Генералов Антон: другие произведения.

Адъютант. 2 Пиратский остров

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 8.48*23  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение приключений молодого офицера Александра Шабалина. По прежнему у автора плохо с знаками препинания,текст является черновики и будет доводится после написания. Все кто решили его прочесть делают это на свой страх и риск.))) ( Особая просьба к ребятам с Флибусты. Вы если прёте текст то хотя бы дождитесь когда автор его закончит, а то мой Адъютант у вас лежит без конца эпилога)

  Глава 1 Ночной гость.
  
  - Хозяин, хозяин, проснись! Просыпайся же! - кто-то теребил меня за плечо.
  
  С трудом разлепляю веки. В неверном свете уличных фонарей, падающем из-за неплотно задёрнутых портьер, различаю крупный кошачий силуэт и два изумрудных глаза с вертикальными зрачками.
  
  - Фред, зараза ты хвостатая! Ты на часы смотрел!? - негодую я. Судя по ощущениям, была глубокая ночь. Зажёг на прикроватной тумбочке ночник. Так и есть - часы показывали половину третьего ночи. - И как это понимать?
  
  - Хозяин, у нас гости, - приблизившись, прошептал на ухо Фредерик.
  
  - Какие гости посреди ночи? Кто их в посольстве пустил? - продолжаю вопрошать, уже окончательно просыпаясь.
  
  - Такой гость сам приходит, его пускать не надо, - развёл лапами кот.
  
  - Так он один или гостей несколько? Что-то я со сна плохо соображаю.
  
  - Да один он, один. Припёрся - хрен выставишь, - всё так же тихо прошептал Фред.
  
  - Я всё слышу! - донёсся из гостиной знакомый голос, - Фредерик, может ты не знал, но у дроу очень тонкий слух.
  
  Лорд Гьеран собственной персоной! Этого и правда выставить за дверь очень проблематично. И какая же нелегка его принесла? Я с его прошлым "подарком" никак разобраться не могу. Потянулся за одеждой, а потом подумал - да на кой? Сам припёрся посреди ночи - так не думай, что встречать будут при параде. И пошёл в гостиную, как был. Шлёпая по полу босыми ногами. Эльф сидел в кресле, не зажигая света, и потягивал вино из тонкого фужера. Моё вино из моего фужера. Вот ведь бесцеремонная личность Он выглядел почти так, как и два месяца назад, когда перенёс меня, полковника и остальных после боёв в подземелье на поверхность прямо в загребущие лапы людей графа Вальдеса. И только статус дипломатов спас нас от долгих и муторных разбирательств. Разве что его длинные белые волосы были заплетены в косу.
  
  - Моё почтение, граф! - отсалютовал эльф мне бокалом.
  
  - И вам не хворать, лорд. С чем пожаловали?
  
  - А что, просто так я не могу заглянуть к одному из своих знакомых? - в синих глазах эльфа искрились смешинки.
  
  - Вы, случайно, не гном, или в предках гномы водились? Ваше лордство, - спросил я у беззаботно развалившегося в кресле дроу.
  
  - С чего бы это? - лорд чуть не подавился вином.
  
  - А тогда откуда у вас чисто гномья привычка отвечать вопросом на вопрос?
  
  - Да нет у меня такой привычки. Просто заглянул на огонёк, - уже спокойно гнул своё эльф.
  
  - Ага, в три часа ночи. Прекрасно время для визитов. - Мой голос просто сочился сарказмом.
  
  - Ну ладно, граф, - лорд примирительно поднял руки. - Вы злитесь от того, что я выдернул из постели, да ещё из-под бока такой красавицы, как Герлиса. Всё понимаю.
  
  - Откуда ей здесь взяться? Ваш подарок прописался в городской тюрьме, - со злостью проговорил я. Хождение вокруг да около начинало меня изрядно бесить.
  
  - Да? Досадно. Но я думаю, вы, как её хозяин, вполне можете вытащить её оттуда на поруки.
  
  - Если вы запамятовали, то на совести красотки Герлисы убийство нашего второго секретаря. С трудом представляю, как это можно сделать. В королевстве, как и на моей родине, рабство запрещено. Владеть разумным существом можно только, если оно искусственно создано или призвано с помощью магии. А дроу - вполне обычные жители этого мира. С неё вообще пытались снять ошейник, но вы там такого накрутили, что ректор местной академии лорд Ранар даже попытаться отказался.
  
  - Ой! Наивные люди, - воскликнул мой ночной гость. - И чтобы она без ошейника делала, куда пошла? Нашего брата на поверхности не любят. Люди, гномы и, в особенности, светлые эльфы преследуют оказавшихся на поверхности тёмных. Великие Дома, их Матери не прощают отступников и зачастую преследуют их с целью покарать и тем самым угодить своей богине. А у малышки после суда на ауре стоит как раз печать отступника и изменника, и ей нет пути обратно. С вами, граф, у неё хотя бы есть шанс устроиться на поверхности.
  
  - В роли моей наложницы? Сомнительная карьера, - покачал головой я.
  
  - Почему бы и нет? Всяко лучше карьеры трупа, - не подержал меня эльф. - К тому же она - прекрасный боец. А вам не помешает хороший телохранитель.
  
  - Который с удовольствием при случае меня прикончить, - продолжал стоять на своём.
  
  - Во-первых, не давай такого случая, во-вторых, ошейник не позволит причинить веред хозяину.
  
  - Раньше я бы с вами согласился. Но на моих глазах лич убил свою хозяйку, сняв пресловутый ошейник.
  
  - НЕ РОВНЯЙ ХАЛИДА И ОБЫЧНУЮ "ФУРИЮ"! - рявкнул дроу. - Герлиса простой воин с магическими способностями, а Халид - древнейший маг с колоссальным опытом, силой и знаниями. Всё что он делал, не противоречило воле жрицы. И вызов принца демонов, и ловушка для него были сооружены по её инициативе. Лич просто умело ими воспользовался ими, чтобы освободится. Для такого трюка нужно быть им, ну или мной. Ей же, по человеческим мерками - не больше семнадцати лет, у неё сейчас одни эмоции, а с этим ошейник неплохо справится. И не таких с его помощью обламывали. Даже твой Фред по сравнению с ней в этом плане не много опасней.
  
  Словно в подтверждении его слов из темноты сверкнули два больших кошачьих глаза. Свет в гостиной так и не зажигали - ни я, ни гость в нём не нуждались прекрасно, видя в темноте.
  
  - Ладно, считайте - уговорили. Но вот сомневаюсь, что вы явились сюда глубокой ночью, чтобы устроить судьбу вашего подарка. А значит, вернёмся к вопросу - с чем пожаловали?
  
  - Вы слышали, что-нибудь о "пыльце чёрного лотоса"? - спросил дроу.
  
  - О-о-о... - раздалось из кресла,где устроился кот. Он,похоже, имел представление, о чём говорит эльф. В отличие от меня.
  
  - Нет. Впервые слышу.
  
  - "Пыльца черного лотоса" - редчайший и невероятно дорогой алхимической реагент. Произрастает черный лотос в Сионе, вывоз за пределы подлунного царства запрещён под страхом смерти. Алхимики на эту пыльцу буквально молятся. С помощью её можно не только усилить любое зелье, но и сделать его эффект постоянным. Пьёшь "зелье силы" - и сила увеличивается навсегда. Так и зельями сопротивляемости ядам, скорости реакции, ночного зрения и прочими.
  
  - А "зелье увеличения маны"? - поинтересовался я.
  
  - И с ним тот же эффект, - с улыбкой подтвердил лорд Гьеран.
  
  - Маги должны просто "охотиться" за этой пыльцой.
  
  - И охотятся, и не только маги, но демонологии, некроманты, артефакторы... Короче - вся магическая и около магическая братия. Вот только нет этой пыльцы в продаже.
  
  - Тогда к чему вы про неё вспомнили?
  
  - Помнишь "шойгенов", что обнесли торговый дом гномов?
  
  Я молча кивнул, не став напоминать эльфу, что он снова отвечает вопросом на вопрос.
  
  - Так вот, среди ценностей что они унесли, была маленькая резная шкатулка из кости, а в ней - целая унция это пыльцы.
  
  На кресле, где расположился Фред, сдавленно хрюкнули.
  
  - И это много?
  
  - Если переводить всё в звонкую монету, то где-то около тридцати миллионов золотом, - с улыбкой произнёс дроу.
  
  - СКОЛЬКО?!!!
  
  - Тридцать миллионов золотом, дорогой граф, - медленно повторил лорд Гьеран.
  
  - Это получается, где-то по миллиону за грамм. - Сумма просто подавляла. - И за что же такие сумасшедшие деньги?
  
  - Я же объяснял - за мощнейший, практически универсальный алхимический катализатор, дающий возможность очень далеко выйти за отпущенные рамки. Многие, очень многие готовы платить, чтобы стать сильнее.
  
  - И куда же делась эта шкатулка, лорд Гьеран? - спросил я, уже мысленно предполагая, что один ушлый гном, и один не менее ушлый кот прикарманили эту шкатулку. И ведь придётся отдать, я только начал осваивать азы магии с помощью Фреда. Пройдёт не одно десятилетие, прежде чем могу поспорить с величайшим магом нашего мира. А может и не одно столетие.
  
  - Её держала при себе верховная жрица, а потом Халид забрал шкатулку себе.
  
  Медленно и надеюсь незаметно выдохнул, мои трофейщики были не причём, а уж дроу с древним личем как-нибудь между собой разберутся.
  
  - Но там был не вся унция, - продолжил эльф, - а всего лишь одна треть. Добычу поделили. Часть отправили магической почтой Младшему Совету, часть Шойгены переправили к себе в логово, ну а последняя был как раз у жрицы при себе.
  
  - Как вы это все разузнали? Там же остались одни трупы.
  
  - Вот они и рассказали. Некромантия в деле расследования преступлений не такая уж редкость и в людских государствах. Подняли, расспросили и узнали много нового о наших давних партнёрах. Оказывается, банкирский дом "Балин, Орин и сыновья" наладил канал контрабанды "пыльцы" из царства Сионь в наши края.
  
  - Почему именно сюда?
  
  - Конспирация. Здесь, в королевстве, крупнейшая биржа алмазов, их покупают дельцы из разных частей нашего мира. Можно встретить купцов почти из всех известных государств людей, Великого лес и подгорных королевств гномов. Все они оперируют очень большими суммами, все-таки алмазы - это не горох. И никто не удится подобной сумме сделок. Так что вполне открыто можно платить за товар, и мощная охрана также не вызовет вопросов.
  
  - Значит, гномы почти открыто торговали уникальным товаром, и все знали об этом и молчали?
  
  - Не совсем так. Они предлагали "пыльцу" только проверенным клиентам, и они, соответственно, были заинтересованы молчать. Даже нам они её ни разу не предложили, а мы с ними сотрудничает не один год. Видно, мордой мы не вышли, - зло закончил эльф.
  
  - Вы случайно не выяснили, какие государства у них пыльцу покупали?
  
  - Точно покупателями были Великий лес, король Двалин XVIII, алхимики Пешханского султана и Арбоннское королевство. Насчёт остальных - только домыслы и предположения.
  
  - Ну, понятно, это самые богатые государства в нашем мире. Разве что Империи нет в списке. Обидно. Наверняка нашим тоже пригодилась бы эта "пыльца".
  
  - Так и мне, граф, обидно. Эти бородатые недомерки ни разу даже ни намекнули, что владеют столь редким товаром. Уж на неё мы с князем наскребли бы золота. Так вот я подумал, не пойти ли по следам "шойгенов".
  
  - В каком смысле? - не понял я.
  
  - Хозяин, похоже, лорд планирует грабануть коротышек, и нам предлагает поучаствовать, - высказался молчавший до этого Фред.
  
  - Фредерик, ты как всегда прямолинеен. Но - да, я планирую пощипать бородатых, и приглашаю вас присоединиться. - Эльф хитро прищурился.
  
  - Мне это зачем? Ссорится с мощным банкирским домом, который имеет в своём распоряжении собственную армию, разведку и влияние на правящую верхушку в нескольких государствах. Я что, так сильно похож на самоубийцу?!
  
  - Александр, не надо драматизировать, никто не собирается вас подставлять под удар. Мы тут с Халидом на днях встречались, пили вино. Оно, правда, было получше, чем у вас, но не о нём сейчас речь. Он рассказал о вашей приобретённой способности принимать обличие демона. Кстати, вы знали, что когда принимаете боевую форму, то преображаетесь не только внешне, но и аура изменяется?
  
  Отрицательно качаю головой.
  
  - Так я и думал, - продолжил, дроу. - Когда вы в боевой ипостаси - становитесь неотличимы от настоящего демона. Вас в таком обличие никто не заподозрит, а мне пригодится возможность пустить гномов по ложному следу. Ведь жители огненного провала тоже не прочь заполучить "пыльцу чёрного лотоса".
  
  - Но несколько человек знают, что это я!
  
  - Ну, во-первых, не "человек". Лича давно так никто не называет, Фред вообще человеком никогда не был, а Талин гном. Больше вас в облике демона некто не видел.
  
  - Ну, к этому списку стоит добавить одного лорда дроу, - усмехнулся я.
  
  - Не стоит. Я о вас знаю со слов Халида, но сам никогда не видел вашу боевую ипостась. Во-вторых, - продолжил эльф, - все эти разумные будут молчать. Нашему немёртвому знакомому нужно ещё пыльцы, Талин считает вас своим другом (это для гномов много значит, они любят и ненавидят самозабвенно), а кот связан рабскими ошейником и случись что с вами - ему не поздоровится. Ну, а мне тоже нужна "пыльца", и ещё нужно ударить побольнее обнаглевших банкиров. Вся эта каша заварилась в большей степени по их вине. Если бы не их настоятельные просьбы о том, что принц участвовал в подписании нового договора, никакого покушения бы не было.
  
  - Вы думаете, что торговый дом был связан с мятежниками?
  
  - Возможно. А может - с теми, кто за ними стоял. Потому как не стали бы "шойгены" столь откровенно грабить союзника, они убийцы, но не идиоты. А вот если Совет Десяти Матерей попросил коротышек за определённые преференции вытащить наследника из княжества... При этом ни серым убийцам, ни мятежникам не сказали, что они с гномами играют за одну команду, а "шойгеный" решили и работу сделать, и извечных противников пощипать. Тогда картинка вполне складываться.
  
  Кот заржал.
  
  - Ха-ха-ха! Ой, не могу! Я представляю степень бешенства банкиров - они им помогали, а их за это ещё и обнесли.
  
  - Как мне говорил один очень информированный источник, - припомнил я рассказ мастера Турина, - барон Орин просто бился в припадке бешенства.
  
  - Да... Хотелось бы мне послушать, как представители торгового дома объяснялись с Советом и, зная гномов, за словом в карман они явно не лезли. - Лорд задумчиво взболтал вино в бокале. - Так что наш рейд выглядит ещё более привлекательным. Сомневаюсь, что жрицы совета знали о "пыльце", а теперь, узнав и получив немного - наверняка захотели ещё. Решайтесь, граф, вся добыча пополам!
  
  - А... Демоны с вами, мы с Фредом в деле! А куда мы отправимся?
  
  - Порт-Реал на острове Грота. Это Коралловый архипелаг, южная его часть. Именно на этот остров ведут следы контрабандистов, и там есть отделение банка "Балин, Орин и сыновья". Мы... арендовали идущий туда корабль, так что портал построю прямо на него. Александр, принимайте боевой облик - и вперёд.
  
  - Порт-Реал - это же неофициальная столица пиратов на островах! - воскликнул Фред. - Там пиратов - как грязи, а значит здание банка не сильно отличается от крепости. И вы собираетесь его штурмовать?
  
  - А чем мы хуже "шойгенов"? - усмехнулся лорд Гьеран. - Мы даже лучше их, со мной будет дюжина курсантов-выпускников.
  
  Он подмигнул нам и отставил в сторону бокал. По щелчку пальцев эльфа на полу засветились руны круг портала.
  
  Глава 2 Пираты.
  Когда погасли руны портала, мы с котом оказались стоящими на палубе корабля. Над головой шумел в снастях ветер, вокруг нас стояли одетые в доспехи воины дроу, а по углам пряталась перепутанная команда этого корабля. А еще - море здесь было ярко-синее, почти бирюзовое, и солнце стояло высоко. Значит - мы находились далеко на западе, в районе архипелагов. За нашими спинами с хлопком сработал ещё один портал. Не успел обернуться, как по спине хлопнула тяжелая рука лорда Гьерана, и он воодушевленно-издевательски произнес:
  
  - Ну что? Приступим!
  
  Кто-то завыл. Не сразу понял кто, пока осмотревшись, не увидел лысого, коренастого мужика, который стоял, вцепившись в ванты, и выл. Ещё бы не выть, когда не твой корабль высаживается больше двух звёзд тёмных эльфов вместе с демоном.
  
  - Люблю я пиратов! - возвестил лорд.
  
  Судя по ухмылкам, отразившимся на лицах воинов, лорд Гьеран пиратов действительно любил... Но очень сомневаюсь, что эта любовь была взаимной.
  
  - Лорд Гьеран, а это случайно не... - начал Фред, осматриваясь по сторонам. - Этот корабль - он же...
  
  - Я же говорил - мы его арендовали, то есть позаимствовали, - весело отозвался дроу. - Нам нужен был кораблик, им - пассажиры, и мы счастливо нашли друг друга.
  
  Искренне верю, что пираты были этому рады. Да так рады что, похоже, один из них обделался на палубу от счастья, а другой лишился головы.
  
  - Так, переходим к самому любопытному. - Гьеран меня подтолкнул к полубаку. - Граф, - шепнул он, - ступайте вон туда и пресекайте любые попытки к бегству. Морда рыжая, берешь Ньиссэа (да-да, Ньиссэа, я сегодня добрый, и ты тоже можешь побездельничать) и вдвоём выворачиваете все каюты на предмет тайников и ухоронок. Поверь, тут не будет ничего такого, чего бы ты еще не видел - ваша группа как раз на прошлой неделе проходила практику по полевому допросу и психологическому давлению. Остальные - изучить строение этого корыта под парусом. Схема, принцип управления, водоизмещение. Разрешаю применять допрос с пристрастием, не разрешаю разбирать кораблик на составляющие, нам на нем еще доплыть туда и обратно нужно. Всё, воины, исполнять.
  
  Кот и дроу потащились к каютам, не обращая внимания на молчаливое возмущение и зависть остальных. Лорд Гьеран остановился, посмотрел оценивающе так в сторону корсаров, которых уже начали сгонять к центральной мачте, чтобы не мешались под ногами, после чего развернулся и задумчиво:
  
  - Слышь, Ронгар, это ты у меня год назад завалил курсовую по проведению полевого допроса? У тебя сбежал допрашиваемый.
  
  Один из двенадцати присутствующих бойцов прервался и, покаянно опустил голову, буркнув:
  
  - Я... Но он не сбежал, а окочурился!
  
  - Это равнозначно побегу.
  
  Печальный вздох курсанта был ещё глубже.
  
  Лорд, откинув косу за спину, оглядел палубу корабля и еще более задумчиво:
  
  - Так, а где у нас тут тот, кто принудительный интим навязывал нашей "подсадной утке"?
  
  Только сейчас замечаю, что разбойников на корабле значительно больше, чем я сразу разглядел. Просто они попрятались - кто за бочками, кто в бочках, кто в трюме.
  
  В не очень прилежном ученике лорда Гьерана я узнаю знакомого дроу. Это тот самый Ронгар, с которым мы уже однажды виделись в залитом кровью подземелье мятежников.
  
  Он оглядел палубу и сообщил:
  
  - Вон тот, с оторванным ухом. Помните, вы его, когда от купчихи, которая для нас это корабль нанимала, оттащили, немного силы не рассчитали?
  
  Лорд Гьеран чуть поморщился, кивнул, и снисходительно добавил:
  
  - Так, к демонам подробности. Бери этого безухого, и вытряси из него все, что он знает. И не повтори свою ошибку.
  
  Несчастный душегуб взвыл, выскочил из тесного кружка, в который уж успели согнать морских разбойников дроу, и бросился в море, зажима окровавленное место, где ранее было ухо. Расстроились ли курсанты и сам темный лорд этой попытке побега?! Нет! Он, с лёгкостью, помчался к корме, осмотрел место барахтанья пирата, и радостно-возбужденно вещал, переключившись на лекторский тон:
  
  - Господа, помните, я вам про фауну южных морей рассказывал?
  
  Все молча кивнули.
  
  - Ну, так теперь смотрим и любуемся. Жаль, акулы здесь мелкие, но зато их много, - радости лорда Гьерана не было предела. Тут он вспомнил про двух назначенных сыщиков, оглянулся, смерил недовольным взглядом и выдал: - Ньиссэа, Фред, пошевеливайтесь. Пиратские заначки сами себя не найдут.
  
  Я просто стоял и наслаждался представлением. Жаль, что Фредерик сразу не понял, в чьем обществе он оказался - ровно до слов кого-то из дроу:
  
  - Мой лорд, а помните я четыре года назад контрольную по магически изменённым животным плохо написал?
  
  Котяра показал говорившему неприличный жест и быстро скрылся в кормовой надстройке. Сам, уже без лишних понуканий.
  
  Я же разлёгся на полубаке во весь свой немаленький рост и просто наслаждался тёплым морским ветром. Лишь изредка поглядывал на съёжившихся от страха пиратов.
  
  Через пару минут Гьеран появился на шкафуте, отдавая распоряжения своим бойцам.
  
  - Лорд Гьеран, - окликнул, я тёмного лорда. - Разбойника уже дожевали?
  
  - Ты об этом "герое" берегового братства? - весело уточнил он. - Да демоны знают, чего он жрал и что пил, но рыбы травиться им категорически отказались, пришлось его вылавливать из воды.
  
  Не то чтобы я отличался жалостью к преступникам, но на душе стало несколько легче при мысли, что никого сейчас заживо не сожрут. Ровно до слов лорда:
  
  - Ронгар уже допрашивает этого идиота. Заодно поспрашивай, чем он питается - всем же интересно, почему даже акулы его есть не захотели.
  
  С кормы раздался истошный вопль. Видимо дознание уже началось.
  
  Потом над палубой раздалось:
  
  - Мой лорд, так нечестно, это гад помер от страха, я начать даже не успел. Мы тут у него во внутренностях по ковырялись: все легкие пораженные от курения, печень раз в полтора больше нормы и вообще дохлый был. Можно я кого другого возьму?
  
  Пираты, сбившиеся в кучу в страхе, замерли.
  
  Дроу хохотнул, потом крикнул в ответ:
  
  - Ну, выбери из той троицы, что помогали приставать к нашей подставной купчихе.
  
  Молчание, возня, стоны - и снова крик:
  
  - Лорд Гьеран, вы на них места живого не оставили, тут один "фарш", а не люди.
  
  Лорд раздраженно выдал:
  
  - Во имя всех демонов огненного провала! - а потом уже мне: - Вот ничего без меня сделать не могут. Я сейчас!
  
  Лёжа рассматривал доставшийся нам корабль и никак не мог определить тип судна. Оно было трёхмачтовое, с косыми парусами, имело узкий длинный корпус и весла, как у галер. Судя по всему - быстрый и очень маневренный корабль, способный идти под парусом и на веслах. Судно было метров тридцать в длину, смотрелось грациозным и хрупким. Наверно, это отражалось и на тактике ведения боя. Капитан явно больше полагался на свою скорость, маневренность и крутые развороты, чтобы прорваться сквозь огонь и забросить на палубы противника своих матросов для захвата чужих кораблей. Пока я придавался созерцанию, на корабле началось некоторое оживление. Под приказное: "И раз, и два", оставшиеся в живых пахари морских просторов работали вёслами. Один из курсантов стоял с блокнотом и фиксировал количество синхронных гребков. И на его напряжённом лице читался живейший интерес к происходящему, сразу стало ясно, опять что-то исследуют. Остальные занимались тем же, но у них объектом исследования был корабль.
  
  Тот самый Ронгар в перчатках и с кристаллом-увеличителем значительно больше того, что у меня когда-то имелся, просто-таки охваченный живейшим интересом, рассматривал грудную клетку разложенного на палубе пирата.
  
  - Я в охренении от их любопытства, - признался тихо подошедший Фред.
  
  В этот момент до нас донесся разговор лорда дроу с дрожащим и пошатывающимся пиратом:
  
  - Так, говорите, у вас целая эскадра? Да вы меня порадовали, господин Калико, у меня как раз на подходе несколько выпускных группы курсантов, я ж все думал, чем их наградить в честь окончания обучения. А тут целая флотилия.
  
  - Ы-ы-ы... - простонал несчастный.
  
  - И главное - искренне радует факт вашего положения вне закона, - счастливым тоном продолжал лорд. - То есть мне за это ничего не будет, а ребятам - счастье. Хотя мы тоже в не закона но зачем же множить сущее без необходимости.
  
  Капитан корсаров посерел, но набрался храбрости и вдруг выдал:
  
  - Вам это с рук не сойдет! За команду Калико Джек все береговое братство встанет!
  
  - О-о-о, - восторженно протянул лорд Гьеран. - А там много?
  
  Пират вздрогнул, но гордо выпятив грудь, поведал:
  
  - Тридцать вымпелов!
  
  Тёмный эльф улыбнулся совершенно счастливой, абсолютно радостной улыбкой. После чего побелевшему от такого капитану пиратского корабля подмигнули и сообщили:
  
  - Значит, не только выпускников возьмём, но и ещё пару курсов. У-у-у, пару дней на разведку, потом отработаем внезапный налёт, диверсии на портовых сооружениях, захват кораблей в боевых условиях. И ликвидацию командного состава тоже изучим. Опять же, у меня столько курсовых по полевому допросу... О, прекрасная зима намечается.
  
  Судя по всему, намечалось уничтожение всего местного пиратского берегового братства. Несчастный капитан был первым... вырубившись от избытка эмоций. Судя по его бледно-синюшной морде они были не положительными.
  
  - Ну вот, а все так хорошо начиналось, - сопроводив взглядом падение пирата, печально произнес дроу.
  
  - Что бы ни говорили, а не тот пират пошёл, не тот - трусоват и чуть что в обморок бухается.
  
  Не добавил ему радости и вопль курсанта Ронгара, который обиженно заявил:
  
  - Мастер, тут у всех легкие пораженные!
  
  - Поддерживаю, - отозвался другой курсант, контролирующий работу пиратов вёслами. - Уже падают, а норма для людей их возраста как минимум семь минут в темпе усиленной гребли.
  
  - И что делать? - возмутился опять же Рогнар.
  
  - Изучай влияние алхимических зелий. Сомнительно, чтобы без них они могли шустро ворочать вёслами, - меланхолично отозвался лорд Гьеран.
  
  Корабль качнуло, да так, что я схватился за фальшборт, чтобы не упасть. С мостика донеслось веселое сообщение Лорда:
  
  - Эй там на палубе держитесь крепче, мы сейчас манёвренность этой посудины испытывать будем.
  
  Фред сдавленно прошипел:
  
  - Ис-с-с-с-спытатели...
  
  Поговорить в условиях скрипящих снастей, рвущихся парусов, шума и завывания магического ветра так и не удалось. А к моменту прибытия мы стояли немного зеленые, и магия тут была не причем. Я-то ладно, но как удалось приобрести зеленоватый оттенок от рожденья рыжей морде Фреда - не представляю. Хотя... Наверняка не обошлось без участия ушастых экспериментаторов.
  
  Прошло около получаса, и мы созерцали величественную картину большого порт-реальского рейда.
  
  Десятки кораблей - бригантин, шхун, барков и бригов стояли там. По палубам сновали моряки, выгружая грузы или, напротив, закатывая по сходням на борт какие-то бочки. На пирсе стояла ругань, слышались какие-то крики, в одном месте даже завязалась драка. Недалеко от входа в гавань на бочках стоял старый однобашенный броненосец.
  
  - А это что за чудо? - спросил я, указывая на бронированный утюг. - Фред, в твоей памяти, кажется, вся библиотека магической академии. Там, случаем, морского справочника нет? Меня интересует эта бронированная калоша - что она из себя представляет и чем нам может грозить.
  
  - Я могу ответить на это вопрос, - произнёс мгновенно возникший словно из ниоткуда лорд Гьеран. - Или вы думаете, что мы просто так ломанулись сюда, без разведки? Эта, как вы изволили выразиться, "бронированная калоша" ни что иное, как брустверно-башенный броненосец - творение сумрачного гения корабелов Великого герцогства Гроссберг. Броненосец планировался для защиты гаваней и рейдов, а также для атаки на прибрежные зоны неприятеля.
  
  Но их адмиралтейство выдало заведомо невозможные требования - они захотели разместить на небольшом по водоизмещению кораблике башню с парой трёхсотмиллиметровых пушек, да ещё и навесить такую же по толщине броню. Но получить малую осадку при столь мощном вооружении и бронировании являлось невыполнимой задачей. Поэтому их Главный Строитель Флота подверг требования адмиралов самой беспощадной критике. Однако чиновники Адмиралтейства настояли на проектировании нового корабля и закладке сразу трёх единиц. Суда были построены. А потом случилось то, о чем и предупреждал твердолобых идиотов их главный корабел. Корабли этой серии получились не только с ограниченным радиусом действия, но и с низкими бортами, исключавшими возможность выхода в открытое море. Низкий надводный борт делал проблематичным перебазирование броненосца в открытом море, а без этой возможности его использование было фактически ограничено портом, избранным местом для стоянки.
  
  - Так что, у них, по сути, получилась самоходная плавбарея вместо броненосца?
  
  - Вот именно. И когда до них, наконец, это дошло, стали быстренько искать покупателей для своих "шедевров". Но идиотов в мире оказалось намного меньше, чем в адмиралтействе Великого герцогства. И до определённого момента ими никто не интересовался. А потом здесь потребовался серьёзный аргумент для защиты порта - и "Громовержца" купили.
  
  - "Громовержца"?
  
  - Да. Так называется это плавучее чудо.
  
  - Зато на нём мощные пушки, - сказал Фред. - Триста миллиметров - это серьёзный аргумент в спорах.
  
  - Вообще-то, Фред там стоят 12" дюймовые орудия, а это в Имперской системе мер 305 мм. Если быть предельно точным - 304,8. Но все округляют, - поправил его я.
  
  - Да какая разница? - отмахнулся кот. - Триста или триста пять - это же всё равно до хрена!
  
  Лорд Гьеран вздохнул и, не став спорить, продолжил мысль.
  
  - Понимаешь, Фред, чтобы орудия стреляли, их нужно заряжать. И дульнозарядные нарезные орудия, что установили на броненосце, нужно заряжать с ювелирной точностью, чтобы шипы (выступы) на снаряде попадали в нарезы. Орудия калибром до двухсот миллиметров кое-как удаётся заряжать вручную, а на более мощных пушках применяют гидравлические системы. Так, чтобы зарядить 12-дюймовую пушку "Громовержца", требуется гидравлическим устройством опустить орудие со станком и платформой, затем повернуть башню в положение для заряжания, наклонить ствол и из-под палубы специальным устройством дослать заряд, а потом снаряд. В ходе образцово-показательной стрельбы во время сдаточных испытаний среднее время заряжания составляло три минуты сорок шесть секунд. Но там были идеально подобраны углы вертикального и горизонтального наведения, и вышколенный расчёт. При других же углах время заряжания превышало пять минут. Как "Громовержец" и другие подобные ему броненосцы стреляли при волнении, скажем, два-три балла и выше, моряки умалчивают. Я, как и опрошенный инженер, уверен, что они вообще не могли стрелять при столь хитрой системе заряжания.
  
  - Так он что - вообще ни на что не годен? - не унимался кот.
  
  - Наверно на что-нибудь и годен. Правда, я не знаю, на что, - покачал головой эльф. - Нам он уж точно угрожать не сможет.
  
  - Если у него такая отвратительная мореходность - как тогда его перегнали? - поинтересовался я у дроу.
  
  - О, это была целая эпопея. Сначала его разоружили, сняли башню и часть брони. Потом их погрузили отдельно на пароход и отправили сюда. Сам горе-броненосец загрузили под завязку углём, и он пошлёпал своим ходом. А чтобы точно дошёл - на него взгромоздили временные мачты. Здесь, на острове, нанятая артель гномов собрала всё это чудо машинерии в обратном порядке.
  
  Из-под палубы раздался шум, ругань и из люка на свет выбрался вдребезги пьяный полуорк. С трудом поддерживая себя в вертикальном положении, он повернулся в сторону мостика и изрёк.
  
  - Ик... Капитан... я сегодня... ИК... немного не в форме... на м-м-меня не счтвате...
  
  Тело неровной походкой направилось к мачте, у которой, рухнув, захрапело.
  
  - Это что было? - вопросил лорд Гьеран. - Я спрашиваю, Дарен? Ты и твоя пятёрка осматривала трюм.
  
  - Мой Лорд, - тут же рядом возник бледный эльф. - Мы осматривали трюм, но там никто признаки жизни не подавал. А это, похоже, пропавший боцман. Капитан думал, что он остался в порту.
  
  - Проверить с помощью заклинания обнаружения жизни вы, конечно, не догадались? - прошипел маг.
  
  Курсант виновато потупил глаза.
  
  - По возвращении три недели в патрулях на нижних горизонтах, - повёл черту лорд.
  
  - Вот интересно, если вот это у него "немного не в форме", то как же он выглядит, если напивается в хлам? - удивился кот.
  
  - Не знаю, Фред, но до тела метров десять, а перегаром даже до сюда достаёт, - ответил я рыжему.
  
  - Так! Внимание! Начинаем! - зычно оповестил всех лорд Гьеран.
  
  И дроу, словно единый организм, ударили магией по пиратам, находящимся на палубе. Синие молнии веером разошлись от эльфов, моментально снося защиту амулетов моряков, и заставляя в беспамятстве рухнуть там, где они их настигли.
  
  - Простите, лорд, а вам не кажется, что перебить их сейчас было несколько опрометчиво, - указал я на порт, находящийся в пределах видимости.
  
  - А кто вам сказал, что мы их убили? Нет, - с усмешкой сказал дроу, - так легко они не отделаются.
  
  И у него в руках появились рабские ошейники, разобрав которые тёмные эльфы начали проводить ритуал привязки. Кроме ошейников новоиспечённым рабам на шеи вешались кулоны изначально непонятного предназначения. Заметив моё любопытство, лорд сказал.
  
  - Это артефакт иллюзии, он меняет внешность владельца. Не хотелось бы, чтобы наших пиратов узнал кто-нибудь из знакомых и пристал с расспросами.
  
  - А такой артефакт не вызовет подозрений? - интересуюсь я.
  
  - Ну, где-нибудь в более цивилизованных местах он, несомненно, привлёк бы вынимание властей. Но здесь, в фактически пиратской столице этого региона... Нет. Слишком многим здесь есть что скрывать и от кого скрываться. Я и нам приготовил маскировку.
  
  Лорд Гьеран подал мне два золотых браслета с тонкой рунной вязью.
  
  - И что это такое? - спрашиваю, бережно и осторожно беря браслеты в руки. А так как я так и не снимал демонского обличья, они мне были малы.
  
  - Ого! Как я погляжу это ваша знаменитая "маска хамелеона", - опознал браслеты Фред
  
  - "Маска Хамелеона"?
  
  - Да, хозяин! Это крайне редкий и дорогой артефакт, изготавливаемый только Дроу и никем иным. Позволяет полностью, по желанию, изменить внешний вид их владельца. И не только внешность, но и ауру. А также - может изменить расу, и даже пол. Хочешь стать эльфом, гномом или орком? Легко! Вот только из-за этого он очень любим разными не очень законопослушными личностями - как-то: наёмные убийцы, шпионы, грабители и мошенники. И поэтому запрещён к продаже и владению во всех странах северного континента. Например, в Империи за одно только владение полагается двадцать лет каторги!
  
  - Ну, мы-то не в Империи, - ухмыльнулся эльф. - Так что можно ни о чём не беспокоиться. Надевайте, Александр, они сами подстроятся под нужный размер.
  
  И лорд Гьеран сам надел ещё одну пару браслетов. Я тоже не стал колебаться, последовав его примеру. Магические артефакты не подвели и, несмотря на величину запястий, легко их обхватили.
  
  - И что дальше? - спросил я, так как ничего не произошло.
  
  - А теперь представь того, в которого вы хотели бы перевоплотиться, только постарайтесь очень четко представить в деталях. А дальше все сделает артефакт. Личину демона не снимайте, пускай его аура вплетётся в ту, что сформирует "хамелеон", и тогда ваше инкогнито точно никто не раскроет. Человек под личиной демона, и поверх этого аура ещё одного существа - это мозги сломать можно. Если бы сам не видел - никогда не поверил в такой слоёный "пирог".
  
  - Так вы ещё и эксперименты на мне ставите?
  
  - Ну, не совсем. Но попробовать стоит, к тому же вам ничего не угрожает, - заверил меня дроу.
  
  - Вот подобное мне уже приходилось слышать. И не так давно. Особенно в разделе того, что мне ничего не угрожает, - криво ухмыльнулся я.
  
  А сам представил принца Несса, его льдисто-голубые глаза, смоляные волосы и взгляд, словно смотрящий сквозь тебя. Прошла пар мгновений, палуба слегка качнулась у меня под ногами - и я стоял на ней уже с другим телом.
  
  - Однако! Вы выбрали очень примечательную внешность, - прокомментировал мой выбор лорд.
  
  - А что, одного из принцев демонов многие знают в лицо?
  
  - Нет. Человеческий облик этого демона не очень известен, хотя из более чем сотни принцев он откликался на призыв чаще других. Но проблема не в этом, а в том, что все бабы в этом городе на вас будут вешаться, - задорно рассмеялся лорд Гьеран.
  
  Один из дроу подал мне одежду, сапоги и шпагу. Тем временем все тёмные эльф последовали моему примеру и поменяли облик. Похоже, среди них "маска хамелеона" была далеко не редкостью.
  
  - Мой лорд. Команда полностью под контролем, - отчитался Дарен.
  
  - Отлично. Капитан, подходите как обычно и заплатите за трёхдневную стоянку. Мы слегка подправили внешность вашего кораблика, чтобы она не совпадала с прежней. А то вдруг появятся ваши знакомые с ненужными вопросами. Команде оставаться на борту, на все вопросы отвечать, что ждёте важного пассажира. Как только он появится - вы немедля выйдете в море.
  
  - Да, господин, - приведённый в сознание пират был спокоен и немного отрешён.
  
  - Теперь вы, граф. Вы должны сойти на берег и снять номер в гостинице "Прибой". Это лучшая, что есть в этом городе. Потом вы пойдите в известный банк и откроете там счёт. С вас пойдёт Дарен, будет играть роль вашего телохранителя, заодно поработает и проводником - он неплохо знает город.
  
  - Есть меленькая загвоздка. Я не прихватил свою чековую книжку. На какие шиши мне счёт открывать?
  
  - О! Это не беда. Наш капитан и команда любезно решили предоставить вам финансовою поддержку. Фред, что вы с Ньиссэм "нарыли" по каютам?
  
  - В золоте - сущие мелочи: где-то на пару тысяч золотых, ну и в побрякушках примерно на столько же. Но в каюте штурмана был очень хитрый тайник, где лежала вот эта прелесть.
  
  И кот извлёк мешочек из бархата, ловко развязал завязки и на свет показались два десятка крупных розовых жемчужин.
  
  - Превосходно! Это то, что надо, - разулыбался эльф. - Вы, капитан, похоже, принимали участие в набеге на ловцов жемчуга у "черепашьего острова". И хозяева жемчуга, и республиканцы, что владеют островом, очень рьяно разыскивают всех причастных. Возможно, для вас рабский ошейник довольно неплохой выход. Потому как для пиратов в островных владениях республики до сих пор применяется колесование.
  
  Пират промолчал.
  
  Через полчаса, пройдя все формальности, судно подошло к одному из пирсов. Таможенники и портовые власти проверили корабль чисто формально, а липовых документов в загашниках у нашего капитана было на все случаи жизни. Так что я и Дарен готовились сойти на берег Фредерик вертелся радом и собирался присоединиться к нам.
  
  - Фред, - обратился к нему лорд Гьеран. - Все замаскировались, а ты очень приметный. Здоровенных говорящих котов, окромя тебя, в мире не существует.
  
  Он был прав. Все дроу, применив амулеты, изменили свою внешность, большинство выбрали обличия людей и только один принял вид полукровки светлого эльфа.
  
  - Но я позаботился и приготовил специально для тебя один артефакт, - у него на ладони появились небольшие бронзовые браслеты. - К сожалению, там заложен только один образ - всё готовилось в спешке и пришлось пожертвовать разнообразием.
  
  И лорд протянул браслеты Фреду. Тот, немного поколебавшись, надел их. Пару секунд ничего не происходило, потом фигура кота подёрнулась дымкой и изменилась. Перед нами престал низкорослый рыжебородый и рыжеволосый гном, сплошь покрытый веснушками. Лишь зелёными глазами он напоминал моего слугу. "Гном" с выпученными глазами осмотрел себя, свои руки и, не поверив, подбежал к борту, перегнулся через него, разглядывая своё отражение.
  
  Столько брани и матов я, наверное, за всю свою жизнь разом не слышал, даже цитировать не буду...
  
  - ... Это же надо... х-х-х-х-х... из всех рас мира выбрать этих грё... коротышек! Наглые ушастые пи... Придурки! Наворотили всякой ху... И как теперь быть?!
  
  И так - минут десять, ни разу не повторившись. При этом он метался по палубе и смешно потрясал кулаками, а лицо становилось все краснее и краснее.
  
  Все дроу стоически старались не смеяться над шуткой своего лорда, но потому, как они порой отворачивались от бушующего Фреда, им давалось это с трудом.
  
  - Фред, может ты отложишь свои возмущения на потом? А то вам пора. Как-нибудь потом ты просветишь нас о глубине своих оскорблённых чувств, - совершенно спокойным и ровным голосом обратился к нему лорд Гьеран. Но судя по тому, как весло блестели его глаза, он был доволен своей шуткой.
  
  Новоиспеченный "гном" на это только сплюнул на палубу. И стал переодеваться в приготовленную ему одежду.
  
  Каменные дома - в четыре-пять этажей, и каждый следующий нависает над предыдущим, да так, что самые верхние балкончики почти соприкасаются, если конечно расположены напротив друг друга. Подобная архитектура создавала затенённые туннели для прохожих. Улицы вымощены булыжником, и регулярно убираются, так что следы жизнедеятельности людей и лошадей здесь практически отсутствуют, видно, что за районом чательно следят. Люди несколько ярче одеты, чем в портовой части города, но в целом отличаются в своем большинстве от тех же ремесленников или торговцев не сильно. Попадались, конечно, отдельные расфуфыренные франты, у которых на костюмы пошло, казалось, целое состояние, но их процент был очень невысок. Здесь, кстати, мой перстень сигналил нам об опасности гораздо чаще, а один раз решетка особняка, которую случайно задел рукой Фред, больно его обожгла.
  
  Навстречу нам, ничуть не пугая прохожих одним своим видом, шествовал чернокожий воин! Классический такой дикарь-туземец с разукрашенной татуировками грудью, и копьем с примотанным к нему обезьяним черепом. В странноватую причёску были вплетены наподобие короны то ли когти, то ли клыки какого-то животного, в центре шевелюры был закреплён большой птичий череп с разноцветными камнями вместо глаз. Признаться, честно, я несколько опешил, уж чего только не навидался в последнее время.
  
  Квартал, где располагалась гостиница, внешне отличался не сильно от остальной части города. Те же здания, та же относительная чистота улиц, вот только люди были несколько сильнее разбавлены нелюдями, да разнообразных лавок, торгующих дорогими товарами, по дороге встречалось куда больше, чем раньше. Орк, вполне цивилизованно выглядевший, шел предположительно из местной продуктовой лавки или рынка, сжимая в лапе корзинку, откуда выглядывали свертки с различной снедью, изрядная глиняная баклажка, копчёная нога и большой пучок зелени. Двое гномов, один пожилой с седой бородой до пояса и второй явно моложе с окладистой бородкой, сидели на лавочке в тени падуба и чинно беседовали с торговцем-сианцем одетым в синий шёлковый халат и чёрную шапочкой с смешной кисточкой. Торговец курил длинную трубку, вырезанную в виде дракона. Девушки тащили корзины с бельем вероятно к ближайшей прачечной.
  
  Глава 3 Порт-Реал.
  В центральной части города концентрация питейных заведений изрядно уменьшалась. Владельцы тех же, что нам здесь попадались, явно делали ставку на качество обслуживания. Тут не было того бесшабашного веселья портового района, славившегося кабаками, игорными заведениями и публичными домами на самые разные вкусы. По словам эльфа, там можно было встретить пиратов, наемников, контрабандистов, сборщиков сахарного тростника, искателей сокровищ, продавцов магических товаров, шарлатанов, матросов, рыбаков, рабочих доков, приезжих с континента и других островов. Которые веселились, кто во что горазд: пили, жрали, курили траву, лапали девок, танцевали, играли в кости и карты, обсуждали грядущие и свершившиеся походы, сражения, обманывали и умирали. Публика в этом районе была пореспектабельней: капитаны судов, торговцы, перекупщики, владельцы различных плантаций; они тоже веселились, но не так необузданно. Мы как раз миновали одно такое заведение. Из ресторации доносилось громкое, нестройное, но душевное пение. Похоже, "офицеры" какой-то шхуны праздновала удачный рейд. До наших ушей долетали залихватское куплеты старой пиратской песни:
  
  
  Не предав мечты о вольной воле
  
  И не разуверившись в себе
  
  Джентльмены кто пойдёт со мною в море
  
  Кто не хочет больше ползать по земле
  
  
  Под покровом сизого тумана
  
  Мы уйдём в погоню за мечтой
  
  Джентльмены выбирайте капитана
  
  Поднимайте чёрны вымпел над волной
  
  
  Пусть удача встретится отважным
  
  Сто четей в подмогу парусам
  
  Джентльмены - это судно будет нашим
  
  Пушки к бою канониры по местам
  
  
  Оборванцы сброд многоязычный
  
  Здесь одно лишь мужество в цене
  
  Джентльмены делим поровну добычу
  
  Капитану полагается вдвойне
  
  
  Мы замедлили шаг лишь когда добрались до приметного перекрестка - оставалось пройти лишь три квартала в сторону Губернаторского дворца. Всё это время наш провожатый, Дарен, рассказывал про город и про его обитателей. Он, по его словам, провёл здесь несколько недель и сумел неплохо изучить и сам Порт-Реал, и его жителей.
  
  - Много здесь городов? - поинтересовался я.
  
  - Шесть. Самый крупный - столица, Порт-Реал. Остальные растянуты вдоль береговой линии от одной оконечности острова до другой.
  
  Пройдя ещё около двухсот метров, пошли небольшому, но роскошному дворцу. С гостиницей у этого шедевра архитектуры не было ничего общего.
  
  - Мля... - протяну Фред выпучив глаза.
  
  Дарен на такое проявление эмоций лишь рассмеялся.
  
  - Да, Фред, у меня были схожие чувства, когда я впервые его увидел. Это вы ещё внутри не были. Здесь всего двадцать номеров, но все они обставлены с невероятной роскошью. Я это говорю совершено ответственно, потому как навидался и наших дворцов, и чертогов коротышек.
  
  Здание было двухэтажным, облицовано белым мрамором и располагалось в небольшом саду за кованой оградой, ворота которой были гостеприимно распахнуты. В чаше большого мраморного фонтана перед домом плавали золотые рыбки.
  
  Пока мы шли к его парадному входу, Дарен продолжил свой рассказ.
  
  - Это особняк построил для себя богатый халифатский купец Раджи Маллик, его страстью было коллекционирование произведений искусства. Дом выполнен в основном в классическом стиле, но открытыми двориками во многом походит на традиционный стиль Горного халифата. Для него был привезен мрамором более чем ста двадцать сортов, из всех уголков мира. Которым были декорированы стены и полы дворцовых залов.
  
  Швейцар в бархатной ливрее любезно распахнул передами дверь в холл, где у стойки нас встретил управляющий.
  
  - Господа, - расплылся он в профессиональной улыбке. - Я рад приветствовать вас в лучшей гостинице в этой части света. - И, взглянув на наш вид, осведомился. - Вы, надеюсь, знакомы с нашими ценами?
  
  - Да, - ответил за всех эльф. - Борон Викор не испытывает проблем с финансами.
  
  Мой очередной титул был позаимствован из бумаг капитана пиратов - у него было несколько комплектов фальшивых документов.
  
  - Ваша милость, - управляющий изобразил придворный поклон.
  
  - Любезнейший, - вступил в разговор я. - Нам: мне, моему секретарю Фредерику и телохранителю мастеру Дерену нужно где-то разместиться на пару дней. Надеюсь, обслуживание будет на уровне?
  
  - О-о-о! Не извольте сомневается, всё будет на высочайшем уровне! Случись побывать в наших краях какой-нибудь монаршей особе, то даже в этом случае наш отель не ударил бы лицом в грязь. На сколько дней ваша милость намерены у нас остановиться?
  
  - Думаю дней на десять. Этого вполне хватит, чтобы закончить все дела.
  
  - Прекрасно! Надеюсь, вы не против заплатить вперёд? - в голосе управляющего проскользнуло напряжение. - Простите, господин барон, но у нас такие правила. Мало ли что с вами может случиться.
  
  - Фредерик, рассчитайся с господином.
  
  Мой рыжий гномокот вздохнул и, отвязав с пояса кошель, начал отсчитывать монеты. Должен сказать, что номер здесь стоил невероятно дорого. Десять золотых монет в сутки. И в Ровалии, и в Империи за такие деньги можно снять лучший номер в лучшей гостинице на неделю. Фред изобразил пантомиму, достойную овации. Каждую монету он провожал с таким трагическим выражением на мор... лице, что создавалось впечатление, словно он хоронит лучшего друга. После этого никто не усомнился, что перед ним настоящий представитель подгорного народа. Дружба с Талином сказывалась - Фред до мельчайших деталей перенял стиль поведение гномов.
  
  После того как последний золотой кругляшек был "оплакан" и перекочевал в кассу, управлявший подозвал мальчишку, отдал ему ключи и распорядился проводить в номер.
  
  Конечно, странно, что постояльцев встречает сам управлявший, а не портье. Хотя, возможно, гости здесь настолько нечасты (с такими-то ценами) что любого постояльца ждут и принимают как какого-нибудь короля или принца крови.
  
  За большой двустворчатой дверью нас ждали апартаменты.
  
  Не комната или несколько, а именно апартаменты. Иначе и не скажешь, угодив в эту обитель строгой и стильной роскоши, вполне приличествующей и жилищу какого-нибудь аристократа, а не купца.
  
  Пока я с любопытством оглядывался, рассматривая лакированный паркетный пол, затянутые гобеленами стены, хрустальную люстру с семью магическими светильниками, изящную мебель красного дерева.
  
  - Да... - проговорил до это молчавший Фред. - Теперь хотя бы отчасти становится понятным, за что гребут такие огромные деньжищи.
  
  - Ерунда, Фред у нас в столице есть номера в отелях не менее шикарные, но за них не гребут такие деньги, - ответил я слуге. - Например, гостиница "Кремль". В ней любит останавливаться во время своих визитов в столицу король гномов Синегорья.
  
  - Вот сомневаюсь, что Телхар V платит за свой люкс меньше, - не поддержал меня Дарен. - Да и что те деньги? Они всё равно пиратские, что их жалеть.
  
  - Ваша правда, мастер Дарен. Пообедаем и приступим к делам? - вопросительно посмотрел я на замаскированного эльфа.
  
  - От хорошего обеда я бы не отказался - Фред погладил гномье брюшко и мечтательно зажмурился.
  
  Мне осталось только позвонить в серебряный колокольчик, что стоял на столе. В одно мгновение слуга материализовался на пороге.
  
  - Ваша милость что-нибудь желает? - осведомился он.
  
  - Да, милейший. Обед на три персоны и, пожалуйста, побыстрей.
  
  - Закуски сейчас принесу. А основные блюда подадут минут через пять. Где прикажете сервировать стол? Здесь, в номере или пройдёте в ресторан?
  
  - Здесь, пожалуй, - идти никуда не хотелось.
  
  Шустрые официанты в белых перчатках накрыли стол в мгновения ока. Чего на нём только не было. Прислуживать за столом осталось двое. Один - седоватый, в летах, с выправкой и манерами потомственного аристократа, и второй - молодой белобрысый паренёк лет двадцати. Старший явно натаскивал молодого, парень изо всех сил старался. Наверно поэтому и стал подставлять блюда.
  
  - Господа, попробуйте лангустов, они свежайшие сварены в белом вине и поданы с соусом из оливкового масла и сока лимона.
  
  - Конечно, не забыли любимые всеми гостями говяжьи щечки, буратту и прочие вкусности, но однозначно рекомендую томленую голень от шефа. Она, конечно, от буйвола, но в меню написано "от Шефа", - пошутил он.
  
  Фредерика не тронули прекрасные морепродукты, зато в голень буйвола он вцепился зубами. Пожилой официант нисколько не удивился такому поведению, а лишь ловко повязал салфетку гному, чтобы тот не обляпался.
  
  Обед прошёл превосходно, разве что под конец Фред получил от меня затрещину, когда попытался вылизать вазочку из-под мороженого, что подали на десерт. Наслаждаясь приятной тяжестью и попивая халифатский кофе, мы обсуждали дальнейшие действия.
  - Через полчаса надо приказать подать карету (карета с кучером входит в счёт нашего номера) и ехать в банк продавать розовый жемчуг, - сказал Дарен.
  Прежде чем начать разговор он не забыл задействовать артефакт с "Пологом тишины". На мой не высказанный вопрос: "зачем артефакт, если он сам неплохой маг?" Он ответил.
  - Вы забываетесь барон, здесь очень многим есть что скрывать, и использование таких амулетов не вызывает никаких вопросов. Вот личный маг в свите барона может вызвать вопросы, а так я простой и нечем непримечательный телохранитель.
  - Вы с лордом Гьераном уверены, что банкиры рискнут и купят столь горячий товар как "розовый жемчуг"? Как я понял, республиканцы "землю роют" чтобы узнать обо всех участниках набега на "Черепаший остров". А тут - появление такой партии и именно такого жемчуга, что и достался налётчикам.
  - О-о-о... Александр, им не впервой скупать горячий товар. К тому же по определённым каналам до жадных коротышек дошла информация, что эмир Ахор (верховный конюший султана) ищет подарок своей новой пассии, а она обожает розовый жемчуг.
  - Как я понимаю, это "слух" был донесён до нужных ушей стараниями лорда Гьерана? - поинтересовался я.
  - Вероятно. Хотя я не посвящён в такие подробности, - ответил Дарен.
  - А не грохнут нас эти чертовы коротышки после того, как получат жемчуг? - вступил в разговор Фредерик, сыто поглаживая свой живот.
  - Вот для того, чтобы у них не было подобных мыслей мы, Фред, и остановились в этой гостинице, и пришли на судне капитана Сива Хромого, а он крупная фигура в здешнем береговом братстве. Торговому дому, который так плотно сидит на контрабанде и нелегальных сделках, совсем не резон ссорится с пиратами.
  - Как я понял, наша роль - сыграть посредников между пиратами, совершившими удачный набег, и покупателями, которые очень заинтересованы в товаре. И по возможности - разведать внутреннюю планировку банка и систему его охраны, - заключил я.
  - Жаль, что снами нет Талина, он большой специалист по разным ловушкам. Я помню, как он нас вёл по фальшивому склепу, - со вздохом проговорил Фред.
  Его нелюбовь к гномам не распространялась друзей.
  - Ну, Фред, не знаю, какой специалист ваш Талин, но я тоже неплохо разбираюсь в ловушках. Как механических, так и магических, - успокоил его Дарен. - Умею их ставить и снимать.
  Допив кофе, я снова позвонил в серебряный колокольчик.
  - Ваша милость, - с поклоном произнёс уже знакомый слуга, казалось появившийся раньше, чем он зазвонил.
  - Карету подайте через пять минут, мне нужно по делам.
  - Да, господин барон! Она будет вас ждать. Вам понадобится дополнительная охрана? А то не во всех районах нашего славного города безопасно. Если вы решите направиться в портовые и припортовые кварталы я бы советовал взять её обязательно.
  - Не беспокойтесь. Я не настолько люблю приключения, чтобы искать их в портовых кварталах.
  - Ваш милость, мы сможем обеспечить вам безопасность куда бы и когда вы бы не направились. Правда, только в пределах острова. У нас самая лучшая команда телохранителей - ни один наш постоялец не пострадал за все время существования отеля. Мы свято бережём жизнь и покой наших гостей.
  - Повторюсь, мне будет вполне достаточно моих людей. Меня ждут чисто деловые визиты.
  - Как пожелает господин барон. - Слуга склонился в поклоне. - Карета будет вас ждать ровно через пять минут.
  Так и случилось. Перед крыльцом стояла черная покрытая лаком карета, запряжённая роскошной четвёркой серых в яблоках лошадей.
  - Надеюсь, и она входит в стоимость номера, - сварливо проворчал Фред, влезая внутрь.
  - Не занудствуй, Фредерик. Я же сказал, что входит. Экипаж наш на всё время, пока мы снимает номер в этом отеле, - ответил ему Дарен.
  Изнутри карета была обтянута кожей с изящным теснением. Работал охлаждающий артефакт, создавая прохладу и свежесть. В передней стенке открылось маленькое окошечко, и через него кучер спросил.
  - Господа, куда едем?
  - В банк "Балин, Орин и сыновья", - ответил я.
  - Домчим минут за двадцать, - ответил кучер и окошечко закрылось.
  Щёлкнул кнут, четверка споро рванула с места.
  - А что, здесь даже конки нет? - поинтересовался у Дарена Фред.
  - Была, но её сменили на паровой трамвай. Имеется правда всего одна линия, идёт от гавани до губернаторского дворца и это больше аттракцион, чем городской транспорт. Здесь тропики, летом ещё жарче, чем в Ровалии. Поэтому большинство домов построены очень близко друг к другу, чтобы всегда была тень, к тому же большинство улиц тянутся от моря в сторону холмом за городом, чтобы образовывался сквозняк, протягивал воздух через эти улицы, опять же тем самым снижая жару. Здесь лучший транспорт - это собственные ноги. Кстати! Поэтому нам до банка ехать двадцать минут, а не пять. Он всего в трёх кварталах, но напрямик по узким улицам карета не пройдёт.
  - Так чего огород городить с этой каретой? Пошли бы пешком, - недоумевал Фред.
  - Фред, так надо. Мы просто обязаны пустить пыль в глаза. Это чисто дипломатический приём, мы как бы обозначаем свой статус. Короче, не забивай себе голову, - ответил я этому рыжему непоседе.
  Карета шустро петляла по улицам, ловко входя в крутые повороты. Чувствовалось что возница очень опытный: мы легко вписывались во все из них и, несмотря на скорость и порой летящую вслед брань, никого не задавили.
  Посреди окруженной высокими зданиями и покрытой брусчаткой площади возвышался большой каменный сундук. Никак иначе охарактеризовать архитектуру конторы банкирского дома "Балин, Орин и сыновья" я не могу. Где-то на высоте второго третьего этажа протянулся ряд забранных решётками окон, сильно смахивающих на амбразуры, а карниз здания украшали явно недекоративные зубцы.
  
  Глава 4 Банк гномов.
  - Чем могу служить, господа? - осведомился у нас подошедший клерк.
  - Вызовите управляющего. Мне бы хотелось с ним встретиться, - ответил я.
  - Присядьте, я сейчас узнаю, сможет ли он вас принять, - сказал гном и исчез.
  Ну, если просят, почему бы нет подождать? Мы отошли в угол и развалились на мягких диванах. Снаружи банк "Балин, Орин и сыновья" представлял собой маленькую крепость, а внутри большой зал с дверями в отдельные кабинеты, где в их тиши решались денежные вопросы клиентов. Так любимая гномами массивная мебель, ковры, портьеры, парочка рыцарских лат расставлены в нишах. Единственным отличием от учреждений, в которых мне довелось побывать, были многочисленные переговорные, где, соблюдая строгую конфиденциальность, обсуждались дела. Все было сделано так, чтобы показать - здесь можно решать серьёзные вопросы. Порой сюда заглядывали люди и нелюди с очень подмоченной репутацией: пиратским капитанам тоже иногда приходилось просить кредиты. Что делать? У всех порой случаются нелёгкие времена. Хотя, если судить по здоровенному полуорку, который вальяжно направился к одной из переговорной, деньги у клиентов банка водились - столь густо он был увешен золотыми цепями, кольцами и браслетам. Как рассказывал Дарен, если у тебя банковская операция где-то в районе тысячи золотых - тебе нужно идти в общий зал. Больше - добро пожаловать в отдельный кабинет, где работать с тобой будет более высокопоставленный клерк. И охрана хорошая, что снаружи, что внутри. Но она глаза не мозолит. Эльф засек пятёрку магов, изображающих из себя служащих. Если прибавить к ним с десяток хорошо вооружённых воинов снаружи и ещё один десяток в общем зале, то совсем неплохо. Да и рыцарские латы, что торчали в нишах, тоже были не просто украшением. Вот что значит банк для солидных клиентов. Дерен внимательно смотрел за обстановкой и заметил, как зашевелилась охрана.
  - Александр, Фред приготовьтесь - сейчас нас будут проверять на вшивость и попытаются ограбить.
  - Так сразу? - не понял я.
  - Пока нет. Просто насторожились - неизвестно кто заявился и сходу требует управляющего. Но стоит узнать, что за предложение, то точно попытаются ограбить - уж слишком заманчивый товар собираемся предложить.
  Да неужели вся эта охрана вместе с магами против меня и Дарена?! После четырёх воинов-магов "шойгенов" - два десятка простых бойцов и пятеро магов? Это даже не смешно. Дарен займётся магами, а я воинами. Ну, а Фред - на подхвате. Хотя сомневаюсь, что их всех на нас бросят - скорей всего будут те, в молчании кого полностью уверены, а таких много не бывает.
  - Управляющий готов вас принять, - произнёс с поклоном слуга.
  Он показал на двери одного из кабинетов для приемов очень богатых клиентов.
  - Проходите, господа! Вина? Рома? Гномьей водки?
  Нас рассадили по удобным кожаным креслам, намекнули на дармовую выпивку.
  - Простите, уважаемый, у нас есть дело и нам бы хотелось его поскорей закончить, -заявил я.
  Гном немного поморщился. Наверное, не понял.
  - И кто с нами будет работать? - осведомился Фредерик, исполняющий роль секретаря.
  Гном растерянно заозирался. Похоже, попытка ограбления клиентов здесь явно не частое явление. Ребята теряются. Появившийся из двери очень толстый представитель подгорного народа отослал слугу властным движением пухлой ручки, сплошь унизанной перстнями, и уселся за стол напротив меня. Про себя усмехнулся. Сегодня я по количеству перстней ему нисколько не уступаю. Перед тем как ехать сюда, Дарен извлёк из своего кармана целую горсть магических побрякушек и в категорический форме потребовал их одеть. И среди них не было ни одного слабенького. Примени я хотя бы половину этих украшений - и здесь наступит локальный конец света. Один перстень с "Огненный молох" пятого класса чего стоит. Почему их у нас не отобрали при входе? Да и оружие оставили. Помню, когда в последний раз посещал банк с мастером Турином, нас вежливо, но настойчиво попросили их оставить
  - Чем могу служить, господа? - после недолгого изучения клиентов вживую поинтересовался низкий толстячок.
  - У нас есть то, что вы ищите, - равнодушно сказал я.
  - А разве мы (он выделил голосом - мы) что-то ищем? - притворно заинтересовался гном.
  Ну-ну, они нас в холле чуть ли не под лупой изучали. Мой перстень почти руку заморозил, сигнализируя о магическом воздействии. Наверняка поняли, что передними не простые клиенты.
  - Вы знаете, - продолжил он с хитринкой в голосе, - даже если мы бы что-то искали, сейчас купить не в состоянии. Дела, идут не блестяще, - вздохнул он. - Расходы. Касса почти пуста.
  Да, а играет он плохо.
  - Вы не поняли, - вежливо произнес я. - Я хочу продать вашему банку определённые ценности, в которых, как я слышал, он заинтересован. Вот они. - Толстый гном не сводили выпученных глаз с маленького мешочка, который медленно развязал по моему знаку Дарен. Осторожно раскрыв его, он высыпал на левую ладонь четыре или пять розовых жемчужин. Каждая из них была величиной с воробьиное яйцо... - Как сказали мне знающие люди, каждая такая стоит тысячу золотых. Здесь их двадцать. Деньги я желаю получить быстро.
  Банкир алчно схватил толстыми пальцами блестящий, нежно переливающийся всеми оттенками розового шарик и, любуясь им, стал он его рассматривать. Гном внимательно изучал жемчуг. Минуты шли, а он все никак не мог прийти к какому-либо решению. По внешнему виду я и мои "люди" - или высокооплачиваемый наёмники, или дворяне средней руки. Одеты мы вполне достойно, но не роскошно. Вот у коротышки и случился затык. Ну, никак не мог нас просчитать и выстроить правильную линию поведения. Что возьмёт верх - жадность или осторожность?
  - Вы знаете, - наконец решился гном, - я не могу, потому что у вас нет сертификата о происхождении жемчуга. Согласитесь, что сумма очень крупная, и выдавать ее неизвестно кому я не могу.
  Фред на эти слова лишь раздражённо фыркнул.
  - А почему, собственно? - полюбопытствовал я.
  - Потому, - важно заявил банкир, - что когда придет настоящий владелец, то я ничем не смогу ему помочь.
  - Да? - удивился я. - Настоящий владелец. Как интересно. Мне всегда казалось, что предъявитель такого товара и есть настоящий владелец и, не имея его на руках, никто к вам не придет. Как он докажет, что это именно его жемчуг?
  - Молодой человек, - снисходительно усмехнулся гном, - такие вещи всегда имеют настоящих владельцев. Вы уж извините, но если вам удалось найти, - он гнусно ухмыльнулся, - подобный товар, то это совсем не значит, что я могу выдать вам за него такую сумму.
  - Ну, хорошо, - покладисто соглашаюсь я. - Не можете выдать такую сумму (хотя можете) - не выдавайте. Я предложу этот жемчуг другому банку. Конечно, я потеряю время, но деньги получу. Позвольте.
  Я встал с кресла и протянул руку за мешочком. Глаза гнома воровато забегали. Он хлопнул по столу. В комнату ворвались четыре воина и два мага. Великолепно. Меня, толкнув в грудь, усадили обратно в кресло. Охранники окружили нашу компанию. Не ошибся, их действительно не много.
  - Что это значит? - спросил я.
  Гном дурак, причем полный. Его мозги окончательно застила жадность. Он не видит ни улыбки моего телохранителя (похоже, он её перенял у своего учителя, лорда Гьерана, после подобной улыбки начинали скрежетать зубами даже страшные "шойгены"), ни почти в голос смеющегося Фредерика.
  Гном вальяжно встал и подошел ко мне.
  - Это значит, - он довольно ухмыльнулся, - что вы никуда отсюда не выйдете, пока мы не решим нашу маленькую проблему.
  - Вы нас убьете? - интересуюсь слегка, понимая бровь.
  Вот нисколечко не страшно. В королевском дворце Ровалии было страшно, в подземельях дроу тоже, а вот здесь ни на грамм. Вся ситуация напоминает дурной спектакль.
  - Нет, - покачал головой толстяк. - Зачем вы так? Мы бизнесмены, а не убийцы. Мы выдадим вам... ну, скажем, тысячу золотых. Согласитесь, что это для вас громадная сумма. Вам ее хватит надолго. Ну, - довольно поинтересовался толстый гном, - мы пришли к соглашению?
  - Да, - спокойно отвечаю. - Пришли. Вы выдаете мне двадцать тысяч и плюс тысячу монет сверху в качестве штрафа.
  Немая сцена. Куда там большим и малым Императорским театрам.
  - Что?! - не веря своим ушам, переспросил банкир.
  Я глазами показываю Дарену на магов и незаметно большим пальцем на себя. Мол, они мои. Тот в ответ слегка прикрывает глаз. Понял. Тут же активирую артефактный перстень тёмных эльфов. И прыгаю на них. Главное - застать врасплох. Успел. Распахиваю руки, обнимаю обоих колдунов и смачно впечатываю в стену. Стена вздрагивает от сильнейшего удара, с потолка сыпется какой-то мусор, на магах неудачниках переливаются защитные щиты. Щиты спасают им жизни, но вот от контузии не уберегли - оба в бессознательном состоянии стекают по стене. За спиной раздались матюги и хруст ломающейся мебели. Стол пролетает над моей головой и тоже впечатывается в стену. Куски летят во все стороны. Вроде все. Я оглядываюсь. Да. Красиво. Куча-мала из четырёх стонущих гномов и кусков мебели. Класс... трёх секунд не прошло, а Дерен их уже успокоил. Поучили честности. Может, и поможет им в будущем. Хотя вряд ли...
  - Кстати, - обратился я к гному банкиру, распластанному на полу и со стилетом у шеи, который ловко приставил Фред, - а почему никто не бежит на помощь? А? Не слышу!
  Легонько питаю пузана.
  - Э... я... э... - с трудом выдавливает из себя пленник.
  - Да... Очень информативно, - высказался Фред.
  - Ты предупредил, что возможны эксцессы клиентом? Так? - поинтересовался Дарен, контролируя остальных коротышек. Не знаю, до всех ли, но до некоторых из них стало доходить, что мой телохранитель очень непрост. Вооружённый одной лёгкой полусаблей раскидать воинов в броне - это надо быть далеко нерядовым бойцом.
  -Это так? Я тебя спрашиваю, - повторным пинком стимулируя мысленные процессы.
  - Да, - сипло выдавливает из себя гном.
  - Молодец. Хвалю! - А почему твои маги деньги не отрабатывают? Маги, как вы там? - Тишина была мне ответом. Ещё в отключке. - Ну, кто же берет магов в ближний бой. Они же специалисты по дистанционному бою, их защищать надо, а не бросать в первые ряды рукопашной. А какая может быть дистанция в небольшом, по сути, кабинете?
  - А ты почему не ругаешься, амулетами не пользуешься? - спросил я у здоровенного седоватого гнома в кирасе, прижатого магией к полу.
  Он представлялся мне наиболее опасным.
  - А поможет? - хмыкнул он.
  Уважаю. Матёрый вояка, шрамы на лице - видать побывал в не одной переделках. Не скулит.
  - Ты-то как на это дело подписался? - поинтересовался я.
  - Приказали, - выдавил из себя гном, и попытался сплюнуть на пол.
  - Значит, так. Любезный, - в который раз пинаю банкира, - к тебе обращаюсь. Штраф возрастает ещё на одну тысячу золотых. Будем платить или как?
  - Вас найдут, - прохрипел банкир.
  - А мы и не скрываемся. Зачем нам скрываться? - удивился я. - А вот репутацию банка ты подорвал. И сильно. Что скажут люди из берегового братства, когда я вернусь, гневно возмущаясь, и расскажу о том, как тут обращаются с клиентами. Не думаю, что вашей конторе теперь кто-нибудь предложит стоящий товар. Зная, что его попытаются просто отнять. Кстати, где мой жемчуг? Где?
  Я вновь пнул жмота. Надеюсь, получилось сыграть посланца пиратов достаточно убедительно.
  - Может, хватит издеваться? - поморщился здоровяк. - И так все понятно.
  - О как! Поделишься - что тебе понятно?
  - Что с такими артефактами, - начал умный гном, - которыми вы здесь моих бойцов как кукол расшвыряли, обычный наёмники и ходить не будут. Слишком они у вас, ребятки, хорошие. Да что лукавить - отличные боевые артефакты. Такие себе очень мало кто может позволить, и владеете вы ими великолепно. Так зачем это представление?
  Все-таки один умный в этой компании есть, и тот не на своем месте. Мы с Дареном и Фредом переглянулись и уже замаскированный дору без слов объяснил, что гномов можно отпускать - больше они чудить не будут. Кряхтя и матерясь сквозь зубы гномы начали подниматься на ноги и отряхивая с себя обломки мебели.
  - А вот и жемчуг, - я указал на валяющийся на полу кожаные мешочек. - Значит, тысячу снимаю. Итого двадцать одна.
  - Вы кто такие? - мрачно осведомился шрамированный здоровяк.
  - Есть разница? - улыбнулся я. - Клиенты. Продавцы. Деньги на стол - и мы покидаем ваше безмерно навязчивое общество.
  Кряхтя и постанывая, изрядно помятый банкир взял жемчуг из моих рук и скрылся из глаз.
  - Что за идиот? - кивнул на него Дарен, обращаясь умному вояке.
  - Двоюродный племянник мужа сестры жены главы совета директоров, - ответил тот и сплюнул.
  Ого! Вот это я понимаю, родственные связи! Один родственник умный - такой банковской империей руководит. А другой родственник тупой и жадный. И если он пробьётся в руководство, то мало не покажется никому. Вот и здорово. Не нравится мне что-то последнее время банкирский дом "Балин, Орин и сыновья".
  - Ты ведь поставлен следить за ним? - спросил у умника Дерен. - Точно поставлен. Мозги у патриарха клана, или не только у него, есть.
  Здоровяк нехотя кивнул.
  Мы взяли у подошедшего (скорей всего уже бывшего) управляющего банка кошели с деньгами и, помахав всем ручкой, с трудом поплелись к ожидающий нас карете. Почему с трудом? Да потому что двадцать одна тысяча золотых монет - это тяжело. Мне-то ладно, с личиной демона, хоть и скрытой, легко утащу и намного больший вес. Но мои напарники тоже похватали драгоценный груз, вот и тащились к карете заплетающейся походкой.
  Погрузившись, мы направились обратно в гостиницу, беседуя по пути.
  - Да, я думал все будет сложнее, а охрана у коротышек оказалась слабоватой, - высказался я, поудобней устраиваясь на мягкой коже дивана.
  - С чего это вы, дорогой барон, сделали подобные выводы? - поинтересовался дроу.
  - Но ведь мы их втроём разделали под орех!
  - Так уж и разделали? - В голосе Дарена сквозил сарказм. - Вы приняли жалкие потуги этого толстяка за настоящую ловушку. Должен вас огорчить, но с безопасностью в банке дела обстоят довольно неплохо. Против нас не подняли тревожную группу и не подключили големов. Или вы, дорогой барон, думали, что такой серьёзный объект охраняют всего двадцать воинов и пять магов? Гномы очень пекутся о своей безопасности, и ещё более - о безопасности своих денег.
  - Да, деньги у гномов - больное место. Тяжело они с ними расстаются, даже своё кровное приходится брать с боем - произнес, посмеиваясь и поглаживая бока туго набитых кошелей, Фред.
  - Так что все, что случилось, можно назвать дурацкой импровизацией одного идиота, - продолжил Дарен. - Он позвал нескольких охранников припугнуть нас, чтобы не рыпались и согласились на грабительские условия. А когда всё пошло наперекосяк - быстро согласился на наши условия. Они изначально вполне устраивали торговый дом, и лишь непомерная жадность одного индивидуума привела к обострённым переговорам. Надеюсь, все запомнили, как спокойно вел себя начальник охраны?
  - Этот здоровенный гном? Да, серьёзный персонаж, по всему видать - тёртый вояка.
  - Да. Если бы он готовили наш захват, мы бы так просто не выбрались, - заключил эльф.
  - Кстати, кто надоумил вас просто броситься на магов? - продолжил он.
  - Ну, не просто наброситься. Дело в том, что маги - это чаще всего бойцы поддержки, и их обычно не выставляют так близко к противнику, как было в банке. А во время боя наколдовать самому этот щит, поддерживать его, да при этом ещё кастовать другие заклинания могут очень и очень сильные маги, а таких немного. И те, кто послабее, часто пользуются артефактным защитными щитами. Но не у всех хватает денег на покупку мощного артефактного щита. Поэтому сами маги порой мудрят с личной защитой. Используют лазейки и особенности подобных артефактов. У магических щитов есть три конфигурации защитного поля: купол, сфера и эфирный доспех. Вот маги и мухлюют с конфигурацией, увеличивая защитные свойства. Правда, мастера-артефакторы сильно не любят, когда всякие дилетанты лезут в их изделия.
  - И как они это делают? - всё ещё не понимал Дарен.
  - Допустим, если купить щит третьего класса с конфигурацией "сфера", то поиграв с настройками, можно получить четвёртые класс типа "купол". Они с помощью манипуляций с настройкой удваивают наполнение верхней части сферы энергией за счёт нижней, превращая из сферы в купол.
  Эльф некоторое время помолчал, видимо в уме прикидывая возможность подобной операции, а потом просиял.
  - Барон, так и впрямь можно сделать. Как же мне в голову не пришла подобная идея?
  - Ну, как в любой идее, в этой тоже есть "подводные камни", - вступил в разговор Фред, оторвавшись от созерцания мешочков с золотом.
  - В чем же они заключаются? - спросил очень заинтересовавшийся дроу.
  - В эффекте "чайной чашки", - очень важно, тоном профессора изрёк Фредерик, и продолжил. - Так его обозвал один из тех, кто придумал этот способ манипуляции с артефактами. Представьте перевёрнутую донцем вверх чайную чашку. Представили? И вот её забрасывают косточками от вишни или черешни, они соответственно отскакивают и сидящему под этой гипотетической чашкой ничего не угрожает. Но если посильней толкнуть нашу чашку?
  - Если стол будет достаточно гладким - она заскользит по нему, - сделал логичное предположение Дарен.
  - Вот! - протяну рыжий кот, ловко претворяющийся гномом. - И тот, кто будет сидеть под ней - тоже заскользит вместе с ней. Но сначала получит по лбу внутренней стороной своего же защитного купола.
  - Ну да. Ведь стабилизирующие конфигурация в строении потоков была нарушена, - озвучил свои мысли дроу. - А их для купола придётся выстраивать заново, фактически делать новый магический предмет. А это сложная манипуляция, доступная только дипломированным магам-артефакторам.
  - Я подумал, что гномы известные скряги, и наверняка магов, что служат здесь, не балуют первосортными магическими изделиями, а те, что выдали, вероятней всего, подверглись подобной переделке. Вот и решил попробовать их ударить их же собственной защитой. И как видишь - все получилось. Когда мы уходили, над ними ещё работали маги-целители, - проговорил я.
  - А если бы не получилось?
  - Перешли бы к плану "Б". И прорывались наружу спомощю выданных тобой магических артефактов. Это такой арсенал, скажу тебе... Одно кольцо с заклинанием "Огненного молоха" пятого класса чего стоит, - с уважением покрутил перстень на пальце. - Пятнадцать зарядов. Или перстень с "Водяным бичом". А браслет с "Молнией", пусть он чуть послабее, "всего" четвёртого уровня, но зарядов тридцать - для ближнего боя самое то: лупи в упор, пока у противника "щит" не прикажет долго жить.
  - Это вы мне, барон, рассказываете о применении магических артефактов в бою??? - Дарен рассмеялся в голос. - Воину-магу народа дроу?
  - Извини, Дарен, что-то меня заносит. - Я примирительно поднял руки вверх.
  - Это после стресса отпускает, - с видом знатока сообщил Фред.
  - Ты, Фред, лекаря из себя не строй. Лучше скажи мне, откуда ты знаешь такие подробности про усовершенствование магических артефактов? - поинтересовался эльф.
  - Да я в магической академии долго служил, - уклончиво ответил мой слуга.
  - Это кем же? - продолжал допытывается Дарен, прекрасно зная, что под личиной гнома скрывается здоровый рыжий кот.
  - Котом учёным он служил при библиотеке, - пошутил я.
  - Господа, мы на месте, - прервал наш разговор кучер.
  Мы прибыли к гостинице и, похоже, уже пару минут стояли у её входа. Прихватив наше золото, побрели к себе в номер. В холле нас встретил управляющий, строгий серый костюм был с ним просто одним целым. Я искренне позавидовал мастерству его портного.
  - Господа, как я вижу, ваша делова поездка прошла удачно. - Он глазами указал на кожаные кошели с монетами.
  - Да, господин Реми, очень успешно, - заговорил Фредерик. - Вот теперь ищем, куда бы пристроить небольшой капитал.
  Ушлый пройдоха успел узнать имя управляющего. И как только успел? Ведь всё время был рядом.
  - Ну, это несложная проблема, мастер Фредерик. Я могу предложить несколько вариантов её решения. У вас в номере есть прекрасный сейф, между прочим - гномьей работы. Если он вас чем-то не устраивает, то гостиница готова взять на себя хранение вашего золота. У нас в подвале есть специальные сейфы, не хуже банковских, сигнализация и сеть магических ловушек, и плюс высокопрофессиональная охрана. Также к вам в номер можно вызвать представителя любого имеющегося на острове банка.
  - А вы случайно не знаете, есть ли на острове представительство "Объединённого торгового банка" или сотрудничающее с нами банки? - перебил я его.
  - Представительство такого банка в Порт-Реале имеется. Если вы ваша милость пожелаете, он прибудет в течение получаса.
  - Пошлите за ним, - прошу у господина Реми.
  Припоминаю разговор в отделении этого банка с главой финансового отдела. Тогда он заявлял, что они гарантируют полную конфиденциальность. Вот сейчас и проверим... Хотя - не стоит. Есть способ проще и надёжней.
  
  Управляющий немного ошибся - банковскому клерку понадобилось не более пятнадцати минут, чтобы явиться пред нашими очами. Мы успели только пройти к себе и расположиться в гостиной, как в дверь постучал слуга, доложивший о посетителе.
  - Что господа хотели от банка, скромным представителем которого я являюсь?
  - Как мне к вам обращаться, любезнейший? - спросил я у нашего гостя.
  - Гордон Ленг, господин барон, заместитель управляющий отделением банка, - представился он, протягивая визитную карточку.
  - Хорошо, господин Ленг. У меня возникли некоторые проблемы с финансами. - Я сделал небольшую паузу, чтобы посмотреть - не попытается ли клерк предложить мне кредит или что-нибудь подобное. Но нет - финансист внимательно слушал и не пытался навязывать свои услуги. Это был ему большой плюс.
  - У меня появилась на руках некая сумма в золотых монетах, и это несколько неудобно.
  - Я всё понимаю, ваша милость. Золото тяжёлое и занимает место. Вы хотите положить его в наш банк?
  - Вы почти угадали уважаемый, господин Ленг. Я хочу обменять его на банковский вексель на предъявителя.
  - Ну что же, и такой вариант возможен. Мне нужно пересчитать монеты. А бланк подобного векселя у меня имеется, как и право его заверить.
  - Прошу, займитесь пересчётом. - И Дарен с Фредом начали выкладывать на стол кожаные мешочки, которые до этого была просто свалены под ним.
  Банкир показал нам невероятный номер: взвешивал на руке кошель и говорил, сколько в нём золотых монет, а затем открывал и пересчитывал. Он ни разу не ошибся. Когда с подсчётом было законченно, господин Ленг достал из папки, что принёс с собой, бумагу, плотно испещрённую магическими рунами и печатями. Мне сначала показалось, что места на ней уже ни на что не осталось, но нет. Клерк вытянул из внутреннего карман дорогую перьевую ручку гномьей работы, покрытую несколькими слоями полупрозрачного лака, отполированного вручную, и украшенную глубокой гравировкой. Подобную вещицу как-то подарили моему деду на юбилей, к ней ещё прилагались несмываемые алхимические чернила. И четким каллиграфическим подчерком вписал сумму, поставив размашистую, но аккуратную подпись, после прижал к пергаменту печать, что висела на цепочке от карманных часов.
  - Проверяйте господин барон, - обратился он ко мне, протягивая документ.
  До этого сидевший рядом и не встревавший Фред вместе со мной внимательно осмотрел бумагу. Поковыряв, явно для вида, пальцем печати на документе и посмотрев, как напитанные магией руны едва мерцают на свету, он с умным видом кивнул, дав понять, что всё в порядке.
  - Приятно было с вами работать, господин Ленг. - сказал я, протягивая руку для пожатия банкиру.
  - Взаимно, господин барон. Есть ли у вас ещё какие-нибудь пожелания?
  - Нет, благодарю. Рад, что вы так быстро откликнулись на просьбу приехать сюда.
  - Это моя работа. Я могу надеяться, что вы и в следующий раз воспользуетесь услугами нашего банка? - дежурно поинтересовался клерк.
  - Конечно.
  - Тогда я позову пару моих помощников.
  К нему на помощь из двери явились пара здоровых полуорков, обряженных в костюмы. Они неловко поклонились и, подхватив со стола кошели с золотом, направились к открыты дверям номера. А там их уже ждали. Путь преграждали управляющий и четыре гнома в штурмовой броне. С момента, когда банковский клерк позвал помощников, дверь была открыта. Как умудрилась совершено бесшумно подойти четверка закованных в броню гномов - осталось непонятным.
  - Ваша милость, - обратился ко мне господин Реми, - эти люди могут покинуть вас?
  Гномы держали на прицеле охранников банкира.
  - Да, господин Реми, всё в порядке.
  - Замечательно. Глоин, - обратился он к одному из гномов, - проводи гостей.
  Закованная в сталь фигура едва качнулась - видно это был кивок, и четвёрка расступилась слажено и всё также совершенно бесшумно. Банковские служащие покинули нас под конвоем.
  - А у этого господина Ленга карета, похоже, бронирована, - проговорил Фред, следя за нашим гостем в окно.
  Подойдя и встав рядом, я увидел, как банковский клерк садится в довольно необычную карету. Она был явно пошире, чем обычная, на углах её четко просматривались заклёпки.
  - Даже больше скажу - она явно усилена с помощью магии, - присоединился к нам Дарен. - В ней установлен очень неслабый артефакт. Правда, отсюда не скажу защитный он или атакующий, но фонит изрядно.
  - Ещё бы не быть ей бронированной, ведут дела они в пиратской столице и на безопасности не экономят. "Вредная здесь эта экономия и для здоровья, и для дела", - сказал я.
  За клерком в карету уселись и оба полуорка, на козлах рядом с кучером восседал чернобородый гном с тромблоном. Интересно, а не используют ли они для подобных выездов банковский фургон, в которых обычно перевозят деньги. Этой мыслью я поделился с присутствующими.
  - Возможно, - задумчиво протяну эльф. - Вы видите, что колёса явно шире, чем у обычных карет.
  - А вот мне любопытно - возьмёт ли такую карету гномья граната, усиленная рунной магией? Ну та, хозяин, что в тебя Талин бросал, - спросил Фредерик, задумчиво почёсывая за ухом.
  - Так! С чего такой интерес? Решил налётчиком заделаться?
  - Нет! Хозяин, чисто теоретический интерес! - замахал руками Фред, делая совершенно честное лицо.
  - Ладно, теоретик, давай лучше ужинать.
  Глава 5 Неспокойная южная ночь.
  Проснулся я резко, в одно мгновенье вынырнув из объятий сна. Вот ведь зараза - второй раз подряд просыпаюсь глубокой ночью. Из окна светила огромная и по-южному яркая луна. Меня разбудило какое-то непонятное ощущение - что-то беспокоило, хотя мой верный перстень молчал и не сигнализируя об опасности. И откуда здесь может взяться опасность? Постоял немного у кровати, потирая лоб и размышляя, и прошёл дальше - к окну. Тем, кто решится сюда сунуться, ой как трудно придётся, учитывая, что "Прибой" окружает охранный магический периметр, препятствующий попыткам проникновения в неё. А незаметно пробраться через главный вход и далее через холл - ещё сложнее. Пусть даже и с магическими побрякушками, обеспечивающими эффективную маскировку. Да и охрана наверняка бдит. Из окна видно было центральный вход, дорожку, тянущуюся от кованых ворот, часть парка и фонтан, чьи брызги в свете тропической луны походили на капли расплавленного серебра. И снова всё на взгляд спокойно. За спиной раздался лёгкий шорох.
  - И вас эти болваны разбудили? - тихо проговорил Дарен.
  - Не знаю. Вы про кого? Меня просто подняли непонятные ощущения и чувство беспокойства.
  - Так вы не видите этих клоунов? - эльф указал в сторону окна.
  Я в недоумении отрицательно покачал головой. С непониманием рассматривая пустой тёмный парк и дорожку возле фонтана.
  - Странно, у демонов обычно прекрасное магическое зрение. - Он с сомнением посмотрел на меня.
  - Ладно. Смотрите сюда.
  Дарен подошёл ближе к окну и стал пальцем рисовать замысловатые символы. Они не были похожи на привычные мне магические руны. Письмена отпечатывались на стекле и начинали светиться лёгким синеватым светом. Эльф произнес какое-то слово, и символы сначала засветились ярче, а потом впитались в стекло. Изображение резко изменилось, стало видно, и очень неплохо. Всё за окном просматривалось как в пасмурный, но довольно светлый день, только картинка была бесцветной. Мир почти не исказился - будто смотришь сквозь линзы с просветленной оптикой, что делают коротышки. Гостей в саду я заметил почти сразу. Пара силуэтов осторожно крались от ограды в сторону стены гостиницы, старательно обходя светящиеся линии у себя на пути и прячась в тени. Одеты они были в непонятные мешковатые комбинезоны, разрисованные множеством клякс и полосок, а головы замотаны тёмной тканью.
  - Это что у них за клоунский наряд? - спросил внезапно возникший из темноты Фред.
  - Да я сам не совсем понимаю...- начал эльф, но осёкся на полу фразе и выпучил глаза. - Да ведь это ни что иное, как грубое подражание султанским ассасинам.
  - Да какие это ассасины? - встрял Фредерик. - Это какие-то два придурка в полосатых тряпках. Им бы на ярмарках выступать.
  - Ну, некоторые ловушки они обходят довольно умело. Вон видите куст, что обогнули по большой дуге? Так это эльфийский "игольник" - растение, специально выведено светлыми эльфами для охраны. В обычном состоянии это красивое растение с нежно-розовыми цветками, но если потревожить - выстреливает шипы с нервнопаралитическим ядом. Яд не смертельный. Но "счастливчика", хватившего это, дергает и трясёт в судорогах.
  - А как же за ним ухаживают? Да и постояльцы в гостинице ходят мимо, - интересуюсь я.
  - Ну, хозяина он не трогает, как-то определяя его по запаху, для посетителей днём выносят специальный магический артефакт, от действия которого "игольник" впадает в спячку. Ну а ночью и вечером достаточно не уходить с тропинок. Тем самым не попадая в радиус агрессии растения.
  Тем временем парочка лжеассасинов прокралась мимо фонтана и, старательно обходя кусты и статуи, направилась в нашу сторону. Передвигаясь где перебежками, где ползком, таясь в густой ночной тени, приблизилась к охранному периметру. Сейчас, когда я видел магическим зрением, полог виделся мне огромной сетью из светящихся линий, наброшенной на здание и, главное - таких сетей было две. Одна поверх другой. Первая с крупными ячейками, вторая - с мелкими. Сети не соприкасались друг с другом, из чего можно было сделать вывод, что они друг друга дублируют.
  - И куда они так резво направляются? - озвучил мой невысказанный вопрос Фред.
  - Ну, если судить по направлению движения, то эти гости к нам, - с улыбкой сообщил дроу.
  - Так что же мы тут стоим?! - взвился Фред. - Надо поднимать охрану, наверняка спят, лентяи!
  - Уймись, Фред! - одёрнул я его. - Если Дарен ничего не предпринимает - значит нет необходимости пороть горячку.
  - Вы абсолютно правы, ваша милость, - он картинно поклонился. - Эти идиоты зацепили по пути две сигнальные ловушки, так что охрана и так в курсе происходящего. Это, во-первых. Во-вторых, мне хочется посмотреть, чем же они хотят вскрыть полог. У меня к этому профессиональный интерес.
  Лихая парочка наконец добралась до края магического полога и залегла. Один из них пошарил за пазухой и втащил предмет, сильно напоминающий золотое веретено с огранённым камнем на тупом конце.
  - Да не может быть! - воскликнул эльф. - Это же "Размыкатель"!
  - Нам стоит начинать беспокоится? - интересуюсь у него.
  - Нам - нет! А вот этим кретинам - да, и ещё как! Надо быть кончеными идиотами, чтобы попытаться применить "размыкатель" к двуслойным пологам. Он же его перегрузит в миг.
  - А потом будет "бум"! - прокомментировал с злорадной улыбкой Фред.
  - Так может они не знают, что здесь двухслойная защита. Привыкли работать с обычной, в один слой - вот и действуют по шаблону.
  - Возможно. Сомнительно, что хозяин трепал на каждом углу про особенности здешней магической защиты. Тогда их наглость имеет хоть какое-то объяснение.
  Дроу презрительно поморщится. Его можно было понять: представителю нации, достигшей высот в тайных операциях, рейдах и засадах было противно смотреть на подобные жалкие потуги и дилетантизм. Один из горе-диверсантов осмотрелся с помощи монокля, также извлечённого из-за пазухи и медленно воткнул "веретено" в точку пересечения линий зашиты. Камень засветился, а линии начали медленно расступаться, образуя проход в первом слое защиты. Постепенно лаз между силовыми линиями расширился настолько, что в него смог бы пролезть человек. Однако полосатая парочка в него не полезла, её привлёк камень, который разгорался всё ярче и ярче. Между подельниками возникла дискуссия. Слов мы по понятным причинам услышать не могли, но и по жестикуляции можно было понять, что до них начало доходить - "пошло что-то не так". Свечения камня всё усиливалось, он уже по свечению обогнал фонари в аллее, ведущей к входу в гостиницу.
  А потом он взорвался. Несколько ветвистых ярко-синих молний рванулись в разные стороны. БОМ-М... Я предполагаю, что все жители на несколько кварталов окрест были разбужены в один миг. Догадываясь, что сейчас произойдёт, заранее прикрыл глаза, Фреду, что во все глаза любовался представлением, повезло меньше - бедолага тряс головой, стараясь избавится от бегающих пред глазами зайчиков. Но задора это ему не убавило.
  - Ну! Что я говорил?! Бабахнуло знатно. - Рыжий просто сиял от восторга. - Можно подбирать две прожаренных тушки.
  - Не всё так однозначно Фредерик, приглядись повнимательней.
  Эльф указал на тела двух горе-взломщиков. Они шевелились. Тела встали и, изрядно дымясь, напрямик, уже не таясь, поковыляли к ограде. Подельников изрядно качало. Как бы им ни хотелось покинуть столь негостеприимный дом, быстрей придвигаться они не могли. Когда один из них проходил мимо статуи, та вдруг ожила и засветила бандиту пониже спин со всей големовской силы. Взломщик с такой помощью резко ускорился, хотя сомнительно, что он ей обрадовался, так как по дороге пролетел через эльфийский охранный куст (кажется, Дарен назвал его "Игольником"). После этого бандит стал напоминать дымящего и дёргающегося в судорогах ежика. Но сдаваться было явно не в привычках этих ребят. Поэтому один ковылял, а второй полз, дёргаясь и пытаясь зубами открыть какой-то флакон видно с алхимическим зельем.
  - Как сказал бы мой учитель - "зачёт вы провалили с треском, но балл за упрямство заработали честно", - усмехнулся эльф.
  - Как они в таком состоянии будут через ограду перебираться? - спросил я.
  Но на свой вопрос ответа получить не успел. Пока мы наблюдали за этой парочкой, распахнулись двери гостиницы, и шестёрка обвешанных оружием гномов не спеша направилась к ночным посетителя. Они не сильно торопились видимо, как и я не сомневаясь, что в теперешнем состоянии этот криминальный дуэт без посторонней помощи не сможет перелезть через ограду и скрыться в городских улочках. Гномы уже готовились выйти из-под защиты магического полога, когда сильный взрыв снес кованые ворота, и в сад хлынула разношёрстная вооружённая толпа.
  - Ого! Похоже, по-тихому нас прибить не получилась, и ребята пошли с козырей, - ухмыльнулся Фред, доставая из-за пояса короткоствольный револьвер.
  Вот же ушлое создание - прихватил игрушку банкира, когда щекотал его стилетом.
  Гномы не растерялись. Один из них сорвал с пояса какой-то амулет и громко что-то проорав, швырнул его оземь. Все светильники в саду и на фасаде ярко вспыхнули, и ночь превратилась в день. Ожил фонтан - огромная водяная плеть хлестнула первые ряды нападающих, буквально располовинив два десятка нападавших. Их щиты (ну у кого они были) за секунду рассыпались, не защитив хозяев. Сила, что была закачена в это заклинание, поражала. Фонтан превратился в водяного осьминога, хлещущего водными щупальцами-плетями. Нападающие отхлынули назад, не переставая стрелять в спокойно отходящих гномов. Но щит легко выдерживал такой обстрел, лишь озаряясь мелкой россыпью вспышек. Водяной страж довольно стойко удерживал атакующих ровно до того момента, когда в дело вступили маги. Целая серия из огненных заклинаний испарила воду в боевом фонтане, и захлебнувшаяся атака продолжилась, хотя и не так резво. Но сюрпризы гостиничного парка на этом не закончились. Все статуи сошли с постаментов и тоже присоединились с бою. Големы. На защите здесь явно не экономили, при таких-то ценах.
  - Пора бы одевается, а то непонятно, куда ситуация вырулит.
  Что-то у меня в последнее время входит в привычку встречать "гостей" не одетым. И я побрёл за оружием и одёжкой. Пока я возился, обстановка перед гостиницей существенно не поменялась, о ней мне ежеминутно сообщая Фред, комментируя действия нападающих и ответы охраны.
  - Ну-с, присоединимся к этому веселью или в номере отсидимся? - спросил меня Дарен.
  - Отсиживается скучно, я предлагаю драку! - совершенно по-кошачьи встопорщил усы Фред.
  - Давайте сначала осмотримся, а потом, если будет нужно, предложим помощь, - заключил я.
  Так и решили. Коридор напоминал потревоженный муравейник: туда-сюда побегала вооружённая прислуга, зычный голос управляющего раздавал команды. Откуда-то снизу доносились резкие винтовочные хлопки, загрохотало на лестнице. В холле я заметил управляющего Реми и крикнул, привлекая его внимание.
  - Мы к вам, господин Реми!
  - Не стоит, ваша милость, вам лучше побыть в номере, там безопасней...
  Но тут к нему подбежал седой гном с огромной бородищей, заплетённой в две косы и заткнутые за пояс. И ему стало резко не до нас.
  - Кэп, - обратился к нему гном, - маги говорят, что подержат наш щит от силы ещё минут двадцать, а затем это отребье полезет на приступ. А там их с полтысячи рыл будет.
  Но тут и его прервали. Опять раздался грохот, и господин Реми проорал в низ.
  - Вы, трюмные крысы, куда, мать вашу, картечницу покатили?! Волоките её в левые эркер. В левый, я сказал, и чтоб пулей! Продолжай, Фрерин, - бросил он гному.
  - Так я говорю, они на рукопашную надеются, отрыжки ската! Знают, что нас здесь не так много, вот и хотят задавить массой. Но всё это ерунда. Отсиделись бы под щитом и перебили их из защищенного здания. Но маги у этих портовых шлюх откуда-то взялись, очень сильные маги.
  - И кто это такой смелый, что решился на меня бочку покатить?
  - Я видел парней из команд "Бешеного быка", "Роковой красотки" и "Пьяного орка".
  - Ханс Цимер и Рырга Стальной клык, - задумчиво произнёс управляющий или всё же капитан. - Ну ладно Гроссбержеч - за последние пять лет нет такого дерьма, в котором он бы не вывалялся. Но с орком мы никогда не враждовали?
  - У капитана Рырга выдался тяжёлый год. Если ты помнишь, кэп, и "Роковая красотка" и "Пьяный орк" - это два небольших паровых шлюпа чуть больше чем по сотне рыл на каждом. Оба принадлежат орку - на одном он капитан, а вторым владеет. Вооружение у них тоже ничего из себя не представляет, так что на "промысел" им есть смысл выходить совместно ещё с кем ни будь. А после одного тёмного случая ему присоединиться никто не предлагает. Чудом вообще из братства не попёрли. Вот и перебивается мелкими приработками да подбирать крошки за более удачливыми. Но он же орк. Воин - настоящий сын степи и жить как шакал ему претит. Вот наверно и подбили на "серьёзное дело".
  - Самоубийца, - зло ощерился капитан Реми. - Ему и его людям такое не простят ни береговое братство, ни губернатор.
  - Кэп, ты сам прекрасно знаешь, что в Архипелагах всегда найдётся тихая и укромная бухточка для любого изгоя. Да, в Порт-Реал ему дорога будет заказана, но если в карманах будет позвякивать золотишко - порт, где приютят, долго искать не придётся.
  - Это ты прав, Фрерин. Вот только золотишко надо сначала взять! - хищно оскалился капитан Реми. Сейчас он ни походил на предупредительного и вежливого управляющего гостинцы с манерами аристократа. Перед нами стоял капитан, проведший не одни год на палубах пиратских кораблей. Из распахнутого ворота рубахи просматривался косой шрам поперёк груди. А с той небрежностью, с которой он застегнул и поправил на себе пояс с оружием, становилось ясно, что это привычные и родные для него вещи.
  - Это точно, капитан, - ухмыльнулся седой гном, доставая из-за пояса револьвер крупного калибра.
  Нет, все бородачи явно повёрнуты на больших пушках.
  - Если вы, господа, и в правду решили присоединиться к драчке - советую не высовываться и слушаться Фрерина. Мой боцман не в таких передрягах бывал, с ним вы не пропадёте.
  - Гном служил на корабле! - выпучил глаза от удивления Фред.
  И он прав - представители подгорного народа крайне редко выбирали морские профессии, да и по морю передвигались с большой неохотой.
  - Не надо об этом, паря! Это моя больная тема! Старая и больная. - грустно улыбнулся седой гном, проворачивая пальцем барабан револьвера. - Если переживём эту ночь - я может расскажу её за кружечкой крепкого эля.
  - Кэп! Кэп! - по лестнице к нам мчал мальчишка посыльный. - Мэтр Хавьер вас зовёт. Говорит, противник что-то затевает.
  - Я к магам, вы на первый этаж. Фрерин присмотри, и на тебе парадный вход.
  Когда капитан ушёл разбираться с магами, мы вслед за боцманом спустились в холл первого этажа. Здесь царил бедлам: вся обслуга, вооружившись и засев в оконных проёмах, самозабвенно палила по нападающим. Кого здесь только не было - обвешанные с ног до головы стреляющими и взрывающимися железками гномы охранники, прислуга (я с удивлением заметил официантов, что подавали нам вчера обед), конюхи, кучер, носильщики, повар с поварятами и два хмурых полуорка, что возились с шестиствольной картечницей. Все умело управлялись с оружием. Это наводило на мысли о том, что не один боцман здесь из бывшей команды капитана Реми.
  - Боцман, мы готовы, - окликнул Фрерина один из громил полуорков. - Сейчас вжарим!
  - Гугар, едрит твою налево! Куда ты вжаривать собрался?! - мгновенно закипел гном. - Подожди, пока спадёт щит - и вот тогда открывайте огонь. Понял? Зеленая твоя морда.
  - Понял. Чего не понять? Вот только морда у меня не зелёная, она обычного телесного цвета. Кожа у полукровок всегда такая. Только чистокровные дети степи имеют лёгкий зеленоватый оттенок.
  Вот ведь шутник. После его словесных пассажей (телесного цвета, зеленоватый оттенок) было несложно догадается, что полуорк откровенно играет на нервах сильно взвинченного боцмана, строя из себе туповатого громилу. Наверняка он и так знал, что ему делать, но просто пялиться через прицел, ожидая, когда противник проломит магическую защиту, для него показалось слишком скучным занятием.
  - Ну, если понял, то прикинься канатной бухтой и не отсвечивай, - буркнул гном.
  А снаружи дела были так себе. Пираты, навалившись скопом, доломали последних каменных големов, что до поры притворялись садовыми украшениями, и сожгли спомощю магии всех эльфийские колючки. Сейчас они широким фронтом охватывали здание и не рванулись на приступ только потому, что магический полог ещё держался - он же честно отражал все, что посылал в нашу строну противник. С нашей же стороны пули легко проходили его и небезрезультатно. Изломанными куклами валялись где-то около трёх десятков нападавших. Пиратов такая игра в одни ворота изрядно бесила. Поэтому, чтобы не изображать из себя мишени, они залегли за любыми имевшимися укрытиями. Пятёрка этих вояк укрылась в чаше уничтоженного фонтана, матерясь и паля по нам из нескольких стволов. Я заметил, что звуки с улицы доносятся несколько приглушенно, да и два прошлых взрыва хоть и были изрядно громкими, но всё же не настолько, как должны были быть. Вывороченные с мясом тяжёлые кованые ворота говорили о мощном заряде взрывчатки. Об этом я не преминул поинтересоваться у Фрерина, благо боцман ничем важным не занимался, а лишь метался с видом тигра, запертого в клетке.
  - Да, это дополнение к магическому щиту установил магистр Хавьер, чтобы постояльцев не будил шум, - ответил он, не переставая поглядывать в окно на противника. - Скоро они его доломают, вот тогда шума и гвалта будет хоть отбавляй.
  Фреду тоже не терпелось пострелять, приняв участие в пока безнаказанном отстреле пиратов. Но патронов у него имелся всего один барабан и когда он сунулся к боцману спросить, нет ли у них таких же зарядов, нарвался на кривую ухмылку и ответ.
  - Для дамских украшений зарядов не держим!
  - Успокойся Фред, - подбодрил я начинающего закипать слугу. - Вот посмотри, у меня одна шпага, которой я владею не слишком хорошо.
  Всё же любимый и привычный палаш имеет мало общего с дуэльной шпагой. А ничем другим эта вручённая мне изящно изукрашенная ковырялка быть не могла.
  В этот момент с улицы из-за ограды прилетел солидных размеров огненный шар, и купол содрогнулся. За ними последовала целая череда таких же подарков - и купол видимо заколебался.
  - Ни хрена себе, сколько они манны в них закачивают, - присвистнул Фредерик.
  - Да, там похоже малый круг магов, - сообщил Дарен, вглядываясь в одному ему видимые признаки. - Из пятерки довольно неплохих колдунов. Но что-то они слишком быстро "огненные болиды" применяют, даже для малого круга. Насколько я помню, для повторного применения нужен откат не менее двух-трёх минут. А они по нам лупят с едва ли десятисекундной задержкой.
  - Наш маг говорит, что у них, вероятно, имеется "колодец манны". Вот с помощью его они и восстанавливают свои силы, - вступил в разговор один из полуорков.
  - Может быть, может быть, - задумчиво протянул замаскированный дроу. - Хотя, как по мне, так они мелко плавают для такой игрушки, как "колодец манны".
  - Слушай, - влез в разговор Фред. - А здесь что, такие заварушки - в порядке вещей? Где городская полиция, маги, войска, что починяются губернатору?
  - Отвечаю по порядку. Нет, такие тёрки в городе категорически запрещены, устроившим подобное светит каторга и конфискация всего имущества. Здесь правила простые. Если у кого накопились вопросы и не терпится их порешать - то милости просим за город и выясняйте отношения там, не беспокоя простых горожан. Что же по второму вопросу. Они как раз и выдвинулись за город, чтобы пресечь творящиеся там беспорядки. Там команды нескольких судов так разошлись во время деловых "переговоров" что подпалили несколько усадеб и, похоже, пригород. Вот почти вся полиция вместе с магами и самим губернатором туда усвистали пресекать это безобразие.
  - Ага, я вчера видел, как ребята с "Любимца фортуны" свозили на берег десантные пушки, - поддержал разговор второй полуорк, которого боцман называл Гугаром. - Так что заварушка там выдалась громкая, почти как у нас.
  - Вот именно, - подержал его напарник. - Если губернатору туда донесли о боях в центре города, то ему с войсками и магами сюда добираться никак не меньше двух часов.
  - Так вы говорили, что там место как раз, чтобы люди могли спокойно порешать дела, - не понял я.
  - Ваша правда, но жечь пригороды - это по любому перебор. Вот губернатор (он же по совместительству и мэр Порт-Реала) лично туда и сорвался.
  Огненные шары продолжали монотонно прилетать в защиту гостиницы. Наши маги изредка отвечали на выпады коллег, но не часто, все силы уходили на поддержание щита.
  - Вот не верю я, чтобы и нападение на гостиницу и заваруха в пригороде совпали по чистой случайности, - почесав свой затылок, изрёк Фред.
  - Да никто в это не поверит, - сказал подошедший боцман. - Таких совпадений не бывает.
  - Что-то не так, - вклинился в наш разговор Дерен. - Я чувствую отголоски мощного заклинания. Надо отвести людей вглубь здания! И быстро!
  Я выглянул из окна на улицу, чтобы посмотреть, что творится за решёткой сада, где в темноте пряталась маги противника, постоянно долбившие по защитной сфере. На всю высоту купола, около пятнадцати метров, я увидел сплошную стену огня. Она неслась на нас, у меня волосы встали дыбом. Я ожидал, что нас зажарит, но огненная стена ударилась в щит, мигом снеся его, потеряла большую часть своей мощи.
  - ЛОЖИСЬ! - рёв боцмана на мгновение перекрыл звуки ревущего пламени.
  Ударная волна вынесла рамы, засыпав всех осколками стекла и воздух начал нагреваться. Стало очень жарко, и я услышал сдавленный мат. На окнах загорелись портьеры и на противоположной от окон стене начали тлеть обои.
  - Я думал нам пиздец. Жуткое зрелище! - прохрипел Фред, поднимаясь с пола и стараясь вытряхнуть осколки стёкол из-за шиворота.
  Но повторный рёв боцмана не дал ему ответить.
  - ЧТО РАЗЛЕГЛИИСЬ, БОЛВАНЫ?! СЕЙЧАС ОНИ ПОЛЕЗУТ! ЖИВО К ОКНАМ!
  И началась мясорубка. Пираты, которые явно знали о готовящемся ударе, поэтому под него не попали и, лишь стихло пламя, полезли на штурм. Вопящая, орущая толпа рванулась к центральному входу и окнам, паля на бегу и разряжая в нас магические артефакты. В ответ им заговорили наши винтовки и револьверы, справа от меня за стрекотала картечница, поливая свинцом первые ряды. Но тот, кто планировал атаку, был явно не глуп. В первых рядах шли бойцы абордажных команд, усиленные магией и с личными магическими щитами, а также даурги. Мёртвая плоть изменённых мертвецов не боялась пуль. Магические шиты, окружающие живых, вспыхивали всеми цветами радуги от попаданий. Правда, атакующих было меньше, чем вломилось через взорванные ворота, но перебить стольких мы никак не могли. Значит, они разделились, и часть зайдёт с другой стороны.
  Фред стрелял аккуратно, экономя каждый патрон, стараясь выстрелить наверняка и в упор, когда враг начинал карабкаться на подоконник. А я и Дарен вовсю использовали перстни, снаряжённые магическими заклинаниями. "Водяной бич" светился синим цветом, врубаясь в нападающих, а "Огненный молох" оставлял после себя дымящиеся оранжево-красные лужи на песке парковых дорожек. Посмотреть, как идут дела у остальных, не было ни мгновенья. Пираты несли серьёзные потери, но продолжали упрямо лезть и лезть вперёд. Вот рухнули на землю сразу два даурга, ловко перерубленные пополам "Огненным бичом" применённым Дареном. Я "воздушным молотом" буквально размазываю трёх человек и гнома, что пёр лестницу, видно украденную в соседних домах. Щиты абордажников, перегруженные множеством попаданий, не выдерживают и начинают сдавать. И они начинают валиться на обожжённый, вытоптанный газон с множеством пуль в разных частях тела. Но вот крики, звон оружия, хриплая ругань гномов раздалась совсем рядом. Похоже, кто-то из пиратов прорвался в холл и сцепился в рукопашной с охраной.
  Помощь приходит, откуда никто не ждал. Живая изгородь, которую изрядно обожгло во многих местах, проломили и раскурочили нападающие, буквально взрывается прорастающими плетями, которые начинаю плотно переплетаться между собой. По периметру здания образовался довольно густой, зелёный вал. Тех, кто попытался сквозь него пробиться, встретили здоровые шипы на ветвях этого необычного растения.
  - Привет от моих светлых братьев, - тихо, чтобы никто не услышал, проговорил Дарен.
  После того как живая изгородь разделила нападающих, в дело активно пошли гномьи гранаты. И зажатых между зелёным валом и стеной перебили довольно скоро.
  - Ну, вот и передышка образовалась, - устало выдохнул полуорк, привалившись спиной к стене.
  Его напарник сидел рядом, зажимая рукой обильно кровоточащую рану в плече.
  - Ага, но мы хорошо их причесали. - Фред воинственно потрясал разряженным револьвером.
  - Это да. Вот только он сейчас перегруппируются ,прорубятся через эти кустики - и нам не поздоровится, - сказал раненый, болезненно сморщившись, когда мальчишка посыльный, что похоже здесь был за санитара, вылил на рану какую-то жидкость и начал бинтовать.
  - Это не так просто, - усмехнулся в голос Дарен. - Это эльфийский "зелёный вал". Не знаю, правда, откуда он у вас. Но светлые эльфы обычно обносят им свои походные лагеря. Его шипы смертельно ядовиты, ветви практически не перерубить, они словно проволока, и не сжечь. Алхимия тоже его не берёт листья, только от ядовитых зелий осыплются, а ветви останутся, и яд на них тоже.
  - Да, кстати, те огненные шары, что долбились в наш щит, изначально посылали не маги, а какой-то артефакт. Колдуны же готовили это огненный вал. Я сразу заметил, что атаки как-то подозрительно однообразны.
  - Так, братва! Считай, отбились, - радостно сияя, как новая монета, огласил боцман.
  - Ты чего, Фрерин, головкой неудачно приложился? - спросил его повар, протирая об остаток портьеры свой мясницкий тесак. - Какое отбились? Там их ещё минимум морд триста, а у нас едва полсотни наберётся.
  - Сид, а если я скажу, что мы отбились, ты что - в бутылку полезешь? - спросил, спускаясь по лестнице, капитан Реми.
  - Вы капитан - это другое дело, - стушевался повар.
  - Ну, тогда будем доставать туз из рукава, - и он сделал знак идущему следом человеку.
  Похоже, это и был маг Хавьер. Правда, он не носил никакой изукрашенной мантий, но та аура, что его окружала, и небольшой жезл выдавали в нём чародея.
  Капитан в сопровождении мага прошёл в соседний зал, который похоже по задумке архитектора был бальным. Меня только удивил большой пешиханский ковер, что закрывал большую часть пола залы. И как тогда здесь танцевать? Пара слуг ловко его скатала и взору отрылась начертанная пентаграмма портала. Ну, теперь понятно. зачем здесь ковёр. Судя по размеру начертанной пентаграммы, под ковром прятался грузовой портал с очень немаленькой пропускной способностью. Маг развёл руки в стороны и затянул сложный речитатив на незнакомом языке. Повинуясь его голосу, руны на полу начали разгораться, а камень в жезле, что был зажат в руке, мерно пульсировал. Ещё полминуты - и весь рисунок ровно горел, и портал был готов к открытию.
  - Капитан!? - обратился к стоящему рядом с магом господину Реми повар, - мы что, вызываем подкрепление?
  - Ты как всегда на редкость догадлив, Сид, - ответил ему капитан, посматривая на манипуляции мага.
  - Есть, стабилизация канала, сейчас откроется, - прокомментировал свои действия Хавьер.
  Воздух над пентаграммой начал дрожать и искажаться, а потом из этого искусственного марева на паркет ступил закованный с ног до головы в броню гном, за ним еще один, а потом бородатые коротышки просто валом повалили. Все как один экипированы в одинаковые, усиленные рунами доспехи, с карабинами и короткими мечами на поясах. Они производили впечатление единого, хорошо отлаженного механизма.
  - Клан "Железной руки"! - прошипел мне в ухо Фред, тыча пальцем в знак, выгравированный на наплечниках воинов - сжатый кулак в латной печатке.
  Ну да, они и есть. Лучшие гномьи наёмники. Хорошие у капитана Реми связи, если смог их сюда вызвать. Бойцы ещё продолжали маршировать из портала, а их командир уже что-то обсуждал с капитаном и Фрерином. Но на этом чудеса не исчерпывались. Едва гномы иссякли, начав рассредоточиваться по этажам. Как на закуску из портала вышел... МЕДВЕДЬ.
  Огромная туша была покрыта доспехами из сверкающего белого металла, на поверхности которых вились эльфийские письмена. Каждый раз, как он переступал своими чудовищными лапами, поскрипывали кожаные ремни креплений. Опасность, казалось, исходила от самых кончиков стальных когтей на латных перчатках до серого шерстяного плаща на медвежьей спине. Зверюга легко и непринуждённо шла на задних конечностях. У Фредерика рот открылся от удивления и глаза старательно пытались вылезти из орбит. Вооружён этот монстр бы длинным двуручным мечом, который небрежно висел у него за спиной. Проходя мимо, эта туша по-хулигански подмигнула вконец обалдевшему Фреду.
  - Не... ну. Ты, хозяин, видел это? - протянут он.
  - Ну, видел, и что? - ответил я, делая вид, что не понимаю, о чем он.
  - Хозяин! Мля! Его же здесь быть попросту не может! Это чудо, что только что здесь прошествовало, не что иное, как эльфийская боевая химера. А эльфы великого леса никому их не продают и не сдают в аренду.
  - Знаешь, Фред. Чуть больше полугода назад, ещё до как я тебя прику... мы познакомились, я был в точно таком же недоумении, когда узнал, что гномы продали несколько своих паровых танков королю Ровалии. Ты практически слово в слово повторил, что я тогда сказал полковнику Мезенцеву. Всё, когда-нибудь случается в первый раз.
  - Но то танки, а здесь боевая химера! - распалился мой слуга.
  - Дарен, - окликну я тёмного. - Можешь что-то рассказать о боевых химерах, пока гномы готовятся к атаке. То как они рассредоточились, говорит, что наше подкрепление готовит встречный удар.
  - Я о химерах светлых знаю только из учебников и рассказов лорда Герана. Самому бывать в светлом лесу мне не доводилось. Они изготавливаются магам для усиления княжеских дружин светлого леса. Основные функции - штурмовики и тяжёлая пехота, обладают феноменальной силой и бешеной регенерацией. Фред прав, обычно они разумных химер не продают. Основой для подобных химер служат крупные животные - медведи, львы, тиры, быки. Так что увидеть подобное существо вне границ владений светлых эльфов и вправду довольно необычно.
  Пока эльф говорил, бородачи подготовились, и по приказу мага зелёная преграда начала опадать и съеживаться.
  Со стороны сада пираты радостно оживились, готовясь рвануться на очередной штурм и, наконец, дожать неуступчивых защитников.
  - А кто-нибудь посчитал, сколько нам на подмогу-то прибыло? - поинтересовался Фред, немного отошедший от зрелища шедевра магической химерологии, внимательно наблюдая за действиями гномов.
  - Естественно, - тут же ответил Дарен. - Двести пятьдесят бойцов, воины и маги.
  - Батальон с магическим усилением, - констатировал я и, подумав, уточнил: - Судя по экипировке и вооружению - штурмовой батальон.
  - И сейчас он весь тот сброд, что толчётся в саду, размажет в тонкий блин, - влез в наш разговор, подошедший Фрерин. - Меня капитан послал сказать, чтобы вы при атаке вперёд не лезли. Он очень благодарен вам за помощь, но не хочет, чтобы к довершению сегодняшнего бедлама ещё и постояльцы пострадали.
  - Но посмотреть же можно? - с надеждой протянул Фред.
  - Да, пожалуйста! Если хотите, можете даже пройтись за спинами штурмовиков. Вперёд только не высовывайтесь, - обрадовал его боцман.
  В это время живая стена наконец полностью опала, и пираты с воем и улюлюканьем пошли на приступ. Встречный залп из карабинов был подобен стальной вьюге, просто сметя передние ряды.
  А затем прогремел известный всем кличь.
  - Барук Казад! Казад Ай-мену!!! (Топоры гномов! Гномы идут на вас!) - единым организмом выдохнули две с лишнем сотни лужёных глоток.
  Уж не знаю, что сильнее подействовало на пиратов, град из свинца или боевой кличь гномов, но они словно споткнулись, замедлив бег. А бородачи рванулись им навстречу, стальной лавиной выпрыгивая из окон. Яростно сцепившись, наёмники единым порывом отбросили остатки пиратских команд к самой ограде, где закипела рукопашная. Одна из групп отступала слаженно и умело оборонялась от закованных в броню коротышек. Тут и довелось увидеть в деле боевую химеру. Вот пираты слажено отходят к пролому в ограде сада, а мгновенье спустя в них врезается тёмная масса - и всё, что было когда-то людьми, словно от взрыва частями разлетается по сторонам, а бронированный мишка, не останавливаясь, двигается к следующей цели. Ещё пара подобных сольных выступлений - и отступление превратилось в повальное бегство.
  - Ну, вот и всё! - заключил боцман, вытирая саблю об остатки ещё вчера идеально ухоженного газона. Мы последовали совету и практически спокойно шли за спинами наступающих штурмовиков и ни во что не вмешивались. Можно было бы отправиться спать, тем более что небо на востоке начало бледнеть и в нашей победе никто не сомневался. Но Фред яростно желал досмотреть всё до конца, а Дарен не понимал, что случилось с магами, которые осуществляли в начале поддержку нападавшим. Но после "огненного вала" с их стороны не было никаких активных действий. Мы, выйдя за ограду, почти сразу их нашли.
  - Учитель как всегда великолепен и смертоносен, - сказал эльф, рассматривая то, что осталось от колдунов.
  Пять тел лежали бесформенными кулями по краям сложной фигуры, начертанной на брусчатке, рядом же лежала их порубанная охрана.
  - М-да. И даже обшарить успел, - возмущённо проговорил Фред, осматривая тела. - Ничего не оставил, мародёр.
  - А ты за трофеями в сад вернись, может что и найдёшь, - посоветовал ему Дарен.
  - Да ну! Ты же слышал, что рассказывал боцман. Там собралась одна голь перекатная, без медяка за душой. И какие там могут быть трофеи? - обиженно фыркнул в усы Фред.
  Из окрестных улиц доносились редкие выстрелы и звон стали - несколько групп в сопровождении людей капитана Реми преследовали беглецов.
  - Ладно, господа мои разлюбезные. Вы как хотите, я пойду досыпать, уже чуть челюсть, зевая, не вывихнул. Дарен, надо завтра поблагодарить твоего учителя - с магами он здорово помог.
  - Я думаю, лорд Гьеран даст о себе знать. Надо будет ещё отчитаться о посещении гномьего банка. В крайнем случае, если не объявится - можно будет съездить в порт, на судно. Думаю, он будет там.
  На том и порешили.
  
  
  
  Глава 6 Морской визит.
  Проснулся я поздно. Высокие напольные часы, что стояли в гостиной, показывали без двух минут полдень. Их было видно, потому как дверь в спальню была открыта. Похоже, когда вчера рухнул в кровать, не было сил её прикрыть. Потягиваясь встал, оделся и, старясь не шуметь, чтобы никого не разбудить, прошёл в зал с мыслями о завтраке. В гостиной недалеко от камина, (вот не знаю, зачем в тропиках камин) на цветастом пешханском ковре, свернувшись калачиком, спал Фред в обнимку с саблей. Вот ведь трофейщик-барахольщик! Вчера её у него точно не было. А как говорил: "там одна голь перекатная, брать нечего", - но к рукам что-то прибрал. Любопытно конечно посмотреть, что за железяка ему приглянулась, но не буду, пусть ещё отдохнёт, "веселая" выдалась ночка.
  Выглянул в окно. Итить твою налево! Пейзаж - после битвы. Пулевые отверстия в деревьях и стенах, черные пятна выжженной до состояния пепла земли, взорванный фонтан и многочисленные трупы участников штурма. Небольшой, но очень красивый парк был изуродован до неузнаваемости. А ночью всё выглядело не так грандиозно. У развороченных ворот и проломов в ограде торчали гномьи караулы из "железноруких", они отгоняли любопытных и вездесущих мальчишек. Телами нападавших тоже занимались. Две группы хмурых типов с помощью садовой тачки и какой-то тележки свозили их к большой повозке, запряжённой парой тяжеловозов. Они, несколько не церемонясь, как дрова, грузили их в неё.
  Сзади зашевелился Фред.
  - С добрым утром, Хозяин, - радостно сказал он после того, как потянулся и зевнул.
  - И тебе с добрым утором. Ты это где раздобыл, проныра? - я ткнул пальцем в саблю, зажатую у него под мышкой. - Говорил, что все пираты голые-босые и тебе, такому героическому, от них трофеев не достанется.
  - Так и было хозяин. Но потом мне в голову пришла простая мысль. Пираты - почти те же наёмники, живут оружием и им же зарабатывают на хлеб с маслом и кружку рома. А значит - постараются разжиться самым лучшим, и не будут его продавать или закладывать, так как от него зависит их жизнь. Вот я и подумал - пусть у абордажников ветер гуляет в карманах, но магические амулеты, амуниция, оружие наверняка отличная и стоит немало.
  - Ну и ты решил избавить их от уже ненужных вещей.
  - Да! - сверкнул улыбкой Фред. - Хозяин, ты же знаешь правило: что с боя взято - то свято. Но не беспокойся, я сильно не наглел и пошарил только возле окон, где мы держали оборону.
  - Ну и чем разжился? Показывай.
  Фред начал выгребать из карманов перстни, цепочки, браслеты... Все были с магической начинкой, правда в большинстве разряженные вчерашним боем под ноль.
  - Заметь, хозяин, все не повреждены, только маны в них нет. Но зарядить не долго, и можно неплохо экипировать небольшую штурмовую группу. Ну или продать, если деньги понадобятся. Во всяком случае, таких наборов магических артефактов я в лавках не видел, их явно делали под заказ.
  - Ладно, хозяйственный ты наш, а что за сабля? - спросил я, перебирая магические безделушки.
  - О это же знаменитая "дымчатая сталь", - сказал рыжий гномо-кот, обнажая клинок. - И как я мог пройти мимо такой красоты?
  Работа и впрямь была мастерской: клинок узкий и длинный, значительной кривизны, прямая рукоять, крестовина с перекрестьем на эфесе. Судя по елмани, клинок вышел из рук восточных мастеров - очень они любят её на своих саблях делать для усиления рубящего удара за счёт инерции клинка. Но на клинке почти не было украшений, так любимых на востоке: как правило, они у них пышно инкрустировались золотом и серебром. Хозяин явно заказывал клинок именно как оружие, а не как статусную вещь.
  - И вправду, вещь стоящая, прекрасный баланс, - оценил я, крутанув саблю.
  - А я что говорил? Если не пригодится - мастер Турин неплохие деньги предложит.
  - Фред, мы же не бедствуем, чтобы столь хорошие вещи продавать, - заговорчески подмигнул ему.
  Видно было, что чем-то эта сабля Фредерику приглянулась.
  - Кстати, ты не знаешь где Дарен? Что-то но не появляется, - показал на закрытую дверь в комнату эльфа.
  - Да он ушёл, - огорошил меня пронырливый слуга. - Только рассвело - он куда-то намылился. Растолкал меня, сказал, что ему что-то надо срочно проверить и предупредил, чтобы без него никуда не уходили.
  - Вот дела! Ладно, не стоит беспокоиться о нашем длинноухом компаньоне дроу - наверняка сам сможет о себе позаботится. А у нас найдутся дела поважнее.
  - Это какие же?
  - Завтрак! Наверно повар уже успел сменить свой боевой тесак на половник.
  Позвонил в серебряный колокольчик, в этот раз не сильно надеясь на расторопность слуг. Но знакомый слуга, угощавший нас вчера обедом, появился без задержек.
  - Господин барон, - улыбнувшись, поклонился он. - Как отдохнули?
  - Спасибо, неплохо, несмотря на бурно проведённую ночь, - вернул ему улыбку.
  - Капитан Реми просит прощения за это чудовищное происшествие и обязуется вернуть вам деньги за проживание.
  - Ну что вы, зачем столь мелочные счёты? Скажем, это было трагическим стечением обстоятельств, не зависящим от администрации гостиницы.
  - Не... Хозяин пусть возвращают. - возмутился Фред. - Штурм отеля, вместе с его героической обороной в перечень услуг, предоставляемых гостиницей, не входил. Так что пусть возвращают золотые назад. Тем более, я секретарь и финансовый советник, и не обязан рубиться как простой воин хирда, защищая свою жизнь и жизнь своего хозяина в якобы самом безопасном месте на островах. К тому же необходимо обсудить компенсацию нанесённого нам морального вреда.
  - Господин Фредерик! - вытаращился на него слуга. - Вас же просили посидеть в номере.
  - И доверить наши жизни в руки дилетантов? - не снижал напора Фред. - Между прочим, бандиты едва не ворвались на первый этаж. Если б они туда прорвались, то задавили бы числом, и помощь никто позвать не успел. Ваш шеф должен был заранее вызвать бойцов "железной руки".
  - Но господин Фредерик! Никто не рассчитывал, что нападение будет столь широкомасштабным, - стушевался и начал оправдываться человек.
  Но напор мелкого гнома только усилился.
  - Что значит - не рассчитывали! Нам было заявлено, как сейчас помню: "Мы свято бережём жизнь и покой наших гостей". Этак вы его бережёте?! - уже ревел Фред.
  - Чем таким уважаемый мастер Фредерик не доволен? - раздался тихий спокойный голос от двери.
  Капитан Реми собственной персоной. Сегодня снова надел маску простого управляющего гостиницей.
  - Компенсацией! Мы не можем прийти к единому мнению о возмещение нам морального вреда, - пафосно выдохнул Фред.
  - Я думаю, что вы, уважаемый мастер гном, полностью компенсировали себе и своему хозяину весь моральный ущерб, - с улыбкой произнёс господин Реми.
  - Это когда же? - спросил гном, делая удивлённое и непонимающее лицо.
  - Да, когда обшаривали тела убитых пиратов, и должен заметить - делали это не редкость умело. Откуда такие таланты у простого секретаря?
  - А откуда у вас капитанской звание?
  - Ха, один-один, - всё с такой же веселой улыбкой произнёс "управляющий". - Вы на редкость необычный гном.
  - О... Знали бы вы, насколько мой Фред необычный гном, - произнёс я стараясь задавить приступ смеха.
  - Итак, чем не устраивает вас как компенсация магические амулеты, что удалость собрать с убитых. А сабля? Ведь вы из-за неё покусали десятника "железноруких".
  - Ты мне об этом не рассказывал! - удивлённо посмотрел на него.
  - Да, что рассказывать? - изрядно стушевался Фред. - Я первый её приметил. Она торчала из-за пояса смугловатого громилы с большой золотой серьгой в ухе. Вытащил клинок и сразу понял, что вещь стоящая, дымчатую сталь ни с чем не перепутать. И тут подходит это бронированное чудо берёт меня за шкирку и говорит: "Ну-ка, покажи, что ты тут, огрызок, нашёл". Маленький я, и чего сразу оскорблять. Извернулся, хотел ему по колену вдарить - да где там, наколенники у него, а вот латную перчатку с руки этот дуралей снял.
  - Ну и ты её....
  - А что ещё было делать? - пожал плечами Фред.
  - И вы, господин Фредерик, отхватили у него пол пальца, - заключил управляющий.
  - Каких пол пальца! - взвился рыжий от такой клеветы, - ну прокусил, ну до крови - так и поделом ему. Но откусить - это слишком. У меня что, челюсти как у "имперской гончей"?
  - Не знаю, сколько вы ему отхватили, но орал он знатно, - откровенно забавлялся управляющий.
  Пока мы беседовали, слуги не теряли времени даром - стол быстро сервировали к завтраку, хотя по времени уже можно было задуматься и об обеде. Нас порадовали омлетом с помидорами, зеленью, ветчиной и сыром. Крепкий чай с разнообразными печеньями или творожники на выбор. К нам после моего предложения присоединился и господин Реми.
  - С вчерашнего вечера ничего ни ел, - сказал он, налегая на омлет.
  - Так вы что, так и не ложились? - спросил Фред.
  - Куда там! Сперва этих мерзавцев по улицам гоняли, потом припёрлась полиция - выяснять, что случилось. Пока всё рассказал, пока составили протокол, осмотрели место боя и когда они, наконец, умотали - расследовать то, что и так известно. Припёрся губернатор с войсками и магами - и всё началось по-новой. Рассказать, показать, заполнить бумаги... На вопрос зачем было сказано, что "будет не только полицейское расследование, но и расследование канцелярии губернатора". Ибо - "это серьёзное происшествие, давно такого не было!"
  Господин Реми очень забавно потряс указательным пальцем, явно кого-то копируя.
  - И что потом? - поинтересовался я.
  - Да ничего. Убрались и эти. Но уже вовсю рассвело, и надо было хотя бы немного прибраться, а то у нас весь парадный въезд трупами завален. А здесь тропики, они скоро вонять будут, так что люди из всего квартала разбегаться начнут. Да и приводить гостиницу в порядок надо, а то с фасада ни одного целого окна, паркет в двух залах в щепки - граны постарались. Я уже о парадной двери ни говорю.
  - А у нас окна целы, - удивился Фред, показывая на оконный переплёт за спиной.
  - У вас "апартаменты", здесь окна застеклены гномьими закалённым стеклом. Его и молотком не сразу разобьёшь.
  - Тогда почему все им не застеклили? - не унимается рыжий.
  - Дорого! Вы, уважаемый мастер гном, знаете, сколько ваши родичи просят за квадратный метр такого стекла? Нет? Так я вам скажу - золотой. Правда, после вчерашнего мне уже не кажется это чересчур дорогим удовольствием. Итак, с денежным вопросом мы уладили? Администрация отеля возвращает все уплаченные деньги, и вы остаетесь здесь на оговорённые десять дней за наш счёт. Но вы не требуете компенсации. По рукам?
  - Господин Реми, вам нет нужды возвращать деньги, мы сам решили поучувствовать, а могли бы и отсидится в номере, - вступил в разговор я.
  - Не стоит швыряться деньгами, дорогой барон, и если уж я решили их вернуть, то доля вины все же за мной есть. К тому же Фрерин высоко оценил вашу помощь, а это многого стоит.
  - Если так - то по рукам, господин Реми.
  Мы пожали друг другу руки под осуждающий взгляд Фредерика. Как только управляющий удалился, Фред преобразился в мгновенье ока.
  - Зачем, хозяин?! Можно было ещё поторговаться. Уверен - он бы уступил.
  - Скромней надо быть. К тому про нашу вину в нападении ты, как я вижу, позабыл.
  - Да нет в этой маленькой войне никакой нашей вины. Не смог бы это мстительный гномий банкир так быстро всё организовать. Да стоит это всё немалых денег - не стал бы это толстый гад выкладывать столько ради мести. Слишком жаден.
  - Ну, тогда просвети меня, ради чего здесь такая мясорубка случилась.
  Тут Фредерик посмотрел по сторонам, как будто мы были в номере не одни. И изобразил пантомиму. Приложил ладони к уху, словно прислушивается, а потом обвёл все диковатым взглядом. Потом выпучил глаза и кивнул, словно спрашивая, понял ли. Я, так же молча, отрицательно покачал головой. Он с досады саданул себя по лбу кулаком. Соскочив со стула, он подошёл к двери и начал делать вид, что подсушивает. До меня, наконец, дошло, что он хочет мне сказать. Покопавшись в невеликом багаже, извлёк амулет с изображением обезьянки, заткнувший уши. "Полог тишины" был одним из тех амулетов, которыми так щедро нас снабдил лорд Гьеран. Установил её на столе и спросил.
  - И с чего такие предосторожности?
  - Я кое-что разузнал, хозяин, - хитро подмигнул мне Фред.
  - Опять подслушивал.
  - Да, нет. Просто одно словечко тут, пара фраз там, часть разговора сям....
  - Ладно. Пройдоха. Что разузнал?
  - Здесь под зданием, в подвалах хранится казна пиратского братства, и именно за ней приходили.
  - А ты ничего не перепутал?
  - Нет. Сегодня ранним утром сюда съехалась очень разношёрстная публика, и о чём-то переговаривались с господином Реми. Я подозреваю, что это были пиратские капитаны, что выясняли сохранность их казны.
  - Возможно, Фред, ты прав. Слишком серьёзная здесь охрана даже для очень дорогой гостиницы. Мощнейший грузовой портал, договор на охрану с кланом "железной руки", а это самый серьёзный клан наёмников с прекрасной репутацией.
  - Который по первому сигналу выслал сюда полностью экипированный штурмовой батальон, - поддержал меня Фред.
  - Вот "везёт" нам с тобой на подобные скрытые неприятности: поехали на охоту - угодили в лапы мятежных дроу, решили потрясти гномьих банкиров - нарвались на тайный банк пиратов.
  - Зато не скучно, - весело раз улыбался рыжий "гном".
  - Меня другое беспокоит, Фред, - перевёл я разговор на другую тему. - Дарен до сих про не вернулся. Не поменялось ли что-нибудь в планах лорда Гьерана в связи с этим нападением?
  - Сомневаюсь, хозяин. Лорд дроу привык всё рассчитывать заранее, и у него наверняка имеются запасной план, и не один. Так что, если что и будет - так это лёгкие коррективы в основной план. Впрочем, повторюсь, вся эта заварушка нас никак не касается.
  - Возможно, - протяну я.
  - Фред, ты как-то обещал поучить меня магии - мол, у тебя знаний на целую академию магии. Вот тот же Дарен в бою ловко маскировали свои атаки под использование магических амулетов.
  - Так ловко у тебя хозяин сразу не получится. Но попробовать создать обычный "огненный шар" вполне можно. Это как раз начальная ступень обучения.
  - И как это сделать?
  - Ничего сложного. Ведь ты по желанию набрасывать и снимать боевую трансформу уже научился. А здесь основа примерна одинаковая, без произнесения сложных магических формул. По сути - сырая мана, управляемая усилием воли мага. Подними руки перед собой так, чтобы ладони смотрели друг на друга, и разведи их чуть в стороны, - начал командовать Фред. - Теперь сконцентрируйся и представь, как из каждого пальца тянутся тонкие огненные нити, постепенно сворачиваясь в огненный же клубок.
  Сперва ничего не происходило. Потом тепло начало концентрироваться на кончиках пальцев, и появившиеся язычки пламени, не обжигая, закрутились в небольшой шар.
  - Неплохо, - одобрил мной наставник. - Некоторым ученикам для подобных результатов приходится корпеть не один месяц. А теперь попробуй влить в шар побольше энергии и увидишь, как он увеличится в размерах.
  Я усилием воли направили во вращающийся между ладонями шар больше энергии. Он резко, скачком, увеличился в размере и приобрёл багровый оттенок, постреливая искорками с поверхности.
  - Так-так, спокойней, не стоит так резко его напитывать, - напрягся мой учитель. - А то структура может разрушится. И как жахнет.
  - Да я только с легка подпитал его энергией, как ты и говорил.
  - Всё понятно, хозяин. "Что для тебя чуть-чуть - то для остальных весь запас сил", - сказал Фред, почёсывая затылок. - Развей его от греха подальше, а то здесь ещё разрушений прибавится.
  Я послушно представил, как огненный шар втягивается мне под кожу. И правда, тренировки с моим костяным доспехом не прошли даром, шар практически без усилий впитался в кожу ладоней.
  Тут в комнату вошёл Дарен, сразу подсев к столу.
  - Это хорошо, что вы соблюдаете меры предосторожности, - указал он на фигурку на столе. - У меня есть новости от лорда Гьерана.
  - Надеюсь хорошие, - влез Фред.
  - Неплохие. Во-первых, он просил передать - "Хорошо иметь во врагах придурка."
  - Это к чему? - опять перебил его рыжий.
  - Я всё по порядку расскажу, если ты не будешь меня поминутно перебивать, - ткнул пальцем в болтающего ногами гнома.
  - Ладно, молчу, молчу, - снизошёл Фредерик.
  - Так. Те два придурка, что крались к нам ночью, были подосланы одним знакомым банкиром. Всё никак не мог угомониться, и решил нанять эту парочку для "грязной работы". Похоже, он не первый раз пользуется их услугами. Эта парочка имеет определённую репутацию в местных преступных кругах. Они чаще промышляют кражами, но и убийствами не брезговали. Задача была проникнуть, выкрасть деньги и по-тихому прибить нас всех.
  - Смешно! Чтобы застать дроу врасплох и убить по-тихому - надо быть далеко не простым вором, - рассмеялся гном.
  - Вот только горе-убийцы не знали, что я дроу, а барон полудемон, ты же вообще непонятно кто. Мы с бароном проснулись практически одновременно, почувствовав опасность. Да к тому же сложные магические сигнализации им явно были не по зубам, вот и потревожили несколько ловушек. А уж как эпично они вскрывали защиту магического полога - все видели. Их миссия с грохотом и треском провалилась. Вот только Лорд не поэтому сказал: "Хорошо иметь во врагах придурка". Эти два ушлёпка сорвали внезапное нападении на нашу гостиницу. Которое реально представляло опасность. Пару бойцов, что отрядил лорд Гьеран, чтобы они присмотрели за нами, напрягло резкое сосредоточение вооружённых людей на окрестных улицах, и они послали весточку на корабль, оттуда сразу же выдвинулись все наши вместе с лордом. Когда наши прибыли, эти два ушлёпка карабкались через ограду, а те бойцы, что собирались поблизости, отнеслись к этому резко негативно, попытавшись их перехватить. Но не успели - те были уже за оградой. Ну, а потом все завертелось, и тем, кто планировал атаку, пришлось после устроенного переполоха идти напролом взрывать ворота, не дав своим магам тщательно подготовится к атаке.
  - А эти два олуха случаем не выжили в той карусели, что последовала за их позорным провалом? - поинтересовался я.
  - Вы правы. Эти субчики остались в живых, даже под шумок смогли выбрались за ограду, попытавшись улизнуть, но везение на этом закончилось - наши их перехватили. И провели обстоятельную беседу на интересующее нас темы. Теперь они никого больше ни побеспокоят.
  - Совсем? - уточняю.
  - Совсем. Я же говорил они - превысили свой лимит везения. А в процессе задушевной беседы они выболтали немало интересного. Так что лорд Гьеран приглашает вас на корабль, будет проводить совещание.
  - Тогда идём! - Фредерик сорвался со стула.
  - Не... Лорд ждёт нас к двум часам, так что я ещё вполне успею перекусить. В отличие от тебя, я сегодня ещё не ел. - Дарен указал на пустые тарелки перед Фредом.
  Пока эльф отдавал должное мастерству повара, мы собирались. С трудом удалось отговорить рыжего брать с собой саблю, так как с ней он выглядел невероятно комично и неуклюже. Заткнув её за пояс, он умудрялся цеплялся ею за все встречающееся предметы, так что под угрозой, что я её отберу, со скрипом оставил саблю в номере.
  Выйдя из гостиницы, мы направились в сторону порта. Карету по понятным причинам брать не стали. Да и как я понял - из-за особенностей архитектуры этого города пешком идти здесь было ближе, чем ехать. Пройдя по узким затенённым улочкам, мы без всяких приключений добрались до порта. Ветер, больше не сдерживаемый узкими улочками жилых кварталов, гулял по бухте и пространству между пирсами и складами. Он донес до меня запах океана, водорослей, рыбы, дегтя, которым были пропитаны доски пирсов, экзотических фруктов, лежавших в ящиках, и пряностей, продаваемых на маленьком рынке, возле конторки таможенников, исполнявших здесь чисто декоративные функции. Прошли мимо артели полуорков - больших, мускулистых, сердито сопящих и с виду очень неуклюжих. Они споро разгружали пузатый паровой шлюп, складывая товары на подъезжающие подводы, в которые были запряжены парами лошади тяжеловозы.
  Вдруг от входа в бухту - внезапный орудийный выстрел. Сначала один, за ним второй, потом в ответ заговорили пушки форта, залпы продолжались, но никого это не напугало. Лишь матросы, что работали на палубах, стали с видом знатоков оценивающе разглядывать кого-то на фарватере. Какое-то судно входило в порт.
  - "Салют наций", - сказал Фред, видя мой непонимающий взгляд. - Это отдание почести государству, в воды которого военные корабли иностранного государства наносят визит. Двадцать один выстрел. Там на палубе и гимн должный играть, но из-за пальбы и расстояния его не слышно.
  Корпус большого четырёхмачтового барка перекрыл весь обзор, и мне с напарниками гостя не было видно. И только пройдя немного вперёд, в промежутке между пришвартованными судами его удалось рассмотреть.
  Под флагом с чёрным василиском сравнительно крупный корабль входил в порт. Он имел парусное оснащение, постепенно отходящее в прошлое на современных судах. Силуэт крейсера определял солидный таран, заваленные внутрь борта и свисающая корма. Корпус корабля был стальным.
  - Однако. Республиканцы пожаловали на огонёк, - проскрипел седой как лунь дед, одетый в застиранную матросскую робу. Он проверил, цела ли насадка на крючке поплевал на неё и снова забросил удочку.
  - Вы знаете, кто это? - спросил я у этого старого морского волка, что невозмутимо рыбачил с пирса в промежутке между пришвартованными судами.
  Удостоив внимательного взгляда из-под кустистых и таких же седых бровей, он мне ответил.
  - Чего тут знать? Вон флаг республики над кормой полощется. А если вы, молодой человек, спрашиваете о типе корабля, то это бронепалубный крейсер 1-го ранга. Он имеет мощное вооружение и полное парусное оснащение барка с площадью парусов около 1700 м². На борту у него четырнадцать шестидюймовок, под парусами он идёт десять узлов, а под парами все восемнадцать. Этот красавец попортил немало крови нашим бравым парням из берегового братства, отправив не одну буйную голову кормить крабов.
  - Тогда что же он здесь тогда делает? - удивился Фред.
  - А Порт-Реал - это свободный порт, в который допускается заход всех иностранных торговых судов. А военные могут зайти на сутки для пополнения запасов воды, продовольствия и мелкого ремонта.
  Поблагодарив старика, мы продолжили свой путь.
  Приблизившись к знакомому короблю, я в первый момент даже не узнал его. Всего за сутки он разительно изменился. На нём был просто идеальный порядок, медяшки надраены, борта покрашены, все канаты скручены в бухты, а сейчас пара из пиратов старательно надраивала палубу. Капитан прохаживался по мостику и деловито поглядывал на суетящихся матросов. У трапа нас встретил боцман. Полуорк был трезв, переодет в чистое и от него пахло одеколоном.
  - Господа. Лорд вас ждёт в капитанской каюте. Дозволите проводить? - произнёс, но и застыл в ожидании ответа.
  - Ну, ты смотри, хозяин, как тут всё изменилось, - поднявшись на борт, удивился Фред.
  - А что, стоило так и жить в хлеву? - ответил ему один из замаскированных дроу, что приглядывал за работами на палубе.
  - Нет. Но вы всё-таки редкостные садисты. Не только навели порядок, что понятно, но и заставили всю команду побриться, а боцман даже, - тут он принюхался, - наодеколонился. Кому скажи это - смеха будет!
  У боцмана не произвольно дёрнулась щека.
  - Это ещё что! Мы их мыться каждый день заставим, и ногти подстригать, - издевался эльф.
  Со стороны матросов раздался горестный вздох.
  - Да. Всё-таки правду говорят - тёмные эльфы мастера в области пыток, - подвёл итог Фредерик.
  - Ладно. Проводи нас лорду, - обратился к полуорку Дарен. - Не стоит заставлять его ждать.
  
  Глава 7 "Военный совет".
  В капитанской каюте, где расположился лорд Гьеран, тоже царил образцовый порядок. На столе, застеленном белой скатертью, была разложена подробная карта Порт-Реала. Её края от скручивания уберегали несколько массивных книг в кожаных переплётах. Сам эльф что-то внимательно рассматривал на карте район порта и складов. Оторвав взгляд от неё, он поздоровался.
  - Здравствуйте, Александр. Слышал, у вас была бурная ночь, - обратился он ко мне с улыбкой.
  - Вы тоже, как я слышал, этой ночью не скучали, - пожал я протянутую руку.
  - Да, пару раз думал, что придётся вмешаться в открытую и вся наша конспирация пойдёт коту под хвост.
  На это замечание Фред посмотрел себе на то место, где у него обычно находится его пушистая гордость. Это не осталось не замеченным.
  - Фред, я не тебя имею в виду. Это вообще фразеологизм такой. А не забивай себе голову.
  Лорд с досадой махнул рукой. Только сейчас стало видно, что он сильно устал: черты его лица заострились, на лбу пролегла складка, а глаза впали от недосыпа. Похоже, алхимических зелий для поддержания организма он не использовал или они уже не помогали.
  - Я знаю, что такое фразеологизм, - с достоинством ответил Фредерик и сел на стул возле стола.
  - Ну, и прекрасно, - не стал развивать темы эльф и махнул рукой мне и Дарену, чтобы тоже садились.
  - Возвращаясь к теме, - продолжил он. - Все что не делается, делается к лучшему. Захватив наемников, что направлялись по вашу душу, Александр, нам удалось выяснить ряд важных для нас моментов. Под банком есть сеть разветвлённых туннелей. Их построили гномы для того, чтобы обтяпывать разные тёмные делишки и не привлекать внимания ни конкурентов, ни городских властей. Здесь климат такой, что в дождливый сезон выпадает огромное количество осадков. И чтобы город в это время года не уходил под воду, губернатор решил построить сеть дождевой канализация - предназначенная для организованного и быстрого отвода выпавших осадков на территории города. А так как воды выпадает много, простыми трубами не ограничились, и под городом целая сеть далеко не маленьких туннелей. Догадайтесь, кто их строил?
  - Гномы, - не стройно протянули мы с Фредом.
  - Правильно. А заодно проложили и для себя пару десятков этих самых туннелей. И бьюсь о заклад, что ни губернатор, ни городской совет по них ничего не знает. Наши пленники рассказали, что от порта тоже есть такой ход, и по нему не раз в банк доставлялись различные грузы и приходили посетители.
  - Это что же были за посетители, если их нельзя принять официально? Притом что здесь матёрые пираты живут, почти не скрываясь, - спросил я.
  - Ну, определённые предположения на этот счёт у меня имеются, но для нас это сейчас не важно. А важно, что гномы сами упростили нам задачу. Теперь имитировать штурм штаб-квартиры банкирского дома "Балин, Орин и сыновья" не надо - они сам подготовили нам черный ход в неё.
  - Я думаю, что он охраняется не хуже, чем парадный, - поделился с ним своими сомненьями.
  - Да это понятно, и ловушек наверняка наставлено от всей гномьей души, но и мы, дорогой граф, в подземной войне кое-что понимаем, - устало ухмыльнулся эльф.
  - Мастер, - прервал молчание Дарен. - Проложим подкоп под стену, а потом "струёй дракона" проложим себе путь? Понятно, что к главному сейфу не пробьёмся, наверняка по традиции бородачи усилили стены рунами, но путь серьёзно сократим, да и големов в узких туннелях им будет использовать сложнее.
  - Вот за что всегда тебя уважал, Дарен - ты прекрасно улавливаешь самую суть, - похвалил его лорд.
  - А я не понял, - оживился Фред. - Почему так нельзя было сделать сразу?
  - Да потому, что если прокладывать такой длинный и широкий подземный ход с помощью магии - его обязательно засекут и заранее переполошатся. Или ты думаешь, что я перебросил сюда целую артель шахтёров, которые кирками и лопатами будут прокладывать нам путь? А тут они за нас всю работу сделали. Мы же прокапаем короткий ход от основного, что построили коротышки, и окажемся прямо под фундаментом здания.
  - А когда все завертится, местные не вмешаются? - уточнил Дарен.
  Гьеран довольно посмотрел на своего ученика и сказал.
  - Вот для того, чтобы не вмешались, сюда прибыл "Адмирал Сесиль" - флагман республиканского флота в этих водах, - он указал на силуэт крейсера, хорошо видимого через иллюминаторы, что встал на якорь почти посередине бухты.
  - Они что - задумали захватить город и порт одним пусть мощным, но устаревшим крейсером? - не поверил я.
  - Нет. Настолько дерзкой операции у них и в мыслях не было, но пошумят они знатно.
  - Тогда что же такого они планируют?
  - Да просто вернуть украденное. Местные работники ножа и топора ограбили один корабль с редким и дорогим Сионьским шёлком. Крупная партия, республиканская торговая гильдия вложилась в этот рейс и груз. Они, благодаря влиянию в правительстве и конвенте, надавили на кого надо, и было принято решение наказать вконец зарвавшихся пиратов.
  - Тогда почему только один корабль, а не вся эскадра?
  - Политика, дорогой граф, политика. Республика не хочет обострять ситуацию в островных владениях. Хотя на вашем континенте многие будут рады, если пиратской вольнице ощиплю перья. Но. И Остров Грота, и Порт-Реал принадлежат королевству Валор, и вторгаться на его территорию просто так, без доказательств - чревато дипломатическим скандалом. А Валор маленькое, но гордое государство.
  - Ага, вы бы, лорд Гьеран, говорили прямо: Валор - маленькое и говнистое государство, живущее за счёт контрабанды, перепродажи краденого и финансовых махинаций, - прервал дроу Фредерик. - Связей у них ничуть не меньше, чем у республиканских торговцев. Закатить истерику в прессе, организовать неприятности - они вполне способны, причём с размахом.
  - Ещё бы, Фред, это же прямой удар по их источнику доходов. Странно было бы, если он не заволновались. - усмехнулся эльф. И вот, исходя из вышепричисленных обстоятельств, было принято решения о проведении ограниченной операции. Но сил задействовано вполне достаточно. Во-первых, крейсер и его команда, а это пятьсот моряков, плюс усиленная рота морской пехоты и малый круг магов. Во-вторых, сюда на грузовом судне доставили два десятка "пеших рыцарей" и десяток големов типа "беролак". Вам, граф, они должны быть знакомы.
  - Да, это единственный тип боевых големов, стоящий на вооружении Императорской армии. В ослабленном варианте они могут продаваться в частные руки. Ума не приложу, зачем республике понадобились наши големы? Кстати, поступили они на вооружение совсем недавно. До этого боевые големы считались отжившим пережитком прошлого, не нужным в армии.
  - У вас на них очень мощное сочетание брони и встроенных защитных артефактов. По сути, они самые защищённые големы, что есть на свободном рынке.
  - А... - начал было Фред.
  - Я повторюсь, Фред, специально для тебя: "они самые защищённые големы, что есть на свободном рынке". Уловил суть? Про големов, построенных гномами по специальным заказам и индивидуальным проектам молчи, там такие суммы коротышки ломят, что ни о какой серийной партии и речи идти не может.
  - Вооружение они на них своё приспособили? - уточнил я.
  - Конечно. Там только крепления доработать нужно было, а с этим их техники легко справились.
  Фредерик многозначительно заёрзал на стуле, показывая, что у него есть что сказать, но после того как его одёрнул Гьеран, он не решается. Лорд это заметил.
  - Ну что у тебя ещё? - обратился он к нему.
  - А как они их всех с корабля-то сгрузят? Ведь и Рыцари и Големы очень большие, тяжёлые и громоздкие. Тут нужно подходить к пирсу швартовать и с помощью парового крана выгружать их на берег.
  - А они уже на берегу, и ждут своего часа, - снова вступил в разговор Дарен. - Их привёз грузовой транспорт и почти в открытую выгрузил. Позже в арендованном складе их привели в боевую готовность, и теперь они только ждут условленного сигнала, чтобы начать атаку.
  - План у республиканцев на эту акцию примерно такой, - начал излагать Лорд дроу. - Завтра с утра по сигналу големы и "рыцари" начинают штурм вон того пакгауза. Их разведка поработала и установила, где хранится груз.
  Он указал пальцам на довольно большое здание, сложенное из массивных каменных блоков сильно напоминавшее военный форт и хорошо видимое через иллюминатор капитанской каюты.
  - М-дя... - протянул Фред, успевший первым заграбастать бинокль. - Да это не склад, а крепость какая-то. Только бойниц и не хватает.
  - Есть там бойницы, просто сейчас они замаскированы, и многое ещё чего есть, - тут же "обрадовал" Дарен.
  - Если наше вооружение на "беролаках" полностью компенсировали своим, не потеряв в огневой мощи, то должны справиться, - сказал я, отобрав у рыжего бинокль и осмотрев предстоящий объект штурма.
  - Ну, вы мне дадите продолжить!? - спросил лорд Гьеран. - Штурм пакгауза является всего лишь приманкой, когда "на огонёк" явятся городские власти и те, кому в данный момент принадлежит награбленное. Вот тут в дело вступит крейсер вместе с магами. Они должны нанести мощный и внезапный удар по силам, подчинённым губернатору, рассеять их и обеспечить погрузку всего щёлка на корабль. Затем все грузятся и отбывают, делая ручкой оставшимся.
  - Просто и без особой выдумки, но может сработать, - высказал я своё мнение. - Только я повторюсь: "беролаки" - машины далеко не маленького размера. Как их грузить-то будут? Допустим, "пешие рыцари" на борт заберутся сами, но с големами такое не получится.
  - Их бросят, оставят прикрывать отход, - сказал Гьеран.
  - Бросят десяток новеньких и дорогих боевых машин? - не поверил своим ушам я.
  - Если всё выгорит - они окупятся с лихвой, - не разделил моего удивления лорд дроу.
  - Я чего-то не понимаю. Такая кутерьма и страсти из-за обычных рулонов с шёлком? Шелк продают и султанатские, и халифатские купцы. Как мне доводилось слышать, товар у них превосходный.
  - Мой дорогой граф, - со вздохом произнёс Гьеран. - Шелк как ткань у них и в правду хорош, но на него магические руны не ложатся, а на Шёлк из Сионья магия прекрасно ложится. Эта одна из не многих тканей, на которую можно наложить руны. Поэтому отрезы ткани с Сионьским шёлком стоят в десять раз дороже, чем простой шёлк. Ясно?
  - Понято. Я несколько невежественен в вопросах магии, вы уж простите, - повинился я.
  - Это вы меня простите, Александр. Бессонные ночи сказываются - становлюсь раздражительным и порой забываю, что собеседник профан по части магии. Но мы с вашим невежеством будем бороться. - Сказав это, он взял со стола две книги и извлёк из небольшого шкафчика свёрнутый в свиток пергамент. - Вот вам задание: выучите три заклинания, в книгах есть закладки, и научитесь правильно рисовать пентаграмму призыва, она изображена на пергаменте. А Дарен и Фред вам в этом помогут.
  Фред тут же полез смотреть, что за книги, и что из себя представляет пентаграмма. Книги он небрежно пролистал, изучив внимательно только страницы с закладками. Но вот развернув свиток, замер с выпученными глазами.
  - Лорд Гьеран, это совершенно невозможно! - воскликнул Фред, тряся пергаментом над столом. - Здесь чертёж малого портала в мир демонов. Это уровень аспиранта магической академии! За один вечер его не выучить. А в начертании структуры и рунном усилении нельзя ошибается - иначе сами можем провалиться туда, или сюда кого-нибудь выдернем. Да такого, что самим ноги придётся уносить. Если успеем, конечно.
  - Фред, я кажется говорил, как важно, чтобы магической след остался от магии, что владеет твой хозяин? Поэтому портал создавать придётся ему. И здесь помочь я не в силах. Иначе не стоило всё это и затевать. Признаю - плетение сложное, но у вас весь вечер и ночь. Главное - заучить основу, а детали я буду подсказывать и контролировать. Увижу ошибку - сразу же исправим.
  - Да тут каждый штрих, каждую линию контролировать придётся! С таким подходом нам и за сутки не справиться. А у нас будет столько времени?
  - Нет, не будет. Но я уверен - у нас всё получится за меньший отрезок времени, - сказал тёмный эльф.
  - Но это невозможно!!! - мелкий рыжий гном аж покраснел от возмущения.
  - Сделай, как просят, и ни о чём не беспокойся, всё учтено, - смертельно усталый эльф хитро подмигну нам.
  - Вам надо идти, уже вечереет, а учить придётся немало, - сказал лорд после того как мы по его просьбе оценили мастерство корабельного кока. Эльф утверждал, что за сутки с небольшим под чутким руководством его учеников он развил свой кулинарный талант до невероятных высот. Дроу настаивал, чтобы мы продегустировали и убедились в этом лично. И он был прав: тушеная рыба удалась свежеиспечённому мастеру поварёшки и прихваток на славу. Нас проводил до трапа один из замаскированных учеников лорда, команда бывших пиратов всё так же занималась уборкой.
  Вечерело, и облака над портом окрасились в розовые тона. Чайки кричали как оглашенные, мельтешили в воздухе, сходили с ума из-за того, что с океана возвращалась целая флотилия рыбацких баркасов. С крейсера спустил шлюпки. Так как здесь команду этого корабля сильно не любили, увольнения не берег не планировалось, но пополнить запасы воды и продовольствия собирались. Ведь именно этим мотивировали республиканцы свой заход в Порт-Реал.
  Глава 8. Ускоренная магическая школа.
  На обратном пути по просьбе Фреда зашли в лавку и купили разноцветные мелки. На вопрос "зачем?" он лишь отмахнулся, сказав, что потом всё сам пойму. На входе в гостиницу встретили группу мастеровых, которые навешивали створки новых дверей под присмотром Фрерина. Гном по-дружески кивнул нам и попридержал рабочих, чтобы мы смогли пройти.
  Зайдя в номер, сразу стали готовится к занятиям. Вывесили с наружи табличку "не беспокоить" на дверь, вынесли стол из залы в другую комнату и скатали ковёр. Дарен навесил "полог поглощения" чтобы никакие магические возмущенья не вышили наружу и не всполошили охрану. Фред приволок себе из эркера кофейный столик, на котором и расположил книги, полученные от лорда Гьерана.
  - Так, - поговорил он, пролистывая станицы фолиантов, - давайте, хозяин, начнём с самого простого "Шага сквозь тьму". Это микротелепортация, доступная расе демонов. Он позволяет исчезать из видимости и переноситься в заданную точку в радиусе сферы метров приблизительно двадцать. У Дроу тоже подобный магический приём имеется, называется "Шаг сквозь тень". - На это Дарен согласно кивнул. - Основные правила применения - нужно видеть конечную точку и, главное, чтобы было свободное место. Встань у двери и в воображении нарисуй треугольник без одной стороны, а затем у острого конца добавь значок бесконечности. Сделал?
  - Вроде да.
  - Так вроде или сделал? - настаивал учительствующий Фредерик.
  - Сделал, - уже увереннее подтвердил я.
  - Теперь также в воображении наполняй знак энергией, как ты это делал с огненным шаром, только по чуть-чуть, - уточнил он, вспоминая как сегодня утором я едва не переполнил энергией этот шар.
  Мысленно начертанный знак засветился, и на секунду стало тепло.
  - А теперь, хозяин, давай накинь личину демона. Когда ты в своей костяной броне, мне за тебя как-то спокойней.
  Пришлось срочно обрастать костяными пластинами, при этом держа мысленно магически знак.
  - Вот так-то лучше! Теперь туда шагни. Вон, ко входу в кабинет, но сперва толкни знак от себя и представь, что отодвигаешь занавеску и при этом смотри на место, куда хочешь переместиться.
  Я кивнул, посмотрел, куда указывал Фред, и активировал знак. На секунду реальность чуть задрожала, как будто то сильного жара, и вот я врезаюсь в косяк кабинетной двери. Хрусть, треск и ругань Фредерика.
  - Вот как чувствовал! Твоё, едрёна вошь, сиятельство! Я же говорил - на то место смотри, куда хочешь переместиться. На хрена ты на косяк пялился?!
  - Видно в последний момент окинул взглядом всё место, куда должен переместиться, - попытался оправдаться я.
  - Да, осматривать место, куда собираешься прыгнуть, очень правильно, но заранее, а не в момент перемещения. А то ты так, хозяин, в стену или скалу какую-нибудь влетишь. Давай по новой, только во время прыжка взглядом по сторонам не шарь. Прыгай оттуда к входной двери и попытайся её не вынеси.
  Старательно повторяю все заново. На секунду реальность становится чуть размытой, и вот я стою у входа в наш номер.
  - Нормально, - хлопнул в ладоши Фред. - Прыгай обратно для, так сказать, закрепления материала. Просто в голове задай направление и расстояние. Если там, куда хочешь "шагнуть", есть свободное место, то все получится. Со временем ты будешь интуитивно в каждый момент знать, куда можно шагнуть.
  Повторил. Вышло довольно легко и снова удалось ничего не задеть.
  - Прекрасно! Может, с магическими заклинаниями справимся быстро.
  Рыжий преподаватель довольно потёр руки.
  - Теперь попробуем "Огненный бич" освоить. "Огненный бич" - это магическое оружие. Его можно призвать, - сразу же ответил Фред на ещё не заданный вопрос. - Дарен с ним очень лихо её обращался, когда сегодня ночью отбивали атаку пиратов.
  - Замечательно, у бича сильная атака, - припомнил я располовиненных противников и снесённые у них магические щиты.
  - Ну, хозяин, атака зависит от того сколько маны закачать в бич: чем больше - тем он сильнее, - просветил рыжий учитель.
  - Сделаем как с "шагом". Вот эти руны рисуешь в своём воображении, - на листе бумаги, протянутом мне, было начертано пять рун, из которых я знал две - руну огня и руну ветра. Тут же не преминул этим поинтересоваться.
  - Фред, а на кой здесь руна ветра?
  - Во-первых, не руна ветра, а руна воздуха, во-вторых, у нас нет времени на то, чтобы всё подробно и детально все изучить. Вот и приходится по верхам скакать. Вообще курс классической рунной магии читают студентам на протяжении двух лет. Но если грубо - то воздушная руна включена для того что бы бич лучше управлялся. Да, и ещё. Руны надо рисовать столбиком, как я их и начертил на бумаге.
  Старательно выписываю, сверяясь с подсказкой.
  - Готово. И даже наполнил их, - напряжённо выдыхаю.
  - Так, теперь объедини их всех одно линией с правой стороны, - командует Фред.
  - Готово.
  - Теперь берись за них, словно они рукоятка и не обращай внимания, что всё это ты проделываешь в воображении. Энергия, которой манипулируешь, вполне реальна, только невидима.
  Я взялся за связку рун, и из сжатого кулака вырвалось пламя, вверх и вниз выметнулись полутораметровые языки пламени.
  - Где-то не чётко прорисовал, - тут же прокомментировал это эффект Фредерик. - Давай всё по новой.
  Но тут заговорил до сих пор молчаливо взиравший на урок Дарен.
  - Фред, ты сам же сказал, что это ускоренное обучение. Тогда зачем мучатся с мысленным начертанием? Пускай Александр просто их рисует так. Будет проще и наглядней.
  - Так мой хозяин не умеет рисовать руны в воздухе, тут же "эфирным письмом" владеть нужно.
  - Сейчас научим. Если он почти мгновенно перемещаться научился, то "эфирная письменность" уж точно проблемой не станет.
  И эльф начал урок.
  - Александр, вы помните, как я ночь на стекле выводил письмена? - поинтересовался он.
  - Конечно.
  - Замечательно. Тогда сконцентрируйте ману на кончике указательного пальца и теперь вы словно выцарапываете руны не просто в воздухе, а в самом пространстве мира. Словно хотите оставить свой автограф на этом кусочке мироздания.
  Со стороны было похоже, что раскалённым прутом на стекле выписываются завитки рун. Вот только вместо прута был мой палец, слегка занемевший от напряжения. Выписывая одну за другой руны, я напитывал их энергией, и вот минут через пять передо мной в воздухе висела цепочка магических знаков, отсвечивая алыми отблесками. Прочерченная линия соединяет их и, собрав решимость в кулак, беру рукой импровизированную рукоятку. Неяркая вспышка - и бич или кут (разницы не вижу) обретает материальность. Как будто длинный язык пламени застыл у меня в руке и никак не мог погаснуть. От него вроде как должен был исходить жар, однако в ладонь он ткнулся мягко, оказавшись прохладным на ощупь.
  - Занятно, - произнёс я. И легонько взмахнул им. Вот тут жара стало хоть отбавляй, даже воздух "поплыл".
  - Гаси его, гаси, - заголосил Фред.
  Не зная как, просто решил вытянуть из него энергию, как дела раньше с огненным шаром.
  - Да серьёзная у вас плёточка вышла, господи граф. С такой и боевого голема разобрать проблемой не станет, - уважительно сказал дроу.
  - Хозяин, опять энергии слишком много закачал. Вполне можно было ограничиться четвертью использованных сил.
  - Не ворчи Фред, всё же получилось, - прервал я начавшего придираться учителя. - В конце концов "бич" - не огненный шар, его сложно перегрузить избытком энергии.
  - Сложно, но с вашими уникальными способностями вполне возможно, - вместо Фредерика ответил эльф.
  На пробу мне пришлось ещё пару раз создавать "огненный бич" уже в тех параметрах, которые удовлетворили двух моих преподавателей.
  - Последнее из чисто магических приёмов, что необходимо тебе, хозяин, сегодня изучить - это "эфирный щит". Защитный приём, способный отразить даже сильный магический удар, - сообщил Фред листа книгу и выписывая для меня очередную рунную цепочку.
  Странной дело, но руны "огненного бича" словно впечаталась мне в память, и я без труда мог их воспроизвести. Если и далее запоминания рунных последовательностей мне будут даваться столь же легко, то освоение рунной магии большой проблемой не станет. Правда, спросил несколько о другом.
  - Слушай, Фред, а зачем мне ещё один "щит"? Артефактный меня вполне устраивает.
  Редчайший артефактный магический щит, купленный по случаю у одного знакомого гнома, был основанием для гордости. Магическая вещица, изготовленная руками уникальных мастеров, вызывала восторг и восхищение у специалистов, что её видели, а это были действительно понимавшие люди, и не только люди. Один раз он уже спас во время одного очень бурного королевского приёма.
  - Защиты много не бывает. А если артефакт разрядится или вы его потеряете? Ф вдруг его украдут? - заявил рыжий, сверяясь с книгой и дописывая рунную последовательность.
  - Допустим. А доспехи демона куда денутся? Они, между прочим, часть моего тела, и их украсть несколько проблематично.
  - А ты, хозяин, не учитываешь ситуации, что твой доспех может вызвать огромное количество ненужных вопросов? Ведь демоническую личину не всегда можно набросить прилюдно. А вот таким щитом кто только не пользуется, и это никаких неудобных вопросов не вызовет.
  - Да, тут ты конечно прав. Покажись я где-нибудь в своём демонском обличье - это и вправду вызовет столько ненужного внимания, - согласился я с разумными доводами Фредерика.
  - Тогда вот, ещё рунная связка, - он протянул мне ещё один листок. На нём руны располагались по кругу.
  - Так по кругу и рисовать? - уточнил я.
  - Ага, только с количеством энергии опять не переборщи. Руны надо наносить по часовой стрелке, там это отмечено, - ответил он, не смотря в мою сторону и уже в который раз рассматривая лист пергамента с чертежом портала.
  Начал, как и учил Дарен, прорисовывать письмена строго сверяясь с подсказкой. Постепенно напитал и эту группу символов, стараясь строго дозировать затрачиваемые силы. После завершения показал результат эльфу, который как-то незаметно подключился к моему обучению.
  - Отлично, Александр! Теперь просто ткните в центр - и он активируется, привязавшись к правой или левой руке, в зависимости какой ткнёте, - напутствовал Дарен.
  Я воспользовался инструкциями и ткнул в центр круга из рун, висящих в воздухе, левой рукой. На пару мгновений руку окутала синеватая дымка, а потом на ней возник прозрачный и такой же синеватый щит с цепочкой горящих рунных знаков по центру. Шит был как будто соткан из синеватой дымки. На месте, где обычно находится умбон, вращался хоровод из рунных символов.
  По удивлённому взгляду эльфа понял, что опять что-то не так.
  - Что в этот раз не так? - спросил я.
  - Щита не должно быть видно. Обычно о его наличии говорит только небольшой прозрачный браслет на запястье из вот этих рун, - он ткнул пальцем в центр.
  - Так где же я напортачил?
  - В том-то и дело что нигде. Я контролировал каждое ваш действие и уверяю - ошибок не было.
  Дерен явно бы озадачен.
  - Да что тут думать Дарен? - подал голос Фред. -переделать заново и забыть, у нас ещё дел выше крыши.
  - Но эффект очень необычный, такое стоит изучить, - не согласился эльф.
  - Уважаемый мастер Дарен, мы не в том положении, чтобы заниматься научными изысканиями. Нас сильно поджимает время. - Фредерику хотелось побыстрей перейти к самой сложной части сегодняшнего обучения.
  - Я все-таки немного изучу этот странный эффект, благо это много времени не займёт.
  И начал экспериментировать. Сперва с помощью изучающих заклинаний проверил структуру магических плетений. Никаких отличий от тех, что должны составлять структуру щита, не обнаружилось. Затем проверил, как щит выполняет свои функции. Попросил прикрыть себя и выпустил две небольшие "Ледяные стрелы" - стрелы осыпались снежной крошкой к моим ногам. Потом в дело пошли "молнии", "ледяные иглы" и "лезвия ветра". Щит не поддавался. В конце разошедшийся дроу метнул в меня "ледяным дыханьем" (отчего паркет залы покрылся ледком) и "огненным молотом" (от него лёд мгновенно растаял, и комнату заволокло влажным паром).
  - Ну что, наигрались? - спросил Фред, открывая окно.
  - Пока я никаких отличий от обычного "эфирного щита" не нашел, кроме его визуально проявления, - озвучил результаты своих экспресс-исследований эльф.
  - Тогда, хозяин развей его и заново создай, чтобы всё было как нужно.
  Я повтори заклинание - и все осталось по-прежнему. У меня на правой руке висел синеватый дымчатый щит с кольцом светящихся рунических символов по центру.
  - Твою же...- в сердцах ругнулся я.
  - Вот видишь, рыжий умник, всё твой хозяин делает правильно, но выходит то, что выходит.
  - Он ведь он же работает, - мгновенно нашёлся Фред. - А с непонятными явлениями пусть лорд Гьеран разбирается.
  - Хорошо, - согласился Дарен. - Может ты, рыжий, и прав, сейчас и место, и время неподходящие для подобных изысканий.
  - Переходим к порталу малых врат.
  Сказать, что после этого началась каторга - это значит ничего не сказать. Кто-то думает, что быть магом просто и здорово: заучил заклинание, пробубнил его и - бац, готов дворец, махнул рукой - и враги развеяны в прах. Так вот, кто так думает, тот непроходимый идиот. За то время, что мне пришлось елозить по паркету залы с мелками в одной руке и копией манускрипта в другой я проклял всё: и магию, и долбаных магов, и лорда Гьерана, что подбили меня, идиота, на эту авантюру. Особенно доставалось Фреду за его постоянные придирки и поправки. Здесь линия слишком тонкая, при напитке энергией может "порваться", здесь слишком толстая - скопится излишек энергии. Тут руны слишком близки к линии - возникнет неправильное взаимное влияние. Нет, он наверняка был прав, но...
  Спустя несколько часов решили сделать перерыв. Я, сидя на полу, устало привалился к стене. Фред по моей просьбе сбегал на кухню и приволок целый поднос всякой снеди. Позволил себе маленькую месть - ну не всё ему сегодня меня гонять, да и не стоило пускать в нашу импровизированную магическую лабораторию гостиничную прислугу. И вот жую я бутерброд с ветчиной и маринованным огурцами, а сам проглядываю один из фолиантов, что дал нам лорд Гьеран. Там рассказывалось про мир демонов и особенности их магии. И вот на одной из страниц вижу свору невероятных собак, хотя от собак там были лишь четыре лапы и хвост. Даже охотничьи псы дроу Куо-каур - и те были больше похожи на собак. Эти же скорее напоминали закованных в латы ящериц с огромной пастью и покрытой шипами головой и тонки и гибким хвостом который венчал острый шип.
  - Фред, это "демонический гончие"? - спросил, указывая на рисунок.
  - Да. "Демоническая гончая", "Адская гончая" или Гурух - так их называют в мире огненного провала, откуда они родом. Кстати, хозяин. Тебе, как лорду мира демонов, полагается целая свора таких собачек.
  - Такому липовому лорду башку оторвать полагается по правилам того мира, - ухмыльнулся я.
  - Это да... Вот только если вывернуться и выжить, то тебя признают своим без всякой нашей мороки виде признания титула от короля, императора или великого герцога и в выдачей пожалованной грамоты, - заявил, чавкая, Фред.
  - И как этих "собачек" призвать?
  - Ну, будь ты хозяин истинным лордом демоном, а не подделка, слепленная на коленке, то...
  - Э.. хорошего же ты мнения о мне, Фред, - с усмешкой перебиваю его. - Подделка, слепленная не коленке...
  - Так я же присутствовал при том, как вы, хозяин, стали таким. Так что это констатация факта. Так я продолжу? - спросил он меня не переставая жевать.
  - Давай.
  - Так вот, если бы ты, хозяин, бы настоявшим лордом демоном из мира огненного провала, то смог вызвать стаю этих псов простым своим желание, и они приходили бы на зов. Эти разумные животные способны создавать порталы в наш мир. Правда, им здесь не нравится, как и всем выходцам оттуда.
  - Так. Если я бы вот так свистнул - то целая свора явилась на мой зов? - на этом месте попытался повторить характерный свист, каким обычно мой дед и отец подзывали охотничьих собак.
  - Увы, хозяин, сколько бы ты ни свистел, никто не отклинет... - на этом мой рыжий учитель споткнулся, так как противоположная стена, словно водная поверхность, пошла волнами и из на миг расступившегося пространства к нам шагнули пять громадных демонических псов. Пять шипасто-клыкатых тварей размерами с телёнка выглядели ещё опасней, чем на картинке.
  - Ну и что ты теперь скажешь, знаток?
  Фред молчал, находясь в полнейшем охренении. Зато Дарен не молчал и, по тому, как он подобрался, можно было понять, что мы опять вляпались.
  - Александр, у нас очень большие проблемы. это матёрые псы, нам с ними не справиться. С одной гончей справились бы, от двух отбились, от трёх убежали. Но их здесь пятеро, и это очень нехорошо.
  Вожак, что выдвинулся чуть вперёд, втянул ноздрями воздух, принюхиваясь.
  - Владыка?- вопросительно протявкало существо.
  - Да какой это владыка, Рырр, ты что? Он и пахнет по-другому, и выглядит, - проворчал тот пёс, что был слева.
  Говорили они не на знакомом мне языке, но почему-то слова были понятны. Видно что-то от памяти принца Несса мне перешло по наследству, а может и не только памяти. Диалог внезапных гостей продолжился.
  - Давай их сожрём? Не повелитель это. Видно кто-то из ублюдков, что рождаются от проданных в этот мир суккубов или инкубов, с родовой магией баловался.
  - Заткнись, Хахрр. Я вожак, и мне решать, кого мы будем есть, а кого нет, - огрызнулся самый крупный из пришельцев. - В нем что-то есть от Владыки, я это чувствую.
  - Ну, давай хотя бы вот гнома сожрём с человеком в придачу. Правда, гномы жестковаты, но люди на вкус вполне ничего, - продолжил гнуть свою линию левый.
  Я напрягся. По ощущениям эта пятёрка не может причинить мне никакого вреда. Откуда такая уверенность - непонятно, он она есть, и чувство что она меня не обманывает. Он вот Дарену и Фреду грозит реальная опасность.
  - Рырр, отошли своих, нам надо поговорить, - обратился я к вожаку.
  - А ты кто такой, чтобы нами распоряжается? - опять встрял левый. Он начинал меня раздражать.
  - Ты, лысое недоразумений, не перебивай старших, или весь следующий век будешь сторожить загоны для рабов, - медленно цежу сквозь зубы.
  Всплывающие из подсознания знания подсказывают, что Гурухи считают себя воинами и страшно не любят работать сторожевыми собаками. Также сравнение с собаками их сильно раздражает.
  - Что ты сказал?! Сын шлюхи и человечишки, я разгрызу твои кости и буду играть твоей рогатой башкой, жалкий ублюдок.
  А не врет подсознание, не любят сравнений с собаками и собачью работу. Как взбеленился - аж пеной изо рта брызжет. Но вот вожак странно на меня смотрит, молчит и ничего не предпринимает. Не понятно.
  - Эй, не брызгай слюнями! А ты, часом, не бешеный? Куда только ветеринар на псарне смотрит.
  Говорю с издёвкой. Не знаю, есть ли в мире демонов ветеринар и как это перевести на их язык. Но мои внезапно открывшиеся лингвистические способности к этому языку не подвели. У зверюги сорвало крышу. Раскрошив когтями наборный паркет, он прыгнул на меня. Ну-с не будем его разочаровывать. Пока он летел, использую "шаг сквозь тьму" - сейчас мне это удаётся мгновенно. Провалившийся в пустоту и, не успев придти в себя от того, что жалкое существо исчезло у него прямо из-под носа, как появившись у него за спиной, вложив всю силу в удар, я даю ему пинка. Пса подбрасывает и впечатывает в стену. Как бы ни был спокоен до этого вожак, такого стерпеть он уже не смог и вместе с остальной тройкой тоже бросился на меня. Фред ворчал, что много в плеть энергии закачиваю. Ну, не знаю, сейчас меня это волнует меньше всего. Бич появился в руке и в этот раз на огненный кнут он не походил ни разу. Огненный смерч, который я держал, бился и ревел, грозя вырваться. Вот этой красотой и смахнул атакующую свору. Говорят, демонические твари легко сопротивляются огненной магии. Но этих просто смело. А потом бич рвёт ткань меж мирами, и опалённые тушки выкидывает обратно в их мир. Остался последний. Прошло всего пара - тройка секунд, так что первый мой противник только пришёл в себя от знакомства с стеной, готовясь подложить наш прерванный поединок.
  - Ну что, глазки в кучку собрал, пёсик? Или ещё её время дать, чтобы очухался? - продолжаю злить его.
  - Глотку! Вырву! - протявкал он и снова бросился.
  А он прямолинеен, и живуч. Конечно, после такого удара головой немногие бы поднялись, но с шойгенами не сравнить. Те куда опасней. Ловлю в полёте за шею. Пасть с очень немаленькими зубами клацает перед самым лицом, а достать не может. В глубине черных как угольки глаз горит только жажда убийства и никакой осмысленности. А ведь я могу прямо сейчас свернуть ему шею, и он со всей его потусторонней силой не сможет ничего с этим поделать. Но что-то подсказывает мне, что смерть для него будет слишком лёгким выходом.
  - Ну что, пёсик, не вышло загрызть? - улыбаюсь прямо в оскаленную морду. - Поговорим?
  Туша в руках вдруг подёрнулась дымкой, истончилась, и стала "протекать" сквозь пальцы.
  - Ах ты ж сволочь! Не уйдёшь, даже не пытайся! - изо всех сил стискиваю горло противника и тяну его на себя. Хрип и скулёж. Зверь немного обмяк и не так уже дёргался.
  - А теперь говорить буду я, - и неожиданно впечатываю моду в нагрудник своего панциря.
  - Кто ты такой, псина подзаборная, чтобы рассуждать, как пахнет или выглядеть Владыка? Кто ты такой, чтобы оспаривать право вожака вести вас и принимать решения? Решил, что, если попал в личную свору принца - уже и правила для тебя не писаны?
  С каждым вопросом я бил его морду об себя и в его глазах было все меньше и меньше ярости и жажды убийства, и все больше и больше откровенной паники.
  - Я изгоняю тебя из отряда своих личных телохранителей и назначаю десятником смотрителей рабских загонов.
  Сейчас тело зверя было близко, и мне было прекрасно видно, что на плечевых пластинах письмена на языке демонов изменились, а печать принца Несса (или уже моя) исчезала. Паника у пса переросла в откровенный ужас.
  - А теперь убирайся! - и швыряю его в распахнувшийся портал.
  Обернулся к своим напарникам. Дарен и Фред были в своем настоящем виде. Тёмный эльф сжимал в руке полусаблю, а рыжий кот так и застыл с недоеденным бутербродом в лапе. Похоже "Маска Хамелеона" не выдержала сильнейших магических возмущений и показала их подлинный облик.
  - Давайте на сегодня завязывать с магией, а то как-то тесно становится, и личности всякие на огонёк забредают.
  Два синхронных согласных кивка были мне ответом.
  
  Глава 9 Битва в порту.
  Жаль, что ступор моих напарников долго не продлился и на мою голову "вылилось" море негодования. Обвиняли что я нехороший человек, демон и вообще хрен знает кто, вытворяю хрен знает что, не предупредив. Это я сильно редактирую их выражения. Дроу с котом ругались образно, ярко и на разных языках. Подождав, когда они выпустят пар и будут готовы воспринимать слова, я попытался достучаться до разума.
  - Братцы, клянусь, я сам охренел от случившегося!
  - Охренел он! - взвыл Фредерик. - Да я вообще ох..л! Ты нас всех чуть на собачий корм не пустил! Зачем ты их призвал?!
  - А кто заявил "Сколько бы ты ни свисти, никто не откликнется", эксперт блохастый? - парировал я.
  - Это у тебя недолжно было получиться!
  - Но ведь получилось! - рычу в ответ.
  - Спокойно! - встаёт между нами Дерен.
  Дроу смог быстрее всех взять себя в руки и уже представлял из себя образец спокойствия и сдержанности. Даже не верится, что он буквально пару минут костерил меня на разных языках.
  - Александр, в вас ещё беснуется сущность принца демонов. Надо успокоиться, иначе ещё что-нибудь приключится.
  - Да спокоен я. Но вот эта дрянь хвостатая ввела меня в заблуждение, из-за чего мы все чуть не погибли. А теперь пытается увильнуть от ответственности, переложив её на меня.
  - Фред, ты и правда поступил опрометчиво. Ещё никто за всю историю не сращивал столько аур в одном теле и, тем более, никто не выкачивал из принца демонов всю его силу и часть личности и не приращивал к получившейся солянке. Так что заявить твердо, что твой хозяин не обладает возможностями лорда демона, был глупостью.
  - Возможно. Но какого рожна, он высвистал этих живоглотов?! - протестующе воскликнул кот.
  - Да потому что он только начал осваивать магию под твоим, между прочим, руководством. Тебе, как учителю и как более сведущему в этой области, он доверяет, а ты, зараза такая, пытаешься свалить свою вину на него. Сам же сказал, что у него ничего не получился. Вот он и попробовал просто так, без задней мысли, - втолковывает ему дроу.
  - И кто неоднократно хвастался, что у него в памяти хранится вся библиотека академии магии? - спрашиваю у рыжего.
  - Ну, я, - произнёс изрядно подавлений отповедью Фред.
  - Вот! Но знать и уметь - это разные вещи. Все твои знания без практики просто свалка сведений различной степени важности. Я про тебя узнавал у лорда Гьерана, так что могу вот что сказать. Ты лишь видел, как преподают учителя магической академии, но сам никогда не преподавал, так что поменьше задирай нос и учись сам.
  - Чему?
  - Учись учить. Это тоже очень непросто, - ответь эльф.
  - Понял, осознал, сделал выводы, - повинился Фредерик.
  - Прости хозяин, - обратился он ко мне, - что я на тебя "бочку покатил". Но это всё от нервов - не каждый день меня хотят использовать в виде закуски. Вот и психанул, - выдал хвостатый.
  - Ладно, Фред, прощаю, - сказал я, примирительно потрепав его по загривку.
  Вернув своему телу человеческий вид, я оделся - всё же сидеть за столом удобней в облике человека.
  - Все задания лорда Гьерана мы в той или иной степени выполнили, - взял слово Дарен. - И к завтрашним событиям можно сказать подготовились.
  - Вот только наши "маски хамелеона" вышли из строя, а светить столь запоминающимися личностями нам неразумно, - кивнул в сторону Фреда, который прибывал в своём нормально кошачьем виде.
  - Нет, я уже посмотрел - с амулетами все в порядке. Просто, когда вы тут начали баловаться магией демонов, да ещё совершенно не соразмеряя силы - у них настройки сбились. Пару минут, и все налажу, - отчитался дроу.
  - Замечательно. Тогда спать.
  - Ложитесь, Александр. А я немного поколдую и заодно приведу номер в порядок, чтобы не вызывать ненужных вопросов. - Дарен обвёл рукой небольшой такой разгром в обедненной зале.
  - Ну, сегодня хоть, надеюсь, высплюсь спокойно перед предстоящими событиями.
  Выспаться и правда удалось. Нас никто не беспокоил часов до восьми, а затем явился посыльный от лорда Гьерана и сообщил, что "представление" начинается и для нас уже зарезервированы лучшие места. И, наскоро перекусив, мы последовали за ним.
  На улицах было оживлённо - весь народ явно двигался в сторону порта, откуда отчетливо доносились звуки перестрелки. Свежий бриз с моря принес весьма сильный запах гари и дым. До ушей донесся гул артиллерийского залпа. Навстречу нам по узкой улице неслась телега, возница которой явно куда-то очень спешил, а потому нахлестывал свою животину, как только мог. Пришлось резво посторониться.
  - А вы, обормоты, что тут стоите!? - разорялся на стражей порядка, устроивших свой пост посреди перекрёстка, дородный и богато одетый гном. - Тушить же надо!
  - У нас приказ стоять здесь, никого с барахлом не пропускать из порта, задерживать всех до разбирательства! - ответил один из стоящих на перекрёстке стражей.
  - С мародёрами боремся, - поддержал его другой.
  - Да какие, к демонам, мародёры! - взвыл бородатый. - Сгорит же всё! И пристань, и склады, и квартал вокруг них...
  - Ничего не знаем, у нас приказ! - отрезал служивый.
  - У-и-и-ю-ю-ю... - простонал гном и рванул стремительно куда-то в сторону портовых складов.
  Обычно такие важные персоны передвигаются степенно и вальяжно, но это только если у них не стоит склад с товаром на пристани в непосредственной опасности, тогда они могут дать сто очков профессиональному скороходу.
  На мой взгляд, гном-торговец явно преувеличивал. Я и мои друзья миновали уже больше половины пути до порта, а кроме запаха пожара, да редких винтовочных выстрелов иных признаков сильного огня не заметили. А ведь до пирсов было уже рукой подать... Мы прошли ещё немного и оказались всего в двух кварталах от порта. Здесь стояло здание дешёвой гостиницы для моряков. Наш провожатый уверенно направился к ней.
  В холле гостинце стояла мертвая тишина, у стойки регистрации было пусто. С лестницы нам помахал ещё один замаскированный дроу.
  - Поднимайтесь на крышу. Все постояльцы помчались в порт спасать свои корабли и товары, а о хозяевах мы позаботились, - сказал он.
  Многоэтажных домов здесь была всего парочка, и гостиница как раз одна из этих многоэтажек. Правда, это всего шесть этажей. Взобрались на последний этаж и отыскали лестницу на чердак, а с него выбрались на крышу. Нам предстало необычное зрелище: тёмные эльфы на пикнике. На черепичной крыше, расстелив пледы, коврики, явно позаимствованные из номеров, устроились дроу с вином и закусками.
  - О! Опоздавшие! - сказал лорд Гьеран. - Но не беспокойтесь, вы не много пропустили. Представление можно сказать только началось.
  Отсюда открывался великолепный вид на раскинувшийся внизу бухту и порт. Там действительно горело и, надо сказать, весьма неплохо. У пирсов черными кляксами дымили уже потухшие три корабля, еще десятка полтора спешно отдавали концы и старались по-быстрому покинуть акваторию. От нескольких причалов остались жалкие напоминания в виде отдельных обугленных свай и плавающих досок. Склады, которые раньше тянулись вдоль набережной, теперь превратились в груды горелого хлама. Все, кроме одного. Тот стоял как скала, наглухо закрытый, и даже с ни капли не выгоревшей краской на воротах. Явно поработала защитная магия. А вот прилегающие к гавани дома сейчас напоминали пылающий кузнечный горн. Люди, с такого расстояния кажущиеся муравьями, сновали туда-сюда, добегая до воды, зачерпывая ее чем попало и снова несясь к постройкам. Некоторые выбрасывали из еще не охваченных огнем или же уже вовсю дымящих зданий вещи. Ужасная теснота некоторых улочек превращала их в ловушки, где все живое падало от волн жара, чтобы уже не подняться. Кое-где лежали трупы, кажущиеся отсюда детскими куколками.
  Этот огненный вал полностью отрезал город от порта, и прибывающие полицейские и армейские силы никак не могли прорваться к устроившим всё это республиканцам. Десяток высоких закованных в сталь рыцарей контролировали периметр, зорко наблюдая, чтобы через этот рукотворный огненный вал никто не прорвался. Им помогали моряки с крейсера - где-то около двух взводов. Именно они старательно мешали тушить пожар, отгоняя людей выстрелами. Остальные рыцари и, судя по форме, морские пехотинцы готовились штурмовать укреплённый пакгауз. К ним на помощи неспешно проламываясь сквозь остатки зданий, подходили боевые големы.
  - А отрезать порт с помощью огня было неглупой идеей, - сказал я.
  - Это не они, осаждённые из пакгауза постарались, - с улыбкой сообщил лорд дроу. - А когда огонь перекинулся на окрестные здания, маги эгирейцев быстро смекнули, что к чему, и творчески это использовали.
  - Похоже, штурмовать готовятся, - перебили его Фред, всматриваясь в происходящее, прикрыв одной рукой глаза от солнца.
  И действительно, в руках у рыцарей появились большие ростовые щиты, за которыми могли укрыться не меньше пяти обычных бойцов. Выстроившись клином и заслонившись щитами, тройка закованных в зачарованную сталь пеших рыцарей стала приближаться к воротам пакгауза. Рядом с воротами открылась бойница и в сторону штурмующих ударила струя жидкого пламени. Тройка стальных великанов лишь плотнее сомкнула щиты, а вдобавок вокруг фигур засияли ещё и магическая защита. Огонь хлестанул по ним и бессильно облизал атакующих. Маги республиканцев не спали и немедленно наколдовали водяной вихрь, который смыл алхимический огонь в воду залива, где он уже безвредно продолжил гореть. Пехотинцы, находящиеся под защитой в центре треугольного построения, даже не заметили этой атаки, но защитники не унимались - открылась ещё одна бойница, и до нас донёсся характерный стрёкот картечницы. Магические щиты заискрились вспышками попаданий.
  И тут одни из морпехов словно растворился в воздухе. Едва прошло с десяток - другой секунд, как из ниоткуда перед бойницей возник сильно размытый силуэт, и в неё полетела граната. Гранатомётчик оказался опытным воякой, и его подарок попал точно в цель. Раздался взрыв, и картечница заткнулась.
  - Это они так долго будут ковыряться, - недовольно произнёс Фредерик, явно разочарованные увиденным.
  - А ты что, куда-то спешишь? - удивлённо приподнял бровь лорд Гьеран. - Не переживай, без тебя гномье золото мы делить не будем, - добавил он под ухмылки своих учеников.
  - Не думаю, что они долго провозятся, - высказал я своё мнение. - Похоже, пешие рыцари прикрывают группу сапёров-подрывников.
  - У вас отличное зрение, граф. Они собираются взорвать эти ворота, не дожидаясь големов.
  Здоровенные фигуры "Беролаков" уже вышли на портовую набережную и приближались к месту событий. Они в действительности чем-то напоминали вставших на задние лапы медведей. С моря донёсся раскатистый грохот артиллерийского залпа из очень крупного калибра. Оторвав взгляд от склада, я увидел "Громовержца", практически скрывшегося за клубами порохового дыма. Вот только стрелял он не по республиканцам - снаряды предназначались форту, что сторожил выход из порта.
  На мой невысказанный вопрос, почему броненосец бьёт вроде как по своим, лорд Гьеран сказал.
  - Эту колошу ещё глубокой ночью захватил матросы с крейсера, вот теперь развлекаются. Утюжат форт уже час. Там и разваливать уже нечего - так нет, все не успокоятся.
  Два земляных султана, взметнувшиеся посередине укрепления, был подтверждением его словам. Тем временем у ворот склада морские пехотинцы выскакивали из-за щитов рыцарей и швыряли в створки увесистые ранцы. Как только бросили последний, вся группа быстро начала отходить.
  - Ща рванёт! - с восторгом воскликнул Фред.
  Это он от своего приятеля Талина заразился любовью к всему стреляющему и взрывающемуся. Вот оно, тлетворное влияние гномов.
  Рвануло славно. Масса спрессованного ударной волной воздуха докатилась и до нас. А ворота лишь покрылись местами трещинами.
  - Да. Видать не поскупись торгаши. Явно рунный маг створки укреплял, и в ранге не ниже мастера, - сказал Дарен.
  - Нет. Здесь ранг мага был не меньше магистра, - не согласился с ним лорд Гьеран.
  - Да ну?! Эти торгаши удавились бы от жадности. Магистры начертательной и рунной магии берут за работу очень много, - удивился молодой дроу.
  - Дарен, на это проклятущим складе одного только "Сионьского шёлка" не на один миллион золотом. И судя по размерам здания, там наверняка не один только шёлк хранится. Так что жадничать нет резона - можно потерять куда больше.
  Пока лорд дроу говорил, к штурмующим наконец подошли големы и пара из них с ходу врубилась в ворота. Лапа "беролаков" были снабжены очень немаленькими когтями, вот ими-то они и стали кромсать створки. И получалось это у них куда лучше, чем у подрывников. Защитники тоже по заслугам оценили усилия магических механизмов - и из отрывшихся бойниц на големов обрушились заклинания и винтовочный огонь. Терпеть такой "тёплый приём" големы не стали и выстрелили из артефактов, встроенных в плечи. Цепочки ослепительно-синих молний прошлись по бойницам, и оттуда резко повалил дым. Но разгорелся огню не дали - один из "беролаков" распахнул пасть, приблизил морду к одной из открытых бойниц, и внутрь ударила "ледяная волна". После чего огонь потух, да и обороняющиеся признаков жизни не подвали.
  Спустя несколько десятков минут створки с треском развалились и принявшие в сторону големы пропустили в глубины вожделенного пакгауза шустрых и более приспособленных для боя в закрытых помещениях морских пехотинцев.
  Увидев всё это, маги губернатора оживились. Волшебники начали работать с эффективностью хорошо отлаженного механизма, они одни заменяли собой десяток отсутствующих на острове пожарных машин. Призванные водяные элементали прокладывали путь через огонь, походя тушили окрестные здания. За ними шли военный из составов сил, подчинённых губернатору. На очаги пожара обрушивались "водяные кулаки" и "водные плети". Примерно две - три пятёрки чародеев стояли посередине улицы, а вокруг них бурлили вызванные чарами потоки воды, берущая свое начало в море и обрушивающиеся на пламя, словно небольшие водопады. Вот только здесь и сейчас их нужно было по меньшей мере сто. Потушить всё им было не под силу, поэтому они сосредоточились на том, чтобы проложить путь губернаторским войскам в порт. И выкладывались, не жалея себя.
  - Ну нам пора, - прервал наше созерцание зрелища лорд Гьеран. - Нас ждет работа.
  - Так ведь на самом же интересном, сейчас они схватятся, - простонал Фредерик.
  - Ты становишься-таки кровожадным, Фред. Я уже тебя побаиваюсь. Скоро будешь проситься отправить тебя в султанат на ежегодные гладиаторские бои, - с усмешкой произнёс тёмный эльф.
  Над портом разнеслось эхо очередного залпа - захваченный броненосец продолжал курочить форт.
  - Кстати! - Лорд дроу прищёлкнул пальцами. - Александр, помните, мы как-то на днях обсуждали технические характеристики этого броненосного чуда?
  - Да. Конечно.
  - Тогда я вам рассказывал, что во время стрельбы при сдаточных испытаниях среднее время заряжания пушек у него составляло три минуты сорок шесть секунд. Так вот я сейчас засёк по хронометру. - Он вытянул за цепочку золотые карманные часы гномьей работы. - Реальная скорострельность, что показывают республиканцы, без малого девять минут.
  - С такими результатами только по берегу и палить. Что, собственно, они и делают, - проговорил я.
  - Так куда мы сейчас?! - начал теребить нас Фред, при этом старался не упускать из виду происходящее в порту и его окрестностях.
  - Как будто ты не помнишь? - бросил я ему через плечо, уже спускаясь с крыши на чердак.
  - Помню я, помню, - проворчал он, уже шустро обгоняя меня. - Могли бы досмотреть до конца, ведь интересно.
  - Фред, не одному тебе интересно, - ответил ему лорд Гьеран. - В данный момент весь город увлечён этим действом: кто как ты глазеет, кто-то тушит, кто-то воюет, кто-то спасает своё имущество. Короче - все при деле, и никто не смотрит по сторонам. Можно целую орду орков провести по городу - и никто внимания не обратит. Лучшего момента для нас и желать трудно.
  Мы гурьбой спустились вниз и вышли из пустой гостиницы. О судьбе её хозяина и прислуги, зная тёмных, я решил не справляться, но Дерен словно прочитал мои мысли.
  - С местными, - он кивнул на оставленное здание, - все в порядке: живы, до вечера проваляются в подвале под чарами сна. Что бы о нас ни говорили, Александр, мы стараемся никого без надобности не убивать.
  Пройдя совсем не много, мы упёрлись в магазин с большой курительной трубкой на вывеске и надписью "Табак". Несколько ступенек вели в верх, к двери. На них сидел кряжистый и обветренный человек и выбивал трубку о кованые перильца.
  - Здравствуйте милейший, - обратился лорд к сидящему.
  - И вам не хворать, любезнейшие господа, - произнёс господин, поднимаясь.
  - Не вы ли хозяин лавки господин Леопольд? - продолжил дроу.
  - Ну, я! - ответил хозяин, зажимая зубами потухшую трубку.
  - Прекрасно! Вы-то нам и нужны, - с улыбкой воскликнул эльф и в одно мгновенье ударил рукоятью кинжала в лоб. Мужик начал оседать, но его тут же подхватили под руки ученики лорда. Даже трубку подхвати, не дав её упасть на мостовую.
  - Вперёд! - отдал Гьеран короткую команду.
  В магазин мы с Фредов ввалились следом за дроу. Стеллажи, запахи различных сортов табака. Потом посыпались команды. Воины разбежались между стеллажами с причудливыми трубками и коробочками.
  - Ищите вход в подвал! - отрывисто бросил лорд.
  Некоторое время ничего не происходило, но вот Дарен вдруг мгновенно перевел взгляд с ряда разноцветных кисетов на огромный закрытый стеллаж с вычурными медными табличками. Рывок руки - и тот, взвизгнув, описал полукруг, открывая низкую широкую дверь в стене. Не прекращая движения, он врезал в нее "воздушным тараном". Та грохнула и в облаке пыли обрушилась внутрь. Обломки косяка загрохотали вниз по лестнице.
  - А вот и вход в подземелья, - дроу хулигански подмигну нам с Фредом.
  
  Глава 10 Подземелья под городом.
  Мы спустились в подвал лавки, наверху осталась пара учеников тёмного лорда прикрывать наши спины, да крепко связанный хозяин. На двери лавки красовалась табличка "Закрыто" так что была надежда, что наш заслон не побеспокоят - в городе сейчас не до того.
  - Это не основной подвал, есть другой можно сказать официальный, там хранят разный товар для лавки. А здесь лежит только то, что никто посторонний не должен видеть.
  Лорд похлопал по небольшим холщовыми тючкам.
  - Странный запах, - сказал Фред принюхиваясь.
  - Ещё бы, - ехидно протянул Дарен. - Это знаменитая шаманская трава! Очень уважаемая оркскими шаманами, им с помощью её с духами разговаривать легче. Набьют трубки, пара-тройка затяжек - и уходят в астрал.
  - Как же, слышал, - поддержал я эльфа. - Эта та самая трава, что торговцам категорически запрещено провозить на территорию Империи из великих степей.
  - О-о-о... А у нас в академии тоже профессор изучал шаманские практики орков, - вспомнил Фредерик.
  - И что?
  - Ну, как-то нашёл рецепт уникальной курительной смеси шаманов, что облегчают камлание, контроль и призыв духов. Приготовил её и воскурил! А потом сутки напролёт в бубен с выпученными глазами стучал - никак остановить не могли.
  - Бывает, - прокомментировал с улыбкой рассказ Фреда Дарен. - У таких травок прорва побочных эффектов.
  - Да, это так. Кстати, не только в Империи её запрещают. Например, в Сионь провозить эту траву под страхом смертной казни нельзя. Так что ваши законы ещё довольно гуманны в части наказания подобных контрабандистов: всего-то каторга, - заключил лорд Гьеран.
  - Вы думаете, что весь это товар приготовлен здесь для отправки Сионь? - поинтересовался я.
  - А куда же ещё? В Султанате эта трава свободно продаётся, в Халифате также запрета нет. Там на ней много не заработаешь. А вести товар сначала на острова, затем возвращать его обратно на северный континент, чтобы продать в западных королевствах или республике - это слишком заумный путь. Я вообще думаю, что этот товар прямо здесь и меняют на "пыльцу".
  Пока мы беседовали, разведчики дроу нашли ещё одну замаскированную дверь, ведущую из подвала в подземелье под городом.
  - Мой лорд! - обратился к лорду Ронгар. - Мы всё проверили - путь свободен. Было пара сигнальных заклинаний, но их удалось обмануть, можно двигаться дальше.
  В кирпичной стене подвала был открыт довольно большой проход, куда могли не только свободно проходить люди, но и, судя по следам на полу, проезжали тележки с грузом. Дверь, как и наверху, была хитро замаскированная (здесь - под кирпичную кладку), и если бы не опыт дроу, то искать её можно было долго. Туннель за ней был достаточно широк, чтобы плечом к плечу по нему могли пройти четыре человека. Первыми в него скользнула пятёрка во главе с Ронгаром, за ними острожное пошили все остальные. В туннеле было темно, и лишь по отдельным светящимся пятнам на потолке можно было определить направление движения. Решил пользоваться своими приобретёнными возможностями и перевёл глаза на зрение демона. Все вокруг стало более ясным. Стены, пол и потолок сложены из кирпича, а то, что мне сначала показалось светящимися пятнами, было чем-то вроде плесени, специально прикреплённой к своду туннеля. Тихо и практически бесшумно наша компания продвигалась в вперёд. Я, если честно, был поражён. Одиннадцать вооружённых тёмных эльфов производили шума меньше, чем мы с Фредом.
  Первая ловушка, что нам встретилась, была простой и безыскусной, по мнению дроу. При шаге нужно наступить на участок пола - и из стен мгновенно вылетели навстречу друг другу с два десятка острых лезвий - как раз, чтобы насадить незадачливого пришельца. Вот только для Ронгара, выполняющего роли командира нашей разведки, и его пятёрки это было не препятствие.
  - Пустяки, - шёпотом доложился он. - Это от случайных посетителей, если кто вдруг забредёт в эти подземелья. Настоящих специалистов взлома и проникновения таким не остановить.
  Следующие ловушки были посерьезнее - магические, огненные и даже одна сложносоставная, где срабатывание одного артефакта приводило к активации целой цепочки. И самое главное - все они были объединены в единую сигнальную сеть. Стоило какой-нибудь ловушке сработать - как в банке сразу узнали о проникновении чужаков. Тут эльфам пришлось поднапрячься, но они справились, и даже помощи у лорда Гьерана не попросили. На что он лишь удовлетворённо улыбнулся - пока его ученики справлялись сами.
  Дальше туннель ветвился, и в разные стороны вели ещё три ответвления. После недолгого обсуждения решено было выслать разведку в каждый из них. А мы остались на перекрёстке.
  - Не стоит оставлять у себя за спиной неизвестные проходы, ещё непонятно что-то туда может вылезти и чем нам угрожать, - сказал лорд Гьеран.
  - А по времени мы укладываемся? - спросил я.
  - Вполне. Александр, у нас сейчас нет жёсткого временного лимита, в который мы должны уложиться. Правда и тянуть не стоит, а то всё представление, что отвлекает внимание, будет напрасным. А ведь нам стоило немалых усилий, чтобы Эгирейцы узнали, кто украл их щёлк и где он хранится. Причём они уверены, что эту информацию раздобыли сами.
  К лорду бесшумно подошёл один из эльфов, уходивших в правый туннель.
  - Мой лорд! Там ещё метров восемьдесят, а дальше путь преграждает решётка. Мы осмотрелись и пустили "светляка". Там, похоже, склад: тюки, коробки, ящики какие-то. Замок на решётке хитрый и с сюрпризом: открыть можно, но сигнал уйдёт хозяину барахла. Хотя если дадите минут двадцать - вскроем, и следов не оставим.
  - Живой охраны нет?
  - Нет. Возможно присутствие охранного голема - проверочное заклинание выявило спящую магическую структуры с очень схожими характеристиками.
  - Ладно, склад нам без надобности, - в задумчивости потеребил мочку своего длинного уха лорд Гьеран.
  Тут же из темноты центрального туннеля бесшумно выскочил Ронгар.
  - Там решётка и пост, в караулке тройка бородачей.
  - Тихо снять сможете? - интересуется лорд.
  - Справимся, тем более что устав караульной службы они нарушают по наглому, а за такое надо наказывать, - расплылся в улыбке тёмный эльф.
  - Лорд Гьеран, можно с ними? - интересуюсь я.
  - Можно, почему нет, если сильно шуметь не будете.
  - Я тоже не возражаю, - поддержал Ронгар. - Вы нам не помешаете.
  Спустя около полутора сотен метров коридор перекрываться решеткой, однако по чьему-то разгильдяйству она была не то что не заперта, но даже не закрыта. И мы тихо пошли к ничего не подозревающему посту охраны. Причем мне даже отсюда было слышно, почему именно...
  - Разливай, Нарви, не тяни! - Голос говорившего выдавал нетерпение.
  - Сейчас, сейчас, не гони... - медленно протянул второй. - Под руку не говори...
  - Не пролей! Нарви! - забеспокоился еще один. - А то не след такое доброе пиво переводить!
  - Не боись, Борин, не в первый раз. И разве я когда проливал? - ответил первый голос.
  Бульканье отсчитывало долю каждого. Лихо коротышки караул несут. Вплотную к моему уху придвинулся эльф и шёпотом произнёс.
  - Смена у них была совсем недавно. Поэтому и расслабляются. Через сутки придут менять - а у них уже ни в одном глазу. Только вот менять будет некого.
  И он сделал знак рукой. Из коридора в караулку метнулось три тени. Два щелчка и свист клинка, следом звук падения.
  - Вот и все. Пошли, посмотрим на этих горе-стражников, - сказал Ронгар, и первый пошёл смотреть результаты.
  За столом в небольшой комнате сидело два гномьих тела, у каждого было по арбалетной стреле в глазу. Третий гном лишился головы. Его тело лежало чуть в стороне - он, похоже вскочил на ноги, но дотянуться до оружия не успел. Дроу убирали под плащи маленькие арбалеты и осматривали тела.
  - Лихо вы! - сказал Фред, высунувшись из-за моей спины, и принялся шнырять по углам, сунул нос к стойке с оружием, заглянул под стоявшие вдоль стен топчаны.
  - Фред, тебя сюда никто не приглашал.
  - А меня не надо приглашать - куда ты, хозяин, туда и я. Вы лучше сюда посмотрите, - он показал на цепочку с колокольчиком, что висел на шее в зарубленного гнома. Это амулет "набата": стоит его сжать в руке - и от звона ушам станет больно, а заодно и сигнал подаст, что на стражу напали. Нам сильно повезло, что этот гном был стопроцентным воином, и первым делом потянулся за оружием.
  - Надо пройти дальше по туннелю и посмотреть, что они здесь охраняли, - не обратил внимания на слова Фреда Ронгар.
  А дальше была тюрьма. Десять камер справа, десять слева, и почти все не пустовали. Здесь были люди, гномы, один полуорк и светлая эльфийка. Увидев её, Фред аж присвистнул
  - Ни чего себе сюрпризики! Эти коротышки совсем страх потеряли, уж гнева Великого Леса не боятся. А ведь она чистокровная, за таких ушастые всегда мстят.
  - Ну не совсем так, - вступил в разговор подошедший Дарен. - Они мстят, если узнают. А так... В гаремах Пешиханского султаната немало прекрасных эльфийских дев коротают дни и ночи, да и не только там.
  - Так что будем с ними делать? - спросил я, обводя рукой камеры.
  - Ничего. Зачем нам такая обуза? Мы не спасатели и не благотворители, так что оставим всех здесь.
  Пока мы решали судьбу пленённых, они безвольными истуканами взирали из камер. Высказать своё мнение они не могли по причине магических рабских ошейников на их шеях. Сам имел сомнительное удовольствие примерить подобное украшение. Пока ошейник просто одет, но магической привязки к владельцу нет - обладатель похож на деревянного истукана и выполняет только прямые приказы. И только после привязки к хозяину раб получает возможность к самостоятельным действиям.
  - Эльфийка явно не из простых, - с видом эксперта заявил Фред, осматривая медноволосую красавицу.
  - Да, но и не из княжеских родов, - ответил ему Дерен, осматривая рисунок на одежде пленницы.
  Ткань её одежды, представляющей собой нечто вроде пиджака без пуговиц с высоким, стоячим воротником, была буквально испещрена зелеными прожилками, которые словно шевелились сами по себе и складывались в хитроумные растительные узоры. Правда вся эта красота была изрядно потрёпана.
  - Ты, Фред, лучше в эту камеру посмотри, - указал дроу на одну из камер. - Здесь гномы мастера, судя по украшениям в их роскошных бородах. Один мастер бронник, второй мастер кузнец. Эх, доставить бы их к нам домой - за них бы драка началась, аукцион можно было бы устроить.
  - Эй вы, работорговцы! У нас дела, и нам надо торопиться. - Голос лорда Гьерана прервал мечты его ученика.
  - Да, учитель! Мы уже идём только гадость сделаем, - и он быстро по очереди обошёл все камеры, на миг прикасаясь к ошейникам пленников.
  - Что ты сделал? - спросил я, уже спеша за ним по тёмному туннелю.
  - Применил одно заклинание. Оно с отсроченным действием, и через час откроет замки на ошейниках. А дальше - как им повезёт. Сумеют выбраться из этих подземелий - значит повезло, а нет - так отлов их всё равно доставит проблемы нашим знакомым из торгового дома "Балин, Орин и сыновья".
  - Вообще-то это банкирский дом, - поправил его Фред.
  - Да они вообще всем занимаются, так что название не в полной мере передаёт сферу интересов этой организации, - ответил на бегу Дарен.
  Две минут бега по последнему необследованному коридору - и мы встречаем остальную группу вместе с лордом, рассматривающих дверь в банк гномов.
  Стальная собранная из узорчатых полос кованой синей гномьей стали, и она выглядела так, будто только что вышла из-под рук мастера. Поверхность двери, отполированная до блеска, а потом еще, судя по всему, и покрыта лаком по всей створке. Уж не знаю, как можно покрыть лаком сталь. Вдоль верхнего края переливалась лазоревым цветом какая-то надпись на неизвестном мне языке.
  - И кто бы перевёл эту каллиграфию? - говорю я, посматривая на Фреда. Его мне продали как секретаря и переводчика, вот только его услугами по этой специальности мне до сей поры не представлялось возможности воспользоваться.
  Но мне ответил не Фред, а лорд Гьеран.
  - Это Валарин, Александр. Очень странно, что гномы его здесь использовали, валарин являлся предшественником того языка, что вы люди называете древнеэльфийским. И знатоков этого языка во всем нашем мире не так много.
  - Не знаю, огорчу я вас или обрадую, но мне знаком валарин, - с ехидцей заявил Фред. - Я даже больше скажу: здесь, - он указал рукой на дверь, не текст, а алфавит. Тот, кто знает кодовое слово или фразу должен подойти и, прикасаясь к нему, набрать её - и дверь откроется.
  - Фредерик, - лорд дроу беззвучно несколько раз свёл ладони, вместе изображая аплодисменты, - я впечатлён вашей информированностью. И откуда позвольте узнать такие познания в артефактных дверях?
  - Ну... - с явной неохотой протянул рыжий эксперт по языкам. - Однажды у нас с знакомыми гномами зашёл разговор о том, как хранятся разные ценности. Упоминались сейфы, банковские хранилища, сокровищницы разных влиятельных персон. И вот, как пример, была приведена сокровищница короля Двалина XVIII, и у него там подобная дверь с подобным кодовым замком.
  - Фред, вы что - планировали "тряхануть" этого скупердяя? - несколько удивлённо проговорил лорд Гьеран.
  - Нет! Что вы! Это бы чисто гипотетический разговор, - замахал руками мелкий авантюрист.
  "Да, подозрительные у моего Фреда "интересы": то интересуется "возьмёт" ли гномья граната банковский фургон, то сейфами. Надо эти странные интересы взять под контроль, пока они вместе с Талином ничего не учудили. Вот вернёмся, я с мастером Турин на эту тему поговорю - пусть им обоим мозги "вправит". Взяли моду без меня налёты планировать", - с ехидцей подумал я.
  - Александр, - обратился ко мне лорд. - Если ваш слуга загремит в застенки подгорного королевства гномов, удовлетворяя свой "гипотетический интерес", то я обещаю, что сделаю вам большую скидку на наши услуги по его вызволению оттуда.
  - И что? Такую красоту, - Дарен указал на дверь, - никак не взломать?
  - Грубой силой - практически никак. Такую дверцу изготавливают исключительно на заказ, и превращают в артефакт: она может достаточно долго противостоять как грубой физической силе (взрывчатка, таран и прочая), так и магическим атакам.
  - Тогда возвращаемся к первоначальному плану - ломаем стену, - заявил Ронга и, дождавшись одобрительного кивка лорда, приказал всем отойти на полсотни метров.
  - Ньиссэа, доставай, - продолжал командовать он.
  Один из дроу начал доставать предметы, чем-то напоминающие зубья или клыки, и выкладывал их на полу в определённой последовательности. Второй дроу начал начитывать заклинание, под воздействием которого эти разрозненные фрагменты начали левитировать и, зависнув в воздухе, соединились между собой тонкой ярко-алой нитью, а затем вспыхнул и засветился магический щит, из которого и торчали эти зубцы.
  Щит висел в воздухе, направив зубцы на кирпичную стену туннеля, и постепенно начинал вращаться по часовой стрелке.
  - У нас нет артели гномов шахтёров, зато есть малый проходческий щит гномов, - сообщил Дарен, указав на конструкцию, что уже с хрустом вгрызлась в стену.
  - Да, а кто-то говорил, что "у него нет целой артели шахтёров, чтобы прорыть длинный подземный ход", - припомнил слова лорда Фред.
  - А их у меня и нет, - ответил на упрёк лорд Гьеран. - Проходческий щит их заменяет далеко не в полной мере, да и главное слово тут - длинный. Нужны проходчики, крепильщики, и другие важные в горном деле специалисты. А здесь мы сейчас своды магией закрепим и больше ничего делать не будем - нам он нужен на очень короткий срок, да и ты представляешь, сколько грунта надо было бы вынуть, чтобы проложить подобный туннель, по которому мы прошли сюда от порта. И куда ты бы это весь грунт девал? Коротышкам в этом было проще: они строили канализацию, и сколько там грунта вынули - кто считал?
  Пока он говорил, щит уже углубился в стену метра на два и только увеличивал скорость проходки, а перемолотый грунт просто лился потоком по выстоянной из специальных артефактов дорожке и уходил куда-то в темноту.
  - Здорово работает? - оторвал меня от увлекательного зрелища вопросом Дарен.
  - Ещё бы! Копает невероятно быстро. Дарен, а куда весь грунт девается?
  - Специальные артефакты создают воздушную подушку, по которой, он и удаляется из забоя. Видите, Александр, они через определённые промежутки на полу установлены?
  Я кивнул.
  - Ну, а в данном случае весь грунт ссыпается на склад, что мы обнаружили. И бородачам придётся попотеть, чтобы откапать своё добро.
  - Нет, ну ты видел это, хозяин?! - подскочил к нам Фред. - Гномы хорошо устроились, эта штука копает с невероятной скоростью!
  - А ты, Фред, что думал - они свои чертоги выкопали кайлом и лопатой? - поинтересовался Дарен.
  Фредерик на этот вопрос только неопределённо пожал плечами.
  - У них есть ещё големы для добычи руды и паровые лопаты и буры, и взрывчатка. Они конечно мастера кирки и лопаты, но этими инструментами их арсенал не ограничивается.
  Пока мы болтали, наши проходчики достигли стены банка и свернули проходческий щит - кладку гномов, из которой был сложен фундамент банка, он взять не смог.
  - Пора постучаться в гости! - сказал лорд Гьеран и, вынув из кармашка на поясе, передал какой-то предмет. Одни из эльфов стал устанавливать его на стене.
  - Александр, - обратился он ко мне, - как только проникнем вовнутрь, по возможности принимайте свою демоническую форму. Фред держись рядом с хозяином и не путайся под ногами.
  Пока он это говорил, один из его учеников нарисовал на стене несколько причудливых рун и осторожно закрепил в центре предмет, переданный учителем. Потом сделал несколько шагов назад и, пристально глядя на него, негромко произнес короткое заклинание. И тут же на стене образовалась темная точка, она начала пульсировать и увеличивается в размерах. Затем лорд взмахнул рукой, и "пятно", увеличившееся в диаметре в несколько раза, впиталось в стену, оставив на нем аккуратное идеально круглое отверстие, а кладка просто осыпалась прахом.
  - "Слеза мрака"! - потрясённо выдавил из себя Фред. - А ведь в летописях говорится, что их не осталось, а секрет изготовления утерян ещё вовремя "войны разделения"!
  Но лорду и его людям было не до его восторгов. Последовала команда.
  - Вперёд! - И дроу метнулись пролом.
  
  Глава 11 Сокровища гномов.
  Размытыми силуэтами с обнажённым оружием тёмные эльфы продвигались по подземным коридорам банка. Нас встретил практически лабиринт, в котором, к счастью, мои напарники прекрасно ориентировались. Я сначала попытался исполнить просьбу лорда Гьерена и надеть свой костяной доспех, но сразу же отказался от этой идеи - коротышки строили эти переходы для себя, и мне даже в своём обычном человеческом виде было тесновато. Вдруг раздался пронзительный звон аж ушам стало больно и сильно искажённый с металлическими нотками голос начал хрипло вопить.
  "Внимание! Вторжение на третьем нижнем уровне!" "Внимание! Вторжение на третьем нижнем уровне!" "Всей дежурной смене охраны прибыть для ликвидации вторгшихся!" "Постам с пятого по восьмой максимальная готовность к встрече с противником!" "Группам резерва минутная готовность к выдвижению!"
  - Поздно спохватились, - с усмешкой проговорил лорд дроу. - Но некоторые меры надо все же принять.
  Жестом подозвал к себе Дарена и Ронгара, вытянул в их сторону руки, произнеся что-то не разборчивое. Тела эльфов затянул тёмной дымкой, которая начала закручиваться постепенно, превращаясь в два очень знакомых мне чёрных смерча.
  - Вы владеете магией "Шойгенов"? - с долей удивления поинтересовался я у него.
  - Когда-то очень давно, Александр, я был одним из тех, кто создал этот орден, - его ярко васильковые глаза подёрнулись пеленой, словно лорд Гьеран на миг перенёсся в далёкое пошлое. - Но нет времени сейчас рассказывать.
  Лорд молча отдал приказ и два смерча понеслись перед нами, просто снося встречающихся нам гномов. Зачарованные доспехи резались словно простой картон, пули из револьверов, что щедро расстреливали в чёрную клубящуюся дымку, пропадали в ней без следа, а магия отражалась обратно, испепеляя, замораживая, или расплющивая применившего.
  Звон изрядно действовал на нервы и, видя мой недовольный вид, Фред прокомментировать
  - Вот это, хозяин, и есть "Набат" - жутко громкая и действующая на нервы пакость.
  - Ну, это мы сейчас поправим.
  Лорд поднял руку, из которой в сторону небольшой медной коробочки, закреплённой на потолке, ударила молния, и выматывающий звон вместе с уже изрядно истерящим голосом пропали. Проделал он всё это на бегу и походя, при этом ни на секунду не переставая контролировать своих бойцов. По дороге нам довелось встретить не только охранников, но и всяческие ловушки, на которые так горазды гномы. Волчьи ямы, падающие плиты, различные самострелы в стенах, и ещё много чего, на что так изобретателен ум бородатых коротышек. Два черных вихря расчищали нам путь, а остальные дроу подчищали за ними случайно выживших недобитков.
  По моим ощущениям мы спускались всё глубже под землю. Наконец наша компания ввалилась в зал. Дальше путь нам преградил строй из пятёрки тяжело бронированных гномов и человека. Вот именно он резко выделялся на фоне хмурых и закованных в сталь бородачей. Рослый смуглый блондин, за спиной крест-накрест ремни с двойными клинками, кожаная броня с усиливающими стальными вставками. Я бы сказал, человек подражает тёмным эльфам. Вот только настораживал его абсолютно спокойный взгляд и несколько расслабленная поза, и было видно, что это не работа на публику. Тут с нашей основной ударной силы спал теневой вихрь, что их окутывал. Похоже, действие заклинание, наложенного лордом Гьераном, кончилось.
  - Ну что ж. Вот и нам представилась возможность клинками позвенеть, - сказал Ньиссэ, извлекая свой клинок.
  - Ньиссэ, не лезь на рожон. Эти ребятки не так просты, как кажутся. Особенно человек, - одёрнул своего бойца лорд, что-то в этом человеке и его насторожило.
  За спиной зашелестело и, резко обернувшись, я увидел отъехавшую в сторону стену, из-за которой к нам за спины вышли ещё пятеро гномов. Я потянул из ножен шпагу, до этого момента без дела болтавшуюся на перевиси: появилась уверенность, что и мне придётся поучаствовать.
  - Хозяин. Будь спокоен, я со спины тебя прикрою, - заявил Фред, воинственно размахивая своим короткоствольным револьвером.
  - Фред, ты поаккуратней, своих не зацепи, - придержал я его, хотя и без особого успеха.
  Итак, одиннадцать против тринадцати, хотя Фредерик - это полбойца. Противников не пришлось уговаривать, и мы сцепились. Мне достался гном, вооружённый кротким абордажным мечом. Тяжелое лезвие этого меча позволяет рубить канаты и прорубать закрытые двери. С его помощью также можно вести бой в стиле обычного фехтования. Абордажный меч эффективно позволяет вести бой в тесном пространстве корабля, правда здесь не корабль, хотя тоже сильно не разгуляешься. Гарда у этой ковырялки особая - почти полностью защищает кисть, хорошо подходит для нанесения "кастетных" ударов на близком расстоянии. Проверили друг друга парой выпадов. Бородатый - опытный боец, нахрапом не лезет, старается определить уровень противника.
  Я же ищу бреши в его защите. Обозначаю укол в лицо, а сам пытаюсь уколоть в плечо в зазор между кирасой и наплечником. Куда там. В ответ это хмырь пытается зажать мою шпагу зацепом на гарде и ударить кулаком левой руки в голову. Ух, ты! Еле увернулся. А перчатка на левого моего оппонента очень непростая. Как я сразу не рассмотрел? Кожа перчатки обшита стальными пластинками, на пластинках нанесены руны. И не только перчатки, но и её длинная крага так же покрыты такими же пластинками, словно рыба чешуей. Началась бешеная пляска и танцы с клинками! Решаюсь использовать перстень и ускоряюсь до предела, пока кружился вокруг закованного в доспехи воина, сумев-таки достать его пару-тройку раз. Но, увы, он защищён ничуть не хуже меня и там, где не помогли доспехи, справилась магия.
  - Хозяин, в сторону! - крик Фреда заставляет отпрыгнуть.
  Ледяное копьё пролетает мимо и слегка задевает гнома. Яркая синяя плёнка щита засветилась вокруг его туловища. Куски льда летят в разные стороны. Сзади грохают выстрелы, похоже, Фред отвечает этому копьеметателю. Но оборачиваться нельзя.
  Удар, уворот... Снова удар... Зараза! Напоролся на блок и его клинок распорол бы мне плечо, если бы уже не мой щит.
  - Граф, вы молокосос и бестолочь! - резанул голос лорда Гьерана, яростный и раздражённый. - Что вы с ним возитесь, танцуете как на дуэли! Бейте его магией, снесите к демонам его защиту и добивайте!
  Действую на рефлекс. Создаю один за другим огненные шары и бросаю их в гнома. Его отбрасывает к стене, плёнка магического щита бледнеет и один из зажимов на бороде лишился камня и задымился. Защитный амулет сдох. Делаю к нему шаг и сразу использую "Шаг сквозь тьму". Перенёсся прямо вплотную к противнику, он ещё успевает блокировать мечом мою шпагу, но это лишь отвлекающий приём. Я мгновенно отрастил когти демона на свободной руке и полосонул по горлу.
  - Ну, хотя бы так, - холодно прокомментировали из-за спины.
  И что это лорд вдруг стал таким раздражительным. Оборачиваюсь. Вот и причина его резко испортившегося настроения: у нас потери. Хорошо, что убитых нет. Трое раненых, один явно тяжело: рассечена грудная клетка, кровь обильно залила доспех, Гьеран лично колдует над пострадавшим, ещё двое лечатся сами, поливая из флаконов на раны лечебные зелья. Гномы убиты все, а вот человек... Он сражается! В одиночку рубится с четвёркой тёмных на равных. Его зажали в угол, но подойти ближе не могут, а магические атаки он отбивает, клинками рассеивая "огненные стрелы", "воздушные кулаки", "ледяные копья". Правда, теперь уже он ушел в оборону, даже не думая атаковать в ответ. Все это я успел заметить, пока старался отдышаться. За это время воина сумели-таки достать пару раз. Но, увы, нанесенные раны не сильно ему мешали.
  - Какой интересный человек, - задумчиво произнес подошедший лорд Гьеран, разглядывая его как какую-то редкую диковинку.
  То, каким тоном это было произнесено, заставило лёгкий холодок пробежаться по спине.
  - Это он наших ранил? - уже задал я вопрос уже догадываясь, что так и было.
  - А то кто же? - просто выплюнул дроу.
  Лезвия парных клинков опять отразили направленное на из владельца "ледяное копьё". Мне показалось что лезвие источают серую дымку. Хотя нет - не показалось, они и вправду слегка дымились.
  Удар, снова удар! Мечи высекают искры, ударяясь об оружие противника, выставившего его в защите перед собой. И ведь умудряется же обороняться из такой неудобной позиции. Но вот лорду Гьерану надоело бесполезное размахивание железками.
  - Отошли все! - гаркнул он.
  Его бойцы одновременно отпрыгнули назад, а в их противника ударили десятки каменных игл, мгновенно выросших из пола...
  А человек, пронзённый этими иглами, продолжал ЖИТЬ! Смотря на своих врагов с презрение и холодной яростью, а одной рук с клинком попытался достать сунувшихся было к нему.
  - Вот значит даже как!? - лорд дроу был удивлён не на шутку.
  Потом он достал свой меч прямо из воздуха и одним молниеносным движением отсёк трепыхающемуся на каменных шипах телу голову.
  - Дарен! Снять тело, произвести вскрытие и хотя бы приблизительно попытаться понять, с чем мы столкнулись. Ронгар, пойдем, надо сделать так, чтобы в ближайшее время нам никто не смог помешать.
  Пока Дерен и несколько помогающих ему тёмных эльфов снимали все ещё дёргающееся тело с каменных шипов. Лорд Гьеран прошёл в помещение, откуда нам за спину выскочила вторая пятёрка охранников. За двигающейся стеной была просторная комната с диванами, креслами и шахматным столиком. Похоже, здесь проводила время резервная группа на тот случай, если основная, что была в зале, не справится, или они менялись. Но моё внимание привлекла одна стена, сплошь покрытая рунами. Одни из них горели ярко, другие мерцали, а треть были поблёкшие. Лорд дроу вместе с Ронгаром подошли к этой стене и начали активировать одни руны и гасить другие. После их действий большинство знаков загорелись алым, а некоторые даже приобрели золотое свечение.
  - Вот теперь нам сложно буде помешать, - с долей злорадства сказал Гьеран.
  - А что вы сделали? И что это такое? - начал бомбардировать вопросами незаметно просочившийся Фред. Меня и самого интересовали эти вопросы.
  - Это, Фред, наш счастливый билет. Те руны, что ты видишь, не что иное, как контур магической охраны. В данный момент мы привели в действие все ловушки, что здесь имеются, и закрыли все двери, что ведут в хранилище. Теперь их только взламывать. Видишь ли, обычный прагматизм, рационализм и экономия гномов сыграла с ними в данном случае злую шутку. То, где мы сейчас находимся, по сути своей немного переработанная под нужды банка подземная крепость. Сейсмо- и взрывоустойчивая, с огромной толщиной стен, с дополнительной физической и магической защитой. Ну не стали они делать отдельный проект, а использовали имеющийся. Вот только из-за этого они не могли включить все магические и механические ловушки - тогда охрана, что находится наверху, будет полностью отрезана и не сможет прийти на помощь. Поэтому нас встретили по пути сюда далеко не все меры защиты, что могли применить коротышки. Эти засранцы были так уверены в своих силах, решив, что это обычный налёт.
  - Но я четко слышал, как гномы из охраны орали в амулеты связи, что их атакуют "Шойгены", - перебил я лорда.
  - А вот это ещё одна особенность такого сооружения, как подземная крепость. При нападении на неё подавляется возможность магической связи, чтобы атакующие не могли координировать свои действия. Предвосхищу ваш вопрос. Защитники поддерживают связь через специальные контур - тот, что я пережёг в самом начале, медные коробочки на потолке. Его должны были быстро восстановить, но почему-то этого не сделали. Видно тоже сэкономили не резервных системах. Так что им, несмотря на то, что мы серьёзно порушили защитные ловушки, прорываясь сюда, потребуется не меньше полутора часов, чтобы пробиться к нам с поверхности. Уж я-то знаю, не первую крепость гномов захватываю, - усмехнулся дроу.
  Из большого зала, где мы оставили остальных наших спутников, донёсся шум и возгласы удивления, а потом к нам быстрым шагом вошёл Дарен.
  - Учитель, ты не поверишь! Там такое! - тёмный эльф был явно обескуражен.
  - И во что именно я не поверю? - лорд Гьеран, приподнял бровь.
  - Это надо видеть учитель. Человек просто нашпигован магическими артефактами, как утка яблоками! - дроу довольно бурно жестикулировал, что очень нехарактерно для этого всегда сдержанно и на вид холодного народа.
  - Если так - то пойдем, взглянем, - лорд направился к препарируемому телу.
  Я, поддавшись любопытству, попёрся следом. Никогда не доводилось бывать анатомическом театре и надеялся, что не доведётся. Но вот дроу абсолютно спокойно воспринимали сложившуюся ситуацию. Тело бывшего противника было растянуто на полу, и вся передняя часть грудной клетки была обнажена: видны рёбра, а за ними все внутренности и сердце. Которое билось! Именно этот поразительный факт полностью отбил у меня чувство брезгливости. Тёмные эльфы, подобно судебным экспертам, склонились над объектом исследований и что-то бурно обсуждали.
  - Вы только взгляните! - обратился к нам Ньиссэа. - У него сердце подпитывается артефактом и сокращается, несмотря на отсутствие головы, а некоторые раны продолжат затягиваться.
  Вокруг сердца была видна паутинка из золотых нитей, что плотно оплетали его и тянулись к амулету с зелёным камнем, смахивавшим на брошь.
  - Да что там! Как я понял, при полном отказе сердца кровь... гоняет по венам не сердце, а амулет! - огорошил он нас.
  - Тут ещё много чего интересного есть - подключился Дарен. Он начал указывать кинжалом на другие встроенные в тело магические артефакты. - Я только не понял, для чего предназначается вон та конструкция, что закреплена на позвоночнике?
  - О, это редкое магическое устройство, - подал голос лорд Гьеран, до это внимательно рассматривающий внутренности покойника (ну, или не совсем покойника). - Его делают светлые эльфы. Причем берутся за заказ с большой неохотой - уж слишком он сложный и хлопотный. А предназначен он повышать функциональную подвижность организма и улучшать скорость протекания циклов возбуждения в нервной и мышечной ткани. Лучше бы вообще забрать тело с собой и изучить не на коленке, а дома в лаборатории со всем прилежанием. Вот кто такой умный до такого додумался?
  - Мне кажется, это всё очень похоже на то, над чем работает наш общий знакомый пустынный затворник, - поделился я своим мнением.
  - С одной стороны, это очень похоже на то, над чем работает Халид, - сразу понял, о ком я говорю лорд Гьеран. - Но, во-первых - он любит работать с мертвым материалом, а во-вторых - именно что похоже: здесь явное подражание на основе его работ. Уж руку своего старинного приятеля я узнал бы без труда, да и поделился бы он своими успехами при одной из наших встреч. Ладно! Всё это конечно интересно, но время не ждёт. Готовимся вскрывать главное хранилище.
  - Но учитель! - попытался протестовать Дарен. - Неужели мы это просто бросим? Здесь же уникальное открытие.
  - А кто сказал, что мы что-то бросим? Ты тщательно зарисуй расположение артефактов в теле, затем удали их и упакуй. Потом подчисти здесь, уничтожь все тела так, словно они пострадали в бою, и это - больше всех. И так, чтобы ни у кого не возникло даже тени сомнения в произошедшем.
  Пока мы рассматривали тело неизвестного воина, усовершенствованное странным способом, мой Фред уже успел обследовать всех убитых гномов и тащил мне знакомую перчатку.
  - Вот хозяин, - протянул он мне её. - Если рукой в этой штуке шарахнуть - стену снести можно или голову размозжить. Видно твой противник в рукопашных схватках так и поступал. Если у кого магический щит послабее (это класса первого или второго), то и его можно расколоть, а пока владелец очухивается - прикончить.
  - А мне она зачем?
  - Пригодится, - безапелляционно заявил рыжий мародёр.
  У больших сейфовых дверей суетились, осматривая их, дроу.
  - Нам нужна правая, - указа лорд. - За ней главное хранилище.
  - А за левой? - тут же встрял Фредерик.
  - За левой - банковской ячейки частных клиентов, нам они без надобности. Пыльца хранится в главном хранилище, - ответил он ему.
  Массивная банковская дверь внушала уважение. Изготовленная из синей гномьей стали, сплошь покрытая усиливающими рунами, буквально вырастала из стены. Дверь была оснащена двумя замками: одним ключевым и одним механическим кодонаборным замком. В центре был маленький штурвальчик, который должен был сдвигать массивные засовы.
  Фред тут же подскочил к ней и с видом знатока покрутил механизм цифрового набора, приложив ухо.
  - Миллион комбинаций, - видом знатока озвучил он. - Как вскрывать будем?
  - А мы её вскрывать и не будем, пойдём по лёгкому пути, - сказал лорд Гьеран.
  И достал из кармана уже знакомый предмет - ещё одну "Слезу мрак".
  - Ну да, для кого-то раздобыть реликтовый артефакт и вскрывать с помощью его стены банковского хранилища - это лёгкий путь, - картинно закатил глаза Фред.
  - Зависть - это плохо, - с улыбкой ответил ему эльф.
  И вновь без всякого шума в казавшейся несокрушимой стене образовался идеально круглый проход, в который первыми вошли парочка дроу. Затем мы с лордом Гьераном и Фредом.
  Столько золота я не видел никогда. Он лежало в разнообразных слитках на стеллажах, было запаковано в тугие кожаные кошели, стояло на полу в виде различных статуэток. Одна из них поражала точность и невероятной прорисовкой мельчайших деталей. Я не сразу понял, кто это. На мой взгляд, это был человек в одежде гнома широкоплечий, кряжистый, с открытым и волевым лицом. Опирался он на кузнечный молот. Борода была сплетена из тончайшей золотой цепочки толщиной чуть больше волоса, они заплетены в привычные косички и в которые оказались вплетены множество амулетов в виде гемм с врезанными изображениями рун. Взгляд у статуи казался живым.
  - Хозяин, чем тебе приглянулась статуя Аулэ? - оторвал меня от созерцания Фредерик.
  - Это бог гномов?
  - Да. Ты что, никогда не видел его изображения? - удивился он.
  - Давно, ещё в гимназии, на картинке в учебнике. Но там он больше на гнома похож, а здесь на человека.
  - Ну, гномы не любят общаться на тему того, что их создатель несколько не совсем гном. Вот такое изображение Ауле можно назвать истинным, и его не размещают в публичных местах. Там, где изображение их бога могут увидеть чужаки, он больше похож на гнома.
  Пока мы обсуждали религиозные особенности бородачей, наши темноэльфийские союзники ругались сквозь зубы и поносили как раз коротышек.
  - Долбаные параноики, чтоб у них все бороды повылезали, - шипел сквозь зубы Ньиссэа. - В центре подземной крепости, за многочисленной охраной и серьёзной сейфовой дверью - они посреди хранилища установили ещё и СЕЙФ!
  - Вскрывать его нам придётся очень аккуратно, потому как пыльцы на стеллажах нет, - сказал лорд Гьеран, уже успевший осмотреть всё помещение.
  
  Глава 12 Пыльца черного лотоса.
  Лорд с помощником начали колдовать над сейфом. Я, старясь не мешать, подошёл поближе, наблюдая за их работой. С рук тёмных эльфов то и дело срывались небольшие белые молнии, которые били в дверь сейфа вытравливая с неё защитные руны и оставляя на ней выжженные пятна, при этом не чувствовалось жара, металл не нагревался. Судя по напряжённым и сосредоточенным лицам, творение подгорных мастеров подавалось с трудом.
  - Тяжело идет, - словно прочитав мои мысли, сказал Фред.
  - Ещё бы! Это же сейф работы мастерской "Бофур и Ко" их изделия славятся взлом устойчивостью на весь мир. Самые крупные банки и ювелиры заказываем у них сейфы, замки, витрины под драгоценность. Думаю, что сам Бофур Старый, основать этой компании, позволил бы себя обрить наголо, лишь бы увидеть то, как учитель вскрывает его творение, - произнёс тихо подошедший Дарен.
  - Не думаю, что кто-то ещё сможет повторить подобный взлом: всё-таки не каждый день лорды дроу работают медвежатниками, - со странной долей грусти произнёс Фред.
  - Нет, Фред, ты не прав. Конечно, не у всех есть сила, опыт и мастерство моего учителя, но люди, да не только они, научились изворачиваться. Тут главное - понять принцип, как обойти или нейтрализовать охранные чары, а дальше вступает в дело то, что вы, люди, называете "смекалка". Если преступникам станет известен способ, то не пройдёт и года, как такие сейфы взломщики будут щёлкать как орешки. Вот тогда представители мастерской "Бофур и Ко" взвоют.
  Руны постепенно исчезали с поверхности сейфа, оставляя после себя покрытый пятнами металл. После того, как была сведена последняя защитная руна, помогавший лорду Гьерану Ньиссэ шумно выдохнул и привалился спиной к стене. Лорд же ничем не выказал усталости и практически сразу стал творить новую ворожбу. Достав из кармана перстень с большим голубоватым камнем, он начал произносить череду непонятных слов.
  - Это на языке духов, - вытянувший на цыпочки по пытался про шептать мне в ухо Фред. - Зовёт кого-то.
  Над камнем образовалась белёсая дымка. Постепенно проявляясь, она обрела черты существа, схожего одновременно с пауком и осьминогом. Оно было небольшим по размеру - примерно с кулак взрослого человека.
  - Открой его! - приказал лорд, указав на замочную скважину в двери сейфа.
  - Туга риги токар! - пискнуло существо.
  - Лезь вовнутрь и вскрой замок! - повторил лорд, теряя терпение.
  - Эрот риги авти токар! - явно возмутился дух.
  - Не трусь, рунную защиту сняли. Тебе осталось только поковыряться в механизме, - успокоил существо Гьеран.
  - Норгадо и! - недоверчиво переспросили его.
  - Да, именинно так! - подтвердил тёмный эльф.
  Существо ещё помялось, но потом все же превратилось в белое облачко и, подлетев к дверце сейфа, втянулось в замочную скважину. Сначала ничего не происходило, но затем сами собой закрутились колёсики набора кода и защёлкали цифры, выставляя правильную комбинацию. Потом внутри что-то щёлкнуло, из скважины ударила вспышка света и раздался возмущённый писк. Дымящийся дух вылетел наружу, словно пробка от игристого вины. Дух пищал и накручивал круги, а за ним тянулся белёсый след.
  - Риги токар! Риги токар! Риги токар! - верещало существо.
  - Видно гномы предугадали подобный способ взлома и нанесли руны защиты на сам механизм, - высказал своё предположение Ньиссэ.
  - Вероятно, - согласился лорд.
  - Эй! Ты! А ну, не истерии! Слегка же опалило. Полезай обратно и посмотри, на каких частях стоят защитные руны, - обратился он к духу.
  - Кири! Риги токар! Нарар ху! - дымящийся призрачный то ли паук, то ли осьминог сжался в подобие кулака, из которого в вверх оттопырилась одно щупальце.
  - Ах ты ...! - но сделать лорд Гьеран ничего не успел существо с писком нырнуло обратно в камень на перстне.
  - Ладно! Духи трусоваты. Используем иной способ.
  Лорд достал небольшой мешочек и высыпал его содержимое на пол. Образовалась горка пыли или песка, из которой под влиянием магии начал вырастать маленький смерч. Он увеличивался примерно до высоты метра, затем его конец упёрся в дверцу и начал в неё ввинчиваться словно сверло.
  - Это что за песок такой?!- выпучил глаза Фредерик.
  - Это, Фред, не песок, а алмазная пыль. Она используется ювелирами для шлифовки, огранки, полировки алмазов. Нам пришлось скупить почти всю, что продавалась в Верхофстаде. Хорошо, что гномы делают сейфы из очень крепкой стали - алмаз бессилен против мягкого железа, - объяснил Ньиссэ, который присоединился к нам.
  - Если я правильно помню слова преподаватели по химии, то алмаз при повышенной температуре разрушается. То есть резать алмазом сталь на высокой скорости невозможно? - спросил я
  - Можно, просто скорость вращения нашего импровизированного сверла не настольно высока, чтобы пылинки нагрелись до температуры возгорания. К тому же ещё одна особенность алмаза - это резко охлаждать без разрушения. В магическом воздушном потоке пылинки практически мгновенно охлаждаются. Так что пилить сейф всего пару минут, - ответил Ньиссэ. - Можно вообще сотворить такое "сверло" на стыке магии воздуха и магии воды. Закрутить водяной смерчик, в который добавить алмазную пыль. Воздушное заклинание раскручивает смерч, а вода охлаждает то, что мастера гномы называют режущий абразив, - продолжил он.
  Пока мы разговаривали, весь импровизированный смерч втянулся в дверцу сейфа.
  - Сейчас учитель станет разворачивать его в стороны наподобие зонтика, при этом не снижая скорости вращения, - продолжал комментировать эльф. - И эти песчинки просто выскребет механизм замка.
  - То есть было сверло, а трансформировалось в диск циркулярной пилы? - уточнил Фред.
  - Да, - кивнул дроу.
  Лорд Гьеран, закончив управлять своим импровизированным инструментом, отошёл в сторону и ударил воздушным кулаком по боковой стенке. Раздался звон упавших металлических деталей. Темный лорд осторожно потянул за дверь, и нашим глаза предстало нутро гномьего сейфа. Несколько полок, на одной из которых одна к одной стояли двенадцать костяных коробочек.
  Пытливый ум Фреда мгновенно повел подсчёт стоимости.
  - ... мля! Это же триста шестьдесят миллионов золотом! За эти деньги можно купить несколько государств в вольных баронствах!
  - Я даже больше тебе, Фред, скажу: это годовой бюджет нескольких государств на севере нашего континента - из тех, что помельче, - сказал я.
  Ньиссэ после знака лорда Гьерана стал осторожно складывать коробочки с пыльцой в поясную сумку. А лорда привлекла шкатулка с бумагами, что стояла тут же. Он стал вытаскивать из неё бумаги и бегло просматривать их. По мере почтения его брови то вздымались вверх, то сходились на переносице. Когда он посмотрел часть документов, коротко перебрал оставшиеся и, сложив всё обратно, приказал.
  - Дарен, Тайоен отвечаете за шкатулку своими головами. Она не должна пропасть! - Потом он обратился ко мне. - Простите Александр, но в наш договор о разделе добычи в этом предприятии я вынужден внести корректировки. Нам в руки попали внутренние документы этого банкирского дома. Это или частный архив, или внутренняя переписка, а возможно то и другое. Важно то, что эти бумаги имеют настолько убийственное содержание, что если хоть одна из них попадёт не в те руки - будет море крови и горы трупов. Вас просто убьют только за то, что вы знаете об их существовании. И не помогут ни амулеты, ни демоническая личина, ни высокопоставленные родственники. Я предлагаю продать их мне, не читая. Я же в свою очередь обещаю, что вы получите за них соответствующие их ценности денежный эквивалент.
  - А что вы с ними будите делать? - поинтересовался я у него.
  - Возьму этих драных коротышек за сам мягкие и нежные места и так встряхну, что они про всё забудет, кроме их жалких жизней.
  - А вы не боитесь, что и вас могут убить!
  - Я?! Ох, дорогой мой граф, вы даже не представляете, сколько людей, светлых и тёмных эльфов, гномов, орков и демонов хотят, да нет - просто жаждут меня убить. Я прожил долгую жизнь и застал (и даже поучаствовал в самом конце) в войне разделения, создал орден "Шойгенов", захватывал города гномов, принимал участия в рейдах в Великий лес. Поверьте, в этом мире многим есть что мне припомнить и за что мстить. Но за тысячелетия я очень хорошо научился выживать и убивать - в отличие от вас.
  Мне показалось, что даже курсанты лорда Гьерана были поражены, что их учитель сражался в Войне разделения и застал то время, когда эльфы ещё не делились на светлых и тёмных, а были одним народом. А Фред вообще смотрел на дроу с открытым ртом, ловя каждое слово.
  Ну, если столь древний представитель эльфийского народ говорит, что бумаги опасны - то наверно стоит прислушаться. Ведь он мог просто их забрать, ничего не пообещав взамен, а я ему не смог бы никак помешать - мы с лордом в разных весовых категориях.
  - Тогда забирайте! - решился я.
  - Чтобы вы не подумали, что я вас решил обмануть, сделаем так. Я Гьеран дель Лис"Сеан, младший принц рода, даю слово, что в течение трёх месяцев обязуюсь возместить стоимость части изъятых трофеев, принадлежащих графу Шабалину денежным эквивалентом. Протяните ко мне руку с перстнем вашего рода.
  Я не колеблясь исполнил просьбу лорда. Он прикоснулся своим перстнем к моему, и на миг рубины в глазах виверны вспыхнули алым, и перстень дроу ответил тем же.
  - Ну, когда формальности улажены, не пора ли начать поковать добычу?!- улыбнулся дроу.
  - Эй, Фред, что застыл как статуя? Кто золото грузить будет? - обратился он к застывшему Фредерику. - Или может, мы без тебя будем добычу выносить?
  - Как так - без меня?! Вы уже моего хозяина обделили, за вами нужен глаз да глаз. С вами совсем без добычи уйдём - и зачем тогда мы с хозяином рисковали, гномов пачками крошили, с пиратами сражались, ночей не спали, - оседлал любимого конька Фред. - Но! Куда грузить-то? В руках и сумках все эти богатства мы не унесём.
  - Ну, это мы сейчас исправим! - лорд Гьеран взмахнул рукой, и на полу расцвела пентаграмма портала. - Грузите все в неё - это портал на корабль.
  Потом лорд взмахом руки открыл ещё один портал, в центр которого он положил снятый с пальца перстень. Тот мгновенно с тихим хлопком исчез.
  - Это знак для тех, кто остался в табачной лавке, сигнал, что можно уходить, - объяснил он мне, потому что все остальные были увлечённо заняты грабежом хранилища.
  На пентаграмму складывались золотые бруски слитков и кожаные кошели с золотыми монетами (стандартные банковские кошели с пломбами и в вместимость в тысячу монет). Хорошо, что пару столетий назад большинство государственных банков людских и гномьих государств договорились чеканить монеты одинаковой формы и размера, потом к этому договору присоединились светлые эльфы. Теперь, если ты приезжий и заходишь на рынок в столице Великого герцогства Гроссберг, и за покупку у тебя просят золотой, то пройдя тысячи вёрст и уже на базаре в жаркой столице султаната этим же золотым можно оплатить другой товар такой же стоимости. Так же с серебром и медью. Говорят, после договора в течение двадцати лет все менялы и обменные конторы приказали долго жить. Зато теперь любой знает, что в золотой монете 8,6 г. 900 пробы. Диаметром она 22,6 мм и толщиной 1,77. Различия только в аверсе и реверсе. Там гербы чеканивших их государств и гордые или не очень профили властителей.
  Хотя и тут есть исключения - республиканцы. На аверсе они, как и другие чеканят герб - своего чёрного василиска, а вот на реверсе изображен профиль женского крылатого духа их национального символа и надписью: "Боги Храните Республику". Так что тяжелые баулы с монетами приятно позвякивали, складывались в такую не маленькую горку. К ним прибавились ещё пара шкатулок с драгоценными камнями, что покоились в глубине сейфа.
  - Всё больше не лезет, - заключил Ронгар, когда после очередной попытки положить сверху ещё пару мешков с золотом с кучи за пределы портального круга скатилось с десяток.
  - Не беспокойся, сейчас это перебросим, затем следующий портал создам, - успокоил его лорд, и после щелчка его пальцев горка с сокровищами растаяла в синеватой вспышке.
  А справа от нас начала отъезжать стена, открывая стенную нишу, где своей бронзовой тушей, занимавший почти все внутреннее пространство, находился здоровенный краб.
  - Голем!!!- предупреждающий окрик одного из эльфов мгновенно мобилизовал всех.
  - Все вон! Я здесь справлюсь! - взревел лорд Гьеран, лишь бросив взгляд на очередное творение гномов.
  - Это одна из разновидностей гномьего штурмового голема, жутко живучая тварь, - объяснял на бегу Дарен. - Их нужно бить издалека и очень мощными заклинаниями, а в ближний бой с ним лучше не лезть, он не только молотит своими клешнями, вдобавок ещё и огнём плюются. Видно от сильного магического всплеска пробудился.
  Громадный, краб яростно размахивал клешнями размером с человека. Они крушили камень, высекали искры из стен. Но лорд Гьеран хладнокровно уклонялся, ответными выверенными выпадами пытаясь найти слабое место в броне монстра. Меч дроу метался молнией, а боевой голем казался несокрушимым. Вот он чуть замедлился и, приоткрыв рот, готовился плюнуть огнём, но эльф будто только этого и ждал. Стремительный удар "ледяным копьём" заставило голема подавиться огнём. Изо рта, куда точно попало заклинание, начал валить дым. А потом клинок лорда стал менять цвет и бледнеть, и изменившееся оружие стало легко проходить сквозь магический щит, что мерцал вокруг голема. Дроу контролировал схватку, его скорость и реакция позволяла избегать размашистых ударов клешней, каждый раз награждая его чувствительным ответным ударом. Монстр пытался наседать, не замечая, что у него уже отсутствует пара лап, а левая клешня потеряла былую подвижность - эльф бил только по сочленения, не пытаясь пробить толстую броню даже изменившимся оружием. Периодически он награждал механического противника каким-нибудь заклинанием.
  - Пытается просадить щит, - прокомментировал его действия Дарен. - Он уязвим в районе морды. Смотри - видишь, как он её клешням прикрывает. Если повредить ему глаза - будет на порядок проще с ним справиться. На первых моделях была всего пара глаз, но гномы быстро смекнули, что этого мало. Теперь их восемь, и они почти под козырьком панциря - сложно попасть.
  Пока он говорил, противники кружились по комнате и в какой-то момент голем зацепил статую Аулэ. Она вдруг засветилась, и из неё внезапно ударил золотистый луч, навылет пронзив фигуру сквозь поставленный щит. Боевой механизм вздрогнул всем телом и рухнул на мгновенно подкосившихся лапах, пробитый панцирь начал исходить дымом из отверстий.
  - А статуя-то не простая! - сказал лорд Гьеран, вытирая рукой пот со лба.
  Проследил за взглядом путь золотистого луч и восхитился: он пробил не только голема, но и стену, уходя куда-то вдаль сквозь каменную толщу.
  - Ну и мощь! - подивился я, осматривая повреждения.
  - А что вы хотели, граф. Тут явно божественная магия - лорд дроу осматривал статую гномьего бога.
  На пьедестале обнаружились письмена на языке гномов. Фред опередил Гьерана и начал перевод.
  - Здесь сказано, что за особые заслуги семье Даин был вручёно величайшее сокровище всего подгорного народа - волосок из бороды Аулэ великого кузнеца, владыки земной тверди, гор и металлов. А патриархи рода заключили подарок в эту статую и сделали её святыней рода.
  - Вот откуда такая мощь. Наверняка коротышки молились перед ней не один век, прося благословения для своих изделий, да ещё все это усилено частичкой бога. А статуя, скажем так, перерабатывала их молитвы в ману, и концентрировала её в себе. Я даже уверен, что старейшины при необходимости "сцеживали" её. Все гномы известные прагматики, а здесь столько дармовой магической энергии, - улыбнувшись, сказал тёмный лорд.
  - Мне даже страшновато рядом с ней стоять - вдруг опять лупанёт лучом, и тут даже пепла не останется, - поёжился Фред, осторожно отступая назад.
  - Фредерик, не паникуй. В этом артефакте (а статуя несомненно является артефактом) просто сработала защитная функция. Ну не любят такие игрушки, когда их пинают, - пошутил Дарен.
  Где-то глухо заскрежетало, и до нас донёсся приглушённый звук взрыва.
  - О, к нам, похоже, спешат сильно раздраженные хозяева этих богатств, - сказал Ронгар.
  - Ну, вот и не следует нам здесь задерживаться.
  Лорд Гьеран создал ещё один круг портал, на который быстро сложил оставшееся золото. Статую бога гномов устанавливали в круг с максимальной осторожностью и почтением.
  Потом порталом переправили почти всех бойцов, и в разграбленном хранилище банка остались только я, лорд Гьеран, Фред и Дарен.
  - Теперь дело за вами Александр, - мы вышли комнату, где была перебита охрана. - Чертите пентаграмму. Надо что она полностью перекрывала путь в хранилище.
  - Зачем здесь? - удивился Фред. - Можно же прямо в хранилище.
  - Всё узнаешь, не торопи события, - коротко ответил ему лорд.
  Я начал старательно вычерчивать заученные линии и под строгим приглядом рисовать рунные символы на нужных местах. Ошибиться было сложно - дроу строго следили и предугадывали возможные промахи, подсказывали в нужный момент.
  
  Глава 13 Уйти не попрощавшись.
  Большая пентаграмма разгоралась на полу перед нами, яркие линии напитывались силой и все четче и чётче проступили детали, даже самые мелкие. Нарисованная огненными линиями, она вызывала неприятные ощущения в глазах, стоило только всмотреться в неё чуть подольше. Это был сложнейший орнамент из тончайших линий, с массой самостоятельных узоров, плавно переходящих один в другой, при этом каждый из которых чем-то неуловимым отличался от других. Не зря я тренировался в начертании - даже гордость появилась за проделанную работу.
  - Странно, кажется, что в разных частях пентаграммы рисунок немного отличается друг от друга, - произнёс я, всматриваясь в творение своих рук.
  - Что тут странного? Это вполне естественно, - ответил лорд Гьеран. - Рисунок и руны, встроенные в него как адрес. Гипотетического города, улицы, и дома, где вы хотите открыть портал.
  - Как координаты на карте? - уточняю.
  - Да, если вам так понятней, - согласился дроу.
  После того как рисунок начал набирать силу, мы принесли из комнаты отдыха охраны большой резной диван и расположились на нём.
  - Я вот, например, не могу понять, куда ведёт этот портал? - сказал Фред, внимательно рассматривая рисунок.
  - Что тут понимать? Обычная пентаграмма в мир демонов Огненного провала. Туда ведь и собирались открыть портал? - ничего не понял я.
  - О, Фред, пользуясь своими энциклопедическими знаниями, пытается понять, в какую именно область мира демонов мы его открыли, - с усмешкой объяснил лорд дроу.
  - Именно! У меня все пентаграммы, какие только могут быть в книгах по демонологии, в памяти, - он похлопал себя по лбу. - На любого демона, в места его обитания или на призыв его в наш мир. Вплоть до Принцев. А этот рисунок мне не знаком. Что-то новое.
  Лорд Гьеран с хитрым прищуром наблюдал за напряжённой умственной работой моего слуги.
  - Так что, любого из принцев можно вызвать в наш мир? - спросил я у дроу, поскольку Фредерик глубоко ушёл в размышления и ничего не слышал, на несколько минут выпав из реальности.
  - Теоретически можно. Вот только принцы легко могут проигнорировать призыв, как и все высшие. На призыв обычно стопроцентно, но откликаются низшие и всякая мелочёвка. Да и те из них, кто посильней, легко игнорируют призывы демонолога, если они не подкреплены определённым образом. Эти тонкости изучают демонологии, чтобы не стать рабом или едой для выходцев из того мира. Кстати, Александр, знаете, что обыватели норовят всех обитателей Огненного провала называть демонами?
  - Да я про это слышал.
  - Пока есть время, я кое-что расскажу вам про тот мир.
  Лорд говорил, доставая из кармашка на своём поясе крохотные, похожие на серые горошины шарики и бросал их в пентаграмму, где они мгновенно исчезали. Это сильно напомнило мне те редкие случаи, когда мы с дедом или отцом вместе выбирались на рыбалку. Так прикармливают рыбу. Вот только что за "рыбу" прикармливал лорд Гьеран в мире демонов и что у него за прикормка?
  - Для начала общеизвестные факты. Основная жизнь там сосредоточенна на склонах колоссального каньона, даже целой системы каньонов. Долины имеют длину более 5000 км, ширину около семисот километров, и глубину до одиннадцати. Правильнее их будет назвать все же долинами, так как каньон - это глубокая речная долина с очень крутыми, отвесными склонами и узким дном, обычно полностью занятым руслом реки. В данном случае мы имеем террасы - относительно горизонтальные площадки, располагающиеся на различной высоте над дном долины. Террасы используются под посев всевозможных сельскохозяйственных культур, служат местом расположения городов, селений, замков местных правителей, склоны долин местами покрыты лесами. Долины разделяют на несколько регионов. На западе это лабиринт Ночи, восточнее находятся каньоны Римаса и Далияр, затем долины - Шанара, далее Мерерин, Ос и Ирпак, переходящие в равнину Хаоса. По дну этих преходящих одна в другую долин течет огромная лавовая река.
  - А почему лава не застывает на протяжении пяти с лишнем тысяч километров? Ведь лавовый поток должен остыть, - спросил наконец вышедший из задумчивости Фред.
  - Понятия не имею, Фред. В этой области науки, увы, я не специалист, - пожал плечами эльф. - Все местное населения живёт в этой гигантской системе долин не от хорошей жизни: только там достаточно тепла для земледелия и выращивания скота. Тепло от лавы прекрасно обогревает все долины и позволяет получать урожаи круглый год. Земли поделены на домены, принадлежащие самым могущественным и влиятельным демонам. Домены разделены на усадьбы, хутора, где хозяевами являются вассалы владетеля домена. Владетели доменов нередко враждуют друг с другом за территории и ресурсов. В долине Шанара, на большом острове посреди огненной реки расположен Абисс - столица владыки демонов. Это огромный, непредставимый город-крепость из белого камня, сотнями шпилей и башен, устремлённых в небо. Власть хозяина города абсолютная и непререкаема среди демонов. Вот только он крайне редко вмешивается в споры и дрязги своих поданных.
  - А как они борются с ядовитыми испарениями от магматических потоков? - снова поинтересовался Фредерик.
  - Опять же - не знаю, но предполагаю, что какими-нибудь артефактами с магией воздуха. Если сильно интересуешься, то могу прямо сейчас отправить в экспедицию, - он указал рукой на светящийся портал. - Сам все разузнаешь, если не съедят.
  - Не стоит, - быстро ответил Фред и, не вставая, шустро ёрзая на попе, отсел подальше от эльфа.
  - Я продолжу... Кроме населения там имеется всякая живность, фауна, так сказать, и весьма агрессивная. Порой владетели доменов организуют целые охотничий экспедиции, чтобы избавится от всякого терроризирующий их поданных зверья.
  Например, бакари - свирепые хищники, похожих на помесь гиен и ящеров, живут большими стаями и используют в общении до тридцати звуковых сигналов, мимику и жесты. В стае - множество глаз, наблюдающих за местностью. Смертоносная живая лавина зубов и когтей, попасть под которую опасно, даже если ты высший демон, имеешь боевую форму и владеешь магией. Если добыча обнаружена вовремя, то его встречает авангард молодых самцов, выстроившихся вогнутым полумесяцем и отсекающим все попытки к бегству. Молодые бакари дерутся отчаянно и беспощадно, действуют сообща. Добыча оказывается в ситуации "ты вцепишься в одного из них, а они все - в тебя". Хотя они проводят основную часть времени на земле, он умеют хорошо лазать. Для сна выбирают возвышенные места на деревьях или на скалах. По земле они передвигаются на четырёх лапах и с согнутым хвостом. Ведут кочевой образ жизни и в поисках пищи ежедневно преодолевают расстояния более шестидесяти километров. Гурухи (демонические гончие) страшно ненавидят бакари и любят принимать участие в их истреблении. Есть ещё гигантские пауки уобу, любящие устраивать ловушки в ветвях. И прочие крайне опасные звери.
  - О! - воскликнул Фред. - Я, наконец, понял, куда ведёт это портал! Это координаты находятся где-то в районе в равнины Хаоса. Если мир огненного провала очень опасен для людей и иных разумных, то равнины Хаоса смертельно опасны даже для демонов. Лорд Гьеран, кого вы собираетесь притащить сюда?!
  - Ну, Фредерик, зачем так нервничать? Если хочешь - портал на корабль у сейфа открыт, один шаг - и ты вне опасности, - указал рукой на дыру, ведущую в хранилище, эльф.
  - И оставить хозяина одного! Нет! И я не нервничаю, я в панике! В Большой энциклопедии мира демонов под редакцией академика демонологии Герольфа Штайнера все твари, обитающие в окрестностях равнин Хаоса, обозначаются как смертельно опасные.
  - Герольфа хоть и считают знатоком мира демонов, но большинство его знаний основано на расспросах инкубов и суккубов, купленных им. А много ли могут знать эти пастельные куклы о живности, обитающей там? Это все равно, что расспрашивать наложниц султанского гарема об охоте в окрестностях оазиса Мзаб.
  - Вы уклонились от ответа. Кого именно собираетесь вытащить в наш мир? - настаивал на своём Фред.
  - Тут нужен экскурс в прошлое. Ты, наверное, слышал о подземном городе эльфов Ни-Эл-Над, что был построен гномами по заказу короля эльфов Нерлаэла III? Будучи детьми лесов и полей, эльфы прекрасно себя чувствуют и в подземельях.
  - Первая столица Тёмных Эльфов?
  - Ну, тогда мы ещё небыли тёмными эльфами. Нас назвали отрёкшимися или ушедшими во тьму. Да, тогда для нас этот город был стержнем и нашим оплотом. Светлые несколько раз пытались его захватить, но коротышки умеют строить прекрасные крепости. И вот однажды, отчаявшись, они решили призвать тварь из бездн Огненного провала. Не демона - с этими существами мы были знакомы и умели их уничтожать. Они придумали кое-что новенькое, с чем до этого никто не сталкивался. Не знаю, откуда светлые разузнали об её существовании, но они сотворили призыв почти под стенами города. А подойти близко мимо всех патрулей им помогли тоже гномы - они строили город и знали каждую трещину в пещере, где он располагался.
  - Странно, но я думал, что светлые эльфы не занимаются демонологией, - удивился я.
  - Зря вы так думали. Мы, темные, тоже не любим некромантию, но это совсем не значит, что мы ей не владеем, - усмехнулся тёмный лорд. - Устроив отвлекающую атаку и дождавшись, пока большинство защитников ринется её отбивать, группа магов призвала тварь, что, сожрав всех на тот момент немногочисленных защитников, устроили бойню в городе. Война на тот момент длилась уже давно, так что город ждал незваных гостей и, пусть его гарнизон был ослаблен, но любой атакующий дорого бы заплатил за нападение. Вот только не тот, который пришёл
  - Хар-гар!!! Вы хотите притащить сюда Хар-гара!
  Веснушчатое лицо фальшивого гнома вытянулось и побледнело. В его глазах застыл ужас.
  - Ну, наконец, догадался, - кивнул лорд Гьеран. - Я думал, ты сообразишь быстрей.
  - НО ЗАЧЕМ?!
  - По двум причинам. Во-первых, его чудовищная аура сотрёт все возможные магические отпечатки, по которым возможно восстановить, кто и какие манипуляции с магией здесь осуществлял. И во-вторых, одного из гномов, что провёл светлых эльфов к Нил-Эл-Наду, звали Балин из рода Рыжебородых. Именно на деньги, полученные за это, он основал торговый дом. Наша длинная, а по человеческим меркам почти бесконечная жизни не только дар, но и проклятие: мы, эльфы, не забываем нанесённых обид, сколько бы времени не прошло.
  - Если эта тварь вырвется отсюда - он устроит бойню, а наверху город, полный мирных жителей.
  - Именно чтобы не было бойни, я и остановил выбор на Хар-гар! - спокойно ответил дроу.
  Когда бурно спорящие тёмный эльф и Фред произносили имя демонического зверя у меня холодок пробегал по спине. Память принца демонов подсказывала мне, что из себя предоставляет монстр, о котором я услышал в первый раз в жизни.
  Огромное чудовище, обитающее только глубоко в ущельях разрезающий равнину Хаоса. Передвигается оно обычно на двух ногах и вообще пропорциями тела схож с человеком, за исключеньем четырёх рук и хвоста. Да и огромная демоническая голова с алыми глазищами, зубастой пастью и витыми рогами тоже не сильно напоминала человеческую. Весь покрыт прочным костяным панцирем, панцирь очень подвижен и разделен на многочисленные сегменты, состоящие из пятиугольных чешуек, и окутан особой огненно-черной аурой. Идеальная маскировка для темных подземелий, пещер и туннелей. Если кто-то случайно нарвется на Хар-гара, он применит "похищение жизни" - и жизненные силы начнут перетекать к твари, подлечивая или усиливая её.
  Единственное спасение - бежать на свет, благо тварь довольно чувствительна к нему. Причём только к естественному свету (солнце, звезды, луна), обычных фонарей оно не боится. Любит селиться в заброшенных подземельях, может забраться в шахту и начать убивать рудокопов, не зря его называют проклятием глубин. Иногда, но все же случалось, когда они выходили на поверхность и атаковали путников или деревни. Но только ночью. Если к рассвету тварь не удавалось убить, она отступает обратно под землю. Солнечный свет сильно ослабляет чудовище... Владетелям доменов в окрестностях равнин Хаоса приходилось порой заваливать прибыльные рудники, если Хар-гар там заводился, потому что выкурить его из подземелья практически невозможно, а убить крайне сложно.
  - Они не покидают подземелий, Фредерик, поэтому я его и выбрал, - продолжил тёмный лорд.
  - Это не совсем так, лорд Гьеран. Те фрагменты воспоминаний, что достались мне от принца Несса, подсказывают, что Хар-гары всё же выбираются на поверхность, - сказал я, вступая в разговор.
  - С этой досадной неприятностью мы справимся, - безапелляционно отрезал дроу.
  Со вспышкой мерцающее марево портала пошло волнами, и на усеянном рунами полу сквозь магическую пелену медленно проступил огромный силуэт. Четырехрукое, окутанное тёмной аурой, клыкастое чудовище, опирающееся на толстый шипастый хвост. Крученые витые рога, гипертрофированно огромные мышцы, черная чешуя переходила в роговую броню, похожую на тяжелый рыцарский доспех. Хар-гар пожаловал к нам во всей своей красе.
  - Дарен, сеть! - отрывистый приказ лорда за секунду до того, как чудовище окончательно материализовалось в нашем мире.
  Ученик лорда не подкачал - в сторону пришельца из мира демонов полетел серебристый шарик, быстро разворачиваясь в полёте в тончайшую сетку, затем ещё один, и ещё. Рогатый гость был плотно опутан тончащими серебристыми нитями. Он зарычал, напрягся так, что толстые вены на лбу меж рогами вздулись. Но порвать эту, казалось бы, непрочную сетку зверь не смог.
  - Эльфийские ловчие сети. - обозначил Фред свою осведомлённость. - Они, да ещё в таком количестве, кого хочешь удержат - это зачарованный мифрил.
  Тем временем лорд Гьеран бросился к демоническому существу, на бегу творя заклинание. Подбежав, дроу с размаху прилепил меж рогов небольшой, похожий на брошь предмет и начертил четыре руны по его сторонам.
  - Это не так, - сказал Дарен, следя за действиями учителя. - Он сейчас полежит - и начнёт растворять его в себе с помощью своей крови и "инфернального огня".
  Громила и впрямь закатил глаза и рухнул на колени.
  - Мефрил!? Это как?! - удивился Фред.
  - А так. Светлые на одном городе не остановились и попытались провернуть подобный фокус с ещё несколькими нашими городами. В одном из них наши воины просто нашпиговали Хар-гар стрелами с мифриловыми наконечниками, усиленными магией. Они пробили его шкуру и вроде как он сдох. Все радовались, а эта тварь полежала, полежала - и ожила. И не просто ожила, она смогла растворить мифрил в теле и за счёт его укрепить свою шкуру. Там только хитростью с ним удалось справиться.
  Пока он это говорил, лорд дроу закончил колдовать над пришельцем и обернулся к нам.
  - Все! Быстро уходим! - бросил он нам.
  Но прежде чем уйти, по-мальчишески щёлкнул зверюгу по носу. Зверь зло ворочался, в сетях их тонкие нити глубоко врезались ему в тело и черная кровь залила пол под ногами чудовища. Раны, похоже, не доставляли ему никакого дискомфорта, и лишь в алых глазницах полыхал огонь бешеной ярости. Сзади грохнуло, с потолка посыпалась пыль - гномы торопились наказать воров.
  - Уходим, уходим! - подгонял нас тёмный лорд, да мы и не мешкали. Быстро нырнув в круглый проём, оставленный в стене артефактом, пресекли хранилище и, вступив на светящейся рунами круг портала, мгновенно провалились куда-то вниз.
  Запах моря. Скрип уключин и размеренная команда гребцам на вёслах.
  - Раз, два! Раз, два! - Гребцы под руководством боцмана держали ритм, судно, мерно покачиваясь на волнах, уходило от берега. Мы снова оказались на борту знакомого корабля. Тёмные эльфы, уже сняв маскировку, вдумчиво разбирали добычу под грустными взглядами бывших пиратов.
  - Ну, кажись, выбрались, - выдохнул Фред.
  - Да, давненько так не куролесили, к тому же с неплохой прибылью, - поддержал его Дарен, подавая мне руку и помогая подняться.
  - Сейчас отойдём подальше, и я отправлю вас, Александр, обратно в посольство. В Верхофстаде поздний вечер и будем надеяться, что вас ещё не хватились, - сказал лорд Гьеран
  - Ну, да! Не хватились! Да там меня наверно уже с собаками ищут, - не согласился я.
  - Я об этом позаботился. У вас в кабинете была оставлена записка, что вы на выходные собрались за город, - сказал лорд дроу.
  - Вы ещё и подчерк подделывать умеете! - сказал я, с трудом сдерживая смех.
  - С моё поживёте - и не такому научитесь.
  - Я не согласен! - возмутился Фредерик. - А как же делёж добычи?! Хозяин, нас хотят кинуть!
  - Не беспокойся, тебя никто не обманет, - со смехом проговорил Дарен. - Ты же потом к нам в сокровищницу влезешь справедливость восстанавливать. Пыльцу сейчас передам, а затем после вас порталом и золото. Вам же слитки не нужны, статуи эти золотые - с ними тоже мороки много. Так что только кошели с золотом - строго в половину всей добычи. Короче, перехожу на понятный тебе язык. Будешь толкать антиквариат - спалишься к демонам!
  - Ладно! Портал готов, - прервал его лорд Гьеран. - Потом договорите.
  Нас с Фредом окутал тьма, раздался хлопок сработавшего портала - и мы оказались в гостиной моей квартиры в посольстве.
  
  Глава 14 Золото и проблемы с ним связанные.
  - Твою же, - ругнулся Фред. - А я ведь говорил, что "кинут": ни золота, ни пыльцы в портал запихнули - и с приветом.
  На паркете возле стола развернулся рунной вязью портальный круг, на котором возникла большая гора кошелей с золотыми монетами, парочка из них соскользнула вниз с приятным звоном. В ещё одном портальном круге возникли лорд Гьеран и Дарен.
  - Ну?! Фред уже начал паниковать и высказываться в духе: "Хозяин, я же говорил, что остроухим не стоит доверять - обманут", - смеялся лорд дроу.
  - До этого он ещё не дошёл, но высказывался в подобном ключе, - улыбнулся я: дроу точно сымитировал голос и манеру речи Фредерика.
  Тот лишь фыркнул на подобную подначку.
  - Хорошо. Вот ваша доля пыльцы, - лорд Гьеран выложил шесть маленьких бесценных шкатулок на лакированную поверхность обеденного стола.
  - Если надумаете их продавать, то не забудьте предложить пыльцу нам, княжество не откажется пополнить её запасы, - заключил он.
  - Пока не собираюсь её продавать. Как я понял, пыльца редкий и крайне ценный товар. Если он вдруг появится - заинтересованные лица могут сопоставить некоторые факты и сделать неприятные выводы.
  - Я рад, что не ошибся в вас, граф, - сказал лорд дроу. - Можете попытаться пристроить её через вашего деда - он, кажется, вхож в самые высокие кабинеты в империи. Если будет надо - скажите, что раздобыли её через нас. А вообще скажите, что мы её через вас предлагаем для налаживания хороших отношений. С вас спроса никакого - вы только посредник. Я такую версию подтвержу.
  - Как легенда, что дроу княжества предлагают на продажу редкий товар через посредника вполне подходящая. Но о каких хороших отношениях может идти, речь, если ваш посол и церемониймейстер мурыжат нас с подготовкой к официальному визиту уже четвёртый месяц? Ведь сам пригласили, - посетовал я.
  - Тьфу ты! Церемониймейстер не к ночи будет помянут. Это древний му... рец, давно снискал славу редкостного педанта и блюстителя традиций, которых кроме него и не помнит никто. У него все должно быть по протоколу и церемониалу, описанному в немного немало, а в пятнадцати томах. И эти тома - вот такой толщины. - Лорд дору развёл ладони сантиметров на тридцать, показывая толщину сиих фолиантов. - И его не сильно беспокоит, что все эти фолианты были написаны ещё задолго до разделения. Мне тоже доводилось штудировать некоторые разделы из них в года моей туманной юности. И даже помню кое-что оттуда, вот например: "Прежде чем встретится с королём великого леса, князем князей, послы должны омыть стопы в источнике "Эслуир", дабы тяготы дальней дороги не омрачили встречу". Сейчас в мире существуют три подобных источника - все на территории великого леса и считаются священными. Я уверен, что светлые сильно обидятся, если кто-то решит помыть в них ноги.
  - А как же то, что написано?! - удивился Фред
  - Всем этим записям минимум пять-шесть тысяч лет. Мы, эльфы, конечно, меняемся очень медленно, но не настолько. В эти залежи древних традиций давно пора внести соответствующие правки, но то руки не доходят, то вот такие хранители старины не дают. Вот поэтому и ваше приглашение действительно повисло в воздухе. Сейчас секретарь князя и парочка доверенных лиц пытаются разрешить это вопрос.
  - Ага! - усмехнулся Фредерик и провёл большим пальцем по горлу.
  - Ну, не настолько радикально. Всё-таки старик хоть и приличная заноза, но его уважают, - прокомментировал вполне понятный жест лорд.
  - Так когда хоть примерно решится этот вопрос? - не отступал я.
  - Не знаю. Пусть ваш посол продолжает вести переговоры, ну а мы изнутри тоже попробуем повлиять.
  Похоже, великому магу и воину было куда проще разбирать с врагами, чем с одним хранителем древностей.
  - Хорошо, лорд Гьеран, приятно было с вами по работать, - протянул я руку лорду, затем Дарену, они её пожали.
  - Держи, Фред, ты забыл в её номере, - сказал Дерен протягивая саблю, затрофееную моим слугой.
  - Здорово! А как её удалось забрать из гостиницы? - поинтересовался Фредерик, беря в руки ножны с клинком. - Думал уже все, с концами.
  - Да всё просто. Те, кто остались прикрывать нам спины в табачной лавке, заглянули в гостиницу, используя "маску хамелеона" и, приняв ваш вид, забрали из номера всё, и уничтожили возможные следы. Затем взяли у рыбаков баркас на прокат и добрались до нашего корабля, который, заранее зная о предстоящей кутерьме в порту, вывели на рейд, - ответил Дарен.
  - Дарен, хорошо, что ты напомнил! - хлопнул себя по лбу лорд Гьеран. - Александр, верните, пожалуйста, "маску хамелеона", что вам я дал. Все-таки мы сейчас в цивилизованной части нашего мира, а здесь такие "игрушки" не приветствуются.
  Я похоже за время короткого нашего приключения сроднился и с маской, и с внешним видом принца Нессу. Но артефакт и вправду из запрещённых, так что возвращаю пару браслетов лорду.
  - Ну, наконец-то! - выдохнул Фред, снимая свои массивные медные браслеты и протягивая их Дарену, стоящему рядом.
  - Фред, эту занятную безделушку можешь оставить себе в подарок, - с улыбкой махнул рукой лорд дроу. - Её даже близко нельзя сравнивать с маской хамелеона. Такие безделицы мастерят артефакторы, чтобы повеселись на карнавале гостей.
  Рыжий кот, стоящий на задних лапах, снова обиженно фыркнул. Но браслеты бережно припрятал в карманах кожаной гномьей безрукавки, что была на нём одета. Куркуль.
  - Ладно, граф, ещё увидимся! - сказал лорд Гьерен, открывая портал, в который они и шагнули вместе с Дареном.
  - Ну вот. Ушастые смылись, нам теперь вдвоём таскать золото придётся, а его здесь немало, - проворчал Фред, снимая с себе одежду гнома.
  Рыжий прав, надо переодеться и что-то делать с целой горой золота. Мне даже не известно точная сумма добычи, но горка посреди гостиной смотрелась внушительно.
  - Ты мне лучше скажи, Фредерик, конкретно куда мы его будем таскать? В мой сейф даже треть не поместится. Хотя какая треть - туда даже пятую честь не запихнём.
  Кот впал в короткий ступор. Так и застыл, наполовину вылезая из штанов, что были на нём.
  - М-да, дела... Но оставлять все как есть нельзя, это золото вызовет массу ненужных вопросов.
  - Ещё бы, особенно в свете того, что в ближайшее время все газеты будет трубить об этом ограблении, а у нас куча банковских баулов с золотом и гербом обокраденного банка гномов, - добил я хвостатого.
  - Надо что-то придумать, хозяин! - воскликнул Фред, старательно выбираясь из одежды и бережно складывая её на стуле.
  - Ты сначала посчитай, сколько здесь, - указываю ему на сваленные грудой мешки. - А потом решим, куда это всё припрятать до поры. И банк не предлагай. Даже если мы найдем, куда пересыпать все золотые монеты, сожжем банковские баулы, то нам понадобится несколько бронированных фургонов или здоровенная грузовая повозка, чтобы все это перевезти. И все равно - в любом банке, куда бы я ни обратился, сильно заинтересуются - откуда нам такое богатство привалило, да ещё наличной звонкой монетой.
  - Проклятье! Надо было драгоценными камнями брать - и хранить легче, места много не занимают, и продать проще. Скидывали бы по одному камушку через того же мастера Турина, - досадовал рыжий.
  - Ну, а ты чего не посоветовал? Тоже мне, специалист по криминальному миру, - поддел я его.
  На это Фред только вздохнул.
  За окнами вечерело, но свет мы не зажигали, чтобы выбивающаяся из-под двери полоска света не привлекла излишнего вынимания. Обычно Станислав, наш охранник, и дворецкий обходит посольство куда позднее, но вдруг он или кто ещё забредёт на огонёк. Вообще-то сегодня выходной день и никого быть не должно, хотя закон подлости ещё никто не отменял. Мы с Фредериком споро таскали мешочки с золотом в кабинет, просто сваливая их в углу. Но прежде чем приняться за эту работу, я с большой осторожностью запер все костяные коробочки с пыльцой в сейфе.
  - Согласен с тобой, хозяин, в банк идти с этим золотом нельзя, - изрёк кот, пыхтя и волоча за собой мешки с монетами. - Но и просто сваливать в кабинете глупо.
  - Глупо, не спорю. Но оставлять его валяться посреди гостиной ещё глупей. А банк у нас с тобой есть свой, и понадёжней некоторых.
  - Это откуда ну нас свой собственный банк взялся?! - удивился Фред.
  - А Миклаш с нашим роскошным шатром и практически бездонными кладовыми - чем тебе не банк?
  - Я про него даже и не подумал. У него и надёжно, и всё всегда будет под рукой. А главное - никаких неудобных вопросов никто не задаст. Вот только как незаметно в посольском саду развернуть шатёр? Он же громадный, - спросил кот тяжело дыша и складывая очередные позвякивающие мешочки в угол
  - Думаю, поместится. Главное дождаться, когда Станислав и Фадеич заснут. О поваре я не беспокоюсь: Станислав (который теперь живёт в соседних с ним комнатах) говорит, что дрыхнет тот беспробудно, и храпит как тролль. Думаю, что даже заварушку со стрельбой легко проспит.
  - Ух ты! Смотри хозяин, какая вещь к нам попала! - Фред показывал на очередной мешок с монетами. Этот сильно отличался от остальных. Судя по всему, он был из щёлка со сложнейшим рисунком на ткани и запечатанный черной сургучной печатью с изображение листа мелорна.
  - Банк королевства Великого Леса!
  - Ага! А вот в таких мешочках светлые перевозят свои очень непростые монеты. Ты, хозяин, знаешь, что светлые чеканят на постоянной основе монеты из платины?
  - Что-то слышал. А они вообще принимаются как средства оплаты в других странах? - поинтересовался я у этого всезнайки и проныры.
  - Ещё как! Особенно их любят гномы. Светлые эльфы порой у них заказывают разные уникальные артефакты, оружие и ювелирные украшения. Это, - он потыкал лапой в бок шёлкового мешочка, - похоже, тоже была плата за что-то.
  - Ну, если вспомнить все, то что рассказывал лорд Гьеран, то наверняка это часть оплаты за пыльцу, - предположил я.
  - Возможно. А может это деньги за алмазы, что они у коротышек покупают, - задумчиво почесал лапой за ухом Фред. - Меня другое беспокоит, хозяин - как мы всю эту кучу в сад перетаскаем? Сейчас от гостиной до кабинета метров двенадцать, а я уже язык на плечо хочу закинуть, как собака. А тут ещё примерно треть осталась. И сколько мы рейсов туда-сюда сделать должны, чтобы все это богатство в сад вдвоём перетаскать?
  - Есть предложение! У Миклаша есть несколько боевых звёзд дроу, обращённых им в рыцарей смерти. Вот пускай эти живые мертвецы потаскают наше золото и платину, - рассказал я о своей задумке.
  Похоже, эта идея также вдохновила и Фредерика, потому как забегал он намного шустрее. Последнюю часть добычи мы перетащили спомощю примитивных волокуш, сделанных из небольшого ковра, что лежал на полу в спальне. Свалив на него всё оставшееся я, вцепившись в его край, оттащил его к остальному.
  - Ну, все! - воскликнул котяра, заваливаясь сверху на денежную гору. - Наконец закончили.
  - Ты, рыжий, здесь остаёшься, присмотришь, чтобы никто случайно сюда не зашёл. А я посмотрю, чем занимаются Станислав с Фадеичем.
  - Хозяин, пожрать захвати, а от столько передряг за сегодня, и поесть по нормальному не успели.
  - Хорошо, пошарю на кухне и принесу, наверняка Митрофан Игоревич на ужин что-то приготовил, - сказал я, закрывая дверь, до которой Фред меня проводил.
  Дождавшись пока в замочной скважине провернётся ключ, запирая вход в квартиру, которая располагалась прямо в посольстве, но имела отдельный вход.
  В здании было ожидаемо пусто, наверно работники в соседнем крыле, где они и живут. Пройдя по коридорам довольно большого здания и подойдя к кухне, унюхал запах какого-то умопомрачительного яства. С кухни раздавался приглушенный шум, ворчание и звон посуды. Я остановился в дверях, наблюдая, как повар с невероятной скоростью рубит тяжёлым поварским тесаком овощи, а потом выкладывает их на огромную сковороду. Почувствовав движение, он обернулся, и его лицо расплылось в широкой улыбке.
  - Господин граф! Александр Владимирович! Доброго вечера. Когда вы вернулись?! - воскликнул повар, не прерывая работы.
  - Здравствуйте, Митрофан Игоревич! Да вот пару минут назад. Фред ещё с вещами возится, раскладывает по местам, - беззастенчиво соврал я. - М-м-м... Сегодня нас ожидает очередной ваш шедевр? - спросил у повара, который так и продолжал, ни на минуту не останавливаясь, что-то помешивать, нарезать, пробовать, добавлять какие-то специи.
  - О да! Я сегодня подам на ужин паэлья с морепродуктами. Обещаю - это будет умопомрачительно. Здесь, в Верхофстаде, прекрасный рыбный рынок со свежайшими продуктами - креветки, мидии, кальмары, каракатицы, гребешки и т.д. Просто невероятное разнообразие.
  - Что из этого списка здесь присутствует? - кивнул я в сторону источающий аппетитные запахи сковороды.
  - Всё! А ещё - несколько стаканов короткозернистого риса, два зубчика чеснока, одна луковица, горсть стручковой фасоли, два стакана измельчённых томатов. Вы знаете, как паэлья готовится? - спросил он. И тут же, не дожидаясь от меня ответа, начал посвящать в поварские секреты. - Надо как следует промыть рис и откинуть его на дуршлаг, чтобы стекла вода. Разморозить морепродукты, если это необходимо, очистите креветки, сделав продольный надрез через спинку и удалив кишечник. Жидкость, которая осталась после разморозки морепродуктов, а также головы и панцири креветок не выбрасывайте! Кстати, надо сказать спасибо Степану - он обновил руны на морозильном шкафу, - прервал свой кулинарный экскурс повар.
  - Потом бланшируйте фасоль в кипящей, чуть подсоленной воде, откидываете на дуршлаг, перекладываете в ледяную воду, чтобы она остыла, затем отрежьте кончики и при желании можно некрупно нарезать. Мидии надо готовить в кастрюле с крышкой в течение нескольких минут, пока они не откроются, сохранив всю жидкость, которая останется на дне. Креветки обжарьте на горячем оливковом масле в течение одной-двух минут с каждой стороны и переложить на сито. При желании можно использовать и другие морепродукты, как в данном случае поступил я, но общий принцип приготовления будет тем же: некрупно нарезаем, быстро обжариваем в самом начале, а прогревать будем с уже готовой паэльей в самом конце.
  - Митрофан Игоревич! Если вы продолжите - я не доживу до ужина: слюнями захлебнусь. - взмолился я. - Мне бы чего-нибудь перекусить, пока ваш шедевр готовится.
  - Ну, нас ещё остался великолепный окорок, заправленный чесноком, посыпанный укропом и нашпигованный свежими оливками. Вам на перекусить вполне хватит. Этот проглот Фред тоже есть будет? - поинтересовался он.
  - Ну, ещё бы!
  - Тогда я приготовлю двойную порцию бутербродов, - сказал мастер поварёшки и полез в холодильный шкаф, где на деревянной доске лежал окорок, его уже нарезали и подготовили к выкладыванию. Он быстро выложил на куски хлеба нарезку окорока, добавил по листу салата и кусочку маринованного огурца и накрыл каждый это ещё одним кусочком хлеба.
  - Вот, - протяну он мне тарелку с пятью большими, бутербродами. - А ещё возьмите вчерашние канапе и скормите их Фреду, а то я боюсь, ему будет мало.
  - Скажите, Митрофан Игоревич, а где Станислав и Фадеич? Я проходил мимо холла, где обычно дежурит наш дворецкий - его там не было.
  - А что вы не знаете? -удивился повар.
  - Нет.
  - Так сегодня финал открытого чемпионата по кулачному бою. Ребята участвуют и приглашали всех за них поболеть. Я-то не поехал, ужин кому готовить надо, а вот Алексей Владимирович и Степан Михайлович туда отправились.
  Проклятье! Я с досады чуть себе кулаком в лоб не засветил. Конечно, чемпионат! Наши и меня приглашали, только со своими приключеньями совсем про это забыл.
  - Точно, я про это совсем забыл. Помню, приглашали. Ладно, надеюсь, поддержки нашего мага и полковника хватит, и наши удачно выступят, - раздосадовано ответил ему. - Пойду к себе, покормлю кота и сам перекушу.
  - Может вы здесь поедите Александр Владимирович? Что вы в сухомятку есть будите? Я вам сейчас прекрасного вина открою, - засуетился повар.
  - Не стоит, не стоит. Вот за ужином - с удовольствием, - отказался я.
  У меня созрел план и надо быстрее его воплотить в жизнь. Перекинувшись ещё парой ничего не значащих фраз, поспешил к себе с тарелками в руках. Подошёл к двери постучал в неё ногой.
  - Кто там!? - ответили из-за двери.
  - Фред тебе как - правду или матерно?! - ответил ему.
  - Хозяин, это точно ты?
  - Нет, блин! Гномы! Выследили! Открывай быстрей, у нас времени в обрез! - и ещё раз пнул дверь ногой.
  Защёлкал ключ в замочной скважине, и дверь приоткрылась. Из-за неё высунулся Фредерик, вооруженный пистолетом, и подозрительно осмотрелся.
  - Ну, может, впустишь? - спросил у его.
  - Прости, но я просто осторожность проявляю, - заявил он, принюхиваясь и протягивая лапу к тарелкам.
  - Так, ну-ка лапы прочь, пойдём за стол сядем, там расскажу почему надо торопиться.
  Уже жуя, мне пришлось напомнить про турнир, о который я умудрился забыть. На что рыжий повинился - ему также было известно, что наши собираются там выступить, и они имеют неплохие шансы на победу. Он тоже хотел меня подбить съездить вместе со всеми.
  - Там, говорят, деньги на победителя можно поставить, или на исход каждого боя в отдельности, - со вздохом изрёк кот, уминая второй бутерброд.
  - Ну, и ты хотел тоже сделать ставку?
  - Ещё бы! Талин говорил, что знает верный расклад и если точность не стопроцентная, то очень высокая.
  - Ладно, азартный ты мой. Сейчас о важном. В посольстве никого нет, только наш повар колдует над очередным своим шедевром, все остальные либо по домам или уехали на бои. Никто не помешает нам вытащить шатёр из кладовки, отнести его в парк и, пока все отсутствуют, перенести золото к Миклашу.
  - А повар? - с набитым ртом спросил Фред.
  - Да ты что! Чтобы он отошёл от плиты, когда там что готовится? А уж выйти из кухни, пока все не приготовлено для него из разряда невозможного. И ещё, поговорив, я узнал, что у нас на все про всё два часа.
  Я посмотрел на каминные часы, что изображали гномов в кузне. Повинуясь затейливому механизму, трудолюбивые бородачи что-то выковывали, споро махая кузнечными молотами. Стрелки показывали половину девятого.
  - Тогда давай, хозяин, поспешим. Нам ещё место, подходящее под шатёр найти надо.
  
  
  Глава 15 Охрана.
  Достав из чулана кофр с шатром, удачно купленным мной на местном рынке мы с Фредом пробрались в парк. Конечно для города наш посольский парк был довольно большим, но до леса ему было далеко. И место что развернуть очень немаленький по площади шатёр было всего одно, за конюшней. Там располагалась довольно обширная поляна, на которой наш кучер пас наш четвероногий табун. После приключений на охоте мулов и лошадей продавать не стали благо конюшня могла вместить куда больше постояльцев. Вот там Фадеи их всех и выгуливал что не застоялись, а порой и я с полковником поддерживали свои навыки верховой езды.У становили мы кофр строго по середине, и я его активировал. Кофр словно кто-то надул изнутри, и он буквально за два три удара сердца развернулся в шатёр места для которого едва-едва хватило. Хорошо, что мы с котом зная его размер отошли по глубже в парк. После того как он установился поспешили к ждущему у входа Миклашу.
  - Господин... - привычный полу поклон мне, - я рад вас снова видеть.
  - Спасибо. Миклаш я тоже рад тебя видеть, но на любезности у меня не так много времени, мне нужна твоя помощь.
  -Господин ненужно лишних слов все что я могу готов сделать. - лицо духа стало напряжённо внимательным.
  -Ты вовремя боя с дроу в долине превратил нескольких их из них в "рыцарей смерти" можешь одолжить их на время?
  - Конечно! Они ваши верные слуги, как и я. Но позвольте узнать зачем они вам и может стоит и големов тоже разбудить? - поинтересовался Миклаш.
  -У меня в кабинете на втором этаже лежит целая гора золота и, если кто её увидит возникнет очень много ненужных вопросов. - стал я быстро объяснять духу. Пускай "рыцари" перетаскают его сюда к тебе в кладовые. - ответил я дворецкому.
  - Так вы хотите использовать их как простых носильщиков и грузчиков?
  -Да, Миклаш уж очень кофров с монетами много боюсь, что мы с Фредом их до того, как вернутся не желательные свидетели не управимся.
  -Господин, вы меня напугали я уж подумал, что вот-вот случится бой как в горной долине и нам придётся отбивается от дроу или ещё кого ни будь. А для того что бы перенести груз рыцари смерти не понадобятся я с эти справлюсь сам. - улыбнулся Миклаш.
  -Или вы забыли, как я восстановил в одиночку целые замок и как открывал двери в гробнице? Так где монеты вы говорите? - спросил дворецкий, осматривая посольский особняк. Мы стояли на небольшой алее что вела мимо конюшни в глубь парка и здание посольства с неё неплохо просматривалось.
  -Я и правда все это подзабыл - повинился я. А мой кабинет на втором этаж окна выходят в сад, третье и четвёртое окно справа от угла. Только в посольстве хорошая магическая защита и как бы она на тебя не среагировала.
  -Не беспокойтесь господин я её даже не по тревожу. - спокойно ответил он.
  Без шумно открылось окно и также в полной тишине не подъёмная для нас с Фредом гора золота леветировала к нам по воздуху. На восторженное выражение морды Фреда Миклаш только улыбался.
  -Серьёзно вы разбогатели граф. - сказал дворецкий, когда приятно позвякивающие мешочки были сложены в одно из кладовок под строгим надзором со стороны кота.
  Мне кажется Фред наслаждается своей кошачьей формой и отдыхает от образа маленького рыжего гнома что приходилось носить для маскировки в Порт-Реале.
  -Может расскажете то куда у вас столько золота и чем это может грозить- продолжил Миклаш.
  -А почему бы и нет. - ответил я. Ты здесь в городе можешь использовать охранную сеть шатра и не потревожит или она магическую защиту посольства или окрестных домов?
  -Если в пассивно режиме, то не чьих охранных чар она не потревожит- ответил дворецкий.
  -Хорошо. Тогда разверни её и как только появится полковник дай мне знать. Он и ещё несколько человек должны вернутся через два часа, но кто его знает может они будут и раньше.
  -Нет, не будут пока поздравления примут потом может в кабачок загляну победный кубок спрыснуть ну а потом уже к нам. Так что они даже ещё задержатся. - проговорил Фред, наконец отрываясь от мешков с монетами.
  - Ты Фред так говоришь, как будто они уже победили.
  -Хозяин, просто вы не интересовались турниром, а я скажем так держал руку на пульсе хотел тоже по "болеть" за наших и сделать пару ставок. Так вот букмекеры принимали ставки на победу Станислава десять к одному.
  -И что это значит? Я Фред ставок никогда не делал и далёк от этой "кухни".
  -Да всё просто. Если ты ставишь на проигрыш Степана одну монету, то в случае его проигрыша можешь получить десять.
  -То есть они почти не сомневаются в его победе? - удивился я.
  -Да. Единственный достойный противник был сержант полуорк из спецотряда полиции, но он получил пяток пулевых ран при задержании банды и был вытащен буквально из-за грани. Маг целитель и врачи поработали хорошо, но ему ещё примерно месяц восстанавливаться. Так что нашему Станиславу нужно только по-глупому не подставится и кубок вместе с победой у него в руках.
  - А какие ставки на Фадея Ильича?
  - Там все сложно. В его подгруппе, так называемой - лёгкой, явного фаворита нет. Так что ставки один к одному. -Фред развёл лапами.
  -Ну значит время есть и можно поговорить.
  Устроившись в одной из гостиных за крепким чаем, я рассказал Миклашу о событиях, минувших нескольких суток. Фредерик порой перехватывал инициативу в повествовании или добавлял ехидные комментарии. Когда мы закончили дух выдержал длинную паузу и голубоко вздохнув покачал головой.
  -Ну вы и ......- изрёк он. - Сумасшедшие авантюристы. - добавил чуть позже. Вы оба хоть понимаете, как вы рисковали? Дроу не надёжные партнёры они могли легко вас обмануть и оставить наедине с разъярёнными гномами и взбешённым демоном.
  -Это был не совсем демон. - не кстати влез по горячую руку Фред.
  В ответ на этот комментарий вокруг дворецкого сгустилась аура от которой бросило в холодный пот. Он её однажды уже показывал, когда был обижен не осторожными словами полковника.
  -Какая разница что это было за чудовище раз с ним даже тёмные эльфы бояться связываться, а вы его призываете в наш мир. И ещё остаётесь смотреть как он вылезет из портала. Ну не идиоты ли?!
  -Лорд Гьеран оставался всё это время с нами и...-опять начал было Фредерик.
  -Он в отличии от вас может сам в любой момент открыть портал и смыться если что-то пойдёт не так. - оборвал рыжего Миклаш. Ну и зачем вы во всё это вляпались? Вам что денег было мало?
  -Не знаю Миклаш. Сейчас сидя здесь я понимаю, что риск бы не оправданный высокий и ты во многом прав. Что меня толкнуло согласится на подобную авантюру? Не знаю. Может то что уже несколько месяцев ничего не происходило и накатывала жажда хоть какой-то деятельности. Моё появление в Верхофстаде ознаменовалось нападением на королевский дворец "Шойгенов" потом было поездка на охоту и знакомство с вас и нападение мятежных дроу плен магический ритуал и благополучное спасение. А тут столько месяцев практические абсолютного безделья. Да ещё обещанный послом отпуск сорвался. Дед написал, что я сидел здесь и на родину носу не показывал. Видимо не всех придворных недоброжелателей к ногтю прижал. И тут появляется возможность по участвовать в авантюре как ты выразился. Признаю, думал я не очень долго прежде чем согласится.
  -Эх! Вот оба чисто дети! - покачал головой дух. За вами присматривать надо как за маленькими. Жалко я не могу этого делать стоит свернуть этот шатёр как меня погружает в сон до следующей его установки. Если бы найти мага что сможет внести изменения в настрой артефакта что является в вместилище моей сущности. То я был всегда с вами рядом господин и не боялся за вашу жизнь.
  -Лорда Гьеран я так понял предлагать не стоит? - поинтересовался я.
  -Нет. Я не доверяю дроу. Пусть он и был пока с вам предельно честен, у них не хорошая репутация.
  -Ну я сомневаюсь, что наш посольский маг справится с такой задачей. Путь я и начал только изучать магию, но даже таких минимальных познаний хватает что бы понять, что тут задача для куда более искусного мастера.
  -Жалко, что магистр Деверо вернулся к себе в республику он, наверное, смог помочь - с вздохом сказал Фред.
  Они с магистром быстро нашли общий язык и не редко травили байки из жизни студентов. Магистр очень заинтересовался Фредериком и тем как он был создан. Даже пользуясь связями в магической среде провёл небольшое расследование и лично с разрешения декана вместе с "гениальными создателями" попытался повторить эксперимент. Увы безрезультатно. Но магистра это ничуть не расстроило. Хотя пойти на поводу у рыжего экспериментатора он то же не согласился. Фред предлагал простимулировать умы студентов и аспиранта горячительными напитками. Профессор сказал, что результат стимуляции уж очень непредсказуемый.
  -Тогда из сильных волшебников что мне известны остаётся Халид, но я не знаю, как древний лич отреагирует на подобное предложение. Хотя заплатить ему у меня есть чем.
  -Лич, может не взять золото, у него самого наверно его не мало. На что его в пустыне тратить этому затворнику. - живо отреагировал кот.
  -А кто говорил про золото? Помнится, лорд Гьеран говорил, что лич взял себе коробочку с пыльцой чёрного лотоса, которая принадлежала жрице Лосс. Мне почему-то кажется Халид не прочь увеличить свои запасы столь редкого алхимического реагента. - подмигнул я ему.
  -Вот это его точно зацепит! - потёр лапы кот.
  -Всё это конечно прекрасно, но я всё равно беспокоюсь за вашу безопасность. - продолжил Миклаш. Вы оба опять куда ни будь вляпаетесь. Наверно пока вы решаете вопрос поиска надёжного маг надо выделить одну боевую звезду для охраны.
  -Миклаш, и где я их все спрячу? Или эта пятерка будет всюду ходить за мной следом как королевские телохранители и чуть что окутывать мою драгоценную тушку магическим щитами, а сами готовится залить всю округу смертоносной боевыми заклинаниями? Ты представляешь сколько вопросов возникнет по поводу того, что меня охраняют неживые тёмные эльфы.
  -Господин, но после вашей эскапады на островах гномы будут рвать и метать. Всем известно, что золото и драгоценности больные места, у к ним болезненная привязанность. А вы унесли его много. Да ещё сюрприз после себя оставили.
  -Я всё понимаю Миклаш, но в данный момент лучшая стратегия не выделятся и сохранять максимальную осторожность. Ты же предлагаешь появляется на людях с подобным эскортом? Да любой здравомыслящий задумается, а кой он ему. Кого он боится?
  -Хозяин. - несколько задумчиво протянул Фред. - а может не целую звезду, но парочку бойцов все-таки возьмём?
  -И где ты предлагаешь их разместить? В шкафу или может как в дешёвой оперетке под кроватью? - немного завёлся я.
  -Хозяин, ты не понимаешь они не люди они нежить практически не едят, не пьют, не спят. А пока ненужные могут подать в подобие спячки как у зверей только она у них может длится годами, а тот и столетьями.
  -Это я и так знаю. Что ты конкретно предлагаешь?
  -Помнишь банк в Порт-Реале? Его большой вестибюль где големы были замаскированы под выставленные для красоты рыцарские доспехи?
  -Ты хочешь обрядить дроу в доспехи и просто выставить их на виду? - сразу уловил мысль пушистого помощника.
  -Да! Просто и нагло. - воскликнул Фред вскакивай на задние лапы и начал расхаживать между креслами.
  -Вообще в этом что-то есть многие используют доспехи как предмет интерьера или как память о славных предках. Так что подозрений никаких не вызовут. У меня дома одни стоят в прихожей пыль на себя собирают. Вот только откуда мы возьмём эти доспехи Фред по антикварным лавкам прошвырнёмся или на знаменитом местном рынке что ни будь присмотрим?
  -Прости хозяин, но они эльфы и лучше чувствуют себя в эльфийских же доспехах. Желательно чтобы доспехи были изготовлены по мерке.
  -Фред, где я тебе здесь в Ровалие найду пару эльфийских доспехов? Я у мастера Турина видел один комплект на человека, родом из вольных баронств и сильно сомневаюсь, что, но мне их продаст. Да и насколько помню у ушастых нет полностью закрытых забрал так что видно часть лица в шлеме, а нам это не подходит.
  -Правильно говоришь хозяин надо посоветоваться с гномом может он что дельное и предложит. - сразу нашёлся хвостатый.
  -Только, Фред не надо сразу выкладывать Турину все о наших проблемах. - предупредил я Фредерика.
  -Господин, -оживился до этого молчавший Миклаш. - я пригласил пару воинов что пойдут с вами.
  Две створки высоких, инкрустированных мозаикой из ценных пород дерева распахнулись и комнату вошли два дроу. С легка бледная кожа, пепельные волосы, красноватая радужка глаз и надменное выражение лиц. Типичные дору. Из вооружения у каждого по паре кинжалов и слегка искривлённый меч на поясе. Облачены они были в кожаную броню усиленною металлическим вставками. Если судить как переливались руны на этих вставках зачарована она была по самое не могу.
  -Это наш господин- представил меня Миклаш, -за его жизнь отвечаете головами. Не дай вам боги с его головы упадёт хоть волосок.
  Не знаю, чего боятся мертвые, но оба представителя нежити явственно вздрогнули. Мой дворецкий ревенант обычно это означает - духа или мертвеца вставшие из могилы, одержимые какой-то целью, чаще всего местью. Но вот более подробно о ревенантах разузнать не удалось ни в посольской библиотеке, ни у нашего мага. Слишком специфическая тема Степан сказал, что это раздел высшей некромантии и узнавать надо у специалистов.
  -Ну а, чтобы у вас не было повода сомневается в его приказах. - продолжил дворецкий. Господин можно пару капель вашей крови- обратился он ко мне.
  -А что без этого ни как нельзя?
  -Вообще можно, но так мне будет спокойней, да и у них не возникнет даже мысли оспорить ваши приказы. Рыцари смерти очень разумная и самостоятельная нежить и порой с этим могут возникать проблемы, а так ритуал заклятья на крови полностью это исключит.
  -Тогда давай. - согласился я. Время уже пожимало, скоро появятся мой шеф и остальные сотрудники посольства. Турнир то не вечен.
  Маленький ножичек для вскрытия писем возник из воздуха и уколов меня в запястье растаял. На месте раны возникли несколько капель крови которые тут же зажили своей жизнью. Что-то подобное я уже видел в исполнении лорда Гьерана. Капли поднялись в воздух и начали видоизменятся, превратившись в две кровавые руны эти руны проплыв по воздуху с шипеньем впитались в кожу обоих мертвецов. Это произвело на них впечатление оба как по команде схватились за места куда впитались кровавые руны.
  -Проклятье! Вы что демон полукровка?!-первый раз заговорил изрядно ошарашенный один из мёртвых дроу.
  -А с этим что какие-то проблемы- удивился я.
  -Да нет с эти никаких проблем. - с мрачной улыбкой ответил за него Миклаш. - просто они теперь не смогут ослушаться вас даже в мелочах. Все эльф что тёмные что светлые изрядные снобы и могут с пренебрежением относится к приказам человека, а теперь на них заклятье "кровавых уз" да ещё с применение ваше не совсем обычной крови. Пусть только по пробуют проигнорировать ваши приказы.
  - По-моему заклятье "кровавых уз" запрещено - неуверенно проговори Фред, рассматривая моих телохранителей.
  - Это по отношению к живым оно запрещено, а вот по отношению к нежити совсем наоборот. - ответил ему дух.
  -Возможно. У нас в Академии туго с магией крови очень уж редкое направление. Читали только краткий вступительный курс. - сказал кот.
  -Господин! - Мгновенно стал сосредоточенным дворецкий. - полковник подъезжает! Обратился он ко мне.
  -Он близко? - уточнил я.
  -Нет, они ещё на соседней улице.
  -Замечательно, надо поторопится. Ребята на выход. - Обратился к своим телохранителям. Дроу синхронно развернувшись вышли я и Фред последовали за ним. У выхода ждал мгновенно переместившийся туда Миклаш.
  -Господин, не забывайте о моей просьбе подыскать опытного и надёжного мага мне было намного проще вас охранять и присматривать за вами оберегая от опрометчивых поступков.
  -Хорошо, я постараюсь найти такого. - пообещал я.
  Коротко попрощавшись и свернув шатёр мы с Фредом направились обратно в посольство. Охранников нагло припахал кофр свёрнутого шатра тащили они. У меня был только одни повод для беспокойства как на мою нежить отреагируют защитные артефакты и охранная магия. Но прошло всё неожиданно гладко и спокойно нас всех пропустили. Разместил я обоих рыцаре в гостевой спальне. Что-то со мной странное, господа офицеры обычно своих любовниц в номерах да съёмных квартирах прячут, а я нежить. Кому сказать за смеют. Оставив на хозяйстве Фреда, сам отправился встречать наших бойцов.
  У парадных дверей было шумно вся честна компания была слегка навеселе. В руках Станислав бы большой серебряный кубок с изображение льва, вставшего на задние лапы в стойке для кулачного боя. Из кубка выглядывали горлышки бутылок игристого вина. Дядя Лёша что-то бурно рассказывал Степану обсуждая перипетии боёв периодически делая паузы для комментариев виновника торжества. И только Фадеича не было видно хотя это понятно он пока не распряжёт лошадей и не обиходит их здесь не появится.
  -О! Сашка, вернулся пропажа наша! Я право дело всё голову ломал куда ты так внезапно сорвался. - старый полковник крепко пожал мне руку одновременно хлопая по плечу. Дядя Лёша. Старый армейский друг моего деда. Алексей Владимирович Мезенцев. Полковник раньше командовал Пятым Панцергренадерским полком. Он половину жизни провел на границах, воевал на южной границе с султанскими эмира в песках, на востоке в степях с орками и был одни из тех, кто отчаянным десантом захватил Залимару для нашей Империи. В детстве во время долгих разговоров, мне много довелось услышать, его подвигах. Нет конечно дядя Лёша он не при посторонних. Хотя в нашем маленьком коллективе многие, если не все знают, что он мне почти родственник. Сейчас здесь в королевстве Ровалия он военный атташе и мой шеф.
  -Ну неужели ты себе кого-то завёл?!- заговорщицки подмигнул он мне. - Обещаю деду ни гугу. - сказал он рассмеявшись.
  Эх знал бы ты кого я себе завёл ещё раз поседел бы. Но этого я конечно в слух не сказал.
  - Я смотрю нашего Станислава можно поздравить с победой. - перевёл разговор я со скользкой темы.
  -Ты Александр не поверишь! - вступил в разговор Степан, тоже крепко пожимая мне руку. Это был турнир десятилетия жалко, что ты его пропустил.
  -Так получилось Стёпа. Судя по кубку можно поздравить нашего чемпиона?! Так же здороваюсь со Станиславом, вот у кого руки как кузнечные тиски правда они мне нестрашны после купания в крови принца демонов он показывать это на публике не стоило. Наш всегда невозмутимый швейцар, охранник, дворецкий, единый в трёх лицах сегодня просто сиял.
  -Можно, можно, - ответил мне полковник- турнир и впрямь был замечательный многие из наёмников принимали участие, и далеко не последние бойцы должен заметить. Но наш Слава бы хорош поддержал репутацию панцирных гренадер как лучших рукопашников в мире. Но что мы все у входа толчёмся пойдёмте с все столовую наш повар пообещал опять всех приятно удивить. Слав бери кубок и пойдём ты сегодня герой. А за торжественным ужином я расскажу все как было поверь ты многое потерял, пропустив турнир.
  И мы пошли в столовую откуда уже неслись восхитительные запахи.
  
  Глава 16 Новый день, новые хлопоты.
  Посидели мы вчера душевно. Нет, сильно не набрались, но ведь посидеть душевно - это совсем не значит напиться в хлам. Дядя Лёша и немного пришедший в себя Станислав в красках поведали о том, как проходил турнир. О серьёзных и проходных схватках, о том, как их Стёпка в перерывах подлечивал. Обмыли кубок и серебряную медаль Фадея Ильича: он, в отличии от нашего охранника, чуть-чуть не дожал в схватке своего противника и уступил первое место. Но он не сильно расстраивался. Также бойцы получили приличные деньги и за победу, и за второе место. Станислав за победу - пять сотен золотых, а Фадеич - двести пятьдесят. Я сначала хотел возмутиться тем, что организаторы жмоты, и могли бы призовые и побольше назначить. Но вовремя прикусил язык. Это мне теперь такая сумма кажется незначительной, а для обычного человека это целое состояние. Привык я десятками, а то и сотнями тысяч золотые считать. Кстати, я так и не узнал у Фреда, сколько нам досталось в последней авантюре - он-то точно всё пересчитал всё до монетки. Как-то закрутился.
  Утро встретило новостями. И принёс эти новости Фредерик. Когда я закончил завтрак и попивал утреннюю чашку кофе с лимоном в гостиную вошёл рыжий авантюрист, неся в зубах газету.
  - Ты что?! Фред, в собаку решил переучиться? - спросил я, недоумевая - раньше за ним подобных способов подачи корреспонденции не замечалось. И, судя по его хитрющим глазам, всё это представление далеко неспроста.
  - Утренняя пресса! Ваше сиятельство! - провозгласил это недоразумение, бросив газету мне на колени.
  - Есть что-то интересное? - небрежно разворачиваю ещё пахнущую типографской краской газету.
  - Да, есть небезынтересные новости, - с ухмылкой на кошачьей морде ответил Фредерик.
  Крупным жирным шрифтом на первой странице было:
  "Бойня на островах".
  И дальше чуть более мелким шрифтом.
  "Что означает атака Республики на Порт-Реал? Кому потребовалось открытое противостояние? И самое главное - грозит ли война островным колониям?"
  Ну, понятно - воевать на континенте с Эгирейской республикой королевство Валор не будет. Во-первых, между ними несколько стран и общей границы они не имеют, а во-вторых, слишком разнятся их военные возможности. Армия республики раз в двадцать превосходит по численности королевскую. Но вот устроить колоссальный шум в прессе Валорцы постараются - Республиканцы (как правильно предположил Фред) ударили в довольно чувствительное место. В их бизнес на скупке и перепродаже пиратской добычи. Читаем далее:
  "Крейсер "Адмирал Сесиль" под предлогом пополнения пресной воды зашёл в гавань Порт-Реала днём в субботу, не вызвав никаких подозрений у портовых властей. Ночью, спустив шлюпки, головорезы с борта крейсера захватили корабль королевского флота, находящийся там для охраны порта, и перебили его экипаж. С рассветом республиканцы начали более радикальные действия. С помощью боевых магов подожгли все дома, находящиеся в окрестностях порта, склады, корабли и, высадив на берег десант, приступили к грабежу, несмотря на героизм таможенников и пограничников, которые отбивались от превосходящих сил. В этом бандитском нападении также принимали участие с десяток так называемых "Пеших рыцарей" (наёмников из вольных баронств) и отряд боевых големов. Как нам сообщил один из компетентных специалистов, големы были типа "Беролак". Так что возможно за этим нападением стоят не только республиканцы, но и зловещая ИВР (Имперская Военная Разведка) ..."
  Во дают - и наших к этому делу приплели. Писаки. Я взглянул на название газеты, как-то сразу не обратил вынимания. Нет, вполне пристойное издание "Вестник Верхофстада", а не какая та бульварная газетёнка.
  "Но ещё одним вопиющим преступлением стало нападение и вероятное ограбление банка, принадлежащего уважаемому гномьему банкирскому дому "Балин, Орин и сыновья". Пользуясь неразберихой в городе, злоумышленники проникли в подземелье под банком, устроив подкоп, прорвались вовнутрь, пройдя по помещениям, убили охрану и, взломав сейфовое хранилище, захватили ценности и скрылись, оставив после себя демоническую тварь, чтобы замести следы. Официальный представитель банка пока уклоняется от оглашения суммы похищенного, но заверяет, что преступники не уйдут от заслуженного возмездия. По данным редакции, гномам так и не удалось прокинуть в хранилище - потеряв насколько десятков бойцов и магов, они вынужденные были взять паузу для пополнения и перегруппировки. И пока в подвалах банка хозяйничает выходец из "Огненного провала" никаких подробностей об ущербе банку видимо не будет. О виде твари нашему источнику разузнать не удалось..."
  "Однако непонятно, что предпримут гномы для поиска похитителе, и свяжут или ограбление и налёт на порт", - подумал я, но сказал совершенно другое.
  - Фред, дружище, скажи, что ты нашёл здесь экстраординарного? Я не прочел ничего особенного. Примерно такая реакция на произошедшие события и ожидалась.
  - Я, хозяин, не об этом. Меня встревожило излишне быстрая реакция газетчиков - ведь если прикинуть, то ещё и суток не пришло, а о происшествии уже известно чуть ли не на другом конце мира. Причем, если "отжать" истерические нотки - довольно подробно всё осветили.
  - Ну а что ты хотел? Магическую почту ещё никто не отменил. А если вспомнить, насколько велико влияние гномов из пресловутого банкирского дома в Ровалие вообще, и при королевском дворе в частности, то истерические нотки вполне понятны. Как-никак "Балин, Орин и сыновья" союзники здешнему королю, и вот этого союзника дважды за полгода макнули головой сам знаешь куда. Тут поневоле задумаешься, а не подыскать ли нового.
  - А наш посол тут как тут! - Фредерик довольно потёр лапы.
  - Увы, должен тебя разочаровать - из нас для короля Максимильяна IX союзник практически никакой. У Империи нет интересов на южном континенте. Нет, возможно Виктор Геннадьевич сможет использовать сложившуюся ситуацию в нашу пользу, но как - я ума не прилажу, надо у него спросить. Но давай вернёмся к нашим остроухим не совсем живым защитникам. Как они разместились?
  - Да что им размещается? В гостевой комнате улеглись на кровать и впали в летаргию. Им так сподручней - и спать не спят и глаза лишний раз не мозолят. Но в случае необходимости будут мгновенно готовы к бою.
  - Ну и хорошо. Ты у них мерки снял?
  - Какие мерки? - не понял Фред, и в недоумении почесал лапой затылок.
  - Ты же мне сам вчера сказал: "Желательно, чтобы доспехи были изготовлены по мерке." Или уже все забыл? С чем мы сегодня к мастеру Турину поедем?
  - Прости, хозяин я мигом, - рыжий кот-переросток мгновенно исчез. Причем без всякой магии.
  Ну что, пока он измеряет мне стоит заняться адъютантскими и секретарскими обязанностями, я их совмещаю. Тем более, они совсем не обременительные. Пройдя в кабине посла, проверил - не появилось ли на плите магической почты новых посланий. Плита портала была пуста - значит, министерство не прислало никаких ценных указаний. Что совсем не удивительно: о нас и находящимся в королевстве Ровалия посольстве чиновники МИДа вспоминают только если происходит что-то экстраординарное. И все их советы сводятся к одному: "Действовать по обстоятельствам". Хотя обычно в понедельник приходит магической почтой министерская корреспонденция и сведения о ситуации в мире.
  Ну, если Родина вестей не шлёт - взглянем, чем порадовала обычная местная почта. Пришлось спуститься в холл и посмотреть, чем нас осчастливил простой почтальон. Но и тут не было ничего примечательного: пяток приглашений не светские рауты, несколько свежих утренних газет с крикливыми заголовками и три письма. Взглянул на адресатов - два из них предназначались моему шефу и одно нашему магу Степану. По дороге занёс в кабинет Стёпке конверт. Самого его на месте не было и дверь заперта - так что засунул в щель под дверью. А два оставшихся отнёс и положил на стол дяде Лёше. Шефа не было, у него появились какие-то дела. Правда, у меня было право вскрыть почту и прочесть содержимое. Такое право мне делегировал сам полковник, уставший отвечать на поток рутинной корреспонденции. Сегодня посол также отменил всеобщее собрание - его срочно вызвали ко двору. Интересно, к чему бы это? Почту я, можно сказать, разобрал и никаких больше дел не предвидится, так что можно с чувством выполненного долга заняться своими проблемами. Разленюсь я здесь.
  - Хозяин. Я все замерял, - сообщил мне Фред, размахивая листком бумаги.
  - Прекрасно, тогда поехали к мастеру Турину, посмотрим, что он скажет. Наверняка он про доспехи знает больше чем мы с тобой. И сможет ли изготовить эльфийские доспехи по этим меркам.
  - Да, наверняка сможет, ведь приставка "мастер" в случаи Турина это не просто дань уважения.
  Фред, намекает на распространённое обращение ко всем представителям подгорного народа.
  Так как наш Фадеич вместе с послом отправился в королевский дворец, нам с котом пришлось воспользоваться наёмным экипажем. Проехаться в открытом экипаже, вдыхая тёплый морской воздух и наслаждаясь тёплым солнечным деньком - что может быть приятнее. И это конец зимы! У нас сейчас вовсю трещат морозы, и снег лежит если не по пояс, то по колено уж точно. Минут через двадцать не слишком быстрой езды мы были у двери знакомой лавки. Большие витрины были заполнены разнообразным оружием и элементами амуниции. Над входом вывеска и две надписи, одна из которых написана затейливыми гномьими рунами. На двери нас ждала табличка "Закрыто".
  - Однако. Фред ты помнишь хоть раз, когда у мастера Турина было закрыто? - поинтересовался я у слуги, с которым бывал здесь неоднократно.
  - Ни разу. Если мастер куда-то отходил по делам, за него всегда оставался Талин. А давай подёргаем дверь? - сказал рыжий, вставая на задние лапы и налегая на дверь.
  Та поддалась без усилий звякнул колокольчик, и Фред вместе со мной прошёл во внутрь.
  - Ну и кого демоны принесли? Читать, что ли, разучились? - раздался от прилавка раздражённый голос мастера Турина.
  - Простите, мастер. Если я не вовремя, то зайду попозже, - обратился я к гному.
  - Да какое попозже, ваше сиятельство, для вас мы всегда открыты.
  Узнав нас, мастер соскочил со стула и, сняв салфетку, пошёл на встречу. Мы тепло поздоровались.
  - Есть какое-то дело, Александр? Или просто в гости зашли? - поинтересовался гном, не дав раскрыть рта. - Если хотите - присоединяетесь, у меня завтрак, плавно совмещенный с обедом.
  Турин кивком головы указал на часть прилавка, застеленного скатертью, на котором возвышался небольшой бочонок и большая тарелка, заполнена толстыми колбасками, от которых шёл приятный запах. Так же присутствовала плошка с острой горчицей.
  - Мастер Турин, я не хотел бы вам мешать, - начал было я, но меня снова прервали.
  - Оставьте, Александр, вы мне не мешаете. Заодно, пока едим, вы мне расскажете, что вас за дело. Колбаски превосходные, перченые, да под тёмное пиво - что может быть лучше!
  - Ладно, мастер, уговорили. Пару штук и пива немного плесните.
  - И мне плесните, - заискивающе протянул Фред.
  - Нет! - рыкнул гном. - Вы в прошлый раз с Талином моё пиво дегустировали, а потом ты вот на этом прилавке отплясывал и пел матерные куплеты, подслушанные у студентов.
  - Ага, было дело, - вспомнил я тот случай. - А потом по дороге домой в любви признавался мне с Фадеем. Мне-то ладно, а Фадею-то зачем? Я аж, право, заревновал....
  На этом Турин не выдержал и заржал в голос, я присоединился к нему.
  - Да ну вас! - картинно обиделся кот и пошёл куда-то в глубину магазина за стеллажи, оружейные пирамиды и витрины оружием и амуницией.
  - На обиженных воду возят, - изрёк гном и, словно по волшебству, на скатерти появились ещё одна тарелка и глиняная кружка, куда он щедро плеснул из бочонка. За прилавком нашёлся ещё один стул, на котором меня и разместили.
  Тёмное пиво было очень густым и терпким, да и крепости в нём куда поболее, чем в обычном. К тарелке с колбасками мне протянули крупную трёхзубую вилку, которую я определил, как вилку для холодных закусок.
  - Так с каким делом вы ко мне пришли, Александр? - спросил Турин, тоже запив пивом сочащуюся мясным соком колбаску.
  - Знаете, мастер, Фреду пришла в голову дурацкая идея украсить мою квартиру.
  - И что в этом желании дурацкого? - поинтересовался гном, макая в горчицу очередную колбасу.
  - Он захотел установить в гостиной рыцарские доспехи, для солидности, так сказать, - выдал я заготовленную версию.
  Гном потеребил бороду, отхлебнул из кружки.
  - Александр, не проси, баронские доспехи не продам - они мне как память дороги.
  Да, есть здесь в лавке совершено примечательный рыцарский комплект. Состоящий из роскошных рыцарских доспехов и конской брони. Он буквально весть покрыт усиливающими и укрепляющими рунами и, напитанные магией, они похожи на золотую чеканку. Достались он Турину от одного выходца из вольных баронств, что судьба занесла в Ровалию, и который решил расстаться с ненужным ему имуществом.
  - Я это понимаю. Но может знаете где продаётся что-то подобное?
  - Чтобы прямо такое - нет, не знаю. у антикваров простой и обычный товар, редко кто продаёт фамильные доспехи, и оружие обычно хранят как память о предках. Да и сейчас на хорошие доспехи нет спроса - их только в баронствах и используют. А из защиты если люди и используют что-то, то это кирасы. Кирасиры в кавалерии или панцирные гренадеры в пехоте. Все остальные предпочитают использовать амулеты магического щита различных классов. Движения не сковывает, весит мало и при наличии денег можно навесить несколько штук.
  - А другие народы, не люди? - спросил Фред, выйдя из-за витрины с винтовками.
  - Ну, гномы тоже чтят предков и порой хранят доспехи, что носил предок, но у нас не так как у людей - мы нередко, приобретя лучший комплект брони, старую продаём без особого сожаления. Наёмники, которых в городе много случается продают своё железо или бывает закладывают. У меня даже есть парочка прекрасных комплектов, но вам они не подойдут: как я понял, вам они нужны больше для красоты, а там сплошная и суровая утилитарность. То есть в бой идти в самый раз, а гостиную они собой не украсят. Вот если достать парадные доспехи "Длиннобородых" - это личная гвардия короля Двалина XVIII, то там есть, на что посмотреть: и позолота, и гравировка, и декоративные украшения из самоцветов ну и усиливающие магические руны и геммы. Каждый такой доспех - произведение искусства.
  - Это как у эльфов? - поинтересовался я
  - Да. У ушастых даже простой пехотинец порой щеголяет в таких доспехах, что принц крови может позавидовать. А уж про их высокородных - и говорить нечего.
  - Мастер, вы случайно не знаете, кто может изготовить что-то подобное эльфийскому доспеху? Такое красивое подражание, чтобы незнающий человек и не понял, что передним подделка, - как бы невзначай интересуется Фредерик.
  Турин крякнул, прожевал колбаску (вкусные они у него), запил солидным глотком пива и, вытерев усы и бороду салфеткой, сказал.
  - Ну, я могу. Или вы думаете, что все эльфийские доспехи сами эльфы и выковывали? Нет, кузнецы и оружейники у ушастых что надо, но их порой не хватает - вот и заказывают светлые у нас, гномов. Но должен предупредить "поделки" я не делаю. Если решите сделать заказ - и материал будет не из дешёвых, и зачарование и нанесение защитных и укрепляющих рун - всё по высшему классу...
  - А почему бы и нет! Сделайте мне пару эльфийских доспехов по меркам, что Фредерик вам даст.
  - Так просто?! - Турин посмотрел на меня с большим удивление.
  - А что такого? - не понял я
  - Ведь они очень дорогие! Нет, конечно, доспех высшего офицера я вам не смогу изготовить. И не потому, что не сумею. Просто чем выше по родовитости и званию эльф - тем больше добавляют при изготовлении мифрила. У князей леса и командиров дружин они целиком из него. А у меня, как вы понимаете, нет ни грамма этого металла. Но даже без этого вам, граф, каждый из заказанных доспехов обойдётся минимум в десять тысяч золотых! Вы хотите потратить на украшение гостиной целое состояние!
  - Мастер, если я скажу, что они мне нужны, и я собираюсь их у вас заказать - вы пообещаете не задавать лишних вопросов?
  - Ваше сиятельство во что-то вляпалось? - спросил крайне заинтересованным тоном гном.
  - Скажем так, это предосторожность, - ответил я крайне уклончиво.
  Старина Турин не только оружейник, мастер кузнец, мой хороший знакомый, но он ещё и резидент имперской разведки в королевстве Ровалия и на все южном континенте. Если рассказать ему о моих недавних похождениях - он (как пить дать!) засветит мне по уху, и это лучшем случае. А потом накатает письмо деду, где тоже распишет все в подробностях - и тут мне очень сильно не поздоровится. Так что ни в чем не признаёмся, а попытаемся сыграть на его любопытстве - я же вижу, как заинтересовал такой заказ.
  - Ну ладно.
  Турин соскочил со стула и ушел в подсобку, из которой появился уже через минуту, неся в руках перевязанный кожаным шнурком альбом. Который и раскрыл на конце прилавке, не занятой снедью.
  - Смотрите. - Раскрыл он альбом. - Вот здесь все виды подразделений армий великого леса и их амуниция. Королевская гвардия - "Белые львы". Они насчитывают несколько крупных подразделений, что охраняют дворец короля в мирное время и сопровождают его во время войны. Вот "Алые фениксы" - личная дружина одного из князей леса. "Серебряные клинки" - ещё одна дружина лесного князя. Если лучником или копейщиком может стать любой эльф, то в отряды личных дружин принимают лишь отпрысков знатных семей. "Золотые драконы" - это элитный конный полк рыцарей. Помню, как про них говорится в из летописей: "Из всех рыцарей эльфов "Золотые драконы" считаются совершенными образцами боевой выучки и доблести, к которым должны стремиться юные эльфы. Они гордые без высокомерия, храбрые и дисциплинированы. Во всем мире нет зрелища более великолепного, чем полк "Золотых драконов" опускающий копья и атакующий в конном строю". Здесь "Говорящие с ветром" - лучшие лучники. "Серые плащи" - гвардейская пехота. Вот "Стражи леса" - пограничники, но они предпочитают кожаные доспехи с сильным магически зачарованием.
  - Мастер, - прервал гнома Фред, - а есть что-то с закрытым шлемом? А то туда пыль будет набиваться, мне же её вытирать придётся. - Заканючил кот.
  Вот не помню, когда он хоть раз её вытирал.
  - Нет, обычно эльф носят открытые шлемы, они делают выбор в пользу удобства, хорошего обзора и маневренности, которые защищают опытных воинов лучше сплошной брони, особенно от тяжелых мечей и железных пик. Хоть... Очень давно, до войны разделения, у эльфов был полк конных рыцарей "Черные виверны" - личная дружина князя Охтарона. Вот у них были закрытые шлемы. Сейчас они темные, и под седлом у них изменённые магией ящерицы. Но их уже давно не видели на поверхности, а было время - они неплохо попортили крови своей светлой родне.
  - Так можно сделать доспехи как у "Чёрных виверн"? - спросил я.
  - Увы. Они всегда сами ковали свои доспехи, используя мифрил и "лунную сталь". Секрет "лунной стали" был тайной этого рода, и как готовили этот сплав, знали только их кузнецы. Я предлагаю остановить выбор на латном доспехе десятника "Алых фениксов" - идеально походит как для конного, так и пешего боя. Если так нужно прикрыть лицо в шлеме - могу закрыть его алхимическим хрусталём, что используют мастера алхимии для своих флаконов. Оно практически не бьется, а если усилить рунной магией, то и стали не уступит.
  Я согласно кивнул.
  - А почему всего лишь десятник? Мой хозяин целый граф, и вполне достоин чего-нибудь посерьёзней. Да хотя бы того же сотника латы сморятся повнушительней, - встрял Фред, тыкая лапой в альбом.
  - Фред, достаёшь мне хотя бы по кило мифрила, твой хозяин платит мне пятьдесят тысяч полновесных золотых - и мы поговорим о доспехах сотника, - спокойно ответил гном.
  Услышав сумму, котяра сдулся. Но тут же переметнулся на другую тему.
  - Мастер Турин, а где Талин?
  - Известно где, заказы разносит. А я вот перекусывал, пока он по адресам бегает.
  - Ещё раз простите что помешали, - извиняюсь я.
  - Что вы, что вы, Александр! - замахал руками гном. - Вы мне не помешали, я даже должен вас благодарить. Уж не знаю, на что вам понадобились эльфийские доспехи, но у меня давно не было столь сложного и интересного заказа. Это бросает мне вызов как кузнецу, оружейнику и мастеру рун.
  - Мастер, коли мы все выяснили по заказу, то может расскажете, что слышно в мире и какими слухами земля полнится.
  - Все - да не совсем. Может мне кто-нибудь отдаст мерки или мне из головы размеры брать?
  Я достал из кармана и передал гному листок с замерами двух дроу. Надеюсь, Фредерик ничего не напутал.
  - Я, если честно, сначала думал, что вы, ваше сиятельство, как раз за новостями пришли, а вон как получилось, - начал Турин.
  
  Глава 17 Новости, слухи, сплетни.
  
  - Это вы про заваруху на островах, что сейчас на первых полоса газет? - влез Фредерик.
  - Ерунда, - отрезал гоном. - Там постоянно кто-то на кого-то нападает. Всем, кто думает головой, было понятно, что Валор допрыгается со своим покровительством пиратов. И если бы не Республиканцы, то те же Гроссбергжцы, а возможно и Абоннское королевство наверняка предприняли что-нибудь подобное. Нет, наверняка Валорцы попытаются отомстить, поднимут все береговое братство, хорошо проплатят, и начнут охоту на корабли под флагом с черным василиском. В ответ Эгирейская республика начнёт отлов всех, кто хоть каким-то боком причастны к пиратам, и будет получать информацию от задержанных. Смею вас заверить - тайная полиция республики умеет развязывать языки и, собрав сведения, потом устроит рейд по островам для уничтожения тайных баз. Так что ближайшие месяц - два на архипелагах будет крайне неспокойно. Но всё это, как я сказал - ерунда!
  - А что не ерунда? - поинтересовался я.
  - Кто-то объявил войну банкирскому дому "Балин, Орин и сыновья"! Кто-то очень умный хитрый и решительный.
  Мы с Фредом переглянулись.
  - И с чего вы сделали подобной вывод, мастер Турин? - осторожно спросил Фредерик.
  - С того, что сегодня объявили об экстренном собрании совета директоров. Что уже крайне необычно. Также нападению и разграблению за относительно короткий срок подверглись два отделения торгового дома, чего уже не случалось двести с лишнем лет. И совсем невероятное - грабителям удалось оба раз безнаказанно уйти. А такого не случалось о-о-о-о-очень давно. Это не говоря уже о колоссальных убытках и ударах по репутации. Говорят, в Порт-Реале сам глава отделения возглавил группу, что бросилась отбивать хранилище, а этот "хорёк" был редкостным трусом. А это значит - в хранилище было что-то, потеря чего страшнее для него самой смерти.
  - Но вроде здесь, в Верхофстаде, действовали Шойгены, а в Порт-Реале пока не известно кто, - сказал я, искренне не понимая, почему гном обеднил эти два нападения.
  - Это были лишь исполнители. Здесь одни там возможно другие - не это главное. Главное - тот, кто за ними стоит. Он продумал оба нападения просто до мелочей, до мельчащих деталей. Александр, смотри сам - здесь готовится нападение на принца дроу и об этом становится известно. Все стоят чуть ли не на ушах. Гномы банкиры напрягают все связи, чтобы этого не случилось: достают уникальных големов, нанимают магов, прекрасно понимая, что их ждёт в случаи успеха Шойгенов. Грубо говоря - будет убит один деловой партнёр во дворце другого делового партнёра и союзника. Это просто двойной плевок в лицо. Местные из безопасности тоже жилы рвут, но на этом представлении они просто статисты. И что в итоге? Пока все силы сосредоточены возле королевского дворца и события там перешли острую фазу, по резиденции торгового дома внезапно был нанесён удар. Нападавшие практически не встретили сопротивления, спокойно забрали всё что хотели и ушли. В Порт-Реале все было примерно так же: шумный и зрелищный отвлекающий удар в порту, куда стягиваются все наличные силы и крепко там увязают, а затем атака на банк, ограбление и беспрепятственный отход. Ну как!? Почувствовали руку мастера.
  У Фредерика от таких откровений челюсть отвисла чуть ли не до пола. Я же думал: мог ли лорд Гьеран так все рассчитать и спланировать? Вывод был однозначный. Да. Мог. Но что-то мне не давало полной уверенности.
  - Вы, мастер, уверены в том, что события развивались именно так?
  - Александр, кто же тут может быть уверен? Тот, кто за все этим стоит, не оставил следов - иначе на него давно бы объявили охоту. Говорят, что торговый дом "Балин, Орин и сыновья" сильно поцапался с советом "Совет Десяти Матерей". Дроу буквально вышвырнули их посланников и пригрозили, что если они еще раз явятся с такими претензиями (не знаю какими - это я выяснить не смог), то им отрежут бороды вместе с их дурными головами.
  Мы с Фредом опять переглянулись. События развиваются примерно так, как и говорил лорд тёмных эльфов.
  - И если мне не изменяет моё чутьё, - продолжил Турин, - на этом наш неизвестный не остановится.
  В этот момент звякнул колокольчик на входе.
  - Мастер, я все заказы доставил! - раздался голос Талина, племянника мастера и моего друга.
  Вроде недолго мы с ним знакомы, а кажется - как будто всю жизнь. И совместных приключений начались именно с того, как вот так же он вернулся к мастеру, доставив на дом заказы клиентов.
  - Привет, Талин! - весело подскочил к нему Фред.
  - Фредерик, здорово, рыжая ты бестия! Господин Александр тоже здесь? - спросил он.
  Меня не было видно из-за витрины с охотничьими ружьями и здоровой двухсотдвадцатимиллиметровой осадной мортиры, что изрядно перекрывала обзор от входа в глубину лавки. Как-то я спросил мастера - зачем ему подобная "дура"? На что получил ответ: "Пусть будет. Если кому понадобится - у меня сможет купить". Кому вдруг может понадобиться осадная мортира - мне так и осталось непонятным.
  - Здесь я, старина. Куда я денусь от этого рыжего недоразумения? - отозвался я. - Вот, с мастером обсуждаем дела и разные новости.
  Одно быстрого взгляда на Турина было достаточно, чтобы понять, что дальше откровений с его стороны не будет. И не то что он не доверял племяннику - я уверен, что Талин в курсе, что он очень непростой гном, но в некоторые дела он его не посвящает. Хотя вот только что говорил при Фреде очень серьёзные вещи. Но балагурство, озорство и бесшабашность моего кота лишь маска - когда надо он исполнителен и ответственен. Фредерик это уже доказал здорово меня выручил в подземельях дроу, да и не одного меня.
  - Добрый день! Я рад видеть вас видеть, Александр, - молодой гном подошел, сжал и затряс мою руку в своей большой и мозолистой пятернёй.
  - Ну, Талин, сколько можно? Мы же договаривались перейти на ты, - попенял ему не давнишний разговор.
  - Я всё время забываюсь, - немного стушевался он. - А ты не куда не собираешься? - с надеждой в голосе спросил он. - На охоту, например....
  Да... И это тоже скучает по приключеньям. А я вот уже успел влезть в приключения, теперь как расхлебать не знаю. Но вслух сказал:
  - А тебе прошлого раза, как я посмотрю, не хватило???
  - Да мы собственно тогда и поохотиться так и не успели, - развёл он руками.
  - Наш главный охотник погиб тогда. А смысл ехать куда-то без такого знатока?
  - Жалко Виктора Валерьевича, замечательный был человек. Его здесь похоронили?
  - Нет. Отправили тело на родину. У него родня в Светлограде живёт. Мы с полковником занимались этой скорбной процедурой.
  Талин вздохнул - они с нашим вторым секретарём сдружились за время их короткого знакомства.
  - Талин, как кираса его милости? - спросил, прихлёбывая пиво, мастер.
  - Замечательно! Барон, примерев, сказал, что сидит как влитая.
  - Что за барон? - поинтересовался Фредерик у Талина.
  - Новый командир второго эскадрона полка королевских кирасир, - ответил за него Турин. - После памятного всем бала и бойни, что учинили тогда Шойгены, полк понёс серьёзные потери и недосчитался многих офицеров. Вот борон де Локосси получил новое назначение и решил, что старая кираса совсем не подходит для дворцовых покоев, где теперь периодически он обретается.
  - Да, вот он и заказал у нас с дядей обновку, чтобы и во дворце было не стыдно показаться, и в бою не подвела, - продолжил за мастера Талин.
  Прошло уж около полугода после памятного всем королевского бала, окончившегося бойней. Но в гвардии до сих проходят перестановки, новые назначения, которые должны закрыть вакансии, образовавшиеся вследствие гибели офицеров.
  - Де Локосси, де Локосси, - задумчиво протянул Фред. - А он случайно не родственник маршалу де Локосси, бывшему маршалу кавалерии Эгирейской республики?
  - Родственник. Он его правнук. Говорят, что молодой барон получил свою должность благодаря очень близким отношениям с одной из статс-дам. Молод, красив и обаятелен, чем по слухам беззастенчиво пользуется, - ответил Турин.
  - Придворные сплетники наверняка не раз перемыли ему косточки, а уж после такой протекции и назначения у него за спиной будут вовсю шушукаться и посмеиваться, - предположил я.
  - За спиной - пожалуй. Но вот в лицо ему смеяться никто не рискнёт, чревато, - с усмешкой сказал мастер.
  - Дуэлянт?
  - Записной. Пять дуэлей со смертельным исходом. Чуть что - хватается или за клинок, или за пистолет. На полгода высылался в приграничные форты для того чтобы остыл, - продолжил гном.
  - И как? Остыл?
  - Куда там! Тому, кто носит "браслеты подавления" такие прогулки не помогают, - покачал головой Турин.
  - Что за "браслеты подавления"? - не понял я.
  - А это магические артефакты. Помогают людям с примесью демонической крови держать себя в руках и не поддаваться инстинктам своих предков, - ответил Фредерик, до этого о чём-то тихо переговаривавшийся с Талином.
  - Так что, у него в предках были выходцы из "Огненного провала"? Он полукровка?
  - Да, были. Нет не полукровка, а квартерон. Как раз его прадед купил прекрасную суккубу, и от их любви и появилась эта линия де Локосси, - продолжил Турин.
  - Ай да маршал! Похоже, успехи молодого барона у женского пола можно отнести на счет его демонической прабабки. Вот бы прадед порадовался. Говорят, он в молодости тоже был повеса не из последних, - рассмеялся я.
  - Так он и радуется! Маршал, когда в республике его ушли с должности, перебрался сюда, в Ровалию, где и осел со своими потомками. Здесь приобрёл поместье на берегу моря, живёт, и радуется успехам своего правнука, - сказал гном.
  Я немного впал в прострацию, пытаясь посчитать, сколько лет старому маршалу - и выходило далеко за сотню.
  - Эльфийские зелья? - спросил я.
  В нашем мире есть несколько способов продлить жизнь далеко за грань отведённого. И первый из них - алхимические зелья, далее - магия, и отдельной строкой - эльфийские зелья и эльфийская магия. И все эти процедуры, конечно, стоят больших денег. На первом этапе вполне помогают зелья, приготовленные алхимиками-людьми. После того как эти зелья перестают помогать, в дело вступают людские маги-целители, которые проводят ритуал, что способен омолодить организм. А после того как и эти процедуры перестают давать результат, в дело вступают эльфийские зелья. И если предыдущие процедуры были просто очень дороги, то творения алхимиков и зельеваров Великого Леса стоят астрономических денег. А вот помощь эльфийских магов - вопрос открытый. Они принимают пациентов только у себя дома и никому никогда не выезжают. И неважно насколько клиент богат или могущественен - эльфы могут и не приять его. Просто не предоставить визы в Великие Лес. Поэтому прикинув примерный возраст маршала, я и предположил, что в дело пошли уже дорогие эльфийские зелья.
  - Нет. Жена демоница. Иногда очень полезно для здоровья иметь суккубу в, так сказать, личном пользовании, - рассмеялся Турин.
  Я что-то слышал о влиянии на хозяев суккубами и инкубами, вот только не знал, что это связано со здоровьем и долголетием.
  - Вы, граф, что думали, что их только для развлечений в горизонтальном положении приобретают? - с лёгкой издёвкой спросил гном, и продолжил. - На них не зря такой спрос и демонологии без работы не сидят, и торговля с миром демонов через постоянный портал, что находится на континенте Харн, идёт очень бойко.
  Может, деду с отцом подарить по такой "лечилке"? Я вроде как принц демонов и у меня должен быть их целый гарем. Хотя нет, дурацкая идея - меня за неё меня мать с бабушкой в раз пришибут за одно только предложение. И не посмотрят на то, что я только как лучше хочу.
  - А такие связи с республикой не настораживают местную службу безопасности? Ведь молодой барон вхож в круги, близкие к королю. Да-да, я понимаю, что прошло много лет. Но все же?
  - Ну, Александр, не считайте граф Вальдеса и его людей глупее вас. Всё их семейство под постоянным надзором уже много лет. И насколько до меня доходили слухи - пока ничего подозрительного за всеми де Локосси замечено не было.
  Пока мы разговаривали, Фред и Талин что-то живо обсуждали. И как только в нашей беседе с мастером образовалась пауза (гном смачивал пересохшее горло из своей кружки с пивом), Талин спросил.
  - Так вы хотите заказать у нас артефактным доспехи светлых эльфов для украшения дома?
  - Да, мастер Турин пообещал мне их изготовить. А что?
  - Почему бы вам еще не приобрести голема охранника в комплект с доспехами? Он тоже сморится довольно помпезно, и не испортит обстановку.
  - Мастер, а вы не говорили, что у вас есть боевые големы на продажу, - обратился я к Турину.
  - А кто спрашивал?! - он нервно встопорщил бороду. - Я мысли читать не умею. Меня спросили - я ответил. Нужны доспехи эльфов - будут!
  - Что за тип, класс? - продолжал расспрашивать Турина.
  - Индивидуальный проект. Класс - штурмовой голем. Голем, одет в полный латный доспех из чернённого металла с рунами усиления, кристаллами накопителями и защитными щитам. Достался он мне изрядно потрёпанным: с дырами в корпусе и частично выгоревшими рунами. Но работа просто исключительно виртуозная, потому и купил. С первого взгляда было видно, что штучная работа под очень требовательного и понимающего заказчика.
  - И где вы отыскали подобную диковинку? Как я слышал, големы по специальным проектам изготавливают очень редко.
  - Это Талин его нашёл на рынке. Он любит там бывать и высматривать разные любопытные вещи. Так вот, в тот раз примчался и говорит: "Дядя, я такого голема видел! Непонятного производства, непонятного типа, но явно работа специалиста высочайшего класса." Мой Талин закончил с отличием имперский политехнический университет и не склонен к излишней восторженности по отношению к магамеханическим устройствам. А тут столько эмоций! Вот и решил сам взглянуть. Как увидел - сразу понял: не ошибся племяш, уникальный образец, и выкупил. Потом пришлось правда повозиться, восстанавливая. Но оно он того стоило.
  - Мастер, вы его так подробно описали. Но хорошо бы и увидеть своими глазами это, как вы выразились, чудо, - сказал я мастеру.
  - И то правда! Лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Пойдемте.
  Гном повёл нас за прилавок к двери, ведущей (как я думал) в подсобные помещения. За дверью нас с Фредом ожидала небольшая комната с тремя дверями. Мастер открыл ту, что была слева, и первым вошёл. Мы последовали за ним. Там была лестница, ведущая вниз. Лестница была каменной и довольно широкой, потолок не низким - я мог спокойно идти не пригибаясь. Спустившись на три поворота этой лестницы, вошли в мастерскую Турина. Здесь было несколько наковален, кузнечный горн, несколько станков и множество кузнечных инструментов (одни только щипцы занимали целую полку), шкафы с какими-то книгами. Под потолком ярко горели магические лампы.
  - Вот он! - гордо провозгласил вынырнувший из-за наших спин Талин.
  У стенки стоял черный доспех. Хотя я бы не назвал этот цвет черным, он скорее всего был ближе к пепельному. В одной из рук у доспеха было оружие, это был очень немаленьких размеров боевой молот. В другой, левой - круглый щит с умбоном. Поверхность доспеха была густо расписаны рунами, которые немного светились.
  - Солидно, - протянул Фред, осматривая голема.
  Я не видел причин для восторга - голем "краб" в подземелье банка гномов выглядел намного опасней. А здесь на вид просто здоровенные латы. Но если мастер Турин и Талин в один голос заявляют, что это серьёзная хреновина, наверно стоит их послушать.
  Пока размышлял, Фредерик вместе с Талином осматривали голем, перебрасываясь непонятными для меня терминами, а мастер вещал о рунных плетениях, о энергетических потоках, о наложении эффектов и их взаимоусиление.
  - Мастер Турин, а из чего сделан сам голем? - прервал я его.
  - Чернённая гномья сталь плюс присадки. Когда я его ремонтировал, пришлось покорпеть, чтобы в точности воспроизвести состав.
  - А сильно был повреждён?
  - Да, прилично. В туловище две дырки, мой кулак входил, - гном показал свой кулачище. - Левая рука, что со щитом, пожёвана и раздавлена. На левой ноге сустав коленный намертво заклинен. А уж вмятин и глубоких царапин - вообще не счесть.
  - Что за дух в нем используется? - продолжал расспрашивать я мастера.
  Изготовления големов идёт на стыке многих наук: тут и артефакторы, и маги призыва, и рунные маги. А главное - духи, что управляют големами. Чем сильнее дух, тем он умнее, но и сложнее его подчинить. Если такого вселить в голема, то он будет стараться сорвать печати подчинения и со временем сорвёт или обойдёт. Его же насильно вырвали из его мира, впихнули в материальный объект, а они страсть как этого не любят. Какого духа выбрали строители этого голема, как подчинили, как настроили печати подчинения - все это влияет: насколько он умен, как быстро и адекватно реагируете и насколько серьезные задания ему можно поручать. Пока эти мысли прокручивались в моей голове, я не сразу обратил внимание на погрустневшего гнома. Турин теребил свой заплетённый косичкой ус.
  - А нет его. Видно выжгли во время последнего боя, - со вздохом ответил гном
  - Ну, мастер, это не смешно - без заключённого в голема духа он просто груда дорого металла.
  - Да я это понимаю! - с некоторой запальчивостью воскликнул Турин. - У меня не подходящего заклинателя или шамана для вызова и вселения духа.
  - Как нет? - возмутился Фред, отрываясь от спора, что вёл с Талином. - В местной магической академии есть профессор Майлз Уоррен, преподающие магию призыва. Весь ученый совет сходится на том, что Равалийской академии магии очень повезло, что он согласился преподавать здесь.
  - Я знаком с мэтром Уорреном, и предлагал ему неплохие деньги, чтобы он призвал и вселил в этого голема духа. Но уважаемый профессор отказался.
  - Невероятно! Мэтр слывёт очень отзывчивым человеком, а вы ему ещё и гонорар пообещали, - не поверил Фредерик.
  - И должен заметить - очень приличный гонора. Но ты, Фред, не совсем правильно понял - маг не просто отказал, он не смог! Мэтр осмотрел голема, остатки прошлых печатей, руны основы и развёл руками. Сказал, что тут нужен не призывателя, а шаман. Он обосновал это так: "Призыватели грубо выдёргивают подходящих духов из их мира и подчиняют их, сковывая печатями. Шаманы же вызывают духов, договариваются с ними, разговаривают, иногда покупают их лояльность за что-то. У нас с шаманами один материал, но очень разный метод и подчас разные результаты. Того духа, что нужен для этого голема, подчинить невозможно - с ним можно только договорится. А настолько сильного шамана, что здесь нужен, нет во всей Ровалии."
  - Да, с шаманами всегда было негусто, - протянул кот.
  - Так, мастер. Значит, по сути, голема нет - без управляющего духа это... - не успел я договорить, как Турин меня прервал.
  - У вас, граф, есть знакомые среди тёмных эльфов, и вы бы могли договориться и воспользоваться услугами их заклинателя духов - это эльфийский вариант призывателя, но работающий с миром духов более тонко.
  - Возможно. Но когда ещё мы окажемся у них? Наш визит уже который месяц откладывают. Проблемы по протокольной части.
  - Все эльфы, что светлые что темные, большие мастера прости кружева политесов, - улыбнулся Турин, покручивая свой заплетённый косичкой ус.
  - Мастер, вот скажите. Вы впрямь хотите сбыть мне это недоделанное чудо? - я указал рукой на голема. - Чтобы мне ещё его и доделывать пришлось?
  - Я только предложил, - развёл руками гном. - Но здесь лучше голема вы не найдёте ни за какие деньги. Он практически выполняет все ваши требования: похож на доспех, можно разместить в гостиной, выглядит монументально и даже красиво. А после того, как подселите духа, может заодно и сторожем работать. Очень немногие смогут пройти мимо него. Смотрите, на шее ожерелье из кристаллов накопителей магии - это дополнительная подпитка рун усиления. А вот, на щите, ещё три алых камня - это встроенный амулет "огненных шаров". Так что этот железный громила может не только размахивать своим молотом, но и огнешарами противников приласкать.
  - И сколько вы за всю эту красоту хотите? - спросил, уже понимая, к чему идёт дело.
  - Он обойдётся вам в цену одного эльфийского доспеха,- спокойно проговорил гном.
  Это мастер не поскромничал: за неработающую железяку - да десть тысяч полновесных монет. Ну все, так и тянет сказать: "Фред, фас!" Мой рыжий котяра крайне болезненно относится к большим тратам. Даже если тратятся мои деньги. Но фас говорить не потребовалось.
  - Мастер, да вы офонорели! - завёлся Фредерик. - Вот за эту железную колоду платить как за большую усадьбу с хорошим годовым доходом? И еще и доводить его до ума своими силами и наверняка тоже платить немалые деньги - ну, не верю я, что дроу будут помогать просто так.
  - Да я не навязываю, - как-то странно быстро пошёл на попятную Турин. - Только предложил, как вариант. Не все ли равно, что стоит в гостиной и пыль собирает.
  Увы, мастер - далеко не все равно. Но вам я об этом говорить не стану.
  - Все зависит от размеров гостиной, мастер. Ваш голем не поместится там - в потолок упрётся. И вообще, затаскивать его пришлось бы через окно - в дверь эта громада не войдёт, - тут я не обманывал мастера гнома.
  - Ну, раз нет - значит нет. Вернёмся к первоначальному плану. Ваши доспехи будут готовы через три недели, - сказал гном, что-то подсчитав в уме.
  Подписанный чек с задатком перекочевал из рук в руки и мы, довольные друг другом, расстались. Выйдя на улицу из оружейного магазина, сразу пролётку (как предлагал Талин) брать не стали и решили пройтись. Был идеальный день для прогулок, но не поэтому я не стал высвистывать извозчика - мне надо было кое-что обсудить с Фредериком без лишних ушей.
  - Что думаешь про возможную войну против бородатых банкиров? - начал я.
  - Вполне похоже на дело рук одного нашего остроухого знакомого. По крайней мере, как выразился мастер Турин, подчерк похож, - ответил кот, идя со мною рядом по-человечески - на двух конечностях. Для его изменённого магией тела было совершено безразлично, как придвигается - на четырёх лапах или на двух.
  - Все было бы так, и я согласился бы с твоим мнением, к тому же оно полностью совпадает с моим. Но! Есть одно "но". Я был на королевском балу, который Шойгены превратили в филиал бойни. И наш знакомы тёмный лорд явился спасть своего племенника мягко говоря не готовым. И был разъярён. Он не играл ярость, а был просто в бешенстве. О бале было известно давно. Если он все это так здорово спланировал и просчитал - почему ему пришлось экстренно вмешиваться и спасать племянника и представителей дипломатической миссии?
  - А если он планировал гибель принца? - предположил Фред.
  - Тогда зачем спасал?
  - Ситуация изменилась.
  - Настолько быстро и экстренно, что ему пришлось буквально голышом бросаться в бой? - я вопросительно взглянул на собеседника.
  Фред развёл лапами.
  - Вот и я не знаю. Нет, наш знакомый не чурается театральных эффектов, но насколько я его узнал - это для него явный перебор.
  - Тогда кто???
  - Знаешь, Фред. Как-то мой дед сказал - "в любом конфликте сторон всегда больше чем две".
  - Хозяин ты предполагаешь, что есть кто-то третий?
  - Наверняка.
  И так, неспешно болтая, мы пешком добрались до посольства. На улицах почти не было народу - как в большинстве южных стран здесь был распространён послеобеденный отдых, и даже сейчас зимой, когда в полуденные часы не так жарко.
  
  
  Глава 18 Учитель.
  
  Когда мы вернулись ни посла, ни дяди Леши ещё не было. С трудом отказавшись от полдника, что предлагал повар, расположились в библиотеке. И я задал вопрос, волновавший меня с момента, как услышал о "браслетах подавление".
  - Фред, а демоны часто впадают в неконтролируемую ярость?
  - Демоны? Никогда. Это проблема полукровок от других рас - сами они этим не страдают. Хотя, как и люди или эльф, могут выйти из себя. Говорят, что в полукровках борются две крови, и от этого такие заскоки. Вот для безопасности маги и изобрели браслеты подавления - они чем-то схожи с рабским ошейником, - кот потеребил золочёные звенья у себя на шее. - Но действуют несколько более щадяще, и носитель при желании легко может от них избавится. Вообще, хозяин, тебе надо плотно заняться магией - подтянуть и знания, и практику.
  - Так вы же с Дареном меня начали учить.
  - Да какое там! Это были даже не азы, а так - пара приёмов и пара фокусов. Не спорю, смертоносных, - упредил он меня уже раскрывшего рот. - Но по большей часть все эти заклинания стали настолько убийственными из-за того, что ты закачиваешь в них просто огромные запасы манны.
  - Что ты предлагаешь?
  - Поступать в местную магическую академию - это, я думаю, не самая лучшая идея. Проблема даже не в том, что у тебя дар так сказать поздно проявился (такое иногда случается), а в его невероятной силе. Это станет причиной очень пристального вынимания. Человек в магическом искусстве не бум-бум, а силы - как у пяти архимагов, а то и больше. Попытаются изучить, напишут в статьи в "Магический вестник" - и станешь ты, хозяин, мировой знаменитостью, пусть и относительно узких магических и околомагических кругах. Тебе это надо?
  - Не очень.
  - Вот я и думаю - без мировой славы мы как-нибудь проживём. Так что вариант один. Репетитор и частные уроки.
  - А что, репетиторы бывают и в магических науках?
  - Ещё бы! - фыркнул кот. - Раздолбаи студенты встречаются нередко. И чтобы эти чада не вылетели с треском из академии, их приходится подтягивать за родительские денежки. Так что репетиторством занимаются и преподаватели, и аспиранты, а бывает, что и особо выдающиеся студенты из тех, у кого с деньгами туго. Он все они нам не подходят по тем же причинам, о которых сказал ранее. Но так как мне довелось не один век проработать в местной академии магии, я знаю всех преподавателей, что работают и... (Фред поднял вверх указательный палец) работали там.
  - Кто-то из бывших профессоров? - сразу уловил, куда клонит кот.
  - Да, был такой профессор Вениамин Крахенбах. Они с лордом Ранар на учёных советах порой так сцеплялись, что аж молнии летали. Причём не образно, а вполне по-настоящему. И однажды они рассорились в дым, профессор ушёл, хлопнув дверью. А преподавал он как раз то, что тебе, хозяин, нужно - боевую магию.
  - Это конечно было бы неплохо, но кто его знает, где он теперь, - не разделял я такой уверенности Фредерика.
  - Как где?! Здесь конечно, куда он из Верхофстада денется - здесь у него дом и родня. И как раз за деньги подтягивает нерадивых учеников и дает мастер-класс магам отрядов наёмников.
  - И ты думаешь, что он возьмётся обучать меня с нуля? Не слишком ли это для профессора, пусть и бывшего.
  - Возьмётся. Просто ты его не знаешь. Поверь - это вызов ему. Господин Крахенбах обожает сложные задачки и одно то, что ты пришёл не к кому-нибудь, а именно к нему, польстит его самолюбие. А ещё и хорошая финансовая поддержка тоже не оставить мэтра равнодушным. - И Фред очень характерным жестом потёр кончиками пальцев друг об друга.
  - Фред, я так как-то все забываю спросить - ты же пересчитал, сколько нам досталось...- недоговорил, понимая, что даже у стен бывают уши, а кот наверняка меня поймёт. Фредерик молча, кивнул головой
  - И-и-и-и-и? - протянул я.
  Кот, ничего не говоря, оттопырил два пальца, а потом облизнув подушечки пальца и вывел на лакированной поверхности кофейного столика букву м.
  М-ля... Гномы буду долго нас искать, и не скоро успокоятся. Хотя, как мне кажется, золото тут будет играть не первостепенную роль - они в первую очередь будут искать пыльцу. Её надо будет перенести из сейфа к Миклашу и забыть на долгие времена - потому как любое появление столь редкого товара наверняка будет отслеживается.
  - Слушай, Фред, а что вы с Талином так бурно осуждали?
  - А помнишь хозяин просьбу Миклаша?
  - Ты тоже рассматриваешь этого необычного голема, как новое вместилище духа нашего дворецкого?
  - Приятно, когда мы думаем в одном и том же направлении. Главное - Миклаша не надо будет уговаривать, он сам, наверное, рад будет переселиться в эту железяку. И никаких проблем с печатями.
  - Нам для этого маг нужен, и далеко не простой, - притушил я его восторг. - А с учителем магии надо и правда решать - буду усилено изучать боевое направление. Если, конечно, твой знакомый профессор все-таки согласится меня учить.
  И через пару дней, когда удалость разрешить все организационные вопросы, началось моё обучение.
  
  Большой склад в районе доков, пол засыпан песком и выровнен. Стою посередине и жду, что ещё изобретет этот профессор. Ну, Фред, удружил.
  Звякнула открываясь в правой стене дверь. И тут же дверной проем уже вваливались скелеты. Двое, четверо, шестеро, восьмеро - все вооружены. Проклятье, сегодня учитель решил не мелочится! Все окружены едва заметной плёнкой. Ещё и магические щиты повесил, изверг. Лязгнуло слева. В распахнутую дверь ломятся трое даургов. Жертвы некромантии, мать их! Похоже, проф сделал их из тел гномов - уж очень приземистыми они у его вышли. Живучие твари, и куда опасней скелетов. Скелеты сгруппировались и начали забрасывать меня "ледяными стрелами", "огненными шарами" и "молниями", а бывшие гномы бросились врукопашную. В ответ я создал щит и прикрылся им от летящих подарков. Даургам от меня прилетает "Молот огня". Сил, как обычно, не экономлю - их вбивает в песок по пояс и только засиявшие всеми цветами радуги щиты спасли их от превращения в поджаренные лепёшки. Откуда-то сверху раздаются ругательства, но я не смотрю - некогда.
  Пока даурги мне не угрожают, надо разобраться со стрелками. Выдаю без паузы "Лезвия льда", "Воздушный кулак", "Молот земли", "Молот огня" и, в заключение - "Вал огня". Скелетов разметало. Некоторые не вынеся такого издевательства - осыпались кучками костей, и даже щиты не помоги. Матюги усилились. Тем временем бойцы ближнего боя выбрались из лунок, в которые я их вколотил. Видно, им было мало - надо добавлять. Надо - значит добавим. Как вам понравятся "каменные иглы" (подсмотрел такой приём у дроу)? Двое из напавших нанизаны, словно жуки. Похоже, их щиты приказали долго жить после "огненного молота". Но третий проскакивает - и немедленно получает три "воздушных кулака" и резвым шариком укатывается куда-то к стене. Теперь можно добить оставшиеся скелеты - вроде там ещё кто-то шевелился. Формирую "вал огня" и...
  - Закончили! - звучит усиленный магией голос.
  Все нападавшие мгновенно застывают.
  - Граф, вы опять чуть не уничтожили всех магических спарринг-партнёров. Я уже подустал восстанавливать после наших занятий нежить, чтобы другим ученикам было с чем заниматься. Но уже лучше, - сказал учитель, с лёгкостью спрыгивая вниз с деревянного балкона, идущего по всему периметру склада. На балконе стоял Фред и показывал мне большой палец в знак того, что сегодняшнее представление ему тоже понравилось.
  - Но вы по-прежнему не соразмеряете своих сил, избыточно много манны вливаете в свои заклинания. Там, где надо действовать шпагой, вы применяете стенобитный таран.
  - Мастер, разве это плохо? - не понял я
  - Да, и очень! Вы помните нашу первую встречу? - мэтр напомнил мне о события трёхнедельной давности.
  
  И было это так. Тогда, перед первой нашей встречей, я поспрашивал моих рыцарей смерти о том, какие убойные заклинания они знают - не хотел ударить в грязь лицом пред профессором, пусть и бывшим. Заучил под их руководством несколько мощных заклинаний из разных стихийных направлений. И поехал вместе с Фредом напрашиваться в ученики. Как удалось узнать из расспросов, абы кого Вениамин Крахенбах учить не берёт, и ему абсолютно неважно, сколько ему за работу предлагают. Если он сочтёт ученика недостойным его - выставит за дверь. Вообще, как сказал нам посольский маг, за профессором закрепилась слава взбалмошного, но талантливого учителя. А ещё Стёпа добавил, что если мэтр захочет он даже из полной посредственности сможет сделать сильного мага.
  И вот, наслушавшись всего этого, мы с Фредериком подкатили на пролётке к большому складу неподалёку от доков. Здание из красного кирпича с покатой крышей и воротами, окованными стальными полосами. Один из помощников позвал профессора, и к нам через калитку в этих самых воротах вышел худощавый и невысокий мужчина на вид лет пятидесяти. Лицо жесткое, волосы седые, с пробором. Нос крупный, подбородок обычно называющийся волевым. Серый костюм, (точнее жилетка от него) белая рубашка, шёлковый платок.
  - Ну-с, молодой человек, чем могу служить? - обратился он ко мне, с любопытством рассматривая моего Фреда.
  Я реши избрать максимально вежливый тон разговора.
  - Уважаемый мэтр Крахенбах, я бы хотел быть вашим учеником. Если вы, конечно, сочтёте возможным меня взять.
  Меня внимательно осмотрели с ног до головы и ответили.
  - А простите, какое учебное заведение вы заканчивали? - в глаза у него читалось очень скептическое отношение к подобной просьбе.
  - Императорское пехотное училище, мэтр.
  - И с каких пор там начали готовить магов? Я, право, о таком не слышал, - искренне удивился маг.
  - Я не маг. Но мне бы хотелось обучаться магическому искусству именно у вас. А конкретней - боевому направлению.
  - То есть вы хотите, чтобы я обучал вас магии с азов? И почему вы до сих пор не озаботились своим магическим образованием, а поступили в военное училище? Тем более что в Империи прекрасная магическая школа.
  - Дело в том, что дар к магии открылся у меня совсем недавно, а до того я был обычным человеком.
  - Занятно! Нет, вы молодой человек, конечно далеко не уникум. Он обычно магически дар открывается в восемь - двенадцать лет или чуть позже. В научной литературе конечно описаны случаи, когда дар открывался и в более зрелом возрасте. Если я правильно помню, то сейчас рекорд принадлежит жителю Арбоннского королевства, у него способности к магии открылись в пятьдесят восемь лет. И почему вдруг вы так себя ограничиваете только боевой магией. Можете же поступить в местную академию и изучить все спектр магических наук. Если хотите я могу дать рекомендацию. Или у вас нет денег? Хотя, если судить по тому, как вы одеты, а также по фону магических амулетов, финансовых трудностей вы не испытываете.
  - Мне порекомендовали вас как самого лучшего боевого мага человека на этом континенте, да и я кое-что умею.
  - Кое-что?! - брови мага взлетели вверх. - И позвольте узнать, что именно?
  - "Огненный шар", "эфирный щит", "огненный бич", - перечислил я.
  - Да что вы говорите? - его голос наполнился сарказмом. - Вы уже почти "боевой маг". Может, продемонстрируете мне, как вы ими владеете? - с откровенной издёвкой предложил он.
  - Почему бы и нет? - согласился я. Хотя краем глаз видел, как Фред отрицательно мотает головой.
  - Ну что же, пройдёмте на учебный полигон, - пригласил он вовнутрь склада.
  Склад был довольно большим - на взгляд больше сотни метров в длину и около сорока шириной. Внутри по всему периметру шёл деревянный балкон для наблюдающих за поединками. Пол этой своеобразной арены покрывал укатанный песок. Вдалеке сгрудились несколько крупных фигур и ещё непонятно кто.
  - Ну что же молодой человек... - начал маг, но тут же спохватился. - Ах да - как вас зовут? Я так был удивлён, что совсем забыл о всяком приличии.
  - Граф Александр Шабалин, - представился я.
  - Вениамин Карл Крахенбах, - также отрекомендовался он.
  Судя выражению глаз, мой титул несколько при тушил желание бывшего профессора наказать наглого зазнайку. Может даже без членовредительства обойдётся.
  - Прекрасно, господин граф. Правила простые. Я сейчас отдам приказ атаковать вас нескольким магическим существам, попытайтесь их остановить. Можно использовать все заклинания, которыми владеете, и помогать себе магическими амулетами. Я оценю ваш уровень, и тогда мы поговорим более конкретно. - При словах про мой магический уровень в голос собеседника так сочился сарказмом. - Вы можете так же использовать вашего слугу, - он указал на Фреда.
  - Не стоит, Фредерик посмотрит на испытание с балкона, - ответил я на подобное предложение.
  - А может не стоит, хозяин? - спросил до это молчавший Фред.
  От неожиданности маг отпрянул.
  - Он что, у вас ещё и говорит? - неподдельно удивился он, рассматривая гигантского рыжего кота.
  - Ага, иногда шиш заткнёшь, - ответил я, на что Фред только презрительно фыркнул.
  - Ну, тогда мы посмотрим на вас с балкона. Да, и можете не опасаться применять дальнобойные заклинания - стены и крыша специально защищены: если промахнётесь, то ничего не разрушите.
  - Это просто здорово!- и про себя добавил: - "Если что - вас, мэтр, за язык ни кто не тянул".
  Маг отдал приказ и ко мне направились те фигуры, что стояли в дальнем и тёмном углу. Как только они вышли на свет, удалось четко рассмотреть их. Наступающих было шестеро. Все, судя бледной коже, обильно разукрашенной рунами - даурги, модифицированная нежить. Даурга изготавливают так: поднимается зомби, на него наносятся руны призыва, подчинения, и в это тело подселяется специально вызванный дух. Под воздействием магических рун и вселённого духа тело зомби меняется: разбухает примерно втрое, становится значительно тяжелее, оставаясь неподверженным разложению много лет. Кожа становится невероятно прочной - обычным клинком её не разрубить, не разрезать. Пули ему - что горох. Двигается достаточно быстро, может использовать оружие. Питаясь, после боя способен заращивать повреждения. Да и умнее он становится - понимает уже не простые односложные приказы как зомби. Для изготовления даурга подходят практически любые тела.
  И вот сейчас на меня наступали неживые бойцы и, похоже, заготовками для них послужили не только люди. Самый огромный, с клыками из нижней челюсти, видно в прошлой жизни был орком - на нём была кожаная кираса с металлическими накладками. Вот ведь громада. С ним ещё двое, но поменьше и, судя по цвету кожи, обильно изрисованной рунами, эти когда-то были полуорками. Ещё один был человеком то же нехилых пропорций. А вот кто послужил материалом для ещё двух существ - было непонятно. Уродливо вытянутые морды, саблевидные зубы неестественных размеров, вздувшиеся буграми мышцы, и все это на четырёх лапах. Возможно, это когда-то было бойцовыми собаками. Но дальше рассматривать их не было времени. Использую заклинания недавно выученные, из арсенала что подсказали "рыцари смерти". "Ледяными копьями" швыряюсь в самого здорового - копья крошатся о вспыхнувший магический щит, не экономит мэтр на экипировки своих подопечных.
  В ответ орк вскидывает руку, и в меня летят молнии. Да у них ещё и боевые амулеты! С трудом отпрыгаю, пытаясь уклонится. Не совсем удаётся, и одни из молний задевает, но уже мой щит принимает удар. Кружимся минут пять, поливая друг друга заклинаниями. Не даю сойтись им со мной в ближнем бою. Монстоподобные псы стремительным броском выскакивают из-за спин - встречаю их "огненными шарами" стараясь сбить атаку. Одного "пса" отбросило, но второй прорвался и пытается откусить мне ногу. Использую "огненную плеть", которая оставляет глубокий след на прочнейшей шкуре. Пока возился - словил "шаровую молнию" и солидно пропахал песок арены. Создаю и выпускаю серию из десятка "огненных шаров", на ману не скуплюсь, вливаю от души. Если кому довелось увидеть обстрел из орудий большого калибра - это было очень похоже. Атакующие просто скрыло за султанами разрывов. В воронках дымится спёкшийся песок.
  - Ух ты ж! - донеслось с балкона.
  Судя по голосу это не маг, а кто-то из его помощников.
  Ну да, разорванный в куски полуорк смотрится в впечатляюще. Но Даурги вполне разумная нежить, выше в умственном развитии стоят только рыцари смерти и личи. Быстро смекнули, что их защита уже не работает и, перестав переть дуром, рассеялись. За исключеньем бывшего орка, который взревев, бросается на меня. Вот ведь! У него после перерождения должна полностью стереться прежняя личность. А он ведет себя как истинный орк - неистовый и порой впадающий боевое безумие. Берсерк, мать его за ногу. Все это промелькнуло у меня в мозгу за какую-то секунду. Думать и выискивать лучшее решение нет времени, и использую ещё одно новое заклинания - "Дыханье дракона". На разведённых в стороны ладонях пляшет пламя, отдаю ему зачерпнутую во внутреннем источнике силу - отдаю щедро, не скупясь. Из пламени формируется голова дракона, из распахнутой пасти бьёт расходящийся сноп бело-алого пламени. Орка просто распыляет. Поток идет дальше, пересекает весь склад и врезается в стену. Ровно секунда потребовалась ему, чтобы пробить защитные амулеты - и вот уже дымится и плавится кирпичная стена.
  - Стоп! Да твою же! Хватит, граф! - кричит маг.
  Останавливаю поток, огонь меня неплохо слушается. Осматриваюсь. Спалил еще и собачку, видно была не очень расторопна.
  Мэтр, не пользуясь лестницей, просто спрыгивает вниз с балкон и осматривает, всё что я наворотил.
  Песок спекся, дымящиеся кирпичи оплавились и исходят жаром.
  - Я берусь вас учить, граф, потому что оставлять такое, - он обвел поле боя рукой, - без обучения просто опасно. Но мои условия - сто золотых в месяц, и не монетой меньше, иначе я на одних учебных пособиях разорюсь. - Потом добавил себе под нос. - Перепугал даургов, да так, что они разбежались. Кому сказать - не поверят, - покачал головой маг.
  
  - Граф! - Меня потрясли за рукав, возвращая из воспоминаний. - Ну, вы помните?
  - Да, конечно, мэтр. Я тогда вам стенки поплавил и песок на арене, да и трех даургов спалил за компанию.
  - Вот! А теперь представьте, что вам пришлось применять магию в городе или в тесном помещении. Тогда от заклинания с избыточной силой может пострадать кто-то совершенно непричастный. И это вы еще не знаете по настоявшему мощных заклинаний - вам с помощью их развалить пару кварталов ничего не стоит. Так что запомните: четкое соразмерение сил и постоянные тренировки отработка приёмов атаки и защиты. Чтобы применять не задумываясь.
  - Понятно, - делаю слегка виноватое лицо. - Спасибо за урок.
  - Не за что. Вы мне прекрасно платите и учитесь вполне прилежно. Так что жду вас завтра в это же время. Отработаем применение боевых заклинаний из водной магии, огонь вас слушается отменно, примерно так же земля и воздух. А вот со стихией воды вы пока не так успешны, надо потянуть. Выучите связки из атакующий и защитных заклинаний этой стихии из книг, что я вам дал. Будем учиться работать с водой.
  - До завтра, мэтр, - сказал я магу, который уже отвлёкся на пару только что подъехавших учеников.
  Фред сиял.
  - Хозяин, поверь мне. Ты обучаешься только три недели, а уровень - как у студента второго года обучение. Невероятный результат. - Кот был доволен собой. - Мэтр наплевал почти на всю теорию. В твоём обучении преобладает практика, и только практика.
  - Думаешь, это правильно?
  - Единственно верно. Если надо ускорить обучение, то практика в боевом направлении важнее теоретических выкладок.
  Так мы с ним постоянно обсуждаем, правильно ли мэтр встроил схему моего обучения, не пропустил ли что-нибудь важное. Так под стук копыт наёмного экипажа и неспешный разговор доезжаем до посольства, где на пороге нас встречает дворецкий.
  - Александр Владимирович! Вас посол спрашивал, просил, когда вернётесь - сразу к нему в кабинет поднимались, - выдал скороговоркой Станислав.
  - Странно. Что могло случиться, что я так срочно понадобился?
  - Не могу знать ваше сиятельство! - пожал плечами он.
  
  Глава 19 Гостья.
  
  Удивлённо хмыкнув такой поспешностью посла, как и просили, быстро поднялся на второй этаж , постучал в дверь его рабочего кабинета.
  - Входите, - раздалось в ответ.
  Отворив дверь, прошёл.
  - О, Александр! На конец-то! - воскликнул Виктор Геннадьевич Озеров.
  Он сидел за своим рабочим столом и с явным непониманием взирал на бланк магического послания. Утром магическая почта не приходила, я проверял - значит, послание совсем свежее. Посол сделал мне знак, чтобы садился в кресло.
  - Виктор Геннадьевич, с утра в посольстве не было никаких дел, вот я и отъехал по личной надобности.
  - Да ты тут совершенно не причем. Вот столица вдруг подкинула нам забот. - Он потряс распечатанным конвертом.
  - И в чём заключаются проблемы? - не понял я.
  - Начну с вопроса. Ты слышал о Павле Харлампиевиче Овчинникове?
  - Вроде таких знакомых ни у меня, ни у моей семьи нет, - развел руками.
  - Ну, а если подумать? - не успокоился посол.
  - Да Овчинниковых в Империи прорва, и... начал я, но тут вспомнил того самого Овчинникова.
  - Вот! По лицу вижу, что вспомнил, - произнёс Виктор Геннадьевич.
  - Ну да. Придворный ювелир и ещё Поставщик Двора Его Императорского Величества. Обычно это не совмещается, но говорят он и его мастера настоящие гении. И их привлекают не только к изготовлению ювелирных изделий, но и к изготовлению магических артефактов.
  - Все правильно. Так ты его знаешь?
  - Лично? Нет. Хотя возможно на каком-нибудь официальном приёме и встречались, - покачал головой в уме прикидывая - может и правда где-то мимоходом встречались. На больших приёмах столько гостей, всех и не упомнишь. А когда герольд объявляет - обычно внимание заостряется на знакомых.
  - Нам поступила просьба от Министерства императорского двора на сопровождение одного представителя его ювелирной компания. В послании сказано - оказывать всемерную помощь и содействие... Мол, они выполняют императорский заказ. - Он снова потряс письмом.
  - На алмазную биржу едет? - сделал самое очевидное предположение.
  - А куда же ещё? Здесь один из крупнейших мировых центров торговли алмазами. Не зря же здесь постоянно толкутся купцы из султаната и халифата, торговые представители Великого леса, закупщики людских ювелирных домов и гномьих гильдий.
  - А у нас что - алмазные россыпи в северных пустошах истощились?
  - Я, Александр, не ювелир и особенностей их работы не знаю. Он, возможно, ищут какие-то конкретные камни, подбирает их по размеру или чистоте. Но знаю, для чего их ищут! Эти летом у великой княжны Марии совершеннолетие и видно Папа озаботился подарком. Этот представитель прибудет завтра на борту "Княжны Анны", - Виктор Геннадьевич сверился с лежащим на столе расписанием пароходной компании. - И если ничего не помешает, лайнер отшвартуется к часу дня. И я попрошу вас взять на себя труд по его обустройству. Встретьте его, проводите до гостиницы, ответьте на все вопросы, помогите ему по возможности обустроится.
  - Вы хотите, чтобы я стал ему на какое-то время гидом?
  - Да. Что-то в этом роде, - кивнул посол.
  - А что, на это нельзя отрядить никого из посольских? Наш первый секретарь сильно занят и постоянно: то пропадает вместе с вами в посольстве у дроу, то у очередной любовницы. (Первый секретарь известный ходок и ловелас). Так, возможно, к такому делу лучше подключить третьего секретаря? Я его, кстати, давно не видел? Виктор Геннадьевич, где наш непризнанный гений живописи?
  - Трифон Матвеевич, - с улыбкой проговорил посол, - отбыл на этюды в горы. И неизвестно, сколько он там пробудет. Я же не знал, что и кому в императорском дворце взбредёт в голову. А нового человека на место второго секретаря наш МИД присылать не торопится - мол, у нас здесь дел раз - два, и обчёлся, вполне и без одного сотрудника обойдёмся.
  - Хорошо, вам я всегда помочь готов. Но быть на побегушках у непонятно кого...
  - А я и не прошу быть у него на посылках. Встретишь, проводишь до гостиницы и распрощаешься. Чай, не ребёнок, сам дальше разберётся, что к чему.
  - Виктор Геннадьевич, я одного не понимаю, почему они не наняли кого-нибудь из местных брокерских контор, что постоянно представляют интересы крупных ювелирных компанией - они бы купили камни с нужными характеристиками. А потом отослали товар магической почтой прямо в руки клиента.
  - Не знаю. Но говорят, что в ближайшие дни состоится аукцион камней из запасников торгового дома гномов - они поиздержались в последнее время (тут посол многозначительно хмыкнул) и им понадобились живые деньги. Вот и распродают уже огранённые бриллианты.
  - Пока копи в Огненной пустыни работают - в скором времени они восстановят свои запасы, - сказал я.
  - Ты знаешь, Александр, с этим связан один любопытный факт. Гномы перестали пользоваться порталами. Ну, помнишь, как они раньше доставляли камни? Сперва хорошо охраняемым караваном через пустыню и горы, а затем после спуска с гор в приграничном форте у них был портал прямо сюда, в столицу. А вот сейчас начали чудить. Нет, караван по-прежнему идёт до форта на этой стороне гор, а вот потом грузят алмазы на бронепоезд, и уже на нём их везут в Верхофстад.
  - Это когда они успели бронепоезд построить? Вроде, Алексей Владимирович, ни о чем подобном не говорили.
  Мое удивление было в вполне искренними - до сих пор ни о каком бронепоезде в Роваллии слыхом не с слыхивали.
  - Ну, если хорошо финансово стимулировать работников местных провозных мастерских и усилить их магами, то можно ещё и не то построить. Да и те же золотые кругляши заставят не болтать лишнего. Но они не совершили ни чего шедеврального. Взяли с рудников удлиненные 4-осные железнодорожные площадки грузоподъемностью 35 тонн. В центре каждой такой площадки установили одно 4,7-дюймовое орудие (это где-то 120 мм), защищенное бронещитом, открытым только со стороны казенной части. И получили бронепоезд следующей конфигурации: впереди идёт вагон с 4,7-дюймовкой, за ним бронепаровоз, обшитый котельным железом в несколько слоёв, за паровозом опять вагон с 4,7-дюймовкой, далее опять паровоз, и замыкает состав опять вагон с 4,7-дюймовкой. Сами вагоны обшили корабельной броней из флотских запасов, и с каждой стороны, имеют десять бойниц для ружейной стрельбы. Плюс восемь шестиствольных картечниц в амбразурах. В команду бронепоезда входит: командир, три мага, пятнадцать гномов артиллеристов, семьдесят солдат из наёмников. ну и 6 машинистов.
  - Неплохая такая сухопутная канонерка получилась. Но меня несколько смущает то, что они вот так вдруг отказались от использования портала. Он же, насколько известно, до сих про работал без сбоев. Чего проще: там загрузили алмазы - здесь их на портальной плите приняли. Обе площадки в хорошо охраняемых местах. А сейчас они явно усложнили себе жизнь. Пускай на такой сухопутный броненосец мало кто рискнёт напасть, но все равно опасность для груза явно возрастает.
  Посол тихо рассмеялся.
  - Вы с Алексеем Владимировичем очень похожи по образу мыслей - услышав эти новости, он мне примерно такими же словами обрисовал ситуацию. Да и поэтому его сейчас нет здесь - он пытается через свои связи что-нибудь разузнать.
  - А что на это Стёпа говорит? Он же постоянно обретается в местной магической академии. Может, появились какие-нибудь возмущения, что мешают использовать порталы?
  - Наш маг сам ничего не понимает. Все известные порталы работают без сбоев, и никто про возмущения в магическом поле в последнее время даже словом не обмолвился.
  - Непонятно. Но может полковнику что-то удастся разузнать, - заключил я.
  - Надеюсь. А то, когда начинает происходить какая-то непонятная ерунда - жди неприятностей. Об этом говорит весь мой жизненный опыт. Но ладно, - несильно хлопнул он рукой по столу. - На завтра Фадеич с коляской в полном вашем распоряжении, я ему скажу. И исподволь постарайтесь узнать, надолго ли к нам прибыл столичный гость.
  - Постараюсь.
  На том мы с послом и распрощались.
  А на следующий день около полудня я был на пассажирском причале в порту. Лайнер "Княжна Анна" запаздывал: в пути корабль встретился с сильным встречным ветром, о чём судачили знатоки. И вот передо мной встал вопрос - ждать, когда он подойдёт или вернутся в посольство и там ждать вестей. По тому, как вдруг зашевелилась немногочисленная встречающая публика, стало понятно, что корабль уже на подходе. И точно - из-за мыса появился трёхтрубный красавец. Судя по густым султанам дыма и буруну, вздымаемому форштевнем, шел он самым полным ходом, навёрстывая опоздание. Корабль не вошёл в порт, как полагалось таким красавцам, он ворвался практически, не снижая скорости. На некоторое мгновение даже показалось, что он вот-вот врежется в пирс, но отработав машинами полный назад, лайнер застыл почти у причальной стенки.
  - Вот сорвиголова, поимей его кракен, - сказал обветренный моряк в затёртом кителе и в старой капитанской фуражке, стирая пот со лба.
  Я даже испугаться не успел. К судну подскочили работяги-буксиры, полетели буксирные концы, и его начали швартовать. Много времени это не заняло, и вот по трапу начали спускаться немногочисленные пассажиры. Знакомая мне палатка таможенников находилась на прежнем месте. И вот, как почти год назад, пользуясь привилегией дипломата, подошёл прямо к ним, став высматривать моего гостя. Большинство из проходящих таможню пассажиров были местными роваллийцами, уезжавшими по своим надобностям. Вот спустилась по трапу и подошла к столикам тройки рослых людей с военной выправкой. Это, похоже, наёмники ездили в отпуск домой. Вижу краем глаза отметки в их паспортах - понятно, выходцы из Абоннского королевства, здесь не в первый раз. Пожилой господин с тростью в костюме в полоску и с большим саквояжем. Седой и очень старый гном с невероятной бородищей. Этот бросил небрежно паспорт в кожаном переплёте, перекинулся с таможней парой стандартных фраз и отбыл.
  Вот последние пассажиры. Дама со служанкой и пара очень озабоченных гномов. И где мой ювелир? Мать его за ногу! За борт упал? Дама и служанка, а за ними и гномы выкладывают на стол пред таможенниками паспорта Империи. Не таких совпадений не бывает! Похоже, вся эта четверка по мою душу. Догадка немедленно подтвердилась. Оставив формальности на служанку, дама подошла ко мне и спросили.
  - Вы случайно не нас ждете, господин лейтенант? - при этом он подняла лёгкую вуаль.
  На меня глянули большие голубые глаза.
  Сегодня я был в мундире, поэтому мою принадлежность к Империи было легко установить.
  - Ну, если вы ювелир из столицы, о котором нас предупредило министерство двора, то вас. Лейтенант Шабалин к вашим услугам, - по-гвардейски щёлкнул я каблуками.
  - Это я, - весело рассмеялась она. И протянула руку в тонкой лайковой перчатке для поцелуя.
  Её возраст сразу определить не удалось. На первый взгляд - лет двадцать-двадцать пять, от силы. Но не будут же брать на такую должность столь молодых особу? Не будут! Значит, старше. И только в глаза посмотрев повнимательнее понял, что леди намного старше. Взгляд такой... недетский. Тут прядь русых волос предательски выбилась из безупречной причёски, открыв острое ухо гости. Эльфийка! И все вопросы о возрасте отпали.
  - Меня зовут Ольга Павловна Овчинникова, будем знакомы. А вот моя служанка Дарья. - Рыжеватая девушка протянула хозяйке паспорта. - А вот эти господа наша охрана. - Она указала на гномов, тоже закончивших таможенные формальности.
  - Александр Владимирович Шабалин, - более полно представился я, умышлено опустив титул.
  - Борин, - представился один из них, приподняв шляпу-котелок. - Охранная фирма "Алмазные молоты". Наняты для охраны госпожи Овчинниковой в путешествии, - коротко отрекомендовался старший.
  - Замечательно. Дамы, господа, может тогда пройдём к экипажу? - предложил я, мысленно прикидывая, сколько свободных экипажей я видел на пирсе, потому как эта разношёрстная компания в наш посольский не поместится.
  - Да, конечно. Вот только сейчас надо разобраться с багажом, - ответила мне эльфийка и указала в сторону, где маг таможенников проверял багаж пассажиров на запрещенные к провозу вещи. Там возвышалась целая гора чемоданов таких размеров, что в них можно было запаковать небольшую усадьбу со всей прислугой.
  Уже не на что хорошее не надеясь, спросил.
  - Они все ваши?
  - Ну что вы, конечно, нет! - с милой улыбкой сообщили мне. - Там наших всего восемь штук.
  - Зато самых больших, - тихо пробурчал гном себе по нос.
  - Ну что вы, мастер Борин. Мы взяли с собой только самое необходимое, - ласково произнесла дама.
  Мы проследовали до нашей коляски.
  - Фадей Ильич, - обратился я к кучеру, - нам понадобится ещё одна коляска и грузовая повозка для багажа.
  - Не извольте беспокоиться, сейчас всё будет, - ответил Фадеич и лихо свистнул, подзывая скучающего извозчика.
  Ещё пара минут ушло на наём грузовой повозки, в которую дюжие портовые грузчики не без труда закантовали восемь больших чемоданов. После чего мы тронулись в путь.
  - Госпожа Овчинникова, вы знает гостиницу, в которой остановитесь? - спросил я.
  - Ну, зачем же так официально? Для вас просто Ольга. - Меня наградили ослепительной улыбкой. - Да, для нас забронированы номера в гостинице "Три короны". Вы знаете где это? А то в Верхофстаде я впервые.
  - Да знаю, это на пощади "Морской звезды". Отсюда нам ехать около получаса.
  - Замечательно, заодно и город посмотрим. Александр, скажите, вы здесь давно служите? - задала очередной вопрос эльфийка.
  О! Я уже просто Александр? А эльфа круто берёт. Да и эльфа ли она? Представилась как Ольга Павловна. Дочка? Полукровка?
  - Чуть меньше года. Меня назначили на должность адъютанта военного атташе.
  - Вы наверно город за это время хорошо успели изучить?
  - Неплохо. Вас что-то конкретное интересует?
  - Да, мне хотелось знать, как далеко располагается "Алмазная биржа" от площади... Как вы на звали площадь, где находится гостиница?
  - Площадь "Морской звезды". Не больше десяти минут. Но если вас интересуют алмазы, что продают из запасников банкирского дома "Балин, Орин и сыновья", то вам надо в резиденцию этого дома, а она на Королевском бульваре. И это уже минут двадцать.
  - А почему они не выставили камни в здании биржи? - ювелир была удивлена. - Ведь там все приспособлено под то, чтобы можно было внимательно осмотреть и оценить камни.
  - Все просто. У бородатых случился приступ острой паранойи на фоне произошедших событий, вот они никому теперь не доверяют. А свою штаб-квартиру они только отремонтировали и столько вбухали на её укрепление, что хватило бы на пару крепостей со всем вооружением и гарнизоном. Одних защитных чар навесили на такую сумму, что местные маги просто озолотились.
  - Занятно, - протянула она. - И как тогда посмотреть на камни, что они предлагают выставить на аукцион?
  Ох, не зря я вчера поспрашивал у всех своих знакомых про то, где и как гномы сбираются продавать камни.
  - Всё просто. Подаете заявку, и через день вам назначат время, в которое вы осмотрите весь представленный ассортимент. По словам тех, кто уже осматривал камни, там все продумано и удобно.
  - И как я понимаю, сам аукцион будет проходить там же?
  - Да. Гномы хотят избежать даже малейшей опасности. Как только товар будет куплен, проблему безопасности предстоит решать уже новым хозяевам.
  - Занятно, - повторно задумчиво протянула дама.
  "Эх, знала бы миледи, сколько всего "занятного" здесь происходит", - подумал я про себя.
  Так, за разговором, мы и поехали к гостинице. Здесь гостей ждали, управляющий подлетел к коляске ещё до того, как она остановилась.
  - Госпожа, мы так рады, ваши апартаменты готовы, - разливался он соловьём.
  А тем временем гостиничная прислуга под контролем гномов-охранников разгружала повозку, легко и привычно ворочая неподъемные чемоданы. Я старался всеми силами побыстрей распрощается с неожиданной гостьей. У меня была надежда не опоздать на сегодняшнюю тренировку, хотя я и предупредил запиской мэтра, что задержусь.
  - Господин лейтенант, я была бы рада, если вы смогли меня сопровождать во время посещения банкирского дома "Балин, Орин и сыновья".
  - Зачем? Я совершенно не разбираюсь в алмазах, а с вашей безопасностью прекрасно справятся сотрудники "Алмазных молотов".
  - В алмазах разбираюсь я. А вы могли бы сделать одолжении даме. - Она деланно обиделась.
  - Увы, миледи, я на службе и человек не располагающий собой. Вот прямо сейчас мне надо бежать, ибо служба не ждёт, - нагло врал я. - Так что дозвольте откланяться.
  - Если вы так спешите, - поджала губки эльфа, - то дозволю.
  И потянула руку для прощально поцелуя.
  Впрыгнул в коляску, и Фадеич, лихо свиснув, послал гнедую пару рысью. Через некоторое время он сказал.
  - Не простая эта леди, ой не простая.
  - И ты заметил?
  - А что тут замечать, Александр Владимирович? Ведёт себя как ветреная кокетка, а взгляд цепкий и колючий, как у жандармского дознавателя.
  - Все сегодня же расскажу послу, и про твои наблюдения тоже. Пусть он разузнает про неё побольше и подумает, чем нам может грозить визит этой леди.
  Но вернувшись в посольство, посла не застал, пришлось доклад отложить. По-быстрому переоделся и уже на наёмной пролётке поспешил на тренировку - я старался, чтобы про мои занятия магией по возможности никто не знал.
  Вход на тренировочную арену, который обычно запирался от досужих зевак, был открыт. Здесь толпились ученики мэтра, что-то бурно обсуждая. Поздоровался с несколькими знакомыми и прислушался к разговорам. Как оказалось, двое учеников что-то не поделили и слово за слово возник конфликт. Кто кого и за что вызвал на магическую дуэль, я так и не понял. Чтобы не случилось лишнего кровопролитья, мэтр решил взять весь процесс в свои руки.
  - Парни, - вещал он, - вы, надеетесь, понимаете, что смертоубийства у себя в зале я не допущу?
  "Парни" кивнули. Один из них был рыжеволос с хитрым прищуром глаз, а второй кряжист, черные коротко стриженые волосы обильно припорошены сединой. На обоих была форма наёмных отрядов и, судя по тому, как она на них сидела, у обоих за плечами не один год службы.
  - Это отлично. Бой до первой крови. Если что-то мне не понравится - я останавливаю поединок. Если кто теряет сознание - поединок останавливается. Все понятно?
  Опять синхронный кивок.
  - Это хорошо, что понятно. А теперь согласно правилам, я должен спросить. Не желают ли господа примериться? И не омрачать столь прекрасный день кровопролитием?
  Однако маги его увещеваниям не вняли и упрямо замотали головами. На редкость не разговорчивые "ребята".
  - Ну что же. Тогда прошу в дуэльный круг, - мэтр указал на очерченный на песке круг, который по периметру его помощники обнесли небольшими обелисками с чарами магического защитного купола, который и накрыл обоих бойцов, стоило им ступить в очерченные границы.
  - Готовы? Ну, тогда... бой! - скомандовал мэтр.
  И схватка началась. Рыжий покрылся каменной кожей и, сформировав пред собой большой ком земли, покатил его в сторону своего противника. Тот же закрутил перед собой "вихрь воздушных лезвий", который не просто атаковал врага веером наколдованных лезвий, но и выковырял его из каменной раковины. Рыжий не растерялся и встретил лезвия выросшим "каменным щитом", о который они разбились. Седой маг явно очень экономно использует ману. Последовавшая за этим череда ударов походила на выяснения сил противников и выискивания слабых мест. Понятно, что оба уже не первый раз участвуют в магических поединках и примерно равны по силам. Здесь выходило на первый план, кто первый совершит ошибку или преподнесёт какой-нибудь сюрприз сопернику.
  Первым решил выложить козыри седой. Выдернув из кармана кулон, он выкрикну два слова на непонятном языке и от него ударила плотная воздушная волна, которая смела двух призванных земляных элементалей и отшвырнула рыжего к самой границе защитного купола, изрядно оглушив. Все подумали, что сейчас будет добивающий удар, и в руках седого уже сформировалась синяя молния, когда, казалось бы, оглушённый противник замерцал и растаял, а из воздуха радом с Седым магом появилась ледяная шпага с волнистым лезвием, которая стремительно ударила его в бок. Мерцающая молния растаяла, а седой со стоном завалился на бок. Рыжей маг снял себя покров невидимости и отсалютовал всем своей шпагой. Купол над ареной исчез, а над потерявшим сознание от болевого шока начали хлопотать мэтр и его слуги. Кто-то бросился поздравлять победителя, кто-то разбирал только за кончившийся бой.
  - Марен, ну ты видел? - восторженно ткнул в бок соседа один из учеников. - Он весь бой провёл под "скрытом", а выставил на обозрение куклу из раздела магии иллюзии. И когда тот думал, что уже победил, нанёс один-единственный удар.
  - Стефан, это было конечно красиво, но авантюра чистой воды. Проверь он поиском арену - вся невидимость слетела бы к демонам, - не согласился с восторгами другой
  - Так! - раздалось под сводами склада, переоборудованного под тренировочный полигон. - Представление закончилось или у кого-нибудь ещё есть желание подраться? Нет? Замечательно, продолжаем заниматься.
  - О! Граф, вы не опоздали, - обратился ко мне мэтр Крахенбах. - И у нас сегодня магия воды, если я правильно помню.
  
  Глава 20 Аукцион.
  
  Доложиться послу мне довелось уже вечером. Он и сам был несколько обескуражен личностью представителя ювелирной компании, но попросил, если гостья по-прежнему будет настаивать, чтобы я её сопровождал в торговый дом гномов, согласиться на этот.
  - Очень любопытно было бы посмотреть на их штаб-квартиру изнутри. Коротышки к себе праздных зевак не очень пускают, а тут какой-никакой - а повод. Вот, Александр, и посмотришь, что они там нагородили.
  - Ага! Так меня, Виктор Геннадьевич, туда и пустят! Хотя нет. Неверно выразился. Вместе с милейшей Ольгой Павловной пустят, но наверняка ничего лишнего увидеть не позволят. Вы же знаете гномов - там посты на каждом углу, и все проходы, кроме тех, что ведут в выставочный зал, намертво перекрыты.
  - Да я понимаю, что польза будет невелика, но хоть что-то. Кстати, по личности нашей гостьи я постараюсь что-нибудь разузнать через своих старых знакомых в нашей столице, да и при императорском дворе у меня найдётся пара друзей.
  На следующие утро после завтрака я расположился у себя в гостиной и наблюдал, как Фред стирал несуществующую пыли с сияющий позолотой и магическими рунами эльфийских доспехов. Мастер Турин выполнил заказ, пару дней назад мне их привёз сам мастер вместе с Талином и помог их надеть на специальные манекены. Работа гнома была просто великолепна, заглянувший ко мне дядя Лёша бы поражён. Правда, по моей просьбе, Турин сказал ему, что это всего лишь очень точная копия. Ну, а после уже поздним вечером мы с Фредом помогли облачиться в них наших "рыцарей смерти". Рис, старший из них, сказал, что и мечтать не мог о подобных доспехах, и они в них никакого неудобства не ощущают из-за того, что они делались под светлых. Потом провели разминку и учебный бой между собой, а после встали на заранее приготовленные места. День спустя мы с котом втихаря выбросили манекены, которые привёз для своих изделий гном. И вот, поймав Фредерика на слове, что именно ему предстоит вытирать с них пыли, я каждое утро наслаждаюсь видом кота, полирующего кусочком замши доспехи.
  - Хозяин, может хватит? А? Я уже в них каждую шерстинку на своей морде вижу лучше, чем в зеркале, - заканючил кот.
  - Ну, ты же говорил, что пыль везде вытираешь - вот и не отступай от своих слов, - проговорил я, старясь подавить смех.
  - Не, я говорил, что мне на доспехах пыль вытирать, но уже её нет!
  - Ты их хорошо шлифуешь, вот она и не скапливается. Так что три, три.
  Последовал глубокий вздох, но лапа с замшей замелькала быстрей.
  - А ты, хозяин, вчера встретил этого придворного ювелира? - спросил Фред, не переставая полировать правый наручь.
  - Да, заявилась с охранниками, служанкой и прорвой шмоток.
  - Заявилась?!- кот сделал ударение на окончании слова.
  - Ну да. Это дама. Эльфа полукровка.
  - Любопытно.
  - Если хочешь, завтра познакомлю. Тем более что посол просил посетить вместе с ней аукцион бриллиантов, что состоится в местной штаб-квартире банкирского дома "Балин, Орин и сыновья".
  - Это та, где недавно ремонт закончили, после того как там порезвились "Шойгены" и вынесли сокровищницу? - Фред сделал стойку достойную охотничьей собаки.
  - Та самая. Но посол предложил провести там "разведку", и по возможности выведать, что там и как. Но не обольщайся - там защитной магии наверчено выше крыши, так что мы сможем увидеть только то, что нам покажут.
  - Хозяин, а эльфа хороша? - хитро под мигнул мне кот, бросая работу.
  - А видел ты когда-нибудь несимпатичных эльфиек, а, Фред?
  - Это да, - морда рыжего авантюриста расплылась в сальной улыбке.
  - Вот только глаза у неё очень нехорошие. Опасные.
  - И что с ними не так? - не понял Фредерик.
  - Ну, Фадеич высказался так: "... взгляд цепкий и колючий, как у жандармского дознавателя".
  - Фадеич мужик серьёзный, зазря болтать не станет. Может ну её, эту ушастую. Сошлёшься на занятость? Не пойдём никуда.
  - Я так как раз и собирался поступить, но посол просил - а он человек неплохой и друг дяди Лёши. Не хочется его подводить.
  - Хозяин, может мне тогда маскировочные браслеты надеть? Те, что подарили дроу. Побуду немного гномом.
  - Не стоит. Вдруг понравится быть гномом?
  - Вот, блин! Тебе бы только шутить, - в негодовании морщил нос кот и раздражённо фыркнул.
  - Если серьёзно, Фредерик, то гномы наверняка поставили там какой-нибудь артефакт, способный различать такие магические маски. Конечно, нам ничего предъявить не смогут, но внимание мы к себе точно привлечём.
  - Я дурак, хозяин! - стукнул он лапой по столу. Наверняка же "Око совы" установили, чтобы видеть тех, кто пытается применить магию невидимости, а заодно оно распознаёт применение различных артефактов иллюзий. Его наверно только "маской хамелеона" можно обмануть, но это неточно.
  - Ну вот. Так что идём в своем обычном виде, смотрим по сторонам и все подмечаем.
  - А почему завтра? Может уже сегодня договорятся о том, чтобы посмотреть подготовленные к продаже камни.
  - Возможно. Но лично меня больше интересует сам аукцион: людей больше и внимание охраны соответственно будет рассеяно между всеми участниками. Вот тогда может что-нибудь и удастся подсмотреть интересного. Хотя я на многое не рассчитываю.
  Спустя пару часов вернулся полковник, и посол решил собрать нас в своём кабинете. Что-то зачастили наши, совещания раньше раз в неделю собирались. За мной увязался Фред, хотя его никто не приглашал. А с совещанием я поторопился - за столом сидели только посол и дядя Лёша. И выглядел мой шеф не очень, а если судить по небольшому кувшинчику с пивом - время полковник проводил нескучно. Проследив за моим взглядом, дядя Лёша сказал.
  - Интенданты пьют как слоны, - и приложился к пиву.
  - Это понятно. Что разузнал-то? - спросил посол. - Не зря хоть печень гробил?
  - Ох, хорошо! - оторвался от края кувшина полковник. - Всё узнал, Витя, всё. Но вот ведь тыловые крысы, а вино хлещут как гвардия, - все ещё отдуваясь, проговорил он.
  - Итак, вся возня с гномов бронепоездом - это фикция или, если точнее, ловушка. Они её специально готовят на кого-то серьёзного, способного замахнуться на такой сильно защищённый объект. Все алмазы по-прежнему перебрасывают порталом в столицу, а по железной дороге возят всякую мелочь. В одном из вагонов установлен так называемы "астральный маяк", позволяющий открыть к нему порт в течении пары минут. И стоит бронепоезду подвергнуться нападению, как туда сразу прибудет усиленная боевая группа при поддержке магов.
  - Хорошо же осведомлены интенданты, - с ехидцей протянул Виктор Геннадьевич.
  - А что ты хочешь, Вить - в пограничных фортах служат люди, и их надо обслуживать. А пограничный форт - очень маленький замкнутый мирок, там всё на виду. Поверь, я знаю, о чем говорю - сам не один год прослужил в таком. И если гномы решили установить портал в одном таком - то им надо было думать, что там ничего незаметно сделать невозможно. Вот один такой офицер по интендантской части прибывает в столицу по служебным делам из этого самого форта, и за бутылочкой чего-нибудь горячительного он рассказывает все невеликие новости, происходящие там, своим друзьям и коллегам. Вот отсюда и их осведомлённость.
  - Ух, блин! - протяну он, снова прикладываясь к пиву. - Где мои двадцать лет?
  - Чего ты мучаешься? Давай я тебе очищающего эликсира дам, - посол полез в стол.
  - Не! Не люблю я всякую алхимию, уж лучше по старинке, - сказал дядя Лёша, снова прикладываясь к запотевшему кувшину.
  - Шеф, а аукцион не может быть тоже ловушкой? - спросил я.
  - Не знаю, Сашка. Но такой возможности я бы не исключал - опытный охотник часто расставляет несколько ловушек. Возможно, гномы тоже поступили подобным образом, и теперь ждут, какая из них сработает.
  - Значит, там будет очень много бойцов и магов, и за всеми участниками будут пристально наблюдать.
  - Да уж, не светский раут там намечается, - раздражённо бросил посол.
  - Хозяин, - тихо теребит меня, старясь быть максимально незаметным, Фред. - Давай обвешаемся боевыми артефактами с ног до головы - и наверняка сможем продержаться до конца заварухи. Нам в неё влезать не обязательно, а только остаться максимально целыми.
  - Фред дело говорит. Одна только проблема - все боевые артефакты и амулеты при входе попросят сдать, - сказал посол.
  Я, соглашаясь, покивал головой. При моём единственном посещении банка здесь, в Верхофстаде, их просили сдать, а после тщательно проверили с помощью магии - всё ли сдали. Правда, это не распространялось на небоевые, так что магический щит и родовой перстень младшего принца дроу остались при мне. А вот как будет сейчас - неизвестно.
  - Да, такое практикуется в особо охраняемых местах, - подержал посла дядя Лёша.
  - Во время возможного нападения можно изучить систему безопасности гномов. Я думаю, атака вскроет некоторые из их защитный приёмов, - продолжил Виктор Геннадьевич.
  - Ты, старина, Сашку в неприятности не втравливай. Если что, перед его дедом и отцом не только тебе оправдываться придётся, а они на расправу бывают круты. Особенно старший, - криво улыбнулся старый друг моего деда.
  - Да не я это! На меня из министерства давят: седьмой отдел наседает, а на них тоже давят с самого верха. В отделениях банкирского дома "Балин, Орин и сыновья" по всему миру проводятся работы по усилению зашиты. Притом, что их банки и так по сути крепости. В верхах нервничают - гномы к чему-то готовятся? Ты, Алексей, знаешь, насколько богат и могуществен этот банкирский дом, в сколько странах у него отделения, и каким капиталами они ворочают. А сейчас все наши источники сообщают, что они чуть ли не к войне готовятся. С кем, правда, не понятно.
  Пока посол отобрал у полковника пиво и промочил горло, я прокручивал в голове сказанное. На него давят из семёрки - это разведка МИД, официально отрицаемая служба. Проходит по бумагам как информационно-аналитический отдел. Подчиняется лично министру. Если по всему миру гномы вдруг решили усилить защиту своих отделений, то они скорей всего пришли к тому же выводу, что и мастер Турин. Они считают, что кто-то неизвестный или группа неизвестных развернула против них боевые действия, и так как они не знают, кто враг - решили уйти в глухую оборону. И вот что я сейчас должен им сказать? Поделиться предположениями Турина?
  - Один знакомый, - начал я, - считает, что кто-то неизвестный объявил этому торговому дому войну. Ведёт, он её с помощью тщательно выверенных точечных ударов в болевые места гномов. Здесь ограблена фактически штаб-квартира, банк на островах был центром нелегальной торговли, и изрядная доля пиратской добычи проходила через них. Пускай непосредственно скупкой они не занимались, но все понимают, кто стоял за сетью небольших торговцев и лавочников.
  - И насколько наш общий знакомый уверен в своих подозрениях? - прекрасно поняв, о ком я, спросил полковник.
  - Он считает, что его подозрения верны.
  - А ваш общий знакомый случайно не осведомлён о личности тех, кто бросил вызов гномьем банкирам? - вклинился посол.
  - Увы. Если это было бы так легко - банкирский дом не перешёл бы на осадное положение. Банкиры если и не испуганы, то с толку сбиты изрядно.
  - Это все века спокойствия и мира расхолодили гномьих банкиров. Очень много лет никто не решался дёргать их за бороды. Вот и разленились коротышки. А сейчас, когда им бросили вызов, по потолку забегали, поняли, что не так они влиятельны, как себе представляли, - с усмешкой произнёс полковник.
  - Все это очень интересно, но что нам-то конкретно делать?! Я не могу предположения и подозрения вашего знакомого выдать начальству как проверенную информацию. У меня попросят подтверждения, конкретных фактов. А их, как я понимаю, нет?
  - Нет. Их нет ни у кого, - покачал головой дядя Лёша. - И то, что гномы явно расставили ловушки и выставили приманки, тоже ничего не значит. Возможно, это просто усиление мер безопасности. А мы тут на придумывали невесть что.
  - С нападением Шойгенов все было значительно проще. Мы хотя бы знали, кто нападет, где нападёт, когда и на кого. У нас, можно сказать, был океан информации.
  - Но, Александр, на аукцион тебе всё равно придётся пойти - не стоит пренебрегать столь удобным случаем. Да и милейшая Ольга Павловна так хотела видеть вас своим спутником на этом мероприятии, - ухмыльнулся Виктор Геннадьевич. - Она даже прислала официальное приглашение на твоё имя и записку мне с просьбой, чтобы я тебя отпустил.
  - Хозяин, она в тебя втюрилась, - ехидно заржал Фредерик.
  - Блин! Фред, вот нисколько в это не верится. Видел бы её взгляд, то всякие дурацкие мысли вылетели за головы.
  - Да шучу я, хозяин, - замахал лапами Фред.
  - Вот за твои шутки ты со мной поедешь. Заодно и твоё любимое занятие может пригодиться.
  - Это какое занятие? - не понял рыжий.
  - Совать свои нос в разные места!
  - Люблю, умею, практикую! - расплылся в улыбке кот.
  - Ты там поосторожней, "практикант". Оторвут голову и пикнуть не успеешь, - осадил его дядя Лёша. - Они правда Сашке потом за тебя компенсацию выплатят как за испорченное имущество - вот только тебе, хвостатый, это будет уже абсолютно безразлично. Бородачи и так взвинчены дальше некуда.
  - Не извольте беспокоиться, все будет красиво, - бахвалился Фред.
  
  Спустя два дня мы в посольской карете подъезжали к зданию резиденции торгового дома "Балин, Орин и сыновья". Все внимание милейшей Ольги Павловны занимал Фред - после их знакомства кот устроил просто фестиваль клоунского искусства в своем исполнении. Прочно приковал к себе внимание гостьи и её телохранителей. Так что можно было просто немного поглазеть в окно большой посольской кареты, что используется только для церемоний и очень важных визитов посла.
  Я много раз проходил и проезжал по Королевскому бульвару мимо здания штаб-квартиры торгового дома и всегда убеждался в правильности поговорки: что бы гномы ни строили - всё равно получится крепость. Это здание очень сильно походило на крепость. Оно занимало целый квартал, окна отсутствовали примерно до высоты третьего этажа, снаружи было облицовано серым мрамором, к большой дубовой двустворчатой двери вели широкие ступеньки из тёмно-красного порфира. Подобный приём, когда на первых этажах отсутствуют окна, мне уже был знаком по отделению этого торгового дома в Порт-Реал на острове Грота. Все массивно и основательно, здание казалось неколебимой скалой. Но я прекрасно помнил и эти двери, выбитые будто пинком великана, и разбитые окна всех верхних этажей, чадящие жирным дымом в свете ночных фонарей, ну и, конечно - пролом в стене, величиной с городской трамвай.
  На входе, после того как мы предъявили приглашение, нам выдали табличку с номером восемнадцать, которую следует поднимать, если что-то покупаешь. Наш ювелир уже побывала здесь и осматривала камни, предлагаемые к продаже. Нас действительно попросили оставить все боевые амулеты и артефакты. Охранники из "алмазных молотов" сделали это с крайним неудовольствием, постоянно ворча. Я же спокойно отдал два перстня, что специально сегодня надел, они были из тех трофеев, что достались во время нападения пиратов на гостиницу. А вот холодное оружие, что было у некоторых гостей, сдать на время почему-то не попросили. Охраны было невероятно много: у каждой арки, у каждой двери располагался пост, в некоторых местах гномы, закованные в доспехи и увешенные оружием, стояли плотным строем вдоль стен. Другие же бородатые сновали с напряжённо озабоченным выражениями лиц, так что всё это навивало ассоциации с осаждённой крепостью и её гарнизоном.
  И вот мы наконец вошли в зал со специально организованном помостом и трибуной. Это место занял гном с седой бородой - ведущий аукциона. Я его сразу узнал - он прибыл на "Княжне Анна" в тот же день что и наш ювелир. Меня порой так и тянуло обозвать нашу гостью ювелиршей, хотя прекрасно знаю, что женского рода у этого слова нет. Для гостей поставили удобные кресла, нас подвели к тем, что были закреплены за нашей группой. Мы с Ольгой Павловной сели рядом, а охранники устроились по краям. Ну, а Фреду места не досталось, и он, не расстроившись, разлёгся на полу.
  - Дамы и господа! Мы начинаем! Устраивайтесь, пожалуйста, поудобней, и готовьте ваши кошельки. Прежде чем начать, напомню всем, что оплату следует сразу после завершения аукциона. К оплате принимаются как наличные, так и банковские чеки или векселя на предъявителя. Вы все уже успели ознакомиться с лотами и знаете, зачем сюда пришли? Кто желал - мог осмотреть товар в предыдущие дни.
  Публика понимающе закивал.
  - Итак, прежде чем приступить я должен напомнить еще об одном - аукцион будет проходить по стандартной системе. Это, надеюсь, всем понятно.
  Мне было не понятно, и я спросил у спутницы.
  - Это значит, что аукцион проходит по системе повышения цены. Она будет повышаться с определённым шагом. Здесь и сейчас шаг равен пятистам золотым, - ответила мне полу эльфа.
  - Итак, начнем! - провозгласил ведущий и переложил насколько бумажек из стопки, что была перед ним. - Сначала у нас крупные партии.
  И началась торговля. Сначала ушло три лота по двадцать камней в размере десять - пятнадцать карат. Их почти все скупил толстый пешеханец, закутанный в расшитый золотом халат. На голове у него была белая чалма с алым пером. На поздравления с покупкой от распорядителя он лишь скупо покивал головой. Затем было продано еще несколько лотов, разошедшихся довольно быстро.
  После наступило время для редких и крупных камней, их организаторы оставили на сладкое.
  - Господа! Лот номер двадцать восемь! Розовый бриллиант весом 10,18 карата! - огласил седой гном, - прекрасно подойдёт под магический артефакт вплоть до пятого класс. Стартовая цена десять тысяча золотых.
  Над помостом возникла магическая проекция камня.
  - Десять тысяч пятьсот! - подняли табличку справа от нас.
  - Одиннадцать! - тут же ответил одетый в атласный фрак гном.
  - Одиннадцать пятьсот! - крикнул другой гном в строгом костюме и с тростью.
  - Двенадцать! - вступил в торг пешеханец.
  - Двенадцать тысяч, от номера четырнадцать! - огласил ведущий. - Кто больше? Двенадцать тысяч - раз!
  - Двенадцать тысяч пятьсот! - с улыбкой ответил гном во фраке.
  - Тринадцать! - не колеблясь, поднял цену пешеханец, лишь вернул улыбку гному.
  Торги продолжились, молоток стукнул на сумме в девятнадцать пятьсот, и гном с удовольствием принял поздравления. Пешеханский купец ничем не выдал своего разочарования, лишь снял с запястья чётки и начал их перебирать...
  - Сейчас один из уникальных лотов сегодняшних торгов, - провозгласил ведущий. - Красный бриллиант весом в двадцать целых и одну десятую карат. Огранка - овал, имеет глубокий насыщенный цвет. Чистота близкая к единице.
  Магическая иллюзия развернулась в алый овальный камень с переливающимися гранями.
  - Итак, начальная цена двадцать тысяч. Кто больше!
  - Двадцать пятьсот! - мгновенно выкрикнул все тот же гном.
  - Двадцать одна тысяча! - поднял табличку богато одетый человек в темно-синем костюме тройке.
  - Двадцать две! - ответил пешеханец, поднимая сразу на тысячу золотых.
  - Двадцать... - привычно начал было гном.
  - Пятьдесят тысяч за камень!
  Все обернулись, ища взглядом богача. На последнем ряду кресел сидел, развалившись, светлый эльф и потягивал игристое вино. Видя, что все обернулись в его сторону, он небрежно отсалютовал бокалом.
  - О, господин, Талариэль! Итак! - провозгласил ведущий - Пятьдесят тысяч золотых. Раз. Пятьдесят тысяч. Два!
  Я слышал, как скрипнул зубами пешеханец и сжал бусинки четок так, что побелели пальцы. Присутствующие среди участников аукциона гномы отреагировали более флегматично.
  - Пятьдесят тысяч! Три! Продано! Господину Талариэлю, представителю Светлого Леса. - объявил ведущий.
  - Эмир Али Хайдар явно не доволен, - тихо, так чтобы слышал только я, сказала Ольга Павловна.
  - А этот эмир кто? - так же тихо поинтересовался я.
  - Он личный представить великого визиря Пешеханского султаната. Я его не первый раз встречаю на подобных мероприятиях. Он скупает камни в казну, и для изготовления магических артефактов такие камни просто великолепные накопители. В прошлом году мы виделись на торгах в Великом герцогстве Гроссберг. Там один ювелирный дом распродавал свои запасы, и он скупал прямо готовые артефакты. Цены порой начинались от сотни тысяч золотых. И платил, не скупясь, а тут сник, не стал перебивать. Непонятно.
  Фредерик развалившись под ногами, усердно изображал кота-переростка. Только по ушам, которые поворачивались в направлении негромких разговоров, можно было понять, что он не спит. Подслушивает.
  - Итак, финальный лот этого аукциона! - снова объявил ведущий. - Смело можно сказать - уникальный комплект камней. Семь голубых бриллиантов все из одно камня который вовремя огранки пришлось разделись на семь частей из-за внутренних трещин. Но получившиеся камни не имеют никакого изъяна. У них нежнейший голубой оттенок, эталонная прозрачность. Один камень весом в четырнадцать карат, остальные десять.
  - Это наш лот, - тихонько шепнула ювелир. - Ради него я и перлась в такую даль.
  - Начальная цена восемьдесят тысяч! - ведущий пристально окинул взглядом зал.
  - Господин ведущий, - обратился человек в тёмно-синем костюме, - можно на этом лоте сделать шаг не в пять сотен, а в тысячу золотых? Иначе торги имеют все шансы сильно затянутся.
  - Ну, я не знаю...- немного стушевался пожилой гном. - Обычно так не делается, шаг заранее объявлен и...
  - Согласен с предложение господина Риссо - поднялся со своего места гном с тростью. - Время - деньги, господа, и мне хотелось бы ускорить процесс.
  - Почему бы и нет! - раздались выкрики с мест.
  - Ну, если нет возражений, - немного колеблясь, протянул ведущий.
  - Нет! - снова выкрикнули из зала.
  - Итак! Шаг в тысячу золотых монет! Начальная цена восемьдесят тысяч! Кто больше!?
  - Восемьдесят одна! - начал пешеханец.
  - Восемьдесят две! - ответил гном во фраке.
  - Восемьдесят три! Восемьдесят четыре! - поднялось ещё несколько табличек.
  - Сто тысяч! - озвучил певучий эльфийский голос.
  Можно было не оборачиваться - и так было понятно, что представитель Великого леса опять вступил торги. В своей не поражаемой манере.
  - Ушастый сукин сын... - процедил сквозь зубы эмир Али и его глаза налились кровью. Но ставку он поднял.
  - Сто одна!
  - А мы вообще торговаться будем? - спросил я у спутницы и глазами указал на табличку с нашим номером, так как она пока ещё ни разу её не подняла.
  - Конечно. Но пускай они пока пободаются, потреплют друг другу нервы. Сейчас они ещё не добрались даже до половины реальной стоимости этих камней, - ответила Ольга Павловна.
  - Сто десять! - поднял табличку человек, предложивший увеличить шаг ставок.
  - Это представитель ювелирного дома "Пьер Раша", крупнейшего в республике - Антуан Риссо.
  - Вы здесь всех знаете? - поинтересовался я.
  - Большинство - да, знаю. А тех, кого не знаю, довольно много наслышана. Мир ювелиров, работающих с подобными камнями, невероятно узок. Здесь все друг друга знают.
  - А что же никто не подошёл, не поздоровался?
  - Это не принято делать до торгов. После будут и поздравления с удачной покупкой, и расспросы о делах и семье, и прочая вежливая светская мишура.
  Пока мы переговаривались, ценник достиг ста пятидесяти семи тысяч.
  - Двести! - разнеслось по залу.
  Эльф был в своём репертуаре.
  - Двести тридцать, - упрямо сверкнув глазами, процедил пешеханец.
  - Двести пятьдесят! - впервые подняла наш номер Ольга Павловна.
  - Двести пятьдесят одна! - ответил гном с тростью.
  - Двести пятьдесят пять, - продолжил взвинчивать цену светлый эльф.
  - Двести восемьдесят! - выдавил из себя доверенное лицо великого визиря.
  - Двести восемьдесят пять, - спокойно повысила полуэльфа.
  - Двести девяно... - начал было пешеханец, но был прерван.
  - Триста! - округлил цену Талариэль.
  На султанатца был страшно смотреть: вены на лбу вздулись, руки крепко обхватили подлокотники кресла и его немного потряхивало. А распорядитель торгов ещё подлил масла в огонь.
  - Уважаемый эмир Али, вы будите поднимать?! Я не совсем правильно понял ваш знаки.
  - Не-е-е-е-ет, - выдавил из себя пешеханский купец.
  - Замечательно. Итак! Триста тысяч раз! Триста тысяч два!
  - Триста пять!- прервала его моя спутница.
  - Триста десять!- парировал эльф.
  - Триста пятнадцать, - подняла Ольга Павловна.
  Как я понял, они с Талариэлем несколько нарушали правила аукциона сами называя цены и не соблюдая оговоренного шага. Но так как никто не возмущался, возможно, это было не очень сильное нарушении, да и на эльфов многие правила не распространяются.
  - Триста двадцать пять, - тем временем продолжала моя спутница.
  И представитель Великого леса уже не улыбался.
  - Слушай, Талариэль, а у тебя золотые-то найдутся в таком количестве? Ты же не "Слезу дракона" покупаешь. Не думаю, что королевский казначей под эти камни готов выделить столь крупную сумму, - спросила она.
  Эльф дёрнулся, но ничего не ответил. Зато тут же оживился распорядитель.
  - Милейшая Ольга Павловна, вы уверены, что один из наших гостей не полностью платежеспособен? - спросил он, мягко обойдя имя эльфа.
  - Я уверена, что дорогой Талариэль пытается поставить королевского казначея перед фактом покупки, а вас подождать каких-то пару дней. Он уже проделывал подобный трюк. Не правда ли?! - вопросительно посмотрела она на превратившегося в статую светлого.
  - Нет! Подобное совершенно невозможно! Все правила оплаты были заранее оглашены и не подлежат пересмотру! - голос гнома просто заледенел.
  - Господин Талариэль, я вынужден потребовать от вас сейчас же представить доказательства вашей платежеспособности!
  - Это возмутительно! - вскочил с места эльф. - Я полномочный представитель Великого леса и...
  Что и... мы так и не услышали. Голосом седого гнома можно было резать стёкла как алмазом.
  - Я, господин эльф, повторяю ещё раз - предъявите доказательства вашей платежеспособности! Если вы тут дурили нам головы, вас вышвырнут отсюда за шкирку, не посмотрят на то, представителем чего или кого вы являетесь.
  Эльф играл пантомиму - рыба, выброшенная на берег. Но гном был неумолим. Подошёл, протянул руку в которую белый как полотно Талариэль протянул сложенную пополам бумагу. Распорядитель развернул поданный листок, вчитался, потом провёл рукой, и было видно, как над бумагой разорались магические руны.
  - Банковский вексель. - озвучил он. - Вот только проблема - он всего на сто двадцать пять тысяч! А вы наторговали на данный момент без малого на четыреста тысяч. Где недостающая часть?
  - Я... дайте мне час... - начал было эльф.
  - Будьте любезны покинуть нас, - прервал его гном. - И при выходе оплатите свою первую покупку.
  - Ах ты, коротышка! Да я тебя... - вокруг пальцев эльфа заплясали молнии.
  Прошло ровно мгновенье - и представитель Великого леса был окружён стеной закованных в доспехи гномов, а три мага, взявшиеся словно из воздуха, заключили его в непроницаемый кокон.
  - А вот угрожать мне, любезнейший господин Талариэль, не надо! Выпроводите его! - отдал он приказ охране.
  - Господа, прошу у всех прошения за этот прискорбный инцидент. Вернёмся к нашим делам. Я должен аннулировать все ставки эльфа и, если правильно помню, то последняя ставка, в которой учувствовал уважаемый эмир Али - двести девяносто тысяч. Вернёмся к этой цене. Вы подтверждаете свою ставку?
  - Да, Мастер Балин, - устало кивну пешеханец.
  - И так! Двести девяносто тысяч! Раз!
  - Ну, чтобы не нарушать правила - двести девяносто одна! - подняла табличку номером Ольга.
  - Я пас, госпожа Ольга, - притворно поднял руки эмир Али. - Сегодня не мой день. Да и я вам обязан за то, что вы этого заносчивого хлыща на место поставили.
  - Не стоит, уважаемый эмир. У нас с ним старые счёты ещё со времён аукциона в Халифате.
  - Все равно я вас благодарю! - пешеханец приложил руку к сердцу и сидя поклонился.
  - Двести девяносто одна тысяч! Раз! Двести девяносто одна тысяч! Два! Может кто-нибудь хочет перебить ставку? - обратился распорядитель к публике. - Итак! Двести девяносто одна тысяч! Три! Продано!
  Раздались аплодисменты. Все стали подниматься со своих мест, а гном-распорядитель подошёл к нам.
  - Госпожа Ольга, - поцеловал он протянутую руку. - Вы, как всегда, несравненны, но давайте сначала закончим с делами. Пройдем в кабинет.
  - Я буду только рада этому, - ответила моя спутница.
  Мы прошли в кабинет, что был буквально за соседней дверью. Большой, обставленный массивной дубовой мебелью, он походил на небольшую пещеру. На книжных полках теснились тома по праву и экономике.
  - Присаживайтесь, - предложил хозяин, указывая на резные кресла, такие же массивные, как и вся мебель здесь.
  - Мастер Балин, вот мой вексель Имперского банка на полмиллиона, - протянула она взятую из сумочки бумагу.
  - О! Ну, понятно тогда, почему вы так спокойно восприняли столь дерзкое взвинчивание цены от этого выскочки, - гном расправил документ и привычно провёл над ним рукой. Защитная магия ответила затейливым переливом рунной вязи.
  - Вам сейчас же выпишу вексель на двести девять тысяч, и мы будем в расчёте. Или вы хотите получить остаток золотой монетой, - лукаво прищурился гном.
  - Вы шутите? Мастер Балин, что мне делать с такой кучей золота? Ни я, ни мой спутник столько не унесём.
  - Но я должен был спросить. - Он позвонил в колокольчик, и появившийся секретарь унёс вексель.
  - Так вы знакомы с Талариэлем, госпожа Ольга? - задал вопрос гном, заполняя образовавшуюся паузу.
  - Да. Однажды два года назад в Нагорном халифате проводился подобный аукцион, и его звездой был алмаз, прозванный "Слезой дракон" - сто десять карат, изумительная чистота. Этот эльф тогда впервые выбрался из леса и ощущал себя пупом мир.
  - У новичков, выбравших впервые из Великого леса в большой мир такое порой случается, - с усмешкой согласился Балин.
  - Так вот, тогда имея на руках всего триста тысяч, торгуясь за этот бриллиант, он довёл цену до шестисот сорока тысяч, и задавил всех конкурентов.
  - Шесть сотен тысяч с хвостиком - это очень солидно, - потрепал седую бороду гном.
  - Да. Но главное, что у него были четкие указания - торговаться только до трёхсот. Он их ослушался и выиграл торги. А платить было нечем. Вот тогда Талариэль запугал от имени своего короля учредителей аукциона и потребовал предоставить отсрочку оплаты. Учредители поддались, а наглый эльф бросился к послу с рассказом, как он спасал честь и доброе имя владыки. Но чтобы окончательно спасти доброе имя короля, нужна определённая сумма, которую он пообещал внести от имени его величества.
  - И ему не отрубили голову за подобную наглость?! - искренне удивился гном.
  - Нет! Ведь он расписал, как боролся за драгоценность, достойную Владыки Великого леса, и вырвал её у гнусных людишек и мерзких гномов.
  - О боги! Сколько веков прошло, а такое грубое высокомерии и неприкрытое бахвальство ещё в ходу у ушастых, - огрызнулся мастер Балин.
  Но, посмотрев на собеседницу, спохватился.
  - Простите госпожа, меня немного занесло.
  - Не извинитесь. Во-первых, я полукровка. Во-вторых, мой род давным-давно покинул пределы Великого леса, чтобы отождествлять себя с ними. Да и такое бахвальство сейчас удел очень немногих. Орки, дроу, да вы, гномы, немало потрудились над тем, чтобы сбить с них подобную спесь. А Талариэль принадлежит к маленькому, ничего из себя не представляющему роду. У них кроме спеси и бахвальства ничего и нет.
  - Да, спеси у него хоть отбавляй. Угрожать мне фактически в моём доме... Самоубийца! А их послу я все выскажу, - злился гном.
  В этот момент вошёл помощник с документами и небольшой шкатулкой.
  - Вот и бумаги. - Балин осмотрел поданный ему документ. - Вот вексель на двести девять тысяч, а в этой шкатулке ваши бриллианты. Ольга Павловна, проверьте - всё ли верно.
  Ювелир внимательно осмотрела поданный ей документ и, открыв шкатулку, проверила её содержание. Там в специальные углублениях лежали семь голубых переливающихся кусочка неба. В магической проекции они выглядели не так красиво.
  За все время пребывания нас в кабинете я не произнёс ни слова, и лишь поздоровавшись вначале с мастером Балином. Фред тоже молчал, продолжая изображая из себя очень большого кота, а я, подыгрывая ему, почёсывал между ушей. Кто сидит с нами в этом кабинете я догадался почти сразу - основатель и патриарх торгового дома "Балин, Орин и сыновья".
  - Теперь, госпожа Ольга, может вы и ваш спутник не откажетесь выпить по бокалу вина за удачную сделку? - предложил глава торгового дома.
  - Мы вообще-то спешим, но отказаться, мастер Балин, было бы невежливо, - ответила Ольга Павловна, сложив вексель и шкатулку с камнями в свою сумочку.
  - Тогда я предлагаю раскупорить бутылочку столетней "Золотой лозы". Все-таки не каждый день такие удачные сделки заключаем.
  По мановенью его руки на столе возникла запылённая бутылка и три бокала. Ловко откупорив бутылку (при этом проявив немалую сноровку и знания), сам хозяин разлил тягучую алую жидкость по бокалам.
  - Эх! Ему бы дать подышать, - сокрушался гном. - Но и у меня дела. Вот так все на бегу, даже с хорошими людьми посидеть некогда. Кстати! Вы, госпожа Ольга, знаете, что дальше произошло с камнем "Слеза дракона".
  - Нет. Его след потерялся в сокровищнице короля эльфов, - пожала плечами моя спутница.
  - А я знаю! Его превратили в магический артефакт.
  - И какой, вы случайно не знаете?
  - Знаю, - сказал гном, смакуя вино, оно было необычным, очень терпким и сладким, при этом довольно приятным, хотя такие резкие акценты должно были негативно сказаться. - Эльфы превратили его в "Эфирный доспех"!
  - Всего лишь! В банальный магический щит!? Пусть и с красивыми визуальными эффектами.
  Ольга была явно обескуражена.
  - Да. Я тоже, когда узнал, был ошарашен. Такой уникальный камень пустить на... Я не могу это цензурно охарактеризовать. Когда мне сообщили, не поверил, попросил перепроверить и увы - это правда. Вы-то, надеюсь, с вашими камнями так не поступите. Все же фирма вашего отца имеет прекрасную репутацию, и ваши отдельные шедевры ни в чём не уступают работам мастеров гномов.
  Ого! Гном признал мастерство человека наравне с мастерством его народа - это невероятная редкость. На этой ноте разговор постепенно был свёрнут, мы допили вино и распрощались. У дверей кабинета нас встретили охранники из "Алмазных молотов", которых вежливо оттёрли, когда мы в него входили. Участники аукциона большой частью уже разъехались и лишь некоторые решали какие-то свои проблемы. Спустились вниз к карете, по дороге вернув все изъятые боевые артефакты.
  - Вас в гостиницу, Ольга Павловна? - спросил я.
  - Нет, Александр, в гильдию магов. Там должен быть уже готов портал к нам домой, в столицу. Я не могу ждать корабль неделю, а потом ещё неделю плыть. Время дорого. Надо браться за работу.
  - Будите готовить подарок великой княжне на день рождения?
  - Да, - улыбнулась она.
  - Может, поделитесь, для чего нужны эти камни?
  - Не могу, это секрет. Единственное, что могу открыть, это будет диадема, а вот магическая составляющая - тайна.
  - Ольга Павловна, а вы знали, что с вами на пароходе плыл сам патриарх торгового дома?
  - Нет. Я поняла, кто решил поработать распорядителем торгов, когда он утихомиривали эльфа.
  - Кхым-поркашлялс... - Старший охранник. - С эльфом вообще очень круто вышло. Я внимательно следил за местными бойцами. Если бы он дёрнулся - его бы там и порешили. Нервные они там все какие-то.
  Стараниями Фадеича мы добрались до гильдии магов буквально за десять минут, и спустя ещё десяток минут уже прощался с внезапной гостьей, провожая её и телохранителей в раскрывшуюся арку перехода.
  Насчёт свой служанки Ольга Павловна просила не беспокоиться: она проинструктирована и билет на пароход уже куплен, а гостиница оплачена.
  - Ну что, Фред, домой? - спросил у развалившегося на диване в карете кота.
  - Домой. Я пока там дремоту изображал, кое-что интересное услышал, - подмигнул он мне.
  - Вот дома и расскажешь.
  
  Эпилог.
  
  Пока лошади, впряжённые в парадную карету. мерно цокая копытами, везли нас обратно в посольство, Фредерик весь изъерзался.
  - Фред, что такого интересного ты подслушал, что весь аж извёлся? - спросил я.
  - Да, хозяин, есть кое-какие новости.
  - И тебя распирает ими поделиться?
  - Ну, если тебе не интересно, я могу и подождать, - сказал он нарочито безразлично.
  Я со вздохом полез в карман и вытащил фигурку обезьянки, заткнувшей уши. Артефакт "Полог тишины" как однажды выразился наш посол - необходимый атрибут каждого уважающего себя дипломата: вдруг надо поговорить, а вокруг могут быть лишние уши. Когда собирался, машинально сунул его в карман, вот и пригодился. Активировав, положил рядом с собой на диван.
  - Ну! И чего такого интересного ты наслушал?
  - Да много чего интересного. Например, подобные аукционы планируют провести во всех странах, где есть крупные отделения банкирского дома. И некоторые из присутствовавших в зале планируют в них поучаствовать. Но время этих аукционов пока не сообщается.
  - Вот сейчас не понял. Они готовят аукционы, но при этом держат в тайне время их проведения?
  - Да! Даже этот был неожиданно проведён на день раньше, чем предполагалось. Сегодня с утра посыльные с ног сбились, разнося приглашения. Но участников заранее предупредили, что подобные неожиданности с датой проведения возможны.
  - Что-то гномы совсем чудят.
  - Возможно. Но многие уважаемые ювелиры приняли и согласились с подобными странными условиями. И сегодня в аукционном зале можно сказать присутствовал "цвет" ювелиров - артефакторы едва ли не со всего мира. Если даже кто-то не смог присутствовать лично - были представлены доверенными лицами. Сильного возмущения не ощущалось, - сказал Фред, почесав лапой за ухом.
  - Это потому что здесь продавались цветные бриллианты, а рудник в Огненной пустыне даёт наибольшее их количество. Об этом как-то обмолвилась Ольга Павловна.
  - Любопытно. Но не об этом речь. Дело в том, что большинство знает о напряженной ситуации, в которую попал банкирский дом. И все обсуждают, во что это выльется.
  - А вот это ещё непонятней, то ли, как выражается мастер Турин у банкиров сильно "течет", то ли они сами организовали утечку столь конфиденциальной информации. По первому варианту я сильно сомневаюсь. А по второму - непонятно, зачем им это делать? По логике они должны были всё держать в секрете.
  - Ещё ювелиры трепались, что с тех пор как сам Павел Овчинников стал придворным ювелиром, компанией руководит его дочь Ольга. И по мнению говоривших не плохо справляется, - с усмешкой сказал Фред.
  "Судя по её хватке - в этом нет ничего удивительного. Игру за нужные её камни милейшая Ольга Павловна провела безупречно, и ещё светлого эльфа по носу щёлкнула, не забыв старые обиды", - подумал я.
  - Фред, давай вернёмся к нашим бородатым недомеркам. Ты про них ещё что-то новое услышал, да такого что утерпеть до посольства не мог? - вернул я Фреда к интересующий меня теме.
  - Говорили, что купец из султаната здесь неспроста - ему предстоит договориться о поставке крупной партии чего-то.
  - Ну и что за товар будет? - понадавил я на держащего интригу кота.
  - Не знаю, - развёл лапами Фредерик. - Я по губам читал, а в самый ответственный момент мне весь обзор закрыл официант, что разносил гостям напитки.
  - Вот не везёт. И что послу докладывать про систему безопасности? Я ничего не выяснил. В глаза бросилось большое количество охраны и, как выразился один из "алмазных молотов", "Нервные они там все какие-то". Значит, их командиры сильно "накрутили хвоста" своим бойцам, как выражается мой дед, и к бою гномы готовились всерьёз.
  - Знаешь, хозяин, я там ещё один разговор подслушал, но кто говорил - увидеть не получилось: они где-то впереди нас сидели, - как-то ну очень таинственно начал Фред.
  - И о чём был разговор?
  - Да, как я понял - переворот обсуждали.
  - ЧТО??? А конкретней?
  - Ну, один говорит:
  - "Что у нас по армейцам? Есть прогресс в полках?"
  - Второй ему отвечает: "После того как к нам присоединился известный вам человек, дела заметно пошли лучше. Большинство офицеров на нашей стороне, но появилась проблема!"
  - Говори! - сказал первый.
  - Деньги что были выделены, подошли к концу.
  - Вот ещё две тысячи на текущие расходы, только не пропейте их все сразу!
  - Так мы же не ради удовольствия пьём, мы ещё нужные разговоры ведем.
  - Вы там поосторожней, как бы кто чего не сболтнул по пьяной лавочке во время возлияний.
  - Всё учтено. Арендуется или зал, или весь кабак целиком. Прислуга проверенная, а хозяину кабака за его прошлые делишки, если про них прознают, даже каторга не светит - сразу эшафот. Он полотно сидит на крючке, не соскочит. Ну, а потом можно будет и подчистить хвосты.
  - Хорошо, продолжайте, но помните о сроках!"
  - Вот на этом разговор завершился - закончил Фред.
  - Ни хрена же себе! - я был в полном обалдении. - Но я, Фред, сильно сомневаюсь, что этот заговор против здешнего короля.
  - Почему?
  - Первый голос точно упомянул армейцев, а не гвардейцев? - уточнил у кота.
  - Да, именно так и сказал: "Что у нас по армейцам?".
  - Здесь, в Верхофстаде, расквартированы только гвардейские части. Простых армейских полков нет даже в окрестностях. И если бы кто-то затеял переворот, то в первую очередь перетаскивали на свою сторону именно гвардию. Но кому это нужно? О претендентах на престол, кроме наследного принца, мне слышать не приходилось. Может посол что-то об этом знает, надо поинтересоваться. Если вспомнить что Максимильян IХ пользуется полной поддержкой гномов банкиров и при малейшей угрозе в его распоряжение будут предоставлены все наёмники, усиленные боевыми магами, что находятся в городе, а их здесь очень много. С такой поддержкой любой заговор обречен на провал. Так ты это с таким нетерпением хотел рассказать?
  - Ну, да! Мне казалось, что информация очень стоящая! - разочарованно протянул Фред.
  - Вот послу и дяде Леше её и выложим, добавив, что сюда прибыл сам патриарх торгового дома, глава совета директоров и т.д. - Мастер Балин. Пусть подумают, зачем приехал и для чего разыграл спектакль, сыграв роль распорядителя аукциона.
  - Хозяин, я тоже изрядно обалдел, когда понял, с кем вы обмываете покупку. У него короли и принцы в долг берут, и не просто берут, а отдают да с процентами. Можешь представить, как трудно бывает заставить вернуть золото коронованную особу. Как говорят - "Берёшь чужие, отдаешь свои!" Но обмануть его - себе дороже, проверено не раз. А как тихо и незаметно он приехал: на пирсе его только одна неброская коляска встречала вместе с таким же неприметным человеком.
  - Да, интересно узнать - он всегда путешествует инкогнито, или в этот раз был особый случай?
  Пока мы разговаривали карета подъехала к посольству и Фадеич постучал по крыше рукой в знак того что мы прибыли. Специальный колокольчик он не признавал.
  - Спасибо, Фадей Ильич, - сказал я, благодарно кивнув кучеру, и легко взбежал по ступенькам особняка.
  Но открыть дверь не успел - её заботливо распахнул дворецкий.
  - Александр Владимирович! Вас посол спрашивал, просил, когда вернётесь - сразу к нему в кабинет поднимались, - выдал скороговоркой Станислав, сияя улыбкой.
  - Дежа вю! - невольно вырвалось у меня.
  - Ага! - с улыбкой во всю рыжую морду радостно подтвердил Фред.
  Пришлось идти. Надеюсь, повод очередного срочного вызова - не ещё один важный гость. Пред дверью привычно задержался, осмотрев свой внешний вид и, поправив китель, постучал.
  - Заходи уже, - донеслось из двери.
  Голос принадлежал дяде Лёше.
  В кабинете за столом сидело все моё начальство и рассматривали карту Ровалии. Как мне было видно - южной её часть. Настроение у них было явно приподнятое.
  - Ну, как прошёл аукцион? Наша милая гостья довольна? - спросил посол, подняв голову от карты.
  - Да, Виктор Геннадьевич. Полностью потратила кучу денег и незамедлительно отбыла на родину.
  - Как это - отбыла? До обратного рейса "Княжны Анны" ещё неделя, - удивился полковник.
  - А она не стала дожидаться обратного рейса и воспользовалась услугами магов портальщиков. И сразу после аукциона вместе с охраной и приобретёнными камнями порталом ушла домой, оставив служанку вместе с вещами здесь дожидаться корабля.
  - Во как! - воскликнул посол. - Красиво жить не запретишь! Две тысячи ухнуть на портал.
  - Виктор Геннадьевич, что ей какие-то жалкие две тысячи, она на аукционе легко потратила без малого триста.
  - Сколько?! - одновременно воскликнули посол и дядя Лёша.
  - Двести девяноста одна тысяча, если быть совсем точным, - поправил меня Фред.
  - Вы там что - пол аукциона скупили? - ошарашено спросил полковник.
  - Нет, всего семь голубых бриллиантов чистой воды. Похоже, ради этих камней Ольга Павловна и приезжала. Ну, пускай не конкретно этих, но что-то подобное точно искала. А как только нужные камни были получены - её больше здесь ничего не держало. Вот тут и пригодился магический портал. А деньги - что? У неё был вексель имперского банка на предъявителя номиналом в полмиллиона золотых монет.
  - М-да. Хорошо ювелиров финансируют, я бы сказал - с размахом, - грустно вздохнул посол.
  - Ну, потом на торгах возникла стычка с эльфом Талариэлем. Он умудрился поцапаться с главой торгового дома, Балин пообещал на него послу нажаловаться.
  - Там был сам глава совета директоров? - удивился Виктор Геннадьевич.
  - Ну да. - И я на пару с Фредом рассказал о всех перипетиях торгов.
  - Встречал я как-то с Талариэлем. На редкость заносчивый и высокомерный молокосос. Теперь понятно, почему его сюда законопатили на должность торгового представителя. Обычно такую должность у эльфов занимает какой-нибудь полукровка, а тут настоящий, истинный. Видно не простили ушастому его выходки при покупке "Слезы дракона".
  - Потом мы с Ольгой Павловной и Балином обмывали покупку "Золотой лозой", - завершил я свой рассказ.
  На это полковник только покачал головой, а посол спросил.
  - А как с заданием, что я тебе дал?
  - Увы. Ну, ничего по схеме безопасности здания узнать не удалось. Разве то, что там бойцами были забиты буквально все коридоры. Никаких магических защитных артефактов не задействовалось, а то, что они там есть - это точно, но их не увидеть, если они в спящем режиме. Из того, что вас может заинтересовать это разговор, что послушал Фред. Там говорилось о заговоре.
  - Каком заговоре!? - резко подобрались оба мои начальника.
  - Фред, давай рассказывай! - поторопил дядя Лёша.
  И Фредерик в красках поведал весь услышанный разговор. После того как он закончил, на некоторое время повисло молчание, которое прервал посол.
  - Бред какой-то! А на кого менять? В пользу кого заговор? Принц на престол не торопится, принцессы слишком юны, а больше реальных претендентов нет. Поговаривали, что у короля имеется парочка бастардов, но за ними нет реальной силы - их не подержат дворяне, их не поддержит народ и армия. Ерунда какая-то!
  - Соглашусь. - поддержал посла мой шеф. - На офицерских пирушках обязательно что-нибудь бы такое вылезло. А так ворчат порой по разным поводам - кому-то производство в новый чин задержали, кого-то обошли по службе, устроившись на тёпленькое место, или не без высокой протекции перевели в гвардейскую часть. Да такой трёп ведется во всех офицерских собраниях всех армий мира. Нет, совершенно не вижу подготовки почвы для переворота.
  - Но не послышалось же всё это Фреду?! - возмутился я.
  - Не послышалось! - тут же подтвердил кот.
  - Вот здесь и кроется проблема. Где-то готовится переворот, а мы понятия не имеем где, - потер подбородок Виктор Геннадьевич.
  Я замечал, что, когда посол глубоко задумывается, он неосознанно начинает потирать костяшками подбородок.
  - Вить, может попробовать достать список всех участников аукциона? - предложил дядя Лёша.
  - Гномы не обязаны нам его предоставлять. Можно конечно попробовать неофициально, но на это уйдёт много времени...
  - И денег, - закончил за него полковник.
  - Можно было спросить об участниках нашу гостью, если бы она так спешно от нас не уехала. В разговоре Ольга Павловна уверенно говорила, что знает всех присутствующих, - припомнил я её слова.
  - Да, вот только она уже дома. Можно написать ей письмо и попросить о своеобразной помощи - пусть вспомнит и перечислит всех участников, - перебирал варианты посол. Но тут задумчивость в его взгляде исчезала, он улыбнулся и спросил: - Послушай, Фред, а один из голосов случайно не был таким низким с хрипотцой?
  Тот на мгновение задумался.
  - Вообще-то они говорили очень тихо, но у одного из говоривших голос был хриплым.
  - Замечательно. Я знаю, кто это был! Посол халифа Абу-ль-Хасан II, Тахир бен-Гусейн бен-Мусаб. И обсуждал он подготовку к перевороту в Хорасане. Из-за этого крупного пограничного торгового города халифатцы раз десять воевали с пешиханскими султанами. Сейчас город формально независим, но правит там ставленник султана - вот люди халифа и решили сменить его на своего человека.
  - Сомневаюсь, что султан и его великий визирь будут в восторге от подобной рокировки, - сказал дядя Лёша.
  - Ещё бы! Там сходятся три крупных торговых маршрута: два сухопутных и один морской. Потеря такого торгового узла любого правителя выведет из себя.
  - Думаешь, нас ожидает очередная пограничная война между ними?
  - Вероятно. Я проверю эту информацию и если она подтвердится - у нас появится чем порадовать министерских. Может, перестанут взваливать на нас ещё и функции разведки - пусть рыцари плаща и кинжала сами работают и узнают схемы зашиты в представительствах этого торгового дома, если им так приспичило.
  - Но Александр, у нас есть прекрасные новости! После нескольких месяцев трудных переговоров, урегулирования вопросов расхождения дипломатических этикетов и традиций нас наконец приглашают посетить княжество дроу.
  - Витя, может, хватит плести дипломатические кружева, здесь все свои, - смеясь, сказал полковник. - Короче, Саша, через пару дней мы едем к темным эльфам.
  Ну вот, понятно, почему у них лица таки счастливые. Значит, лорд Гьеран всё-таки уломал поборники древних традиций. А радость посла я прекрасно понимаю - первая в истории дипломатическая миссия к дроу. Это войдет в учебники по истории. Но, как говорит мой дед: "Хорошо войти в Историю, главное в неё не вляпаться!"
  - Ну, к дроу - значить к дроу. Фред, пошли собираться!
  
  КОНЕЦ.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 8.48*23  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Мух "Падальщик"(Боевая фантастика) А.Куст "Поварёшка"(Боевик) А.Ефремов "История Бессмертного-2 Мертвые земли"(ЛитРПГ) Е.Кариди "Змеиная невеста. Разбавленная кровь"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) В.Чернованова "Попала! или Жена для тирана"(Любовное фэнтези) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) Т.Сергей "Эра подземелий 4"(Уся (Wuxia)) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) Т.Ильясов "Знамение. Вертиго"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"