Гавриленко Василий: другие произведения.

Соня Маршал и Книга Воительницы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Незадачливый папаша Сони Маршал умудрился купить дом на берегу Гиблого озера, в котором со стародавних времен поселилось Зло в образе многоликого Мисоша. В новой школе Соне повезло, - у нее появились друзья, однако девочка начинает подозревать, что один из ее новых приятелей совсем не тот, за кого себя выдает. Семья Сони: отец, мама и младший брат - попадают в лапы к Мисошу. Девочка находит Книгу, которую невозможно открыть, и узнает от старухи Гриппл, что помочь ей освободить родных может только загадочная Воительница. Никто не верит Соне, что Мисош существует, все утверждают: семья девочки погибла в автокатастрофе. Соню помещают в психушку. Здесь, на грани отчаяния, девочка узнает: Воительницей должна стать именно она.


   ВАСИЛИЙ Д. ГАВРИЛЕНКО
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   БЕЗ КРОВИ И ПЕПЛА
   роман
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Если ты долго смотришь в бездну,
   то бездна тоже смотрит в тебя.
  
   Ф.Н.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Когда мне было двенадцать лет, то больше всего на свете я боялся темноты. Той темноты, которая наступала, когда мама гасила свет в моей комнате. Мне казалось, что стены раздвигаются, и я лежу в кровати в центре огромного мрачного мира, населенного загадочными пугающими существами.
   Когда я стал взрослым, то перестал бояться темноты, так как понял, что по- настоящему страшна бездна тьмы внутри каждого из нас.
   Эта история про Соню Маршал, девочку, которой пришлось заглянуть в эту бездну.
  
  
   П р о л о г
  
  
  
   Сумрачный Карп
  
  
   Сумрачный Карп был одинок, однако считал себя счастливым человеком. Он уже стал забывать, когда поселился в заброшенном доме неподалеку от лесного озера в нескольких километрах от рыбацкого поселка, но чувствовал себя здесь словно рыба в воде. Ему нравилось и то, что кладбище - покосившиеся кресты в окружении могучих дубов - было рядом и прямо из нынешнего дома он проследует когда-нибудь в дом новый, не меняя места жительства.
   Карп сторонился людей. Лишь раз в два месяца, а то и еще реже, наведывался в поселок пополнить запас спичек, соли и, по возможности, хлеба. Заодно платил за электричество.
   Бородач с беловатыми, глубоко посаженными глазами, в древнем рыбацком плаще, он был не похож на других и довольно комичен. Но жители поселка вовсе не считали его смешным и побаивались Сумрачного Карпа. Когда он шел по улице с огромным мешком на плече, высоко держа голову, бородою протыкая пространство, то чувствовал на себе настороженные взгляды из-за занавесок. Собаки лаяли на него из подворотен, но выскочить и покусать странного путника не решались.
   Если же навстречу Сумрачному Карпу попадался житель поселка - непременно кивал головой, здороваясь (а ну-ка сглазит, чудище белоглазое!), а пройдя мимо, плевал вслед (чур меня!).
   Поговаривали, что Сумрачный Карп занимается черной магией или, того хуже, пишет трактат. Слухи эти, конечно, не облегчали суровой жизни отшельника.
   Зато на озере здорово ловилась рыба: карпы с крупной, в двухкопеечную монету чешуей, караси-сковородки. Никто, кроме Карпа, здесь не рыбачил: в округе хватало других озер, еще более щедрых.
   Лишь изредка поселковые ребятишки шныряли поблизости от Карпа. Он не гнал их, однако никогда не заговаривал с ними.
   Со временем вокруг озера образовалось болото, и теперь только отшельник знал безопасный подход к чистой воде. Лес матерел, разрастался, отбивая у людей малейшее желание навещать Сумрачного
   Карпа, чему он был несказанно рад. Один раз в год, в день святого - покровителя рыбарей, в поселке устраивалась большая Ярмарка. Тогда на центральной - и единственной - площади поселка (который, кстати сказать, дорос до небольшого городка и получил гордое название Ихтиандр), загорались бумажные фонарики, зазывая публику в цветные веселые балаганчики. В них разыгрывались кукольные представления, в которых высмеивался мэр соседнего городка - Обжора Льюис. Заезжие и доморощенные музыканты играли какофонию, жители жгли большой костер и танцевали, разумеется, самые смелые из них или самые пьяные. Остальные же стояли и глазели:
   -Ой, посмотри, Матильда, как твоя Алиска отплясывает, бесстыжая! Хоть бы старейшин постеснялась!
   -Сами вы хороши! Все кошки в Ихтиандре знают, что твой Жан...
   Жительница неожиданно замолчала, видимо, испугавшись чего-то.
   Тем не менее это был день, наступления которого ждал и стар и млад. И вот однажды в самый разгар ярмарочного веселья на площадь пришел Сумрачный Карп. Он встал неподалеку от одного из балаганчиков, снял с плеч свой мешок, неторопливо открыл его и поставил перед собой. В мешке, конечно, были карпы с красноватой липкой чешуей. Вокруг отшельника сразу же собралась толпа, забывшая про клоунов и музыкантов, но рыбу никто и не думал покупать. Сумрачный Карп глядел исподлобья, будто предчувствуя недоброе, сжимая тонкие губы. Из толпы раздался истошный вопль: "Убирайся в свое болото!" Гнилой помидор, заготовленный для Обжоры Льюиса, просвистел рядом с головой Сумрачного Карпа. Площадь одобрительно загудела. Женщина с багрово - красным лицом, словно рассерженная курица, выскочила из толпы и принялась клевать пришельца в плечо.
   -Уходи! - вопила она.- Здесь таким не место! Колдун проклятущий! Никому не нужна твоя тухлая рыба!
   Карпу захотелось съездить кулаком по красной физиономии, но он вовремя сообразил, что потом эти люди, наверное, разнесут его тело по кочкам. Он молча поднял мешок - несколько карпов выпрыгнули наружу и лежали в пыли, выпучив глаза. Сумрачный Карп не взглянул на них и пошел вперед - толпа нехотя расступилась, сожалея, что интересное представление так быстро закончилось. Кто-то за его спиной захихикал. Отшельник, сверкнув глазами, обернулся. В тишине он вышел с площади, все так же высоко держа голову, прошел по узким улочкам и скрылся в лесу.
   На небольшом пригорке, где он когда-то собирал землянику, силы оставили Сумрачного Карпа, он сгорбился, а потом вдруг упал лицом в траву и глухо зарыдал, точно жалуясь на обидчиков матери-земле.
   После этого случая отшельник не покидал своей обители. Электричество скоро отключили за неуплату, но дров и хвороста в округе хватало, и Сумрачный Карп не боялся превратиться в снеговика. Хуже приходилось без хлеба и соли. Сначала он просто не мог есть пресную рыбу и сильно отощал, но со временем привык и даже гордился этим. Хорошо, что он успел сделать солидный запас спичек, которого вполне могло хватить на долгие годы - только нужно было следить, чтобы не отсырели.
   Дом Сумрачного Карпа был весьма крепок, и отшельник называл его замком. Даже самый ветхий старожил здешних мест, если бы такой нашелся, не сказал бы, когда и кем была построена эта каменная твердыня.
   Каждый день с восходом солнца Карп шел на озеро и возвращался, когда макушки деревьев краснели от заката. Из помятого ведра в разные стороны торчали рыбьи хвосты. В доме отшельника везде встречалась рыба - лежала в ящиках, висела большими гроздьями на бечевках под потолком, даже кучами валялась на полу. Не стоит и говорить, какой дух от нее шел, но хозяина это не смущало.
   Иногда Сумрачный Карп видел во сне свою семью. Когда-то он не был Сумрачным Карпом, а был Родионом Серпиновым, и у него была жена и маленькая дочь. Семья. Какое красивое слово!
   Но сны были жуткие, потому что он видел жену и дочь не здоровыми и веселыми, а мертвыми - на двух одинаковых столах в окружном морге, куда его вызвали на опознание. Вот он подходит, слегка пошатываясь от бессонной ночи, к двум белым горкам, одной большой, другой маленькой, и едва слышит за спиной притворно - равнодушный голос полицейского.
   -Готовы?- черные, с зелеными прожилками и большими белками глаза пожилого негра настороженно смотрят на него. Родион Серпинов кивает головой и в ужасе отворачивается: он не в силах видеть беззащитно-бледное лицо Анны - его жены.
   Родион Серпинов кивает головой и просыпается Сумрачным Карпом: надо плестись на рыбалку - утро, привычный крик петуха и роса по колени.
   Озеро стало единственным другом. Другом бессмертным - это для Карпа было сейчас главнее всего. Уход близких - в какой-то мере предательство, он больше не желал быть преданным.
   Как-то раз Сумрачный Карп рыбачил со своей старой, пропахшей смолой лодки. День был словно больным, плаксиво накрапывал дождь, дубы недовольно шумели. Вдруг ему почудилось, что кто-то пристально уставился ему в затылок.
   "Дети!"- решил Карп, и злость начала есть его душу. Из поселка прогнали и тут шпионят!
   -Какого дьявола вам надо?!- крикнул он в пространство и вскочил. Лодка закачалась.
   Взгляд как будто исчез. Тяжело дыша, отшельник опустился на свой насест, кутаясь в плащ. Зубы его выбивали дробь. Как они могли пробраться сюда, к самой кромке воды? Как могли прошмыгнуть мимо деревьев, корни которых хлебают болотную жижу? Нет троп, нет лазеек. И все же кто-то только что смотрел на него. Зверь или человек?
   Это происшествие вскоре забылось под грудой ежедневных забот, и рыбак тихо жил в своем "замке". Дни и недели проплывали мимо него, как стайки мальков, не оставляя следов ни на доме, ни на сумрачном лице хозяина. Наступил сезон грибов, и Карп проводил много времени в лесу, вообще не появляясь на озере, хотя оно тянуло его к себе.
   Хлестал по грязи частый дождь. Сумрачный Карп не надел свой зеленый плащ, и крупные капли проникали за ворот рубахи. Он шел бессмысленно и, скорее всего, сгинул бы в болотной топи, если бы тайная сила не вручила ему нить Ариадны. Сильный ветер подталкивал в спину, словно поторапливая куда-то. Не было мыслей: "Куда я иду? Зачем?".
   Озеро взъерошилось, покрылось крупной рябью, будто огромная рыба корчилась на земле. Встревоженные дубы стряхивали с себя мокрые листья.
   Непослушными пальцами рыбак отвязал лодку. Она раскачивалась, черпая воду то одним, то другим бортом, и ему стоило немалых трудов усмирить ее. Непогода как будто начала отступать, и лодка быстро удалялась от берега, подгоняемая мерно работающими веслами. Вот и середина озера.
   Сумрачный Карп, согнувшись, сел у борта, рискуя опрокинуть лодку и очутиться в темной воде. Обглоданная дождем черная глубина казалась живой. Она и была живой.
   "Зачем я пришел сюда?"- подумал рыбак.
   -Я знаю, зачем, - ответил кто-то.
   -Это ты смотрел на меня?
   -Да.
   Сумрачный Карп огляделся вокруг. Никого. Только дождь и озеро, вдалеке - лес. И тут отшельник увидел в пучине два огонька. Они мерцали, манили.
   -Зачем ты одинок?- услышал он опять.
   -Не знаю.
   -Зачем ты беден?
   -Не знаю.
   -Зачем ты стар, болен и несчастен?
   -Не знаю, не знаю, не знаю!
   -Иди же ко мне!
   По иссиня-черной воде поплыли невесть откуда взявшиеся желтые кувшинки. Сумрачный Карп до рези в глазах вглядывался в озеро, пытаясь снова увидеть огоньки. Их не было видно, и рыбак подвинулся к другому борту, лодка качнулась, зачерпнула воды и в ту же минуту перевернулась. Человек очутился в воде. Он держался на плаву, усиленно работая руками. Одежда между тем превратилась в двухпудовые гири. Карп сопротивлялся озеру, дождю, неведомой силе, влекущей его на дно. Он уже не мог видеть, холодная вода усилила свои объятия и проникла в нос и рот. Сумрачный Карп тонул, последний пузырь воздуха покинул его легкие и устремился вверх, унося с собой жизнь рыбака.
   Отяжелевшее тело медленно опускалось сквозь толщу воды в сопровождении маленьких рыб и скоро достигло дна...
   Однако произошло чудо: он вдруг почувствовал свое тело, мог пошевелить и рукой, и ногой, а когда открыл глаза, увидел настоящее подводное царство: кругом в беспорядке валялись скелеты животных и, может быть, даже людей. Однако была здесь и жизнь: водоросли, проросшие сквозь кости, тощими зелеными пальцами тянулись к свету. Сновали рыбы. Ничто не удивляло и не пугало его, напротив, казалось, что это он всех и удивил, и испугал, внёс ненужную суету в привычный, веками сложившийся уклад.
   И все-таки он не был жив: легкие не пытались добыть воздуха, сердце не билось, хотя бывший рыбак ощущал фантастические легкость и силу.
   Это был уже не преждевременно состарившийся Сумрачный Карп - тот погиб, не оставив следа. Родился другой, новый, неведомый. Кто он и кому обязан этим преображением?
   Преображенный обернулся. Огромные красные глаза жалобно глядели на него. Изможденное существо, которому они принадлежали, не внушало страха и раболепия. Было ясно, что это всего лишь слуга, а вовсе не тот могучий, кто наделил силой бывшего рыбака.
   -Я Хранитель Мисоша. Скоро меня не станет. Теперь ты...
   Тот, кто когда-то был Родионом Серпиновым, потом Сумрачным Карпом, теперь равнодушно наблюдал гибель существа, назвавшегося Хранителем Мисоша. Оно корчилось на дне, широко раскрывая рот. Наконец, затихло, красные глаза потухли, челюсти плотно сжались. Бывший рыбак поднялся с колен, его глаза тут же вспыхнули красным огнем - зыбкий дух озера вселился в него. Опутанный ожерельями похожих на бриллианты пузырьков, новый Хранитель поплыл вверх, резкими движениями разрезая воду. Он вырвался по пояс на поверхность озера и торжествующе закричал, перекрыв шум ливня и ветра.
  
  
   ФИЛ МАРШАЛ
  
   Фил Маршал грустно смотрел в окно. В грязноватом дворике жилищного управления городка под названием Ихтиандр стоял его обшарпанный "Фольксваген" и копошились в пыли куры. Вокруг машины бродил, не обращая на кур внимания, обросший седой шерстью пес и время от времени поглядывал на Фила.
   Маршалу было немногим больше тридцати, однако в волосах просматривалось серебро. Последнее время дела его семьи шли неважно, можно сказать, она обанкротилась. Фил тяжело вздохнул, вспомнив тот памятный для него разговор с шефом, в котором начальник, нагло глядя ему в глаза, заявил, что его "вынуждены уволить из-за недостатка опыта корпоративного общения". Маршал подозревал, что здесь не обошлось без Гарри - главного клерка его бывшей конторы, прижимистого подхалима и виртуозного пройдохи. Это случилось в небольшом городке, расположенном милях в двухстах к югу от Ихтиандра, и жить там стало невмоготу. Маршал, обладавший высокой самооценкой, вдруг превратился во всеобщее посмешище. Он стал угрюм, раздражителен и в конце концов заявил своей жене Анжеле, что они должны "свалить из этого гадюшника". Анжела обрадовалась, потому что и сама чувствовала себя здесь не на своей орбите: она терпеть не могла сплетен и дрязг, в коих обитатели южного городка достигли необыкновенных высот.
   Однажды утром, пока сплетники и подхалимы спали, Фил сел в свой "Фольксваген", заправился у ближайшей бензоколонки (- Куда
   намылился, Маршал? Неужто работенку нашел? Хи-хи! - Не твое дело! Заправляй себе и помалкивай, бензиновая душа!) да и двинул на север. Так он оказался в Ихтиандре, который приглянулся ему множеством озер и тишиной.
   И вот Фил смотрит в окно, которое находилось в кабинете мистера Кобелеского, пожилого, словно пылью покрытого мужчины, с огромным носом- картошкой, прической а-ля Эйнштейн и запорожскими усами. Он заведовал скромным жилищным фондом Ихтиандра.
   На стене висело радио, передающее местные новости. Бодрый мужской голос перечислял события за неделю, из которых особо выделялся пожар, - сгорел сарай некоего Пржанца. Диктор перечислил многочисленные версии происшествия таким голосом, словно произошло покушение на президента. Не нужно быть Шерлоком Холмсом, чтобы сделать из этих версий вывод: Пржанц - отчаянный балбес и выпивоха - сам сжег свой сарай, пытаясь сварить в соломе яичко. Словом, Ихтиандр был своего рода захолустьем, что Филу понравилось. Он хотел уединиться с семьей, что называется, на лоне природы - кругом лес, и рядом - озерцо с хорошей рыбалкой. Об этом Маршал только что откровенно сказал мистеру Кобелескому, и тот внушительно поплыл в соседнюю комнату, где у него пылился архив. Он долго шелестел там бумагами, кряхтя и чихая от пыли. Фил уже начал позевывать и клониться головой на широкий дубовый стол, когда грузная фигура конторщика возникла в дверном проеме:
   -Тебе повезло, парень! - широкое лицо его светилось.- Есть отличный дом!
   -Хорошо,- суховато сказал Фил, хотя внутри у него все запело.
   Кобелеский принялся расписывать прелести дома, в котором раньше жил некто Родион Серпинов - добродетельный и мирный человек. По словам конторщика, дом находился в живописнейшем месте неподалеку от прекрасного дубового леса, рядом с озером.
   -Правда, в этом доме давно никто не живет,- неохотно признался Кобелеский и протянул Филу цветную фотокарточку: на ней было двухэтажное серое здание.- Серпинов пропал без вести, родственников нету. Впрочем, если б и были, дом принадлежит муниципалитету. Там, конечно, малость не прибрано, но дом крепкий, замок, а не дом. Воздух там - рай на земле! - чиновник даже языком прищелкнул. Филу стало неприятно оттого, что его собеседник пытается продать воздух, но дом ему приглянулся. Кобелеский с надеждой и тревогой уставился на Маршала, и когда тот сказал: "Я согласен",- лицо конторщика озарилось улыбкой, он пожал руку Фила, уверяя, что тот не пожалеет. Потом, спохватившись, сказал:
   -Да, мистер Маршал, - тут он замялся,- будете ли вы его осматривать?
   -Нет, - твердо сказал Фил.- Послезавтра я хотел бы вселиться в этот дом.
   -Великолепно! - восхитился Кобелеский.- Что ж, документы готовы. Остается сойтись в цене.
   Тут пришла очередь смутиться Маршалу.
   -Послушайте,- пробормотал он, краснея,- мистер, эээ, Козлевский...
   -Кобелеский,- поправил Кобелеский, пристально глядя Филу в глаза.
   -Простите,- еще больше смутился Фил.- Так вот, сумма у меня небольшая.
   -Ну, знаете ли! - расстроился конторщик.- Имущество, скажем так, не мое. Я ведь говорил вам, что дом принадлежит городу? Но... сколько у вас?
   -Семь тысяч.
   -Ско - лько?
   -Семь тысяч.
   В запыленном кабинете Ихтиандрского жилищного управления повисла тишина. Фил смотрел в окно, ожидая решения своей судьбы. Седой пес во дворе совсем охамел, пытаясь влезть на нагретый солнцем капот "Фольксвагена".
   -Годится,- вздохнул Кобелеский, поняв, что выудить у Фила больше ничего не удастся. Сказав это, он вопросительно уставился на Маршала. Фил достал из внутреннего кармана пухлый сверток. Вообще-то у него было немногим больше семи тысяч, но он решил купить не дороже этой суммы и теперь радовался, что заранее отсчитал ее, иначе Кобелеский вполне мог потребовать доплаты. Маршал протянул сверток чиновнику. Тот пересчитал деньги и сунул их в стол, широко улыбаясь, после чего вынул пачку желтоватых бланков и присел за стол, собираясь их заполнить.
   -Позвольте паспорт,- конторщик протянул пухлую, с широкими пальцами руку. Фила словно ударило током:
   -Забыл!
   Кобелеский посмотрел на него, как на инопланетное существо, раскрашенное в розовый цвет и с зелеными крапинками:
   -Забыли?
   По глазам конторщика Фил понял, что того подмывает сказать: "Как же тебя, дурака, угораздило ехать покупать дом и забыть паспорт?!". Маршал и сам ругал себя на чем свет стоит за рассеянность и готов был волосы рвать с досады.
   -Ну да ничего,- сказал вдруг Кобелеский, махнув рукой.- Была не была. Запишем с ваших слов! Вы, надеюсь, не бандит? Не бандит, ведь так?
   Глазки конторщика насмешливо ели незадачливого покупателя.
   -Н-не бандит,- заикаясь, проговорил Фил, уже и сам с трудом в это веря.
   Кобелеский быстро принялся заполнять бланки.
   -Распишитесь здесь.
   Фил поставил подпись рядом с гербовой печатью.
   -Вот и все!- торжественно объявил Кобелеский, протягивая Маршалу бумажки и ключи.- Дубликаты ключей я оставляю у себя. Дом ваш, поздравляю.
   -Стоп! - воскликнул Фил: от трескотни конторщика у него начала болеть голова.- Зачем вам ключи от моего дома?
   -Пардон! - пробормотал Кобелеский.- Я подумал, что так будет надежнее... Впрочем, берите, берите!
   "Думал, что я пропаду без вести, и он снова сможет распоряжаться домом,- догадался Фил, глядя в расстроенное лицо конторщика.- Ну, уж дудки!"
   -Спасибо,- буркнул Маршал, сгребая со стола бумаги, две связки ключей, и, кивком головы попрощавшись с мистером Кобелеским, вышел из пыльного Ихтиандрского управления во двор. Он согнал седого пса, пригревшегося на капоте, неохотно оставившего теплое местечко и показавшего напоследок желтые клыки. "Фольксваген" не завелся.
   "Черт побери!"- пробормотал Фил сквозь зубы, сердито надавливая на педаль сцепления. Он чувствовал, что Кобелеский глядит на него из окна, и хотел поскорее исчезнуть из поля зрения ехидных глаз. Наконец, мотор заурчал и не заглох, Фил медленно вырулил со двора, чуть не задавив нахальную собаку. "Фольксваген" поехал по улочкам Ихтиандра мимо двух и трехэтажных домов, ощетинившихся телеантеннами, с белыми пятнами постиранного белья на балкончиках, мимо заборов и деревьев, мимо живописных развалюх из красного кирпича. Ихтиандр был прост, небогат, но уютен. Во дворах играли дети, их звонкие крики радовали сидящих на скамейках старушек. Жизнь кипела здесь, и это раздражало Фила. Обрушившиеся не так давно беды сделали его нелюдимым. Возможно, кто-то сочтет Фила слабаком, но так уж он был устроен.
   Фил сердито думал о Кобелеском: "Жулик! Отдаст он мои денежки в казну, как же! Истратит на пудру для своих усов, фигляр!"
   Маршал уже покинул пределы Ихтиандра, и его "Фольксваген" бороздил пыльную федеральную трассу. Он направлялся на юг.
   Изредка его обгоняли шумные грузовики. Водители-дальнобойщики бросали сверху презрительные взгляды на тарахтящую
   развалюху Фила, некоторые даже высовывались из кабины и кричали что-то обидное, неразличимое за ревом двигателей. Маршал не отвечал: впервые за долгое время он был спокоен и уверен в себе - у него появился новый дом!
  
   СОНЯ МАРШАЛ
  
   Иногда взрослые задают детям глупый вопрос: "Кого ты больше любишь: маму или папу?". Обычно после долгого раздумья ребенок говорит, что любит обоих родителей одинаково. А вот Соня Маршал, когда была маленькой, на этот вопрос без тени сомнения отвечала: "Маму". Можно себе представить этого вопрошателя, если б отец Сони, уже знакомый нам Фил, стоял рядом и все слышал. Взрослый поневоле смутился бы и начал сбивчиво рассказывать об урожае кукурузы в округе, о погоде и выборах президента. В общем, Фил слегка недолюбливал свою двенадцатилетнюю дочь, тем более что, кроме нее, в семье был еще двухлетний Рики - его любимец.
   Соню нельзя было назвать красавицей. Внешности она была обыкновенной. Похожих на нее девочек можно встретить в любой школе - темные волосы, слегка вздернутый веснущатый носик, короткий подбородок. Отличали ее и выделяли из толпы зеленые глаза - почти изумрудные, и светлая прядь в волосах, ниспадающих на лоб.
   До того, как Фил потерял работу, отношения между ним и дочерью развивались неплохо, однако потом раздражительность отца семейства возросла, и он еще сильнее допекал Соню своими нудными нравоучениями. Девочка, самолюбивая и своенравная, как многие подростки, отвечала капризами. Но Анжела, мать Сони, будто утюгом сглаживала острые углы в отношениях между отцом и дочерью, и конфликты бывали недолгими. Хуже было то, что Соня часто не ладила со своими одноклассниками. Поэтому она обрадовалась, когда Фил, приехав из Ихтиандра, продемонстрировал домочадцам документ, из которого следовало, что они теперь обладатели дома в этом самом Ихтиандре.
   Маршалы загудели, как пчелы в потревоженном улье. Они паковали вещи, носились по надоевшей квартире, которую им выделили в бывшей конторе Фила и теперь забирали обратно. Маленький Рики с любопытством глядел из своего манежика на происходящую суету. Он, казалось, все понимал и тоже был рад смыться отсюда.
   Фил, отдуваясь, грузил вещи в нанятый грузовик. Ему помогал шофер - низенький неразговорчивый парень. Несмотря на скромный рост, он работал за пятерых, и скоро дело было в шляпе, то есть, в кузове. Выехать решили после обеда. Оставалась уйма времени, и Соня захотела попрощаться с Кэти - единственной девочкой в классе, с которой она дружила.
   Кэти жила с бабушкой в небольшом доме на главной улице. Мамы и папы у нее не было, и если кто-нибудь спрашивал о них, Кэти смущалась и отходила в сторонку. При случае она могла отвесить подзатыльник особо приставучему мальчишке, причем выглядело это вполне сносно. Соня втайне восхищалась смелостью Кэти.
   Кэти играла во дворе с сенбернаром. Увидев Соню, она схватила пса за ошейник, хотя тот и не думал бросаться на гостью.
   -Уезжаешь?- спросила Кэти. В ее больших глазах светилась грусть. В городке новость об отъезде Маршалов знала уже каждая сорока.
   -Да, уезжаю,- подтвердила Соня.- Знаешь, есть такой город- Ихтиандр?
   Этот Ихтиандр казался Соне неземным местом.
   -Ихтиандр?- Кэти удивленно вскинула брови.
   -Это на севере,- пояснила Соня.- Кэт, я хочу кое-что тебе подарить.
   Она протянула Кэти свой старый плеер. Та даже рот разинула, пораженная щедростью Сони.
   -Это тебе на память. Ну ладно, Кэти, мне пора. А то еще уедут без меня!
   -Подожди! - воскликнула Кэти и, отпустив сенбернара, побежала в дом. Собака, даже не взглянув на Соню, направилась вслед за хозяйкой и улеглась на крыльце, положив лохматую голову на передние лапы.
   Кэти вернулась, неся что-то в руке. Она положила принесенную маленькую вещь в руку Соне, и та, поблагодарив, заспешила обратно. До отъезда оставалось совсем немного времени. По дороге она все же успела утолить свое любопытство и рассмотреть подарок. Это был простенький самодельный медальон, сердечко на шелковом шнурке с надписью: "Кэти от папы". Соне стало не по себе: "Зачем я взяла его? Почему не посмотрела? Наверно, он ей был очень дорог!". Но возвращаться было поздно. На бегу Соня надела шнурок на шею и спрятала сердечко под кофту. Она торопилась и правильно делала. Фил Маршал, сердито сопя, спешил ей навстречу.
   -Где ты шляешься?- закричал он.
   -Я только на минуту отлучилась,- ответила Соня.
   -Минута у тебя резиновая! Ты хоть знаешь, сколько на часах?
   Соня промолчала: она и вправду не рассчитала времени.
   Грузовик, наполненный вещами, нетерпеливо тарахтел мотором. Анжела стояла рядом с ним, одетая по-походному: старые джинсы, еще более старая болоньевая куртка. Тем не менее, даже в таком наряде Анжела выглядела на миллион. Соня гордилась красотой своей матери.
   Девочка юркнула в кабину. Следом за ней - Анжела с Рики на руках. Шофер хотел закурить папиросу, но в присутствии дам не решился. Грузовик выехал со двора. "Фольксваген" с Филом за рулем, тоже набитый вещами, последовал за ним.
   Машины поползли по улицам города, и вдруг навстречу им выскочил длинновязый человек в черном плаще. Увидев небольшую колонну, он замахал рукой и что-то закричал. Фил сжал зубы и показал человеку кулак: он уже не зависел от подхалима Гарри и мог себе это позволить. Длинновязый клерк в ответ высунул язык.
   "Вот с такими людьми пришлось работать!"- подумал Фил и прибавил газу.
   Скоро улочки городка, словно ручьи в речку, впали в федеральную трассу, уносящую Маршалов на север - все дальше от старой жизни, все ближе к новому счастью...
   Дом оправдал ожидания Фила. В старом здании таилась мощь и уверенность в завтрашнем дне. Поблизости ни офисов, ни клерков. Маршал решил добывать пропитание собственным трудом: рыбачить, охотиться, собирать в лесу ягоды и грибы. У него остались некоторые сбережения, при удаче и экономии их должно было хватить надолго.
   Соня и Анжела, напротив, были шокированы и напуганы: они представляли себе дом совершенно иным. Огромный, черный, наверняка сырой, он навеял им мрачные мысли. А вокруг безлюдье, дубы сердито шумят, и что самое главное - рядом кладбище.
   -Фил! - возмутилась Анжела, осмотревшись.- Это и есть твой хваленый дом?!
   -А ты чего хотела за семь тысяч?- сердито буркнул Маршал.- Нам повезло, пойми! Это не дом, это - скала!
   -Здесь болотные испарения, дети заболеют!
   -Тебе так кажется. Здесь озеро неподалеку. Воздух - ты вдохни - здоровый, лесной!- Фил вздохнул полной грудью, однако Анжела не последовала его примеру:
   -А как же Соня?
   -А что Соня?
   -Ей надо в школу ходить!
   -Я буду возить ее в Ихтиандр. Успокойся, дорогая, я все продумал!
   -Мне тут не нравится,- сказала Соня.
   Фил сердито засопел.
   -Соня,- ласково сказала Анжела,- может быть, лесной воздух действительно пойдет на пользу тебе и Рики.
   Соня поняла, что мама говорит так потому, что другого выхода у них нет, и в любом случае, нравится или не нравится, жить придется здесь.
   -Конечно, пойдет на пользу! - обрадовался Фил.- Здесь станете здоровыми и крепкими, как слоны!
   Бегло осмотрев близлежащие окрестности, они двинулись к дому. Фил первым поднялся на крыльцо по сырым блестящим ступенькам. На двери была приклеена узкая полоска бумаги с надписью: " Имущество города Ихтиандр. Опечатано". На бумажке стояла небольшая сургучная печать с гербом - большой рыбой. Фил немедленно сорвал бумажку, вспомнив бюрократа Кобелеского. Дверь была заперта на большой замок, покрытый пятнами ржавчины. Маршал достал из кармана ключ и, слегка волнуясь, вставил его в отверстие. Ключ с трудом повернулся.
   Фил снял замок и распахнул отчаянно заскрипевшую дверь. На него пахнуло тяжелым нежилым духом. Маршала это не смутило, он вошел в дом. В темноте нащупал выключатель и зажег свет. Соня, Анжела и Рики остались на пороге. Через несколько минут в дверном проеме появилась черная фигура и сказала им:
   -Добро пожаловать домой! - Фил Маршал счастливо рассмеялся.
  
  
   ЗЕЛЕНЫЕ ВОЛОСЫ
  
   Было заметно, что местные власти не утруждали себя пропажей Родиона Серпинова: дом его не был, как следует, осмотрен, рыбу не убрали, и она за прошедшее с тех пор время превратилась в груду черных скелетов. Дело Серпинова, кстати сказать, было закрыто на шестой день, вывод следователя свелся к тому, что рыбак просто-напросто утонул в болоте.
   Фил пожалел о том, что заблаговременно не приехал сюда: ужасный бардак произвел на Анжелу и Соню гнетущее впечатление. Ноги по колено тонули в сухих рыбьих скелетах. Кроме того, они висели на бечевках под потолком, беспрестанно путаясь в волосах. Интерьер дополняли три кривоногих стула и засиженное мухами зеркало. Был еще кожаный диван, на вид - совершенно новый. Такова обстановка гостиной.
   -Да уж, здесь придется немного повозиться,- пробормотал Фил.
   -Склеп! - воскликнула Анжела.- Настоящий склеп! Какое чудовище могло здесь жить?
   -Наверно, Дракула.- Предположила Соня.
   -Соня, не надо преувеличивать! - Анжела сделала ход назад, вспомнив, что им-то в любом случае придется жить в этом "склепе".
   -О! - воскликнула Соня.- А вот и портрет Дракулы!
   В затененном углу, в красивой металлической рамке, лишь чуть-чуть потемневшей от сырости, висел портрет. Изображенный на нем молодой мужчина вовсе не походил на Дракулу. Соня вздрогнула - ей показалось, что этот человек напоминает кого-то. Она где-то видела эти печальные карие глаза. Где? Вспомнить она не смогла, как ни напрягала память.
   -Сейчас сделать мы ничего не успеем,- задумчиво произнес Фил.- Начнем адову работу с завтрашнего утра. А сейчас подготовим одну комнату наверху, там и переночуем. Надеюсь, там нет этой мерзости.- Маршал поддел ногой лежащие на полу скелеты.
   Соня и Анжела вскрикнули: из-под скелетов выскочила крыса и, пометавшись в ужасе, скрылась в дырке в полу.
   -Так,- спокойно сказал Фил.- Нужен еще и крысиный яд. Ставни с окон снять... Тоже завтра. А камин надо сейчас затопить.
   Фил пошел во двор за дровами. Уже стемнело, и он включил фонарик. Осветил "Фольксваген" и кучу вещей рядом с ним. Вспомнил угрюмого парня - водителя грузовика, что привез их сюда.
   "Вот шофер - золотой парень! И грузить, и сгружать помог! Надо было ему побольше денег дать! А впрочем...".
   Дровяной сарай был не заперт, может быть, поэтому дров в нем было немного, а сухих и вовсе с гулькин нос. Маршал пытался выбирать их руками и тут за его спиной послышался шорох. Фил обернулся. Из круглого светового пятна от фонарика метнулся темный силуэт.
   -Кто здесь?- приглушенно крикнул Фил.- Что за черт!
   Никто не откликнулся. Он постоял, посветил в разные стороны - никого. "Может быть, барсук",- подумал Фил, беря дрова в охапку. Фонарик пришлось выключить и сунуть в карман. Он пошел в дом.
   И вот в камине заиграл языкастый огонь. Соскучившийся по нему дом радостно запыхтел: он не любил сырости. Огонь же, не обращая внимания на то, что некоторые полена были мокроваты, веселился вовсю, пел, гудел и дарил тепло. Сразу стало уютнее. Даже рыбьи скелеты не казались столь жуткими, тем более что целоваться с ними никто не собирался.
   -Надо бы перекусить,- заявил Фил, глядя на огонь.- Завтра предстоит уйма работы.
   -Я не хочу,- заявила Соня.- Здесь все так противно!
   Камин обиженно зашипел, как бы говоря: "Ах ты неблагодарная! А я?"
   -Не хочешь - как хочешь,- отрезал Маршал.- Заставлять не будем. Анж, есть что-нибудь пожевать?
   Анжела принесла сумку, из которой достала большой кусок сыра, курицу и хлеб. Но сама есть не стала, сославшись на плохое самочувствие, а Фил и Рики отлично поужинали, греясь у камина.
   -Однако так дело не пойдет,- сказал Фил, стряхивая крошки со свитера.- Вы должны поесть!
   И он заставил женскую половину своего семейства съесть большой бутерброд на двоих.
   -Так-то лучше! - удовлетворенно промолвил Фил.- Теперь - наверх!
   Он пошел к лестнице и...
   -Осторожно, Фил!- воскликнула Анжела, но было поздно - ступенька переломилась, и Фил коряво рухнул на пол. Соня не выдержала и прыснула со смеху.
   -Что ты смеешься, мартышка?! - закричал Фил, потирая ушибленный затылок.- Он часто называл так Соню, и она обыкновенно отвечала: "А ты тогда - мартыш!". Сказала она это и сейчас.
   -Соня, как тебе не стыдно! - возмущенно воскликнула Анжела, в данной ситуации не собиравшаяся выгораживать дочь.- Отец чуть не убился, а ты смеешься!
   Соня молчала. Ей и в самом деле стало стыдно.
   -Ладно, хватит! - Фил поднялся и вновь пошел по лестнице, на этот раз аккуратно ступая по коварным ступенькам. Они угрожающе скрипели, но все обошлось. Анжела, Рики и Соня, не такие тяжелые, как Фил преодолели это препятствие без особых проблем.
   На втором этаже оказалось три комнаты: две большие и одна маленькая. Тут было не так замусорено, как внизу, и все же Маршалы немало потрудились, прежде чем привели одну из комнат в надлежащий вид. К тому же им пришлось перетащить из соседней комнаты кровать и снизу - манежик Рики.
   -Порядок,- пропыхтел Фил.- Можно спать. Я лягу здесь, ты с Соней на этой кровати, а Рики будет спать в своем манеже. Ему повезло больше всех, он будет спать на привычном месте. Правда, малыш?
   Он принялся гладить Рики по голове. Соне стало неприятно. Ей всегда почему-то становилось неприятно, когда кто-то при ней начинал ласкать ее брата, ей казалось, что этот добродетельный человек может переключиться на нее, а Соня терпеть не могла подобных прикосновений.
   Было два часа ночи, когда семейство Маршал, наконец, уснуло. В доме повисла тишина... То есть, какая тишина? Фил храпит, хоть святых выноси. В окно - единственное, на котором не было ставен, смотрела луна, необычайно большая и яркая, мягкий голубоватый свет заливал комнату.
   Вдруг в лесу кто-то вскрикнул. Резкий звук кинжалом пронзил воздух и замер. Разбудил он только Соню. Девочка лежала на постели, напряженно прислушиваясь. Было тихо (если не учитывать храп Фила), и вдруг дверь заскрипела. Страх - неотвязный, жгучий - сковал Соню. Она не могла и пальцем пошевелить: в дверном проеме стояла женщина.
   Белое, как стенка больницы, лицо, под глазами - черные круги. Она была бы похожа на сбежавшую из госпиталя душевнобольную, если бы не ее волосы - длинные, спутанные, зеленые. На пол с них капала темно-зеленая слизь.
   -Добро пожаловать домой,- хрипло сказала она.
   Соня молчала.
   Незваная гостья метнулась к манежику Рики и схватила ребенка на руки.
   -Какой сладкий мальчик, - сказала она и лизнула щечку Рики красным языком.- Наверно, вкусный?
   Рики не проснулся. Спали и Фил с Анжелой. А Соня не могла пошевелиться. Хотела заорать, но вместо крика получился жалкий всхлип. Держа мальчика на вытянутых руках, зеленоволосая кинулась вон, разбрасывая во все стороны капли слизи.
   Столбняк, наконец, отпустил Соню, и она бросилась вниз по лестнице, рискуя свернуть себе шею. Женщина уже выскочила за дверь, махнув на прощанье зеленым флагом волос.
   Соня выбежала на крыльцо и остановилась, тяжело дыша, судорожно оглядываясь по сторонам. Она увидела в ярком свете женщину с младенцем на руках. Мадонна Рафаэля!
   Но Соне было не до Рафаэля, да она еще и не знала, кто это такой. Похитительница успела добежать до края участка. Ни секунды не медля, Соня бросилась за ней. Послышался детский вскрик, должно быть, Рики проснулся. Крепко же он спал! Вскрик этот придал Соне сил.
   Бежали по лесу: темные, покрытые лишайниками тела деревьев, мелькали вокруг, кусты больно царапались. Впереди замаячили кресты, но женщина направилась не к кладбищу, а повернула к озеру. Она лезла к воде, утопая в болотной жиже. Рики плакал без перерыва. Соня остановилась в замешательстве: идти по болоту было страшно. Но она все-таки пошла, осторожно ступая с кочки на кочку. Похитительница тем временем достигла своей цели. Она вошла в озеро по пояс и, перехватив Рики за ногу, подняла его над темной водой. Малыш отчаянно кричал и брыкался.
   -Попробуй, отними! - сказала упырья, глядя прямо в глаза Соне.
   Девочка, замерев от ужаса, смотрела на нее. Огромные выпученные глаза, бледная кожа, заострившиеся уши, красные, как кровь, губы. Ветер треплет зеленую гриву.
   -Не надо! - прохрипела Соня.
   Рука с длинными когтями разжалась. Плеск воды...
   Соня не закричала, а завопила, не узнавая свой собственный голос...
   Рано утром Фил вышел из дома. Он стоял на крыльце под косыми лучами восходящего солнца с воспаленными, красными, как у вампира, глазами. Он не выспался. Но Фил привык вставать с первыми петухами, и привычка эта укоренилась в нем до такой степени, что спать он больше не мог, хоть убей. Маршал был сердит на Соню, которая разбудила его посреди ночи жутким криком. Ей приснился кошмарный сон, в котором, как она рассказала, зеленая баба, похожая на волосатую щуку, утащила Рики и - страшно сказать - утопила его в озере. На самом деле мальчишка преспокойно спал в своем манеже и даже не проснулся от вопля Сони. Анжела успокаивала дочь, а Фил ругался.
   -Мама, она утопила его! - всхлипывала Соня.
   -Встань, посмотри, он спит, а ты орешь! - кричал Фил.
   Соня поднялась с постели и, слегка пошатываясь, подошла к манежу. Рики спал, как ангелочек.
   -Завтра до фига работы, а спать не дают!- ворчал Фил.
   -Хватит! - прикрикнула на него Анжела.- Она не виновата, страшный сон может каждому присниться.
   Это была правда.
   Лишь после того, как Анжела дала дочери успокоительную таблетку, та задремала.
   Наутро Фил решил проверить территорию. Так, на всякий случай - он помнил барсука в дровяном сарае. Было уже достаточно светло, и разведку Маршал начал как раз от сарая, искал следы на заросших сорняками грядках, где отчаянно, словно гладиаторы в окружении львов, сражались за жизнь полезные растения - лук и укроп. Осмотрел клумбу, где робко пестрели цветы. Дошел до конца участка, огороженного невысоким забором, за которым небольшими шагами начинался лес: кустарник, потом невысокие деревца, затем - повыше, повыше, и наконец, вставали стеной могучие дубы.
   -Черт! - Фил побледнел, как полотно. Он ловко перемахнул через забор и быстрым шагом добрался до заинтересовавшего его шиповникового куста. Фил надеялся, что ему померещилось, что он видит высохшие на солнце водоросли, но это был большой клок зеленых волос. Он висел на кусте, покачиваясь от ветра, словно шиповник махал кому-то зеленой рукой.
   Маршал снял клок и рассмотрел его, держа двумя пальцами как заразного котенка. Что за наваждение?
   Но вспомнив, что Рики жив и здоров, а вовсе не на дне озера, Фил немного успокоился и даже смутился от своей слабости. Как-никак, он был главою немалого семейства, и бояться ему не пристало.
   "Бред! Полная чепуха!"- не очень уверенно решил Фил, но вывод этот для него обжалованию не подлежал. Маршал достал из кармана зажигалку. Зеленые волосы горели неохотно, не так, как должно, чтобы осталась лишь свернувшаяся кольцом зола. Эти волосы дымились, источая болотную вонь. Филу это надоело и, не дожидаясь их полного уничтожения, он направился к дому.
   Настенные часы не спеша пробили девять раз. Маршалы сидели за столом, накрытым новой скатертью. Сегодняшний завтрак был не чета вчерашнему ужину. Анжела приготовила великолепную запеканку по своему рецепту. Все уже поели, только Рики недовольно размазывал ложкой по тарелке манную кашу. Запеканки ему не дали, потому что у него аллергия на базилик. Эта травка и была главной фишкой фирменного блюда Анжелы.
   -Спасибо,- Фил поднялся.- Хоть и неохота, а придется ехать в город.
   -Зачем? - насторожилась Анжела.
   -Как это зачем? - удивился Фил.- По-твоему, Соня должна сиднем дома сидеть, а? Зачем тогда существуют школы?
   -Неохота в школу,- вздохнула девочка.
   -Мало ли что неохота, - рассердился Фил, хотя именно у него Соня и научилась говорить это "неохота".- Надо, значит надо. Ну, все, поехал!
   Через несколько секунд во дворе раздались привычные звуки: "Фольксваген" заурчал и заклокотал, не желая никуда ехать. Однако Фил усмирил его и, изнуренный борьбой, выехал со двора на строптивом железном коне.
   Как не хотелось ему теперь встречаться с людьми, говорить с ними! Он скорее предпочел бы общество гориллы, чем какого-нибудь мистера Болтунеску или миссис Язык - Сплетневич с ехидными расспросами, попытками влезть в душу и по возможности нагадить там. Фил никому не доверял и всех опасался. Возможно, ему стоило стоило сходить к психологу...
   Проселочная дорога пролегала в живописных местах. Деревья, залитые солнцем, приветливо махали листьями. Кругом было так зелено, что хотелось смеяться и даже петь. Самые голосистые птицы старались вовсю. В открытое окно для Фила звучал целый птичий оркестр. Но ему было не до пения. Голова забита разной чепухой: сначала он думал о происшествии с зелеными волосами, потом, встряхнувшись, о том, на какую снасть лучше ловить карпа.
   Но вот показался Ихтиандр, и он стал думать лишь о том, что сказать директору школы.
  
  
   ШКОЛА С УГЛУПЛЁННЫМ ОБУЧЕНИЕМ
  
  
   Снаружи школа выглядела просто замечательно: покрашенный бежевой краской фасад был увит диким виноградом, а к входу вела аллея аккуратно подстриженных кленовых деревьев. Гипсовые статуи львов и крылатых богинь прятались в зелени, но белизна тел выдавала их издалека. Ни соринки, ни пылинки.
   А ведь как обычно бывает в скверах перед школами? Бумажки, окурки, все оплевано, стены исписаны вдоль и поперек. Если уборщица не обнаружит где-нибудь пустой пивной бутылки, считайте, что вы попали в образцовую школу.
   Фил несколько замедлил шаг, идя по аллее. Над массивными резными дверями школы - золотистая табличка: "ОКРУЖНАЯ ШКОЛА. ГОРОД ВЕЧНОЙ ЮНОСТИ ИХТИАНДР".
   "Вечной юности! - восхитился Фил.- От скромности не помрут, но - молодцы".
   На пороге стоял парень и присутствием своим безнадежно портил идиллическую картину, сложившуюся в голове Фила. Был он с виду неформал - торчащие дыбом волосы, под глазами темные круги, говорящие о многом; одет в кожаную куртку с тяжелой цепью на груди, кожаные же коротковатые штаны и ботинки на невероятно высокой платформе. Жук, черный жук.
   Парень курил толстую сигарету. Курил нагло, вызывающе, нисколько не опасаясь разоблачения.
   "Шпана,"- с омерзением подумал Фил. Тем не менее он сделал вежливое лицо и подошел к парню.
   -Директор на месте? - спросил Маршал и пожалел об этом. Надо было заговорить с этим молокососом.
   "Молокосос" не удостоил Фила даже взглядом, только сплюнул сквозь зубы.
   "Немой,"- решил Фил и толкнул тяжелую дверь.
   Изнутри школа выглядела, что называется, стандартно, и иллюзии Фила окончательно развеялась. Стены, покрашенные темно-синей, навевающей тоску краской. Потолки высокие, с обвалившейся на швах штукатуркой. Замызганный кафельный пол.
   Старая уборщица терла его тряпкой, судя по всему, давно и в одном и том же месте.
   -Кого надо? - сердито окрикнула она Фила.
   -Д-директора,- заикаясь, проговорил Маршал.
   -Второй этаж.
   Уборщица вновь принялась драить пол, словно собиралась сделать в нем обширную дыру.
   "Вроде старается, а пол, как в свинарнике,"- недоумевал Фил.
   -Свинарник у тебя дома! - вдруг крикнула ему в спину уборщица.
   Вздрогнув, как осиновый лист, Фил прибавил шагу и по деревянной лесенке вскарабкался на второй этаж.
   Здесь к явно страдающей от пинков детворы двери была прибита табличка "Директор Ихтиандрской школы с углуплённым изучением предмета".
   "Углуплённым? Какого предмета? Что за чепуха?- у Фила голова шла кругом.- Может, углублённым? Должно быть, ошибка".
   Кабинет директора представлял собой средних размеров комнату. Едва войдя в нее, уловив специфический запах, Фил подумал: здесь кто-то живет постоянно. Электрическая плитка с грязной кастрюлей и полное мусорное ведро под столом отнюдь не опровергали его догадку. Впрочем, через мгновение и размышлять по этому поводу не имело смысла: со стоящего в темном углу дивана, откинув клетчатое одеяло, поднялся небритый тип и сонным голосом пробурчал:
   -Тебя в дверь стучать учили?
   Фил растерялся и покраснел: стоящий перед ним человек в трусах меньше всего походил на директора школы. Его морщинистое лицо окаймляли волосы, окрашенные в полинялый красный цвет. Казалось, человек этот сильно попорчен молью, как старый, никому не нужный свитер. Тусклые глаза недовольно глядели на Маршала.
   -Могу я видеть директора?- спросил Фил, решив, что перед ним садовник или сторож.
   -Я директор. А в чем ваше дело?
   Маршал смешался, забормотал какую-то чепуху: что-то о погоде, о политике. Директор помрачнел и смотрел уже откровенно недружелюбно.
   -Я Фил Маршал.
   -Вижу, что не президент! Ну и?
   -Я хотел бы устроить к вам свою дочь.
   -А! - воскликнул директор и глаза его гостеприимно потеплели.- Без базара! Возьму! Документы с собой? Кстати, меня зовут Термос. Это не погоняло, а фамилия, учти!
   Он протянул Филу липкую ладонь.
   -Будем знакомы! - ни с того ни с сего Термос сильно хлопнул Маршала по плечу и заржал. Зубы у него были сплошь гнилые.
   "Как такого в школу взяли?- поразился Фил, передавая Термосу аттестат Сони.- Впрочем, кто еще согласиться работать с этими оторвиловцами."
   Директор, не глядя, сунул аттестат под подушку.
   -Кстати, за оформление с вас полагается сотня, - проговорил Термос (куда подевалось его косноязычие!). Фил понял, что это треп и жульничество, - какое еще оформление? Но с некоторых пор он испытывал непонятную робость перед начальством и покорно раскошелился.
   Термос, не скрывая радости, спрятал денежку под подушку.
   - Теперь не парься, кореш! Все шито-крыто. Здесь твоей мочалке будет отпадно!
   -Не называйте мою дочь мочалкой! - не сдержался Маршал.
   -Какие мы обидчивые! - засмеялся Термос.- Не парься, не парься, не парься. Однако - арриведерчи! - аудиенция закончена.
   И директор, напевая что-то, с неожиданной для хлипкого тела силой вытолкнул ошарашенного Фила из кабинета. Хорошо, что хоть не отвесил подзатыльник.
   Шокированный Маршал спустился по лестнице. После общения с директором ему захотелось вымыть руки, и все же он был рад, что проблема все-таки разрешилась. С облегчением Фил вышел из школы, не отдавая себе отчет в том, что радуется он в основном тому, что учиться здесь придется не ему.
   Парень-жук все еще стоял на пороге и ни с того ни с сего заговорил с Маршалом.
   -Правда - чудак?- парень мотнул патлатой головой в сторону двери. Фил понял, что это он о Термосе, пожал плечами и быстро спустился по ступенькам.
   -Не парься, - произнес ему вслед патлатый и захихикал.
   На обратном пути Фил не сдержался и заехал в забегаловку, где опустошил кружку пива и, к собственному удивлению, разговорившись с
   толстяком - барменом, узнал кое-что из жизни городка. Оказалось, что директор Термос - двоюродный племянник местного олигарха, а парень-жук - пришлый бездельник, Термос не гонит его, а многие школьники приятельствуют с ним вопреки запретам родителей, считающих, что этот оторвиловец плохо влияет на их "милых" чад.
   Бармен, блестя глазами, с наслаждением молол языком. Фил слушал, и ему казалось, что он уже сотню, тысячу раз все это слышал. Поистине в любом подобном городке, в любой забегаловке с вычурным названием вроде "Приют страждущих" рассказываются одни и те же истории!
   "Поганое место, - размышлял Фил, сотрясаясь в своем "Фольксвагене" и вспоминая жадный блеск глаз бармена.- Хорошо, что мы не здесь живем."
   И вдруг ему стало страшно. Так бывает иногда: солнце светит, птицы щебечут, а твое сердце обдает холодком.
   "Как там семья?"- подумал Фил и поехал быстрее.
  
  
   ИХТИАНДРСКОЕ БРАТСТВО
  
  
   Соню разбудил будильник. Отчаянным треском он грубо ворвался в ее сон и мигом рассеял его. А ведь сон был такой, что пусть бы каждый день снился. Соня видела, как ее семья отдыхает на море. Девочке еще чудился плеск голубых волн, как она вспомнила, что отец вчера договорился насчет школы и, следовательно, бесцеремонность будильника связана с предстоящим учением. В комнату вошла мама и, открывая занавески, сказала:
   -Соня, вставай! Вставай, соня.
   Девочка послушно поднялась, преодолевая сильнейшее притяжение нагретой во сне подушки, умылась, оделась в приготовленную с утра одежду: она вовсе не была копушей.
   Папа давно уже снял с окон ставни, мама вымела рыбьи скелеты. В доме стало светло и даже уютно. Он перестал быть для Сони чужим и зловещим, становясь с каждым прожитым мигом ближе и роднее.
   Соня спустилась вниз. Мама готовила завтрак.
   -А где он?- спросила Соня.
   -Что значит "он"?- строго спросила Анжела.- Отец пошел на рыбалку. Я провожу тебя.
   -Как на рыбалку?- возмутилась Соня.- Он же говорил, что отвезет
   меня.
   -Что-то случилось с машиной. Ты знаешь, какая она.
   -Хорошо, я сама дойду,- подумав, сказала Соня.- Ты не провожай меня, ладно?
   Соня представила, что Рики останется в пустом доме совершенно один.
   -Мы возьмем Рики с собой,- успокоила мама, словно прочтя ее мысли.
   -Нет,- твердо сказала Соня, гордясь своим актом самопожертвования.- Я одна дойду.
   Вам никогда не приходилось быть новеньким? Если нет, то, вероятно, вы вспоминаете школьные годы с ностальгической улыбкой. Как там поется в песне? "О, золотое время! О время счастья моего!". Те же, кто примерил на себе шкуру новичка, поют совсем другие песни. Как стая черных птиц набрасывается на сородича - альбиноса, так школяры накидываются на новичка. Словно из рога изобилия на бедолагу сыплются дразнилки; всевозможные кривлялки сопровождаются в лучшем случае жеваной бумагой из трубочек, в худшем - отнюдь не безобидными тумаками.
   Соня прекрасно знала об этом, поэтому на пороге школы сердце ее затрепетало сильнее, чем при встрече с зеленоволосой упырьей. К тому же она опоздала, усугубив тем самым свое положение.
   Высокая худая учительница с желтым лицом и желтыми волосами, уложенными в пирамидоподобную прическу, резко повернулась на каблуках от доски, где она рисовала нечто авангардное. Глаза ее сурово блеснули за толстыми стеклами очков. Соня робко замерла у двери. В класс птицей влетела тишина, показавшаяся девочке зловещей. Двадцать пар глаз, как рентгеном, просвечивали бедняжку.
   -Ты новенькая? - спросила учительница, скосив глаза в журнал.- Соня Маршал?
   Соня кивнула.
   -Ты немая?
   Класс захихикал. Учительница подняла деревянную линейку, толстую, как шея мамонта, и с размаху жахнула ею по столу. Получился звук, похожий на пушечный выстрел. Смешки тут же пресеклись.
   -Я не немая,- проговорила Соня.
   -Садись. И впредь чтоб без опозданий, а то познакомишься с директором.
   Соня принялась искать себе место. Она слышала шушуканья и смешки за спиной, но старалась не обращать на них внимания. Это у нее получалось не очень хорошо - девочка ощущала себя в чужой тарелке. Лицо покраснело, в голове назойливо крутилась мысль: "Зачем я здесь? Как хорошо дома!". Большинство ребят сидели по двое. Лишь в предпоследнем ряду волком-одиночкой сидел черноволосый худенький мальчишка. Соня заняла место рядом с ним и... это вызвало бурю смеха. Не понимая, в чем дело, девочка растерянно смотрела по сторонам.
   -А ну прекратить! - взвизгнула учительница и снова выстрелила линейкой.- Если в класс пришла новенькая, это не означает, что в честь ее прихода нужно устраивать балаган. Вот ты, Ольсен, давно ли был на месте Маршал?
   Вихрастый блондин нордической внешности, смеявшийся громче всех, тут же умолк и слегка покраснел.
   Соня достала из портфеля тетрадки и села за парту. Заметив, что у нее нет учебника, сосед подвинул ей свой. Соня благодарно кивнула. Мальчишка прошептал:
   -Я Алекш Тимпов.
   Он шепелявил, на зубах у него была закреплена исправительная скобка. Соне он почему-то сразу понравился.
   -Соня Маршал, - тоже шепотом вымолвила она.
   -Я знаю,- сказал Алекс, радостно улыбаясь.- Ты живешь в доме на озере.
   -Откуда ты знаешь?- удивилась Соня.
   -Ш-ш-ш! - Алекс прислонил палец к губам, вернее, к зубам.- Кукуруза услышит! (Он с опаской посмотрел на учительницу, рассказывающую что-то визгливым голосом). Об этом все знают, у нас маленький городок.
   -Тимпов и Маршал! - сурово грянул голос Кукурузы.
   Соня и Алекс испуганно воззрились на нее. Учительница продолжила урок после того, как увидела страх в глазах провинившихся.
   Уроки тянулись мучительно долго, но в конце концов закончились. Соня вышла из школы не одна. Ее сопровождал Алекс Тимпов и братья-близнецы Уркинсон, или попросту, Урки - Ник и Вилли - оба рыжие, большегубые. Родная мать с трудом различала их.
   -Мы - Ихтиандрское Братство,- гордо сказал Алекс.- Еще с нами моя сестра Белка, но она сейчас больна и вообще в последнее время отошла от дел, слишком взрослой стала.
   -А чем занимается ваше Братство?- спросила Соня и этим простым вопросом застала Тимпова врасплох. Он покраснел, мучительно напрягая мозги.
   -Знаешь, пока что мы ничего такого не сделали,- признался Алекс.- Но обязательно сделаем.
   -Соня, а как ты не боишься жить в доме Сумрачного Карпа?- спросил один из Урков (похоже, это был Вилли).
   -Кого? - удивилась девочка.
   -Она не знает! - воскликнул Вилли, повернув к Алексу возбужденную веснушчатую физиономию.
   Несколько секунд они шли молча, пока Алекс не заговорил, перейдя на шепот:
   -Там, где ты живешь, нечисто, понимаешь?
   -Там чисто! - обиделась девочка.- Мы все убрали.
   - Я не об этом! - с досадой отмахнулся Тимпов.- Сумрачный Карп - это колдун, понимаешь?
   Алекс принялся рассказывать те жуткие легенды, что переходят из уст в уста, приукрашиваясь и дополняясь, над которыми, в конце концов, будет смеяться даже тот, кто пустил их в мир. Но сейчас ребята слушали, холодея от ужаса. Соня и вовсе старалась не пропустить ни слова.
   -Дом, где жил колдун, не может быть чистым,- прошептал Алекс, озираясь. - Даже если ты его Фейри отдрай.
   -Ребята,- хрипло проговорила Соня, Алекс и братья вздрогнули.- Мне тоже надо вам кое-что рассказать.
   И она, удивляясь самой себе, пересказала недавний кошмар своим новым друзьям, хотя была знакома с ними всего ничего.
   -Мне все время кажется, что это был не сон,- Соня поежилась, вспомнив бледное женское лицо, окаймленное зелеными волосами, и голос, говорящий: "Добро пожаловать домой".
   -Как?- выдохнул Вилли.
   - Я за дверью нашла зеленую лужицу слизи.
   Подул ветерок, ребята невольно съежились. Они уже отошли от школы на приличное расстояние и теперь стояли посреди пустой широкой улицы. Только черная собака щурилась на них, мирно лежа в траве у обочины.
   -Жук говорил,- сказал Ник,- в озере живет Мисош!
   Его брат хмыкнул:
   -Мисош! Да этим Мисошем только малышню пугать. Вуди Рот говорит, что на озере Сумрачного Карпа действуют сатанисты.
   Соня слушала, не совсем понимая, о чем это они, но одно ей было совершенно ясно: хорошего мало.
   -Честно говоря,- сказал Алекс,- я больше доверяю Жуку, чем этому Роту.
   -Даже такой тюфяк, как Вилли, признает, что Вуди - трепло, - сурово процедил Ник.
   -За тюфяка ответишь! - выкрикнул Вилли.
   Назревала гроза.
   -Вы еще подеритесь, - недовольно сказал Алекс.
   Урки примолкли, сопя, словно молодые мустанги. Ветер, усилившись, всколыхнул волосы школьников. Потемнело, словно солнце вдруг выпило нефти. И тут раздался вой, как будто кто-то тер без перерыва наждачной бумагой по зеркалу. Это выл черный пес на обочине дороги, выл, не задирая вверх головы, как это делают другие собаки, и при этом смотрел на ребят.
   -Бешеная псина, - испуганно промолвил Алекс, и ватага со всех ног понеслась обратно к школе.
   Они влетели в пустой холл, Алекс захлопнул дверь и прижался к ней спиной.
   -В - видели?- заикаясь, выдохнул Ник.- Она прямо на меня смотрела!
   -Глаза красные,- вторил ему Алекс, шумно дыша.
   -А может, вы зря испугались?- ехидно спросил Вилли.- Не слыхали, как собаки воют?
   -Можно подумать, ты не перетрусил! - усмехнулся Ник.- Бежал впереди всех, только пятки сверкали.
   - Ничего я не перетрусил! - обиделся Вилли.- Все побежали, ну и я. Я не виноват, что быстрее вас бегаю.
   -Вот и не выступай, раз ты не виноват, - отрезал Ник. Он наклонился к Соне и шепнул ей на ухо: "Вилли всегда выпендривается". Алекс заметил это и слегка нахмурился.
   -Ребята, не переименовать ли нам наше Братство?
   -Как это?- нахмурился Вилли.
   -Ну, например...- Тимпов сделал вид, что глубоко задумался.- Например: "Братство против нежити".
   -Глупо,- вынес суровый приговор Вилли.- "Братство против нежити". Прямо как дети.
   Алекс покраснел и засопел, сверкая глазами. Соня была уверена, что если бы он не прижимал дверь спиной, то кинулся бы на в драку, поэтому поспешила сказать:
   -А мне нравится. Вилли, мы ведь и правда еще дети.
   Урк хмыкнул и пожал плечами, он-то считал себя взрослым с годовалого возраста.
   -Соня, а как ты пойдешь домой?- тревожно спросил Ник.- Нам-то близко, а тебе?
   Соня не успела ничего ответить: по пустой школе гулко раздались шаги. И отступать было некуда: за дверью вполне мог притаиться черный пес.
   -Наверно, это Термос,- прошептал Алекс, бледнея.
   Перспектива встречи с директором была страшнее, чем воющая красноглазая собака, и школьники уже хотели открыть дверь и выскочить на улицу, как с лестницы раздалось:
   -Эй, Братство!.
   Это был не Термос. К ребятам подошел, стуча по кафельному полу толстыми подошвами, тот самый парень, что так невежливо общался с Филом Маршалом на пороге школы.
   -Жук! - обрадованно воскликнул Алекс.- Привет.
   Он протянул Жуку руку и тот милостиво ее пожал. Было заметно, что Тимпов теперь не будет мыть руки, по меньшей мере, неделю.
   -Здорово, Урки, - Жук повернулся к братьям. Те с нескрываемым восторгом приветствовали его и тоже были польщены, когда парень пожал их вспотевшие ладони.
   -А это кто?- Жук посмотрел на Соню светлыми холодными глазами.- И где Белка?
   -Белка болеет,- сообщил Алекс.- А это - Соня Маршал. Она живет в доме Сумрачного Карпа.
   Жук сморщился, словно у него заболел зуб.
   -Вот как! Значит, это по вашей милости проснулось зло?
   -Что это значит?- удивилась Соня.
   -Мисош,- непонятно пояснил Жук.
   -Кто такой этот Мисош?
   В дверь постучали. Алекс держал ее, напрягшись; лицо его налилось кровью.
   -Что за чепуха?- удивился Жук.- Зачем ты держишь дверь? Открой.
   -Там пес, - прохрипел Алекс. В дверь давили с нарастающей силой.
   -Какой еще пес?- недовольно спросил Жук.- Открывай!
   Алекс отскочил от двери. Она распахнулась, ветер ворвался в школу. Пса не было, а была воронка из воздуха, маленький смерч. Ребята замерли. Воздух в воронке начал сгущаться, зеленеть, и вдруг вместо нее возникло человеческое лицо, которое Соня узнала бы из миллиона: зеленоволосая упырья.
   Голова девочки закружилась, она вновь услышала кривляющийся голос: "Добро пожаловать домой".
   -Сгинь! - страшно прошептал Жук и, подавшись вперед, швырнул в призрака попавшимся под руку предметом - небольшой пластиковой урной. Урна пролетела сквозь призрак и разбилась на куски. Наваждение исчезло...
   "Братство против нежити" еще приходило в себя после столкновения с этой самой нежитью, а Жук уже как ни в чем не бывало насвистывал "Кармен".
   -Что это было?- спросил Алекс, безуспешно пытаясь унять дрожь.
   -Расслабься, - весело сказал Жук.- Это посланец Хранителя. Мы все теперь его злейшие враги, потому что угрожаем Мисошу.
   От этой новости "Братству против нежити" стало не по себе.
   -Чем это мы ему угрожаем?- мертвым голосом проговорил Вилли.
   -А хотя бы тем, что дружите с ней, - Жук кивнул в сторону Сони.- Но не грузитесь грустью, жизнь прекрасна.
   Он и вправду ничего не боялся.
   -Соня рассказала нам кое-что,- вспомнил Алекс.
   Черный парень мигом посерьезнел:
   -А ну-ка...
   Пришлось Соне снова рассказывать историю с зелеными волосами. Жук внимательно слушал, изредка кивая головой и шикая на влезающего с комментариями Вилли.
   -Соня, это серьезно, - сказал он, впервые называя девочку по имени.- Не обернут ли теперь твой брат?
   -Что значит обернут?- испугалась Соня.
   -Упырем стал,- пояснил Вилли.
   -Спасибо, приятель,- сказал Жук, с иронией посмотрев на Урка.
   Соне стало не по себе - она и подумать не могла ни о чем подобном.
   - Ему всего два года.
   -Это не имеет значения,- отрезал Жук.
   -И что теперь делать? - Соня почувствовала, что ее глаза жгут непрошеные слезы.
   -Для начала,- Жук достал из кармана зеленую бутылочку с какой-то жидкостью и протянул ей,- пусть твой брат понюхает это, и все станет ясно.
   -Что станет ясно?- спросила Соня, с опаской, но и с надеждой глядя на бутылочку.
   -Это - упырий бальзам. Понюхав его, обернутый является в своем истинном образе. Бери, не бойся!
   Девочка взяла бутылочку, и ей показалось, что в ней что-то плавает. Она поднесла ее поближе к глазам и... едва не выронила.
   -Но-но, аккуратнее, - сердито предостерег Жук.- У меня, по-твоему, целая аптека?
   -Там человек, - проговорила Соня.
   И правда, в зеленоватой жидкости купался большеглазый человечек меньше мизинца. Он смотрел на Соню и улыбался, распластав нос по стеклу. Потом кивнул ей, отплыл от стенки бутылки и зарезвился в жидкости, как дельфин.
   -Упырий нехристь,- пояснил Жук.- Живет в болоте и жутко воняет.
   -А с виду не скажешь,- сказала пришедшая в себя Соня, с улыбкой следя за резвящимся в бутылке малюткой.- Такой милашка!
   -А что если нам понюхать снадобье?- вдруг предложил Вилли.
   Жук рассмеялся.
   -Молодец, Урк, хорошая идея. В самом деле, а вдруг среди нас отыщется упырь или вампир?
   Все как один посмотрели на Соню.
   -Вы думаете, я?..- Соня покраснела до корней волос.- Нет, ребята, клянусь вам!
   -Ну что ты, - поспешно сказал Алекс.- Мы и не думали. Правда, Жук? Мы все понюхаем. Давай я первый.
   Он взял у Сони бутылочку и принялся отвинчивать крышку. Маленький человечек испуганно метнулся на дно и замер там, сидя на корточках и заметно дрожа.
   Алекс понюхал зеленую жидкость и, побледнев, закашлял. Жук поспешил взять у него снадобье.
   -Ну и гадость! - прошептал Алекс. На глазах у него появились слезинки.
   -Еще бы! - напыжился Жук.- С каждым днем нехристь стареет, и снадобье становится все противней.
   Ребята по очереди поднесли носы к бутылочке, последней - Соня. Ей показалось, что Алекс и Жук преувеличивали: снадобье пахло болотом.
   -И что теперь с нами будет?- тревожно спросил Вилли.
   -Если ты упырь, то скоро предстанешь в истинном обличии,- Жук сплюнул сквозь зубы и искоса посмотрел на Соню.
   Время шло, однако никто из ребят не стал ни упырем, ни каким-либо другим страшилищем.
   -Надо бы проводить Соню,- сказал Алекс и почему-то покраснел.
   -Это верно,- Жук поправил косматую прическу и улыбнулся. Теперь его глаза не казались Соне холодными.
   -Соня!
   Кто-то весьма сердитый кричал во дворе.
   -Соня, где ты? Разрази тебя гром!
   -Это мой отец, - узнала девочка и бросилась из школы. Филу с грехом пополам удалось починить машину, и Анжела заставила ехать за дочерью. Он был зол, как бык на корриде, и с трудом удержался, чтоб не оттаскать Соню за ухо.
   -Где ты шляешься, мерзкая девчонка? - кипятился Фил.- Мать извелась: уроки давно закончились.
   -Извини, - буркнула девочка, юркнув в машину. Ей хотелось петь от счастья. Все-таки даже новые смелые друзья не сумели бы защитить ее лучше, чем кабина старого доброго "Фольксвагена".
   -До завтра, Соня! - сказал Алекс. Он, судя по всему, запамятовал, что
   завтра выходной и в школу идти не надо.
   Всю дорогу до дома Фил ворчал, но девочка не обращала на него внимания. Единственное, что сейчас волновало Соню, - как пройдет испытание Рики. Бутылочка со снадобьем нагрелась в ее руке к великой радости упырьего нехристя.
  
  
  
   ЖЕЛТЫЕ КУВШИНКИ
  
  
   Огонь хлопотал в очаге, помогая готовить еду. Котелок тихо посвистывал, испуская уютный запах. А за окном завывал ветер и мела метель.
   В маленьком, заносимом снегом доме, сидя на ковре у огня, играли дети - мальчик и девочка. Неподалеку от них на деревянном стуле сидела седовласая женщина, строгая с виду. Она тревожно поглядывала в окно, пытаясь разглядеть что-то в снежной пелене. Дети играли тихо, чарующие отблески огня в полутемной комнате не располагали к шумным играм.
   Женщина волновалась, но не хотела, чтобы дети заметили это.
   -Бабушка Руфь, расскажи сказку, - попросила вдруг девочка. Ее звали Тельма, на вид ей было лет восемь. Белокурая, бледненькая, с острыми чертами лица, она, казалось, светилась.
   -Да, расскажи,- подхватил ее брат Лий, совсем не похожий на сестру, розовощекий, пышущий здоровьем карапуз с копною смоляно-черных волос и озорно поблескивающими темными глазами. Руфь хотела отказать детям: ей сейчас было не до сказок, но, посмотрев на них, сжалилась.
   -Ну, хорошо.
   Некоторое время она собиралась с мыслями и, наконец, начала:
   "Давно-давно жила маленькая девочка. Больше всего на свете она любила вставать рано поутру и собирать с листьев и травинок капельки росы. Как она это делала? Очень просто! Набирала росинку в соломинку и выдувала ее в бутылочку"...
   Руфь замолчала, замерев. У нее кружилась голова и мозг словно обливался горячим свинцом. Дети смотрели на нее испуганно и удивленно, ожидая продолжения сказки.
   Руфь рассказывала своим внукам совсем не то, что собиралась рассказать. Вместо сказки про козленка и зайца ее губы сами собой говорили о какой-то собирательнице росы. Неведомая сила принуждала делать это и противиться ей Руфь не могла:
   "Девочка собирала росу и выливала в озеро. Благодарное озеро дарило ей цветы - желтые кувшинки с красными сердцевинами. Покачиваясь на волнах, они плыли к девочке. Та ловила их и танцевала на берегу от радости. Озеро, казалось, смотрело на нее с горделивым удовольствием, так, как мать смотрит на послушного и счастливого ребенка. Но однажды озеро захотело взять девочку к себе.
   -Иди ко мне!- позвало оно тихим шорохом воды.
   Девочка испугалась, потому что озеро никогда раньше не говорило с ней. Бутылочка с росой выпала из ее рук, роса выплеснулась на траву, с которой была снята, и превратилась в кровь.
   -Иди же, - увещевало озеро, бурля и клокоча в глубине.- Ты будешь счастлива.
   Девочка побежала прочь.
   -Стой, - прозвучало ей вслед.- Вернись! Ты не можешь предать.
   Из озера в сопровождении мутной воды выпрыгнуло черное чудовище"...
   Тельма заплакала. Лий часто-часто заморгал ресницами, готовясь зареветь.
   -Бабушка, хватит, мне страшно, - тихо попросил он.
   Огонь в очаге затухал, становилось прохладнее. Женщина не понимала, что с ней происходит.
   -Замолчите! - крикнул ее устами тот, кто диктовал Руфи свою волю.- Сидите тихо и слушайте...
   "Разбрызгивая во все стороны воду и ил, чудовище бросилось за девочкой. Девочка мчалась к лесу, чувствуя за спиной обжигающее дыхание. Ей хотелось оглянуться, посмотреть на чудовище, но было до смерти страшно увидеть его.
   Девочка путалась в высокой жесткой траве, редкий кустарник как будто норовил сбить ее с ног. До леса оставалось немного, но последние метры оказались самыми трудными. Густая трава встала стеной, в которую врезалось хрупкое девичье тело. Трава устояла, и девочка повисла в ней, как в гамаке. Черное чудовище настигло ее и потащило к озеру. Холодные воды сомкнулись, желтые кувшинки утонули."
   Снегопад за окном закончился. Руфь испуганно посмотрела на плачущих детей.
   -Что с вами, милые?- она бросилась к ним, принявшись успокаивать.
   Никто никогда не рассказывал Тельме и Лию таких сказок. Они росли в окружении любви и заботы. Но дети есть дети, они понемногу пришли в себя и уже улыбались, словно ничего и не было.
   -Скоро папа придет? - спросила Тельма, накручивая на палец седую прядку бабушкиных волос.
   -Скоро,- женщина погладила девочку по белокурой голове. Ей и самой хотелось верить в это, но тревога не оставляла. Лишь на рассвете, когда дети давно спали, кто-то постучал в окно. Руфь, едва живая от бессонной ночи, бросилась открывать.
   -Эй, сони! - раздалось за дверью. Это был ее сын, припорошенный снегом, без шапки, с развевающимися на ветру черными волосами. Тоскливый страх в глазах совсем не насторожил мать, а может быть, она ничего не заметила.
   -Керк, заходи скорее, - радостно прошептала Руфь.- Ты совсем замерз.
   -Здорово, мать, - бодро сказал Керк и нарочито засмеялся.
   -Тише, дети спят.
   -Спят? В такую рань?
   -В такую рань.
   Руфь приоткрыла занавески. На улице было еще сумрачно. Молочный туман клубился над занесенной снегом лощиной. Сонный дубовый лесок совершенно утонул в молоке. Еще не истаявшая луна тенью скользила по небу, то исчезая, то вновь появляясь из-за сизых туч.
   -Где ты пропадал? - спросила мать, доставая из очага теплую похлебку, стараясь не греметь заслонкой.
   -Где был? - удивился Керк.- А где я был?
   Он снова рассмеялся.
   -Тише, - рассердилась Руфь.- Ты пьян, что ли?
   Ей странно было произносить эти слова, а сыну ее, наверно, странно было их слышать: в их роду пьяниц не было.
   -Пьян,- усмехнулся Керк и так посмотрел на мать, что ей стало стыдно и больно.
   Вчера Керк отправился рыбачить на озеро, взял снасть, бур для высверливания лунок в толстом льду. Ничего этого теперь с ним не было. Не было и улова. Керк пришел возбужденным, бледным и испуганным. Испуг свой он и пытался скрыть под маской удали.
   Руфь почувствовала, что Керк хочет рассказать ей что-то, но не может решиться. Она и сама стала вдруг бояться неизвестно чего. Когда, как ей показалось, Керк собрался с духом, она опередила его.
   -Ты должен поесть.
   Поставила на стол закопченный горшок с похлебкой, положила ломоть хлеба и половинку луковицы. По той поспешности, с которой Керк снял крышку с посудины, она поняла, что он голоден. Но увидев, что находится в горшке, Керк закрыл крышку и брезгливо отодвинул его.
   -Что? - удивилась Руфь.
   -Это уха,- сказал Керк, взял хлеб и, откусив большой кусок, принялся жевать.
   -Ты же любил уху.
   -Теперь не люблю,- буркнул Керк.
   Стуча босыми пятками по полу, прибежал Лий, за ним Тельма. Увидев отца, они хотели броситься ему на шею, но нечто незнакомое в его облике удержало их. Дети замерли в нерешительности: от отца веяло холодом.
   -Папа, ты откуда?- спросил Лий, настороженно блестя глазами.
   Керк не ответил, глядя на своих детей так, словно видел их впервые. Его лицо выразило сильную боль.
   -У тебя зубки болят?- с интересом и сочувствие спросила Тельма.
   -Нет,- проговорил Керк.
   У него болела душа. Разве расскажешь об этом ребенку?
   -Наденьте валенки,- приказала Руфь. Пол в их домике был холодный, особенно по утрам. Она протянула детям две пары валенок, когда-то сделанных их отцом.
   Короткий зимний день умирал. За окном сгущались сумерки. Керк, нахохлившись, сидел в темном углу, довольно далеко от огня. Дети беззаботно играли на полу в свои незамысловатые игрушки: тряпичную куклу и грубо вырезанных из дерева солдатиков. Казалось, что в этой семье воцарился покой.
   Но это было далеко от истины - у Руфи состоялся разговор с сыном. Это произошло тогда, когда Тельма и Лий убежали играть во двор. Они пытались слепить снежную бабу, но у них не очень-то получалось: сухой снег не хотел слипаться в комья. И все равно дети старались вовсю.
   -Он вернулся,- сказал вдруг Керк глухим голосом, равнодушно глядя в окно.
   Руфь вздрогнула:
   -Я подозревала...
   Керн удивленно вскинул брови и пристально посмотрел на мать, но она больше ничего не сказала.
   -Я видел Алисию!
   -Значит, Мисош поработил ее волю?
   -Не знаю, знаю лишь, что она теперь Хранитель.
   -Значит, поработил.
   Руфь прекрасно знала, как сильно Керк любил свою жену Алисию, бесследно пропавшую несколько месяцев назад. Он страдал, не находил себе места и - Руфь была уверена - не забывал ее ни на секунду. Что он не готов был сделать ради воссоединения с ней?
   -Я должен уйти.
   Старой Руфи его решимость не понравилась. Бросить свою мать, бросить детей... Значит, Керк не сумел противиться злу, он поддался чужой воле. Любовь к Алисии победила в нем остальные чувства.
   -Алисии больше нет, и ты это знаешь,- жестко сказала Руфь, глядя сыну прямо в глаза. - Та, которую ты видел вчера, не Алисия, а подсадная утка!
   Лицо Керка исказила гримаса боли.
   -Не смей, - тихо попросил он, сжимая кулаки. Руфь поняла, что спорить с ним сейчас нельзя, даже опасно.
   Замолчали. Вдруг глаза Руфи наполнились слезами. Это поразило Керка. Он поверить не мог, что его мать плачет. Она одна вырастила его в дикой глуши, добывая еду охотой на мелкую дичь, обувала, одевала, и, вероятно, у нее просто не оставалось времени на слезы.
   -Не надо, - голос Керка стал тонким, как нить.
   -Может быть, есть путь назад?- спросила Руфь, утирая глаза.
   Керк помолчал, потом медленно расстегнул ворот рубахи. Чуть выше ключиц у него вибрировали тонкие розовые перегородки. Жабры?
   -Но это не главное. Главное - здесь! - Керк показал пальцем себе на лоб.- Ты ничего не знаешь. Скоро, очень скоро я перестану любить тебя, перестану любить детей. Я забуду вас, более того, стану опасным для вас. А я был человеком, я многое помню, но пути назад нет... я должен уйти, мать,- он говорил с надрывом, последнюю же фразу произнес тихо и как будто с сомнением.
   -Да, уйти,- повторил Керк и тяжело опустился на стул. Руфь подошла и положила руку ему на плечо. Он вздрогнул, но не отстранился.
   -Почему я раньше не увел вас отсюда? После того, как пропала Алисия, я должен был уйти с вами, но не смог. Память о ней не позволила мне сделать этого и теперь поздно.
   -Нет, не поздно.
   Керк замер на секунду, потом легонько отстранил мать и поднялся. В дом вбежали, громко смеясь, Лий и Тельма. Керк посмотрел на них, словно не понимая, откуда они и зачем. Целый день он словно ждал кого-то - только не Лия и Тельму.
   Когда совсем стемнело и лишь огонь очага тускло освещал бедную обстановку занесенного снегом жилища, Керк забеспокоился. Поднялся со стула, потом снова сел, обхватил голову руками и еле слышно застонал. Руфь тревожно посмотрела на него.
   -Кто-то воет,- испуганно сказал Лий. Мальчик обладал от природы чутким слухом и первым услышал то, что остальные услышали позже.
   Заунывный вой приближался к затерянной в лесу избушке. Керк побледнел, его глаза стали как будто стеклянными от нервного напряжения.
   -Там собачка,- радостно произнесла Тельма, но Лий зажал ей рот ладонью.
   -Тише,- прошептал он, испуганно глядя на отца.
   Девочка хотела заплакать от обиды, но не успела: в дверь постучали.
   В наступившей тишине слышно было, как где-то в мире мечется взбалмошный ветер. Керк одними губами прошелестел:
   -Уведи детей.
   Руфь потянула Лия и Тельму за руки подальше от двери.
   -Керк, открой мне,- едва слышно прозвучал голос за дверью. Для Керка он прогремел набатом. Плечи его опустились, губы задрожали.
   -Алисия, - ахнула Руфь.
   -Мама! - Лий вырвался из объятий Руфи и бросился к дверной защелке. Керк успел оттолкнуть его, мальчик упал на пол и зарыдал:
   -Открой, там мама.
   -Керк, отвори, - попросил голос, теперь уже громче.
   Рука мужчины потянулась к защелке, однако после минутного колебания он отпрянул от двери, и было видно, каких усилий это стоило ему. Керк так сжал руками голову, что у него побелели пальцы.
   -Отвори!
   Керка грызли сомнения. Он замотал головой, волосы его взъерошились, черты лица исказились. Керк любил своих детей и свою мать, но любил также и мать своих детей.
   Дверь сотряслась от сильного удара.
   -Мама,- прохрипел Керк, словно ему петля сдавила горло. Перед глазами у него поплыли красные кораблики.- В окно!
   Было слишком поздно. Не выдержав напора, дверь сорвалась с петель и упала. Ветер на своих плечах внес в дом метель. Вместе с ними ворвался черный волк с красными, сверкающими глазами. Затем на пороге появилась женщина.
   -Мама! - Лий норовил вырваться из рук Руфи.
   Тельма плакала.
   Если бы не облегающий черный костюм, зеленые волосы и длинные желтые когти на руках, эту женщину вполне можно было принять за Алисию.
   -Почему ты не открыл дверь? - обратилась она к Керку и, не дожидаясь ответа, ударила его по лицу. Когти рассекли бровь, между волосами тонкими струйками потекла кровь - не красная, а синеватая. Керк покорно склонил голову.
   -Возьми их, - зеленоволосая кивнула на детей, которых прижимала к себе Руфь. Керк послушно двинулся к матери.
   -Керк, противься! - крикнула Руфь.- Не поддавайся ей.
   Керк ее уже не был Керком. Он вырвал рыдающих детей из объятий их бабушки и, зажав под мышками, вышел вон. Следом за ним вышла Алисия, похожая в своем черном костюме на валькирию, не удостоив Руфь даже взглядом. Впрочем, от Алисии в этом существе
   осталось немногое. Волк покинул взъерошенный дом последним и помчался за своей хозяйкой напролом, сминая кустарник....
   Седые космы женщины трепетали на холодном ветру, она шла, не разбирая дороги, спотыкаясь о поваленные бурей, занесенные снегом деревья, падая, поднимаясь, снова падая, снова поднимаясь. Босая, она оставляла за собой кровавые следы ног, израненных о жесткий наст.
   Что двигало ею? Сила, единственная в мире, способная провести человека через ад, - любовь. Вот она уже у озера, покрытого свинцовыми барашками волн. Темная, никогда не замерзающая вода, а по ней, в самый разгар зимы, плывут желтые кувшинки.
   Руфь смотрела на них и плакала, понимая, что осталась на свете одна-одинешенька.
  
  
  
   ВЫХОДНОЙ
  
  
   Как любой нормальный человек, а тем более любой нормальный подросток, Соня любила выходные дни. Но в воскресенье, проснувшись ни свет ни заря, поняла, что с удовольствием пошла бы в школу. Это ощущение было настолько ново для нее, что ей стало стыдно.
   Впервые в жизни у Сони появились друзья, которых (она в этом нисколько не сомневалась) можно было назвать настоящими. За короткий, вроде заячьего хвостика, промежуток времени, когда общалась с ребятами, девочка поняла, что на них можно положиться в любой ситуации. Никогда раньше она не делилась своими переживаниями с посторонними людьми, а вчера вдруг с легкостью поведала о своей тайне Алексу и братьям Уркам. Вспомнив о них, Соня тепло улыбнулась.
   Но тут взгляд ее упал на школьный портфель, и девочка пригорюнилась. Не потому, что портфель был старым, изрядно потрепанным долгой жизнью (с ним ходил в школу еще Фил Маршал), а потому, что в нем, в потайном кармашке, лежало вонючее снадобье Жука, которое надо было дать понюхать Рики. Как это сделать, если мама никогда не оставляет его без присмотра?
   Соня вскочила с постели. Ее комната казалась солнечной поляной. Резвые зайчики прыгали с постели по блестящему от свежей краски полу на циферблат часов, показывающих девять утра; по маятнику в виде еловой шишки к чучелу совы. Сову эту когда-то добыл на охоте Фил, по ошибке приняв ее за фазана. Потом пришлось платить
   штраф службе по охране редких видов: сова оказалась занесенной в Красную книгу. Выбрасывать такое сокровище было жалко. Так и появилось у них чучело.
   Снизу послышались голоса - значит, мама уже проснулась. Отец же всегда встает с первыми лучами солнца. Соня оделась и достала из портфеля снадобье. Упырий нехристь спал, свернувшись калачиком. Девочка не стала его будить и, аккуратно сунув бутылочку в карман джинсов, вышла из комнаты.
   Анжела хлопотала на кухне. Рики, конечно, крутился здесь же, пытаясь поймать руками солнечного зайчика. Зайка ускользал, просачивался между пальцами, прыгал на тарелки, чашки и ложки. А день за окном обещал быть прекрасным: солнечным, но не жарким.
   -Шосим, - сказал вдруг Рики, глядя на Соню, и засмеялся.
   Любимая чашка Анжелы с нарисованным на ней бородатым гномом выпала у нее из рук и, ударившись об пол, превратилась в паз "собери гнома". Но Анжела не обратила на это внимания.
   -Рики,- воскликнула она, едва не плача от радости.- Соня, ты слышала? Он заговорил.
   Это странное слово было первое, которое мальчик сказал в своей жизни. Долгожданное. Рики отстал от своих ровесников, начинающих разговаривать гораздо раньше. Первыми словами у малышей обычно бывают "мама", "папа" или что-нибудь в этом роде. Рики оказался не похожим на них. Рики сказал "шосим", но счастливая Анжела услышала "носим" и теперь ласкала маленького героя, приговаривая:
   -Что ты там носишь?- не обращая внимания на замершую от ужаса Соню.
   Девочка сообразила, что значит этот "шосим", если прочитать наоборот. Мисош!
   Она стояла, глядя на мать, играющую с ребенком, и ей на мгновение показалось, что Анжела гладит и целует не светловолосого сына, а отвратительного зеленого монстра с полным ртом острых зубов. Вот монстр тянется к руке женщины, тельце его сотрясается от нетерпения, красные глазенки с лютой ненавистью смотрят на Соню. Вот-вот он вопьется зубами в руку, и мама вскрикнет от резкой боли...
   Но вскрикнула не мама, а Соня, и видение исчезло. Солнце уже не так весело играло на полу и на стенах. Анжела прекратила сюсюканье и удивленно смотрела на дочь.
   -Что с тобой?- недовольно спросила она.
   -Ничего,- проговорила Соня.
   Они замолчали. Рики играл блестящими каштановыми волосами мамы, наматывая их себе на пальчики.
   -А где отец? - спросила Соня, молчать было невыносимо.
   -Ты отлично знаешь, что он на рыбалке, - ответила Анжела, глядя в сторону.- Соня, ты не рада, что Рики заговорил? Ты заодно с теми мерзавцами?
   Голос ее задрожал.
   -Еще как рада, - Соня подошла к матери и обняла ее за плечи. Потом она хотела поцеловать Рики, но брат посмотрел на нее так, как маленькие дети смотреть не могут: с каким-то озлобленным презрением. Соня отстранилась, и это не осталось незамеченным Анжелой.
   -Мы так долго этого ждали, - обиженно сказала Анжела и часто-часто заморгала длинными черными ресницами. Сейчас она была похожа не на мать двоих детей, а скорее на обиженную хулиганистым мальчишкой девочку.
   Соня отлично понимала, что ей надо веселиться, прыгать, даже вопить во всю ивановскую о великом подвиге Рики. Она так бы и делала, потому что всем сердцем любила братика и очень ждала, когда он заговорит и посрамит докторов, с такой уверенностью говоривших о "врожденной заторможенности", из-за которой Рики, возможно, навсегда останется немым.
   Но сейчас девочке было трудно выдавить из себя даже улыбку. Она готовилась зареветь, но Анжела воскликнула:
   - Как обрадуется Фил!
   Ее обида на дочь улетучилась, как дымок от спички.
   -Можно, я пойду погулять?- спросила Соня, проглотив комок в горле. Теперь ей хотелось остаться одной, подумать.
   -Ты же не завтракала.
   -Не хочу,- отказалась Соня, выскакивая за дверь.
   Ранний ветерок несет успокоительную прохладу, треплет волосы. Вокруг полно зелени, и не буйной, не режущей глаз. В небе тонкие, как изношенные майки, облака.
   Не хотелось думать ни о чем плохом и тем более страшном. Но Соне все представлялось обманчивым: ветер с озера попахивал для нее болотной гнилью, зеленые деревья и кусты напоминали ей зеленоволосую упырью. Девочке было тяжело одной нести этот груз, хотелось поговорить с кем-то, рассказать о своих треволнениях. Простое решение - пойти и поговорить с матерью - не пришло Соне в голову.
   "Если бы Алекс был рядом,"- подумала она.
   Но ни Тимпова, ни братьев Урков, ни даже Жука поблизости не было. Лишь упырий нехристь плавал в бутылочке. А снадобье, быть может, уже и не понадобится. Ведь сказано же: Рики обернут, какие тут могут быть сомнения?
   И все же хрупкая надежда жила в душе девочки. Не исключено, что ей послышалось и Рики в самом деле сказал "носим"? Она вполне могла ошибиться.
   Соня повеселела, решив про себя выполнить наказ Жука, а там - будь что будет.
   Задумавшись, она не заметила, как углубилась в лес. Вокруг стеной стояли дубы с высокими толстыми стволами, широкими зелеными кронами. Свет солнца едва пробивался сквозь них тонкими яркими лучами. Под ногами - многолетние слои перепревших листьев, по самому нижнему из которых, наверное, бродили динозавры. Здесь пахло сыростью и почему-то аптекой.
   Соня растерялась.
   -Не хватало еще заблудиться, - сказала она вслух, чтобы не испугаться.- Мне туда. Точно - туда.
   Девочка прошла еще немного и остановилась. Если бы она выбрала верное направление, то, возможно, уже вышла бы из этого леса. Однако лес и не думал кончаться, наоборот, становился все гуще и темнее. Корни вылезали из земли и переплетались замысловатыми узлами, словно щупальца спрута. Схватит за ногу и утащит вглубь.
   За прошедшее с новоселья время Соня успела самонадеянно уверить себя, что изучила окрестные места достаточно, чтобы не плутать поблизости от дома. Однако она ошиблась. Ругай теперь себя, не ругай - легче не станет. Хотя нет, Соне полегчало, и она повернула, как ей показалось, в правильном направлении. Шла долго, но опять со всех сторон ее встречали лишь равнодушные взгляды дубов. Горе -путешественница запаниковала, а это худшее, что может случиться с девочкой, угодившей в такой переплет: сердце бьется канарейкой в прочном силке, выпутаться нет сил, а в голове угнездился страх.
   -Карр! - раздалось над головой.
   Стая ворон снялась с верхушки дуба и улетела с громким криком в поисках вороньего счастья.
   Соня испугалась вороньего карканья, побежала, не разбирая дороги, спотыкаясь о корни, путаясь в лесной траве. Скоро она совсем выдохлась и присела на корточки под деревом, прислонившись спиной к холодному неровному стволу.
   "Этот лес никогда не кончится,"- подумала она. Слезы отчаяния душили ее.
   И тут девочка увидела, что впереди, в промежутках между стволами, что-то чернеет. Она предпочла бы увидеть просветы, но выбирать не приходилось, Соня пошла туда.
   К счастью, это было кладбище. Ни один человек в мире, наверное, не
   радовался кладбищу так, как обрадовалась Соня Маршал: она точно знала, что отсюда рукой подать до дома. Вон и озеро вдалеке, аптечный запах леса сменился прелым, болотным.
   Почерневшие кладбищенские кресты напоминали арестантов в окружении крутых охранников-дубов. Казалось, сейчас надзиратели издадут повелительный крик; свистя, взметнутся бичи, и подневольные безликой толпой начнут скорбный путь в неизвестность.
   Легкий холодок пробежал по спине, словно Соня соприкоснулась с чем-то безумно интересным и немного пугающим. Здесь мысли девочки настроились на философский лад, она подумала: а кто лежит в этом заброшенном страшноватом лесу? Когда-то эти люди беспечно смеялись, любовались небом и солнцем. Сколько за все то время, что существует мир, умерло людей и слилось с землей? Миллиард, два миллиарда?
   "Я хожу, наверное, по мертвецам,"- подумала Соня и невольно поежилась от этой мысли. Вдруг мертвецы обидятся на нее и станут преследовать? Соня направилась было домой (дорогу-то она теперь знала), но тут увидела неподалеку за толстым деревом хижину.
   Это было неказистое, просевшее в землю сооружение из почерневших бревен, на которых медленно покачивались от лесного сквозняка стайки длинноногих поганок.
   Соня не страдала излишним любопытством, но сейчас в ней вдруг загорелся огонек, который до поры до времени дремлет в подсознании каждой девочки и рано или поздно выскакивает, как чертик из табакерки. Может быть, в том, что огонек этот так нежданно-негаданно загорелся, виновато знакомство Сони с "Братством против нежити". Совсем недавно она обошла бы эту хижину за километр и еще трижды поплевала бы за левое плечо. А ну как в этой развалюхе и живет зеленоволосая упырья?
   Осторожно ступая по шуршащей траве, Соня подошла к домику. Двери не было, но в стене зияла довольно большая дыра. Девочка заглянула в нее, но ничего, кроме темноты, не увидела.
   -Эй! - негромко крикнула Соня.
   Только слабое эхо заэйкало ей в ответ.
   Поражаясь самой себе, далеко, в общем-то, не отважной, Соня протиснулась в дыру. Посидев пару секунд на бревне, как на подоконнике, отдышавшись, девочка посмотрела вниз. Глаза ее привыкли к темноте, и она различила совсем близко пол.
   Совершив один безрассудный поступок, не очень храбрые девочки нередко по инерции совершают другой. Так и Соня, ни на секунду не задумавшись, прыгнула в неизвестность. Подошвы ее туфель глухо ударились об эту неизвестность, девочка больно ушибла пятки.
   Сразу же возникло ощущение, будто ее зарыли по грудь в землю. Дыра, через которую она влезла, осталась довольно высоко, и через нее почти не проникал свет. Если бы этот домик находился не в лесу, а в городе, если бы в нем жили люди, а мимо ездили машины, то жильцы рисковали стать лучшими в мире знатоками автомобильных покрышек и человеческой обуви.
   "Кто же здесь жил?- подумала Соня.- Запах, как в склепе".
   Хотя в склепе она ни разу в жизни не была.
   На стенах белела плесень; в углах подрагивала паутина, неизвестно когда забытая пауком, но все еще исправно ловящая заблудившихся мух.
   Домик был стар и, как старику, ему можно было многое простить, в том числе эту плесень и паутину. Чудо, что он вообще сохранился в лесу. Тем более что на свете, конечно, есть люди, больше всего на свете любящие как раз паутину и плесень.
   Вообще же, кроме древности, ничего интересного в облике хижины не было: обычное заброшенное жилье, которое можно встретить где угодно. Черные стены, ставший трухой пол, по углам - безобразные деревянные остовы, возможно, когда-то бывшие мебелью.
   "Надо выбираться отсюда,"- решила Соня, представив, как, наверное, волнуется мама. Быть может, от переживаний она даже забыла сообщить отцу счастливую весть, что Рики заговорил.
   Но тут она заметила потайную дверь и забыла обо всем. Возможно, дверь эта не была потайной, но Соня определила ее именно так.
   На двери сохранилась круглая ручка. Девочка потянула за нее. Дверь, словно ждавшая этого момента, сорвалась с проржавевших петель и, ударившись об пол, рассыпалась на куски.
   Соня едва успела отскочить. На нее пахнуло запахом странным, терпким, объявшим со всех сторон, как будто древний дух вырвался на свободу после тысячелетнего заточения. Соня в испуге отшатнулась, но тут же поняла: это просто ветер, застоявшийся взаперти, как молодой конь.
   Зажмурившись, она шагнула в темноту возникшей за дверью комнаты и... ничего не произошло. Как часто бывает, это "ничего не произошло" длилось всего пару секунд. Соня успела лишь облегченно вздохнуть, а потом пол медленно, как во сне, прогнулся и провалился. Девочка закричала, падая куда-то вниз, как героиня сказки "Алиса в стране чудес". Помните, как Алиса падала в кроличью нору, считая по пути банки с апельсиновым вареньем? Соне не то что апельсиновое, даже кабачковое варенье не светило. Это, конечно, минус. Зато падала она всего ничего - это, безусловно, плюс, иначе все могло закончиться плачевно, потому что ее окружала не сказка, а такая быль, где ничего не стоит свернуть себе шею. К счастью, ничего подобного с Соней не случилось.
   Девочка очутилась в небольшой квадратной комнате. Здесь было светлее, чем наверху, и это странно.
   Свет струился от стен мягкий, зеленоватый: ничего подобного Соня в своей жизни не встречала.
   Она дотронулась до стены пальцем и - о, чудо!- кончик его тут же засветился. Зачарованная, девочка смотрела на свой палец, позабыв обо всем на свете.
   В этой комнатушке была удивительная умиротворяющая атмосфера, исчезали страхи и обиды, хотелось делать добро людям.
   Соне захотелось унести частичку этого волшебства с собой: кое- где от светящейся стены отпали несколько кусочков. Она решительно шагнула к ним и споткнулась обо что-то, лежащее на полу. Это была толстая книга в переплете из коричневой кожи с металлическим позеленевшим корешком. На обложке был выдавлен золотистый четкий знак:
   R
   И больше ничего: ни имени автора, ни названия книги.
   Соня попыталась открыть книгу - не тут-то было. Она ни в какую не хотела раскрыть свои секреты. Наверное, из-за заржавевшего корешка. На всякий случай девочка поднесла книгу поближе к светящейся стене и пригляделась: а вдруг вместо страниц - прямоугольник, вырезанный из белого дерева? Она где-то читала, что такие фальшивки бывают.
   Нет, это была самая обыкновенная книга, только вот почему-то не открывающаяся, словно кто-то склеил страницы.
   Девочка решила взять книгу с собой; быть может, с такой находкой ее меньше будут ругать родители.
   -Надо выбираться, - сказала она совсем негромко, но эхо, соскучившееся по человеческому голосу, подхватило: "адо-адо-адо".
   Выбраться можно было лишь одним способом: положить друг на
   дружку доски от провалившегося пола. Соня с трудом сделала это, занозив себе руки. Потом вскарабкалась на хлипкое сооружение. Трухлявые доски заверещали.
   -Держись,- шепнула себе девочка, балансируя, словно акробат. Доски под ней шевелились, как живые.
   Соня осторожно выбросила книгу наружу, а затем, напрягшись, выкарабкалась сама.
   -Волшебная комната, прощай,- сказала она и услышала в ответ: "ай-ай-ай".
   Наверху было так темно, что Соне показалось, будто она ослепла.
   "Где же книга?"- подумала она. Ей совсем не хотелось отдавать темноте свою единственную добычу. Даром, что ли, она лазила весь день по лесу?
   Соня протянула руку и пошарила вокруг себя. Да, конечно, так попробуй, найди! Темнота надежно скрыла книгу. И тут девочка увидела, что ее палец все еще слабо светится. Она подняла руку вверх - палец засветился сильнее. Соня стала похожа на фонарь, и какой-то жук, маленький и глупый, прилетел, принялся кружить вокруг ее пальца, весело жужжа. Соня рассмеялась: книга лежала неподалеку.
   Теперь оставалось найти выход, это было не просто, даже обладая замечательным светящимся пальчиком. За то время, что Соня провела в тайной комнате, темнота внутри домика сравнялась с темнотой за его пределами, и дыра, через которую она проникла в хижину, слилась с черной стеной.
   Девочка двинулась вперед маленькими шажками. Стена. Плотно подогнанные холодные бревна. Ни щели, ни просвета.
   Но вот свет магического пальца высветил дыру. Обрадованная Соня подбежала к ней и ясно увидела снаружи силуэты деревьев и беззвездное небо. Вдруг из-за туч выплыла гордая и одинокая луна. Окрестности тут же залило синевато-желтым соком.
   Соня положила книгу на край дыры и уцепилась за скользкие доски. Несколько секунд она повисела, словно белье на просушке, и, разжав пальцы, без сил рухнула на сырой пол. За сегодняшний день ей столько пришлось побегать и попрыгать, что наверняка хватило бы на сдачу норматива по физкультуре.
   Неужели придется ночевать здесь? Об этом даже подумать было страшно. Посидев на полу и немножко отдышавшись, Соня повторила попытку.
   На этот раз, упершись в стену подошвами туфель, извиваясь, как уж, крича от напряжения, она выкарабкалась из ловушки. Сидя в дыре, как в ячейке пчелиных сот, Соня подумала: "Вот когда пожалеешь, что ты не мальчишка. Хотя не всякий мальчишка сюда вскарабкается. И вообще, чем мальчишкой быть, лучше совсем... не быть".
   Прохладный ночной воздух овеял девочку свежестью. Она все еще сидела в черной дыре, перед глазами ее открывалась величественная и пугающая картина. Могучие деревья неудержимо устремились ввысь, словно желая дотронуться до луны. Луна была необыкновенно огромной. Волшебный ее свет казался осязаемым - протяни руку, и она утонет в мягкой вате. Белый, с легкой синевой, туман, клубился у комлей дубов, словно они произрастали из морской пены. Насыщенный влагой воздух шевелился и создавал пугающую иллюзию - казалось, что кладбищенские кресты танцуют вальс. Неужели тем, кто лежит под ними, надоел вечный сон, и захотелось погулять под луной?
   Неподалеку послышался шум. Мертвецы? Что делать?!
   Шум быстро приближался, стал двумя голосами - мужским и женским. Разве мертвецы умеют разговаривать?
   Каким ветром занесло сюда эту парочку? Соня не знала этого, но предпочла затаиться. Может, это романтически настроенные искатели приключений? Девочка прислушалась.
   -Спешить надо,- сказал мужчина. У него был глухой низкий голос, словно он говорил через толстую тряпку.- Время, время!
   -Она весь день здесь крутилась! Наверное, ее искала.
   Женский голос, наоборот, был мягкий и звонкий, как будто говорила девушка.
   "Это обо мне?"- похолодела Соня.
   -Откуда эта выдра может знать про нее?
   -А я что, экстрасенс?- сказала девушка с надрывом. Мужской голос обиделся:
   -Ты мне поогрызайся, вешалка!- гаркнул он так, что вздрогнули дубы.- Будешь борзеть, леди, через полчаса я так огрызнусь, от тебя ошметки полетят.
   -Извини,- испугалась "леди".- Чего ты взбеленился? Что я такого сказала?
   -Смотри! Ты же знаешь, при такой луне я особенно нервничаю. У-у-у, какая луна! Лу-у-на.
   Девушка, судя по всему, не разделяла такую любовь к астрономии и поспешно прервала своего спутника:
   -Лезь скорее в дыру. Сам же о времени говорил.
   -Лезь, лезь,- недовольно пробурчал мужской голос.- Ну, если только она там!
   Соня поняла, что речь идет о той самой дыре, в которой она сидит и, более того, о ней самой. Что делать? Страх сковал ее, как тогда, перед красными глазами упырьи.
   Послышался шум и недовольное бормотание. Не дожидаясь, пока ее обнаружат, Соня выскочила из дыры и побежала прочь.
   Ей повезло: похоже, хижина была дырявой, как швейцарский сыр, и парочка нашла вход в нее с противоположной стороны. Соню они не увидели.
   Но - какая жалость!- сухая ветка попалась беглянке под ногу и выстрелила громче пистолета.
   -Уходит. Стой, тварь!
   Сердце упало в пятки, бежать стало намного трудней.
   Луна мелькала между деревьями. Соня бежала по колена в молочно-белом тумане. Она пыталась бежать быстрее, но ноги, как в дурном сне, были ватные.
   -Убью!
   Девочке казалось, что огненное, как у дракона, дыхание преследователя сжигает ей волосы. Только бы не упасть.
   -Догони ее,- доносился издалека голос девушки.
   -Стой!- голос преследователя бил прямо в уши.
   "Только не упасть!"
   -А-а-а! - зацепившись за утонувшую в тумане корягу, Соня с размаху полетела на землю. Падение ошеломило ее, и девочка не смогла сразу подняться. Секунда промедления - и поздно. Оглянувшись, девочка вскрикнула - черный силуэт, четко очерченный лунным светом, вырос перед ее глазами. Дрожа, Соня смотрела на него.
   -Д-дядечка, простите, пощадите,- пролепетала она, хотя что прощать, было не понятно.
   "Дядечка" ничего не ответил, просто неподвижно нависал над своей жертвой. Соня видела только его глаза - два красных уголька горели в темноте. Вдруг он резко дернулся и закричал. От этого крика волосы на голове девочки зашевелились - в нем слышались злоба, боль и даже отчаяние.
   Луна ускользнула от преследующих ее туч и осветила преследователя. К ужасу девочки, это был не человек, у него не было лица, а был бесформенный комок, похожий на кусок пластилина. Но вот невидимые руки принялись лепить: появился подбородок, затем покрытые рыжеватой шерстью уши, рот, полный острых зубов. Из рукавов ветровки выползли когтистые лапы.
   Оборотень! Соня вспомнила героя многочисленных школьных страшилок. Вот он, перед ней.
   Оборотень тоскливо взвыл, задрав морду. Соня вскочила на ноги и, не дожидаясь, пока пластилиновый человек окончательно озвереет, побежала. Вслед ей понеслись вой и крики. Не оглядываться! Не надо оглядываться, это происходит не с ней, она просто вышла на пробежку по лесу.
   Как ни странно, ни оборотень, ни его подружка не стали преследовать Соню. Она отбежала уже так далеко, что позволила себе немного перевести дух. Остановившись, девочка присела на поваленное бурей дерево, жадно хватая ртом воздух. Комары атаковали ее со всех сторон, Соня вяло отмахивалась от них, дрожа от страха и холода, а неподалеку надсадно кричала ночная птица...
   Дверь Соне открыла Анжела. Лишь взглянув на мать, девочка поняла, что снисхождения ждать не стоит. Глаза Анжелы воспалились, покраснели. Соне стало не по себе: понятно, из-за кого плакала мама в тот счастливый день, когда Рики заговорил. Он был тут же и, надув щеки, глядел на сестру.
   Соня стояла, понурившись, растерянная, растрепанная, исцарапанная. Через порванную кофту на коже видны были следы комариных укусов.
   -Соня!
   В этом крике было столько радости, что в это мгновение хватило бы на всех жителей Земли. Она бросилась к дочери и сжала в объятиях, счастливые слезы хлынули из глаз. Но через мгновение она оттолкнула Соню и крикнула:
   -Где ты была?
   Соня молчала.
   -Где ты была, я тебя спрашиваю?!
   Соня зарыдала. Она плакала не от боли, не от страха перед оборотнями и упырями, а от жалости к своей матери, к маленькому брату, который, она знала, тоже страдал и волновался за нее, даже от жалости к отцу. Ну и, конечно, к самой себе.
   Соня закрыла лицо руками, и влажные струйки потекли по испачканным пальцам. Она чувствовала на своей голове мамины руки и слышала ее взволнованный голос:
   -Соня, милая, что с тобой? Ну, прости меня, не плачь!
   Девочке показалось, что груз величиной с пирамиду свалился с ее плеч и разлетелся на куски. Она сидела на полу в объятиях мамы, ощущая легкость и покой. Ничего не хотелось: только сидеть вот так до конца жизни.
   Анжела, напротив, находилась в смятении, она чувствовала: что-то тревожит ее дочь, ее маленькую Соню. Анжела ощущала эту боль каждой клеточкой своего тела, всем своим естеством, но не могла понять, где источник этой боли, от чего или от кого исходит угроза родному, испуганному существу:
   -Соня, что с тобой? Расскажи мне.
   -Все хорошо, мама,- Соня поднялась с колен, вытерла слезы и улыбнулась. Улыбка получилась жалкой. "Бум!"- что-то грохнулось на пол.
   -Что это?
   Анжела подняла книгу. Удивительно, но девочка не потеряла ее до сих пор, крепко сжимая в левой руке.
   -Я нашла это в лесу.
   Анжела повертела книгу, безрезультатно попробовала открыть.
   -Наверно, корешок проржавел,- сказала Соня.
   -Ну, ладно,- Анжела вернула книгу дочери.- Пойдем, я покормлю тебя.
   Соня вспомнила, что сегодня маковой росинки во рту не держала.
   -Сначала умойся.
   Анжела была верна себе. Девочка посмотрела в зеркало и рассмеялась. Индеец Джо, собственной персоной, в полной боевой раскраске!
   В коридоре, рядом с умывальником, Соня увидела помятое ведро с торчащими из него рыбьими чешуйчатыми хвостами.
   -А где отец?- крикнула она.
   -Тебя искать пошел,- Анжела уже гремела посудой на кухне. Соне стало не по себе: как-то прореагирует Фил? Наверняка он будет очень зол. А вдруг он натолкнется на оборотня? Хотя кто-кто, а Фил вряд ли испугается какого-то волка, пусть даже на человеческих ногах.
   Соня умывалась, когда на веранде раздались тяжелые шаги и в дом вошел Фил. Черный, как грозовая туча, брови сведены, желваки так и ходят на лице. Увидев дочь целой и невредимой, он на мгновение просветлел, но тут же нахмурился снова.
   Повесив на крючок свой замызганный плащ, Фил повернулся к Соне.
   -Где - ты - шлялась?- рявкнул Маршал, чеканя слова, как генерал армии. Сердце Сони тоскливо заныло. Крутящийся под ногами Рики испугался и захныкал.
   В коридор стремительно вошла Анжела и прошептала что-то Филу на ухо. Фил нахмурился и, молча стащив со своих усталых ног тяжелые грязные сапоги, пошел к лестнице. Уже поднимаясь по ступенькам, он обернулся и сказал:
   -Только не думай, что завтра в школу не пойдешь! Пойдешь, как миленькая!
   Соня посмотрела, как его сердитая спина исчезла на втором этаже.
   Скоро в доме Маршалов погас свет. Соня заснула раньше, чем голова ее коснулась подушки, и не видела никаких снов.
   Выходной день наконец-то закончился.
  
   ГРОЗА
  
   Ночью разразилась гроза. Ветер несся над землей, завывая; косые струи дождя хлестали по листьям на деревьях, по металлической крыше дома.
   Кто-то настойчиво стучался с улицы, словно застигнутый врасплох путник просился к теплу домашнего очага. Но это был не бедный странник, а разбойник - ветер, оторвавший от кровли кусок ржавого железа. Ух, как хотелось ему ворваться в неподвластную твердыню и установить там свои порядки! Но люди в доме не поддавались на его уловки, и ветер пуще распалялся, завывая с утроенной силой.
   Филу не спалось. Звуки бури тревожили его. Он думал, что надо бы при первой возможности прибить гремящий кусок железа, чтобы не действовал на нервы. Фил кряхтел, ворочаясь с боку на бок, но сон не приходил. И это несмотря на жуткую усталость: с раннего утра он рыбачил, а затем бегал по лесу в поисках Сони.
   "Что за девчонка!- размышлял Фил.- Бес в нее, что ли, вселился? Бес? А ты вспомни себя в ее возрасте. А? Да - да, ничего не поделаешь, опасный возраст!"
   Чтобы уснуть, Маршал стал считать слонов, как когда-то в детстве. Но сейчас это не помогло: слоны появлялись в усталой голове Фила, вереницей спускались на подушку. Насчитав огромное стадо, он сбился со счета, а сон не приходил.
   Анжела спала тревожно, металась и даже однажды пробормотала: "Соня, что с тобой?"
   "Вот и мать разволновала,"- сердито подумал Фил.
   Он поднялся с горячей постели и подошел к окну, приоткрыл занавески. Светало. Небо из иссиня-черного стало пепельно-серым, и дождевые струи были ясно видны. Неподалеку покорно и дружно раскачивался на ветру могучий лес.
   Маршал поглядел вниз, во двор, там пузырились огромные лужи и
   уныло мок под ливнем "Фольксваген".
   "Черт возьми,- встрепенулся Фил.- Как же меня угораздило? Память, что ли, отшибло?"
   Стараясь не шуметь, он надел рубашку и штаны. Вдруг ветер распахнул окно и ворвался в комнату, неся на крыльях дождь и сочный воздух.
   Проклиная все на свете, Фил ринулся к окну. Анжела все-таки проснулась и, приподнявшись на постели, удивленно поглядела на него.
   -Зачем открыл окно?- спросила она слабым голосом.
   -Это ветер,- пробормотал Фил и взялся за створки, собираясь захлопнуть их, но вдруг, пораженный, замер, невзирая на хлещущие прямо в лицо струи воды.
   Боже, как было красиво! Подсвеченный частыми молниями дождь словно расчертил пространство блестящими мерцающими линиями. Темная громада леса козырьком нависла над долиной, окаймленная желтоватым ореолом. Думалось: а что же там, над лесом, и мысль неожиданно возносилась еще дальше.
   Что-то он раскис. Ничего подобного Маршал за собой раньше не замечал. Не иначе, влияние этой фантазерки Сони. Фил встряхнул головой и только сейчас с удивлением заметил, что Анжела поднялась с кровати и, обняв его за плечи и положив голову ему на плечо, тоже смотрела в окно.
   -Как красиво! - тихо сказала она, грустно улыбаясь, как будто вспоминая что-то далекое-близкое.
   Преодолевая сопротивление ветра, Фил закрыл окно. Шум дождя сразу притих.
   -Забыл машину в гараж поставить,- сообщил он.- Ложись спать, еще рано.
   Фил вышел из комнаты, стал спускаться по лестнице (он недавно укрепил ее новыми досками), в голове крутилась странная мысль: "Эх, Маршал, Маршал! Почему ты такой сухарь?". Фил встрепенулся: глупость какая-то!
   В коридоре он обул резиновые сапоги с высокими голенищами, накинул на плечи непромокаемый темно-синий плащ с капюшоном и таким образом стал похож на прожженного морского волка, избороздившего северные и южные моря.
   Фил вышел на крыльцо в объятья утренней прохлады. Дождь все так же лупил по крыше, влажные капельки витали в воздухе, приятно щекоча шею и ноздри. Маршал чихнул и, стуча подметками, спустился по ступенькам. Ручейки потекли по лицу, скатываясь с капюшона.
   "Вот погодка-то,"- подумал Фил, и легкость овладела им, как будто с плеч свалился застарелый тяжелый груз, натерший на спине кровавые мозоли. Ему словно вновь стало лет пять или шесть. Он вспомнил: когда-то давно, далеко отсюда, было вот такое же раннее грозовое утро и он, маленький, худенький мальчишка, в смешной желтой футболке и мешковатых штанах, похожий на цыпленка, собирался с отцом на рыбалку. Они не надевали резиновых сапог, а смело шагали по лужам-морям босиком, и сверху на них лилось море воды. О, как хорошо и весело было тогда, и куда все это ушло?
   Фил побрел через лужи к машине. "Фольксваген" терпел из последних сил, колеса уже наполовину находились в воде. Маршал обеспокоился - не залило бы мотор. До этого как будто еще далеко.
   Открыв дверцу, Фил забрался в салон, где было сухо и уютно. Знакомо пахло кожаными сиденьями.
   "Ах ты, мой верный дружище!- подумал Фил, погладив руль, и тут же смутился от неожиданной нежности к автомобилю.- Зачем его загонять? Все равно скоро Соню в школу везти. Пусть себе стоит, ничего с ним не случиться".
   Посидев немного в машине, глядя на пузырящиеся лужи, он вылез и направился обратно к дому.
   Филу захотелось выпить крепкого кофе, тем более что считать слонов он больше не собирался. Сняв сапоги и мокрый плащ, Фил пошел на кухню. Было тихо, домочадцы спали утренним сном, который знающие люди называют самым глубоким.
   Хотя... Чуткое ухо Фила уловило какие-то звуки как раз там, куда он направлялся. Фил остановился, прислушиваясь. В кухне определенно кто-то был. Может, Анжеле тоже не спится из-за грозы? Или Соне? Ну, уж эта-то наверняка спит без задних ног.
   Вспомнив странный случай с зелеными волосами, Фил на всякий случай выудил из-под шкафа небольшой топор. Шум на секунду стих, затем стал еще более явственным. Легкий холодок пробежал по спине. Фил поежился: на кухне кто-то жадно чавкал, словно пожирая что-то, опасаясь - вдруг отнимут.
   "Черт побери!- Маршал вздрогнул.- Кто же это там? Или я псих?"
   В голову полезли всякие глупости и, поняв, что он попросту испугался, Фил зло толкнул дверь и замер на пороге, подняв над головой топор.
   На полу, спиной к нему и лицом к открытому холодильнику, сидел Рики.
   -Это ты, малыш,- облегченно выдохнул Фил, кладя топор на табурет.- Что ты здесь делаешь?
   Маршал был удивлен и обрадован: этот кроха самостоятельно вылез из своего манежика и пришел сюда. Вчера Анжела говорила, что Рики наконец-то произнес первое свое слово, а вот теперь еще и такое путешествие совершил. Что-то там эти всезнайки-доктора говорили об отсталости в развитии?
   -Ну, ты у нас настоящий герой,- радостно проговорил Фил, едва сдерживая слезу.- Герой! Тебе медаль полагается.
   Он поднял сына на руки и повернул лицом к себе. Нежность к несчастному больному малышу и радость, что он наконец-то пошел на поправку, переполняли Фила.
   Он хотел поцеловать Рики и... чуть не уронил ребенка на пол. Нос и губы мальчика были вымазаны чем-то красным. Чувствуя, что проваливается куда-то, Фил понял: это кровь.
  
  
  
  
  
  
   ДЕРЖАТЕЛИ КРЕСТОВ
  
  
   -Папа!
   Холодный ливень схватил Фила за горло мокрой рукой, а ведь какой-то час назад он восхищался грозой.
   -Папа!
   Маленькая фигурка мелькала впереди, появляясь и вдруг исчезая за сеткой дождя.
   -Рики, стой,- произнес Фил на бегу. Голос его прозвучал хрипло и беспомощно, и тут же каждый звук короткой фразы был прибит к земле дождем.
   "Как резво бежит!"- изумился Фил, когда Рики, весело хохоча, скрылся в лесу.
   -Стой, я тебе говорю,- заорал Фил. Нога его поехала по грязи, и он с размаху полетел в лужу.
   -Рики, черт побери,- выругался Маршал, с трудом поднимаясь. Потоки бурой воды хлынули с плаща, в сапогах нехорошо забулькало.- Ну, я до тебя доберусь...
   Однако исполнить свою угрозу он не смог: мальчика и след простыл. От страха сердце Фила занемело. Неуклюже задирая ноги, он направился к лесу.
   Здесь, под мощными кронами, от ливня остались жгуче-холодные капли, так и норовящие проникнуть зашиворот.
   -Папа.
   Что-то белое мелькнуло впереди между толстыми стволами деревьев.
   -Рики, остановись,- Фил бросился туда и увидел сына. Тот стоял как ни в чем не бывало у подножия дуба и улыбался. Но как только Маршал потянулся к нему, Рики исчез.
   Фил схватил руками воздух и охнул от изумления.
   -Па-а-па.
   Рики стоял уже метрах в двадцати и махал рукой.
   Фил двинулся к нему, но опять не догнал. Рики снова звал его, стоя на почтительном расстоянии. Так продолжалось до тех пор, пока Маршал совершенно не выбился из сил.
   -Ну, прекрати...- едва слышно прохрипел он и свалился от усталости на землю. Руки Фила, разведенные в стороны, вдруг наткнулись на что-то мягкое.
   -Рики,- радостно всхлипнул Маршал, подняв голову, и чуть не потерял от страха сознание: чьи-то желтые глазищи уставились на него. Существо, напоминающее высохшего донельзя человека, проскрипело:
   -Жаждешь помочь мне держать крест?
   Фил судорожно осмотрелся: он и не заметил, что Рики привел его на кладбище. Кресты вокруг мерно покачивались, поскрипывали и - о, Боже,- под каждым из них маячил точно такой же призрак, как перед носом у Маршала.
   -Жаждешь помочь?- повторило существо.
   -Н-нет, что вы,- заикаясь, пробормотал Фил, пытаясь отползти в сторону.- Я, конечно, помог бы... Но мне...еще рано.
   -Главное - не поздно,- захохотал призрак и вдруг ловким движением перекинул черный дубовый крест со своей согбенной спины на спину Фила. - А я отдохну.
   Маршал почувствовал тяжесть, словно на закорки ему взгромоздился слон. Чтобы крест не раздавил его, Фил напряг все клеточки своего тела и застонал от напряжения.
   -Вот-вот,- удовлетворенно проговорил призрак, распрямляя усталую спину.- Попробуешь на своей шкуре. Жди, пока Мисош не призовет тебя. А я отдохну. Ну, призракессы из кабаре "Мертвый и стильный", я иду к вам.
   -Постой,- прохрипел Фил, но призрак растворился в воздухе.- Сволочь!
   Слезы наполнили глаза Фила, потому что он понял, что бросить крест не получится - дубовая махина сразу раздавит его.
   -Приветик!- обратился к нему ближайший Держатель.- Новенький?
   Фил не ответил.
   -Ничего, скоро станешь таким же, как мы, повыпадут волосы, кожа потреска...
   Призрак замолчал на полуслове. Откуда-то пахнуло болотной гнилью.
   -Хранитель, - зашелестело над кладбищем, и из образовавшегося тумана прямо к Филу шагнул высокий человек. Глаза его горели красным огнем, кожа была покрыта крупной чешуей.
   -Это какая-то ошибка,- простонал Фил, но рука Хранителя уже легла ему на голову. Маршал закричал, почувствовав страшный холод, пронзающий его мозг:
   -Ты теперь слуга Мисоша.
   Фил дернулся в сторону, вспоминая Анжелу, Соню, Рики, вспоминая то утро, когда он с отцом шел на рыбалку. Но крест все сильнее давил ему на спину, и холод от руки Хранителя все глубже и глубже проникал в него.
   -Ты слуга Мисоша и не смеешь противиться ему!
   -Да, это так,- сказал Фил Маршал чужим голосом, и его крест стал легким, как перышко.- Спасибо, мой господин.
  
  
   БРОСОК ТУППЕРА
  
  
   -Испробовала?- спросил Алекс, как только Соня присела за парту рядом с ним.
   Прозвенел звонок. Соня едва не опоздала, обогнав Кукурузу уже в коридоре. Будильник разбудил ее вовремя, но вместо того, чтобы сразу встать с постели, Соня заснула вновь и наверняка проспала бы до вечера, если бы не мама.
   Девочке снова пришлось добираться до школы пешком по раскисшей дороге: Фил с утра пораньше ушел куда-то, не взяв удочек, что совсем на него не похоже. Кроме того, он потащил с собой Рики, и это еще более странно.
   Кукуруза стремительно влетела в класс и, положив на стол тетради, принялась отчитывать дежурных за заплеванный шелухой от семечек пол.
   -Соня,- настойчиво шептал Тимпов.
   Отвлекшись от своих мыслей, девочка повернулась:
   -Что?
   -Ты словно не в себе. Что с тобой?
   -Я просто не расслышала,- устало сказала Соня.
   -Я спросил: ты испробовала... ну, снадобье Жука?
   -А, это,- Соня махнула рукой.- Нет, я и не пыталась.
   -Не пыталась?- Алекс удивленно вскинул брови.- Ты разве не понимаешь, как это серьезно? Твоему брату нужна помощь!
   -Какая помощь? Узнать, что он - упырь?
   -Сколько можно ворковать, влюбленные вороны?- Кукуруза нависла над ними, грозно прищурившись.
   Покрытые прыщиками физиономии мальчишек и девчонок дружно оскалили зубы и издали звуки, похожие на те, что бывают в обезьяннике во время раздачи корма.
   Алекс покраснел до корней волос; у Сони же, как угольки в ночи, запылали уши.
   Кукуруза попала, что называется, не в бровь, а в глаз; недаром она окончила вечерние курсы Брэтфорского межокружного университета-колонии с психологическим уклоном (БМУКПСУ).
   -Сейчас мы разведем эту сладкую парочку,- задумчиво проговорила учительница, блестя глазами.- Ты, Тимпов, сядешь к Шупикович.
   Децибелы противного смеха многократно возросли, словно неведомый DJ прибавил в мальчишках и девчонках громкости. Кукуруза пресекла смех, ударив линейкой по столу.
   Шупикович - некрасивая, с большим горбатым носом, маленькими тусклыми глазами; при разговоре забрызгивала собеседника слюной из-за кривых зубов. Одноклассники по-дружески прозвали ее "Кикимора". Сидеть с ней рядом считалось верхом морального падения, и Шупикович была одинока от самого сотворения мира.
   Но что поделаешь - у Кукурузы толстая линейка! Тимпов, не пытаясь устроить митинг протеста, пошел на свое новое место, надеясь, что ненадолго. Перед тем, как присесть, он отодвинул стул подальше от Шупикович, словно опасаясь заразы; этот жест получил у школяров полное одобрение. Ну, зачем ты так, Алекс?
   -А к Маршал мы подсадим, конечно, Туппера,- объявила Кукуруза.
   -Только не его,- воспротивилась Соня, уже знакомая с иерархией Ихтиандрской школы, но сделать ничего было нельзя. Верзила Туппер, цепкими лапами сграбастав с последней парты (за которой он сидел вместе с Лунатиком Рэбом бессчетное число лет) грязный свой скарб, плюхнулся на стул рядом с Соней и, вальяжно закинув ногу на ногу, ехидно ухмыльнулся. Соня искоса посмотрела на него, как на исчадие ада.
   -Так будет лучше,- удовлетворенно подытожила Кукуруза, справедливо полагая, что поводов для разговоров с Туппером у Сони будет гораздо меньше, нежели с Тимповым.- Отныне будете сидеть именно так.
   -Аллилуйя,- ни к селу ни к городу воскликнул Лунатик Рэб, за что немедленно схлопотал линейкой по рукам.
   -Итак, на чем мы остановились?- спросила Кукуруза, поправляя соломенную свою прическу.
   -На межлопаточных болях,- поспешно сказала отличница Мозггер, по-собачьи глядя в желтые глаза учительницы.
   -Спасибо, Медея.
   Кукуруза с надменным видом принялась рассказывать о межлопаточных болях, но никто, кроме Мозггер, ее не слушал. Ученики занимались кто чем: один, спрятавшись за спинами товарищей, спал; другой уныло рисовал в тетради загогулины и кресты. Два мальчика играли в чоки - чпоки на щелчки, и у все время проигрывающего на лбу выступило красное пятно, но он не желал сдаваться, и пятно заметно лиловело.
   -Эу,- сказал вдруг Туппер, наклонившись к Соне. Скверно запахло сигаретами "Райская тяга", которые мальчишки-курильщики считают ковбойскими.- Ты только не подумай, что я к тебе клеюсь, просто интересно.
   -Хорошо, не подумаю,- Соня с трудом скрывала отвращение.- Чего тебе?
   -Правда, что в твоем доме призраки живут?
   Соня опешила: придумал тоже - призраки!
   -Неправда. Там живет только моя семья. Вообще, Туппер, не мог бы ты не приставать?
   -Уж и спросить нельзя,- обиделся Туппер, и принялся писать на парте вымазанным в чернила пальцем.
   Его дурацкий вопрос взволновал Соню. Она-то знала, что дурная молва, витающая над лесом, озером и ее домом совсем не выдумки суеверных жителей Ихтиандра.
   Она вспомнила: глухая ночь, легкий туман у ног. "Догони ее!", "Убью!", "Только не упасть!"... Луна на кончиках длинных зубов.
   Соня вздрогнула, словно ледяная рука дотронулась до её сердца. Нестерпимо захотелось поговорить с Алексом. Ну почему они не проявили осторожность и вызвали гнев Кукурузы?
   Соня посмотрела на Алекса. Он сидел, делая вид, что внимательно слушает учительницу, а сам украдкой разглядывал Шупикович, как диковинного зверька. Соня и не заметила, что в душе возникло новое ощущение, до сих пор незнакомое. Хотя нечто подобное она чувствовала, когда мама уделяла Рики больше внимания, чем ей. Ревность?
   "Ну, вот еще, - мысленно воскликнула девочка, негодуя на себя.- Очень он нужен мне, этот Тимпов!"
   А рука ее тем временем вырвала из тетради чистый лист. Загородившись локтем от любопытных глаз Туппера, Соня что-то написала на листе и, свернув его в квадратик, огляделась, соображая, как бы передать записку Алексу.
   -Туппер, ты не мог бы передать Алексу?
   Может показаться странным, что Соня решила действовать через Туппера, однако, хоть девочка и проучилась в этой школе всего ничего, она уже поняла, что почта здесь - дело святое, и каждый "почтальон" считает священным долгом доставить записку до адресата в целости и сохранности, уберечь от цепких пальцев Кукурузы. Туппер ухмыльнулся и взял записку.
   -Слизняк,- зашипел он, пытаясь привлечь внимание лопоухого длинноносого мальчишки, но тот увлеченно рисовал что-то на промокашке и не расслышал.
   -Ушинос,- позвал Туппер гораздо громче.
   Но и теперь мальчишка не обернулся, на этот раз, конечно, запеленговав все своими большими локаторами, но обидевшись на "Ушиноса".
   -Оглох,- разозлился Туппер.- Дать по башке, сразу бы поправился!
   -Верни записку,- потребовала Соня.
   -Не рычи, зеленоглазка,- заупрямился Туппер.- Я передам!
   Он не придумал ничего лучшего, чем перекинуть эту несчастную записку Тимпову. И все бы ничего, но ребята оставили кое-что без внимания. Вернее, кое-кого, а именно, Кукурузу.
   Как только свернутая в комок бумажка, брошенная Туппером, взмыла в замшелый школьный воздух, произошло нечто необычное: учительница, взметнув вверх свое хлипкое тело, даже как будто на мгновение зависнув в воздухе, поймала записку на лету желтоватой рукой и приземлилась, стукнув по полу каблуками.
   Ошеломленные школяры открыли рты, а Кукуруза как ни в чем не бывало поправляла прическу.
   Соня зажмурилась от ужаса, Туппер ошалело затряс башкой.
   -Альберт Фиджералд Мария Антуан Туппер!- отчеканила Кукуруза. Она частенько называла второгодника полным именем, чтобы звонкостью его подчеркнуть ничтожность Альберта-Антуана.
   Туппер поднялся во весь рост, не зная, куда девать корявые ладони, и посему просто ковыряя в носу. Он уже справился с шоком: в конце концов, записка-то была не его, так что особых проблем происходящее ему не сулило. По-верблюжьи оттопырив нижнюю губу, он всеми силами старался избежать испепеляющего взгляда Кукурузы, совершенно уверенный в своей безнаказанности.
   Все-таки годы кропотливого обучения в Брэтфорском университете-колонии не прошли для Кукурузы даром: мигом оценив обстановку, она нашла способ уязвить Туппера.
   "Этот балбес не умеет писать записки, поэтому ему все с рук сойдет,- решила учительница.- Ну, ничего, постой же!"
   -Туппер,- гневно выкрикнула она, держа в руке бумажку, как гремучую змею.- До каких пор ты будешь обстреливать Шупикович любовными посланиями?
   Дикое стадо загоготало. Туппер словно получил по голове кувалдой - скукожился и стал меньше ростом:
   -Ч-чиво? Да я никогда! Что б я - этой...
   -Если ты втюрился в нее, об этом можно сообщить на перемене.
   Не в силах ничего сказать, Туппер лишь разевал рот, как вынутая из воды рыба.
   -Тупыч в Шупика влюбился и с Абрамом породнился,- продекламировал Зак Спудов: его всегда прорывало на поэзию в подобных случаях.
   -Замолчи, Зак,- сказала Кукуруза. Она называла Спудова только по имени, быть может, опасаясь бича его сатиры. Ее голос утонул в шуме.
   -Тишина!
   Учительница шарахнула по ближайшей парте линейкой так, что линейка переломилась, а сидевший за этой партой мальчишка едва успел отдернуть руки и с тех пор заик-икался.
   В немедленно наступившей тишине слышалось сопение Туппера, схлопотавшего такую оплеуху, какой не получал никогда в жизни. Еще бы! Самый яростный гонитель Шупикович на самом деле влюбился в нее. Кто теперь поверит, что это не так, ведь все знают - бьет, значит любит. О, позор! Туппер был обречен на насмешки всей школы. Двустишье Спудова будет передаваться, как эстафетная палочка. Только вот в очередной раз пострадала ни в чем не повинная Шупикович, но кому до этого есть дело?
   Тонкие пальцы Кукурузы принялись медленно разворачивать злосчастную бумажку. Соня сидела ни жива ни мертва, ей казалось, что она проваливается в черную воронку. Перед глазами поплыли исказившиеся физиономии учеников, парты, развешенные по стенам плакаты с нарисованными веселыми школьниками. Потом окружающий мир разбился на куски и закружился в хороводе. Единственное, что Соня видела вполне отчетливо, - лицо Кукурузы с
   бородавкою на щеке. Откуда-то сбоку доносился пронзительный голос учительницы, читавший:
   -Алекс! Я видела оборотня, надо поговорить. С. М.
   Среди всех школьных страшилок мрачные легенды об оборотнях пользовались особой популярностью. Обычно в оборотней "превращали" самых нелюбимых учителей, ну и, конечно, директора. Ученики посмотрели на Соню с уважением: надо же, она видела оборотня. Везет же людям.
   Счастливица тем временем клеймила себя:
   "Дура! Зачем я написала это?"
   -Маршал!
   Соня сидела, вобрав голову в плечи.
   -Встань,- в голосе Кукурузы звучал металл.
   Девочка медленно поднялась. До чего же неуютно ей было сейчас! Так, наверное, ощущали себя люди, которых инквизиция приковывала цепями к позорному столу.
   -Что все это значит?- вопрошал "инквизитор", то есть, учительница.- Это ведь ты написала?
   Соня молчала, глядя на вырезанное кем-то на парте странное слово - "шизик".
   -Я спрашиваю в последний раз,- лицо Кукурузы побагровело.- Это ты написала?
   -Я,- тихо произнесла Соня, и тут же громко повторила, вызывающе вскинув голову и смотря прямо в глаза учительницы.- Да, я!
   Несколько мгновений они молча сверлили друг друга лазерными лучами из глаз, и первой, как ни странно, не выдержала Кукуруза. Она отвела взгляд в сторону и неожиданно робко спросила:
   -Зачем?
   Подростки вообще удивительно чуткие существа, и те, что находились под крышей Ихтиандрской школы, не являлись исключением. От них не ускользнула маленькая победа новенькой над грозной Кукурузой.
   -Просто так,- дух упрямства завладел Соней, и она ни на йоту не убавила вызова.
   -Вот значит как,- в голосе Кукурузы зазвучали истерические нотки.- Просто так! Ты просто так сорвала мне урок и за это ответишь. Думаю, тебе придется познакомиться с директором, а уж он решит, вызывать ли в школу твоего отца.
   Никогда в жизни Соня не спорила с учителями. На этот раз словно какая-то пелена затмила ей разум и при упоминании об отце эта
   пелена спала.
   Фил, конечно, очень "обрадуется", если его вызовут к директору.
   Соня опустила глаза, у нее задрожал подбородок. Кукуруза жадно смотрела на девочку - она победила. Желтые глаза учительницы, казалось, кричали: "Ну, реви! Реви, коровка..."
   -Мисс Трофс,- раздался вдруг голос.- Можно мне выйти?
   Класс, как многоголовый дракон, жадно наблюдавший за поединком, вмиг переключился на нового участника.
   -Так сильно приспичило, мистер Тимпов?- едко прищурилась мисс Трофс.
   -Не то, чтобы очень, но все же...- замялся Алекс.
   -Тогда ты можешь потерпеть до звон...
   И тут прозвенел звонок. Звонок! Всем, даже Альберту Фиджералду Марии Антуану, как-никак косвенно причастному к истории с запиской, стала совершенно безразлична эта канитель.
   Уроков сегодня больше не было, и по школе понесся, все нарастая, радостный гул, который не смог бы пресечь не то что учитель либо директор, но и сам мэр. Мисс Трофс, к ее чести, еще пыталась сквозь этот гул донести до ушей своих подопечных (у большинства, кстати, не очень чистых), домашнее задание. Но - тщетно: похватав рюкзаки и портфели, ученики вылетали из класса, сметая все с пути. И - увлекаемые спасительной толпой - Алекс и Соня. Кукуруза осталась с носом, ибо, если и есть в Ихтиандрской школе хоть что-то святое, то это-звонок! Впрочем, не только в Ихтиандрской.
  
  
   БЕЛКА
  
   -Ну, ты даешь,- недовольно сказал Алекс, когда они вышли на порог школы.- Разве можно так... неосторожно?
   Остальные ученики быстро разбежались на все четыре стороны света, а Тимпов и Маршал решили подождать близнецов Урков.
   -Мне было необходимо поговорить с тобой,- Соня слегка покраснела.
   Алекс кивнул и тоже смутился: ему было приятно, что Соня решила поделиться своими переживаниями именно с ним.
   -Ты правда видела оборотня?- голос Алекса дрогнул от любопытства.
   -Правда,- шепотом ответила Соня.- Вчера в лесу.
   Близнецы вприпрыжку выскочили из дверей школы. Вилли краем уха услышав слово "оборотень", потребовал немедленно все рассказать с самого начала.
   Соня вздохнула, собираясь с мыслями и, вновь переживая вчерашнее, рассказала о самом страшном дне в своей жизни.
   -Я бы умер от страха,- признался Ник, глядя на девочку широко открытыми глазами.
   -А ты не заметила, кто это был, ну... до превращения?- спросил Вилли.
   -Нет. Было уже темно и мне тогда было не до...
   -Разглядывания,- быстро подсказал Ник.
   -Да,- согласилась девочка.- А когда его осветила луна, то это уже был не человек.
   -Соня, не надо,- приказал Алекс.
   -Что, испугался?- ехидно осведомился Вилли.
   -Заткнись ты,- рявкнул Тимпов.- Просто я не хочу, чтобы она лишний раз вспоминала...
   Лицо Алекса залила краска. Вилли, ухмыльнувшись, кивнул головой и больше не обвинял Алекса в трусости.
   -Как бы на Термоса не нарваться,- тревожно осмотрелся Ник.
   Перспектива общения с директором не прельщала, и дети пошли прочь по аллее постриженных кленов.
   -Соня, а почему ты не проверила своего брата снадобьем Жука?- вспомнил Тимпов.
   -Это как же, по-твоему, я могла это сделать?- раздраженно воскликнула Соня.- При маме подсунуть ему под нос эту гадость? "На, братик, это полезно для тебя!", "Соня, что ты даешь Рики?", "Это от насморка, мама!", " А ну дай посмотреть!"- и Соня так здорово изобразила, как ее мать нюхает снадобье, а потом чихает, что близнецы покатились со смеху.
   -Извини, я не подумал,- побледнев, пробормотал Алекс. Девочка уже давно заметила, что у Тимпова не бывает пограничных состояний - только бледнеть или только краснеть.
   -А эта фигня у тебя с собой?- спросил Вилли.
   -Ничего себе,- удивленно присвистнул Ник и отвесил братцу подзатыльник.- Этот умник называет фигней снадобье Жука.
   Через мгновение близнецы Уркинсон, сцепившись, кувыркались в придорожной пыли, вовсю мутузя друг друга. Зрелище это уже давно никто не принимал за чистую монету, потому что Урки бились чуть ли не каждый день: но стоило какому-нибудь неосторожному забияке задеть Вилли или Ника по отдельности, другой братец налетал на обидчика, как разъяренный лев. Соня не знала этого и закричала:
   -Прекратите!
   -Не переживай, - равнодушно сказал Алекс.- Они дерутся минуту.
   Действительно, ровно через минуту, запыленные и разгоряченные, братья поднялись с земли.
   -Снадобье Жука у меня в портфеле,- сообщила Соня.
   -Это хорошо,- раздался за спинами ребят хрипловатый голос.
   -Жук,- разом воскликнули Урки.
   -Собственной персоной,- ухмыльнулся парень.
   -Как ты сумел подойти, что я не услышал?- удивился Алекс.
   -А ты считаешь себя самым ушастым?- удивился Жук.- Окей! Когда-нибудь я научу тебя красться тише мыши, если будешь себя хорошо вести! То есть драться, кусаться, не учить уроки и бить по баклушам своих врагов! Ну, и о чем балакали?
   -Соня встретила оборотня,- поспешно выпалил Вилли.
   -Даже так,- присвистнул Жук, и с тревогой посмотрел на девочку.- С тобой не соскучишься, подруга.
   Перебивая один одного, ребята рассказали Жуку Сонину ночную одиссею. Девочка стояла молча и слушала так невнимательно, словно речь шла вовсе не о ней.
   -Интересненько,- сказал Жук, как будто радуясь чему-то.- Оборотней в наших местах давно не видели, хотя это одно из проявлений Мисоша. Вам больше не следует в лес ходить.
   -Это ты моему отцу скажи,- проговорила Соня, глядя на плывущие по небу белые облачка.
   -Про-облема,- протянул Жук.- Твоего папашу нам, конечно, не переубедить...
   -Даже если семья Сони носу из дому не покажет, зло Мисоша рано или поздно проникнет сквозь стены. Кому, как не тебе, Жук, знать это!- горячо отбарабанил Алекс.
   -Верно,- кивнул Жук.- Однако если они будут лазить по лесу, Мисош настигнет их гораздо скорее. В этом, мистер Тимпов, можешь не сомневаться.
   -Все равно мой отец будет ходить в лес и на озеро,- вздохнула Соня.
   -Смотри, чтобы он не вернулся вампиром или оборотнем,- мрачно сказал Жук.
   Соня представила Фила в образе оборотня и... расхохоталась.
   -Ты чего?- удивился Жук.
   -Так просто,- Соня хохотала и не могла остановиться: интересно, в какой лапе, левой или правой, Фил-оборотень будет держать удочку?
   Глядя на нее, рассмеялись и остальные. Если Соня, побывавшая в таких передрягах, еще может задорно смеяться, то мир этот, наверное, не так уж и плох.
   -Постойте-ка,- сквозь смех крикнул Алекс.- Совсем забыл. Сегодня с нами может тусоваться Белка.
   -Уже поправилась?- Вилли недоверчиво сощурил глаза.
   -У нее, оказывается, ангина была.
   -Хорошо,- сказал Жук, поправляя волосы.- Давайте позовем ее.
   Семья Тимпова жила в небольшом доме на центральной улице Ихтиандра (впрочем, от центра городка до "трущоб" было рукой подать).
   Дверь ребятам открыла Мириан - мать Алекса. Маленькая собачка пролезла у нее между ногами и заливисто залаяла. Мириан прикрикнула на нее и удивленно воззрилась на пеструю компанию. С неприязнью посмотрела на Жука, имеющего, как вам известно, не самую лучшую репутацию.
   -Алекс, что это значит?- она гневно повернулась к сыну.
   -Подождите здесь,- смущенно шепнул Алекс ребятам и исчез в темноте коридора. Дверь за ним захлопнулась, казалось, навсегда.
   Обезглавленное "Братство против нежити" осталось стоять на маленьком дворе, заасфальтированном и чистом. Одинокая клумба ютилась здесь в окружении асфальта, цветы на ней были крупные, яркие, не собирающиеся сдаваться на милость просмоленному супостату.
   -Не нравится мне мамаша Тимпова,- проговорил Вилли.- Не верится, что он ее сын. Может, она усыновила его, а, Жук?
   -Родителей не выбирают,- изрек Жук, дотронувшись до одного из цветков.
   Его голос неуловимо изменился, какая-то струнка зазвучала более тонко и Соня подумала: "А у Жука есть родители?". Но спросить, конечно, не решилась.
   Ребята довольно долго торчали перед клумбой и успели даже сосчитать цветы: семь красных, четыре желтых и четыре синих.
   Наконец, Алекс появился на пороге. Он низко склонил голову, чтоб никто не увидел красных кругов у него под глазами и ребята сделали вид, что не заметили их. Вместе с ним вышла высокая девушка, русоволосая, голубоглазая, совсем не похожая на Алекса. Ее можно было бы смело назвать красавицей, если бы не надменное выражение лица.
   -Моя сестра Белла,- представил Алекс.- Или Белка.
   -Привет! Твоя фамилия Маршал?- быстро спросила девушка, пристально глядя на Соню.
   -Да,- поспешно брякнул Вилли.- Она на Гиблом озере живет.
   -Я тебя не спрашиваю,- сказала Белка строго, как учительница.
   Билли мигом прикусил язык и скукожился под испепеляющим взглядом этой девушки.
   -Маршал моя фамилия,- без энтузиазма подтвердила Соня.
   Сестра Алекса ей не понравилась: в обществе этой холодной красавицы она чувствовала себя неуютно, в дополнение ко всему Белла говорила как-то сипло, неестественно.
   -У меня горло еще не совсем прошло,- сказала Белка, словно прочитав мысли Сони.- Это ведь твоя семья поселилась на болоте?- продолжила она допрос, напоминая теперь не учительницу, а прокурора.
   "Чего эта сиплая пристала?"- возмущенно подумала Соня и кивнула:
   -Ну да.
   -Не страшно?
   -Ни капельки не страшно,- к удивлению Алекса и компании ответила Соня.- Даже интересно. Ты не хотела бы тоже пожить на болоте?- в голосе девочки, как сегодня в школе, прозвучал вызов. Белка усекла это и прикусила язычок.
   Сестра Алекса внесла в компанию напряженность. Даже ее брат почувствовал себя неуютно. Братья Урки мрачно ковыряли в носах, Жук беспрестанно поправлял непослушные волосы.
   -Мы сегодня будем нюхать снадобье?- спросил вдруг Ник, вызвав усмешку на обветренном лице Жука:
   -А тебе не терпится, братец Урк?
   Соня заметила: Жук совсем не смотрит на Белку, точно опасаясь, что их взгляды могут встретиться.
   -Давай бутылочку,- Жук повернулся к Соне.
   Девочка принялась снимать с плеча портфель. Пока она рылась в нем, Алекс рассказал сестре о снадобье Жука, и, когда, наконец, бутылочка с упырьим нехристем появилась в руке Сони, Белка заявила:
   -Только не подумайте, что и я буду нюхать эту гадость.
   Никто не посмел ей перечить: слишком горда и неприступна эта девушка.
   Остальные по очереди нюхали снадобье и морщились. Соня тем временем исподтишка наблюдала за Белкой: "Не захотела нюхать. Почему? Такая неженка? Противная какая-то, сиплая... Ангина у нее, видите ли! Хотя... что тут такого? Вон у мамы тоже все время ангина, как только похолодает. И вообще, какой дурак согласиться нюхать неизвестно что?". Соня металась между недоверием, неприязнью и тем, что Белка, как-никак, сестра Алекса.
   Последним свое обоняние мучил Жук. Он глубоко втянул носом и даже не чихнул, лишь слегка побледнел. Как и следовало ожидать, никаких
   метаморфоз с ним не приключилось; с другой стороны, его некрасивому лицу они, возможно, не повредили бы. Вообще и Жук, и Алекс, и Урки нюхали снадобье просто так, за компанию с Соней. Что ни говори, а наибольшие шансы оказаться упырьей, оборотницей или какой-нибудь съедягой, были у нее. Кто знает, может в лесу ее покусали?
   Жук протянул Соне бутылочку и все уставились на нее с тревожным любопытством: а ну как и вправду она сейчас превратится в вампирку?
   Упырий нехристь подплыл к стенке бутылки и сквозь зеленоватое стекло посмотрел на Соню. Девочка понюхала и поморщилась. Сердце отстукивало: один, два, три, четыре... Друзья смотрели на нее во все глаза, и Соне вдруг показалось, будто что-то в ней меняется. Но это была просто мнительность.
   -Все в норме,- с облегчением сказал Жук.- Честно говоря, я уже приготовил было для тебя осиновый кол.
   -Плохая шутка, Жук.
   -Согласен, Тимпов, неудачная. Но, Соня, надеюсь, твоему папаше не придется сегодня искать тебя?
   -Не придется,- беспечно сказала Соня.- Уроки закончились раньше, он еще не скоро приедет.
   -Ну и зачем вы меня позвали?- спросила Белка и зевнула, прикрыв ладонью рот.- Посмотреть, как нюхаете гадость?
   Пыльные улочки Ихтиандра дышали скукой, здешние жители были заняты заботой о хлебе насущном - на огородах, в садах, в нудных конторах.
   Но не каждый день встретишь пса Мисоша - тут нужна удача! Не найдя нежити, Братство послонялось из одного двора в другой, будоража воображение сидящих на скамейках старух и давая им повод для разговоров:
   -Ходют, ходют,- говорила одна старушка, так закутанная в шаль, что из-под нее смотрел лишь предлинный нос.- Чиво ходют, бездельники!
   -Да они щас совсем распустились,- вторила ей другая, с багровой физиономией, в телогрейке и огромных галошах.- Раньше хоть родители пороли!
   -И не говори! Уж как меня мать порола, уж как порола,- длинный нос радостно зачмокал из-под шали. Воспоминания о порке, похоже, были ей приятны.
   -А меня-то,- оживились большие калоши.- Ремня не жалели!
   Старушки замолчали, впали в меланхолию, вспоминая об ушедших безвозвратно годах. Пусть порка, но ведь они были молоды - вот главное.
   -Все, мне надоело,- капризно заявила Белка.- Ты, Алекс, говорил, что мы займемся чем-то интересным, а мы шляемся по улицам, как дураки.
   -Ничего такого я не говорил,- пожал плечами Алекс.- Ты сама хотела познакомиться с Соней.
   -Раньше тебе не скучно было гулять с нами,- пробурчал Вилли.
   -А теперь скучно.
   От раздражения Белка перестала сипеть. Соня похолодела: она вспомнила, где слышала этот голос, и вновь невероятная лесная луна в ошметках туч загородила ей глаза. "Догони ее!"- кричал этот голос, голос Белки, сестры Алекса, подгоняя разъяренного оборотня.
   -Что с тобой, Соня? Почему ты дрожишь?
   -Все хорошо, Алекс,- заикаясь, проговорила девочка, глядя на Белку. Та похоже поняла, что оплошала, и в ее глазах появилось выражение досады. Соне стоило немалых усилий, чтобы не подать вида, что она узнала лесную злодейку.
   Девочка лихорадочно пыталась найти выход из тупика: "Если Белка - подружка оборотня, то, наверное, она и сама - оборотень. Да! Не стала же она нюхать снадобье. Ну, а кто тогда зубастый?.. Алекс! Конечно, Алекс". Неожиданная догадка сразила ее. Соня даже покачнулась, едва устояв на ногах. И тут же с негодованием отвергла эту мысль: "Чепуха! Тот был здоровенный, не то, что Алекс. И голос у него был грубый". Но, несмотря на оправдание Тимпова, неприятный осадок остался в душе девочки. Соня уже знала, как Мисош может преображать людей, и теперь она смотрела на Алекса с опасением.
   "Ведь Алекс нюхал снадобье,"- вспомнила Соня и антитимповская теория рассыпалась в прах.
   А вдруг это Жук? Загадка не давала ей покоя. Жук тоже проверялся снадобьем, но ведь оно-то его собственное, а ну как упырий нехристь - обман?... То-то Жук так отстраненно ведет себя с Белкой, чтобы никто не заподозрил. Хотя может он просто втюрился в эту гадюку?
   "Хватит всех подозревать,- решила Соня.- А то скоро самой себе перестану верить!"
   -Маршал, ты оглохла?- раздраженно просипела Белка.
   -Что?
   Вилли засмеялся.
   -Проехали, - заявила Белка, побледнев от злости.- Ладно, братья-кролики, мне пора. Чао!
   -Чао - коокаоо,- покривлялся ей в спину Вилли. Алекс и Жук сердито на него посмотрели, и Урк тут же сделал невинное лицо.
   Девица быстрым шагом удалилась, но, как приметила
   Соня, она пошла не в сторону своего дома, а в противоположную, туда, где белела черепичная крыша школы. С уходом Белки стало как будто легче дышать.
   -Какой врединой она стала,- сказал Ник.
   -Да уж,- поддакнул Вилли.- Что с ней случилось, Алекс?
   -Я откуда знаю?- Алекс огорченно пожал плечами.- И хватит об этом, Урки!
   -Действительно, прекратите юродствовать,- заявила Соня, прекрасно понимая, что сейчас чувствует ее друг.
   -Чего прекратить?- удивился Вилли.
   Соня не успела просветить его.
   -Ви-и-ли! Ник!- сочный женский голос нараспев выводил имена близнецов, несся по улице, заглядывая в переулки, во дворы и даже в собачьи будки.- Где прячетесь, плуты? Ну, я вам задам.
   Братья кинулись на зов своей матери. Попробовали бы не кинуться!
   -Мамаша Урк могла бы петь в опере,- пошутил Жук, но тут же посерьезнел.- Соня, мы тебя проводим до дома.
   -Нет,- поспешно воскликнула девочка, испугавшись чего-то.
   -Даже не спорь,- отрезал Алекс.
   Соня стояла на своем:
   -За мной приедет отец.
   -Тогда мы подождем, пока он не заберет тебя,- не растерялся Тимпов.
   Ребята не заметили, что дошли почти до самой школы и остановились на дороге, по которой машины ездили раз в сто лет.
   "Где же Фил?"- с тревогой подумала Соня. Ей совсем не улыбалось тащиться лесом в полном одиночестве под помрачневшим небом.
   Отец запаздывал. Может быть, что-то случилось? Неужели снова сломалась машина? А может... Соне стало не по себе. А тут еще задул ветер, девочка поежилась и подняла воротник курточки.
   -Если бы вы проводили меня, я была бы очень благодарна,- сказала она, краснея.
   Соня не отдавала себе отчета, но рядом с Алексом она не испугалась бы даже мыши.
  
  
   РУФЬ
  
  
   Желтые кувшинки утонули. По черной глади озера пошли, расширяясь, тоскливые круги. Ветер трепал распущенные волосы, белые пряди взметались вверх и бессильно падали.
   Глаза Руфи были полны слез. Тонкие соленые струйки стекали по щекам, преодолевая холмики морщин. Дождь поспешно смывал их, точно считая, что плакать здесь может только он.
   -Керк,- прохрипела женщина.- Тельма! Лий!
   Ветер бесстрастно жонглировал ее слабым голосом и, перекинув три коротких слова с одного крыла на другое, зашвырнул в небо, по-вечернему серое.
   Повторяя родные имена, Руфь сошла с покрытого снежной коростой свея и вошла в воду. Сделав всего пару шагов, она погрузилась по пояс. Вода была теплой, как руки матери, несмотря на суровую льдистость зимы: Мисош заманивал, завлекал.
   -Ты нужна мне,- набатом звучало в голове Руфи. Она сопротивлялась чужой воле и вдруг почувствовала в себе необыкновенную силу. Ей показалось, что каждая жилка ее тела наполнилась молодой кровью, страх навсегда покинул сердце. Собрав волю в кулак, Руфь заставила умолкнуть Мисоша, сделав то, что до сих пор не удавалось никому.
   Это не прошло бесследно. Из-за туч выглянуло солнце, желтые лучи озарили озеро, оно заблестело. Мгла рассеялась.
   Руфь вышла из озера и упала на заснеженном берегу. Она лежала ничком, лицом в снег, но чувствовала себя так легко и свободно, как никогда в жизни.
   Сильный ветер срывал с чахлых деревьев снежный наряд, поднимал на озере высокие волны, природа бушевала, но в душе женщины был покой.
   Руфь поднялась, и медленно пошла прочь, преодолевая сопротивление ветра. Ее волосы развевались, легкая одежда хлестала по ногам, а на снегу остался лежать смутный силуэт с разведенными в стороны руками.
   Озеро шумело позади. Вот и кладбище: кресты сквозь снежную пелену смотрят на Руфь и подвывают, словно поняв, что все в этой женщине теперь обманчиво: и седина, и глубокие морщины, и нелепое одеяние, из-под которого торчат, как палки, худые ноги с посиневшими от холода ступнями.
   Не уродливая старуха, спотыкаясь, шла по сугробам, а прекрасная золотоволосая Воительница, полная сил и жажды борьбы....
   ...У белой волчицы было три прекрасных детеныша - белые, как снег, игривые и непослушные. Они все время просили есть и ей часто приходилось покидать их, чтобы найти пищу.
   Однажды утром, как обыкновенно, она ушла, но в этот раз что-то беспокоило ее. Она предчувствовала недоброе.
   Волчата тихо спали. Но скоро они проснутся и попросят есть, а у нее нет ничего, чтобы накормить их. Волчица отошла совсем недалеко от логовища, когда предчувствие беды стало невыносимым.
   Огромными прыжками она кинулась обратно, вздымая белые снежные буруны.
   Но было поздно. В замшелой яме, служившей волчатам домом, шевелилось нечто мокрое, склизкое, обвешенное зелеными нитями водорослей.
   Чудовище повернулось на разъяренный рык волчицы, разогнув сгорбленную черную спину. Показалась розовая пасть, длинные белые клыки, с которых стекали на снег красные капли. И тут волчица увидела под лапами чудовища три изуродованных тельца, беспомощно лежащие в грязно-снежном месиве.
   Преодолевая шум в голове, волчица прыгнула к убийце. Ее передние лапы со страшной силой вонзились в слежавшуюся черную шерсть на груди чудовища, и оно грузно завалилось на бок. Мгновение - и горло врага было разорвано в клочья.
   Волчица кинулась к своим детенышам. Облизывала их, словно пытаясь вернуть к жизни. Но - тщетно.
   Яростный бессильный вой пронесся над придавленной зимою лощиной...
   ...Руфь вышла на поляну и остановилась, разведя в сторону руки, как будто намериваясь обнять бушующий мир.
   Поблизости раздался волчий вой.
   Белым призраком, почти невидимая за снежной пеленой, на поляну выскочила волчица. Увидев человека, она замерла.
   "Это - я,"- такая мысль пришла в голову Руфи, и она сделала шаг вперед. Волчица глухо зарычала, обнажив клыки.
   - Тише,- проговорила женщина, уже зная, что ей следует делать.
   Волчица сразу успокоилась и, в свою очередь, шагнула навстречу Руфи.
   Объединенные неувядающим, невыносимым горем, они перешли в иное пространство, где нет жестких форм и рамок, где нет эфемерного времени. Они стали двумя снопами ярчайшего света.
   Руфь бросилась вперед, и волчица прыгнула ей навстречу.
   Два светлых пятна устремились друг к другу и стали одним огромным. Горе белой женщины и белой волчицы слилось воедино...
  
   Прошла зима, отшумели бураны, большой водой подступила весна, вслед за ней запахами лесных цветов пришло лето. Все это время Руфь обитала в том самом доме, где познала счастье, живя вместе со своими детьми и внуками.
   Она часто бродила по лесу, собирала ягоды, грибы и коренья, разговаривала с птицами и зверями и ни на мгновение не забывала о предназначении. Руфь знала, что избрана для того, чтобы уничтожить Мисоша. Медленно, но верно приближалась ко дню своей Истины, дню, когда ей придется сразиться с абсолютным злом, потаенным, как самые сокровенные пороки. Тем злом, что дремлет в каждом.
   Поначалу ей было тяжело жить в доме, где вещи напоминали о прошлом: рыбацкое снаряжение Керка, одежда и обувь Алисии, немудреные игрушки Лия и Тельмы, мебель, сделанная руками ее сына. Но врачующее время шло, боль утраты отступила в глубину сознания и все, происходившее с ней до Воодушевления, вдруг стало представляться Руфи почти что сном, прекрасным, но неизмеримо далеким. И она вся без остатка погрузилась в свои нынешние заботы, проникнутые, как ей казалось, высшей целью.
   И вот у нечисти, долгие годы безраздельно властвовавшей в озерном крае, появился враг, не знающий жалости к порождениям Мисоша.
   Но враг этот был одинок и очень слаб и не мог потревожить Мисоша так, чтобы тот встрепенулся и застонал от боли.
   Воительница уничтожила трех рыболаков, двух оборотней и одного упыря - но это была капля в море. Руфь знала: уязвить Мисоша, заставить выйти на последний бой будет необычайно трудно.
   И главное, она не чувствовала в себе достаточно сил физических и в еще большей степени духовных для воплощения своего предназначения.
   Нетерпение и жажда мщения сжигали сердце Воительницы.
   Часто по ночам смутные тени тревожили ее. Что-то неведомое мешало Воительнице до конца проникнуться необходимой уверенностью в собственной непогрешимости, неосязаемые, и потому прочные цепи сковывали ее.
   Эти цепи были сны Воительницы, редкие, но ослепительно яркие. Руфь просыпалась в холодном поту со странным ощущением, что она -воровка.
   Весь день, ходя по дому или по лесу, женщина думала: что и у кого она украла? И лишь к вечеру вспоминала: да, украла у самой себя память о Керке, Алисии, Лие и Тельме...
   Было мглистое сырое утро; в низинах, как медведь в берлоге,
   ворочался холодный сизый туман. Воительница бежала на запад, в сторону от озера, лес перед нею густел и дичал. Дубы, супротив бьющей наотмашь осени, еще держали на ветвях свой наряд, лишь изредка отдавая ветру коричневые листья. И, навек расставаясь со своими резными сыновьями, деревья тоскливо завывали и махали ветками: "Прощайте!".
   До ближайшего человеческого жилья отсюда было далеко, и оттого таким неожиданным и совершенно неуместным в этой глуши был звук, прорезавший вдруг тишину. Воительница остановилась, словно налетев на невидимую прочную стену: неподалеку плакал ребенок.
   Мальчик сидел на толстом слое побеленной инеем листвы, дрожа от пронизывающего холода. Он, похоже, ничего не понимал, кроме того, что ему больно, и совсем не испугался, когда из-за деревьев выскочила белая волчица с черными умными глазами на продолговатой морде. Она остановилась и, замерев, некоторое время пристально глядела на лесное дитя, словно раздумывая над чем-то.
   Мальчик сморщил припухшее лицо и в мольбе протянул руки, но волчица отпрыгнула в сторону и исчезла, как видение.
   Деревья шумели, ухала сова, кричали вороны, и маленький пленник занесенной листвой поляны закричал, полными слез глазами проводив мелькнувший за деревьями белый силуэт. Безмолвная чернота безжалостно стерла светлое пятно, и мальчик снова остался один.
   Но вот зашевелились кусты, на поляну вышла высокая седовласая женщина. Глаза ее блестели точь-в-точь как у пропавшей волчицы.
   Руфь подняла мальчика с земли - он был таким легким и худым, что становилось страшно. Дрожащие ручонки обхватили шею женщины, ей даже стало трудно дышать. Тщедушное тело найденыша сотрясалось от плача.
   -Ну-ну, успокойся,- проговорила Руфь, проглатывая вдруг подступивший к горлу комок.
   Не сделав задуманного на день, Воительница поплелась обратно к дому, осторожно держа на руках свою неожиданную "добычу". Предстоял трудный путь: она теперь была не в облике легконогой волчицы.
  
   Впервые со дня Воодушевления, Руфь развела в очаге огонь. До этого обходилась дымящим камельком из черного металла, на котором она готовила пищу и снадобья.
   Огонь загудел, бросая на стены красноватые блики. Воздух в отсыревшем домике быстро согрелся.
   После небольшого колебания Руфь уложила найденыша в одну из
   детских кроватей, укрыла одеялом. Она принялась готовить кашу и вдруг спохватилась: "Что же я делаю?"
   Метнувшись к двери, Руфь выбросила на улицу кастрюльку с крупой. Вороны, видящие пищу даже в темноте, с радостным граем накинулись на нежданное угощение.
   Взяв со скамьи бадью с водой, женщина загасила очаг. Огонь вначале злобно, а потом жалобно зашипел. Воительница отняла у мальчишки одеяло ("Привык, не замерзнет") и вместо каши подала ему зачерствелый кусок хлеба.
   Найденыш долго обиженно вопил, но затем почувствовал, что здесь на большее рассчитывать не приходится, и, взяв тонкой рукой хлеб, принялся есть. Руфь вскоре поддалась слабости и вернула ему одеяло. Найденыш, совершенно умиротворенный, уснул.
   У смертельно уставшей за день Руфи заболела голова и, выпив отвару из листьев болотной крапивы, она прилегла на кровать.
   "Как же мне назвать его?"- вдруг подумалось ей.
   Женщина долго перебирала в памяти знакомые имена и, в конце концов, решила назвать мальчика просто - Орлас, что в переводе со знакомого ей тайного наречия означает "Подобранный в лесу"...
  
   Шли дни и недели. Орлас окреп, набрался сил, внимательно и слегка настороженно глядя на окружающий мир карими пытливыми глазами, поблескивающими из-под длинной русой челки. Он называл Руфь тетей, и она не противилась этому.
   Тайна происхождения мальчика поначалу сильно волновала женщину: в конце концов, как Орлас оказался в тот ненастный день в сотнях миль от человеческого жилья, в лесной глуши, покорившейся злу, где едва ли не под каждым деревом обитают порождения Мисоша?
   Руфь размышляла: не хитрые ли это происки Многоликого, но понять, в чем эти происки, хоть убей, не могла.
   С некоторой тревогой она следила за Орласом, отыскивая в нем проявления зла. Однако ничего подобного в этом добром мальчугане не было и в помине.
   Орлас оказался сообразительным пытливым учеником и жадно впитывал все, чему учила его Руфь. Он быстро научился различать десятки видов трав и кореньев, необходимых для приготовления лечебных и колдовских снадобий, начал понимать повадки птиц и зверей.
   Воительница даже решила преподать ему урок белой магии, но вот к этому-то Орлас оказался совершенно не способен и после того, как он превратил мышь не в дерево, а в злого гнома, который сильно побил своего создателя и убежал, Руфь отказалась от мысли сделать из мальчика колдуна.
   Солнечным осенним днем, когда от заморозка начали по-особенному потрескивать деревья, Руфь решила взять Орласа на первую в его жизни охоту на нежить...
  
   Узкие лапы белой волчицы, казалось, вовсе не касались земли. Она бежала удивительно легко, несмотря на то, что на спине у нее, весело посматривая на проносящиеся по обе стороны посеребренные инеем дубы, сидел Орлас. В правой руке он крепко сжимал копье с коротким древком и острым блестящим наконечником, заблаговременно окунутым в настой разрыв-травы.
   Но вот, наклонившись к уху волчицы, мальчик жалобно проговорил:
   -Тетя Руфь, мне... надо...
   Волчица остановилась и Орлас, легко соскочив с ее спины, вприпрыжку побежал за толстый ствол векового дуба, сплошь покрытого лишайниками и наростами.
   Воительница терпеливо ждала доблестного охотника на оборотней, проявившего вдруг такую слабость.
   Однако поход Орласа неожиданно затянулся, а она была сейчас в облике волчицы и не могла позвать своего воспитанника.
   -Руфь!- Орлас сам звал ее, и в голосе мальчика Воительница уловила неподдельный ужас. Он кричал откуда-то справа, далеко от того места, куда направился.
   Калейдоскоп неожиданных видений промелькнул в голове Воительницы: трое растерзанных волчат на побуревшем от крови снегу, мальчик и девочка, глотающие холодную воду, и - особенно отчетливо - желтые кувшинки, раскачиваясь, плывут по глади озера.
   -Ру-уфь!
   Волчица понеслась как ветер, как сорвавшийся с тормозов на крутом склоне многотонный грузовик, как мустанг, вырвавшийся в вольную прерию из опротивевшего загона индейца.
   Белая молния прорезала плотно растущие деревья и, ни секунды не раздумывая, кинулась на врага.
   Огромный, заросший свалявшейся грязно-серой шерстью, волколак одной лапой держал за горло кричащего Орласа, а другой нанес наотмашь сокрушительный удар по напавшей волчице. Та кувырком полетела на землю, но тут же вскочила и вновь бросилась на волколака. Ее клыки задели горло чудовища, из открывшейся раны хлынула синеватая кровь. Разъяренный волколак взревел так, что с деревьев посыпалась листва. Отбросив в сторону Орласа, он ринулся на волчицу.
   Красные от ярости глаза заволокло белесой пеленой, а разинутая пасть наполнилась пеной. Волколак был страшен, но Воительница прыгнула снова и когтистая лапа лесного чудовища рассекла ей плечо. Отлетев в сторону, она сильно ударилась о дерево.
   Белый комок неподвижно замер у подножия дуба. Волколак, утробно рыча, наступал, намериваясь добить свою жертву. Но вот что-то острое вонзилось ему в лапу и, взвыв, волколак отшатнулся. Это Орлас, поборов ужас, пустил в ход копье и вовремя отпрянул в сторону: коготь чудовища просвистел в том месте, где мгновение назад находилась голова мальчика.
   Собрав последние силы, белая волчица метнулась к раненому врагу и тот, отвлеченный Орласом, не успел отстраниться. Острые, как кинжалы, клыки вонзились ему в горло.
   Волколак рванулся, но покалеченная лапа подвела его, и он грузно упал. Волчица с остервенением рвала горло поверженного чудовища до тех пор, пока ужасные лапы не прекратили скрести когтями землю. Только тогда Воительница оставила его и подбежала к Орласу, которого трясло, как в лихорадке. Расширившимися глазами он глядел на лежащего навзничь волколака. Руфь зашла за спину мальчика и приняла человеческий облик:
   -Ну-ну, успокойся! Он мертв.
   Она и сама чувствовала себя разбитой: рассеченное плечо зудело, в голове били барабаны, но сейчас ее больше беспокоил Орлас. Руфь с нежностью погладила мальчика по светлой голове, без которой путь Воительницы завершился бы, по сути, не успев начаться. Орлас вздрогнул и повернул голову:
   -Тетя, у тебя на губах...
   -Что? Тьфу!
   Это была кровь волколака. Воительница плевалась, как мальчишка, впервые отведавший пива. Орлас, позабыв страхи, хохотал, и от этого женщине тоже стало весело. И все же тревога до конца не оставляла ее. Руфь вспомнила о способности порождений Мисоша передавать свою злую силу.
   Но, чтобы сделать кого бы то ни было себе подобным, волколак должен сам захотеть этого, потому кровь, попавшая ей в рот, не несет в себе жуткой заразы.
   Эти твари прокусывают на шее жертвы крошечную ранку, высасывают из нее немного крови, и несчастный вскоре становится чудовищем, забывает все и всех, теряет собственный облик и в любой момент, против собственной воли, может стать кровопийцем.
   Руфь знала, что ей такая судьба не грозит, ее дорога к свету была
   слишком прямой, чтобы какой-то укус мог развеять добрые чары. Но как Орлас?
   Она опустилась перед мальчиком на колени и слегка дрожащими руками отвернула воротник его куртки. Крик ужаса едва не вылетел из груди Воительницы: ей уже приходилось видеть такую ранку, маленькую, с ровными краями. Волколак прокусывает ее одним клыком.
   -Тетя, ты чего?- удивленно спросил Орлас. Он, видимо, и не почувствовал укуса.
   -Нам пора,- хрипло проговорила Руфь.- Где копье?
   Мальчишка гордо поднял свое оружие, пару минут назад спасшее их от гибели.
   -Подожди меня немного. Не смей никуда уходить,- приказала Воительница и скрылась.
   Через некоторое время из-за деревьев выскочила белая волчица. Она замерла, дожидаясь, пока Орлас усядется на ее спине. Карабкаясь, мальчик задел раненое плечо Воительницы, но она, несмотря на боль, не подала вида.
   Наконец, Орлас расположился на своем месте, и они помчались все дальше и дальше от распластанного на желто-бурой земле волколака. Остекленевшие глаза зверя мертво глядели в вечернее небо...
  
   Руфь знала, что если Орлас получил от волколака злую силу, то назад пути нет, и нужно как можно скорее убить мальчика. Она посмотрела на Орласа, который весело и беззаботно уплетал за обе щеки нехитрую снедь. Почувствовав ее взгляд, он поднял глаза и улыбнулся.
   Руфи стало не по себе, и она задала себе вопрос: неужели это ласковое, беззащитное существо может стать похожим на ту жуткую тварь в лесу? И сама же ответила: да, через какое-то время этот мальчик бросится на нее и вцепится в горло. Нужно что-то делать, нельзя сидеть сложа руки и ждать!
   -Орлас, подойди!
   Он неохотно оставил еду и подошел. Опершись руками на колено Руфи, он стал смотреть ей прямо в глаза. Воительница отвела взгляд.
   -Сними кофту!
   -Зачем?- Орлас удивленно вскинул брови.- Здесь совсем не жарко!
   -Сними, я тебе говорю,- рассердилась женщина.
   Мальчик часто заморгал ресницами, словно собираясь заплакать, однако послушно снял кофту - старую, попробованную молью.
   Руфь взяла со стола огарок свечи и поднесла к белой шее Орласа. Странно, но ранка еще не припухла. Это несколько озадачило и
   одновременно обрадовало Воительницу, вселив в нее смутную надежду. Прошло уже достаточно времени, чтобы с найденышем начали бы происходить ужасающие перемены, а их не было и в помине. Этот мальчик не переставал удивлять.
   "Неужели я ошиблась?"- думала Руфь, внимательно осматривая красную, уже затягивающуюся ранку. Она поднялась и достала из тайника древнюю магическую печать. Орлас с любопытством следил за ней.
   -Так надо, потерпи,- Руфь крепко прижала печать к плечу Орласа, тот вздрогнул и поморщился.- Терпи!
   -Да больно же,- сердито пробурчал мальчик.- Жжет.
   Однако он мужественно боролся с желанием отвести плечо в сторону. Когда терпеть стало совсем невмоготу, и мальчишка уже хотел вырваться и убежать, Руфь убрала печать. На плече загорелся красный знак - он не спасет найденыша, если тот заражен ядом Мисоша, однако Воительнице не придется самой убивать его, знак сделает это за нее.
   Орлас завертел головой, пытаясь разглядеть, что же у него на плече. Руфь подала ему зеркало.
   -Красиво,- обрадовался мальчишка.- А для чего это?
   -Для того, чтобы ты не стал зверем.
   Орлас рассмеялся:
   -Зверем? Каким зверем? С рогами?
   -С рогами,- Руфь тоже засмеялась, но как-то не очень весело.
   День догорел, алое солнце скрылось за кромкой леса. Прорвав завесу туч, вышла луна, оранжевая, как апельсин.
   Руфь исподтишка наблюдала за своим воспитанником: в ночи полнолуния для укушенных нежитью наступает момент истины. Под воздействием лунных чар с обернутым начинает происходить такое, о чем и говорить-то страшно.
   Наблюдая, как луна убегает от преследующих ее туч, Руфь молилась за найденыша давно позабытым богам. Грозная Воительница как будто вышла из дома, хлопнув дверью.
   Орлас же как ни в чем не бывало играл на полу игрушками, оставшимися от совсем другой жизни. Тем временем тучи догнали луну и накрыли ее черной сетью, огарок свечи догорел, и дом погрузился в темноту.
   Руфь зажгла новую свечу, комната превратилась в тусклый круг света. И тут женщине показалось, что тень, которую отбрасывает Орлас, вовсе не тень мальчика: темное чудовище пришло и разлеглось на полу...
   Однако наваждение длилось лишь мгновение.
   "Померещилось,"- выдохнула Руфь, подняв свечу повыше. Тени сжались и, словно мыши, попрятались в щелках в полу.
   Руфь уже не сомневалась, что Орлас не обернут: укус волколака не более чем наваждение, вот как сейчас с тенью. Наверное, он поранился о коготь чудовища, а может быть, о ветку в лесу.
   Найденыш уже спал и так трогательно посапывал, что улыбка невольно озарила лицо Руфи. Ей не спалось, и мысли, словно пчелы, роились в голове. Старые сомнения вновь стали терзать ее.
   Откуда взялся Орлас, кто его родители, были ли они вообще? Может быть, разгадка этой тайны в мрачной глубине озера?
   "Бред!- мысленно вскричала женщина, приподнявшись на постели. -Этого не может быть."
   За окном тучи отпустили побледневшую луну из мягкого, но навязчивого плена, и она робко заглядывала в окно, заливая комнату лимонным соком.
   Руфь сидела на постели, обхватив руками колени:
   "Не зря ли я так поступила? Не станет ли Орлас игрушкой в лапах зла? О, проклятье!"- она застонала.
   Луна подплыла прямо к стеклу и посмотрела в глаза женщины.
   "Убить ребенка?!- Руфь с яростной силой сжала себе виски.- Нет! Пусть Мисош победит, пусть воцарится зло и погибнет весь мир, но я не трону волоска на голове этого мальчика!"
   Она упала на постель, раскинув руки и тяжело дыша.
   Усилием воли Руфь отогнала назойливый рой мыслей. Орлас не может иметь никакой связи с Мисошем. Эта злобная тварь не способна создать ничего прекрасного. Ей стало легче, луна отпрянула от окна.
   Руфь поднялась с постели и, тихо ступая босыми ногами по холодному полу, подошла к кровати мальчика. Орлас спал, раскинув руки и скомкав одеяло. Плечи и грудь его обнажились. Руфь наклонилась, чтобы поправить одеяло, но мальчик вдруг перестал сопеть, и она отстранилась, не желая его будить.
   Орлас не проснулся и Руфь получила возможность как следует рассмотреть своего воспитанника, потому что до этого она не обращала никакого внимания на его внешность. А сейчас ей достаточно было одного взгляда, брошенного на спокойное лицо спящего мальчика, чтобы воспоминания из далекого прошлого нахлынули, как океанский прилив.
   Если бы волосы у него были чуточку темнее и курчавей...
   У Руфи не было ни единого портрета, лишь воспоминания, но она ни
   секунды не сомневалась: в кровати ее потерянного внука Лия спал ее сын Керк, тоже безнадежно потерянный, но уже дважды: не только по вине Мисоша, но и по вине времени, которое немилосердно старит людей.
   Образ темноволосого мальчугана с блестящими глазами стойко держался в изможденной памяти женщины.
   -Как же он похож на Керка,- прошептала она.
   -Тетя, что с тобой? Почему ты плачешь?
   Руфь и не заметила, что Орлас проснулся и удивленно глядит на нее.
   -Нет, что ты, я не плачу,- проговорила она, украдкой вытирая со щек две влажные полоски.- Спи, милый, спи...
   -И ты тоже,- улыбнулся Орлас.
   -И я тоже,- поцеловав его в лоб, Руфь легла в свою постель, чувствуя себя самым счастливым человеком на свете. И тут она услышала голос Орласа. Тот сказал:
   -Спокойных снов, мама.
   Что-то сдавило грудь Руфи, и слезы неудержимо хлынули у нее из глаз. Женщина давно неосознанно жаждала, чтобы Орлас назвал ее мамой, и вот это, наконец, случилось. А сама она уже давно любила его сильнее, чем собственного сына.
  
  
  
   ДОЛГАЯ ДОРОГА ДОМОЙ
  
  
  
   -Ну что ж, раз так, не стоит терять время,- сказал Жук, нахмурившись.- Честно сказать, я надеялся, что твой папаша все же приедет! Он что, не любит тебя?
   -Что значит - не любит?!- возмутилась Соня и тут же замолчала, задумавшись: а ведь правда, Фил ее нисколечко не любил, постоянно бурчал и вот теперь бросил на произвол судьбы... Но - нет! Там, дома, наверняка что-то произошло, иначе Анжела во что бы то ни стало послала бы отца за ней, даже если для этого ей пришлось бы надеть ему на голову ведерко с рыбой.
   -Идемте же,- бросил Жук, поднимая воротник куртки.
   Потемнело, улочки сузились. Из-за тишины и неподвижности воздуха казалось, что городок совершенно пуст и в нем никто не живет. Но вот кое-где в окошках стали появляться огни, люди готовили ужин или смотрели по телевизору "Шоу энергичных кошек" и знать не знали о каком-то Мисоше, упырях и воющих псах.
   -Сейчас бы рыбных тефтелек,- мечтательно проговорил Алекс.
   -Успеешь,- отрезал Жук, но тут же сам потянул носом - из форточек долетал аппетитный запах. У Жука забурчало в животе.
   -Ребята, вы идите домой, я одна... - робко сказала Соня.
   Тимпов и Жук спохватились и примолкли, больше не заглядывая в окна.
   Вот уже показалась хижина старухи Грипл, это значит, что Ихтиандр кончился, дальше начиналась лесная дорога, ведущая к озеру и дому Маршалов.
   -Хоть бы Грипл не вылезла,- сказал Алекс так, что было ясно: ему крайне интересно посмотреть на старуху.
   -Грипл-грипл!- донесся визгливый голос.
   Грипл стояла на дворе, похожая на обвешанный тряпьем вопросительный знак. Седые космы закрывали ее лицо, наружу торчал лишь крючковатый нос.
   -Ходите, бродите! Ничего, скоро сквозь землю провалитесь.
   Ребята шли молча. Алекс едва сдерживал смех, и старуха, любящая внимание, сердито хлопнув калиткой, выползла на дорожку:
   -Куда намылились? Грипл-грипл!
   -Уйди, Грипл, мы тебя не трогаем,- сказал Жук, зевнув.
   -Не трогаете,- взвизгнула старуха и расхохоталась.- Грипл-грипл! Ой, повеселил. Посмотрела бы я на того, кто посмел бы тронуть меня. Куда прётесь, молокососы?
   Колючие глаза Грипл вцепились в ребят, обыскали их с ног до головы и остановились на Соне.
   -Дивчонка,- хрипло проговорила старуха.- Я тебя здесь раньше не видела. Кто ты?
   Костлявая рука вдруг провела по щеке Сони, девочка в ужасе отскочила.
   -Не трогай ее, Грипл!
   -Ты, Тимпов, лучше закрой ротик, а не то...- Грипл защелкала сухими пальцами, похожими на корни старого дерева.- Любишь своего папочку, а? Грипл-грипл!
   Алекс побледнел.
   -То-то,- Грипл снова повернулась к Соне.- Ну и кто же ты?
   Лицо старухи напоминало высохший в холодильнике лимон - коричневое, морщинистое, в многочисленных оспинах.
   -Это Соня Маршал,- сказал Жук.- Она живет на озере. Пропусти нас, Грипл!
   -Соня Маршал...- прошамкала старуха.
   С Грипл что-то происходило: она то скрючивалась до невозможного состояния, то вдруг распрямлялась так, что пряди нечесаных волос подскакивали в воздух, как клубки седых змей.
   - Соня Маршал... Зайди ко мне в дом.
   Рука старухи потянулась к Сониной руке, но девочка оттолкнула ее и отпрянула. Тогда Грипл согнулась в три погибели и вдруг заверещала:
   -Так это ты зажгла огонь в долине смерти? Скоро тебя поджарят, как курицу! Как ку-урицу! Грипл-грипл!
   Старуха зашипела, изображая, видимо, шипение костра, во все стороны полетела ее слюна.
   -Уйди, Грипл,- яростно крикнул Жук и толкнул старуху. Та взвизгнула и упала в придорожную канаву, наполненную зеленой водой.- Скорее!
   Соню и Алекса не нужно было просить дважды, они помчались, не жалея ног, подгоняемые проклятьями старухи.
   Остановились у большого, покрытого мхом, камня.
   - Передохнем,- проговорил Жук и свалился в траву. Туда же упали Соня и Алекс.
   -Что надо от меня этой старухе?- воскликнула Соня, едва переводя дыхание. - Я же ее никогда не видела.
   - Не знаю,- недоуменно признался Алекс и посмотрел на Жука.- Меня она никогда в гости не приглашала.
   -Какая гадкая, мерзкая!- возмущалась девочка, вновь переживая момент, когда до ее щеки дотронулась шершавая ладонь.
   -Не надо, Маршал,- вдруг сказал Жук.- Грипл стара, как мир, и уже поэтому заслуживает уважения.
   -Уважения?- удивилась Соня, вспоминая, как Жук минуту назад улепетывал от этой Грипл, словно заяц.- Но она же злобная ведьма.
   -Не суди того, кого не понимаешь,- жестко отрезал Жук.- Однако надо спешить! Мы не туристы!
   Сгустившийся воздух своей прохладой уже вытеснил собравшееся за день над землею тепло. Ребята пошли по едва заметной дороге мимо раскинувших ветви дубов. Жук - впереди, раскачиваясь при каждом шаге, цепь на его куртке сурово бряцала, словно меч у рыцаря. Соня шла рядом с Алексом и время от времени смотрела на Тимпова. Мальчик, наверное, под воздействием ночи, посерьезнел, насупился и глядел прямо перед собой на серую ленту дороги. Небо было темное, безлунное, лишь две тусклые звездочки удивленно созерцали компанию.
   Соне стало тревожно, она и не заметила, как ее рука - сама собой -
   робко взяла руку Алекса. Мальчик вздрогнул, но сразу понял, что это, и улыбнулся.
   -Не бойся,- сказал он слегка дрогнувшим голосом, и - Соня могла поклясться - вдруг стал выше ростом.
   Они пошли, держась за руки через темную ночь, однако девочке это казалось уже не совсем удобным и правильным, она жалела, что рука ее проявила такое самоуправство - что теперь о ней думает Алекс?
   -Быстрей,- беспокойно сказал Жук, обернувшись. Даже за несколько шагов было заметно, как горят глаза на его бледном лице.
   -Скорее,- крикнул он, видя, что они не реагируют.- Ну что вы тащитесь, как сонные черепахи.
   -Жук прав,- сказала Соня со странной смесью сожаления и облегчения, отнимая у Алекса свою руку.- Надо спешить. Вам же еще назад возвращаться.
   -Нет проблем,- храбро выпалил Тимпов.
   -"Нет проблем!"- передразнил Жук.- Вот выскочит из-за того вон камня вурдалак, и мы на тебя посмотрим!
   Алекс притих, глядя на лежащий у дороги огромный камень: а ну как и вправду за ним притаилось чудовище? Соня непроизвольно вновь схватила руку Тимпова и сжала ее. За валуном никакого вурдалака не оказалось, девочка отпустила руку Алекса и покраснела, досадуя на себя. Хорошо, что при свете всего двух звездочек этого не было видно.
   Маячившая впереди долговязая фигура Жука вдруг исчезла.
   -Жук,- крикнул Алекс в темноту.- Притормози. Уж больно ты разогнался.
   Никто не ответил.
   -Жук!- заорал Тимпов что было сил, представив, что ему придется топать обратно одному.
   -Замолчи,- прошипел Жук, выныривая из темноты. Его глаза расширились от страха.- Кого ты собрался разбудить?
   -Мы думали, что ты сбежал.
   -С какой стати?- удивился Жук.
   Алекс не нашел, что ответить.
   -Ох, и достанется мне от отца,- проговорила Соня, но без всякого страха. Наоборот, больше всего на свете ей хотелось, чтобы все было как обычно: прийти домой, получить нагоняй и - спать.
   -Он у тебя такой суровый,- бросил на ходу Алекс.
   Соне почему-то стало обидно, хотя Тимпов сказал правду.
   -Не суровей твоей матери,- ответила она с вызовом.
   Мальчик покраснел и, как и Соня минутой ранее, поблагодарил небо за то, что на нем сегодня всего две звездочки. Кроме того, он вспомнил о матери, понимая, что дома его ждет буря, но отчего-то ни капли не пожалел, что вызвался провожать Соню.
   Вот и граница владений Маршалов - невысокий шаткий забор. Отсюда уже был виден дом - черный, окна не светятся, словно нежилой. Сердце Сони тревожно защемило. Но вот в одном из окон на втором этаже промелькнул свет, как будто кто-то зажег и тут же потушил фонарь.
   "Наверно, отрубили электричество",- подумала Соня, и ей стало легче - такое часто случалось.
   Однако Жук не на шутку встревожился. Он сделал знак остановиться. В тишине, лишь изредка нарушаемой уханьем филина или резким завыванием налетавшего ветра, ребята напряженно наблюдали за домом. Но ничего не происходило: свет в окнах больше не мелькал.
   -Ну что, мы идем или как?- нетерпеливо пробурчал Алекс.
   -Торопишься к оборотню на званый ужин?- желчно спросил Жук, вглядываясь в темноту. Тем не менее он медленно двинулся к дому. Соня и Алекс последовали за ним.
   Во дворе все было как обычно. Только "Фольксваген" зяб на улице, хотя ему положено стоять в гараже.
   -Эй,- обернулся к Соне Жук.- Дверь заперта? Где ключи?
   -Что за тон?- возмутился Тимпов.- Что это за "эй"?
   -Заткнись, сопляк,- рассердился вдруг Жук.
   -Что ты сказал?- опешил Алекс.
   -Что слышал, вонючка!
   -Ах, так,- побледнев как полотно, Тимпов ринулся на Жука, и они сцепились в термоядерный клубок. Соня оцепенела от неожиданности:
   -Прекратите, вы!- крикнула она, но клубок не внял ей. Тимпов и Жук бешено мутузили друг друга и, надо сказать, кулаки их опускались с возрастающей силой.
   Соне показалось, что она попала в фильм "Сорванцы и негодяи". Ничего более абсурдного она не могла представить: рядом, возможно, враг, враг повсюду, а эти идиоты...
   Жук был сильнее Алекса и скоро скрутил ему руки за спиной.
   -Ну, успокоился?- прохрипел Жук в ухо Тимпова, но тот не отвечал, упрямо и яростно пыхтел и извивался, как уж. Бац! Нога Алекса в кожаном твердом ботинке ударила Жука в пах. Тот вскрикнул и ослабил хватку. Не дожидаясь, пока скрючившийся в три погибели Жук очухается, Тимпов, словно раненый зверь, кинулся на него.
   -Алекс, прекрати!- взвизгнула Соня.
   Но мальчишка уже успел схватить Жука за рубаху и рвануть что есть
   силы. Раздался треск разрываемой ткани.
   От этого звука, неожиданно громкого и резкого, Тимпов опомнился и замер, глядя на свои руки, как на чужие. Отряхивая одежду и слегка пошатываясь, он подошел к Соне.
   -Ты что, с рельсов съехал?- накинулась на него девочка.
   Алекс виновато шмыгал носом. Соня подала ему платок:
   -На, утрись, у тебя кровь.
   Жук все еще сидел на коленях, скрючившись. Девочка подошла к нему поближе и остолбенела: в почти полной темноте она все же разглядела на плече парня красный знак:
   R
   Такой же, как на обложке найденной ею в лесу книги.
   Жук мгновенно прикрыл знак рукой.
   -Кто ты?- хрипло проговорила Соня.
   Жук не отвечал, медленно распрямляя спину - под глазом у него была ссадина и наливался синяк.
   -Алекс,- позвала Соня, ни на секунду не выпуская Жука из поля зрения.
   -Я здесь,- ответил Тимпов из-за ее плеча.
   -Ты видел?
   -Что?
   -Знак. У него на плече,- с досадой воскликнула девочка.
   Неожиданно Жук расхохотался. Чего угодно Соня ждала от него: зарыдает и бросится с кулаками, или швырнет камень, или превратится в оборотня, но только не этого. Жук хохотал, как сумасшедший.
   -Пошли отсюда,- прошептала Соня, дрожа, и дернула Алекса за рукав свитера. Они медленно двинулись к дому, с опаской оглядываясь на хохочущего Жука.
   -Эй!- окликнул он их, задыхаясь от смеха.- Постойте!
   -Если думаешь драться, то имей в виду,- предупредил Тимпов, показывая кулак.
   -Не волнуйся,- усмехнулся Жук, подходя.- Ты первый стал нарываться. Но знаешь, ты оказывается не такой хиляк, каким кажешься.
   -Сам же напрашиваешься.
   -Хорошо-хорошо, не кипятись. Давай мириться?- Жук протянул Алексу руку.- Мир?
   -Мир.
   Тимпов с явным облегчением ее пожал.
   -Видите, как быстро Мисош сеет вражду?- угрюмо сказал Жук.- Я и
   подумать не мог...
   -Но что у тебя на плече?
   -Ах, Соня,- выдохнул парень.- Как жаль, что ты увидела это!
   Он оторвал болтающийся на нитке рукав рубашки и замотал им руку так, чтобы скрыть знак от посторонних глаз.
   -Так что же это?- допытывалась Соня.
   -А ты любопытная,- сверкнул глазами Жук.- Ну, хорошо, я расскажу вам. Только поклянитесь, что это останется между нами.
   - Клянусь,- не раздумывая, сказала Соня.
   -Я тоже,- проговорил Алекс.
   -Но-но, Тимпов, не хитри,- усмехнулся Жук.- Скажи: "Клянусь"!
   -Ну... Клянусь.
   - Вы что-нибудь слышали о воительнице Руфи?- перейдя на шепот, сказал Жук.
   -Конечно,- воскликнул Алекс.- Это знаменитая убийца оборотней.
   -Тихо, - испугался Жук.- Чего ты орешь?
   Он настороженно огляделся. Соня с ужасом увидела в его глазах выражение затравленного кролика.
   -Ты прав,- продолжил Жук дрожащим голосом.- Но она боролась не только с оборотнями. Руфь - единственная, кто осмелился бросить вызов Мисошу.
   В этот момент в доме что-то загрохотало. Ребята окаменели.
   -Там кто-то есть,- прошептал Алекс.
   В окне на втором этаже вновь загорелся и тут же погас свет.
   -Мама!- вскрикнула Соня и бросилась к крыльцу.
   Жук успел схватить ее за руку. Девочка яростно отбивалась, но не тут-то было. Алекс бросился на подмогу своей подружке, и Жук тут же ее отпустил.
   -Ну, беги,- ядовито процедил он.- Давай. Потом посмотрим, что там с тобой сделают. Я умываю руки.
   Соня остановилась в растерянности.
   -Жук прав,- наконец-то дошло до Алекса.
   -Гранд мерси, мистер Тимпов!- поклонился Жук, сверкая глазами.
   -Ну, хорошо,- сдалась Соня.- И что вы предлагаете? Поймите, эта неопределенность... гнетет меня.
   -Это вовсе не повод бросаться в пасть врагу,- заметил Жук.
   -Смотря для кого,- ответствовала девочка. Ему можно говорить - его семья не заперта в доме без огней, в лесу, полном нежити.
   -А все - таки, кто тебе эта Руфь?- вспомнила Соня.
   -Это моя мать,- кратко бросил Жук, приосанившись.
   Тимпов изумленно присвистнул:
   -Ничего себе! И где она сейчас?
   -Умерла,- голос парня дрогнул.- Да! Она погибла в смертельной схватке с Мисошем, и я поклялся отомстить за нее.
   В глазах Жука загорелся упрямый огонь, который осветил его вдруг изменившееся лицо.
   Алекс и Соня во все глаза следили за этой удивительной переменой. Они увидели перед собой не угрюмого и костлявого паренька, со спутанными жирными волосами, а древнего, могучего воина, пышущего силой и жаром борьбы, готового победить либо погибнуть на поле брани.
   -Пошли,- воскликнул он.
   -Да,- встрепенулся Тимпов.- Веди нас, великий сын Руфи.
   Жук-Воин засмеялся, но Соня восприняла хвалебную тираду Алекса серьезно - с таким товарищем она почувствовала себя за каменной стеной. Впрочем, эйфория продолжалась недолго, скоро вернулись и страхи, и сомнения.
   Выплыла луна, похожая на стенающую деву, и пролила голубоватый свет, тонкий, как шелковые простыни Брамса и Компании.
   Когда троица поднялась на крыльцо, Жук первым подошел к двери и тихонько толкнул ее.
   -Заперто,- прошептал он, толкая посильнее.
   -Дверь открывается наружу,- подсказала Соня.
   Сын Руфи дернул за ручку, да так сильно, что дверь ударила его по лбу.
   -Ах ты, гадина!
   Жук пнул деревянную обидчицу ногой.
   -Смотри, а то и ногу отобьешь,- Алекс едва сдерживал смех.
   "Почему дверь не заперта?"- подумала Соня, и тревога полностью овладела ее разумом.
   -Что же ты медлишь?- она с упреком повернулась к Жуку.- Боишься?
   Парень нерешительно топтался на пороге, расширенными глазами пытаясь разглядеть что-то во тьме, царящей за дверью.
   -А еще сын Руфи,- рассердилась Соня и, отстранив его, шагнула в черный коридор.
   Алекс двинулся вслед за ней, а Жук, уже ни капельки не похожий на великого воина, поплелся в арьергарде.
   В доме было непривычно холодно. Камин, горевший почти не переставая с тех пор, как семья Маршал поселилась здесь, затух, лишь несколько угольков сиротливо тлели. Дом снова стал чужим и мрачным, совсем как в тот день, когда Соня впервые переступила его порог.
   Девочка подошла к стене и нащупала включатель. Свет загорелся.
   -О!- вскрикнула Соня.
   Дом был перевернут вверх дном. Шкафы, книжный и платяной, были старательно выпотрошены, книги и одежда вперемешку валялись на полу. Купленные Филом на блошином рынке картины с морскими пейзажами были безжалостно сорваны со стен. Неизвестные варвары сковырнули даже одну половицу и разбили единственную вазу Анжелы.
   -Мама,- крикнула Соня, чувствуя, что теряет сознание.
   Жук с осуждением посмотрел на нее, но промолчал.
   -Ма-ма.
   -Соня,- Алекс дотронулся до ее руки.
   Девочка повернула к нему мокрое от слез лицо.
   -Алекс, ну где же они?
   Тимпов растерянно сморщился, совершенно не зная, что делать в таких случаях.
   -Не надо отчаиваться,- подал голос Жук.- Если ты хочешь помочь семье, нужно проявить твердость духа. Не забывай, кто противостоит нам. Мисош не прощает слабости!
   -Мисош, Мисош,- крикнула Соня срывающимся голосом.- Надоел твой Мисош! Где моя мама?
   Жук, не найдя, что ответить, беззвучно разевал рот.
   -Надо успокоиться, Соня,- робко проговорил Алекс.
   -Вам легко говорить,- взвизгнула девочка.- Ваша семья не пропала.
   -У меня нет семьи,- жестко сказал Жук.- А вообще, если твоя семья исчезла и в доме полный бардак, это вовсе не означает, что произошло нечто страшное.
   Соне от этих слов легче почему-то не стало, однако тон, которым они были произнесены, подействовал на нее успокаивающе.
   -Я спокойна,- хрипло проговорила девочка, проглатывая образовавшийся в горле комок.
   -Вот и отлично,- пробормотал Жук, прислушиваясь. В доме царила тишина, лишь глухо тикали на стене ходики.- У вас всегда такой свинарник?
   Парень кивнул на кучи книг и одежды на полу.
   -Да, знаешь,- рассердилась Соня,- мы, по крайней мере, не шляемся по притонам, в отличие от некоторых!
   Жук строго посмотрел на нее, и девочка прикусила язык.
   -А кто зажигал свет на втором этаже?- подал голос Алекс.
   Сердце Сони радостно подпрыгнуло: и, правда, ведь со двора они видели в доме мерцающий свет. Может, это Анжела?
   -Пойдемте скорее,- она шагнула к лестнице.
   -Стой,- прошипел Жук, перекрывая ей дорогу.- Опять ты торопишься в лапы зла.
   -Мы что, до дня святого Нефы будем дрожать здесь?
   -Если потребуется, то да,- отрезал сын Руфи.
   Они снова замерли, напрягая слух, но ничто, кроме унылого тиканья, не нарушало тишины. Соне казалось, что это тикают не часы, а ее напряженные до предела нервы. Вот она стоит здесь, ничего не предпринимая, находясь в совершенном неведении, а в это время, возможно...
   -Соня, не смей,- крикнул Жук, но было поздно, девочка сломя голову кинулась вверх по лестнице. В три больших шага она преодолела пролет и очутилась перед тяжелой дверью.
   -Не открывай,- в один голос взмолились Алекс и Жук, спеша следом за ней, но Соня и здесь не послушалась и, ухватившись за бронзовую ручку, рванула на себя. Дверь заскрипела и медленно отворилась. Вслед за ней начиналась темнота.
   Соня почувствовала за своей спиной горячее прерывающееся дыхание; оглянувшись, она увидела бледные лица своих спутников.
   -Ну ты даешь,- восхищенно шепнул Алекс.
   -Не поощряй ее, Тимпов,- нервно улыбнувшись, проговорил Жук.- Холодная голова - вот наше оружие.
   -Мама,- тихо позвала Соня, ничего не замечая вокруг себя.
   -Я здесь, моя крошка!
   Девочка громко вскрикнула, сразу узнав этот хриплый мертвый голос. Раздался щелчок и загорелся свет. Алекс и Жук одновременно отпрянули: в глубине комнаты, слегка склонив зеленоволосую голову, стояла та, встречи с которой Соня боялась, как огненного вихря.
  
  
  
  
   ДЕНЬ ИСТИНЫ РУФИ
  
  
   С тех пор, как Орлас начал называть Руфь матерью, прошел ровно год, и она стала с боязнью следить за ходом времени. Ее тревога усилилась, когда на лощину опустилась осень, и домик, притулившийся на лесной опушке, начало заносить красными и желтыми листьями. Деревья вскоре затрещали от заморозков, а в еще чистом небе прощались с родными местами печальные птичьи стаи.
   Что беспокоило Руфь? Она и сама твердо не знала этого, лишь некие ощущения, похожие на призрачные тени, витали в ее сознании. Однако и этого было довольно, чтобы Воительница не находила себе места и часто покидала дом, бродя по лощине в облике белой волчицы. Орлас умолял взять его с собой, но Руфь была непреклонна: ей нужно было разобраться со своими мыслями и ощущениями, и отвлекаться на мальчика она не могла. Тем более что первая и последняя их совместная "охота" едва не закончилась бедой.
   Блуждая по засыпающему лесу, Руфь несколько раз сталкивалась с волколаками, но не вступала в битву, обходя их стороной, и удивлялась тому, что всякий раз, когда перед ее глазами появлялось заросшее шерстью чудовище, она испытывала страх, что совсем не пристало Воительнице.
   Что со мной происходит? Неужели я уже проиграла? Руфь пыталась разозлить себя, воскрешала в памяти образы Керка, Лия и Тельмы, и это помогало. Она вновь загоралась яростью к Мисошу, и с нетерпением ждала Дня Своей Истины. Но время шло, небо было таким же чистым, воздух свежим, и в окружении природы не верилось, что где-то поблизости скрывается зло. Отчаяние начинало овладевать Руфью: быть может, День Истины - это сказка, самообман? Как можно одолеть Мисоша, если нет возможности даже увидеть его!
   -Мама, что с тобой?- спросил Орлас, с удивлением наблюдая за мечущейся из угла в угол Руфью.
   -А?- встрепенулась женщина и, обессилев, прилегла на кровать.- Ничего...
   Я сойду с ума. Где ты, мерзкая, трусливая тварь? Сколько ты будешь прятаться от меня? О, почему это груз лежит на мне?
   И тут она почувствовала, что что-то произошло, словно вспышка промелькнула у нее перед глазами, оставив стойкое убеждение - да, это случится сегодня или никогда. Орлас сразу увидел, как просветлело ее лицо.
   -Что случилось?- спросил он, улыбаясь.
   Но Руфь вновь помрачнела, так как происходящее не сулило ничего хорошего, скорее, наоборот. Мальчик остается один, неизвестно что будет с ним в случае... Впрочем, нет смысла об этом думать - от судьбы не спрятаться за глухой стеной слов. Она - Воительница, у нее есть Предназначение, свой путь она выбрала сама... Но все-таки - как больно!
   -Уходи отсюда,- тихо сказала Руфь, сердце ее обливалось кровью.
   -Что?- удивленно спросил Орлас, глаза его расширились, заняв едва ли не пол-лица.
   -Убирайся, я тебе говорю! - крикнула женщина, распахнув дверь.- Ты
   мне не нужен.
   Бледный, как полотно, Орлас поднялся:
   -Что ты такое говоришь, мама?
   -Я тебе не мама,- сердце Руфи разрывалось на куски.- Уходи! Возьми вот эти вещи и уходи.
   -Ты правда этого хочешь?- голос Орласа задрожал.
   -Да! Да... хочу.
   Мальчик, сгорбившись, пошел к двери, не обращая внимания на мешок с вещами, который Руфь протягивала ему. Она схватила его за руку, Орлас повернул голову, и женщину обожгла боль, бьющая из детских глаз.
   -Возьми это,- Руфь повесила мешок на спину мальчика.- Иди по тропке, начинающейся от большого дуба, никуда не сворачивай. Там, за перелеском, поселок рыбаков, тебя приютят.
   -Кому я нужен?- проговорил Орлас, как ножом, разрезая сердце женщины. Она знала - это правда, мальчишка нужен диким рыбакам меньше, чем собаке пятая нога, возможно, это они и оставили его умирать в лесу прошлой осенью. Но другого выхода у нее не было.
   -Уходи и не возвращайся,- приказала Руфь, вынося окончательный приговор своему недолгому счастью.- Не вздумай вернуться!
   Орлас вышел. Хлопнула дверь. Руфь осталась стоять посреди комнаты, безжизненно глядя в одну точку. Наконец, слегка шатаясь, она подошла к кровати и прилегла. Ее бил озноб. Никогда, за всю свою немалую жизнь, Руфь не чувствовала себя так плохо, даже в тот памятный день, когда, под покровом метели, в дверь ее дома постучалось зло.
   "Кому я нужен?" Горькие слова Орласа буравчиками сверлили ее мозг. Больше всего на свете женщине хотелось выбежать из теплого дома и вернуть мальчика. Быть может, все обойдется, быть может, они снова смогут жить, как прежде. Она поднялась.
   -Нет!- Руфь отпрянула от двери и схватилась за голову.- Ты не заставишь меня. Не заставишь!
   Она кричала в пустоту, и ей казалось - Мисош, принявший вид исхудалого рыбака, стоит рядом и смеется. Но вот тень рассеялась и Руфи полегчало - пришло осознание, что она поступила правильно, прогнав Орласа подальше от беды и, возможно, смерти.
   Сегодня или никогда произойдет то, ради чего она осталась жить на этой земле.
   Руфь подошла к окну. Заходящее солнце превратило край неба в кусок красноватой ваты и само утонуло в ней.
   "Пора,- промелькнуло в голове женщины.- К озеру!"
   -Не спеши.
   Руфь остановилась, как вкопанная.
   -Не стоит торопиться.
   Вкрадчивый голос звучал у нее в голове, словно кто-то одну за другой втыкал в мозг маленькие иголки.
   -Ты,- выдохнула Воительница.
   Иголки закололи быстрее - кто-то невидимый засмеялся.
   -Покажись мне, трусливая тварь!- в ярости крикнула Руфь.
   В ответ захохотали, и окружающий мир понесся перед ее глазами, словно на ярмарочной карусели. Но вот карусель остановилась, и Воительница поняла, что находится на берегу озера. По черной воде поплыли желтые кувшинки.
   -Я ждал тебя.
   -Тогда покажись мне,- попросила Руфь.
   Поднялся ветер, лес зашумел, отряхивая листья. Озеро заволновалось и устремило к берегу темную воду.
   -По какому праву ты на это надеешься?
   -Я - Воительница!
   -Ты - глупая женщина!
   Волна прилива, урча, накатилась на Руфь и вымочила ее по пояс.
   -Кто дал тебе право именовать себя Воительницей?
   -Ты отнял у меня всё, что было мне дорого, и теперь ответишь за это!
   -Все?
   Покалывания иголок стали невыносимы, и Руфь застонала. Ей захотелось войти в воду, скрыться в ней и больше не испытывать этой боли.
   -Я отнял у тебя всё? Ты заблуждаешься.
   Воительнице показалось, что ее затягивает в бешено клокочущий водоворот, и она не в силах сопротивляться. Многочисленные иголки мерзкого смеха вонзались в мозг. Черные липкие веревки, похожие на змей, медленно опутывали ее, сдавливая грудь, не давая дышать:
   -Ты ничтожество, ты не можешь противостоять мне. Никто не может противостоять мне.
   Из кутерьмы света и темноты перед глазами женщины одно за другим возникли лица - Керк, Лий, Тельма, Алисия...
   -Я отнял у тебя всё?
   Симпатичная мордочка Орласа вспомнилась Руфи - как мило он улыбался! На щеках у него появлялись такие славные ямочки...
   -Нет!- змеиные путы опали, и Воительница увидела побеленный инеем лес и синее небо, точь-в-точь такое, как в тот день, когда она нашла Орласа... А ведь это и был тот самый осенний мглистый день.
   Спираль времени раскручивалась - в облике белой волчицы Воительница бежала между черных деревьев и вдруг замерла, словно наткнувшись на невидимую стену: неподалеку плакал ребенок. Орлас сидел на толстом слое прошлогодней листвы, размазывая по щекам слезы.
   Белая волчица выпрыгнула перед мальчиком, но тот словно не заметил ее. Волчица повернулась и исчезла в кустах. Орлас громко закричал ей вслед.
   Но что-то было не так, хотя понять, что именно, Руфь не могла...
  
   Седовласая женщина вышла на поляну и остолбенела: время обмануло ее - мальчик исчез.
  
  
   ТАБУРЕТ НА ВАШУ ГОЛОВУ!
  
  
   - Ну, здравствуй, деточка. Что же ты не обнимешь свою мамочку?- упырья скривила в улыбке красные губы.- Подойди, зайчик!
   Соня попятилась назад и наступила на ногу Алексу. Тот крякнул и вдруг сказал:
   -Здравствуйте, миссис Маршал.
   Зеленоволоска повернула к Тимпову бледное лицо - похоже, такое приветствие несколько озадачило её. Упырья зашипела, показав клыки. Алекс вздрогнул.
   -Какая экстравагантная у тебя мама,- шепнул он на ухо Соне.
   -Ну что, попрыгала, козочка?- упырья шагнула к девочке.
   -Не подходи,- отшатнулась Соня.
   Упырья засмеялась:
   -Ну, зачем бояться? Зачем, маленькие милые кролики?
   Соня вспомнила, как Жук отогнал призрака рядом со школой, и с надеждой посмотрела на него. Лучше бы она этого не делала: на лице сына Руфи прыщиками и угрями был написан несусветный ужас.
   - Почему вы так сердиты?- срывающимся от волнения голосом проговорил Алекс.- Ваша дочь - очень хорошая и вообще...
   Он покраснел и замялся.
   -Алекс, это не моя мама,- крикнула Соня.
   Зеленый вихрь взметнулся перед девочкой, и через мгновение она почувствовала на своей шее железную холодную хватку. Шепот, похожий на змеиное шипение, полился ей в уши:
   - Где она? Куда ты ее спрятала? Говори!
   Соня рвалась изо всех сил, болотная вонь окружила ее со всех сторон и давила, давила...
   -Отдай ее мне и останешься живой.
   -Я...отдам,- прохрипела Соня, не понимая, чего от нее хотят.
   Хватка ослабла, девочка лихорадочно хватала ртом воздух. Перед глазами одна за другой взрывались красные бомбы, отдаваясь болью в голове. Наконец, эта сумасшедшая бомбардировка прекратилась, и зрение постепенно вернулось к Соне.
   -Вот и умница, моя крошка,- бледное лицо упырьи нависло в считанных миллиметрах от лица девочки, словно собираясь поцеловать ее. Ни Алекса, ни Жука в комнате не было.
   -Твои товарищи очень смелые,- усмехнулась зеленоволоска, кривя кровавые губы.- Они спасут тебя.
   Соня тяжело дышала и, не отрываясь, глядела в желтые глаза упырьи. Страх сковал ее, как и в первую встречу с этой женщиной.
   -Где она?
   Соня молчала, не в силах ответить.
   -Где?
   Упырья встряхнула девочку за плечи.
   -Что тебе от меня надо?- проговорила Соня, едва разводя спекшиеся губы.
   Упырья зашипела, дернув головой. Ее волосы со свистом рассекли воздух, и змейками устремились к лицу Сони. Она едва успела прикрыть рукой глаза. Вскрикнув от жгучей боли, почувствовала резкие уколы в щеки, лоб и подбородок:
   -Говори! Говори!
   Задыхаясь, девочка застонала.
   -Оставь ее, мерзкая тварь,- перекошенная физиономия упырьи вдруг отлетела куда-то в сторону.
   -Мама!
   Анжела - чумазая, со встрепанными волосами и диким взглядом - повалила упырью, изо всех сил прижимая ее к полу. Тут же на лестнице раздались торопливые шаги и в комнату вбежали Алекс и Жук.
   -Соня, мы нашли твою маму,- крикнул Алекс.
   Зеленоволоска яростно задергалась.
   -Дайте веревку,- скомандовала Анжела.- Живо.
   Однако растерянные ребята остались стоять на месте.
   -Мама,- Соня сделала шаг вперед.
   -Стой на месте, - крикнула Анжела. - Не подходи!
   Упырья взвизгнула и дернулась так, что затрещала ее белая роба. Лишь в последний миг Анжеле удалось схватиться за зеленые волосы и, закрутив их на руку, прижать противницу головой к полу. Упырья в бессильной злобе таращила желтые глаза.
   -Веревку, олухи!
   Анжела прибавила к этому такое выражение, какого Соня из уст матери отродясь не слыхала.
   Жук встряхнул головой и бросился вниз по лестнице. Растерянный Алекс, каждую секунду оглядываясь на упырью, последовал за ним.
   Зеленоволоска предприняла очередную попытку освободиться - раз!- и в руке Анжелы остался зеленый парик, а разом облысевшая упырья, крутанувшись, словно змея, кинулась к лестнице. Соня, совершенно не соображая, что делает, автоматически выставила вперед ногу. Споткнувшись, беглянка упала на пол. Тут же сверху на нее навалилась Анжела. Две женщины начали бороться, как мальчишки. Соня с ужасом увидела, что мама устала и упырья одолевает ее. Вот уже руки с цепкими когтистыми пальцами тянутся к горлу Анжелы. Сейчас, сейчас! Громко вскрикнув, Соня схватила стоящий неподалеку табурет и, размахнувшись, опустила его на лысую голову...
   -Вот,- дрожащей рукою Жук протянул Анжеле наспех сорванную бельевую веревку, кое-где болтались на прищепках носки Фила. Анжела резкими движениями принялась опутывать оглушенную упырью, и не остановилась, пока не скрутила с ног до головы.
   -Молодец, дочка.
   Соня с облегчением увидела подобие улыбки на лице матери, завязывающей на спине упырьи крепкий узел.
   -Где вы были?- хрипло спросила девочка у виновато сопящего Алекса.
   Тот горячо принялся что-то доказывать, но Соня уже ничего не слышала: она опустилась на пол, закрыв руками лицо, и плечи ее затряслись. Словно с другой планеты она слышала успокаивающий голос Анжелы и встревоженное бормотание Алекса и Жука. Но вот Соня почувствовала, как чьи-то руки обнимают ее за плечи.
   -Будь сильной, дочка,- шепнула ей на ухо мама, и девочке стало легче.
   -Что ей от меня надо?- заикаясь, сказала Соня, кивнув на лежащую на полу упырью.
   -А ты не знаешь?- удивленно проговорил Жук, выглядывая из-за плеча Тимпова.
   -Откуда?- удивилась Соня и, отстранив руки Анжелы, поднялась.
   -Что тебе надо от нас, гадина?- сверкнув глазами, Анжела подскочила к поверженной.- Что ты здесь искала? Где мой муж и Рики? Отвечай!
   Упырья молчала, сверкая глазами.
   -Надо ее током ударить,- предложил Жук. Все удивленно посмотрели на него, и парень покраснел:
   -Э-э! Я просто пошутил!
   -Ей займется полиция,- решила Анжела.- Полиция! Они найдут Рики и Фила. Я весь лес обегала, Соня, их нет с самого утра.
   -Вряд ли тут поможет полиция,- едва слышно пробормотал Жук.
   Бам! Бам! Бам!- кто-то нетерпеливо барабанил в дверь.
   Соня двинулась к лестнице, но Анжела схватила ее за плечо слегка дрожащей рукой:
   -Тихо! Все стойте.
   Ходики тикали на стене, сопела связанная облысевшая зеленоволоска, бились сердца.
   Бам! Бам!
   -Откройте, это полиция округа Ихтиандр, - раздался со двора звонкий голос.
   -Полиция,- выдохнул Алекс.
   - Легки на помине,- Анжела скептически сморщила лоб и, подняв с пола табуретку, за несколько минут до этого так счастливо послужившую ее дочери, начала спускаться по лестнице. Следом за ней последовал Алекс, потом Жук. Соня замыкала шествие.
   -Ты мне за все ответишь,- прошипела ей вслед связанная упырья.
   -Открывайте!
   -Что вам надо и кто вы такой?- крикнула Анжела, держа табурет наготове.
   -Я Рис Листок, офицер полиции округа Ихтиандр, со мной мать похищенного вами Алекса Тимпова. Откройте, мэм, иначе я буду вынужден взломать дверь.
   -Открывай, негодная чертовка,- за дверью раздался истеричный женский голос. Алекс вздрогнул и мучительно покраснел.
   Анжела щелкнула замком, в дом хлынул холодный ночной воздух. Рис Листок - невысокий коротышка в полицейской форме с огромным нагрудным знаком настороженно глядел из-под надвинутой на лоб фуражки.
   -Миссис Маршал?
   -Это я,- строго сказала Анжела, неприязненно глядя на полицейского.
   -Ах ты гадина!- из-за плеча Риса показалось красное, заплаканное лицо Мириан Тимповой.
   -Что все это значит?- сердито проговорила Анжела.
   -Ах, она не знает,- истерично выкрикнула Мириан.- Ты зачем похитила моего сына, кикимора?!
   -Спокойней,- робко попросил полицейский.
   -Да я ей глаза выцарапаю,- Миссис Тимпова полезла вперед из-за спины Риса, но тот придержал ее.
   -Какого сына?- глаза Анжелы начинали метать молнии. Она сделала шаг в сторону, открыв физиономии Жука и Алекса.- Который из них ваш сын?
   - Мама! Я сам вызвался проводить Соню до дома,- голос Алекса дрожал, как последний лист на осеннем ветру.
   Миссис Тимпова словно увидела привидение. Она разевала рот, не в силах промолвить ни слова и переводила взгляд с сына на Анжелу и снова на сына. Вот ее сердитые глаза снова остановились на Анжеле и та, не выдержав, засмеялась. Сердито фыркнув, Мириан развернулась на каблуках и быстро пошла к стоящей на пригорке полицейской машине.
   -Ну что же, очень рад, что все так благополучно разрешилось. Пардон за причиненные неудобства,- пухлая рука Риса взметнулась к козырьку фуражки.
   -Постойте,- резко оборвала его Анжела.- Нас ограбили!
   -Что?- брови полицейского залезли высоко под фуражку.
   Анжела взмахом руки попросила Листока войти. Он скептически покачал головой, но проследовал в дом мимо посторонившихся Сони, Алекса и Жука.
   -Мать честная,- присвистнул полицейский, оказавшись посреди учиненного упырьей бедлама.- Что же здесь произошло?
   -Вам виднее, вы слуга порядка,- едко заметила Анжела.- Но должна вам сказать, что та, кто это сделала, лежит связанная наверху.
   Соня с удивлением уловила в голосе мамы самодовольную гордость.
   -Хмм...- Листок подошел к лестнице и вытащил из кобуры пистолет. Он сдвинул фуражку на затылок, и Соня поняла, что этот полицейский совсем еще молодой, пожалуй, лишь немного старше Жука. Рис явно чувствовал себя героем детективного фильма и, подняв пистолет на уровень виска, стал медленно подниматься по лестнице.
   -Она же связанная,- крикнул ему в спину Жук и засмеялся.
   Полицейский слегка вздрогнул и у него порозовел затылок, тем не менее он продолжил восхождение. Через пару минут сверху послышался его удивленный и слегка сердитый голос:
   -Что за шутки?
   Анжела и следом за ней, как гусята за гусыней, - ребята поднялись по лестнице. Рис стоял над плавающей в изумрудной луже веревкой, держа в руке зеленый парик упырьи:
   -Вы думаете, это смешно, миссис Маршал?
   Но, увидев выражение лица Анжелы, полицейский сник и, уныло достав из-за пазухи полиэтиленовый пакет, сунул туда зеленые волосы.
   - Не переживайте, бывает,- он подмигнул Соне,- и не такие спецы не умели как следует связать преступника.
   Анжела вздохнула.
   -Что, собственно, у вас украли?- спросил Листок.
   -Ничего.
   -Вы уверены?
   -Да... А впрочем - у меня похитили сына и мужа.
   -Ну! Такие предметы едва ли входят в сферу интересов преступников,- Рис скептически ухмыльнулся.
   -Тем не менее Фила и Рики нет целый день. Я обыскала весь лес,- голос Анжелы предательски дрогнул.
   -Они найдутся,- твердо сказал Листок. - Наверно, заплутали в лесу... Так часто бывает в наших краях.
   От этого парня, почти мальчишки, шел такой мощный заряд уверенной силы, что Соня сразу поверила ему. Посмотрев на маму, она поняла, что та тоже верит полицейскому.
   -Захария Антош две недели блуждал в Штольных кущах,- вставил Жук.
   -Его едва откачали,- некстати поддакнул Алекс и, поняв, что сморозил глупость, покраснел.
   На улице загудел автомобильный клаксон: миссис Тимповой осточертело ждать в полицейской машине.
   -Вам придется поехать со мной, миссис Маршал,- сказал Рис.- Необходимо составить протокол...
   -Даже не мечтайте,- резко заявила Анжела.- Я сейчас же пойду искать Фила и Рики!
   -Одна вы уже искали и безрезультатно,- резонно напомнил Листок.- Мы составим протокол и вернемся.
   Анжела недоверчиво посмотрела на полицейского. Тот, поняв, что ему не верят, порозовел.
   -Клянусь бородой святого Маттея,- горячо воскликнул Рис, и лицо его залила краска.
   "Совсем мальчишка,"- подумала Соня.
   Клаксон снова взвыл во дворе.
   -Идемте,- бросила Анжела. Листок радостно кивнул и последовал за ней.
   -Мама, мы поедем с вами,- крикнула Соня, но ее, похоже, никто не услышал. Жук и Алекс поспешили вниз по лестнице, стуча подошвами. Девочка осталась одна в комнате, где совсем недавно ее держала за горло зеленоволосая, пахнущая болотом, женщина. "Куда ты ее спрятала?"
   -Что она искала, что ей было надо?- тихо проговорила девочка, глядя на изумрудную лужу.- О, дура я!
   Она кинулась к стене. Там, за отстрявшими обоями, вывалился один кирпич и в образовавшийся тайник Соня спрятала...
   -Да! - книга была на месте и золотая буква
   R
   на переплете совсем не потускнела. Намучившаяся за сегодняшний день лестница вновь сотряслась от чьих-то шагов. Соня едва успела сунуть фолиант в свой школьный рюкзак, как в комнату вбежал тот, у кого на плече был нарисован точь-в-точь такой же знак, как на книге.
   -Соня, надо спешить, если не хочешь остаться,- выпалил Жук.- Рис сказал, что будет ждать ровно минуту.
   Он замер на пороге, подозрительно глядя на девочку. Его глаза остановились на рюкзаке...
   -Пойдем скорее, - поспешно выпалила Соня.- Я не желаю здесь оставаться!
   Во дворе заревел клаксон и, не дожидаясь, пока Жук просверлит взглядом ее рюкзак, девочка обогнула его и бросилась вниз по лестнице...
   -Скорее,- одновременно закричали ей Анжела и Листок, маячившие около машины. Соня открыла дверцу и втиснулась в салон на заднее сиденье, где уже сидели Мириан и Алекс.
   -Ну вот, и эта сюда! Да еще с рюкзаком,- проворчала миссис Тимпова, смерив Соню недовольным взглядом. Девочка собралась ответить, но тут к машине подбежал Жук и, отворив дверцу, тоже втиснулся на заднее сиденье. Вот когда стало по-настоящему тесно! У Сони даже перехватило дыхание.
   -В тесноте, да не у упырьи на зубке!- весело проговорил Жук, елозя, чтобы устроиться поудобнее.
   -О, господи!- воскликнула Мириан и страдальчески закрыла глаза.
   -Ну, все поместились?- спросил Рис, повернувшись.
   -Все,- сдавленно шепнул Алекс, и машина, едва не касаясь брюхом земли, поползла к Ихтиандру.
  
  
  
   ДИРЕКТОР ИХТИАНДРСКОЙ СРЕДНЕЙ
  
  
   Ночь кончалась, первые лучи солнца запрыгивали в машину на поворотах, тревожа глаза, и Соня с изумлением поняла, что впервые в жизни она вовсе не ложилась спать, - она не спала всю ночь. Девочка даже ощутила некоторую гордость. Алекс дремал, склонив голову на плечо своей матери, сурово взирающей перед собой. Жук и тот клевал носом. Только Анжела, сидящая впереди, тихо переговаривалась с Листоком, рассеянно крутящим баранку:
   - Рис, скажите, что вы думаете обо всем этом?
   -О чём? Ах, да! Миссис Маршал, не советую вам заморачиваться - обычная попытка ограбления, в наших краях такое происходит так часто, что если бы я сказал вам, вы потеряли бы сон.
   -Что-то не очень эта зеленоволосая была похожа на грабителя,- заметила Анжела.
   -Ну что ж, бывает и такое - сбежала из психушки пациентка... Шла-шла по лесу, уморилась, проголодалась - что делать? И вдруг - домик в лесу. И, заметьте, абсолютно пустой. Ну отчего ж не зайти? Я бы сам зашел. Кстати, всего в десятке миль отсюда как раз и находится Учреждение святого Шизикса, - полицейский рассмеялся.
   Анжела, глядя на него, тоже улыбнулась, но сказала, понизив голос до шепота:
   -А потусторонние силы?
   -Э,- отмахнулся Рис.- Вы всерьез верите в эти дурацкие байки?
   Соня заметила, что уверенный голос молодого полицейского вновь ободряюще подействовал на Анжелу, и она согласилась с ним. Девочку так и подмывало рассказать всё этим неверующим Фомам, но она сдержалась. Почему? Она и сама этого не знала.
   -Вот эти россказни про оборотней,- не унимался Листок.- Вы, наверное, слышали? Якобы видели в наших лесах оборотня, он пожирает заблудившийся скот и воет на луну. Ха-ха-ха! И люди верят... Сначала посмотрели бы - кто, собственно, повстречался с сим исчадием природы...
   -Исчадием ада,- глухо поправила Соня.
   -Ну да, исчадием ада,- кивнул Рис, посмотрев на девочку в зеркало.- А
   повстречал оборотня - кто бы вы думали?- мистер Пржанц, у которого от самопального вина булькает не только в желудке, но и в голове.
   -Вы очень категоричны,- с некоторым восхищением сказала Анжела.
   -Я реалист, я верю в то, что вижу.
   -А что вы думаете о Мисоше? Его тоже нет?- прозвучал вдруг хрипловатый голос. Соня посмотрела на Жука, тот перестал раскачиваться и клевать носом и взволнованно глядел в затылок полицейского. В машине как будто стало холоднее, и Рис Листок, вопреки ожиданиям Сони, не стал спорить с Жуком.
   - Подъезжаем,- сообщил он. И правда, машина уже ползла по пыльным улочкам Ихтиандра.
   -Останови у моего дома, Рис,- подала голос Мириан.
   Машина остановилась напротив домика Тимповых, где на маленькой клумбе млели под освежающей росой цветы.
   -Пока, Соня,- сказал Алекс, зевая, и полез вслед за матерью.
   -Пока, соня,- сказала девочка и засмеялась: ей совершенно не хотелось спать.
   -Тимпов!
   Сердце Сони забилось быстрее: через дорогу к стоящим на тротуаре Алексу и его матери бежала, размахивая желтым флагом волос, Кукуруза.
   -Трогайте, мистер Листок,- взмолилась Соня, но было уже поздно.
   -О! Да здесь, я смотрю, и Маршал. Очень хорошо, - пропела учительница, поправляя прическу.
   -Я - мать Сони,- представилась Анжела, с явной неохотой вылезая из теплой машины.
   -Прекрасно,- Кукуруза просто расцвела.- Вы в курсе, как ваши дети вели себя на моем уроке?
   -Алекс,- гневно воскликнула Мириан, и рука ее сцапала ухо сына.- Ты что себе позволяешь?
   Кукуруза с явным удовольствием глядела, как сморщилось от боли лицо Алекса.
   -Это я во всем виновата,- поспешно выкрикнула Соня.- Я одна.
   -Да, кстати,- ехидно проговорила Кукуруза.- Нечто похожее я и собиралась сказать. Вина Тимпова не столь очевидна...
   Мириан отпустила ухо Алекса и, сердито хлопнув калиткой, исчезла в доме. Кукуруза пристально смотрела на Анжелу, точно ожидая, что та последует примеру миссис Тимповой и надерет Соне уши. Но та стояла, как ни в чем не бывало, и даже не смотрела на дочь.
   -Ну что же,- разочарованно произнесла учительница.- Вам всем придется проследовать со мной к директору Термосу.
   -Мисс Трофс,- робко вставил Листок.- Я везу их в полицейский участок!
   -Участок подождет, - отрезала Кукуруза.
   Под взглядом учительницы полицейский скукожился, как банановая кожура на солнце, и Соня подумала, что ему, должно быть, еще совсем недавно приходилось корчиться так, сидя за партой Ихтиандрской школы.
   -Поехали,- приказала Кукуруза, плюхнувшись на заднее сиденье. Рис Листок, вздохнул, поправил фуражку и сел за руль.
   Ихтиандр оживал на глазах: по посветлевшим улочкам уже спешили работяги, старухи вылезали из домов под лучи солнца, домохозяйки развешивали на балконах белье. К школе отовсюду струились ребята с портфелями, с удивлением разглядывающие переполненную полицейскую машину. Многие узнавали учительницу и тогда злорадные улыбки озаряли их лица: наконец-то Кукурузу замели!
  
   Директор Термос сидел в своем кабинете за столом, заваленным бумагами, залитым чернилами, и длинной деревянной ложкой ел что-то прямо из большой мурзатой кастрюли.
   -Что за фуфло?- он ошарашено уставился на ввалившуюся в кабинет компанию и уронил ложку на пол.- Какого черта?
   Недовольно ворча, директор полез под стол и долго возился там, пока не выудил пыльный комок на длинной ножке.
   -Ну вот,- сердито пробормотал он.- Пожрать не дают.
   Мисс Трофс, вытянувшись в струнку, делала вид, что ничего экстраординарного не происходит, хотя в кабинете директора немилосердно пахло мусорным ведром.
   -Мистер Термос, я привела Маршал.
   Это сообщение явно заинтересовало директора, он отставил кастрюлю в сторону и, взлохматив рукой красную шевелюру, уставился на Соню своими свиными глазками.
   -Эта негодница позволила себе писать записки на моем уроке. Вот!- Кукуруза протянула директору свернутую в комок бумажку.
   -Ну-ну,- рассеянно промычал Термос, развернул, вяло прочитал записку и отложил сторону.- О-очень интересно.
   Он еще немного помолчал, сверля Соню глазами, а потом вдруг рявкнул:
   -Все вон отсюда!
   -Что?- выдохнула Кукуруза.
   -Вон! - крикнул Термос, нетерпеливо взмахивая рукой.
   Кукуруза, Листок, Анжела, Алекс и вслед за ними - Соня, потянулись к
   выходу.
   -Э-эй! Ты-то притормози.
   -Я?- удивилась Соня.
   -А то кто же?- Термос вскинул бровь.- Я, что ли, записки писал?
   Девочка молчала.
   -Сядь,- директор кивнул на свободный стул.- Я знаком с твоим отцом - мрачный тип...
   -Вы тоже не весельчак,- парировала Соня, присаживаясь.
   -Хмм... А ты, я вижу, с язычком... Ну что ж, тем лучше,- Термос запустил пятерню в шевелюру и зачесался, словно кот.- Итак, где она?
   -Что?- удивилась Соня.
   -Не знаешь,- директор захихикал, и глаза его вдруг вспыхнули холодным огнем.- Где книга, которую ты выкрала из хижины?
   Соня вскочила и бросилась к двери. Термос вскрикнул и хлопнул в ладоши - из массивного старинного шкафа выскочила лохматая девушка и повалила Соню на пол.
   -Держи,- Термос подступал, разматывая трещащий скотч.
   -Вы же директор школы,- напомнила Соня.
   -Вот именно,- засмеялся Термос и шустро скрутил девочку липкой лентой.
   - На стул ее,- приказал он своей помощнице. Кряхтя, они усадили Соню.
   Тяжело, но довольно дыша, директор опустился в свое кресло и, подвинув кастрюлю, принялся есть, весело поглядывая на скрученную скотчем ученицу:
   -Что бы сказали в министерстве образования?- пробормотал он и, отложив ложку, захохотал, забрызгивая Соню слюной. Его помощница захихикала и, подойдя к Термосу, оперлась локтями на спинку его кресла. Только сейчас Соня разглядела ее лицо:
   -Белка!
   -А ты думала кто?- выдавила девушка сквозь смех.- Я не желаю играть в охотничков за нежитью с моим сопливым братишкой!
   -Змея,- прошипела Соня, с ненавистью глядя на Беллу. Та не выдержала взгляда и отвернулась.
   -Ладно, к делу,- директор постучал костяшками пальцев по столу.- Где книга?
   Девочка молчала.
   -У нее есть рюкзак,- напомнила Белка. Соне до дрожи захотелось вцепиться ногтями в ее красивое лицо и расцарапать его.
   Термос взял рюкзак и медленно открыл молнию. Через мгновение он
   издал радостный вопль, и в руке его очутился фолиант с золотистым знаком на переплете. Соня была удивлена - ей как будто стало легче дышать. В конце концов, с какой стати она носится с этой книгой, как курица с яйцом?
   -Зачем вам это?- спросила девочка.
   -Это надо не мне, это надо Мисошу,- ухмыльнулся директор, поглаживая пальцем знак,- Знак Руфи... Эта идиотка поставила его, так и не сумев открыть книгу.
   Термос спрятал фолиант в несгораемый шкаф.
   "Ну Мисошу, так Мисошу,- решила Соня.- Какое мне дело!"
   -Освободите меня, вы получили, что хотели.
   -Освободить?- Термос исподлобья посмотрел на неё и задумчиво принялся вертеть в руках пустой Сонин рюкзак. Вдруг в руке его очутилась бутылочка с упырьим нехристем.
   - Освободить? А кто тебе сказал, что ты не умрешь? Но что это?- он ухмыльнулся и принялся отвинчивать пробку на бутылочке.
   -Нет,- вскричала Белка, повернувшись от окна, из которого она смотрела на улицу.
   Было поздно. Жадный нос Термоса с красноватыми хищными крыльями уже понюхал снадобье. Бутылочка выпала у него из руки и разбилась. Сквозь разлетевшиеся по полу зеленоватые брызги Соня увидела мечущегося в ужасе маленького человечка. И вдруг, ища защиты от неожиданно обрушившегося на него мира, упырий нехристь кинулся к девочке, уцепился за рукав ее кофты и, шустро перебирая ручками и ножками, полез вверх. Через мгновение он уже спрятался в Сонином кармане и дрожал там, как осиновый лист. К счастью, ни Термос, ни Белка ничего не заметили, да им, кстати, было не до этого. Соня подняла голову и напрочь забыла об упырьем нехристе.
   Сестра Алекса, забившись в угол, расширившимися от ужаса глазами наблюдала, как директор Ихтиандрской средней школы с углупленным обучением превращается в пластилинового человека. Соня вспомнила жуткую лунную ночь в лесу и поняла, что погибла - она уже знала, что последует вслед за этим. И точно - пластилиновый Термос начал обретать некие черты - не человеческие. С резким щелчком из головы выдвинулась длинная зубатая пасть и зажглись красные глаза, клочковатая бурая шерсть вмиг покрыла тело директора. Оборотень взревел, выделывая перед приклеенной к стулу девочкой сумасшедшие коленца.
   -Развяжи меня,- крикнула Соня, повернувшись к Белке, но та, скованная ужасом, не двинулась с места, скрючившись в углу.
   Оборотень двинулся к девочке, она ясно различила капельки багровой крови на его чудовищных зубах.
   -Стой на месте, я стреляю,- бледный, как лихорадка, в кабинет
   директора ворвался Рис Листок. Оборотень повернул к нему косматую башку. Полицейский выстрелил, но чудовище даже не дернулось, а вот ответ - удар когтистой лапы - отбросил Листока к стене. Он обмяк и остался лежать без движения. Следом за ним Соне на выручку бросилась Анжела, но и ее ждала та же участь: пролетев несколько метров, она врезалась в стенку и медленно съехала на пол.
   -Директор Термос!- взвизгнула Кукуруза, заглянув в дверь.- Я напишу жалобу в министерство.
   Оборотень двинулся к ней, и учительница, вскрикнув, кубарем скатилась с лестницы. Тогда чудовище вновь повернулось к Соне, и девочка поняла, что теперь - это точно - конец. Она зажмурилась, чтобы не видеть приближающейся пасти и, дрожа всем телом, ждала: вот-вот на нее обрушится страшный удар...
   -Грипл-грипл!
   Соня приоткрыла глаза и оторопела: на пороге, в ореоле развевающихся седых волос, стояла старуха Грипл.
  
  
   ВРЕМЯ ОБМАНУЛО ЕЕ...
  
  
   -Орлас!- звала Руфь, мечась по желтой от листвы поляне. Ни следа, ни намека на след ей найти не удалось. Мальчик был здесь, и вот он исчез, как будто его не существовало вовсе. А может, Орлас и вправду лишь плод ее воображения, ее души, истерзанной страшной потерей, мираж, бальзам на рану - и не более того? Она полюбила его сильнее, чем сына, она верила, что с этим мальчиком обретет долгожданный душевный покой, но - жестокое время, совершив сумасшедшую виток, враз лишило Руфь последнего утешения, смысла и желания жить.
   Время? Нет, это не время, это Мисош, зло и проклятие этого мира. Мисош, поманивший ее светом счастливой звезды и лишивший даже надежды... Мисош, существующий и запредельный, лживый и правдивый, по своей неведомой жуткой прихоти сделал ее Воительницей, внушил, что она избрана, чтобы уничтожить его. Воительница? Какая она Воительница? Ужасающее, фатальное заблуждение!
   -Орлас,- острые снежинки летели с неба, ложились на желтую листву, на волосы Руфи. Небо посерело, вечерний туман заклубился у подножий дубов...
   Белая волчица бежала по припорошенной снегом земле,
   останавливалась и долго сосредоточенно принюхивалась, словно пытаясь втянуть в свои легкие весь мир. Она изучала каждую травинку, каждый робкий кустик, но поиски ее были тщетны, и волчица бежала, бежала, не оглядываясь назад и не глядя вверх.
   Лес поредел, и перед ней открылась долина, на дне которой, как подарки в рождественском мешке, лежали светящиеся домики. Волчица побежала вниз, к поселку, хотя никогда раньше не приближалась к нему. Но сила, которой нельзя противиться, несла ее, как на крыльях...
  
   Семья, живущая в маленьком доме на окраине поселка, ужинала.
   -Не хочет он рыбу есть, вишь ты,- сердито бурчал краснолицый упитанный мужчина, сверля глазами тонкошеего мальчишку, уныло ковыряющего ложкой в дымящейся миске.- Каким стал бароном! Это все школа, разрази ее гром! Чему только учат? Вот скажи, чему тебя в школе учат?
   -Арихметике,- отозвался мальчишка, косясь в угол на греющегося на печи кота.
   -Арихметике,- передразнил его отец.- Лучше б вас учили, как рыбу нахлыстом ловить!
   -Тогда я не буду больше в школу ходить,- мальчик с радостной готовностью вскинул голову.
   -Ахх-ык-хх-ык!- краснолицый мужчина поперхнулся хлебной крошкой и еще больше покраснел - помидор, да и только! - Я тебе покажу, лентяй! Ты хочешь сгнить в этом болоте, покрыться рыбьей чешуей? Слышала, Охра?
   -Не смущай ребенка, Рудь,- сердитый женский голос послышался из-за повешенного на двух гвоздях серого одеяла. Судя по всему, за ним находилась небольшая комнатушка.
   -Не буду, Охра,- с готовностью проговорил мужчина, ласково смотря на мальчика.- Учись, Яик, учись, пожалуйста!
   В дверь постучали. Ложка, которую краснолицый Рудь нес ко рту, замерла, и капельки рыбного супа пролились на скатерть.
   -Кого там несёт?- серое одеяло откинулась и из-за него показалась невысокая худая женщина с изможденным болезненным лицом.- Прутся, на ночь глядя. Эй, кому там черт не брат?
   Гулко ступая по полу босыми ногами, Охра подошла к двери и, откинув тяжелый крючок, распахнула ее. Сначала она ничего, кроме слепой темноты, не увидела, а потом ей навстречу шагнула женщина - не разобрать, старая или молодая, с длинными золотистыми волосами.
   -Где Орлас?- прохрипела не прошенная гостья.
   -Кто ты и что тебе надо?- рассердилась Охра, схватив пришелицу
   за плечо.- Куда ты прешь, как ослица?
   Вдруг она вскрикнула и отпрянула, потирая руку и морщась от боли.
   -Где ты спрятал Орласа?- крикнула Руфь и проследовала в дом, не обращая внимания на вопли хозяйки.
   -Какого дьявола?!- вскричал краснолицый Рудь, поднимаясь ей навстречу из-за стола во всю мощь своего богатырского роста.
   Руфь увидела скорчившегося от страха Яика.
   -Орлас!
   Мальчик, пискнув, как мышь, спрятался под столом. Его отец и не думал прятаться.
   -Так получи же,- рявкнул Рудь и, размахнувшись, ударил Руфь по голове пудовым кулаком. Однако златоволосая женщина и бровью не повела, а вот рыбак отлетел в сторону и ударился о стену. Он задел полку и на него посыпались сверху пустые банки и бутылки.
   -Мы ни в чем не виноваты,- запричитала Охра, глядя, как ее муж барахтается в битом стекле.- Возьми, что тебе надо, и убирайся.
   Руфь нагнулась и железными пальцами выудила из-под стола верещащего мальчишку:
   -Мы уходим, Орлас!
   Охра вскрикнула и потеряла сознание.
   -Верни Яика, ведьма, - взмолился Рудь, протягивая вперед большие заскорузлые руки.- Он - последнее, что у нас есть.
   По щекам работяги побежали слезы.
   Руфь, не слушая его, шагнула к выходу. И тут в голове у нее словно взорвалась бомба - яркая вспышка, а потом темнота. Она выронила из рук Яика, тот упал на пол и пополз к матери, рыдая и дрожа всем телом.
   Рыбак и его семья с ужасом глядели на пришелицу, упавшую на колени и кричащую дико, страшно:
   -Нет!
   Хохот - ядовитый, жадный - разрывал череп Руфи. Мир превратился для нее в меняющее цвета пятно, миллионы иголок летели к ней отовсюду и - вонзались, вонзались, вонзались в ее истерзанный мозг:
   -Ты проиграла, слабая женщина!
   Руфь ничком упала на пол...
  
   Она посмотрела в окошко - там была лощина, темный лес, заносимый снегом. В ночном тусклом небе мерцали звезды, и от этого становилось зябко. Она повернулась и окинула взглядом обстановку домика: стол, пара стульев, большая неубранная кровать и - по углам - две детские кроватки. Вдоль стен - высокие стеллажи с какими-то склянками и горшками, под потолком висели сушеные травы и коренья.
   "Кто я? Где я?"- вяло подумала она, но, не имея ни силы, ни желания
   размышлять, отошла к кровати. Хотела прилечь, и увидела на стене светлый круг. Это было зеркало - запыленное, подернутое паутиной, с сетью трещин и оспинами отколов. Проведя по зеркалу рукавом рубахи, увидела себя - испещренное морщинами лицо, крючковатый широкий нос, тусклые глаза и седые космы... Она отшатнулась, и вдруг - по своей воле, или по чужой - прохрипела:
   -Грипл-грипл!
  
  
   БЕНИФИС УПЫРЬЕГО НЕХРИСТЯ
  
  
   Директор школы, а нынче - оборотень, взревел и ринулся на старуху, но та с неожиданным проворством увернулась, и чудовище с разбегу стукнулось в стену, прямо в портрет министра образования.
   Соня почувствовала, что кто-то, тяжело и жадно дышащий ей в левое ухо, резкими движениями распутывает скотч на ее руках.
   -Скорее,- крикнула она, глядя, как оборотень поднимается с пола - портрет министра остался на шее озверевшего директора, словно жабо.
   -Ну-ну, повежливей,- проворчала Грипл, с треском отдирая от Сони последний кусок клейкой ленты.- Я вовсе не обязана тебя спа...- старуха вдруг захрипела, как сломанный патефон. Освобожденная Соня оглянулась - оборотень держал Грипл за горло на вытянутой лапе, так, что седая голова старухи маячила где-то под потолком. Вторая лапа чудовища поднялась вверх, с легким лязгом из мягких пальцев-подушечек выскочили синеватые когти. Сейчас оборотень полоснет свою жертву по горлу...
   -Упырий нехристь!- прохрипела Грипл. Несмотря на то что лицо старухи было высоко под потолком, Соня ясно увидела ее молящие глаза - выпученные от боли.
   "Что она хочет?- паника мешала девочке мыслить. - Упырий нехристь?"
   Она сунула руку в карман, где спрятался от мирской суеты перепуганный человечек.
   "Чем он может ей помочь?"- Соня ощутила биение маленького сердца на своей ладони и отпустила упырьего нехристя. Он упал на пол и задрыгал ножками.
   "Умер,"- поняла девочка, и у нее заныло под ложечкой.
   -Грипл-грипл!
   Лапа оборотня, опятеренная когтями, приближалась к шее старухи. И тут - Соня не поверила своим глазам - упырий нехристь подскочил, словно мячик, и ударил чудовище в косматый бок. Девочке показалось, что сама она и не почувствовала бы удара столь хлипкого тельца.
   Но бывший директор взвизгнул, как котенок, и отлетел в сторону, выпустив Грипл из тисков. Старуха грузно осела на пол и замерла.
   А упырий нехристь развернулся в воздухе и понесся к врагу. На этот раз удар пришелся в голову чудовища. Рев директора сотряс стены школы, и они едва не обрушились. Оборотень упал, как мешок с картошкой, раскинув в стороны когтистые лапы и откинув голову. Из оскаленной пасти показалась розовая слюна. Упырий нехристь опустился на пол и, карабкаясь по одежде Сони, залез в карман на ее кофте.
   -Осторожно, не придуши его,- сказала Грипл, поднимаясь с пола.
   -Такого придушишь,- Соня с некоторой опаской посмотрела на шевелящийся карман - упырий нехристь укладывался спать.
   Рис Листок поднялся с пола, потирая ушибленный затылок. Он растерянно огляделся и бросился помогать пытающейся встать Анжеле.
   -Что это?- бледный полицейский во все глаза смотрел на неподвижного оборотня.
   -Директор Термос, собственной персоной,- представила Грипл. Взяв со стола кастрюлю, она выплеснула ее содержимое прямо на голову поверженному чудовищу. После такого душа - в кастрюле был суп - оборотень начал скукоживаться, длинная шерсть прямо на глазах врастала обратно в кожу, и вот вместо массивной косматой туши на полу лежит навзничь тощий мужчина с красными клочковатыми волосами и в красных же трусах. Он зашевелился и сел на полу, ошарашено оглядывая присутствующих.
   -Че за туса у меня в кабинете?- пробурчал Термос, нисколько не смущаясь своего внешнего вида. Мало того, что директор был в трусах,- у него распух нос, достигнув прямо-таки невероятных размеров, и под обоими глазами набухли здоровые синяки.
   -Вы арестованы,- заикаясь, сказал полицейский.
   -В угол, Листок,- насупился директор.
   Рис, повинуясь невесть какой силе, послушно поплелся в угол, но спохватился.
   -Вы арестованы, мистер Термос,- крикнул он твердым голосом.- За... безобразное поведение!
   -Я буду жаловаться.
   Молодой хранитель порядка подошел к директору. Щелкнули наручники.
   -Ну, погоди, Листок, вызову в школу родителей, - мстительно пригрозил Термос и засмеялся. Побледневший Рис зачитал ему его права.
   -Адвоката ты себе найми,- директор извернулся и хотел пнуть Листока ногой, но промахнулся.
   -Не дергайся, а не то...- Старая Грипл многозначительно кивнула на Сонин карман, где тихонько храпел упырий нехристь. Термос тут же скис.
   Кто-то робко постучался в дверь.
   -Что за дьявол?- по привычке крикнул директор.
   -Можно?- испуганная физиономия Алекса впервые в жизни заглянула в кабинет директора: до этого правдами и неправдами Тимпову удавалось избегать такой участи.
   -Входи, Алекс,- сказала Соня. Термос бросил на нее испепеляющий взгляд, но промолчал.
   Тимпов вошел, озираясь, словно суслик на поле, следом за ним - Жук, чувствующий себя тоже не совсем в своей тарелке.
   -Что здесь было, Соня?- спросил Алекс и замер, увидев в уголке свою сестру.- А ты здесь откуда?
   -Директор Термос оказался не совсем тем, за кого себя выдавал,- торжественно объявила Грипл, но мальчишка посмотрел на нее, как на розового слона.
   -Алекс, Грипл спасла мне жизнь,- устало сказала Соня и заметила, как после этих слов, Анжела украдкой пожала Грипл руку.- А еще: директор Термос - оборотень, а еще: твоя сестра - его помощница...
   -Что?- вскричал Тимпов, бледнея, и с неподдельным негодованием повернулся к сестре. Белка зарыдала, сморщив красивое лицо:
   -Я не виновата, Алекс. Это все д-директор. Он сказал, что если я помогу ему, он даст мне р-рекомендацию в Брэтфортский колледж!
   -Что?- прошептал ее брат, не веря своим ушам.
   -Что слышал,- зло выкрикнула Белла.- Ты думал, я буду гнить в Ихтиандре, как ты? Как вы все тут гниете?
   Алекс открыл рот и позабыл закрыть.
   -Пропустите,- орудуя локтями, Белка пробила себе путь к двери и выскочила из кабинета. Ее каблуки застучали по лестнице.
   -Н-да,- удивленно протянула Грипл.- Темпераментная особа!
   -Бедная девочка,- прошептала Анжела, вспомнив свою юность.
   Грипл недоверчиво покачала головой.
   Соня подошла к Алексу и тихонько сказала ему:
   -Ты молодец.
   Тимпов слегка улыбнулся.
   -О, Господи,- вскричала Анжела, и все вздрогнули.- Я точу тут с вами лясы, а мои Фил и Рики умирают где-то в лесу! Скорее, Рис, идемте, или
   я пойду одна.
   -Слушаюсь,- весело встрепенулся полицейский.- Вставайте, Термос.
   -А-а-а!- дико вскричав, директор вскочил со стула, отпихнул кинувшегося ему наперерез Жука и, выбив лбом оконное стекло, прыгнул со второго этажа.
   -Убился,- прошептала Соня, глядя на распластавшегося на лужайке перед окном Термоса, но тот вскочил и ошалело огляделся.
   Рис выхватил пистолет и, опершись на подоконник, стал целиться. Термос вдруг совершил громадный прыжок едва ли не через весь школьный двор и побежал прочь от своего рабочего места. Попасть в него было невероятно трудно, а вот в шныряющих по аллейке школьников - очень даже легко.
   -Ушел!- воскликнул Рис, он волосы готов был рвать с досады.- Это было бы мое первое задержание.
   -Неужели?- удивилась Анжела.
   -Нет, вы не подумайте,- покраснел полицейский,- что я еще не задерживал преступников из-за... ну, из-за своего возраста. Ихтиандр - маленький город, здесь совсем нет криминала...
   Последнюю фразу он сказал с таким неподдельным сожалением, что невозможно было не рассмеяться. Но Анжела не засмеялась, а сказала, сердито глядя на ржущих Соню, Жука и Алекса:
   -Не волнуйтесь, Рис, на вашу долю хватит злодеев. Но, если вы не отвезете меня на то место, откуда забрали, я пойду пешком...
   -Куда вы так торопитесь, милочка?- поинтересовалась Грипл.
   -О, Мадонна!- страдальчески сморщилась Анжела.- У меня пропал муж и ребенок в лесу, который здесь называют Гиблым.
   -Что?- всполошилась Грипл.- Так чего же мы ждем? Каждая секунда на счету, если мы имеем дело с Мисошем!
   -Мисошем?
   -Пойдемте, нельзя мешкать,- Грипл потянула Анжелу за рукав.
   -Но протокол...- проговорил Рис, хлопая ресницами.- По уставу я должен составить протокол.
   -Протокол?- вскричала Грипл, и глаза ее вспыхнули сердитым огнем.- Ты базаришь о гнусных бумажках, когда речь идет о жизни людей? Волокитчик!
   -П-простите, - было заметно, что молодой полицейский впервые в карьере пренебрег буквой закона - глаза его решительно заблестели, щеки порозовели.- Идёмте скорее!
  
  
  
  
  
  
  
  
   ШЕСТЬ ЗВЕРЕНЫШЕЙ
  
  
   Соня вспомнила об оставленной в кабинете директора книге уже тогда, когда машина Риса, переполненная, как и накануне, вползала на пригорок сразу за большим валуном. Вместо матери Алекса на сидении рядом с Соней, Жуком и Тимповым расположилась старая Грипл, которой уже никто не боялся. Сначала девочка хотела потребовать возвращения в школу за книгой, которая, по словам Термоса, очень нужна Мисошу, но потом отказалась от этой идеи, убедив себя в том, что, коль уж директор так шустро оставил собственный кабинет, то едва ли теперь он туда вернется. Кроме того, Соня устала и боялась расспросов.
   -Быстрее, Рис,- попросила Анжела, с нарастающим волнением следя за дорогой.
   Листок кивнул и вдруг захохотал.
   -Что с вами?
   -Миссис Маршал, я...- Рис давился от смеха.- Я - неверующий Фома! Вспомните, как сегодня утром я, словно индюк напыщенный, набросился на беднягу Пржанца? Ну, того, что оборотня в лесу встретил? Ох, я - Фома неверующий!
   Соня, Алекс и Жук покатились со смеху.
   -А ведь я говорил!- торжествующе выкрикнул Жук. Горло у него булькало, как вскипающий чайник.
   -Хорошо, что вы легко признаёте свои заблуждения,- Анжела, несмотря на тревогу, не могла не улыбнуться.- Это извиняет вас!
   -При случае поставлю Пржанцу в баре кружку пива,- решил Рис.
   -Самого лучшего?- ехидно осведомился Алекс.
   -А то,- полицейский подмигнул ему в зеркало.
   Дубы, растущие вдоль дороги, образовали темный тоннель. Когда машина въехала в него, деревья захлопали широкими лапами и обыскали автомобиль, словно вокзальные карманники. Сразу за тоннелем маячил дом Маршалов - сумрачный и негостеприимный с виду.
   -Почему вы решили помочь нам?- спросила Анжела, повернувшись к Грипл. Та сидела задумчивая, нахохлившаяся, в белой короне волос. Когда уже казалось, что старуха не ответит и Анжела готовилась, пожав плечами, отвернуться, Грипл отрывисто бросила:
   -Твоя дочь позвала меня. Надеюсь, я не ошиблась...
   Соня поймала удивленный взгляд матери, но сделала вид, что внимательно смотрит в окно.
   -Приехали,- сказал Рис, останавливая машину.
   Ни одно окошко не светилось в доме Маршалов - сердце Сони, в который уже раз за прошедшие сутки, заныло.
   -Мне нечего делать дома,- жестко заявила Анжела.- Везите меня в лес, я буду искать своего сына и мужа.
   Плечи молодой женщины затряслись, и, глядя на нее, Рис смешался:
   -Но я не могу вести машину прямиком в чащу. Мы проколем шины, застрянем... да и вообще.
   -Вылезайте!
   -Что?
   -Вылезьте из машины! Грипл - грипл!
   Повинуясь резким окрикам старухи, все покинули теплый автомобиль и столпились на продуваемом ветрами пригорке.
   -Думаешь, твои муж и сын просто заплутали в лесу?- закричала Грипл, наступая на растерянную Анжелу.- Ты не знаешь, что это за лес. Мисош - тот, кто смотрит из бездны,- отнял у тебя тех, кто тебе дорог. Пойми это, или не увидишь их никогда.
   Глаза Грипл горели, как маяки, волосы растрепались, и морщины на лице разгладились - она, казалось, помолодела.
   Соня смотрела на мать во все глаза. Она поняла, что это - едва ли не самый важный момент в жизни семьи Маршал. Намного важнее покупки дома и переезда в Ихтиандр.
   -Еще вчера я бы не поверила вам,- сказала Анжела дрогнувшим голосом.- Но сейчас - что мы должны делать?
   Лицо Грипл смягчилось:
   -Лес полон тайн и страшных шорохов, мы должны быть тише воды, ниже травы, и уж точно не ездить на машинах...
   Жук хохотнул, за что удостоился тычка в бок от Алекса.
   -Но для того, чтобы не потревожить духов Гиблого леса, нам недостаточно быть и людьми...
   -Что?- выдохнул Алекс.
   -Встаньте в круг,- приказала Грипл.
   Поднялся ветер, лес зашумел, посуровел, и, казалось, деревья, заскрипев, шагнули вперед, еще плотнее обступив сжавшийся в страхе дом.
   Люди стояли плотным кольцом, в центре которого, глядя в быстро темнеющее небо, стояла старуха с развевающимися седыми волосами.
   -Один, два, три, четыре, пять, шесть!- крикнула она пронзительным голосом, подняв с деревьев тучи воронья.- Будь небо, будь земля, будь вода!
   Грипл закружилась на месте - все быстрее и быстрее, её волосы
   захлестали по склоненным головам.
   -Стань тишиной, крадись, лети, плыви!
   Соня не ощущала удары прядей волос по своей голове, лишь слышала страшные вопли Грипл, и ее душа холодела от ужаса.
   -Один, два, три, четыре, пять, шесть - станьте частью Гиблого леса! Терриноз!
   Яркая вспышка озарила окрестности, девочке показалось, что произошел взрыв, но не такой, как в выпусках новостей по телевизору. Свет, пошедший от Грипл, окружил Соню, путаясь в волосах, проникая в уши и даже в нос - она чихнула и потеряла сознание.
  
   Мир медленно появлялся перед девочкой, словно кто-то очищал песком старинную монету: дом - темный великан, дубы, размахивающие лапами, небо - водянисто-серое, полицейская машина с выключенной мигалкой. А где Анжела, где Алекс, Жук, Грипл и Рис Листок?
   И вдруг прямо перед Соней возникла белая волчья морда: девочка закричала и отпрянула назад, ломая кусты.
   -Не ори,- приказала волчица голосом Грипл.- На истерики времени нет.
   Справа и слева к белой с подпалинами волчице подступили большая рыжеватая ласка, длинноухий серый заяц, полосатый крупный кот и черный пес.
   -О, Соня! Ты стала косулей,- удивленно воскликнула ласка голосом Анжелы.
   -Мама?- удивилась девочка, посмотрев на свою руку - вместо руки у нее было тонкое копытце.
   -Скорее,- волчица большими прыжками направилась к лесу.
   -Вот это сказка! Мы - звереныши,- крикнул на бегу заяц, очень похожий на Алекса, даже со скобкой на большущих зубах.
   -Да! Не думал, что буду полицейским в шкуре,- пропыхтел кот.- И значок приколоть некуда!
   -Не болтай, Рис,- пролаял черный пес.
   -Ты, Жучок, мною не командуй,- кот показал довольно внушительные клыки.
   Соня заметила, что у всех этих зверушек человеческие глаза и шерсть не очень густая.
   "Сплю я, что ли?"- подумала она и решила ущипнуть себя - но сделать это копытом было труднее, чем слетать на луну.
   Лес предстал перед Соней совсем не таким, как тогда, когда она была человеком. Он наполнился шорохами и звуками, она слышала голоса деревьев, птиц и зверей, она видела жизнь там, где совершенно не ожидала увидеть. То тут, то там загорались и медленно гасли
   неведомые огоньки. С содроганием Соня увидела кладбище и темные тени людей, поддерживающие готовые упасть кресты. Когда она пробегала мимо, одна из теней посмотрела на нее горящими желтыми глазами и прошелестела:
   -И ты здесь будешь,- Соня поняла, что мертвые видят через волшебство Грипл и она для них - человек, а вовсе не косуля.
   Но телесные обитатели Гиблого леса не были столь проницательны - встрепанный зайчишка выскочил из-под лап Грипл и пустился наутек, а потом долго лежал под шиповниковым кустом, размышляя, что за дела мог иметь с волчицей его сородич - Алекс.
   Шесть зверенышей бежали прямо к лесному озеру, вот уже под их лапами захлюпала болотистая почва, а еще через какое-то время из-за деревьев показалась водянистая синева.
   Соня вспомнила, как Грипл предупреждала их о духах Гиблого леса, и, невольно оглянувшись, увидела одного из них. Существо, тонкое и безликое, с кожистыми гибкими крыльями, медленно плыло над болотом, с тихим настойчивым свистом втягивая воздух. Но дух леса не почуял зверенышей - спасибо тебе, Грипл!
   Белая волчица добежала до самой кромки озера и остановилась, ожидая остальных.
   -Веселенькая пробежка,- пропыхтел кот.- Видел бы меня Ник Кепезев!
   -Это тебе не кросс в полицейском училище,- заяц от переизбытка чувств забарабанил по земле лапами.
   Черный пес прядал ушами, настороженно прислушиваясь, а ласка с человеческой тоской глядела на темную воду. Последней прискакала косуля - Соня ненавидела физкультуру.
   -Все? - подвывая, пропела волчица.- Никого не утопили духи, никто не присоединился к держателем крестов?
   -Никто,- хором ответили зверушки.
   -Тогда - вперед!
   Волчица прыгнула в закипевшую воду и исчезла.
   -Святая Пятница,- не сдержался кот.- Что она творит?
   -Я не буду прыгать,- запричитал заяц.
   Время шло, Грипл не возвращалась.
   -Утонула,- пролаял черный пес.
   -Не может быть,- усомнилась ласка.- Она знала, что делает! Соня, возвращайся домой. Не смей прыгать!
   -Мама!
   Вильнув пушистым хвостом, Анжела исчезла в синеве. Стая воронов снялась с подступивших к озеру дубов и закружилась, надрывно каркая.
   Черные птицы, словно нарочно, кричали в унисон с идущими по воде кругами: Карр!- один круг, Карр!- второй, Карр!- третий...
   "Я одна, совсем одна! За что мне это?- по мордочке косули побежала человеческая - крупная и соленая - слеза.- Вернуться домой? Но у меня теперь нет дома!"
   Соня зажмурилась и прыгнула с крутого берега...
  
  
   ДОМ ЖЕЛТЫХ КУВШИНОК
  
  
   Она совсем не умела плавать и думала, что вода сожмет ее, словно тиски, и заставит станцевать страшный вальс - медленно кружа, утянет на дно. И Соня действительно опускалась куда-то, вот только объятий холодной воды совсем не чувствовала.
   "Неужели я еще лечу с берега?"- подумала девочка и открыла глаза. Как раз в это мгновение ее ноги, а вовсе не копытца - встали на что-то твердое...
   Изогнутая к небу поляна, окруженная кривыми черными деревьями, открылась перед глазами. Какие удивительные желтые цветы! Кувшинки? Соня потянулась к цветку и отпрянула, вскрикнув,- из красноватой сердцевины на нее глядели грустные человеческие глаза:
   -Не срывай меня!
   Тонкий голосок прозвучал в голове девочке, и тут же вслед за ним вся поляна огласилась криками:
   -Не срывай! Мы и так настрадались!
   -Я не буду,- прошептала Соня.
   -Не срывай!
   -Я не буду,- крикнула девочка, затыкая уши - писк цветов был невыносимым. Голоса примолкли, кувшинки задремали, наклонив к земле желтые головы.
   -Соня!
   Из-за широких стволов показалась Анжела - растрепанная и испуганная.
   -Осторожно, мама,- крикнула Соня.- Здесь говорящие цветы.
   Из-за плеча Анжелы послышался хриплый смех. Показалась Грипл, похожая на белую ворону. Она недоверчиво оглядела поляну и нагнулась, желая потрогать желтый бутон.
   -Не трожь меня,- грубо выкрикнул цветок и завернулся в лепестки, как в воротник плаща.
   -Ну и ну!- покачала головой старуха.
   -А я думала, вы знаете здесь все,- укоризненно проговорила Анжела, но Грипл посмотрела на нее так, что она мучительно покраснела.
   Здесь, на дне озера, поднялся ветер. Деревья сумрачно зашумели, и цветы припали к земле, дрожа. Словно сотни желтых гномиков пали ниц.
   -Мы правда были зверушками?- шепнула Соня на ухо матери.
   -Что?- встрепенулась Анжела и удивленно вскинула брови.- Я же сказала тебе - не прыгать с берега! Когда ты, наконец, будешь меня слушать?
   -Я знала, что в этом озере нет воды,- пошутила Соня.- Кстати, почему?
   -Какая любопытная,- восхитилась Грипл, пристально глядя на девочку.- Ты восхищаешь меня, дочка!
   -Почему в озере нет воды?- настаивала Соня.
   -Тебе кажется, что нет,- вздохнула старуха.- Так Мисош заманивает своих жертв... Вон их сколько,- иссохшая, как старое дерево, рука Грипл, дугой обвела поляну. Соня, ничего не понимая, глядела на кланяющихся желтых гномиков. Только когда Анжела, вскрикнув, упала на колени и принялась заглядывать в каждый цветок, девочка осознала, что к чему.
   -Не смотри на нас. Мы стеснительные. Не смотри! - заголосили кувшинки.
   Соня кинулась к матери, чтобы помочь ей отыскать Фила и Рики в желтом море.
   -Прекратить,- разгневалась Грипл. Цветы тут же смолкли, и Анжела прекратила лихорадочно заглядывать в стеснительные бутоны. Она вопросительно смотрела на старуху из-под упавших на глаза волос.
   -Это не твои муж и сын, а всего-навсего их образы.
   -Но...
   -Не спеши рвать на себе волосы,- Грипл устало повела бровями.- Мир не стоит на месте, меняется... Ты сама меняешься, и твоя дочь меняется, и я! Посмотри - мы совсем другие, чем мгновение назад... Как знать, может быть, еще не все потеряно...
   -А-а-а!
   С неба упал Рис Листок.
   -Вот и полиция,- обрадовано выдохнула Соня.
   -Что за белиберда?- пробормотал Рис, оглядывая желтую поляну.- Я сплю? Ущипните меня!
   -Подними задницу, олух!
   Молодой полицейский подскочил едва ли не на два метра. Смятый им цветок распрямился и принялся честить Риса, на чем свет стоит. Соня рассмеялась.
   -Ты много возомнил о себе, братец,- кричал цветок, брызжа белым
   соком.- Если нацепил на грудь значок, значит можно танком напролом.
   -И - извините,- заикаясь, пробормотал Листок.
   -Смотри ж у меня,- цветок успокоился, пригнулся к земле и захрапел.
   Полицейский вскинул голову и удивленными глазами уставился на Соню - красную от смеха, он хотел что-то сказать, но, по-видимому, не смог подобрать слова и махнул рукой.
   Недолго на желтой поляне стояла тишина. Цветы снова завопили, когда на поляну обрушились Алекс и Жук. Тяжелый ботинок Жука едва не съездил Соню по голове, а Тимпов, уже сидя на твердой почве, делал руками движения, словно плыл в бассейне по-собачьи.
   -Алекс, приплыли,- крикнула Соня, весело смеясь, ей показалось, что мир вокруг посветлел, и не было никакого Мисоша, и не было озера, а была веселая желтая полянка, куда они пришли на пикник. Но эйфория быстро прошла.
   -Что это?- заикаясь, спросил Тимпов. Бледный лоб его покрылся испариной.
   -Просто говорящие кувшинки,- как ни в чем не бывало сказала Соня.
   -Я не о том! Прислушайтесь!
   -Пожалуйста, не трогайте меня! Пожалуйста!
   -Эти цветы всегда так кричат,- рассердилась Соня, забыв, как несколько минут назад сама улепетывала от желтой армии.
   -Какие цветы? Это голос Нори Гормис!
   -Нори Гормис?- встрепенулся Рис.- Девочка, утонувшая прошлым летом?
   -Нори?- Алекс наклонился к цветку.
   -Не трогай меня!
   -Пойдемте,- резко бросила Грипл.- Если бы я могла...
   Она не договорила и двинулась с поляны в самую чащу. Соня с изумлением глядела ей вслед. Только что она ясно увидела две крупные слезы под глазами у этой суровой старухи.
   Неужели где-то на земле есть города и деревни, и там живут люди, ходят на работу, в школу или даже в баню, завтракают, обедают, ужинают или постятся и не подозревают вовсе ни о каком Мисоше?
   -Соня?- окликнул ее Жук и тут же скрылся из виду.
   -Подождите!
   Девочке казалось, что проникнуть в чащу, где мрачные стволы сурово переплетены черной тонкой лозой, невозможно. Но деревья расступились перед нею, словно приглашая войти в темный тоннель, в котором секундой ранее исчезли ее спутники.
  
   Глаза долго не хотели привыкать к темноте, и прежде чем Соня начала различать что-то перед собой, ей пришлось пережить несколько неприятных минут сплошных шорохов, шепотов и холодных прикосновений, не понятно - чудовищ или просто веток?
   -Мама?- тихо позвала девочка.
   Деревья зашептались, зашумели.
   -Мама,- позвала Соня чуть громче, и тут же какая-то ветка, извернувшись, больно ударила ее по губам. Здесь предпочиталось молчание, и с этим необходимо было смириться. Девочка поняла это и тихонько пошла вперед.
   Но идти долго у нее не получилось - тоннель уперся в стену, на ощупь каменную, сплошную и совершенно непреодолимую. Но куда все подевались? Куда? Не могли же они, в самом деле, провалиться сквозь землю?
   Паническая мысль еще сверлила Сонину голову, а земля под ее ногами уже разверзлась, и девочка полетела куда-то вниз, совсем как тогда, в лесной хижине.
   Ее подхватил Рис и поставил на ноги, иначе она покалечилась бы. Соня огляделась - опять тоннель, но на этот раз каменный, как в каком-то древнем замке, на стенах - факелы, разбрасывающие вокруг пятна красного света.
   -Скорее,- Грипл выступила из пятна - лицо перекошенное, страшное. Тут же Соня увидела Алекса, Жука и маму.
   Подошвы гулко застучали по каменному полу - Грипл бежала впереди, размахивая белым флагом волос, а Жук на этот раз был последним.
   Шшшш-щщщщ-щах!!!
   Грипл едва не разбила нос об упавшую прямо перед ней решетку из толстых железных прутьев.
   Шшшшшшшшш-щах!
   Вторая решетка с жутким лязгом опустилась за спиной у Сони. Девочка обернулась и через прутья решетки увидела, как тоннель в отдаленной его части наполнился тенями.
   "Что это?"- подумала Соня и тут же тени подались вперед. Свет факелов окутал их, и Соня увидела бледное лицо зеленоволосой упырьи, раздобывшей где-то новый парик, рядом с ней - ухмыляющегося Термоса с седой шерстью подмышками, странное существо, похожее на рыбака, ставшего рыбой, и еще много упырей, оборотней и вурдалаков...
   -Жук,- испуганный голос Алекса колыхнул пламя факелов.
   -Жук, сюда!- вскричал Рис, выхватывая из кобуры пистолет.
   Только тогда Соня увидела, что бедный Жук оказался вне железной клетки и нечисть наступает прямо на него.
   -Сюда, я защищу тебя,- Грипл распахнула черную мантию, под тканью загорелся золотой костюм.- Я - Воительница Руфь!
   Соня не успела удивиться этому, ее гораздо больше интересовало, почему Жук стоит, не шелохнувшись, впереди и... улыбается.
  
  
   КЛЕТКА
  
  
   -Здравствуй, мама,- процедил Жук, исподлобья глядя на Руфь. Зеленоволосая упырья встала по левую руку от него, по правую встали Термос и рыбообразный рыбак, остальная нечисть столпилась за спиной.
   -Жук, ты чего?- недоумевая, проговорил Алекс.
   Друг не удостоил его даже взглядом, впившись яростными глазами в Руфь. Она же сникла и молча смотрела на того, кто назвался ее сыном.
   -Ты уже, конечно, догадалась,- Жук резким движением разорвал свою футболку, и Соня вновь увидела красный знак
   R
   на его плече.- Твоё клеймо!
   -Орлас,- выдохнула Руфь и, подавшись вперед, схватилась за железные прутья так, что побелели пальцы.- Но... Но если ты один из них - почему знак не убил тебя... О, небо!
   Жук захохотал... Впрочем, какой там Жук! Существо, пышущее ненавистью, корчилось от осознания своего торжества.
   -Я-МИСОШ!
   О, этот голос! Ледяной вихрь хлынул прямо в лицо Соне, и она отвернулась, задыхаясь. Вздрогнули все - даже нежить за спиной Мисоша, а у Термоса зубы начали выбивать барабанную дробь.
   -Ты надеялась убить меня, жалкая?
   Мисош вскинул левую руку, и волосы на голове Руфи пришли в движение. Белыми змеями они опутали шею женщины.
   Руфь, хрипя, каталась по каменному полу, душимая собственными волосами и никто, даже полицейский Рис Листок, не мог ей ничем помочь.
   -Теперь ты...- прохрипела Воительница, глядя прямо на Соню, и через мгновение ее глаза остекленели.
   Соня закричала.
   -Негодяй, что ты творишь?- Анжела бросилась к неподвижному телу Руфи, опутанному седыми нитями, но наткнулась на невидимую стену.
   -Не пытайся, все бесполезно,- Мисош ухмыльнулся, и стоящий с ним рядом Термос захихикал.- Эта женщина слишком долго мешала мне!
   -Ты сам себе мешаешь, злобная тварь,- Соня с удивлением слушала мать.
   -Вот как ты заговорила,- протянул Мисош, глядя исподлобья.- Ну что же... Эй! Фил - дурында и Мелкий, сюда!
   Он сделал шаг в сторону, нечисть за его спиной расступилась, пропуская вперед мужчину с ребенком на руках.
   -Фил,- вскрикнула Анжела.- Рики!
   Слезы потекли по ее щекам.
   Соня с изумлением увидела, что ни Фил, ни Рики не подверглись влиянию Мисоша, не стали оборотнями или упырями.
   -Дорогая,- голос Фила дрожал.- Как же я соскучился!
   Анжела рыдала, протягивая вперед руки.
   -Мама, - сказал Рики и улыбнулся такой знакомой, такой родной своей улыбкой.
   -Малыш, родной мой!
   -Тьфу! Телячьи нежности,- Термос скривился и сплюнул, а потом вдруг зачесал подмышками - наверно, блохи кусали.
   -Анжела, наш сын теперь говорит и все благодаря ему,- Фил кивнул в сторону Мисоша, прислонившегося к стенке и внимательно наблюдавшего за семейной сценой.
   -Мне ты таких подарков не делал,- укоризненно проговорила зеленоволоска.
   -Заткнись,- рявкнул Мисош и снова повернулся к Анжеле.- Итак, ты слышала? То, что не дали тебе доктора, дал я! Посмотри, твой ненаглядный Рики ходит и говорит... Ну, что скажешь?
   -Мама, не поддавайся,- крикнула Соня.
   -А ведь я могу сделать и наоборот...- Мисош взметнул руку к лицу Рики, малыш закричал.
   -Нет,- побелевшими руками Анжела сотрясала железные прутья.-Остановись!
   -Ты сама сделала свой выбор!
   Шшшшш-щах!- металлические решетки поднялись. Нечисть хлынула в открывшееся пространство. Рис выстрелил в несущегося к нему оборотня и тут же упал, сраженный когтистой лапой:
   -Давно мечтал об этом,- торжествуя, проревел Термос.
   Алекса повалила на пол зеленоволосая упырья, а на Анжелу - самое ужасное - напали ее муж и сын, ставшие враз зубатыми, мерзкими упырями. В этом кавардаке все словно позабыли про Соню, и она отступила к стене, расширившимися от ужаса глазами наблюдая, как гибнут все, кто ей дороги.
   -Весело жилось в моем домике?- физиономия рыбообразного рыбака возникла прямо перед лицом девочки. Соня отпрыгнула в сторону, но клешни Сумрачного Карпа схватили ее за горло.- Куда? Не уйдешь!
   Когда Соня уже начала задыхаться, из-за воротника ее кофты прямо на клешни Хранителя Мисоша выпал медальон - простенькое сердечко с надписью "Кэти от папы", девочке подарили его еще до приезда в город вечной юности Ихтиандр. Хватка тут же ослабла, Соня судорожно хватала воздух.
   -Откуда у тебя это?- по холодной щеке Сумрачного Карпа вдруг скатилась слеза.- Кэти?
   -Что происходит?- Мисош в образе Жука возник сбоку, словно выткавшись из воздуха.- Почему она еще жива?
   Хранитель держал в клешнях медальон и молчал.
   -Ну?!
   -Я не буду этого делать,- тихо сказал Сумрачный Карп.
   Мисош содрогнулся, и его глаза вспыхнули красным огнем.
   -Убей ее!
   -Нет!
   Соня почувствовала, как что-то круглое и тяжелое упало ей в руки - это была голова странного рыбака, широко открытые глаза смотрели неподвижно и радостно. Девочка вскрикнула и потеряла сознание.
  
  
  
  
  
  
   Э п и л о г
  
  
  
   КНИГА "R ".
  
  
   -Бедная девочка,- тяжелый вздох донесся до Сони.- Теперь она сирота...
   Соня открыла глаза, и ее ослепил белый цвет. Не нужно было долго ломать голову, чтобы понять: она в больничной палате. Круглая лампа под потолком неприятно светила в лицо, скучно пахло лекарствами. Соня лежала на широкой больничной кровати с высокими металлическими спинками, словно вновь оказалась в клетке. Около двери стояли два человека в белых халатах - высокий худой мужчина со строгим равнодушным лицом и полная женщина, похожая на добрую фею из мультика. Они, похоже, не заметили, что Соня уже очнулась, и тихо переговаривались между собой.
   -Да, бедняжка. И что заставило Риса Листока ночью ехать по лесной дороге да еще набрать в кабину столько людей, в том числе детвору? Преступная халатность,- мужчина даже взмахнул рукой от негодования.- Выжила только эта девочка.
   -Думаю, ее ждет теперь приют святого Шизикса,- голос полной докторши - скрипучий, как старый пень, неприятно резанул слух.
   -Ну, зачем вы так? В Ихтиандре много добрых людей... Да... Страшная авария.
   -Какая авария?- крикнула Соня.
   -О, детка, ты очнулась?- доктор с суровым лицом кинулся к постели девочки и поправил на ней клетчатое больничное одеяло.- Тебе нельзя говорить и волноваться...
   -Какая авария?
   -Твои родители и брат разбились, крепись,- проскрипела полная "фея" вызвав осуждающий взгляд доктора.- Вместе с ними, если тебя это утешит - Алекс Тимпов и Рис Листок... Ума не приложу, как вы все поместились в машину?
   -Где моя мама? Не было никакой аварии!
   -Постарайся уснуть, детка,- ласково проговорил доктор и погладил Соню по голове.
   -От них только головешки остались,- ядовито заметила докторша.-
   Пойдемте, Азпирс!
   Доктор Азпирс, недовольно качая головой, вышел из палаты вслед за толстой "феей", и тихонько прикрыл дверь. Соня осталась одна.
   "Какая авария?"- в панике подумала девочка.
   Неужели ей привиделось, и не было ни зверушек, бегущих по лесу, ни озера без воды, ни двух тоннелей, ни Мисоша, ни рыбообразного рыбака, спасшего ее? Неужели была просто авария - грубая, земная авария, когда машина срывается с дороги и на полной скорости врезается в дерево?
   -Нет!- крикнула Соня, нисколько не заботясь о лежащих в соседних палатах больных, и ничком упала на подушку, которая была такой твердой, что от удара загудела голова.
   -Что это?- девочка сунула под подушку руку и достала толстую книгу со знакомым золотистым знаком на переплете.
   "От них головешки остались!"- вспомнился Соне скрипучий голос и, громко всхлипнув, она швырнула книгу в угол:
   -Все началось из-за тебя!
   Книга гулко ударилась о стену - один из больных в соседней палате подскочил до потолка и излечился от болезни Паркинсона - и, упав на пол, открылась.
   Соня вспомнила, как они с Анжелой едва не сломали ногти, пытаясь открыть этот фолиант. Девочка встала с постели и взяла книгу. Ее опять ждало разочарование - страницы были чисты.
   -Глупость!
   Злые слезы принялись душить Соню: все обман, все иллюзия.
   Но вот через тонкую бумагу, будто водяные знаки, начали проступать четкие буквы. Соня прочла:
   " Если ты открыла эту книгу, то знай - ты избрана! Ты - единственная и настоящая Воительница, та, которой подвластно время и правда.
   В твоей жизни есть страшная потеря, иначе книга осталась бы закрытой, и только в твоей власти вернуть тех, кто тебе дорог.
   Если ты мала и слаба, то знай,- ты велика и сильна, если ты глупа и ничтожна, то знай - ты прозорлива и мудра.
   Твой путь будет тяжел и суров, и не раз на нем будет подстерегать отчаяние.
   Смерть - есть бездна, бездна окружает тебя и часто кажется, что ее невозможно преодолеть. Но ты знай, что жизнь - это тоже бездна, бездна - в тебе самой! Смотря в эту бездну, ты победишь смерть".
   Книга выпала из рук Сони и закрылась, еще секунда - и внутренний огонь стал пожирать страницы, добрался до переплета, раскалив
   золотистый знак, и вырвался наружу синими языками. Книга исчезла, оставив после себя едва заметный след на полу.
   Соня подошла к окну. Облака бежали по серому небу, внизу, на деревьях, сидели нахохлившиеся воробьи.
   "Неужели это написано про меня?"
   Соня ясно вспомнила кувыркающуюся в огненном шаре машину, летящую в кювет, и содрогнулась. Но тут же перед ее глазами возникли улыбающийся Фил с ведром рыбы и удочкой, Анжела, Рики у нее на руках.
   "Да, это про меня!".
  
   Конец
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Василий Д. Гавриленко "СМОТРЯЩАЯ В БЕЗДНУ"

  
  
   130
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Григорьев "Биомусор"(Боевая фантастика) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) Д.Соул "Не все леди хотят замуж. Игра Шарлотты"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) Eo-one "Что доктор прописал"(Киберпанк) М.Атаманов "Котёнок и его человек"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"