желания думать и решать проблемы. Этот Новый год он хотел встретить в уютном кабинете, где стояла наряженная ель, и ждало горячее вино. Он смирился, давно смирился с тем, что в его жизни не может быть тех, кто в эту ночь смог бы разделить с ним одиночество.
  
   Каролина натянуто улыбнулась знакомой, с которой когда-то училась на одном потоке. Девушки обменялись понимающими взглядами и продолжили вести светские беседы с гостями. Королева в очередной раз повторила про себя, что вскоре они смогут покинуть бал и отправиться... Нет, не спать. В библиотеку. Живая во всех смыслах ель, уют, тепло и самые близкие и родные ей существа. Кара улыбнулась, понимая, что ей не хватало таких посиделок. Давно прошли те дни, когда они собирались в комнате Лунатика, чтобы отпраздновать встречу Нового года. Совершив налет на лаборатории и набрав там всевозможных стеклянных колб, они бежали в комнату, где создавали осязаемый морок елки, на котором развешивали добычу. Любимым их развлечением было обманывать ворота и проносить в Академию спиртное. Каждый год приходилось придумывать что-то новое, ведь ворота оказались самообучающимися. От воспоминаний ее отвлек молодой человек в весьма нетрезвом виде.
   -Леди, вы прекрасны. Позвольте пригласить вас на танец. - чуть пошатнувшись, парнишка умудрился довольно изящно поклониться.
   -Вам лучше пройти на свежий воздух. - мягко намекнула Кара.
   -Вы оскорбляете меня своим отказом! - привлекая внимание, воскликнул молодой дворянин.
   -Молодой человек, этот танец я обещала своему мужу. - попыталась отвязать от нежелательной компании королева.
   -Где он? Я разберусь с ним!
   Кара отступила от паренька, понимая, что это ее муж не проигнорирует.
   -Вы пользуетесь успехом, жена моя.
   Зрители расступились, позволяя королю пройти.
   -К моему сожалению. - скрывая улыбку, ответила Кара.
   Паренек побледнел, колени задрожали, в глазах обреченность. Никто так и не понял, что же стало причиной обморока, но неудачливого ухажера на свежий воздух выносили стражники.
   -По-моему нам пора. - шепнула Кара мужу.
   -Полностью согласен.
  
   Керриа постучал в дверь и, не дождавшись ответа, вошел. Она стояла у зеркала и пыталась собраться влажные после мытья волосы.
   -Можно? - мужчина вытянул из рук принцессы ленту.
   -Глупо спрашивать, после того как сделал. - тихо ответила девушка.
   Ас не стал ничего говорить. Он всегда хотел сестренку, поэтому в один из дней попросил маму научить его заплетать волосы. Братья долго смеялись, когда он показал им свои первые результаты. Со временем у него стало получаться, а спустя несколько лет он с легкостью заплетал традиционные косы любой сложности. Мужчина подобрал выскользнувшую прядь волос.
   -Не получится. - чуть улыбнувшись заметила его действия Аквилона. - Ветер свободен во всем.
   -Разве я лишаю его чего-то? - завязывая ленту, спросил ас.
   -Странно. - не обратив внимания на вопрос, прошептала принцесса.
   Волосы послушно лежали и не пытались выскользнуть из сложного свободного плетения.
   -Спасибо. - прозвучало в полной тишине.
   -Не за что, идем вниз. Даже не думай. - заметив задвинутые под шкаф туфли, пригрозил Керриа.
   -Ты ведь все равно донесешь. - проворчала принцесса и еще дальше задвинула туфли.
   А ас не знал, что делать. Она сама только что дала понять, что ей нравится его присутствие.
   -Иди сюда, Снежинка. - хрипло позвал ас.
   Девушка, ни минуты не медля, подошла к мужчине.
  
  Что может быть прекрасней тихого семейного вечера? Они наслаждались. Каролина впервые за эти годы позволила себе забыть о статусе и развлекалась, как могла. Вильгельм весь вечер не мог оторвать глаз от своей счастливой жены, однако не упустил из виду и того, что его сестра не отходила от Керриа дальше, чем на расстояние вытянутой руки. Девочка отчаянно краснела, но слезать с колен аса не спешила. Мириэль набегавшись вокруг живой ели, уснул в сплетении веток, которые дерево наклонило для ребенка. Смех и шутки, рассказы о теперь уже далеких годах ученичества... Скоро рассвет. Керриа удобней перехватил уснувшую принцессу и понес ее наверх, а Вильгельм притянул к себе жену.
   -Нравится? - лукаво спросил король.
   -Безумно. - честно ответила королева. - Давай каждый Новый год встречать все вместе?
   -Хорошо. - на удивление легко согласился мужчина.
   -А лед-то тронулся. - хихикнула Кара и тут же получила щелчок по носу. - За что?!
   -Вспомни себя. Сколько ты боялась признаться даже себе в чувствах ко мне? А она ведь и не влюблялась ни разу, даже подруг нет, чтобы посекретничать. - Вильгельм крепче прижал к себе жену.
   -Может, я с ней поговорю? Жалко Лунатика. - положив голову на плечо мужчины, девушка шутливо укусила его за шею.
   -Что-то ты у меня буйная сегодня, вроде не много выпила. - легко поднимаясь из кресла со своей драгоценностью, сказал король.
   -Обижаешь. - королева снова хихикнула. - Две бутылки настойки из твоих запасов.
   -Пьянчужка. - целуя аккуратный носик поддел Его Величество. - Да не перепьешь ты Керриа. И когда только успели, он же от Акви не отходил!
   -Ну вы так увлеклись построением какого-то там плана по переманиванию смеска, что мы решили продолжить давний спор. - Кара слегка покраснела.
   -На них алкоголь практически не действует, девочка моя. - придерживая голову жены, чтобы та не ударилась и скрываясь за портретом далекого предка, сказал мужчина.
   -Главное не сколько, а что. В этот раз уже лучше, к следующему разу точно подействует или я не алхимик! - донеслось из тайного хода.
  
  Керриа с удивлением отметил легкое опьянение и решил потом поговорить с Карой. Эта вредина до сих пор не забыла давний спор и при каждом удобном случае пытается его напоить. С каждым разом получается все лучше. Алкоголь совершенно не действует на асов, а тут нате вам. Толкнув дверь, мужчина занес девушку в комнату и положил среди вороха одеял и подушек. Сколько раз за последний месяц он раздевал сонную Снежинку, которая во сне вела себя довольно буйно? Только чудом на днях ему удалось избежать синяка под глазом. А сколько раз это чудо ловко ударяло острым локотком под ребра? Тяжело вздохнув, ас придержал спящую принцессу и уже привычно распустил шнуровку на платье, после чего стянул с тонкой фигурки многослойные юбки. Девушка поежилась от легко ветерка и неосознанно потянулась к теплу. Не ожидавший подобного Керриа, потерял равновесие и упал на пол. Принцесса повозившись, удобней устроилась у него на груди и продолжила спать. Растерянность уступила место радости, и ас, подложив под голову подушку, заснул с легкой улыбкой на губах.
  
  Аквилона недовольно сморщила носик, когда спины коснулся прохладный ветерок, нехотя приоткрыла глаза, но сон никак не хотел уходить, поэтому сознание как-то флегматично отметило непривычную тяжесть на талии и ворот рубашки перед глазами.
   -Спи, рано еще. - шепнул ас, поправляя съехавшее одеяло.
   Девушка распахнула глаза и резко села, испуганно смотря на мужчину в своей постели.
   -Холодно. - резко успокоившись и сжавшись, тихо сказала Акви.
   Шумно выдохнув, Керриа потянулся вперед, обнимая девушку, отдавая свое тепло. Акви расслабилась и положила голову на плечо аса, ей было тепло и уютно.
  
  Хикмет отложил раскрытый на середине фолиант и прислушался к шепоту под потолком. Его переполняли совершенно невероятные в своей простоте эмоции, ветер рассказывал древние легенды, делился запахами, картинами и зарисовками прошлого, настоящего, даже будущее приоткрывало свою завесу перед этой стихией. Чудесен мир во всех его красках! Мужчина провел рукой по своим волосам, словно пытаясь проверить, реальны ли они.
   -Никак не могу привыкнуть. - объяснил он свои действия Кайт Ши.
   Кот неопределенно мурлыкнул, переворачивая страницу дневника одного из преподавателей Гифеон, жившего пару веков назад. Маг довольно подробно описывал увиденный в раннем детстве ритуал жертвоприношения с участием верховных жрецов.
   -Два Хранителя в одной библиотеке... - Хикмет не закончил мысль.
   -Думаю, моя хозяйка готовит себе пути отступления. - кот расплылся в улыбке. - Не так уж она и наивна, да и дворец не то место, где дети долго остаются детьми.
   -Так все-таки ее мать полюбила? - удивленно спросил бывший маг.
   -Для Кристин всегда существовал только один мужчина, он стал для нее всем, с первого взгляда, с первого слова. Ты веришь, что наследницу Севера смогли бы силой увезти из родного дома? Король любил свою Королеву. Для него не существовало других женщин, вот только дитя она смогла родить ему только единожды, жизнь под ее сердцем смогла зародиться лишь раз - Кай тяжело вздохнул. - Мы очень долго искали способ и, в конце концов, придумали такое, от чего волосы дыбом встанут у любого мага, скажи ему кто. Если ты заметил, мы говорим, что мать Акви ушла. Это была сделка, сделка с создателем этого мира. Он дал ребенку Мага и Хранителя жизнь, в обмен на обещание сохранить в мире равновесие. Кристин ушла в миры Древних, когда почувствовала дисбаланс, а через некоторое время за ней последовал ее Лев.
   -Любовь непостижима. - философски заметил Хикмет.
   -Совершенно верно. - кот поправил свои очки, которые одевал исключительно для того, чтобы выглядеть более представительно.
   -Вильгельм не готов отпустить свою сестру.
   -Еще слишком рано, мой друг, не забегайте так далеко в своих рассуждениях.
   -Но разве ас не заберет ее себе?
   -Вы все еще пытаетесь мыслить как маг и человек, слушайте ветер. - кот недовольно дернул хвостом. - Пусть все идет своим чередом, пройдемте в хранилище, коллега, пыль сама себя не уберет.
   Рассуждая на различные темы, двое скрылись за резными дверями.
Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) М.Юрий "Небесный Трон 5"(Уся (Wuxia)) М.Юрий "Небесный Трон 4"(Уся (Wuxia)) Р.Маркова "Хранительница"(Боевое фэнтези) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Кострова "Кафедра артефактов 2. Помолвленные магией"(Любовное фэнтези) А.Верт "Пекло 2"(Боевая фантастика) А.Верт "Пекло 3"(Киберпанк) А.Ефремов "История Бессмертного-3 Свобода или смерть"(ЛитРПГ) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"