Гаркавый Владимир Александрович: другие произведения.

Перевертыш. Часть 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    Третья часть закончена. Выкладываю первых три главы. В этой книге главный герой поступает в Академию магии, чтобы получить новые знания. Конечно же подножек со стороны недругов не избежать. Особенно когда в игру включаются небожители... По вопросам приобретения полной версии романа обращайтесь в личные сообщения. Тем временем, начал работу над четвертой частью.


  
   Перевертыш. Часть 3.
  
  
   Рун не должен резать
  
Тот, кто в них не смыслит.
  
В непонятных знаках
  
Всякий может сбиться.
  
  
  
   Пролог
  
  
   - Что ты решила в отношении перевертыша, сестра? - спросила богиня Смерть собеседницу.
  
   - Его предок когда-то нарушил равновесие на этой чудной планете, а сейчас бездушные разумники ушедших видимо подготовили очередного претендента с целью противостояния и исправления сложившейся ситуации. Только на грани гибели метаморфы осознали собственные ошибки и предприняли попытку с помощью контролеров влиять на ход событий в будущем. Что ж, как бы там ни было, для начала я склонна присмотреться к кандидату и его жене, - ответила небожительница, понимая, что, прежде всего, юноша имеет намерения приобрести здесь утерянные знания и власть.
  
   - Многоликий давно жаждет его крови, но преступить запрет прямого вмешательства, думаю, не осмелится, - продолжила первая красавица.
  
   - Он, как и прежде, допускает ошибку, свойственную самовлюбленным эгоистам: вместо того, чтобы поделится силой и знаниями, наживает врагов.
  
   - А мне мальчик уже определенно понравился, мастерски обойдя несколько ловушек и подмяв под себя малочисленные народы, - выразила свою позицию Смерть.
  
   - Наконец и ты испытываешь удовольствие от игры с живыми, больше чем от лицезрения мертвых, - укорила сестру-близнеца старшая на несколько мгновений богиня Жизнь...
  
  
   Глава 1.
  
   Впереди простиралась дорога, а по бокам от меня, на черных скакунах, восседали две прекрасные девы - принцесса эльфийских кровей Менелана, прячущая острые ушки под шалью светло-зеленого оттенка, и молодая северная ведьма Снежна, под стать подруге укрывшая голову бежевым шарфом, в тон своему охотничьему костюму.
   Если поверхностной маскировки первой красавицы было вполне достаточно, чтобы обмануть встречных путников, так как кроме ушей ничем другим она от человеческих девушек не отличалась, то фиолетовые глаза белоголовой северянки могла скрыть только качественная магическая иллюзия. Правда, уровень Снежны, как искусницы, по силе внутренних источников едва соответствовал рангу Подмастерья, а умения не позволяли самостоятельно скрыть родовую принадлежность к племени Варгов, поэтому появляющемуся на нашем пути народу сразу становилось понятно, кем является моя вторая спутница.
   Откровенно говоря, никто из нас троих не имел достаточно знаний, хотя мощь моих собственных источников позволяла управляться с разными стихиями не хуже Магистра, а в некоторых направлениях и под стать Архимагу. Менелана же, как адепт школы Жизни перешагнула уровень Учителя, а в направлениях Разума и Смерти достигла только планки Ученика.
  
   Направляясь в столицу Альтус, мы с ведьмой настроились получить необходимые знания и навыки в самой сильной Академии Магии королевства людей Тенгрия, а эльфийская принцесса составила нам компанию, чтобы разведать обстановку и начать борьбу за родной трон через посольство и торговые представительства лесного народа на чужбине.
   Белый цвет магической татуировки орхидеи в зоне бикини, самостоятельно меняющий окрас при определении достойного кандидата, позволял ей во всеуслышание заявить, что именно она является прямой наследницей власти, а дядя, убивший ее отца с помощью подосланных душегубов, заслуживает скорейшей казни.
   Но, к чести Менеланы, она прислушалась к моему совету для начала собрать информацию и прощупать настроения соплеменников через знакомых эльфов, ремесленников и торгашей, ведущих дела в королевстве людей. Ведь оно и понятно, смена власти - непростое дело, и ее подлый родственник-убийца, перед тем как сесть на трон, явно заручился поддержкой знати из старинных родов, а значит, вместо признания красавицу вполне вероятно ждут палачи.
   Какие аргументы готовила принцесса, кроме освещения магического рисунка на теле, для сбора вокруг себя приверженцев - мне неизвестно, но последний месяц ее задумчивый вид свидетельствовал о напряженном мыслительном процессе. Поскольку в свои планы эльфийка меня не посвящала, я лишь пообещал ей поддержку в виде дружинников и разведчиков графства, подготовленных для скрытных действий на чужбине и направленных по моей просьбе вслед за нашим выдвижением.
   По правде сказать, я и сам искал повод разместить преданных людей в державе, где предстоит нам с ведьмой учиться несколько лет, дабы знать обстановку вокруг моего особняка и быть в курсе происходящих событий одним из первых, а по возможности развернуть агентурную сеть в стане временного союзника.
   Волею случая мне удалось откусить от королевства Тенгрия целое графство Арканум с прилегающими землями Чуждого мира и Проклятых гор. И я ни на минуту не сомневался, что серый кардинал, маячивший за спиной молодого короля в лице его дяди, герцога Милдо Равука, мне никогда не простит этой выходки, найдя способ и исполнителей, чтобы наказать обидчика и вернуть домен под патронат своей державы. Отсиживаться в обороне, год за годом истребляя подосланных убийц и агрессивно настроенных соседей - не в моих правилах и характере, поэтому, пока втайне от девушек, я решил сделать несколько упреждающих шагов, маскируя такие действия благими намерениями в виде поддержки эльфийской принцессы.
   Было понятно, что и без видимого противостояния с соседним королевством Тенгрия подданным графства жилось отнюдь нескучно. За последние три месяца нам пришлось на стороне людей поучаствовать в войне с ящерами, доказав прежде всего самим себе эффективность обучения дружины; отбить смертоносную атаку некромантов, осмыслив всю глубину потребности обученных искусников; и все это на фоне ежедневных изматывающих тренировок, как в физическом так и магическом плане.
   Поэтому, когда пришло время отправляться на учебу, неспешным походом верхом на лошадях, с обязательными пикниками и ночевками под открытым небом, в компании прекрасных спутниц, неравнодушных ко мне лично, я решил отвлечься от дел родного графства Арканум и качественно настроиться на усвоение знаний.
   Отправились мы в путь заранее, рассчитывая прибыть в Альтус за две недели до начала обучения, чтобы исключить все возможные мелочи и нестыковки, как бы ни готовился, всегда ожидающие людей на новом этапе жизненного пути.
   По моей просьбе Менелана, поверхностно знающая правила, установленные в Академиях независимо от их места расположения, объяснила, что вступительный экзамен проходит за закрытыми дверьми, оставляя претендента один на один с комиссией преподавателей и артефактом "Истины". После того, как магический шар выявит принадлежность будущего студента к тому или иному направлению искусства, наставники в праве задать дополнительные вопросы или подвергнуть кандидата испытаниям, особенно того, кто за год до начала учебы, по собственной глупости или вследствие занятости не проходил обязательных предварительных смотрин.
   Вся процедура знакомства с будущими преподавателями занимает не более пары часов и как раз именно на подобные диспуты отводится две недели до начала занятий. Кто не успел, по той или иной причине, может попытаться пробиться в маги ровно через год. В это же, отведенное до учебы время первокурснику определяют место жительства, практически всегда на территории Академгородка, и знакомят с правилами поведения на период муштры. Попасть за забор Академии, расположенной на холмистом берегу протекающей речушки, в часе пешего пути от столицы, никто из посторонних не может, так как именные пропуски-медальоны магически привязаны лично к владельцу, обозначая ученика или преподавателя, а в чужих руках теряют заложенные свойства.
   Казалось бы, осадное положение должно претить свободолюбивым искусникам, однако, на деле же все выглядело с точностью до наоборот, и тому имелись вполне объективные причины. Первогодки по собственной воле за территорию учебного заведения стараются не выходить, так как внутри на них действует своеобразная индульгенция, запрещающая убивать будущих адептов в магическом поединке. Максимум, что светит новичку, если он излишне груб или нарушил обычаи - дуэль в виде кулачного боя или с оружием в руках, но до первого серьезного ранения.
   До введения этого ограничения, более пятидесяти лет назад, старшекурсники и опытные маги под любым предлогом старались уничтожить перспективную молодежь еще на этапе отсутствия у последних багажа даже базовых знаний, избавляясь от будущих конкурентов в самом начале их пути. Таким образом, выживали только самые изворотливые или никчемные, что не могло не волновать ректоров Академий и руководителей гильдий, заметивших снижение общего потенциала одаренных в той или иной стране.
   Конечно, данный запрет полностью не гарантирует безопасность, всегда есть место случаю или спровоцированной акции, по причине мести или зависти, но это уже скорее исключение, чем правило.
   Кроме того, полностью ограничивать природный отбор сильнейших магов за счет нововведений реформаторы не стали, выдав вариант временной защиты и введя дополнительный стимул побыстрее осилить базовую часть знаний. Уже начиная со второго курса, разрешаются магические поединки внутри Академии, но только с одногодками или учениками на ступень выше, и обязательно под присмотром кураторов из числа деканов каждого из задир, а также опытного мага Жизни, чтобы вовремя спасти поверженного.
   И наконец, с третьего года и до окончания учебы студент получает свободу на передвижение и поселение в столичном граде, отрываясь по полной программе за период временного "заточения" на местных жителях и магах-соперниках. Правда предыдущий король Тенгрии два десятка лет назад ввел собственное ограничение на применение боевых заклинаний в пределах города, так как смертность среди простого люда, попавшего под руку дерущимся искусникам, или тем, кто встал не с той ноги, превышала рамки приличия. Следили за порядком городские стражники, в патрули которых обязательно входил один из магов-выпускников, но, как говорится, для начала нарушителя следовало поймать, и только после его ждал штраф или исправительные работы на благо общества.
   Если же маги смогли сдержаться от немедленного выяснения отношений - в их распоряжение предоставлялись специальные дуэльные площадки, расположенные в разных концах столицы, где за малую мзду стороны могли излить друг на друга всю свою ненависть и умения на вполне законных основаниях.
   Отдельным актом решался вопрос самостоятельного трудоустройства одаренного. И хотя изыскатель, как правило, регистрировался в гильдии Магии с момента поступления в Академию - именно с третьего курса его нанимали для работы состоятельные жители столицы или окрестных деревень, считая, что кандидат уже имеет необходимые навыки, но еще не дерет астрономическую цену за выполненную работу.
   Как не трудно догадаться, особой популярностью у народа, будь то война или мирное время, пользуются услуги адептов Жизни при борьбе с болезнями и увечьями, и еще усилия одаренных школы Земли, как при строительстве домов и укреплении возведенных стен, так и способствуя урожаю пашен феодалов.
   Следует также упомянуть мастерство хороших "бытовиков" - студентов любой из стихий, прекрасно овладевших простейшими плетениями для уборки мусора, запахов и так далее. Кстати, последнее обстоятельство гарантировало практически любому одаренному как минимум безбедное существование, а вот богатство напрямую зависело от умений, удачи и того, насколько ленив или нет молодой искусник.
   Отдельной кастой среди популярных магов состояли артефакторы разных стихий, чьи изделия кроме магического наполнения в виде бытовых заклинаний, плетений защиты или атакующего характера еще служили украшением для знати и простого люда. Правда последним следовало очень постараться при обучении, чтобы выбить себе достойное место под светилами, так как подобная участь - стать магическим ремесленником - касалась всех, кто имел недостаточно развитые внутренние источники.
   Адепты боевых направлений Огня, Смерти, Воздуха, Воды и производные от них, как правило, пользовались популярностью во время войн или выступали в качестве наемников при проведении разовых акций, а также рекрутировались для постоянной службы в дружинах дворян.
   Прикладными, но отнюдь не последними по значимости науками в Академиях считалось зельеварение, приручение фамильяров на основе магии Крови и Смерти, создание големов и шаманские практики с применением рун и знаний астрономии. Вместе с изобретением и испытанием новых плетений все эти темы здешний ректор объединил под факультетом конструкторов, пародируя странников, когда-то обозначающих таким словом искателей чего-то нового.
   Правда действительно реальные успехи в создании очередных боевых эликсиров, всевозможных микстур, ядов и даже концентратов для кондитеров создавали в основном адепты Жизни и Смерти, разбираясь в тонкостях строения любого живого существа как никто другой. А некоторые из них за выдающиеся заслуги и интересные изобретения получали звание Алхимика, приравниваясь к Магистру магии если не по силе источника, то по умению.
   Работа на основе крови и ритуалов привязки, как не трудно догадаться, больше присуща оборотням и шаманам, а големостроение - магам природных стихий, подчеркивая желание и тех и других усиливать себя за счет помощников.
   Также, насколько мне удалось выяснить, уже третий год как в столичном учебном заведении введен курс некромантии, в виде очередной попытки изучить науку родом из королевства Некрос и в случае войны дать должный отпор агрессору.
   Направлением некромантии дополняли свои знания адепты Смерти, по сути, изначально имея за счет развитого источника все возможности превзойти заграничных коллег, но ознакомительный курс рекомендовали изучить всем, чтобы максимально исключить неприятные сюрпризы. Правда из-за минувших столкновений ненависть со стороны жителей королевства Тенгрия к искусникам Некроса и проявлению их заклинаний заставляла каждого, овладевшего даже минимальным набором плетений, до поры до времени скрывать умения и атрибуты в виде собственноручно созданного посоха и напитанного кровью ритуального серпа для жертвоприношений. Открыто носить ленту некроманта, состоящую из двух продольных полос черного и серого цвета, отваживался лишь безумец, мечтающий бросить вызов всем встречным магам и обществу.
  
   До столицы Альтус от границ графства Арканум нам предстояло двигаться верхом десять дней, три из которых уже пролетели, заставляя задуматься о поиске удобного места ночевки. Подходящая поляна, разведанная ранее, как и сам маршрут, расположена в ближайшей роще, недалеко от тракта, и я первым направил своего коня к месту стоянки. Дамы, продолжая вдалеке тихо разговаривать о своем, о "женском", беспрекословно последовали за мной, а разведчики-дроны из набора космического странника "Шмель" уже донесли всю картинку с подступов вокруг живописной лужайки.
   Практически одновременно с нами, с противоположного направления, на поляну въехала добротная карета, запряженная одной покладистой кобылкой, правил которой очень колоритный гном с коричневой лентой мага-земляка на поясе и цепким взглядом битого жизнью мужчины.
   Наша кавалькада остановилась с одного краю, а повозка - с другого, не решаясь сближаться и оценивая возможного противника издали. Я дал сигнал девушкам оставаться на месте, а сам первым тронул коня в сторону гостя, хоть на уровне интуиции и не ощущал агрессии со стороны коротышки, решив неким видимым разделением сил продемонстрировать мирные намерения, подъехав поближе присмотреться к нему и познакомиться. Маг тоже не бездействовал, а спрыгнул с облучка кареты и нашарил в карманах какой-то артефакт, при этом иного оружия в руки не взял. Либо он правильно воспринял мой посыл, либо торчащие за спиной рукояти мечей не произвели на него гнетущего впечатления.
  
   - Добрый вечер, уважаемый гном, - первым обратился я, видя, что собеседник значительно старше меня по возрасту, а по местному этикету именно младший проявляет инициативу, дожидаясь ответа или игнорирования с противоположной стороны. - Мы держим путь в Альтус и присмотрели эту поляну для ночлега.
  
   - И вам желаю здравствовать, молодой человек, - ответил крепыш в годах. - Я двигаюсь в обратном направлении к родне, проживающей в графстве Арканум, и хотел бы со своими спутницами тоже заночевать именно здесь.
  
   - Как по мне, здесь хватит места и для приличного каравана, не то, что для двух троек путешественников без поклажи. Но чтобы не смущать друг друга, мы останемся с того краю, а вы отдыхайте с этой стороны, - предложил я, не спеша афишировать принадлежность к хозяину озвученного домена и не выпытывая подробностей от гнома.
  
   Его настороженность по отношению к встречным и взгляды украдкой по сторонам говорили об опасениях то ли за собственную жизнь, то ли в отношении женщины с ребенком, выглядывающих из кареты, поэтому я посчитал лишним форсировать дальнейшие события и навязываться в качестве собеседника.
  
   Спустя некоторое время со стороны нашего костра стали распространяться приятные ароматы походной каши с мясом, тогда как троица коротышек предпочла затаиться, не разводя огнища. Очевидно, дорога изрядно их вымотала, раз они договорились-таки остаться подле незнакомцев, хотя короткий спор между старшими свидетельствовал о решимости мага продолжить путь в темноте, чтобы уединиться и отбросить даже гипотетическую угрозу.
   Мы своим присутствием могли косвенно выдать их месторасположение, даже постаравшись скрыть очаг от дороги в выкопанной ямке и за гущей деревьев, поэтому в качестве компенсации я решился угостить путников горячей пищей. Как бы взрослые не хорохорились собственной стойкостью к искушению - голодные глаза маленькой девочки, постоянно поглядывающей в нашу сторону, выдавали желание немедленно подкрепиться.
   Подойдя к ним на расстояние десяти шагов, я предварительно обратился к старшему гному, понимая, что не ровен час - он долбанет по мне своими заготовками.
  
   - Уважаемый маг! Прошу отведать нашей пищи и попотчевать близких, ибо не стоит вежливым людям проявлять невежество в пути, особенно вдали от родных жилищ.
  
   - Спасибо, юноша, - ответил вышедший навстречу коротышка и взял глиняную тарелку у меня из рук. - Приятно встретить достойных людей, родители которых не пожалели времени на то, чтобы привить элементарную вежливость и культуру своим чадам.
  
   Через пару минут женщина-гнома принесла ответное подношение в виде плотно закрытого кувшина, вскрыв который я унюхал аромат настоящего пива. Именно гномы славились секретом приготовления хмельного напитка, как никто другой чтившие любые праздники и попойки. Кувшин отправился по кругу, но мои девушки терпкого, горьковатого вкуса до конца не оценили, заверив, что вино из походной фляги им гораздо приятнее. Как-нибудь следует их угостить самодельными солеными чипсами, сухариками или засушенной рыбкой, тогда и хмельной напиток покажется подарком богов, контрастируя со вкусом блюда.
  
   Еще спустя некоторое время мы все уснули, на первый взгляд беспечно оставив пристанище без охраны. С моей стороны такое поведение было продиктовано патрулирующими пространство крохотными дронами, а гном, похоже, в свою очередь выставил несколько сигнальных артефактов, призванных обнаружить пересекающих периметр людей или животных.
   Писк-сигнал маленького наблюдателя спустя три часа сна заставил меня мгновенно продереть глаза и присмотреться к происходящему, что автоматически передавалось с камер слежения космического набора шпионажа на мой управляющий прибор на поясе, в виде блоков искусственного интеллекта Умки, а затем и на нейросеть в мозгу. Один из летающих дронов уклонялся от атаки ночного хищника, внешне схожего с филином, а остальные на дальних подступах обнаружили десятерых человек, одетых с ног до головы во все черное и крадущихся мелкими перебежками, словно ниндзя с планеты Земля. Механический "шмель" удачно ушел от птицы, но та, вопреки логике, оставила преследование жертвы и закружила над облюбованной нами поляной. Передний лазутчик тут же остановился и подал сигнал остальным обойти указанное филином место по кругу, обхватывая направления со всех сторон.
   Дальше медлить было попросту преступно, поэтому я быстро поднял своих спутниц на ноги, шепотом указав им о необходимости перед приближающейся опасностью привести защитную амуницию в порядок, и бросил камень в обод кареты гномов, чтобы шумом прервать их сон. Появившийся, как черт из табакерки крепыш вопросительно уставился в нашу сторону, видя копошения моих воительниц и справедливо предполагая виновников своей побудки.
  
   - Уважаемый! Похоже, у нас гости, которые в течение некоторого времени зайдут на поляну с разных направлений. И, судя по их намерениям, спрашивать разрешения или угощать нас разносолами они не станут. Так что предлагаю всем переместиться к центру и спина к спине готовиться к драке.
   Гном молча удалился, а спустя пару минут из укрытия показались встревоженные мать с дочерью, каждая прижимая к груди небольшой скарб в виде котомки. Крепыш напротив - шел не обремененный лишней поклажей, если не считать боевого топора с длинной потертой ручкой и коваными наручами, очевидно призванными исполнять для хозяина роль щита от рубящих ударов клинком. Скорее всего, маг предполагал, а может и доподлинно знал, что особо разойтись заклинаниями нам не дадут, и ведь как в воду глядел - прежде чем появиться перед ночующими, черные человечки воткнули по контуру пару негаторов.
   Оставив позади двух беззащитных гномих, мы вчетвером расположились по сторонам незримого квадрата, обнажая мечи, а противники тоже застыли в разных стойках, ожидая команды старшего. Каждый из них, словно под копирку, следовал типажу ниндзя, что внешним видом, что наличием короткого, слегка изогнутого клинка в руках, с длинной рукоятью, позволяющей фехтовать двумя руками, но в отличие от нас все их доспехи состояли всего лишь из одежды, в угоду дополнительной скорости при передвижениях.
   Я в свое время решил эту проблему за счет прессованного кожаного жилета, изготовленного наподобие облачения римских легионеров, а постоянные тренировки позволяли нашим воинам практически не чувствовать его веса в бою.
   Анализируя превышающего нас числом противника, я пришел к выводу, что, скорее всего, ночные бойцы больше рассчитывают на физическое превосходство и неожиданные удары в спину, или не имеют в своих рядах достаточного количества магов, раз воспользовались негаторами еще до выяснения состава отдыхающих путников. И, надо признаться, моей компании подобное положение дел было только на руку, ведь мы тоже уступали опытным магам в затяжном бою лицом к лицу, даже располагая мощными амулетами защиты и прокачанными внутренними источниками, зато практически всегда побеждали ранговых мечников, не афишируя собственную принадлежность к таковым за счет отсутствия знаковой татуировки.
   Характерными рисунками украшали пальцы не случайно, зачастую отпугивая юных наглецов и производя впечатление на работодателя рангом от Воина до Мастера. Нам же зарабатывать деньги умением мечника нужды не было. Я - граф, с приличным доменом во владении, эльфийка - принцесса, без пяти минут королева лесного народа, а ведьма воспринимала серьезно только татуировку замужества, с завистью поглядывая на проявление подобной во время ночных утех на моем запястье.
  
   - Кто вы, молодые люди? И почему охраняете этого коротышку? - со злостью задал вопрос гортанным лающим голосом один из гостей, лицо которого скрывала причудливая черная маска, оставляя открытым нижнюю часть лица.
  
   У остальных воинов сквозь камуфляж виднелись лишь прорези для глаз и носа, указывая тем самым, что говорить по статусу им попросту не положено и нечего давать шанс кому-либо впоследствии узнать нападавших.
  
   - Мы будущие студенты Академии Магии, и по воле случая разделили ночлег с уважаемыми гномами, - ответил за всех я, рассчитывая, что принадлежность к одаренным, а значит и дворянам, несколько остудит порыв безликих человечков. - А вот кто вы, и почему вторглись на поляну с оружием в руках - для нас является загадкой.
  
   - В таком случае я приказываю вам немедленно покинуть это место и не мешать нашим делам с ними! - заявил визави, бесцеремонно тыкая пальцем в троицу коротышек, и словом не обмолвившись о происхождении или причинах вражды.
  
   - Мы бы с радостью воспользовались вашим "советом", но воспитание не позволяет пройти мимо попавших в беду, а соотношение сил десять против одного - далеко не в пользу "благих" намерений и понятий дворянской чести, чужеземец, - ответил я, ибо акцент в его речи не оставлял сомнений, что под одеждами скрываются представители страны Сирейс.
  
   Подобный казус ставил под сомнение смысл подобного одеяния, если только не являлся привычной униформой для стоящих по кругу бойцов, но продолжить свои умозаключения мне не дали.
   Командир ниндзя отдал гортанную команду для своих нукеров: "Убить!", которую для меня мгновенно расшифровала ИскИн Умка, расположенная на поясе, и все воины дружно бросились на нашу вооруженную четверку.
   Надо сказать, что за Менелану и Снежну я был полностью спокоен, в последнее время дамы демонстрировали отменные навыки мечного боя, если не дойдя до ранга Наставника, то далеко превзойдя черту Воина, а еще бы годик тренировок рядом со мной - и Мастеру смогут утереть нос.
   Короткая сшибка, звон клинков и пауза, явившая нашему взору двух раненых девушками ниндзя и пару мертвых с моей стороны, а также паритет сил одного гнома против троих визави с другой. Небольшие царапины и рассечения кожаных доспехов на девушках только подчеркивали мою предусмотрительность взять с собой кроме охотничьих костюмов всю амуницию.
   Очевидно, отдавая команду к атаке, главарь отряда не предполагал подобный размен за короткое время поединка, но ему хватило ума быстро оценить масштаб угрозы. Короткий рык - и ночные воины сгруппировались за его спиной.
  
   - Я запомнил тебя, человек! И если наши пути еще раз пересекутся - один из нас умрет, - в довершении его слов прошла команда рукой и весь отряд, подобрав раненых и убитых, быстро ретировался с места боя.
  
   Спустя некоторую безмолвную паузу, в ходе которой я отслеживал их перемещения, зафиксированные дронами, раздался голос коротышки.
  
   - Меня зовут Нагрим, а спутниц - Келла и Крона. По правде говоря, я не ожидал, что вы бескорыстно выступите на стороне гномов, так как люди не часто жалуют представителей иного племени. Правда ведьма, воюющая в ваших рядах, говорит, что вам не впервой делить кров с другими обитателями планеты, а слаженность действий в бою еще раз подчеркивает давность отношений друг с другом.
  
   - Меня зовут Влад, а подруг - Снежна и Лана, - ответил я, раз коротышка назвал всех со своей стороны. - И мы действительно держим путь в Академию Магии, чтобы с годами стать в один уровень с известными искусниками Розы Миров.
  
   - Что ж, ваше стремление учиться похвально, а умения мечников говорят в пользу духа и упорства, далеко не последних качеств для будущих студентов. Случайно или нет, у меня есть приятель среди преподавательского состава, который возглавляет кафедру артефакторики, и если вы не станете возражать, молодой человек, я напишу ему письмо, как благодарность за оказанную вами поддержку в пути. На многое, конечно, не рассчитывайте, но поблажку при поступлении одному из вас, причем независимо от выбранного факультета, он сможет организовать, а уж кому использовать козырь - выберете между собой сами, - сообщил гном и направился к карете.
  
   Приблизившись к нам в очередной раз, он передал мне запечатанный конверт, попросив не вскрывать, а передать лично в руки адресату.
  
   - А что хотели от вас воины из королевства Сирейс, ведь я не ошибся, что под скрывающей лица одеждой именно они?
  
   - Честно говоря, это тайна, но поскольку вы и так невольно вовлечены в конфликт между нами, я кое-что уточню. Кроме моей принадлежности к магам Земли, я еще балуюсь подработкой в изготовлении несложных артефактов, и дернул меня слуга бездны год назад исполнить заказ одного из глав кланов этой державы.
   Каким образом соперники узнали имя исполнителя - мне неизвестно, но примерно месяц назад они появились в окрестностях столицы Альтус с настойчивой просьбой оказать им аналогичную услугу, только бесплатно. У себя в доме я как в крепости, и им меня не достать, поэтому вымогатели получили отказ в запросе, но обстоятельства гибели брата в Гномьих горах вынудили лично взяться за переправку невестки с дочкой куда-нибудь подальше, как от королевства людей, так и сородичей, а преследователям это как видно только на руку.
   Конечная точка пути выбрана тоже не случайно - одна из наших диаспор проживает в графстве Арканум, и по заверениям моих знакомцев из их числа владетель домена благосклонно относится к представителям иных народов. Кроме того, я уверен, что мои сородичи не отважатся преследовать ни в чем не повинных девочек вдали от родных гор, как бы ни сильна была их жажда к власти и накал подковерной борьбы родов.
  
   - В таком случае, Нагрим, и я вручу вам в руки вот эту монету, как пропуск по территориям домена, куда вы направляетесь, и поручительство за вас перед графом, под началом которого мы все служили некоторое время. Конечно, на многое не стоит рассчитывать, ведь где владетель, а где простой воин с задатками мага, но вашим родственникам позволят разместиться и спокойно жить в городке подле крепости, - вернул любезность я ошарашенному гному. - Однако собственное пропитание родственницам придется добывать самим, за счет личных талантов и стараний. Насколько мне известно, граф очень жалует умелых людей и не привечает тунеядцев, независимо от роду-племени, так что предупредите их заранее и не обессудьте.
  
   Серебряная монета с характерным узором скалящейся кошки с одной стороны и подмигивающего дракона с другой, отлитая собственноручно, перекочевала в руки-лопаты гнома, который с недоумением принялся пристально рассматривать ее в потемках и ощупывать. Таких заготовок у меня с собой десять, а все подданные оповещены о том, как вести себя с предъявителями этой ценности.
   На самом деле мы готовились к введению собственных монет, на случай экономической блокады со стороны королевства Тенгрия, поэтому некоторую часть слитков решили превратить в кругляши, соответствующие по весу деньгам соседей. Первая партия из десяти серебряных, по мнению управляющей Нежды вышла неудачной, слегка превысив лимит веса, поэтому была изъята мною именно для подобных целей, в качестве безмолвных посланий.
  
   Пока мы с гномом обменивались любезностями, разведывательный дрон, зависший над отрядом ниндзя, отчетливо показывал, что ночные воины не собираются убираться восвояси, отойдя от намеченных ранее "жертв" примерно на тысячу шагов. Такое поведение свидетельствовало о том, что они обязательно попытаются еще раз прижать семейство коротышек, когда наши пути разойдутся в разные стороны, и на тот случай их сил вполне хватит, дабы одолеть одного мага, предварительно лишив его возможности применять заклинания за счет артефактов-негаторов. Думаю, гном и сам подозревал о настойчивости преследователей, но, тем не менее, я счел нелишним сообщить ему о своих подозрениях, заставив задуматься, а спустя паузу выложить нам ответную просьбу.
  
   - Влад, мне очень не хочется расставаться со своей каретой, я сам ее сделал и уверен, что она не уступит по удобству королевской, но иного выхода пока не вижу. Как вы отнесетесь к предложению поменяться - повозка вам, а скакуны нам? В таком случае у нас появиться реальный шанс запутать следы и оторваться от пеших преследователей, как бы быстро они не бежали, и, следовательно, без боя добраться до границ графства Арканум, под защиту местных дружинников и сородичей.
  
   Хитрость гномьего племени в отношении торгов для меня и спутниц не была секретом, поэтому в ответ прозвучал лишь дружный смех нашей троицы. Нагрима не смутила реакция собеседников, раскусивших его маневр, и он продолжил приводить аргументы в пользу такого решения.
   Видя столь бедственное положение коротышек, мы недолго упирались, и в итоге обмен состоялся на таких условиях: нам достается карета, но вместо запряженной медлительной лошади сподобились впрячь моего скакуна, как самого выносливого, а двоих остальных девушки передали торгашу. Пожитки гномов разместились на всех ездовых поровну, а кобылка прогнозировано досталась десятилетней девчонке, при этом ее покладистость пошла наездникам даже на руку, так как ребенок для нее - не вес и та сможет поддерживать общий темп скачки.
  
   Перед тем, как попрощаться с новыми знакомыми, решившими в свете обстоятельств не дожидаться рассвета, я попросил их немного задержаться, а сам мысленно обратился к эльфийке:
  
   - Менелана, я подсвечу тебе факелом, а ты попробуй сбить с ветки крылатого разведчика ночных гостей, ибо их способности и возможности настичь бегом коней мне неведомы, но то что отслеживают коротышек именно с помощью хищника - у меня не вызывает сомнений. Плюс ко всему, он едва не угробил моего малыша-дрона, чего прощать я ни в коем случае не намерен, - мое мысленное обращение к девушке преследовало нежелание выдавать коротышкам ее настоящее имя и принадлежность к лесному народу.
  
   Эльфийка кивнула, достала лук и сноровисто приладила стрелу. Гном весь подобрался, ожидая продолжения наших действий, и мы не заставили его долго нервничать. Головешка взметнулась вверх, на краткий миг выхватывая из темноты сидящего на ветке филина, а Менелана отпустила остроносое древко, тот час удачно сбив ослепленного наблюдателя. Каким образом поддерживалась связь воинов и пернатого - непонятно, скорее всего, кто-то из них, как маг Крови, мог наблюдать за окрестностями через глаза птицы-фамильяра, потому что со смертью хищника мне пришла картинка от дрона, где отчетливо видно кричавшего и ощупывающего лицо бойца.
  
   - Отличный выстрел, молодежь. Впору спорить в меткости с самими эльфами. Надеюсь, и у меня скоро появится шанс вернуть вам услугу, - произнес гном, подсаживая своих спутниц в седла. - До встречи, будущие студенты! - добавил коротышка, боднув ногами скакуна и потянув связанных общей веревкой остальных животных.
  
   Мы тоже не стали испытывать терпение противника, сразу засобиравшись в путь, а спустя короткое время выехали по измененному маршруту, решив сделать крюк, чтобы обогнуть опасное и воинственно настроенное препятствие.
   Удалившись на приличное расстояние, я, было, собирался вернуть назад "шмелей" и править карету к тракту, но мои разведчики-дроны обнаружили еще один отряд сирейсцев, по числу около полусотни воинов. Очевидно, в скором времени две группы соединятся и организуют погоню, а против возросшего количества противников нам втроем явно не устоять.
   Дамы предложили возвращаться к границам графства, но тогда мы рисковали прибыть в столицу королевства людей совсем без запаса времени, поэтому я отбросил такой вариант, решив рискнуть и поиграть в догонялки...
  
   Сагиро молча анализировал ночной скоротечный бой, дав воинам своего десятка время на восстановление сил и обработку ран. До подхода основного отряда командир разведчиков решил выстроить в мыслях аргументы в оправдание, морально готовясь к худшему.
   Конечно, они не собирались убивать гнома, так как глава клана четко указал на потребность доставить пленника исключительно живьем, а вот в отношении остальных такого приказа не было, поэтому их ждала неминуемая казнь, как свидетелей, по воле случая ставших на их пути.
   Предложение покинуть поляну, не вмешиваясь в разборки, будущие молодые маги отклонили, как будто заранее зная, что это всего лишь словесная ширма, но то, что произошло далее, при атаке, до сих пор не укладывалось в голове Сагиро.
   Ночные воины славились скоростью и отработанными рефлексами, за счет чего, как правило, выходили победителями при стычках с бойцами иных народностей, предпочитая атаки со спины отрытому бою, а неизбежные ранения неприкрытых доспехами тел нивелировались магами Жизни. Только эльфы под воздействием специального зелья, природные оборотни и мутанты церковников могли дать фору в скорости его "рысям", как называли разведчиков в родной стране, но в этот раз их убил человек, лишь отдаленно чем-то схожий с варгом, и при этом он превосходил перечисленных воителей умениями на голову.
   Сагиро четко видел, как брошенный им одновременно с атакой подчиненных метательный нож отскочил от одежды гномьего заступника, не причинив тому даже царапины, при этом стремительный выпад двойки не просто парирован мечником, а на пределе видимости противник насадил умелых бойцов на клинки, словно мотыльков на булавки. То ли человек заранее употребил эльфийское снадобье в тройном объеме, предугадывая появление ночных охотников и жертвуя здоровьем, то ли в мире появился воин, по скорости превосходящий всех, кого знали сирейсцы.
   Две спутницы воителя тоже продемонстрировали высокое искусство мечниц, абсолютно несвойственное девушкам, на равных встретивших своих визави, но в их стычке ничего сверхъестественного не было. Привлекало внимание лишь видимое упорство тренированных многие года тел и необычный защитный доспех.
   Для себя Сагиро решил, во что бы то ни стало, докопаться до истины, для чего наметил, как минимум, пленить обидчика за счет численного превосходства и в ходе пыток выбить секрет, хотя внутренне до конца не был уверен в успехе надуманных планов.
  
   Глава 2.
  
   Мы уже вторые сутки стремились оторваться от преследователей, которые с помощью прирученного сокола контролировали наш маршрут и демонстрировали несгибаемый дух, неустанно перемещаясь бегом за каретой. К сожалению, достать дневную птицу стрелой не представлялось возможным, кукловоду доложили об участи, постигшей предыдущего разведчика, поэтому он держал пернатого хищника высоко в небе, и тот, к сожалению, вопреки своей природе, на моих крохотных дронов не реагировал. Как я и сообщил девушкам, два отряда ночных охотников встретились и, обменявшись сведениями, продолжили совместную погоню.
   Восьмерым бойцам, выжившим после ночной стычки с нами, оставили болезненную царапину кинжалом на левой щеке в виде кровоточащего зигзага. Как пояснила эльфийка, знавшая некоторые традиции соседнего королевства Сирейс, их пометили в наказание, присвоив статус отверженных.
   Теперь воины обязаны убить обидчика в нашем лице или умереть, а до того времени возвращаться в клан на родину они не имеют права, и самостоятельно сводить шрам на лице тоже.
  
   Сил одного скакуна для ускоренного перемещения громоздкого транспорта с троицей пассажиров, к нашему глубокому сожалению, не хватало, карета перемещалась под стать человеку-бегуну, а отобрать у гномов второго, посадив на лошадь дочь с матерью, как поначалу предлагала ведьма, не имело смысла, так как отсутствовала специальная упряжь для двойки.
   Преследователям приходилось не в пример тяжелее, чем нам, перемещаясь легкой трусцой даже без перерыва на сон, но их упорству можно было только позавидовать, а раздражитель в виде ускользающей жертвы, постоянно маячил перед глазами.
   Когда впереди показался дикий лес, Менелана забеспокоилась, так как передвигаться среди деревьев и густого кустарника на карете станет практически нереально, а отряд безликих воинов отреагировал соответственно, разделившись на равные части и теперь, по сути, зажимая нас с двух направлений и сзади.
   Поэтому у опушки мы отвязали намаявшегося скакуна и демонстративно бросили транспорт, стремглав углубляясь в гущу, благо поклажа свободно умещалась в мою артефактную сумку путника, которая за счет магических свойств снижала вес и объем в десяток раз.
   Вой и крики позади тут же возвестили нас о разочаровании отряда ночных воинов, ожидавших увидеть гномов, а обнаруживших подмену. Однако вопреки нашим скудным надеждам командир не остановил погоню, а велел ускорить темп, зло лая по-сирейски на собравшихся вокруг десятников.
  
   - Не могу понять их упорства, ведь они убедились, что коротышки улизнули, и даже поймав нас, не достигнут желаемого результата? - бросил я риторическую мысль эльфийке.
  
   - Ты просто не знаешь психологию этих воинственных фанатиков, живущих по своеобразному кодексу чести. Теперь они вознамерились пленить нас, чтобы спросить, так сказать, "по полной" за собственную глупость и неудачу, и поверь, в пытках эти ублюдки тоже знают толк, не хуже твоих подданных пард.
  
   - Тогда следует поднажать, у меня есть идея, как избавиться от недоумков, но желательно хотя бы на миг исчезнуть из их поля зрения и подальше увести погоню от кареты.
  
   В лесу настало время эльфийки, которая с помощью магии организовала сирейсцам несколько ловушек и непроходных стен из растений. Однако ее потуги позволили нам оторваться всего на какие-то триста метров, так как среди врагов обнаружилось несколько умелых искусников разных стихий, а их стычки с остроухими на границе королевств выработали необходимые навыки противодействия. Одно хорошо, сокол, круживший под облаками, не мог скорректировать движение своего кукловода, так как густые кроны деревьев надежно скрывали происходящее у их подножия.
  
   К концу третьего дня погони в лесной гуще показался просвет, и мы отчетливо услышали шум реки, берега которой, согласно сведениям, полученным с камер высланных вперед летающих разведчиков, представляли собой отвесные десятиметровые обрывы с обеих сторон.
  
   - Что будем делать, Влад? - по-боевому собранно и без лишней паники уточнила ведьма.
   - Можно перебраться на тот берег, значительно увеличив отрыв, но тогда мы еще дальше удалимся от тракта и столицы, поэтому настало время вернуться, окончательно одурачив безликих воинов и их командиров.
  
   - И как ты планируешь проскользнуть перед носом у такого количества преследователей, ведь они за счет эликсиров даже на ночлег не останавливаются, словно осатанели от ненависти? - уточнила эльфийка, прислушиваясь к ломающимся под ногами погони веткам.
  
   Моим ответом послужил медальон на цепочке, который я тут же извлек из-под одежды.
  
   - Ты хочешь сказать, что все это время обладал индивидуальным телепортом и продолжал гнать нас вперед, дразня сирейсцев? - недоуменно вздернула бровью принцесса, увидев кулон и сразу же распознав предназначение редкого артефакта, будучи представительницей королевских кровей.
  
   - Не люблю бросать свое имущество, а перемещать загруженную карету и коня - моих сил явно не хватило бы.
  
   - То есть ты предлагаешь вернуться, забрать транспорт и продолжить вояж, как ни в чем не бывало? - уточнила Снежна, иронично улыбнувшись высказанной догадке.
  
   - Именно так, дамы. Идите ко мне, придется вас слегка приобнять.
  
  
  
   ...Сагиро со своими ребятами выскочил на берег реки одним из первых, так как жажда смыть позор гнала его неполный десяток больше всех, но незадолго до этого он прекрасно видел, как троица ненавистных врагов, из-за которых они получили повязку должников, в обнимку прыгнула со скалистого обрыва.
   Подоспев к кромке, и внимательно осмотрев водную гладь неглубокой реки никто из них не смог обнаружить ни предметов одежды, ни бессознательных тел, разбившихся из-за высоты берегов, ни голов пловцов, если те невероятным образом уцелели. Как будто три человека попросту растаяли в воздухе или воспользовались неведомым магическим умением.
   Очевидно, с исчезновением желанной цели судьба не дала ему быстрого шанса попасть на родину, обрекая на скитание среди чужаков в ожидании очередного задания от командиров или случайную поимку важного гнома...
  
  
  
   За несколько прыжков я переместил нашу троицу назад к оставленной карете, так как отчетливо запомнил место вынужденной стоянки транспорта и посчитал расточительным оставлять надежное и действительно удобное изделие коротышки толпе воинственных фанатиков, агрессивно воспринявших нашу шутку с подменой.
   Надо сказать, появление компании недавних беглецов произвело шокирующее впечатление на двух воинов, оставленных командиром сирейсцев для поимки скакуна и в качестве охраны трофея. Но, даже осознав превосходство в силе со стороны противника, бойцы не бросились наутек, а, обнажив клинки, с криком ринулись на меня с девушками.
   Воительницы быстро справились с одним мечником, а я - с другим, после чего эльфийка вызвалась спрятать их тела в корнях кустарника, организовав захоронение без почестей и следов, заодно маскируя следы недавней стычки от основных сил.
   Сборы вышли недолгими, на нашу удачу охранники уже изловили коня и впрягли его обратно, поэтому мы поспешно отправились назад по направлению к столице королевства людей Альтус, посмеиваясь над тем, какие рожи будут у преследователей, когда они осознают, что упустили дичь и трофеи.
   Правда веселье длилось недолго, девушки настолько устали от игры в кошки-мышки с ночными воинами, что моментально вырубились, едва присев в карету, мне же досталась ответственная работа кучером и наблюдение за окрестностями посредством незаметных маленьких дронов.
  
   Благодаря виртуальной карте континента, сохраненной в памяти моего контролера - искусственного интеллекта Умки, размещенного в карманах на поясе, я не опасался заблудиться ни днем, ни в ночи, хотя крюк длинною в пару суток вышел изрядный.
  
  
   Взобравшись на вершину очередного пригорка к концу следующего дня, мы увидели блеснувший в вечерних лучах пруд, на берегу которого раскинулась довольно внушительная деревня. На заднем плане виднелся густой многовековой лес, прорезанный горной рекой, на которую мы наткнулись еще в ходе бегства выше по руслу. Вдоль нее же, вниз по течению, по моим сведениям петляла дорога к столице Альтус, куда собственно говоря, нам и надо.
   Отдаленность от других городов и поселений, а также несколько проплешин вырубки с противоположной стороны говорили в пользу того, что селение организовали заготовители древесины и охотники. Бревна наверняка сплавляли по водной глади реки, берущей начало с гор, шапки которых виднелись за сплошным ковром зеленых крон. Перед этим стволы очищали от веток и связывали в плоты на озере, по всей видимости, искусственно вырытом в подходящей ложбинке, либо вручную, либо при помощи магов Земли.
  
   Я уже размечтался о предстоящем ночлеге на сеновале, но при приближении к деревне в груди стала нарастать какая-то тревога, так интуиция еще на уровне подсознания предупреждала хозяина об опасности. Что-то выбивалось из привычной картины, и, немного подумав, пришло понимание что именно - тишина. Подле домов не играли детишки, не судачили бабки, не стучал молот кузнеца, и даже домашний скот не тревожил покой лаем, голодным мычанием и блеянием.
   Удачное место, живописная красота первозданной природы и ценность добываемого сырья в виде древесины и пушнины располагали к жизни и развитию селения, но большинство домов стояли заколоченными, будто болезнь прошлась косой смерти по некогда активным поселенцам.
   Приблизившись вплотную, мы с неким облегчением все-таки обнаружили живых людей. У калиток нескольких усадьб нас встретили старики с какой-то грустью или даже обреченностью в глазах, уставшим взглядом сопровождающие карету по ходу следования.
   Возле самого большого дома, где-то в центре деревни, я решил остановиться и обговорить возможность ночлега. Хоть мы с девушками и сменяли друг друга в пути, но скакуну однозначно требовался полноценный отдых, и как можно скорее. Добротную усадьбу я выбрал неслучайно, предполагая увидеть либо старосту, либо самого зажиточного селянина, и тот не заставил нас долго ждать, подав голос первым:
  
   - Добрый день, путники! - поприветствовал гостей довольно-таки еще крепкий старик.
  
   - И тебе не хворать, хозяин! - я ответил ему за всех нас.
  
   - Что вас завело в наши края, молодые люди?
   - Решили слегка прогуляться по окрестностям, да заблудились немного, уважаемый. Этот тракт от деревни ведет случайно не к столице Альтус?
  
   - К ней самой, парень. Правда, до следующего селения еще сутки пути, не меньше, а у вашего коня вон уже ноги заплетаются. Нельзя так с животиной, воин, а то скоро пешими будете передвигаться, не иначе.
  
   - Вот поэтому и хотел попроситься к вам на постой. Вы ведь не откажете порядочным людям в приюте? - все время по ходу разговора я отслеживал реакцию хозяина и отношение к новоприбывшим.
  
   - Да, вижу, что вы далеко не простолюдины, парень, и со своей стороны не против помочь. Но у меня будет просьба в ответ - денег не возьму, в деревне они мало кому нужны, а вот дочку доставить в столицу к магу Жизни - попрошу. Вы не подумайте чего плохого, но бабка-травница, которая прибилась к селению три года назад, совсем не справляется, и хвороба день ото дня берет свое.
  
   - Давай для начала мы сами взглянем на болезную, старик, может и везти никуда не придется, - предложила эльфийка, понимая, что от ее вердикта зависит, осилим ли мы проблему или нет.
  
   - Так вы маги? - обрадовался хозяин усадьбы, еще раз обшаривая нас взглядом в поисках разноцветных лент, указывающих на принадлежность к той или оной стихии. - Проходите поскорее, что же мы стоим у порога.
  
   В доме мы действительно обнаружили женщину, на вид лет сорока, с характерными темными кругами под глазами и желтым оттенком кожи.
  
   - Что ж, уважаемый! Пойдемте пока оботрем и пристроим коня, и вы покажете, где определите нас на ночлег, а мои спутницы займутся вашей дочерью, - приобняв пожилого мужчину за плечи, я увлек его за собой, чтобы тот не мешал эльфийке применять плетения исцеляющей стихии, и часом не расслышал характерный бубнеж на родном наречии скрытой шалью девушки.
  
  
   Разговориться с Дересом, так представился староста селения, обхаживая скакуна, мы, как следует, не успели, виною тому стала выбежавшая вслед бледная Менелана и криком всполошила обоих:
  
   - Влад! Я не пойму что происходит? Едва заклинания подействовали на больную, как Снежна тут же упала в обморок, а на меня обрушились "щупальца" школы Смерти. Вне стен дома воздействие пропало, но пациентка точно не магиня, да и других существ в ближайшей округе я не ощущаю.
  
  
   Мой клинок тут же уперся Дересу в шею.
  
   - Что происходит, старик? И не вздумай юлить, если дело задевает моих близких - пощады ждать не стоит.
  
   Прижатый к стене староста сглотнул слюну, намереваясь смочить мгновенно пересохшее от страха горло, и чуть не заикаясь произнес: "- Некромант!".
  
   Я немного отпустил нажим острия, которое уже успело уколоть шею дедушки, и он правильно понял намек продолжить излагать подробности.
  
   - Скорее всего, во всем виноват бывший муж моей дочери, с которым она появилась на пороге отчего дома пять лет назад. Тогда мы даже не подозревали, что парень одаренный, и тем более не догадывались, адептом какой школы является. Три года назад один из проезжих магов в компании своих друзей узнал в прилежном юноше своего заклятого врага - некроманта, и между ними завязался бой на берегу озера. Гадишь, так звали моего зятя, проиграл сражение нескольким противникам, но его тело, как не старались виновники и нанятые ими мужики, так и не выловили из озера. С тех пор в селении постоянно умирают люди и погибают приглашенные на помощь из столицы искусники, - быстро выпалил дед, прощаясь с жизнью.
  
   - Не смей никуда пропадать, старик! Твоя судьба еще окончательно не решена, - пригрозил я старосте, сразу поверив в услышанные слова, так как каждую его мысль при рассказе контролировал ментально. - Лана, оставайся здесь, и если твой "щит жизни" выдержит очередную атаку, постарайся вытащить из дома Снежну. Я же попробую если не уничтожить, то хотя бы отвлечь на себя недобитка, а разбираться в последствиях и намерениях станем после.
  
   Вначале я принялся подробно осматривать стены усадьбы с внешней стороны, уже понимая какую картину увижу, параллельно получая визуальные данные от разлетающихся во все стороны разведчиков.
   Мои манипуляции на грани видимого позволили обнаружить серые "щупальца" мерцающей пентаграммы, расположенной по периметру дома. С помощью магического чертежа противнику удалось спеленать ведьму, словно пауку попавшую в паутину муху. Подобные знаки рисовали подданные Некроса, решившие незадолго до нашего похода в Академию отобрать графство Арканум, но тогда мы заранее прервали их художества, а сейчас мне предстояло разобраться с полностью законченными ловушками.
   Очевидно, девушка отчаянно сопротивлялась, изнутри поддерживая "щит жизни", в качестве достойного варианта помощи в борьбе с противоположной школой, но на большее ее энергии не хватило. И, скорее всего, атака некроманта, если это действительно он, застала ведьму врасплох, не дав возможности немедленно покинуть усадьбу, а эльфийка в этом плане просто оказалась покрепче.
   Частично обернув тело в дракона, и выдав дыханием огненный шар, я таки вышиб приличную дыру, разрывая злосчастный сплошной рисунок, но кардинально ситуацию не изменил - серые проявления чужого заклинания простирались дальше на улицу. Не теряя из виду "щупальца", тянущиеся с места атаки, я быстрым шагом шел по селению в направлении озера, внутренне настраиваясь на драку с недобитым некромантом или адептом школы Смерти.
   Именно режим магического зрения, постоянно поддерживаемый по ходу следования, позволил мне обнаружить возле крайнего из домов еще один тоненький жгут плетений уже третьей стороны, присосавшийся к искомому, словно щуп к паутине. Сходу определить, кто за ним стоит - враг или друг - и какие цели преследует, не получилось, поэтому я решил в первую очередь разобраться с первопричиной зла, а потом вернуться к поиску тайного соучастника.
   Подойдя к берегу, в свете появившихся передо мной лун, не таясь, предстала фигура погибшего несколько лет назад мужчины. Трупные пятна на открытых участках тела, омерзительный запах и абсолютно белые глаза, как два бельма на фоне лица, дополняла зловещая улыбка лича. Знания, изъятые перед смертью из голов поверженных ранее некромантов, подтвердили версию старосты - благодаря предсмертному заклинанию, не до конца уничтоженное тело колдуна восстало из мертвых, превратившись в нечисть, обладающую магическими способностями.
   Теперь лич располагает арсеналом заклинаний мага, тело которого подверглось трансформации, только намного превышая в мощности внутреннего источника Смерти, гораздо быстрее обычного человека при передвижениях и не восприимчивее к физической боли.
   Недостатками умертвия считаются некоторая бесхитростность в действиях и неспособность придумывать новые плетения, чего пока и не надо на фоне задействованных пентаграмм, а также жажда добраться до тела любого живого существа, что не вписывается в картину еще бодрствующих в деревне стариков.
   Лучший вариант окончательно избавиться от умершего некроманта, который характерен для любого мага - отсечение головы, как мозгового центра управления телом, и сожжение останков, но прежде следует подобраться к противнику вплотную, на расстояние клинка, и самому остаться при этом в живых. Некую опасность могут причинить раны, если умертвие дотянется до плоти зубами или когтями, но при наличии поблизости внутреннего источника Жизни или адептов этой школы, с подобной проблемой тоже можно успешно совладать.
  
   - Тебе не убежать от расправы, глупый маг! И о молодой подружке, так любезно поделившейся маной, советую забыть, ей осталось сопротивляться моим заклинаниям совсем недолго, - в дополнение к посоху вторая рука, показавшаяся из-за спины, продемонстрировала темный жертвенный серп и намерения мертвеца немедленно вскрыть мне грудную клетку или горло.
  
   Поскольку лич стоял в воде, первым делом я скастовал "лед" вокруг его ног, рассчитывая пока он обездвижен подобраться вплотную для решающего удара, но заклинание моментально растаяло, словно снег по весне. Затем в ход пошли "сосульки" и несколько плетений школы Жизни, которые причинили умертвию только некоторую боль, а точнее потерю энергии на контрмеры, если так можно назвать реакцию в виде возмущенного стона.
   Лич недолго терпел уколы недоучки в моем лице и перешел в стремительную атаку, паря над водой, как приведение. Впереди его фигуры, повинуясь речитативу и взмаху посохом, устремились заклинания. Сначала я едва успел увернуться от "копья тьмы", затем от крутящегося с неимоверной скоростью "серого диска", пропустив который явно остался бы без отсеченной конечности или головы, а напоследок пошло что-то массовое, так сказать, по площадям.
  
   - Влад! "Пелена смерти", берегись! - заорала в голове набатом Умка, проявляя реакцию на выпадающий сверху темный туман, который под покровом ночи не так-то просто распознать.
  
   Плотность облака четко подтверждала теорию о заимствованной силе лича, так как уже на расстоянии вытянутой руки не было видно ни зги. Я отреагировал практически мгновенно, вновь задействовав частичную трансформацию в дракона, но, в то же время, ограничиваясь пределами костюма "Кольчуга". Инертная к магии кожа небесного стража позволяла мне перемещаться в сплошном мареве не испытывая боли, а незащищенный человек ощущал бы постоянно усиливающийся ожег и отмирание тканей.
   Конечно, умелый маг всегда держит вокруг своей тушки "щит" или "кокон" разной модификации, я же решил воспользоваться опцией невесомости амуниции, которая поддерживалась одеждой на протяжении нескольких часов, защищая тело от агрессивной внешней среды. Способности оборотня, в отличие от защиты искусников, не ограничивали моих движений с клинками в руках, на чем и строилась главная стратегия победы.
  
   Каждый уважающий себя одаренный, независимо от школы и силы, имеет в своем арсенале заготовки, с помощью которых добивается перевеса над конкурентами и обидчиками, и "пелена смерти", примененная моим нынешним противником, свидетельствовала о приличном опыте и искусности некроманта при жизни. А уж став личем, он перестал испытывать дефицит в энергии родной стихии, отбирая ее у окружающих с помощью пентаграмм, которые, как пить дать, нарисовал еще будучи во здравии, в виде заготовок на случай неминуемого боя.
   По крайней мере, мне ни разу не упоминался случай, когда умертвие проявляло тягу к рисованию знаков или рун, а вот домашние заготовки перед дракой являлись обычной практикой колдунов из страны Некрос. И чем дольше колдуну посчастливилось жить среди селян, тем больше домов увязывалось в магическую паутину.
   Именно во время слепого хождения в пелене тумана на меня набросился взбесившийся лич, рассчитывающий застать жертву врасплох, причем отбить его серп удалось в последний момент, лишь ориентируясь по свистящему звуку набирающего ускорение оружия. В этот миг я мысленно поблагодарил учителей с далекой космической станции, прививших мне навыки бойца в ходе упорных тренировок даже в режиме с закрытыми глазами.
   Размен ударами длился несколько минут. И с каждой атакой мне все больше казалось, что умертвие прекрасно видит в кромешной тьме, если таким свойством можно наградить абсолютно белые глаза без зрачка, или, что более соответствует истине, магически чувствует оппонента, в то время как я вынужденно кувыркался и отпрыгивал, каждый раз уклоняясь от рокового удара на пределе внутренних ощущений.
   Очевидно, прежде никому из приезжих борцов с нечистью не удалось выстоять перед недобитком, неправильно восприняв его мощь или не зная о пентаграммах, расписанных на домах селян. И меня, пожалуй, ждала подобная участь, когда иссякнут силы в теле, так как достать шею проворного оппонента, даже не пределе скорости, не удавалось, а остальные раны лишь добавляли антуража мертвой фигуре.
   Выручила ментальная атака, проведенная как жест отчаяния в очередной момент соприкосновения клинка с серпом. Лич на короткое время замешкался, восстанавливая магическую связь нервных импульсов между мозгом и остальным телом, а я на автомате отсек ему конечность с оружием. На возвратном движении зацепил плечо, снова вовремя убравшего голову противника, и мечом проколол бедро.
   Больше врага я уже не упускал из виду, а двигался, прижавшись вплотную к пятящемуся назад в направлении пруда мертвому калеке, постоянно и неистово полосуя его с обеих рук, отрубая по фрагменту, если понадобиться до самой шеи. Наконец удобный момент настал и мифриловый клинок по моему желанию засветился рунами, снося умертвию голову и ставя точку в существовании грозного недобитка.
   Стоило головешке некроманта упасть на землю, как из раскрытого рта выпал темный, а при более близком рассматривании темно-красный и гладкий, словно морская галька кристалл, размером с фалангу большого пальца. Я присел над ним, не решаясь сразу брать в руки, озираясь по сторонам в поисках разбросанного оружия врага и помня о третьем, пока незримом участнике событий.
  
   - Это камень боли, Влад, - уточнила Умка. - В нем сосредоточена энергия, изъятая из убитых и замученных людей и магов. Немыслимо даже представить, что ждало противников некроманта и мирных жителей столицы, если бы он отправился за местью, имея заполненный до краев камень. О полной емкости свидетельствует черный цвет кристалла, и, скорее всего, лич ждал прибытия нескольких магов, справедливо догадываясь или зная наверняка, что жизней оставшихся стариков будет явно недостаточно для его планов.
   Такое рассудительное отношение от умертвия можно предположить, только если эти мысли и цели присутствовали в его голове перед гибелью. Судя по последнему заклинанию, колдун при жизни имел довольно развитый источник серой стихии, а умениями едва не дотягивал до Магистра. Здесь он умудрился заготовить ловушки, незаметно обирая людей по ночам, а после гибели задействовал магические арканы уже на всю мощь, никого не таясь.
  
   - Что ты предлагаешь делать с накопителем? Схоронить где-нибудь в окрестностях или забрать в нашу коллекцию? - недоуменно спросил я у помощницы, пока опасаясь использовать подобный трофей для себя лично.
  
   - Твои источники воспримут ману любой окраски, но лучше скормить какому-нибудь адепту серой стихии, для которого подобное вливание окажется сродни наркотику. Однако не забывай, что на территории королевства Тенгрия кристаллы боли запрещены законом и тот, кто их хранит или распространяет, не говоря уже о создателе, может нарваться на несколько лет каторги или немедленную казнь. Еще прошу внимательно осмотреть жертвенный серп врага, сдается мне, он имеет артефактную природу, и в момент нанесения физических ран может воздействовать на ауру. Если не сам клинок, то металл можно использовать в своих целях, а вот посох советую сломать и утопить в пруду, он для тебя практически бесполезен.
  
   Помощница оказалась права - при внимательном изучении оружие некроманта содержало вкрапления металла вампиров, указывая на то, что два разных вещества совместили в ходе горячей перековки. Рунами серп не покрывали, видать, не догадываясь о тайном умении кровопийц с помощью колюще-режущих предметов забирать у жертв не только жизнь, но и магическую энергию. Правда, того что я увидел достаточно, чтобы сделать выводы о последствиях войны моих предков с вампирами и о некоторых знаниях, которые после этого остались местным магам и колдунам в наследство. Конечно, с того периода прошло несколько тысячелетий, но оружие в моих руках четко указывало, что не все забылось и одаренные совершенно не прочь заново открыть для себя некие тайны.
  
   - Пожалуй, спрячу камень и ритуальный клинок в сумке до поры до времени, а то еще найдет кто не знающий или чего хуже. Кстати, я заметил еще одно "щупальце", более светлого оттенка, возле вон того дома на окраине и теперь пребываю в догадках, кто за ним стоит?
  
   - Ты думаешь, некромант был не один, и опирался на живого помощника? - выдала вердикт Умка, мысленно общаясь со мной.
  
   Свой голографический образ красивой девушки-майора космического флота она не показывала с того времени, как мы покинули замаскированный бункер предков, чтобы своим появлением не всполошить местных жителей и не наплодить новых небылиц.
   ИскИны с матрицей личности космических странников, чья кровь течет и в моих жилах, были созданы как охранники и контролеры за прибывающими на планету новичками. На орбите дрейфовали три космических комплекса-планетоида, которые жители видели по ночам в виде лун-спутников.
   С помощью этих объектов неживые, но разумные существа, опираясь на вердикты странников, полностью ограничивали доступ пришельцев на Розу Миров, как последствие войны на истребление между древними вампирами и метаморфами.
   Тело одного из перевертышей заняла душа землянина, явив галактике меня - Влада Севера, а похода на магическую планету за знаниями требовали обстоятельства, возникшие перед угрозой нашествия космических жуков-арахнидов.
   Пройдя проверку принадлежности к предкам и попав на поверхность, я получил в дополнение контролера, но об этом ни секунду не жалел, осознав всю пользу и дельные советы старшей виртуальной подруги.
  
   - Как ни крути, а проверить подобную версию придется, - сообщил я помощнице, восстановившей вокруг меня энергетический щит, после того, как кожа приняла прежний человеческий вид.
  
  
   Мечей в ножны я не прятал, хоть и заранее увидел спину скорченной старухи в старом халате, и, как оказалось, не зря...
  
  
   ...Стелла неожиданно вздрогнула, когда в окраинном доме запульсировала пентаграмма лича. Так всегда происходило перед гибелью одного из жителей деревни или приезжего мага, энергию которых умерший некромант собирал с помощью незримой паутины из знаков и рисунков. Почему он сразу не добивает всех поселенцев, и какие цели преследует в будущем, женщина не знала, да и для ее личных планов это было неважно.
   Стелла, откровенно говоря, сама недолюбливала людей и ненавидела одаренных, понимая, что при открытом противостоянии убьет любого из них, с какими бы намерениями они ни прибыли. Отец готовил из нее убийцу магов, наделив определенными способностями, так как развить внутренний источник Смерти и обучить знаниям не мог, поэтому она вынужденно выдавала себя за травницу, помогая деревенским как можно дольше поддерживать жизнь в тщедушных телах. Расчет указывал на то, что существование умертвия для нее как нельзя кстати, но со смертью поселенцев его никто и ничто не удержит на месте.
   Долго разгуливать кровожадному монстру по королевству явно не дадут, выслав на перехват с десяток умелых магов при первых же новостях о разоренных деревнях, а значит и ее планам суждено оборваться, поэтому Стелла прилагала немало безоплатных усилий в пользу людей.
   За последние три года женщина уже привыкла, что недобитый некромант тянет крохи маны отовсюду, куда может дотянуться, и не покидает деревню потому, что каждый дом и перекресток помечен пентаграммой, в которую иногда попадает заблудившийся путник. Поначалу селяне оплачивали гильдии прибытие мага, жизни которого хватало на трехмесячную передышку для остальных, но за последний год в окрестностях не появлялся ни один одаренный, рискнувший бы выполнить контракт по очищению домов от нечисти.
   Деревню ждала медленная, но неминуемая смерть, заставив лича в будущем покинуть ловушку и искать источники пополнения энергии в другом месте, но сейчас пульсация магического рисунка на стене сообщила лишь об одном - в сети паука попалась очередная "вкусная" жертва.
   Стелла приблизилась к знакам и прислонила открытую левую ладонь к линии едва различимого рисунка, присосавшись собственным энергетическим каналом к сети, созданной некромантом при жизни. Поток маны, тут же хлынувший в ее тело, подтвердил догадку о попавшем в беду одаренном, причем девушка научилась по едва ощутимому привкусу во рту определять стихию донора. Сейчас лич отбирал ману у адепта Воды и Воздуха, а частички с оттенком школы Жизни наоборот отталкивались, словно яд.
   Через некоторое время недалеко от места ее обитания, на берегу пруда, раздались звуки боя, что несколько удивило Стеллу. Она никак не могла ожидать, что маг окажется настолько сильным или самоуверенным, чтобы ввязаться в драку, постоянно теряя внутренний резерв, вместо немедленного бегства.
   Атаки огрызающейся жертвы, тоже поглощаемые размещенными по замкнутому контуру на земле пентаграммами, привнесли в рот новый оттенок вкуса, не схожий ни на одну стихию и ей ранее неведомый, что на ее поспешное умозаключение возможно только в одном случае - за головой умертвия охотятся церковники, возглавляющие карательный отряд из столицы.
   Подобный вариант событий иногда приходил в голову Стеллы, но предположить его реализацию было сложно, так как в королевстве редко кто из одаренных, и тем более служителей бога, брался за работу бесплатно, а оставшиеся жители деревни за годы невидимой борьбы с проклятием обнищали окончательно.
   Служитель Многоликого, окажись он победителем, не сулил Стелле - орчанке-полукровке, по мере сил помогающей селянам продержаться - ничего хорошего, поэтому она решила, что не станет дожидаться конца поединка и если не навсегда, то на ближайшее время покинет деревню. С сожалением женщина понимала, что продержится без подпитки внешнего источника Смерти недолго, поскольку ее саму изнутри поедали любимые помощники.
   Отец перед отправкой дочери в ссылку к другу, в лице правителя соседней державы, собрал в дорогу склянку с кровью, заставляя пообещать, что при развитии внутренней мощи Стелла обязательно проведет ритуал слияния. Однако в момент совершения таинства, когда без смертельных последствий для инициатора отменить или изменить ход событий уже нельзя, оказалось, что вместо одного духа в склянке присутствует два, и чтобы накормить их и подпитывать в период роста понадобилось как можно скорее искать постоянный внешний источник серой стихии.
   Ориентируясь на слухи о проклятой деревне, девушка нашла причину бед селян и приспособилась отнимать у лича часть энергии, параллельно продлевая людям жизнь при помощи травяных настоев.
   Поначалу недобитый некромант делал несколько попыток достать прилипалу, но покинуть черту из собственноручно созданных пентаграмм не решился, смирившись с существованием по соседству не слишком наглеющего адепта родственной школы.
  
   Девушка забрала из усадьбы все свои немногочисленные пожитки и под видом сгорбленной старухи, как обычно встречала селян-просителей, неспеша заковыляла к лесу, однако окрик со спины заставил ее приостановиться, готовясь к атаке на церковника...
  
   - Куда же вы, уважаемая? - громко спросил я у бабушки, приближаясь к застывшему силуэту.
  
   Старуха молчала, и не спешила показывать своего лица, а когда до нее осталось не больше двух метров, фигура стала заваливаться вперед, роняя поклажу с плеч на землю. Я рефлекторно подскочил вплотную, чтобы поддержать немощную бабульку и уберечь от падения, но в последний момент заметил резкое движение разворачивающегося на носке одной ноги тела.
   Профессиональных телохранителей с планеты Земля учат не обращать внимания на женщин, детей и предметы, летящие в них в ходе выполнения работы, добиваясь на уровне рефлексов защиты нанимателя даже собственным телом, и мои космические учителя оказались ничуть не хуже.
   Соперница разом сбросила с себя маскирующий ее фигуру балахон-накидку и оборотным движением корпуса попыталась достать меня короткими клинками, уверенно удерживаемыми обеими руками. Именно свистящий звук оружия и заставил меня отпрыгнуть назад, но один из мечей оставил глубокую царапину на левой щеке, а второй едва не пробил доспех. Голова - единственное место, которое не покрывал костюм "Кольчуга", захваченный с собой из космоса, и именно туда нацелилась противница, понимая, как можно наиболее быстрее уничтожить мага.
   Секундное замешательство дамы, не ожидавшей от цели серии стремительных кульбитов, позволило поспехом осмотреть очередного противника, но веер двух коротких клинков, чем-то похожих на палаши с массивной гардой, не дал даже намека на разговор или мирный путь развития встречи.
  
   Пятясь назад, как не так давно лич от меня, я откровенно любовался воительницей, внешне похожей на орчанку, за исключением цвета кожи, больше присущей светлой мулатке, и без единого намека на клыки во рту. Ее ушки больше подходили представительнице племени эльфов, но черные, как смоль, волосы в дополнение к карим глазам все-таки склоняли мысли к первой версии.
  
   Однако как бы хорошо и быстро не двигалась красавица, пора было заканчивать комедию с острыми "игрушками" в руках.
  
  
   Стелла все рассчитала до мелочей, под видом немощной старухи старательно готовясь к моменту атаки, но первый неожиданный выпад, впрочем, как и все последующие, результата не принесли. Пожалуй, как ни прискорбно осознавать ошибку, ее настиг не церковник, а один из воинов храма, ведь только мутантам, согласно распространяющимся по Розе Миров слухам, удавалось так быстро перемещаться на поле брани.
   Очередной выпад в живот, на грани разрыва связок, нарвался на клинки противника, коих тоже оказалось два, а затем начался кромешный ад. Воитель будто затеял с ней игру, кто кого больше поранит, раз за разом нанося небольшие увечья причудливыми мечами. Тогда Стелла решилась на отчаянный шаг - использовать магический козырь, не так давно приобретенный в ходе ритуала, и натравить на врага своих псов.
  
  
   Преподав мечнице, чьи движения выдавали эльфийскую школу подготовки, урок фехтования, я надумал выбить клинки из ее рук, чтобы они не мешали нам обмолвиться словом, но периферийным зрением увидел два темных сгустка, выпрыгнувших из тела орчанки в мою сторону. Увернуться или трансформировать кожу я уже не успевал, надеясь лишь на энергощит Умки, но атаку, неожиданно для меня самого, принял теневой дракон, сформировавшись выпуклым пятном с открытой пастью в пределах моей ауры. Комки пыли, заскулив, сразу же откатились назад, приобретя вид черных собак с красными светящимися глазами - прямо псы ада, не иначе.
  
   "Скорее всего, фамильяры наткнулись на более совершенное в их иерархии существо, поэтому не стали продолжать битву даже вопреки желаниям хозяйки, застыв безмолвными изваяниями в паре метров от нас", - подумалось мне. "А это значит, что орчанка не могла в полной мере управлять ними, так как теневые охранники предпочли бы окончательно умереть, а если точнее - развоплотиться, но достойно отстоять честь носителя. Теперешняя же ситуация в свою очередь указывала на слабый внутренний источник магини или недавний ритуал по приручению", - последовал еще один мысленный вывод.
  
   Девушка откровенно не ожидала подобной реакции помощников и, замешкавшись, пропустила выпад моей правой руки, меч в которой вошел в ее бок на треть, а второй клинок немедля устремился добивающим ударом в шею.
  
   Спасти орчанку уже ничто не могло, однако провидению было угодно вмешаться. Прервать жизнь лжестарухи мне попросту не дали, остановив смертельный выпад в последний момент...
  
  
  
  
   Глава 3.
  
   - Нееет!!! - раздался знакомый крик со спины, спровоцировав мою кисть задержать оружие, едва уколов шею мечницы, но полученная рана в живот и без того опрокинула орчанку, лишенную сознания, наземь. - Не убивай ее, Влад!!! - продолжала орать вовремя подоспевшая эльфийка.
  
   - Ты едва успела к кульминации, принцесса. Надеюсь, объяснения тоже не заставят себя долго ждать, иначе добивать прикидывающуюся беспомощной старухой травницу будешь ты, лично.
  
   Эльфийка склонилась над полукровкой, теперь отчетливо стало видно, что в бессознательной особе намешано много кровей, и влила заклинание "полного восстановления" на пределе собственных сил, чем изрядно удивила меня. Даже наличие дополнительного накопителя в виде драгоценного кристалла зеленого изумруда не объясняло причин такого расхода маны, раненую вполне реально вытягивать более простыми заклинаниями, постепенно восстанавливая здоровье. Мое же вопросительное хмыканье сестренка восприняла правильно, освещая словами причины таких скоропалительных поступков.
  
   - Стелла - моя бывшая телохранительница, благодаря которой нам с сестрой удалось вырваться из лап дяди при бегстве, пятнадцать лет назад. Все это время я думала, что она погибла, с горсткой достойных воинов сдерживая натиск посланных по следу убийц, но узрев ее в бою против тебя, откровенно говоря, ко мне опять вернулась вера в чудо. И поверь, я не хочу терять преданную подругу, едва повстречав снова.
  
   - Что со Снежной и другими жителями селения? - на всякий случай решил уточнить я, хотя с гибелью некроманта опасаться за их здоровье уже не было весомых причин.
  
   - Все в порядке, постепенно приходят в себя, - поспешно ответила магиня Жизни, продолжая кастовать на орчанку плетения попроще.
  
   - Что-то ты темнишь и не договариваешь, принцесса. Заклинание "полного восстановления" обычно применяют для себя лично, или, в крайнем случае, для спасения родного человека, а тут мечница, пусть даже такая красивая и умелая, как эта.
  
   - Она моя кровная родственница, правда, сама об этом пока не догадывается.
  
   - О как интересно! Поясни! - требовательно попросил я.
  
   Остроухая принцесса взяла некоторую паузу, очевидно формируя мысли для последующего разговора, и все же решилась поведать семейную тайну.
  
   - Еще, будучи сопливым юнцом, мой родной отец полюбил необычную девушку из ветви эльфов дроу, а спустя несколько месяцев та оказалась в положении, вынашивая мать Стеллы. О долгожительстве представителя лесного народа, да еще мага, тебе и без меня известно, правда, редко у кого в молодые годы рождаются дети. Будущему правителю венценосные родители не простили подобной выходки и заставили отречься от возлюбленной, изгнав молодую беременную женщину из Священного Леса. Но, вопреки всему, мой отец не забыл о чувствах и с помощью верных друзей отследил судьбу любимой Талисе.
   Темная эльфийка вынужденно нашла приют в стане людей, а Горан Бракли, один из влиятельных Архимагов, приближенный на тот момент к короне Тенгрии, решил использовать ее в войне с орками, даже невзирая на беременность. И все бы ничего, но спустя три месяца дроу попала в плен к зеленокожим, и те, как не трудно догадаться, приговорили Талисе к немедленной казни.
   Отец не отчаялся, не отрекся от любимой и в этот раз, как поступили бы многие на его месте, он тайно направил гонца к своему другу, с которым познакомился в Академии Магии несколько лет назад. Не удивляйся, тогда некоторые эльфы предпочитали дополнительно получать знания в соседних державах, не то, что сейчас.
   Приятель отца, молодой, но талантливый шаман орков, обещал сделать все, что в его силах, хотя и не гарантировал положительного результата. Как он уговаривал старейшин - мне неизвестно, но в итоге Заранышх сдержал слово, выкупив темную эльфийку в качестве личной пожизненной рабыни.
   Со временем Талисе родила и ее дочь тоже получила статус невольницы. К чести орка, жизнь наложницы с ребенком ничем не походила на каторгу, но в итоге уберечь тоскующую по родине мать ему не удалось, подкосила какая-то странная болезнь. Гораздо позже Заранышх в письме обмолвился моему отцу, что в смерти дроу подозревает кого-то из старых заклинателей духов племени и клятвенно пообещал не допустить подобного в отношении их дочери, которой на тот момент исполнилось одиннадцать лет.
   Маленькая девочка выросла, став красавицей, и очаровала личной самобытностью уже прославленного и мудрого шамана, своего опекуна. Правда, семейное счастье их было тоже не очень долгим, всего пять лет. Объявленную и законную жену Заранышха подло убили в спину его соплеменники, выбрав для покушения момент сходки заклинателей из разных племен, но спрятавшуюся годовалую кроху-дочку, плод их страстной любви, найти не смогли. Орк страшно отомстил убийцам, искоренив их семьи до последнего младенца, и до двенадцати лет сам воспитывал девочку, передавая тайные знания рода, а с годами Стелла все больше походила на свою мать, мою кровную сестру по отцу, и мудрый шаман решил спрятать ее у друга.
  
   - Дай угадаю! - прервал я рассказ принцессы. Заранышху, ох и имечко зеленокожему дали родители, не простили отношений с полукровкой эльфийских кровей из бывших рабынь, и тот "сослал" повзрослевшую кровиночку под крылышко к правителю Священного Леса, попросив об ответной услуге. А твой папаша, не будь дураком, конечно же, сдержал слово, заодно приставив внучку-полукровку в качестве телохранительницы к подрастающей старшей дочери. Отсюда ее навыки работы с двумя клинками, явно привитые эльфийскими наставниками, а знания трав - перенятые от родного отца.
  
   - Да, действительно, общая суть такова, а мелочи уже не столь важны, - подтвердила выводы принцесса, вновь прислоняясь к больной, так до сих пор и не пришедшей в себя.
  
   - Влад, не пойму что происходит, состояние Стеллы опять ухудшается? - прервалась магиня, вопросительным взглядом ища поддержку.
  
   Я тоже подошел вплотную к красавице и в магическом зрении заметил темные ленты, связывающие орчанку со спрятавшимися за углом ближайшей усадьбы псами тьмы. "Вряд ли их страх навеян адептом Жизни в лице Менеланы, скорее реакция продиктована давлением со стороны моего теневого дракона", - подумалось мне.
  
   - Идите сюда, хвостатые! - одновременно вслух и мысленно обратился я к едва выглядывающим мордам.
  
   - Ой! - воскликнула эльфийка, мгновенно спрятавшись за моей спиной при появлении горящих глаз на фоне собачьих силуэтов. - Кто это, Влад?
  
   - Если проанализировать их магическую связь с "больной" и последние события - они являются теневыми слугами твоей родственницы, которая, между прочим, при встрече без объявления войны набросилась на меня с клинками. А ты что не видишь нитей, связывающих фамильяров с живым носителем стихии?
  
   - Нет, Влад, распознавать энергетику настолько подробно подвластно только очень сильным магам Разума, до которых я еще не дотягиваю, - ответила эльфийка. - Но псов почему-то двое, при единственном источнике Смерти в груди хозяйки, - удивилась магиня. - Я не верю, что Стелла не понимала последствий подобного ритуала, или сознательно обрекла себя всю жизнь провести в пределах заброшенного капища, постоянно подпитывая собачек.
  
   - Ответы за ней, принцесса, - указал я на орчанку, - но пока мне видно, что верные слуги по своей природе тянут из магини слишком много энергии, убивая тем самым носителя или, как минимум, ее источник.
  
   - Прошу тебя, спаси ее, Влад! Ты же можешь что-нибудь придумать.
  
   - Э нет, дорогая. У меня с симбионтом полный комплект, а Снежна источником серой стихии не может похвастаться. Так что решение исключительно за тобой.
  
   - Я согласна! - ни секунды не задумываясь, молвила принцесса. - Но прошу тебя подстраховать меня, как тогда, с кровным братанием, - с мольбой и страхом в глазах добавила эльфийка.
  
   У меня в голове невольно всплыли картины спасения Менеланы, когда "поедаемая" зародышем теневого дракона она уже навсегда попрощалась со своими магическими источниками, а возможно и жизнью.
   Не могу представить, долго ли протянет одаренный, чтобы не сойти с ума, лишившись дара, ведь подобное чувство в несколько раз сильнее того, которое испытываешь утратив все конечности, слух, зрение и обоняние в придачу.
   Моя сестренка Викария, оборотень-дракон, тогда согласилась перенять симбионт, ранее насильно подсаженный принцессе, и вот теперь такая же процедура вновь ждет эльфийку и ее родственницу, но уже без принуждения, а по искреннему желанию Менеланы.
  
   - Не скрою, приятно видеть будущую правительницу, готовую пожертвовать личным благополучием в угоду близким и преданным людям, - решил подбодрить я магиню. - Оголяй руку, красавица, сейчас соединю ваши кровеносные системы по методу странников, - добавил я, обращаясь к эльфийке и параллельно извлекая капельницу из сумки путника, прихваченную с собой из космической станции.
  
   Менелана знала, кто я, и как появился на планете магов, а минувшая процедура с драконой, благодаря моему вмешательству и кровосмешению породнила нас, поэтому эльфийка молча и без упирательств прилегла рядом со Стеллой, предварительно закатав рукав своей куртки и освободив от плотных боевых наручей орчанку.
  
   В этот раз ритуал проходил без сбоев и довольно быстро, наверное, из-за отработанных прежде нюансов, а может по причине того, что симбионты уже достаточно взрослые, поэтому и послушались теневого дракона беспрекословно.
   В итоге самка пса тьмы перетекла в эльфийку, сразу же присосавшись к источнику стихии мертвых новой хозяйки, а кобель остался в теле орчанки.
  
   Во время ритуала я только отчасти следил за процессом, тем временем внимательно изучая вязь рун, выжженную раскаленным железом на левой руке Стеллы, начиная от ладони и заканчивая локтем.
   Что примечательно, как правило, маги использовали одну, реже две основополагающие печати, вокруг которых строили заклинания, но конкретно в этом случае каждый знак, из двенадцати распознанных, перетекал в следующий, явно дополняя собой общую суть.
   Руны сильно напоминали аналоги, изображенные на вампирских и моих клинках, заставляя задуматься об очередной находке тайных знаний на планете. Теперь понятно, каким образом девушка отбирала энергию из пентаграмм некроманта, чтобы подпитывать своих псов, но почему способ нанесения выбран не в виде татуировки, а именно в качестве шрамов от выжженных клеймом ожогов - мне предстояло выяснить при возвращении пациентки из мира грез.
  
  
   - Влад! Я сопоставила руны на клинках и руке девушки и могу с уверенностью присвоить некоторым из них определенные значения, - поведала Умка, один из блоков которой составлял дешифровщик.
  
   - Я весь во внимании, помощница.
  
   - На ладони и острие меча расположен знак "присоединения", чуть дальше я бы сказала несколько фильтров, анализирующих и преобразующих энергию для девушки в некротическую ману, а в твоем случае под ментальный источник. Поэтому образно можно назвать каскады "анализатор" и "преобразователь" стихий, правда, за что конкретно отвечает каждая из печатей - пока сказать трудно, мало аналогов.
   Знак "Смерти" тебе знаком от некроманта, а "Жизни" - от Радны и полубогини, следовательно на твоих клинках последним стоит ничто иное, как отпечаток "Разума". Кстати, подобный символ наличествовал и у вампира, характеризуя их способность к метальному оперированию на уровне метаморфов, по крайней мере, в космосе, где нет природных стихийных источников.
   И еще одной полезной руной пополнилась наша копилка - "проводник", которая увязывает все блоки между собой. Только на руке девушки она дополнена "стойкостью", известной мне ранее сродни "целостности", как на броне космических кораблей, и несколько отличающейся от изображенной Фиарой, используемой для объединения энергий магов в общий эгрегор.
   Скорее всего, это связано с тем, что мана течет по живой плоти, а не по металлу или воздуху, принося владельцу боль или, как минимум, неприятные ощущения.
  
   - Вот так и загадывай, где найдешь очередные осколки утерянных знаний, - подвел итог я выводам ИскИна. - И скажу тебе, Умка, что увиденное окончательно определило и утвердило мой выбор стать артефактором, ведь теперь перед нами появляется возможность создавать сложные и действительно редкие предметы, объединяя вязи знаков между собой и материалы различных свойств, скажем золотого перстня и живой плоти пальца. Тогда без владельца, в чужих руках, артефакт работать не будет, и наполнение его плетения энергией от внутреннего источника хозяина потребует гораздо меньшего времени и усилий, чем обычно...
  
  
   Стелла уже попрощалась с жизнью и поэтому сильно удивилась внутренним ощущениям, приходя в себя. Еще до открытия глаз она отметила облегчение в груди и отсутствие боли в раненом боку, словно не было поражения в недавней дуэли от неизвестного мечника и двух фамильяров, постоянно терзающих внутренний источник. Правда, по привычке позвав теневых помощников, она все-таки получила отклик от Мрака, в то время как Тень оказалась к зову абсолютно безучастна. Открыв веки, ее взгляд уперся в лицо победителя, а руки рефлекторно стали шарить по земле в поисках клинков.
  
   - Не стоит суетиться, красавица. Твоя жизнь принадлежит моей сестре, вот на нее и изливай свой гнев.
  
   Повернув голову в сторону, указанную незнакомцем, Стелла узрела Менелану, поэтому не удержалась от вскрика.
  
   - Госпожа! Как вы здесь оказались, и почему вместо Римнеля подле вас другой воин, фамильярно причисляющий себя в родственники?
  
   - Здравствуй, моя верная подруга! Я тоже безумно рада видеть тебя живой и невредимой. Нам с тобой многое предстоит осветить друг другу о произошедших событиях и жизни порознь, а пока прошу ответить - как ты себя чувствуешь? И перестань опасаться Влада, он спас меня и принял в свою семью, поэтому не причинит вреда и тебе, если конечно не станешь проявлять агрессию первой.
  
   Дождавшись ответа орчанки и услышав, что с ней все в порядке, я решил оставить девушек наедине, чтобы не смущать бывшую телохранительницу, метающую в меня раз за разом злые взгляды, и дать им время спокойно обсудить пятнадцать лет разлуки. Кроме того, я не без оснований полагал, что разговор однозначно затронет и мою персону, так зачем смущать кровных родственниц своим присутствием. Сейчас намного важнее проверить состояние Снежны, принявшей первый удар некроманта, даже после убедительных заверений эльфийки, что той уже совершенно ничего не грозит...
  
  
   - Кто он? - первым вопросом продолжила разговор орчанка, едва ненавистный воин покинул их с принцессой.
  
   - Ответ прост и сложен одновременно, - произнесла эльфийка. - Влад - странник, который пришел на планету со звезд, и я благодарна судьбе, что после долгих лет мытарств и горя от потери родных и близких судьба свела меня с ним, - без предисловий выпалила правду Менелана, доверив чужую тайну своей родственнице. - Подле него я стала гораздо сильнее, как маг, мечник и, надеюсь, будущая правительница.
   Теперь я как никогда уверенна, что мне по силам вернуть трон отца и отомстить дяде за предательство. И самое главное - сейчас я хочу править народом эльфов, чего не чувствовала ранее, на протяжении пятнадцати лет изгнания.
  
   - Неужели вы и младшую сестренку Белегестел не уберегли, принцесса? - решилась уточнить Стелла, подозревая неладное после упоминания эльфийки о выпавших на ее долю испытаниях.
  
   - Еще в самом начале пути, на второй день после расставания с тобой, подруга, - с печалью в голосе ответила Менелана. А спустя короткую паузу, добавила: - Но сердце подсказывает мне, что сестренка жива, и как бы долго и трудно мне не было - я найду ее. Клянусь!!! А чтобы как можно быстрее приблизить этот момент - я просто обязана вернуть себе власть в Священном Лесу, с помощью Влада или сама, и объявить всей планете о новой законной правительнице эльфов.
  
   - Но что может один воин и пару магинь, даже будь он настолько силен, что одолел лича и орчанку-мечницу? - продолжила тему Стелла.
  
   - Год назад он действительно был один, но волею случая и благодаря покровительству богов сейчас Влад владеет графством Арканум, с территориями Чуждого Мира и Драконьих гор в придачу. Не удивляйся, ему на вполне законных основаниях удалось вывести домен из состава королевства Тенгрия, а также объединить под своим гербом людей, племена Пардус и Варгов. За столь короткий срок странник подготовил боеспособную дружину количеством в несколько тысяч воинов, испытание которой войной с ящерами прошло на зависть всем соседям. И, наконец, с целью защиты рубежей графства Влад договорился о поддержке со стороны драконов.
  
   - Действительно немало, - признала орчанка, все больше воспринимая недавнего победителя в их противостоянии не как простого мечника, а уже в роли неординарного лидера. - А почему он так фамильярно называет вас сестренкой, госпожа? Неужели вы скрываете перед ним истину о вашем высоком происхождении?
  
   - Влад знает обо мне все, и может даже больше, чем я сама, а причина таких отношений в ином. Не так давно меня практически настигли убийцы дяди, наградив заразой под названием "смерть источников" в виде несовместимого с хозяйкой по потребляемой мощи теневого фамильяра, а Римнель и все воины окружения к моменту полной прогрессии "болезни" к сожалению погибли. По правде говоря, я уже отчаялась и окончательно потеряла надежду сберечь внутренние магические источники, обрекая себя на жизнь простолюдинки, но Влад предложил решение по спасению.
   Не имея соответствующих знаний и опыта, я сильно рисковала, и мои опасения впоследствии оказались далеко не беспочвенны, так как сам ритуал проходил не так гладко, как нам всем хотелось бы. Из лап Смерти меня вытащил странник, смешав нашу кровь, и тем самым породнился, как впрочем, недавно и я с тобой, забрав одного из теневых псов-фамильяров себе.
  
   - Так вот куда пропала Тень! - радостно воскликнула орчанка, пока пропуская мимо ушей новость о кровосмешении с Менеланой. - Я безумно рада, что Мрак остался со мной, не утратив сестру навсегда, да и защита теневого помощника вам, госпожа, в свете озвученных планов придется как нельзя кстати.
  
   - Ты дала фамильярам имена? - удивилась эльфийка. - Но зачем, и как их оказалось в тебе двое?
  
   - Почему смешали кровь и души Тени и Мрака во флаконе, который передал перед разлукой мне отец - доподлинно неизвестно, но сердце подсказывает, что он и сам был не в курсе чего-то подобного. Скорее всего, кто-то из учеников, навязанных ему Главой племени, решил сыграть с влиятельным шаманом злую шутку, возможно даже не понимая, кому в действительности предназначен ритуальный материал.
   Мне остается только гадать о правде, ведь ни сами теневые помощники, ни отец, весть о гибели которого недавно дошла до моих ушей, уже ничего не расскажут. А имена, присвоенные фамильярам, продолжают ритуал приручения, позволяя последним покидать тело хозяина на некоторое время, в зависимости от силы источника и расстояния между обоими. В хрониках, расшифрованных отцом, описывались случаи, когда маг древности сражался в паре со своим теневым помощником против нескольких врагов целый день, одновременно атакуя противников на поле брани с разных сторон.
   - Возможно, речь идет о живом фамильяре, как например вашны у пард, или мелкие животные у магов разных народностей? - без обид решила уточнить эльфийка.
  
   - В том то и дело, что описание касается теневого помощника, обитающего подле источников хозяина, - ответила орчанка. - И залогом успешного ритуала является удачное имя, принятое духом, в купе с пожертвованной обратно частицей крови носителя.
  
   Последние слова заставили Стеллу на время задуматься о том, каким образом Тень без особых помех перетекла в Менелану, даже понимая, что у последней есть требуемый источник серой стихии.
  
   Принцесса тоже правильно поняла заминку преданной подруги и решилась поведать ей о кровных связях между ними через отца, тем самым приоткрывая тайну своего рода и подтверждая слухи об общих древних предках, принявших участие в появлении двух народов - орков и эльфов...
  
  
   Ведьма выглядела вполне здоровой, сидела за столом, с подозрением поглядывая на хлопочущего вокруг нее хозяина усадьбы. Дочь старосты хоть и находилась еще в постели, но цветом лица и мерным дыханием во сне четко указывала, что кризис миновал и уже завтра она встанет на ноги. Увидев меня, и сопоставив состояние женщин, старик все понял еще до слов, но к его чести не стал лебезить и прогибаться перед победителем.
  
   - Я рад, что вы навсегда покончили с Гадишем, и готов понести наказание, за то, что не предупредил об опасности заблаговременно. Моей дочери, надеюсь, уже никто не угрожает, а собственная жизнь, за месяцы ада, когда по твоей косвенной вине умирают односельчане, окончательно утратила ценность, - покаялся старик, без страха уставившись в мои глаза.
  
   - Надеюсь, еды для нескольких путников в твоих закромах хватит, дабы загладить вину, староста. И учти, я ем за троих, поэтому не скупись и постарайся поторопиться. Как только запрягу скакуна, мы двинемся в путь, вон уж рассвет на дворе, а задерживаться еще на день не входило в наши планы.
  
   Пока утихомирил некроманта и совладал с орчанкой, прошла ночь, а в тот момент казалось, что боевые "танцы" длились несколько минут. Поэтому я решил устроить завтрак уже по ходу движения, ведь до столицы еще несколько дней пути, а судя по нашей удаче "благополучно" влипать в происшествия - медлить не стоит.
   Дед собрал провизию, быстро пробежавшись по живым соседям, заодно сообщая радостную весть о том, что проклятие окончательно побеждено заезжими магами и мы, скупо попрощавшись со старостой, двинулись с места.
   Менелана и Стелла присоединились к нам, едва карета остановилась подле них, и что мне особо понравилось, судя по отсутствию ненависти во взгляде орчанки, принцесса успела поведать ей о наших взаимоотношениях и планах на будущее, так как постоянно опасаться мести безрассудно, проще дистанцироваться. Думаю, и о графстве Арканум сообщила, и кое-какие сведения о космическом происхождении, но окончательные позиции друг к другу нам еще предстоит выработать, и только поступки могут перечеркнуть навеянный первым недоразумением негатив.
   Правил повозкой вновь я, а девушки буквально втиснулись вовнутрь, продолжая процесс знакомства ведьмы и орчанки. Мастер-гном, создавший карету, понимал, что габариты напрямую зависят от скорости передвижения посредством единственной тягловой силы, а додуматься о спаренной конской сбруе или счетверенной пока не смог. Но думаю пример наших телег, продемонстрированный в ходе войны с ящерами, быстро завладеет умами местных ремесленников, позволив мастерам в скором времени создавать комфортные комнаты на колесах, ориентируясь лишь на кошелек и спрос заказчиков.
   Спустя час перемещений я заметил живописную поляну и остановил скакуна, для перекуса. В этот раз девушки покидали карету с улыбками на устах, не переставая делиться впечатлениями, как закадычные приятельницы, невзирая на принадлежность к разным племенам и вражду народностей в миру.
   Когда настала пора продолжить движение, рядом со мной напросилась присесть Стелла, указывая тем самым на свое желание поговорить. Я не стал противиться очевидному, дав понять, что тоже не против уточнения позиций.
  
   - Вы поможете ей, граф? - без предисловий или извинений, принесенных от себя лично, начала разговор орчанка, еще раз демонстрируя, что зеленокожим больше присуща прямота и военный порядок, чем витиеватость во фразах и интриги эльфов.
  
   - У меня на родине есть такая поговорка: "Мы в ответе за тех, кого приручили и воспитали". Да, я знаком с Менеланой менее полугода, но взгляды на жизнь, совместные боевые успехи и тренировки очень сильно сблизили нас. А если вспомнить некоторые особенности крови перевертышей, то вариант вражды или безучастия попросту невозможен.
  
   - Надеюсь и я без проблем вольюсь в вашу дружную компанию, а наши недавние разногласия не аукнутся мне в виде мести с вашей стороны, граф. По крайней мере, прошу дать шанс возвести эльфийскую принцессу на трон, а уж потом вы возьмете с меня свой долг по полной, если посчитаете вариант примирения невозможным, - подчеркнуто вежливо выдала просьбу орчанка.
  
   - С моей стороны не будет обид, а недавнюю стычку, Стелла, воспринимайте как тренировку или урок на будущее, я не держу зла и в какой-то мере понимаю поспешность ваших действий. Без досконального владения внутренним источником, как это делают обученные магини, у вас немного шансов выиграть битву против опытного соперника, а первый удар или неожиданная атака фамильяром вполне способны перевесить чашу весов в свою сторону, чем вы и попытались воспользоваться, уловив нужный момент.
   Конечно руны на вашей левой руке, красавица, вполне способны обескуражить любого одаренного, и лич тому очередное подтверждение, но процесс отнятия энергии не так скор, как хотелось бы, а плоть конечности, в отличие от меча, не наносит смертельной раны, - я решил пойти дальше в диалоге, приоткрывая свою осведомленность об ее шрамах.
  
   - По правде говоря, я не ожидала встретить на своем жизненном пути того, кто поймет смысл знаков, нанесенных мне отцом. Однако скажу, что иного выбора у нас тогда не было.
   Найти мага-наставника школы серой стихии в среде орков или кого со стороны для обучения полукровки не вышло, а шаманские техники основаны на сложных ритуалах, которые готовят загодя, до сражения, и, как правило, под защитой верных воинов. Именно поэтому я решилась поселить подле источника теневого духа, отдавая ему всю имеющуюся ману, и совершенствовать технику мечницы, уже не рассчитывая когда-либо реализовать себя в качестве магини, но нарвалась на подлость в виде пары псов вместо одного.
  
   - И, тем не менее, вам, Стелла, на мое удивление, удалось выжить и к тому же взрастить прекрасных помощников.
  
   - Случайность, да и только. Кстати, в расчете на мир между нами и по совету кровной сестры или тети, как-то пока неудобно называть так госпожу, я хотела бы открыть секрет, как с помощью ритуала дать некоторую свободу теневому фамильяру. Это позволит ему на время покидать тело хозяина без потери связи между вами, и в случае нужды атаковать врага со спины.
  
   - Я весь во внимании, красавица. И переходи на "ты", не знаю как тебе, но мне так удобнее общаться с приближенными магинями и друзьями.
  
   Орчанка в подробностях изложила весь процесс, действие которого испытала, как говорится, на собственной шкуре, и я не услышал подвоха, ментально сканируя ее мысли. Значит, намерения забыть о вражде правдивы, и опасаться удара со спины от нее во время очередного боя не стоит.
  
   - С ритуалом мне все понятно, Стелла, но я так и не понял, почему руны на твоем теле нанесены столь варварским способом, при помощи раскаленного железа, а не посредством магической татуировки, например.
  
   - Отец считал, что столкнувшись в противостоянии с сильным магом, владеющим древними знаниями, тот способен коварным плетением нарушить набитый иглой рисунок, даже находясь от врага на некотором расстоянии, а в моем случае повлиять на работу знаков затруднительно - только отрубив конечность или заклеймив заново.
  
   - Что ж, возможно шаман и прав, мне лишь предстоит познать многие секреты предков в отношении рун или основополагающих печатей, - подвел итог я нашей беседе и задумался.
  
   Однако девушка не дала мне как следует проанализировать потенциальные возможности мага, задав новую тему для общения.
  
   - Влад, а ты не мог бы преподать мне несколько уроков работы с клинками, а то, чувствую, Менелана еще не раз удивит бывшую телохранительницу, которой по статусу положено превышать по умениям подопечную, - несколько застенчиво, как для прямолинейной орчанки, выдала просьбу Стелла.
  
   - Почему нет? Присоединяйся во время утренних тренировок к нашей компании и, думаю, очень скоро сама ощутишь, как совместный труд через синяки и мозоли стимулирует рост мастерства каждого участника.
  
   Дальше оставшееся время до ночного привала мы болтали на темы всевозможных боевых тактик, что очень интересовало орчанку, и каждый из нас время от времени углублялся в мысли о собственных ближайших планах...
  
   ...Полет. Ощущение парения после стремительного набора высоты словами описать трудно...
  
   Драко испытывал щенячий восторг, как малое несмышленое существо. Подобного ритуала не применяли драконы, в ком изначально рождались духи фамильяров, и как маги других народов вообще додумались до подобного - для него вылилось в загадку. Раньше свобода перемещений ограничивалась телом хозяина, а в редких случаях размерами ауры. Правда для чего-то подобного носителю требовалось иметь как минимум три крупных источника, в той или иной мере необходимых для полноценного развития теневого дракона - Огня, Смерти и Разума.
   У небесных стражей все вышеперечисленные качества наличествовали, но огнедышащие гордецы даже не думали давать слугам хоть малую степень свободы, считая, что при потере духа-помощника и сами станут более уязвимы. Странник пошел на риск, возможно потому, что от рождения не имел теневого фамильяра и при этом обходился своими силами, а может быть, он действительно верит, что полетами бок о бок добьется совершенно других результатов, чем в одном теле.
  
   ...Пора. Как же прекрасно после парения войти в штопор и перед самыми кронами деревьев выровнять полет. И снова свеча, пока не надоест молотить крыльями...
  
   Драко не мог натешиться и "надышаться" небом, вытворяя разные кульбиты вот уже более трех часов.
  
   Сам ритуал прошел довольно быстро и без каких-либо последствий для обоих, как только спутницы мага уснули на лесной поляне. Генетический материал хозяина и речитатив на неизвестном языке, который из уст орчанки звучал коряво, а произнесенный странником обрел настоящую музыку и силу, гарантировал привязку даже вне тела. Соединяющие странника и фамильяра магические нити, посредством которых Драко обменивался маной с Владом, вопреки первоначальным опасениям с увеличением расстояния не рвались, как оказалось, предела мощи источников метаморфа они так и не определили, как не старались.
  
   Личная советчица хозяина, которую тот именовал Умкой, по расходу сил мага опытным путем определила, что они могут удаляться друг от друга, разлетаясь в противоположные стороны три часа к ряду на предельной скорости, и со временем этот показатель обещает подрасти. Предостережения орчанки по затратам энергии, которые она испытывала, отпуская пса на "поводке" в их с Владом случае тоже не подтвердились.
   Оказывается ритуал, который драконы провели над странником, чередуя купание в разных источниках Огня, позволял тому восполнять ману ото всех направлений, в том числе и за счет солнечных лучей. В ночное время наоборот - теневой дракон сам накапливал энергию от лунных светил и перераспределял избыток хозяину.
  
   Феномен такого явления им еще предстояло подробно изучить, но Влад считал, что именно поэтому высшие вампиры больше предпочитали перемещения и сражения ночью, чем днем, восстанавливая аналогичным образом баланс сил собственных внутренних источников Смерти и Разума.
  
   ...Пришло время возвращаться. Вон тот шар сияющих в магическом плане линий как раз и есть его хозяин и друг Влад, и Драко чуть не "заурчал" от удовольствия, предвкушая нырок в клубок энергий...
  
  
   - Нагулялся, блудный дракон? - я мысленно обратился к духу-помощнику, когда тот перед рассветом появился подле меня. - По сторонам смотрел? Может, кто крадется или преследует нас?
  
   Картинки, посылаемые фамильяром в ответ, с каждым разом становились все четче и подробнее, тем самым доказывая, что связь между нами крепнет день ото дня и свободные полеты вне тела хозяина тому нисколько не помеха. Нас никто не настигал, и впереди не ожидалось засады, а довольный Драко нырнул в меня, опять маскируя внутренние источники тенью-клубком, и задремал.
  
   Дух выполнил разведку не хуже дронов, далеко превышая последних по расстоянию и скорости. Кроме того, он мог не просто наблюдать, передавая мысленно картинку хозяину, а при необходимости атаковать преследователей, разрушая ауру врага подобно некоторым плетениям школы Смерти.
  
  
   Стелле очень хотелось увидеть, кто же все-таки живет внутри странника, что даже пара адских псов, столкнувшись в атаке с неприятелем, сбежала, поджав хвосты, словно месячные щенки. Отдаленное сходство с варгом почему-то рисовало в воображении матерого волка-оборотня, но та тень, что появилась вследствие ритуала, шокировала орчанку и откровенно напугала.
   Девушка нисколько не сомневалась, что маг воспользуется ее опытом, даст имя теневому фамильяру и проведет привязку кровью, правда ожидала увидеть подобное не в первую же ночь после ее исповеди.
   Силуэт дракона, представшего перед хозяином, заставил окончательно поверить словам Менеланы о космическом происхождении Влада. Только странники, согласно старым летописям, имели в груди несколько магических источников разных стихий, способных удовлетворить потребности любого существа, в том числе и духа небесного стража.
   Следует заметить, положа руку на сердце, в поединке с таким противником она не имела ни единого шанса победить, поэтому горечь недавнего фиаско окончательно покинула ее душу, а стремление стать лучше, находясь в сфере влияния более совершенного существа, заполонило мысли.
   Правда неожиданно для нее самой Стелла вдруг задумалась о материнском будущем. Победа эльфийки в битве за трон, безусловно, принесет моральное удовлетворение, но вряд ли ответит на вопрос - где искать избранника для себя лично и какого роду-племени он будет? Кому нужна полукровка, в чьих жилах намешана кровь эльфов, дроу и орков. Лесные жители, как и их темные братья, в большинстве своем ратуют за чистоту родовых линий, а соплеменники отца всегда открыто ненавидели недоучку-магиню серой стихии, завидуя ее дару и опасаясь конкурента в будущем. Без преувеличения и пустых надежд Стелла понимала, что при дворе королевы Менеланы она тоже удостоится немалого внимания, но коварство эльфов гарантировало интерес лишь с целью поближе подобраться к первой особе, а об уважении или чего больше - любви - не могло быть и речи.
   С появлением на жизненном пути странника что-то колыхнулось в душе орчанки, и если раньше она помышляла лишь о том, чтобы выжить и как можно лучше нести службу телохранительницы, то сейчас, без видимых на то причин, откуда-то появились мысли о продолжении рода. С ними она и заснула...
  
  
   Утро никто не отменял. И для девушек оно началось как всегда с тренировки. То, что их стало трое, нисколько не нарушило привычный результат боя - дамы повержены, обезоружены и едва переводят дух, лежа на зеленой траве. Теневых фамильяров договорились пока не применять, хотя некоторые боевые связки уже наметились и для них.
  
   - В целом неплохо, - озвучил я свой вердикт побежденным. - И скорость прилична, и взаимодействие на уровне интуиции не подкачало. Но на импровизации следует выезжать в крайнем случае, когда иное неизбежно, во всех остальных ситуациях на первый план должны выходить домашние наработки, - продолжил я по делу отчитывать "противниц", ощупывающих руки и другие места, попавшие под раздачу.
  
   - Первый вопрос адресован Стелле, как "новичку" в наших утренних развлечениях с острыми "игрушками". Что на твой взгляд, красавица, больше всего остального удивило в нашей пляске, привлекло внимание и требует пояснения?
  
   Орчанка не сразу выпалила первое, что придет в голову, потому что как мечница вполне перешагнула ранг Воина, хотя еще не достигла Наставника.
  
   - Восхищают твои передвижения в бою, Влад. Я заметила, что ты не использовал свою природную скорость, тем самым уровняв наши шансы, но практически в каждый момент драки перед тобой сражалась всего одна противница, в то время как остальные вынужденно обходили партнершу, выступающую в тот момент в качестве преграды, со спины.
  
   - Очень верное наблюдение, Стелла. Менелана и Снежна уже знают некоторые мои уловки, поэтому быстрее реагируют на выпады и движения, стараясь не мешать, а дополнять друг дружку. Тебе тоже предстоит постичь подобную науку, добиваясь безмолвной спаянности с командой, как, впрочем, и с теневым духом-помощником.
   На мой взгляд, при встрече равных соперников бой выигрывает тот, у кого сильнее включаются ноги. Да, да, ты не ослышалась и именно это преимущество в моем исполнении сама наблюдала некоторое время назад. Вспомни, мои движения практически никогда не лежали по прямой линии. И чем больше оппонентов у подготовленного мечника, поверьте, тем меньше шансов на остановку и передышку.
   У Снежны и Менеланы более развиты правые руки, поэтому я стараюсь заходить им за спину слева, чтобы меч каждой тянулся за мной по длинной дуге, диктуя разворот корпуса. При этом кинжал во второй конечности больше удобен для обороны, его вес и длина проигрывает любому из моих клинков, которые, кстати, по параметрам полностью идентичны.
   Остановись я перед одной из вас, чтобы задавить массой или стремительными выпадами за счет мастерства и скорости, пожалуй, это дало бы шанс одолеть ближайшую соперницу, но тогда две других подоспеют с атакой по бокам. Поэтому я избрал иную тактику, накручивая спирали, как бы "танцуя" между привлекательными женскими фигурами и жаля клинком, когда и куда придется.
   Вот тебе красавица и ответ на не заданный при подъеме вопрос: "Зачем бегать вокруг поляны?". Всегда следует держать ноги и легкие в тонусе, иначе первоклассным бойцом не быть.
  
   Закончив некоторые нравоучения, я продемонстрировал барышням две связки парами, тройкой и мы совместно определили наиболее удачный этап вступления в бой псов ада. После часовой тренировки случился завтрак, что называется "на скорую руку", и мы отправились в путь к столице.
  
   За последующие трое суток нас никто не беспокоил и не мешал перемещаться, поэтому отработка учебных боев чередовалась со сном и пищей на привалах. И если бы не стремление как можно скорее достичь цели вояжа, я бы мучил девушек танцами с клинками по три-четыре раза на день, а так - только по утрам и вечерам.
   К обеду очередного дня на горизонте показались стены столицы и западные ворота. Ранее, в ходе беседы за перекусом мы пришли к соглашению, как замаскировать прибытие нашей яркой четверки перед соглядатаями герцога, а также другими явными и тайными врагами любого из нас.
   Мы с эльфийкой, укрытой шалью, вполне олицетворяли собой молодую пару богатых отпрысков местных феодалов, а орчанку и ведьму решили выдать за пленниц, если осмотр кареты станет неизбежным.
   С распространением из уст церковников негатива в отношении нелюдей, среди золотой молодежи королевского дворянства, позволяющей себе многое, выходящее за рамки приличия, пользовалась популярностью забава - "поймать дичь на спор", в ходе которой охотники старались пленить всех, кто не принадлежал к людскому роду, и представить доказательства своей удали храмовникам. Особенно страдали полукровки, дети и девушки, в общем все, кто не мог самостоятельно постоять за себя.
   Кто подогревал интерес отпрысков именитых феодалов к подобной забаве - оставалось тайной, но одно для меня стало очевидно - фигура является довольно значимой при дворе, так как некоторые скандалы с пропажей слуг и рабов-полукровок ей удалось достаточно быстро и благополучно замять. Охота же нынче переместилась далеко за пределы столицы и даже королевства, чтобы продажа пленников приносила доход, а не проблемы с властью.
   Всю эту информацию мы узнали от орка-тарктирщика по имени Деко, еще в прошлый вояж по центральной части Тенгрии, но бунт и его подавление временно прекратили бесчинства, а после король во всеуслышание призвал подданных к дружбе с нелюдями. Однако по слухам дикая травля не остановилась, а лишь сместилась за границы города и стала тайной.
   Подтверждение тому мы обнаружили на рубежах собственного графства, отловив парочку молодых горе-дворян, решивших пленить ребенка племени Варгов или Пардус, так как новостей о пристанище нелюдей именно в домене Арканум не слышал только глухой. Судьбу наглецов решил поединок один на один со "слабыми" представительницами каждого из племен, а их свиту из двадцати дружинников перебили разведчики.
   В ходе "дружеской беседы" мы также получили сведения о богатых родителях охотников, которых я наметил посетить в перерывах между учебой, чтобы проучить зажравшихся феодалов и пополнить мошну "бедного" студента. А пока мои подданные из числа подготовленных специалистов Тирса собирали информацию о подступах, состоянии крепостных стен, многочисленности дружин и наемников охраны баронов Тримо Дего и Финада Бугса.
   Десяток самых умелых шпионов начальник тайной стражи Гауд обязался прислать в помощь Менелане как можно быстрее, тем самым преследуя также наш замысел о создании агентурной сети в столице соседнего королевства - Альтусе. По моим подсчетам ребята прибудут если не завтра с утра, то со дня на день точно, и чувствую, чтобы выиграть отбор, практически каждой из команд пришлось основательно постараться.
  
   Дополнив образ богатыми и в тоже время добротными одеждами молодых повес, мы с Менеланой, весело пререкаясь на облучке кареты, приблизились к воротам.
  
   - Что внутри вашей повозки, граф? - уточнил старший из стражников, завидев перстень феодала на моей руке.
  
   - Охотничья добыча, воин! - ответил я, подмигнув, и щелчком пальцев подбросил золотую монету ему в руки, осознанно значительно превышая требуемые на пересечение столичной границы расходы.
   Плата за проезд, как гласил недавний эдикт короля, составляла один серебряный для дворян и магов, пару медяков для пешего простолюдина, и половинку с каждой головы боевого коня.
   Монарх, а вернее его дядя, решил таким образом пополнить обедневшую казну, наплевав на недовольство богачей, и в то же время, осознанно или нет, запустил механизм образования тайных обществ, во главе которых стояли влиятельные деятели страны, мечтающие свергнуть Рокса и занять его место. Необычайную популярность набирали вечеринки в съемных столичных апартаментах, клубы по интересам, а также непубличные бордели, где любители острых ощущений снимали напряжение и плели интриги.
   Старший конвоя визуально оценил карету и понял, что более двух человек там не поместить, а вместе с нами - четверо и конь. Как только он заглянет вовнутрь - придется отсчитать сдачу, окунувшись в чужую тайну, и далеко не факт, что пленники, попавшие дворянам в руки на "охоте", стоят того, чтобы подымать бучу или, чего хуже, заводить кровных врагов из числа сильных мира сего. Уже не раз старшина вместе с напарниками закрывал глаза на контрабанду и перемещение рабов, и до сегодня еще ни разу не пожалел об этом.
  
   - Проезжайте, граф, - отдал распоряжение стражник, одновременно показывая подельникам у ворот условный знак "пропустить повозку".
  
   Наш план сработал идеально и спустя еще час, прилично пропетляв по улочкам столицы, чтобы проверить наличие слежки и оторваться от возможных наблюдателей, мы все оказались подле подаренного мне королем поместья.
  
  
  


Популярное на LitNet.com О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) Н.Самсонова "Отбор не приговор"(Любовное фэнтези) П.Роман "Ветер бури"(ЛитРПГ) А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia)) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Е.Кариди "Черный король"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) М.Ртуть "Попала, или Муж под кроватью"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"