Георгеус: другие произведения.

Воин: Книга Первая "Рождение"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.16*223  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЖАНР: ЛИТ-РПГ(T-800) Поспорив с друзьями, главный герой попадает в мир Игры. Вас ждет увлекательное путешествие по фантастическим вселенным, эпические сражения с монстрами и другими игроками. Вы сможете расслабиться и отдохнуть, помечтать и заглянуть вместе с героем в самые отдаленные и темные уголки мира, где добиться успеха, совершить невозможное - нет ничего проще. Вот только почему все идет совсем не так?!! Черновой вариант. Полностью.


Аннотация:

  
   ЖАНР: ЛИТ-РПГ(T-800).
   Поспорив с друзьями, главный герой попадает в мир Игры. Вас ждет увлекательное путешествие по фантастическим вселенным, эпические сражения с монстрами и другими игроками. Вы сможете расслабиться и отдохнуть, помечтать и заглянуть вместе с героем в самые отдаленные и темные уголки мира, где добиться успеха, совершить невозможное - нет ничего проще.
   Вот только почему все идет совсем не так?!!
  

----------

Выписка из Императива Человечества

(том пятый "виртуальные реальности", раздел "игровые аватары")

   Особый период в жизни человека наступает после создания игрового персонажа. Это событие можно назвать тем фактором, который приводит к изменению стиля жизни, сформировавшихся интересов и привычек, к необходимости овладения новыми социальными ролями. Резко возрастают физические и психологические нагрузки, связанные с нарушением сна и привычного уклада, финансовыми расходами, повышенной напряженностью и внутренними конфликтами по поводу распределения баллов и соблюдения определенного порядка прокачки.
  

[1*иллюстрация, обложка]

Часть I. Новый мир

Мы наш, мы новый мир построим...

Пролог.

  
   [Вирт: кабинет наставника малой Императорской Академии]
   Вот уже чертову прорву времени я злобно пялился в затылок, стоявшего впереди меня инструктора. Коренастый, выше меня на две головы, шире в плечах раза в три, а то и все четыре. Потомок то ли пещерных гигантов, то ли помесь горного тролля и гнома - вызывал у меня стойкое желание, схватить вон тот золотой подсвечник и... Нет, ну конечно, лично мне, он ничего плохого не сделал и в другой ситуации, все было бы иначе.

Ваша сила воли увеличилась на 1 ед.

  
   Но сегодня, сейчас, он стоял на пути моего будущего! От его решения зависела не только моя жизнь, да что она, зависела моя репутация. Отношение людей в нашей жизни определяет многое. Главное ведь так все хорошо начиналось: встреча старых друзей, банька, выпивка, вкусная еда, девчонки фоном работали.
   "Вот кто меня дергал за язык, кто меня заставлял столько пить?!!" - Думал я, продолжая буравить "добрым взглядом" инструктора.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Дурной взгляд" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение:

*% к успеху прохождения дурного взгляда.

*% к силе воздействия дурного взгляда.

*% к времени действия дурного взгляда.

Текущий бонус: *% к успеху, силе у и времени действия дурного взгляда.

   "Выберусь отсюда, брошу пить! Больше не буду пить, никогда! И если кто нить попробует меня споить, буду мочить, мочить, мочить! Чтоб вам пусто было, чтоб вам..."

Достижение!

Вы получили достижение "Порча" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение:

*% к успеху в наведении порчи.

*% к силе наведенной порчи.

*% к времени действия порчи.

Текущий бонус: *% к успеху, силе и времени действия порчи.

   "С-ц-уууу-к-ииии!!! Не-на-вижу!!!"
  

* * * * *

   Старательно игнорируя натужное сопение за спиной, старший инструктор малой Императорской академии, в сотый раз заставил себя перечитать письмо, пытаясь понять, что же он упустил.
   ------------------------
   Мой дорогой друг,
   Направляю тебе крайне перспективного молодого человека. Пожалуйста, позаботься о нем, сделай из него воина достойного моей Правой Руки.
   Сроку тебе полцикла.
  
   С наилучшими пожеланиями,
   Канцлер.
   ------------------------
  
   Письмо, как письмо, написанное на стандартной бумаге, стандартными чернилами, стандартная печать. Никаких водяных знаков, тайных знаков, шифров и т.д. Но... такой подставы он не ожидал. Перебрав все возможные варианты, инструктор принял единственно верное, как ему показалось, решение. ЭТОТ рекрут в полной мере пройдет ВСЮ возможную подготовку у него, но помогать он ему не будет. Пусть Канцлер, что хочет то и говорит, формально как инструктор он сделает все, но если что-то пойдет не так, то пусть это будут уже не его проблемы.
   Повернувшись, он еще раз посмотрел на новичка и тяжело вздохнул. Нечто низенькое, шарообразное, с маленькими ручонками и ножками, злобно пялилось на него большими, красными глазами и пыталось вежливо улыбаться, показывая полный рот мелких, острых зубов.
   - Твоюж *****! - подумал инструктор.
  

* * * * *

   - Твоюж *****! - подумал я.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Телепатия" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к успеху телепатии.

Текущий бонус: *% к успеху телепатии.

  

Глава первая.

Хотел начать жизнь с чистого листа,

но кто-то успел написать на нем нехорошее слово.

  
   [Вирт: где-то в Цитадели]
   Пробормотав, что-то насчет Великой Чести оказанной мне его Императорским Высочеством. Наставник, теперь уже наставник, одной рукой вручил мне большой мешок со снаряжением, а другой, развернув, выставил меня за дверь. С той стороны лязгнул засов, а с этой глухо звякнув, упал на мои ноги мешок, который оказался просто чудовищно тяжел. Больно-то как! Откуда тут такая БОЛЬ?!!!
  

Жизнь: 25\50

Ваша выносливость временно уменьшается на -1 ед.

Ваша сила временно уменьшается на -1 ед.

   - Чтоб ты сдох!!! - подумал я про наставника, шипя от боли в ушибленных ногах.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Телепатия" второго ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к успеху телепатии.

Текущий бонус: *% к успеху телепатии.

   - И где? И куда? - немного собравшись с мыслями, я огляделся. Ночь, звезд не видно, да ничего не видно. Единственный освященный пятачок... в нем находился я, кусок стены и дверь, откуда меня выставили. В остальном было темно, очень темно... я поежился.
   Вздохнув, развернулся и решительно забарабанил по дверному косяку.
   - Чего тебе? - раздался недовольный, приглушенный дверью, голос наставника.
   - Эта, а жить-то где? - справедливо возмутился я.
   - Не маленький, сам найдешь! - Буркнули с той стороны, перед глазами появилась надпись:

Вы получили задание "Найти свою комнату".

Вас определили на постой в трактир "Аленький цветочек". Необходимо самостоятельно найти место проживания в Цитадели.

Минимальные условия выполнения задания: найти комнату.

Дополнительные условия: Торопитесь успеть до того момента пока её не сдали другому рекруту. В противном случае вы получите худшую комнату.

Награда: у вас будет место, где вы сможете отдохнуть, привести себя в порядок, а также хранить свои личные вещи, не опасаясь, что их может кто-то взять.

   - Ну, мальчики налево, девочки направо, - пробормотал я и, повернувшись спиной к двери, пошел вперед в темноту, где как мне показалось, что-то светилось. Мешок я тащил за собой, ибо сил, чтобы его поднять не было.
   Спустя некоторое время пребольно ударился лбом о преграду, да так, что слезы брызнули из глаз, а вокруг головы хороводом закружились звездочки. Стало светлее.
  

Вы овладеваете умением "Хоровод Звездочек".

При сильном ударе по голове, есть небольшой шанс, что вы сможете вызвать хоровод звездочек, которые осветят на короткий промежуток времени ваш путь в этом мире.

  
   - Козлы! - коротко, но емко охарактеризовал я пещерный юмор создателей. А также разглядел такую хорошую, каменную кладку стену, влажная поверхность которой и отражала свет факелов у двери, до которой оказалось метров так десять.
   Хорошо, нам не привыкать, и покрепче перехватив мешок, я потащился направо.
  

Глава вторая.

Вся жизнь в борьбе -- покой нам только снится...

   [Вирт: где-то]
   Кажется, я заблудился - да нет, точно заблудился! Плутал я уже прилично. Куда-то сворачивал, спускался, поднимался, придерживаясь правой рукою стен. Окружающая темнота, перемежаемая слабым зеленоватым светом от каких-то грибов, гнилушек, мха, растущих на стенах, потолках - несколько смущала. Но учитывая мое состояние, уфф... после бурно проведенной встречи, действовало это на меня в большей степени положительно. Иногда, когда становилось совсем плохо, я долго стоял, прижимаясь головой к холодным каменным стенам. Потом снова двигался вперед, и мне было хорошо! Здоровье, подорванное мешком, практически восстановилось.
   В общем, я не сильно переживал - рано или поздно выйду к людям. Больше меня тревожила та ситуация в которую я попал.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Ночное зрение" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к успеху разглядеть в темноте что-либо.

Текущий бонус: *% к успеху разглядеть в темноте что-либо.

  
   Уже лучше, хотя и не сильно. Но, после того как звездочки погасли, стало чуть-чуть светлее.
   Когда начались посиделки, все шло мирно и по накатанной колее, а вот потом у нас с ребятами, а с некоторыми мы не почитай лет десять, а то и пятнадцать не виделись. Эх, а время то летит быстро.
   В общем, за разговорами, вспомнилось былое: где и как мы познакомились, а с большинством народа мы познакомились в сетевых играх. Вспоминали о том: как, кто с кем, старые истории, обиды и т.д. и мерялись своими достижениями. Так слово за слово, речь то и зашла о новых виртуальных играх. Ну и... сами ведь знаете, что сейчас за игры - хренотень одна. О чем я честно и сказал, кто-то меня поддержал, а кто-то стал доказывать, что это не так.
   Продолжалось это достаточно долго, трезвее мы не становились, умнее тоже... я уж точно. В общем - ляпнул, что мне, как опытному игроку, добиться чего-либо в этих новомодных играх, как два байта переслать. Притом неважно кем я буду отыгрывать, с чего начинать, что делать... ну знаете море... хм, по колено, и ты меня, что не уважаешь... Мне предложили доказать это делом, чтобы не быть голословным. Я согласился...
   Тут я прервался предаваться воспоминаниям и очень долго матерился. Немного полегчало. Хм, мне сейчас показалось или какое-то тут эхо странное?!
   Заказали, такс сказать с пылу с жару, самую новую, самую крутую, самую... игру. Капсулу для полного погружения в виртуальную реальность (КПП ВР) нам привезли быстро и нескольких часов не прошло. Установили, все подключили - к этому времени в сознании остались только самые крепкие из нас. Представители игры начали что-то объяснять, мы их послали, чай мы не маленькие разберемся сами... и я полез создавать своего персонажа. Помню, хотел создать трехметрового варвара-гиганта...
   Проведя ладонью по маленькой лысой голове, задумчиво дотронулся до небольших острых ушек, укололся сантиметровой щетиной, печально вздохнул и... подавился! Воздуха стало катастрофически быстро не хватать. Я стал задыхаться. Задыхаться!?? За время моего скитания, я оказался весь в пыли, паутине и эта гадость сейчас попала мне в рот и нос.
  

Вы подавились липкой паутиной, которой много в катакомбах и теперь задыхаетесь.

Рекомендации: Срочно освободите свой рот и нос от инородных предметов, иначе вам грозит смерть от удушья!

  
   Очки жизни: 48/50
   ...
   Очки жизни: 45/50
   ...
   Очки жизни: 43/50
   ...
   Очки жизни: 38/50
  
   Закашлявшись, я рефлекторно глубоко вздохнул и... сделал только хуже. Паутина полностью все забила и провалилась еще глубже. Голова закружилась, перед глазами все поплыло, ноги подкосились.
  
   Очки жизни: 35/50
   ...
   Очки жизни: 32/50
   ...
   Очки жизни: 28/50
   ...
   Очки жизни: 25/50
  
   Плюнув на все, я начал судорожно выгребать руками все, что мешало мне дышать, царапая при этом себе горло и раздирая рот. Таймер жизни при этом противно попискивал!!! ДА!! Наконец-то!!! Я смог дышать!
  
   Очки жизни: 5/50
  
   "Уфф, повезло! Мне кажется или стало чуть светлее?"
   Обратив внимание, на то, что у меня было во рту, а теперь на руках. Липкая масса, которая пульсировала и... по ней что-то ползало??!! Мне стало плохо.
  

Поздравляем!

Достижение!

Вы открыли достижение "Знахарь":

Теперь вы лучше понимаете, как можно использовать природное, животное многообразие этого мира в лечебных целях.

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к бонусу лечения паутиной.

Текущий бонус: *% к бонусу лечения паутиной.

- - - - -

Вы открыли достижение "Подножный корм":

Теперь, в долгом путешествии, вы не умрете от голода. Вы всегда сможете найти, чем подкрепить свои силы.

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к бонусу сытости,

если вы едите личинок пещерных тараканов.

Текущий бонус: *% к бонусу сытости,

если вы едите личинок пещерных тараканов.

   Меня вырвало, потом снова и снова...
  

Глава третья.

Что в имени твоем...

  
   [Вирт: катакомбы]
   Я все же потерял сознание. Когда меня в очередной раз рвало, краем глаза отметил, что жизни осталось около единички, потом наступила темнота, сейчас уже было двадцать пять. Интересно, мне одному кажется или создатели игры малость переборщили с натуралистичностью ощущений. Нет, я все понимаю, геймеры народ привычный и их мало чем удивишь...
   Фууу!!! Точно без сознания я был долго, то чем меня рвало, уже успело высохнуть... какая гадость... ваше заливное. Горло нещадно болело, рот болел, руки болели... А руки то чего болят то?! Ааа.. зубы! Проведя языком во рту, половины зубов я не обнаружил, зато они четко просматривались на моих руках.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Костяная броня" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к защите костяной брони.

Текущий бонус: *% к защите костяной брони.

  
   Твоюж ****! - со стоном я попытался приподняться, когда внезапно вспыхнул яркий свет. Глаза обожгло словно кислотой, зашипев от очередной порции боли, я попытался прикрыться руками, дернулся, потерял равновесие и, запутавшись ногами в своем вещмешке, упал наземь.
   - ЧТО ЭТО?!! - раздался испуганный голос.
   - Людиииии!!!! Помогите!!! - измученно просипел я.
   - АААААААААААА!!!! - раздался дикий вопль, что-то громко загремело.
   - ОЙ, МАМОЧКИ!!!
   - НЕЕЕЕЕТТТТТТ!!! - чей-то истошный визг ударил по ушам, буквально ввинчиваясь в мозг.
   - ЭТО ПОЛЗУЧИЙ УЖАССС ГЛУБИННН!!!!
   - ЧТО ОН ТУТ ДЕЛАЕТ!!??!!!
   - ОН НАС СОЖРЕТ!!!
   - МЫ ВСЕ УМРЕМ!!!
   - БЕЖИММММММ!!!
  

Поздравляем!

Вы помогли ожить городской легенде "Ползучий Ужас Глубин"

Вы получили достижение: "Покров Ужаса" первого ранга!

Теперь до тех пор, пока будут рассказывать эту городскую легенду, Вы, находясь под землей (катакомбы, подземелья, склепы, пещеры и т.д.), будете окутываться в покров.

Дополнительный бонус: чем чаще будет упомянута городская легенда, тем сильнее будет становиться покров.

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Текущие бонусы:

+10% силы, ловкости, выносливости

+10% аура смерти, страха, тьмы

+ 10% сопротивлению магии света

+10% к шансу прохождения и силе магии разума

+10% к ночному зрению.

Дополнительные бонусы: когда вы находись под воздействием городской легенды, игроки не смогут увидеть ваше имя. Также внешний вид персонажа, претерпевает некоторые косметические изменения.

   Спустя некоторое время, когда глаза пришли в норму, я смог оглядеться. Как и ожидалось, вокруг было пусто. Мой мешок, куча паутины и... небольшая кучка вещей, валяющаяся у ближайшего прохода, откуда вынырнула эта **** группа новичков.
   Подойдя, я наклонился посмотреть, что там интересного.

Достижение!

Вы получили достижение "Вор" первого ранга!

"... был застенчивый ворюга. Все существо его протестовало против краж, но не красть он не мог. Он крал, и ему было стыдно. Крал он постоянно, постоянно стыдился, и поэтому его хорошо бритые щечки всегда горели румянцем смущения, стыдливости, застенчивости и конфуза".

Берегитесь, если Вас заметят, то могут отомстить и стража в этом поможет.

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение:

*% к шансу успешной кражи

* минут штрафа.

*% к умению скрываться в тени

Текущий бонус: *% к шансу успешной кражи, *% к умению скрываться в тени, * минут штрафа.

  
   - Ухх, - я огорченно вдохнул. И уже без былого энтузиазма принялся разгребать вещи. Ничего интересного там не нашел, все было достаточно стандартное. Ну, мы не так богаты, чтобы разбрасываться даже дешевыми вещами. Поэтому я все аккуратно разложил по нескольким кучкам. Кучка оружия: пара мечей, тройка кинжалов, одно копье, одна булава. Кучка доспехов: пара щитов, один шлем и... тут возникло некоторое затруднение с идентификацией. Крепко ухватившись за предмет обеими руками, я всмотрелся в него и тут же получил исчерпывающие данные:
  

Гульфик. Защита от дробящего урона. Прочность 15/30

  
   Вещь полезная и в хозяйстве сгодится, только зачем эта штука в явно женской команде... Неважно. В мешках, коих оказалось четыре штуки, было пара пустых книг, мясо, хлеб, фляги с водой, немного лечебных трав, кресало и с десяток факелов. Правда, от факелов мне сейчас особой пользы не было, я уже достаточно хорошо видел в темноте. Но... понимая, что теперь-то я точно никого не встречу, закрепив парочку на стене, поджег и устроился пировать на чужих запасах.
   Решив заодно посмотреть, что было в моем мешке. А был там комплект крепких железных доспехов, длинный железный меч, короткий железный меч, куча еды, несколько фляг с вином, кресало, факелы и карта. Карта Цитадели, на которой был отмечен путь к трактиру.
   На некоторое время я завис.
   "Нуб и *****" - пришел я к единственному правильному выводу. Ну да ладно.
   На самом деле это была моя самая мелкая головная боль. Теперь я решительно не был уверен, в том, что смогу выиграть спор. Вначале нужно было поступить в Императорскую академию, вроде простое дело, но пришлось воспользоваться письмом, который мне дал человек, с которым мы поспорили. Когда он увидел созданного персонажа, он долго... хохотал. Потом периодически всхлипывая, объяснил мне, что, несмотря на все его желание выиграть, как честный человек он обязан мне дать мне хотя бы один шанс. Сука! Потом вручил это письмо и сказал, чтобы я предъявил его инструктору в малой Императорской Академии. На том мы и распрощались. Теперь осталось закончить эту Академию и перейти к реализации дальнейшего плана.
   Но полученные за последний день навыки и умения, несколько расходились с выбранным мною путем, а в дальнейшем они могли просто стать неодолимым препятствием. И это было весьма печально, ибо этот набор больше подходил Рыцарю Смерти, чем Паладину, которым я должен стать.
  
   [Вирт: центральный зал трактира "Аленький цветочек]
   Некоторое время спустя, в другом месте, в трактире "Аленький цветочек":
   ...А он все тянет руки и сипит "Людии, помогите!!!", а сам, бедный, весь уже желудочным соком разъеденный.
   ...А сзади то, сзади, его ужас глубин пожирает!!! Ноги уже заглотал!
   ... А я слышал, что тех игроков, что поймает, он неделями переваривает!!!
   ...ОЙ, девочки, я как вспомню, мне ж его так жалко становится!
  

Достижение!

Вы получили достижение "Мученик" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к шансу успешной молитвы.

Текущий бонус: *% к шансу успешной молитвы.

  
   Я подавился куском хлеба.

[2*иллюстрация, ужас]

  

Глава четвертая.

Любой тупик это - тщательно замаскированный выход.

   [Вирт: катакомбы]
   Вот уже какой день я брожу по этим гребенным катакомбам! Я не могу их покинуть, не могу выйти! WTF?!!
   Оказалось, что невозможно контролировать эффект от покрова, что дает городская легенда. Он не расходовал маны, он вообще никак не реагировал на что-либо. Меня постоянно окружала аура смерти, страха, тьмы. В результате все встречные твари исчезали с моего пути, полностью! За все это время я не встретил ни кого, ни одну нпс тварь! Возможно, это и хорошо потому, что они седьмого - десятого уровней, а я все еще первого? Но мне ведь надо качаться! Но это только полбеды.
   Основная беда была в том, что когда я пытался пробраться к выходам из катакомб, а их подробную карту я составил уже через несколько дней своего путешествия, вместе с приобретенным навыком "Картограф". Так я постоянно натыкался то на группу, то на одиночных игроков.
   И что вы думаете, они видели перед собой? А видели они перед собой "Ползучий Ужас Глубин", который накатывал на них, окружал беспросветным мраком, вселял безудержный страх и начинал высасывать жизнь.
   Небольшие косметические изменения?!! Мне сложно сказать, что видели игроки, но они очень сильно пугались, громко кричали, убегая прочь. Это продолжало недолго - игроки быстро сообразили, что лучше передвигаться большими группами. Пару раз я наткнулся на несколько таких организованных групп, в количестве около двадцати человек, так еле унес ноги! Я не знаю, чем они себя там накрутили, но такого количества агрессивно настроенных лично ко мне людей... я еще за свою жизнь не видел. Дальше хуже, после нескольких подобных встреч... игроки почувствовали свою силу!
   - Твоюж ****!
   Мой уровень маскировки, а потом и скалолазания, сразу выросли до фантастических величин. Неоднократно мне приходилось часами висеть на потолке пещеры, наблюдая, как внизу рыщет жаждущая моей крови толпа. Конечно же, в такой ситуации, порча и дурной взгляд работали как часы. Снижение прочности вооружения, экипировки и прыщи по всему телу, это были лишь цветочки, которые поджидали игроков от встречи со мной в темноте катакомб.
   Хорошо, что под покровом моего имени не было видно. Но если я выйду наружу с подсвеченным красным, а в моем случае ну просто очень красным именем - меня сразу убьют, а если кто-то увидит и поймет что я и есть тот самый ужас? Так меня сживут со света! А около входа в эту нуболокацию постоянно кто-то ошивался!
   - Твоюж ****!
   За это время уровень городской легенды повысился во много раз, росли выносливость и сила, потому что я собрал кучу вещей и, боясь их оставить где-либо, таскал с собой. Да, я жадный, вернее домовитый. Там где другие игроки путешествовали на своих питомца, или бегали, выполняя полученные задания, я всегда ходил медленным, уверенным шагом - так как всегда был перегружен. Тут же я уверенно перемещался, чуть ли не бегом, по извилистым туннелям, с огромным мешком на плечах. Что радовало.
   Существенно вырос навык подкрадывания, обратив однажды внимание на то, что подкрадывание, наряду с маскировкой значительно снижает визуальные эффекты, а также площадь воздействия покрова, я тренировался в нем постоянно. Правда, иногда бывали казусы, что я проявлялся буквально в центре очередной группы игроков. Воплей и криков было. Ух. Так прошла вторая неделя.
   И вот настал тот день, когда в очередной раз, решившись покинуть катакомбы, я по пути не обнаружил никого из игроков. Медленно, постоянно замирая, я крался в тени, максимально пытаясь убрать/сжать воздействие своего покрова. Наконец, я просочился в большой зал, за которым виднелась арка выхода. Да! Вот оно! Меня аж затрясло. Я попаду на солнечный свет, без красного ника и покров исчезнет! В этот момент в зал вошли двое.
   - Попался! - сказал первый.
   - Действую - сказал второй, взмахивая руками в мою сторону. В воздухе на мгновение повисло множество маленьких огненных шариков, которые резко рванулись ко мне, на ходу объединяясь, формируя длинные ленты огня, которые закрутились, образуя нечто огромное, нависающее надо мной, подпирающее потолок. Раскрылась огромная пасть, издав оглушающий рев, от которого все вокруг затряслось, а мое сердце провалилось в штаны. От ужасающего жара камень в зале вскипел! Огненный голем?!!!!
   - Да вы издеваетесь, - с трудом выдавил я из себя и рванул обратно в катакомбы.
   - Лови! - сзади раздался запоздалый вскрик, ему вторил рев разбуженной стихии.
   - Мать! Мать! Мать! - не переставая повторяться я, очень быстро перебирая ногами, несся по коридорам катакомб, которые стали для меня родными и вообще...
  

[3*иллюстрация, огненный голем]

  

Достижение!

Вы получили достижение "Марафонец" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение:

*% к скорости бега

*% к снижению усталости при беге

Текущий бонус: *% к скорости бега, *% к снижению усталости при беге

  
   Тяжело дыша от длительного бега я, влетев в пещеру, без сил рухнул на пол. Дрожащими руками я достал флягу из мешка и отпил воды. Ну, совсем замордовали!
   Эти чертовы охотники, гоняли меня по катакомбам уже пару часов. Большая часть их представляло теперь хорошо прожаренные, а кое-где и основательно вымороженные пещеры. Кстати, в этих пещерах я впервые увидел местных обитателей: пауки, тараканы, скелеты, зомби в виде ледяных фигур очень причудливо смотрелись в ночном зрении. Красота!
   Нет, я все понимаю, но работать в ограниченном пространстве заклятиями массового поражения. Может, я чего-то не знаю о себе? Вот ведь, вроде никого не убил, малость попугал, выступило пара прыщиков... так не со зла же! За что мне такое счастье в виде двух высокоуровневых игроков?!!
   Отдышавшись, я попытался как можно тщательнее замаскироваться, прикрываясь мхом, грязью, и пытаясь одновременно уйти как можно глубже в тень.
   Маскировка +50.
   Этого хватит, надеюсь. На разведчиков они не тянули, да и выбора не было, пещера в которой я находился была тупиковой. Ошибся малость, свернул не туда...
   Рык, огненного голема, пробирающий до самых костей, заставил меня оцепенеть от страха.
   - Пустота, в моем разуме пустота, я ни о чем не думаю, - продолжал повторять я, буквально вжимаясь в скальное основание.
   Маскировка +70.
   - Он тут я его чую, - раздался немного раздраженный голос.
   - Пора заканчивать этот балаган, - раздался второй голос.
   - Да ты прав! Убери свою зверушку.
   - БОЖЕСТВЕННЫЙ СВЕТ!
   Попался! Оставался только один шанс, вся надежда только на покров и его защиту от магии света. Я резко вскочил, скидывая с себя мусор, вокруг привычно сгустилось темное облако.
   Маскировка 0.
   Все залило ослепительным светом, боль, невообразимая БОЛЬ, пронзила все мое тело. Что-то вокруг гремело, рушилось и я ощутил, как куда-то падаю.
  

Добавлена новая характеристика: Сопротивляемость.

Катакомбы: вы стали первооткрывателем второго уровня

Катакомбы: вы стали первооткрывателем третьего уровня

Катакомбы: вы стали первооткрывателем тайного уровня "Логово Гхмыла"

В течение одной недели на этих уровнях для вас будут удвоены шансы выпадения трофеев и количество опыта.

  

Достижение!

Вы получили достижение "Победитель Чудовищ" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение:

*% к получаемому опыту за убийство Чудовищ

Дополнительный бонус:

Навык каменная кожа первого ранга

Навык предвидение первого ранга

Текущий бонус: *% к получаемому опыту за убийство Чудовищ

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

Ваш уровень повысился.

   - Хренасе, это как так? - Успел подумать я, прежде чем потерять сознание.
  

* * * * *

   - Ты не увлекся то? - к краю огромной дыры, еще пышущей раскаленными краями, подошел человек. Осторожно встал на край и посмотрел вниз, плюнул, прислушался, удивленно присвистнул. Потом посмотрел вверх, потолок пещеры был тоже разорван неизвестной силой, сквозь дыру ласково светило солнце, белели облачка и весело чирикали птички.
   - Да, нет, наверное - второй человек пожал плечами, - все равно сегодня бы возможность использовать его исчезла.
   - Ну, хорошо, будем считать, что...
  

Вы успешно выполнили задание: избавиться от Ползучего Ужаса Глубин.

Вы низвергли Ползучий Ужас в глубины катакомб, теперь он не скоро сможет вредить путешественникам и пугать их.

   - Ага...
   - Да, первый раз вижу, чтобы такая толпа низкоуровневых нанимала кого-либо за деньги, чтобы убить моба. Не особенно опасного, хотя и признаюсь весьма шустрого.
   - Представляешь, он смог вызвать у огненного голема изжогу!
   - Забавно, не думал что такое возможно. Меня лично немного смущает, что он смог выжить после такого удара.
   - Квестовый моб...
   - Погоди, кое-что проверю, - один из людей легко спрыгнул вниз на второй уровень катакомб.
   - Не, тут уже кто-то был из игроков, - подтянувшись, он забрался обратно.
   -Ты хотел открыть новую локацию? Да, тут любая пылинка облизана новичками. Вечно, разрабы что-нибудь новенькое придумывают. Раньше и катакомб не было.
   - Ладно, пошли, нам надо еще найти нашего будущего брата. Ты кстати видел его фотку?
   - Ага, ржал минут пять наверное.
   - Я думал, что все знают, что в современные капсулы нельзя залезать пьяным при создании персонажа.
   - Он, наверное, думал, что будет регулировать создание своего персонажа ручками. Ползунками как раньше.
   - А капсула теперь создает внешний вид персонажа, ориентируясь на ощущения пользователя. Представляешь, как его коробило, если создалось такое? - двое засмеялись.
   - Ну, на самом деле это поправимо, при инициализации...
   - Ему еще дорасти до нее надо.
   - Согласен, но шанс получить нового брата так редок. Надо присмотреть, помочь. Вдруг получится.
   - Да, давай, время еще есть до заката. Найдем его, повесим метку и будем присматривать.
   - Но глаза ты видел его глаза?
   - Ага, это жесть! Так, где ты говоришь, его поселили?
   - Трактир "Аленький цветочек".
  
   [Вирт: логово Гхмыла]
   Он был стар, очень стар. Гхмыл помнил еще те времена до Катастрофы, когда он бродил под открытым небом. Он помнил, когда сражался в первых рядах среди подобных ему. Как под его ударами разлетались порядки врагов. Как бессильно соскальзывали с его каменной кожи, уже тогда не уступавшей по прочности алмазной броне, удары вражеских магов. Он помнил вкус их магии, холодной, привнесенной из-за предела, напитанной чужими солнцами. Он помнил, как удары божественной силы выскочек выкашивали ряды его братьев. Но также он знал, что тогда они победили. Непросто эта победа далась. Кровавую цену тогда они заплатили, но выстояли, смогли защитить свой мир! И сейчас, спустя, множество циклов он чуял их, чуял их магию.
   Со временем, когда он оказался тут, камень окружил его, сковал могучее тело, но что ему камень. Напрягшись, со скрежетом, он высвободил первую пару рук, потому вторую пару и, поднатужившись, вызвав этим небольшое локальное землетрясение, рывком выдрал себя из плена камня. Распрямляясь во весь свой немалый рост, он готовился встретить врага.
   Теперь, когда сброшены оковы сна, он четко и ясно ощущал вверху, на поверхности двоих врагов. Он чуял запах их магии, её он не спутает ни с чем. Оглушительный рев вырвался из груди, присев он резко оттолкнулся и рванул свое тело вперед, первая пара рук вонзилась в потолок пещеры фиксируя захват, вторая пара стремительно наносила чудовищные по силе удары, стирая в пыль камень, Надо было успеть выбраться наружу, нужно было пространство для маневра. Но он опоздал, враги нанесли удар раньше.
   Ослепительный свет проник сквозь землю, окружил его, сминая, корежа тело. Целые пласты брони отваливались, рассыпались в невесомый пепел, раскаленным пламенем свет проникал внутрь, заставляя терять рассудок от боли. Но он держался, он не тот уже простой пехотинец, он Страж, он выдержит... и он выдержал! На самой грани, но удержался! Неважно, что тело повреждено, оно быстро восстановится. Теперь вперед на поверхность, разорвать, сокрушить врагов, пока они не собрались с силами для нового удара.
   Единственный уцелевший глаз успел сфокусироваться на быстро летящей черной точке. Сделать Гхмыл уже ничего не успел. Лишь осталось сожаление, что он не сумел, не сохранил, но поглотившая его тьма забрала все без остатка.

[4*иллюстрация, гибель Гхмыла]

  
   [Вирт: одна из комнат трактира "Аленький цветочек"]
   - Нет! Нет!! НЕТ!!! Почему они не исчезли?!!! Почему?!
   - Ведь Ужас, повержен! Они должны были исчезнуть!!! ПОЧЕМУ ОНИ НЕ ИСЧЕЗАЮТ!??!!
   Зеркало вдребезги разлетелось на мелкие осколки. Тяжело дыша и всхлипывая, девушка уселась на пол, прислонившись спиной к стене и, обхватив колени руками, горько заплакала. Ужасные волосатые бородавки на лице и не подумали исчезнуть, еще эта фиолетовая сыпь по всему телу.
   Целительница, на которую у нее едва хватило денег, не смогла снять эту порчу, сказал подождать недельку само пройдет. Знакомые лекари тоже разводили руками, не по силам нам это, вот подрастем на пару уровней, тогда изучим заклинание, снимем. А она не могла ждать, не могла.
   У нее было свидание с парнем, ее первый раз в этом мире и когда ночью они уединились, все шло хорошо, пока луна, выглянув из-за туч, не осветила комнату. Парень как-то позеленел и выскочил наружу. Вернувшись через минут десять, дико извинялся. Сказал, что его бабушке стало внезапно очень плохо, он срочно должен ей помочь. С тех пор она его не видела. Он думает, что она не слышала, как он блевал на улице и говорил, что столько не выпьет. И теперь она должна носить эту фарфоровую маску, пусть даже и временно, чтобы скрыть уродство.
   Некоторое время девушка тихонько плакала, когда слезы закончились, она просто сидела, покачиваясь из стороны в сторону. Наконец, что-то изменилось. Подняв заплаканное лицо, на котором горели жаждой мщения ярко-синие глаза, она прошипела.
   - Ты заплатишшшь!
   - Ты за все заплатишшшь!
   - Ты у меня будешшшь страдать!
   - Если понадобиться я спущусь в ад, но найду тебя там!
   - Слышишшшь, Ползучий Ужас Глубин, я иду за тобой!

Поздравляем!

  

Вы приняты в тайное общество "Немезида".

Мы поможем Вам отомстить наиболее мучительным способом.

Дополнительный бонус: Каждый четверг мы собираемся на утреннее чаепитие. Всем пришедшим горячие булочки с шоколадом и клубничное варенье от матушки "Черная Смерть". Домашний уют и тепло дружеского общения гарантированно.

  

Глава пятая.

Мы в ответе за тех, кого приручили...

  
   [Вирт: логово Гхмыла]
   - Ооо..., - как же мне хреново, как же мне плохо-то...
   Приходил я в себя какими-то урывками. Вот сознание есть, и щелк его уже нет. Болело все от кончика ушей до мизинца левой ноги. Ощущение, что меня вывернули наизнанку, просветили насквозь, покопались во всех уголках души, протоптались там здоровенными говнодавами, напоследок пару раз стукнули по почкам и ушли.
   Попытавшись открыть глаза, я зажмурился от яркого света. Солнечный свет!?! С трудом приподнявшись, сел и прикрыв рукой глаза, смог немного осмотреться. Я находился на огромной куче каменного щебня в круге, падающего откуда-то сверху солнечного света, за пределом круга была темнота. Щурясь, сквозь пальцы посмотрел наверх. Ух, ёпть... высоко, очень высоко виднелась небольшая дыра, сквозь которую виднелось солнце. Далековато...
   Кряхтя, словно столетний старик, пошатываясь, я утвердился на ногах. Под ногой, что-то хрустнуло... мой мешок! Похоже, когда я падал, он оказался внизу и смягчил удар. Правда, высоковато все равно. Приподняв мешок, на секунду застыл, оказывается я стоял в центре огромного каменного глаза, расколотого на множество кусков. Припомнив сообщение, прежде чем я потерял сознание, я печально вздохнул.
   - Привет Гхмыл, ты мой первый убитый, пусть даже с чужой помощью, моб в этой игре.
   И отдав последнюю честь поверженному, осторожно цепляясь за обломки, начал спускаться внизу к границе тьмы. На свету навык ночного зрения не работал и понять куда я попал, что же меня окружает не получалось. Когда я почти спустился, то почувствовал что-то не так. Откуда-то точно знал я не один, вокруг меня живые и их много, очень много. Словно подтверждая мои мысли, на границе света и тьмы, вспыхнули отраженным светом множество глаз. Внутри пробежал холодок.
   Замерев на месте, я очень медленно потянулся к мешку, чтобы достать какое-либо оружие. В этот момент отовсюду донесся едва слышный шепот, который становился все громче и громче. Множество голосов кричало в моей голове, это было невыносимо, перед глазами замелькали какие-то блики, образы.

Достижение!

Вы получили достижение "Телепатия" третьего ранга!

Вы получили достижение "Телепатия" четвертого ранга!

Вы получили достижение "Телепатия" пятого ранга!

Вы получили достижение "Телепатия" шестого ранга!

Вы получили достижение "Телепатия" седьмого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Текущий бонус: *% к успеху телепатии.

  
   Было ощущение, что голова вот-вот сейчас взорвется. Сквозь какофонию звуков, образов, все отчетливее становилось слитное: Мы рады... Мы приветствуем... Мы служим... Повелитель, Повелитель, Повелитель!
  

Поздравляем!

Ваша победа над Гхмылом произвела нужное впечатление.

Вы стали Повелителем племени пещерных гоблов.

В качестве знака почтения Вам принесли в жертву самую красивую девушку племени - Вы можете её убить и съесть сердце, получив дополнительные бонусы. Так же Вы получаете возможность вызвать себе на помощь воинов племени.

  

Поздравляем!

Вы изучили заклинание "Призыв гоблов" первого ранга.

Теперь вы можете всегда призывать воинов гоблов. Пещерные гоблы прирожденные разведчики, владеющие телепатией, из оружия предпочитают духовые трубки с отравленными стрелами. Используемый ими яд чрезвычайно токсичен. Достаточно царапины, чтобы парализовать взрослого пещерного медведя.

Ваша награда за достижение:

*% к силе призываемых воинов

Текущий бонус: количество призываемых существ 1

  
   Тут же боль прошла, в голове стало тихо и пусто. А я потрясенно наблюдал за тем как из темноты на свет выходит маленькое существо, с большой головой, огромными глазами. Длинные волосы были завязаны небольшим розовым бантом. Существо встало передо мной на колени и, склонившись в глубоком поклоне, протянуло руки с ножом вперед.
   - Твоюж *****!
   Осторожно взяв нож, зашвырнул в мешок. Еще чего не хватало, резать беззащитное существо на потеху толпе. Да еще есть сердце. И только я набрал воздуха в грудь, чтобы высказаться, что думаю по этому поводу...
   Раздалась бодрая мелодия и в облаке разноцветных, металлических блесток появился маленький, сантиметров двадцать человечек. Толстый и небритый, он был одет в коротенькое розовое платьице, семейные панталоны с черными сердечками, на голых волосатых ногах болтались шлепанцы. В руках находился большой розовый жезл, обвитый ленточками и с большой звездой на конце, которая испускала слабое сияние.
   Маленький  человечек сосредоточенно почесал спину жезлом и смачно отрыгнул стайку мыльных пузырей, разлетевшихся вокруг, которые лопаясь с мелодичным звоном, распространяли запах дешевой сивухи и крепкого перегара. 
   - Феи мы, - неожиданно громким басом, ответил на мой молчаливый взгляд человечек. По хозяйски огляделся и неожиданно громко рявкнул. - А ну брысь отседа! - Глаза окружающих нас гоблов мгновенно исчезли.
   - Пить будешь? - уже мягче обратился он ко мне. Я ошарашено кивнул. 
   Фей звонко щелкнул пальцами, перед нами появилось два больших жбана с непонятной жидкостью. Я осторожно попробовал напиток, ух, хорошо! В голове разом прояснилось, в теле образовалась необычайная легкость. Казалось, я могу горы свернуть легким движением руки. Посмотрев на меня фей, кротко кивнул и тоже с видимым удовольствием присосался к жбану.  Пару десятков секунд спустя довольно рыгнув, оценивающе смерил меня взглядом.
   - Хороший ты мужик! Хоть и урод! - родил он. Я поперхнулся и закашлял.
   - Порадовал ты нас. Мы там, - важно указал пальцем вверх, - следили за тобой. Такой ажиотаж создал. Обычно новички не радуют нас большой активностью. А твой дурной взгляд и порча это что-то, - причмокнул губами фей. - Разворошил ты осиное гнездо. Аукнется это тебе еще не раз.
   Жужжа маленькими крылышками, он спикировал к моему уху и, обдавая парами перегара, доверительным шепотом пробасил. - Между  прочим ставки делали. Я на тебе поднялся нехило, большие бабки срубил. - Сделав круг вокруг моей головы и, промочив горло,  продолжил. 
   -  Ты хорошо отыграл Ползучего Ужаса Глубин, а мы это дело любим и ценим. Когда те двое заявились по твою душу, тут тоже ты нас не разочаровал, такой материал дал. Ох, как ты от них драпал. - Фей заржал. - А как ты влетел в глаз этой тварюги вообще песня. Поэтому в качестве поощрения мы закрыли их контракт и дали тебе 1%  опыта от убийства Гхмыла.
   - Но, - тут он пристально посмотрел на меня, тяжелым взглядом, от которого мурашки побежали по спине. - Это разовая акция. Халявы не будет! Чтобы получить опыт ты должен быть в рамках уровня убиваемого моба. Также привязку городской легенды мы с тебя убираем. Покров оставляем - не дергайся, но его характеристики меняются, сам посмотришь. Ну, вроде все. 
   - Ах, да! Будешь болтать  о том, что было... Шкуру живьем спущу! - он показал мне кулак. - Все понял?
   - Да-да, - торопливо закивал я. 
   - Вот и умничка! - Фей оглянулся, проверяя, ничего ли он не забыл. 
   - Лады, крестник, - он ухмыльнулся. -  Бывай, может еще и свидимся. - И исчез, оставив после себя легкий запах весенних цветов. 
   - Ну, нифига себе! - Я малость прибалдел. - Вот это явление...
   Некоторое время я задумчиво смотрел в пустоту. Затем, спохватившись, принялся искать в мешке флягу, нашел пустую и бережно влил туда оставшуюся жидкость из жбана. Не знаю что это за напиток, но его действие я успел оценить.
   Передо мной все еще лежала на земле жертва мне.
   - Ты понимаешь меня? - гобла кивнула.
   - Встань, - приказал я.
   - Говорить можешь? - отрицательно замотав головой, гобла показала на свой рот и зашипела. - Не можешь говорить. Понятно, создатели обделили.
   - Общение у вас мысленное, так же присутствует язык жестов, так? - она обрадовано закивала головой
   - Хорошо. Значит так, я тебя отпускаю, мне не нужна жертва. И тем более я не собираюсь никого есть. Ты свободна. Иди обратно домой. - Гобла испуганно заверещала и снова бухнулась на колени, распростершись ниц передо мной. В голове опять послышался далекий шепот и замелькали блики.
   - Стоп, стоп! - рявкнул я. Не хватало мне новой порции боли.
   Но почему я так часто испытываю боль... думай, думай, думай... ПОНЯЛ!!!
   Когда капсула подстраивается под конкретного пользователя, то определяется его чувствительность к воздействию. А я был сильно пьян и моя чувствительность... оставляла желать лучшего. Ой, как нехорошо... Хотя, с другой стороны, вроде за последние дни я испытал максимально возможную боль, которая возможна в этой игре и ничего живой! Короче привыкну, понадеялся я на русский авось. Какой-то предел в капсулу встроен, не даст загнуться окончательно. Надеюсь...
   - Чего ты боишься так. Тебе что-то угрожает, если ты вернешься обратно?
   Ответом мне служил снова далекий шепот, но на этот раз в нем чувствовалась печаль, потеря, сожаление. - Блин, ничего не понятно. Хотя...
   - Я правильно тебя понял, - обратно тебя не примут? Племя тебя убьет, если ты вернешься и ты жива только пока рядом со мной так? - гобла часто закачала головой.
   - Твоюж ****!
   Я смотрел на маленькую девочку, чья жизнь пусть и виртуальная была в моих руках. Буря противоречивых чувств бушевала в моей душе. Я много чего по жизни делал и плохого и хорошего, но даже в играх, где можно было делать все, что угодно - всегда оставался на грани.
   - Буду тебя звать Эйя. Ты прокормить то себя сможешь? - Эйя радостно кивнула.
   - А меня прокормить? - она задумалась и оценивающе, чисто по-женски окинула меня взглядом, и неуверенно кивнула.
   - Ну, тогда, вперед, - я улыбнулся, - нам нужна еда.
   И только когда остался один, позволил себе тихонько прошептать: сволочи, что же вы творите то...
  

Достижение!

Вы получили скрытое достижение "Друг всех живых существ".

Ваш выбор определяет Вашу судьбу. Помните об этом всегда!

Отношение к Вам нейтральных и добрых персонажей этого мира улучшилось на 5%

   Немного посидев, решил разобрать с вещами до прихода Эйи и как-то обустроить временный лагерь. Первая кольчуга, которую я достал из мешка, буквально рассыпалась железной пылью у меня в руках. Это как так? Я начал доставать все подряд, выкладывая перед собой на камни. Набралась внушительная такая горка... пыли. Мда, похоже, последняя гонка по катакомбам не прошла бесследно, все вещи имели крайне низкую прочность и расползались в руках. Иммунитет, который временно подарил мне покров, на вещи не распространялся - они сильно пострадали от магии тех игроков, а когда я рухнул на Гхмыла, сломались окончательно. Мешок, изначально очень прочный, ибо был рассчитан на новичков, тоже на последнем издыхании.
   Потратив некоторое время на сортировку, пришел к неутешительному мнению, что осталось совсем ничего: пара фляг с водой, фляга с напитком от фея, десяток факелов, одно целое кресало, жертвенный нож и собственно все. Остальное пришло в негодность и ремонту, с моими навыками, не подлежит. А еда у меня закончилась еще наверху, аккурат во время гонок.
   Все, что нажито непосильным трудом... Портсигар золотой отечественный, магнитофон заграничный, пиджак замшевый... три штуки...
   Задумчиво почесал затылок, я принялся мыслить, как нам и советовал на корпоративных семинарах психолог, положительно: я жив, полон сил, у меня появился уровень отличный от первого, личный секретарь-референт, новые навыки и заклинания, этот надоевший покров снят, меня никто не преследует и... я Повелитель! Жизнь то налаживается!
   Так нехитро, но действенно подбодрив себя, внимательно огляделся вокруг. Солнце практически исчезло и наконец, заработало ночное зрение. В паре десятков метров, заметил сломанные ветки и бодро потрусил к ним. Очень надеюсь, что Эйя принесет хоть какую-нибудь дичь, которую можно будет зажарить.
   Набрав внушительную гору разнокалиберных сучьев, принялся разводить костер, пришлось повозиться, все-таки это был мой первый костер в этом мире. Разгоревшееся пламя порадовало своим теплом, навевая воспоминания о ночных посиделках на природе. Было хорошо и, несмотря на то, что я был глубоко под землей, вокруг была неизвестность, я просто сидел, смотря в огонь...
   Спустя некоторое время, так как Эйи все еще не было, подкинул дровишек в огонь, чтобы он быстро не угас и решил немного пройтись по окрестностям. Хотелось посмотреть, что осталось от Гхмыла. К моему большому разочарованию, поблизости ничего не нашел, а уходить далеко не решился и в расстроенных чувствах поплелся обратно. Когда я уже был в нескольких метрах от временного лагеря, то заметил тусклое свечение. В расщелине, между двух больших скальных обломков, паря над землей мягко пульсировала небольшая сфера. Быстро и крепко схватив её обеими руками, идентифицировал как "Сердце Гхмыла".
  

Вы держите в руках сердце последнего Стража.

Характеристики: неизвестно.

  
   Видимо мой навык идентификации предметов еще крайне низок. Но неужели это все... что выпало с Гхмыла? Сплюнув от расстройства, я присел к костру и, вспомнив о напитке и жертвенном ноже, попытался идентифицировать и их.

Вы держите в руках один из двух легендарных кинжалов "Кровожадный Убийца".

Характеристики: неизвестно.

Вы держите в руках напиток богов - амброзию.

Характеристики: неизвестно.

  
   Негусто как-то. Еще раз попробовал идентифицировать и снова ничего не получил. Вздохнув, начал убирать предметы в мешок, когда в огне громко лопнул сучок. От неожиданности дернувшись я выронил сферу прямо в костер. Мгновение спустя, кляня себя за косорукость, с помощью палки выкатил сердце Гхмыла наружу. Осторожно осмотрел его на наличие повреждений. Вроде обошлось. Хотя... теперь в глубине сферы пульсировала едва заметная алая искра, пытаясь рассмотреть её поподробнее, я поднес сердце к самым глазам.

Внимание! ОПАСНОСТЬ!

Активация данного предмета, повлечет за собой необратимые изменения для Вашего персонажа.

Так как при создании персонажа Вы выбрали свободный режим, напоминаем Вам, что в соответствии с пользовательским соглашением, прочитанным Вами и подтвержденным электронным оттиском Вашей личности, Вы несете полную и единоличную ответственность за последствия явных и неявных модификаций своего персонажа.

Если Вы все еще хотите активировать данный предмет, просьба подтвердить это.

В дальнейшем Вы можете отключить подобные подсказки в настройках Вашего персонажа.

   - Что за?!!!

Глава шестая.

Закон причины и следствия.

  
   [Вирт: логово Гхмыла]
   "Что за свободный режим? Что-то не припоминаю такого", - устроившись поудобнее, чтобы не свалиться в костер, но и иметь максимальный обзор - приказал системе войти в рабочее виртуальное пространство. При этом персонаж переходил в пассивный режим, но продолжал отслеживать окружающую обстановку и случае появления каких-либо живых существ в поле зрения, должен был меня информировать.
  
   [Вирт: личное вирт пространство мед. капсулы #23459]
   Игровая реальность пошла волнами и плавно сменилась большой, просторной комнатой. Солнечный свет мягко проникал сквозь несколько окон. Стены были выкрашены в светло-голубой цвет. Я же лежал на кровати, к руке был пристегнут катетер, через который подавалась из капельница какая-то жидкость. На прикроватной тумбочке стояла стеклянная ваза с фруктами, бутылка минеральной воды и находился один из томов собрания сочинений А.П. Чехова.
   Придерживая рукой капельницу, подошел к окну, выглянул наружу. Прямо под окнами, во внутреннем дворике, был разбит цветник с декоративными цветами. Вдалеке просматривался ухоженный парк. Очень похоже на один из пансионатов, в которых я как-то отдыхал.
   В дверь тихонько постучали, пару секунд спустя заглянувшая внутрь миловидная девушка лет двадцати, мило улыбнувшись, произнесла. - Доброе утро. Вижу, вы уже проснулись. Как вам спалось?
   - Где я? И кто вы? - немного резко спросил я.
   - Вы находитесь в рабочем виртуальном пространстве медицинской капсулы #23459. С Вами общается ИскИн модели "Сиделка". Вам нехорошо? Я отмечаю участившийся пульс и увеличение давления.
   - Все у меня хорошо, - буркнул я, облегченно выдыхая. - Шуточки у Вас...
   - В большинстве случаев наши пациенты не могут самостоятельно передвигаться и имеют значительные повреждения центральной нервной системы, как врожденные, так и приобретенные в результате несчастных случаев. По результатам проведенных исследований и собранной статистики установлено, что психологически человек лучше воспринимает, если он оказывается в соответствующем ситуации помещении. В дальнейшем окружающее пространство меняется, в зависимости от личных предпочтений. Если Вы желаете, мы можем сделать это сейчас.
   - Связь с сетью дома установлена?
   - Да, при первичном подключении капсула была интегрирована в вашу домашнюю сеть. Получен полный доступ.
   - Чудесно, зайди в настройки личного кабинета и скопируй профиль "Дом, милый дом".
   - Сделано. Произвести активацию?
   - Давай. - Пространство вокруг меня снова поплыло и сменилось еще раз.
   - С каких это пор капсулы стали оборудовать ИскИнами? И почему я тебя раньше не видел?
   - Все медицинские капсулы премиум-класса "Богатырь+" оборудованы ИскИнами. Капсулы содержат сложное и дорогостоящее медицинское оборудование, что позволяет контролировать состояние пациента любой сложности и проводить операции на месте. Кроме того наше присутствие максимально облегчает процесс реабилитации и социальной адаптации в современном мире с помощью ВР.
   - И по поводу второго вопроса. Мы уже виделись. При первичном входе в систему Вами было отдано распоряжение, цитирую: "Так крошка, пока большой дядя будет развлекаться, ты постой в сторонке и не отсвечивай". И хлопнули по попе. С этого момента я нахожусь в режиме ожидания.
   "Упс. Однако". - Похоже, я еще не разучился краснеть. - Заигрывать с ИскИном...
   "ИскИном?!!! Сложное и дорогостоящее медицинское оборудование??!!!"
   - Выведи мне раскладку по стоимости оборудования, что производит ваша фирма.
   - Вы хотите посмотреть какое-то конкретное оборудование? - Мгновение спустя передо мной развернулся огромный экран.
   -Да, наверное. - Я где стоял там и сел. - А какая у меня конфигурация капсулы?
   - Максимальная VIP конфигурация. Вы наш...
   На меня накатило... Хотелось рвать и метать, бежать куда-то, набить кому-нибудь морду, сломать что-то, сделать хоть что-либо и пусть все горит синим пламенем!
   - Отмечаю критическое состояние пациента. Принудительно ввожу успокаивающее. Пациент стабилизирован.
   - Спасибо, - прохрипел я. - Что-то душно стало, неожиданно так. Сейчас мне лучше.
   - Вам необходимо тщательнее следить за своим здоровьем. При первоначальном анализе вашего организма, отмечены незначительные отклонения, которые в дальнейшем могут привести к серьезным болезням. Вы можете ознакомиться с отчетом и получить рекомендации наших специалистов.
   - Давай, как нить потом поговорим на эту тему... ******, вот какого *** я купил эту капсулу?
   - Основываясь на анализе записей камер безопасности, могу сделать предположение, что покупка была совершенна под влиянием психоактивных веществ, с целью произвести впечатление на ваших гостей. - Сообщил ИскИн.
   - Чего? - несколько недоуменно я посмотрел на него.
   - В памяти вашей домашней сети сохранились записи событий, которые проходили в период...
   - Стоп! - прервал я ИскИна. - Я понял. Вывести записи камер гостиной на экраны, начальная точка отсчета момент заказа капсулы минус час.
   - Вывожу. - Вокруг меня появилась несколько экранов, на которых с разных точек зрения была гостиная, где после баньки собрались все наши. - Камеру номер три на центральный экран, остальные закрыть.
   Переключаясь и просматривая запись в нужных моментах, я заново вспоминал, что произошло.
   Вот начался разговор о компьютерных играх. Вот момент спора. Вот мы звоним детям одного из друзей, которые играли в виртуальную игру. Хм, забавные у них были лица, когда им позвонил их отец с фоном из кучи пьяных мужиков. Вот мы их пытаем, какая игра сейчас наиболее... Вот заходим на сайт компании предоставляющую оборудование для игры. Вот какая-то светлая или трезвая голова, чтоб ему здоровья побольше... сказала, что давайте не будем покупать дорогую капсулу, нам и простой хватит и...
   - Допонтовался, - печально вздохнул я. - Уж лучше бы купил самолет...
   - Не расстраивайтесь, на самом деле вы совершили чрезвычайно выгодную покупку, - попытался утешить меня ИскИн. - Капсула подобного типа поможет вам поддерживать здоровье на должном уровне, не тратя время на посещение врачей. Ежедневный мониторинг вашего состояния позволит предупредить многие болезни. В вашем распоряжении, в режиме реального времени, вся мощь нашего медицинского сервера и бесплатная консультация специалистов центра. Пожизненная гарантия прилагается. Поэтому если Вам сейчас сумма покупки кажется несколько завышенной, то в перспективе вы значительно сэкономите.
   - Ладно, проехали. Сделанного не воротишь.
   - Если вы считаете, что покупка была несвоевременной, то можете вернуть капсулу. Конечно, при этом вы потеряете часть её стоимости, но...
   - Нет. И закрыли этот вопрос.
   Тем временем на экране было видно, как я залезаю в капсулу, установленную прямо в гостиной. - Другого места установить ее не нашлось. - Вот на экран на стене выводится изображение для моих гостей. Вот я подключаюсь к серверу игры, создание аккаунта, создание персонажа, колебание при выборе расы, выбор свободного режима, создание внешнего вида персонажа. Дружный смех моих друзей...
   - Так, что за свободный режим такой?
   - Это уникальная технология, не имеющая аналогов в мире, позволяющая вывести взаимодействие человека с виртуальной реальностью на совершенно иной уровень. Разработана нашей компанией, входящей в конгломерат "Виртуальные миры". "Свободный режим" является детищем закрытых военных разработок в области медицины, виртуальной реальности и искусственных интеллектов.
   На протяжении последних лет "Свободный режим" используется на наших серверах виртуальных миров, постоянно совершенствуясь, делая жизнь многих людей полноценнее, насыщенней и интересней. Элементы "свободного режима" реализованы на всех уровнях разработки оборудования для виртуальной реальности. Наиболее востребованы они в медицине, в творческой среде и игровой индустрии.
   - Короче, как это реализовано.
   - Я прошу прощение, но техническая информация является коммерческой тайной.
   - Да, *****! Какие возможности дает "свободный режим" для игроков?!!
   - "Свободный режим" рекомендуется использовать только опытным игрокам, достигнувшим высоких игровых показателей и отыгравших определенное количество реального времени в игре. Связанно это с психологическими аспектами - у неподготовленного пользователя возникает когнитивный диссонанс между отыгрываемым персонажем и его поведенческими навыками в реальном мире.
   - ИскИн, ты вот сейчас с кем разговариваешь? Подачу информации на уровень проще.
   - Грубо говоря, если в погружении человек играет гнома, то по выходу он может разучиться ходить - потому что его мозг привык представлять себе, что у него другое тело.
   - Поэтому лишь небольшой процент игроков, без должной подготовки, может использовать "Свободный режим". Уровень индивидуальной совместимости можно определить только опытным путем в наших специализированных центрах. Там же проходит начальная подготовка...
   - Стоп! Но я ранее не играл, в ваших центрах не был, почему у меня была возможность выбора "свободного режима".
   - В вашем случае медицинская капсула позволяет провести обследование на месте, а наличие ИскИна позволяет быстрее и легче адаптироваться вашему мозгу. Поэтому, могу вас заверить, вам ничего не грозит.
   - Дорогая технология..., но то большое количество игроков, которых я видел: великаны, гномы, эльфы, орки и т.д.?
   - Они не используют все возможности полного погружения, поэтому диссонанс у них отсутствует. Кроме того, существуют технологические ограничения, касающиеся используемого оборудования. Хотя элементы "свободного режима" могут быть реализованы на любом оборудовании виртуальной реальности, в полном объеме он может работать только на медицинских капсулах.
   - Дело в том, что "свободный режим" это не просто изменение вашего внешнего облика, это комплексное ощущение всего нового тела - включающее тактильные ощущения, работу мышц и даже внутренних органов. Это модификации персонажа совершенно в свободном виде, контролируемые изменения от условий в которых он находится - это, в полном смысле этого слова, подлинная свобода в виртуальном мире, не ограниченная ничем, кроме вашей воли.
   - Однако, - только и смог вымолвить я. В этот момент нас прервали.
   - Входящий вызов, вывести на экран?
   "Это кого там нелегкая принесла" - мрачно подумал я. - Давай.
   На экране появился мой партнер.
   - Привет, рад, что ты появился в сети. Как прошла встреча старых друзей?
   - Привет, Петрович. Да, все вроде хорошо, вот понемногу восстанавливаю здоровье. А у тебя как?
   - Все в штатном режиме. Проект вошел в завершающую стадию, с нашей стороны только мониторинг ситуации, все идет по графику. Отчет сегодня будет доступен в сети, ознакомишься.
   - Это хорошо. Если ты не против, мне пора, дела ждут, - попытался я поскорее распрощаться, зная, что просто так Петрович звонить не будет.
   - Личный вопрос - у тебя надеюсь никаких проблем со здоровьем? - участливо улыбнулся он. - Мы все волнуемся, зачем тебе понадобились медицинская капсула?
   "Вот все-то ты знаешь... ничего от тебя не скроешь", - расстроено подумал я, смотря на своего партнера, а по совместительству начальника службы безопасности конторы.
   - Тяжеловато, что-то прошла встреча, здоровье пошаливает. Вот подумал за него взяться основательно. - Попытался выкрутиться я.
   - А годовой абонемент в наиболее популярный игровой мир полного погружения, тебе в этом поможет? - позволил себе легкий, едва заметный намек на улыбку Петрович.
   "Вот ведь ****!!!" - обреченно подумал я, и, пытаясь не потерять лицо окончательно, ответил. - Развеяться малость решил, заодно ознакомлюсь с последними технологиями в области виртуальной реальности.
   - Это хорошо, что ты не теряешь хватку. Мы все желаем тебе скорейшего выздоровления.- Петрович отключился, напоследок хитро блеснув глазами. - Говорят, прогулки на свежем воздухе хорошо помогают.
   - ******! Быстро слухи ползут.
   - Вас беспокоят условия вашего проигрыша? - снова проявил учтивость ИскИн.
   - Конечно, - вздохнул я. - Любого бы беспокоило, что ему придется пройтись голышом по центральным улицам нашего любимого города. В праздничный день, часов эдак в пятнадцать - шестнадцать.
   - Сочувствую, - сказал ИскИн. - Но вы ведь этого не допустите? Верно?
   - Угу...
   Тем временем на экране показывался следующий день, после того как гости разъехались. Вот открылась крышка медицинской капсулы, появилась моя рука, нашарила початую бутылку и...
   - Тьфу, - сплюнул я. - Записи камер системы безопасности, относящиеся к этому периоду - стереть. Спасибо за все. Я обратно в игру.
  

* * * * *

   После выхода пользователя, ИскИн еще некоторое время поддерживал эмуляцию пространства. Обычно, в случае использования медицинских капсул не по назначению - для игрового погружения в виртуальную реальность, происходил перевод некоторых функций в фоновый режим. Но для этого надо было провести первичную настройку, что не было сделано - работали базовые настройки. Теперь ИскИн был вынужден сам определять, в соответствии с заложенными алгоритмами, необходимый объем работ.
   Закончив анализ личного пространства пользователя, ИскИн, сверившись с полученной ранее информацией - принял решение и, прежде чем окончательно свернуть эмуляцию, позволил своей аватарке ехидную улыбку, кокетливо поправив розовый локон, выбившийся из прически.
   - Да, Повелитель. Все будет выполнено в лучшем виде.

Глава седьмая.

Так вот это, оказывается, была белая полоса.

   [Вирт: логово Гхмыла]
   Войдя в игру, первым дело огляделся: вокруг было темно и тихо, костер практически догорел - его едва хватало на то, чтобы осветить небольшой пятачок. Но страха или волнения не было, откуда-то я точно знал, что вокруг на десятки метров нет ничего живого. Это только дети боятся просто темноты, взрослые боятся того, что в ней скрывается. За последнее время темнота мне стала намного ближе, в ней уже скрывался я сам, а не какой-то неизвестный монстр. Когда за тобой охотится разъяренная толпа с факелами, быстро начинаешь ценить её присутствие, в том дальнем углу, куда тебя загнали.
   Посмотрел на сердце, что все еще держал в руке и... запихал его в мешок, от греха подальше. Эйя все еще отсутствовала, а есть хотелось уже сейчас. Вспомнил, что видел невдалеке заросли с какими-то плодами. Надо проверить, вдруг съедобны. Бросив пару сучьев в костер, двинулся в направлении возможной еды. Через пару шагов заработало ночное зрение, конечно в катакомбах, когда действовали бонусы от покрова, было видно очень хорошо и далеко, но... дареному коню в зубы не смотрят, покров мне оставили, хотя и в сильно урезанном виде.
  

"Покров Тьмы" первого ранга.

Тьма клубилась вокруг него, окутывая невесомым покрывалом, берегла от случайного взора, с жадностью пожирая не только свет, но саму жизнь. Взамен даруя силу, могущество, вселяя ужас в сердца его врагов.

Текущий бонус: *% к силе, ловкости, выносливости, *% к покрову тьмы, *% к ночному зрению.

Требования: активация *** маны, расход маны для поддержания в активном состоянии **

  
   Афишировать наличие такого заклинания не стоит. Не уверен, что его положительно воспримут конфессии света, включая паладинов. Конечно, отсутствие света еще не есть зло, но лучше подстраховаться. Возможно сейчас покров не такой уж и мощный, но теперь я могу его контролировать. Правда, применять не могу - маны достаточного количества нет, надо бы поднять характеристики. Сейчас закончу хозяйственные работы и сяду, подумаю, куда и что раскидать.
   Вот и заросли, плотное переплетение колючих веток, в которых виднелись продолговатые плоды. Самое удивительное, что я практически не поцарапался, пока их собирал. Колючки, когда я за них цеплялся, бессильно скользили по моей коже. Сначала я подумал, что это действует пассивный навык "Каменная кожа", который достался мне в наследство от Гхмыла.
  

"Каменная кожа" первого ранга.

Ему не нужны были доспехи, то чем его наградила Природа, было прочнее, гибче, легче. Мечи людей скользили, не оставляя даже царапины, стрелы эльфов бессильно отскакивали и лишь тяжелые удары молотов гномов заставляли его ненадолго отступить.

Текущий бонус: *% к прочности кожи

Требования: пассивный навык, не требует использования маны, либо специфических условий

  
   Но оказалось, что это не так. Сами колючки были мягкие, легко гнулись - такие же странные как и плоды, похожие на крупный кизил, либо мелкую грушу, но прозрачные, светящиеся слабым оранжевым светом, который исходил от трех косточек внутри. В принципе красиво, но насколько съедобно, вот в чем вопрос. С опаской попробовал один из плодов, оказавшимся сладким, с легкой кислинкой. Если через пару часов ничего не произойдет, скушаю больше.
   Пока собирал плоды, пару раз провалился в небольшие ямы, вырытые каким-то животным. В очередной раз, попав в такую яму, споткнулся и буквально носом пропахал землю, из которой торчали клубни, чем-то похожие на нашу картошку, некоторые были надкусаны. Судя по всему, неизвестно животное ими питалось, ну значит и мне пригодятся. Полазив на четвереньках, нашел с десяток целых и вместе с плодами, отнес добычу к костру. Клубни положил в небольшую ямку. Пока её копал порезался об осколок камня, закапав кровью несколько клубней. Наконец засыпал их землей и подвинул костер сверху. Плоды сложил в мешок, пока подожду их есть.
   Так как оружие, как и практически все, что я подобрал в катакомбах, у меня пришло в негодность, а защищаться чем-то надо было - то, покопавшись в сучьях, приготовленных для костра, выбрал пяток наиболее прямых, где-то с метр длиною - будут дротиками. Также подобрал двухметровую палку, с развилкой на конце - будет рогатиной. Зачистив с помощью ножа, принялся осторожно их обжигать. Через некоторое время стал счастливым обладателем закопченных с одного конца палок.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Оружейник" первого ранга!

Вы создали свое первое вооружение, тем самым встав на путь, который приведет Вас к вершинам мастерства. Со временем, повышая навык, Вы будете открывать для себя все новые приемы и профессиональные хитрости. В дальнейшем это позволит создавать воистину легендарные вещи.

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение:

*% к прочности оружия произведенного вами

Текущий бонус: *% к прочности оружия произведенного вами

  
   Хм, критически осмотрел получившиеся изделия ручного труда. Конечно невесть что, но в моей ситуации выбирать не приходится.
  

Кол. Одноручное оружие. Урон: 6-10. Тип урона: колющий. Прочность: 30/30

Вы можете вогнать кол в сердце вампира, а можете сделать земляную ловушку и утыкать её кольями.

   Вроде хотел сделать дротик... ну, тоже неплохо, теперь осталось найти спящего вампира под землей. А учитывая, что под землей он вряд ли будет спать...
  

Рогатина. Двуручное оружие. Урон: 8-12. Тип урона: колющий. Прочность: 80/80

Служит для сдерживания большого зверя, либо всадника на лошади, рекомендуется упирать один конец в землю.

  
   - Тьху, тьху тьху, - постучал я по дереву, не к ночи будет помянуто.
   Теперь нужно было сделать, что-то вроде дубинки или посоха, я начал примеряться к...
   - А-а-а-а-а-а, - донеслось откуда-то издалека.
   - Что еще за "А-а-а-а-а-а"??!!! - я закрутил головой, пытаясь определить, откуда идет звук.
   - А-а-а-а-А-А-а-а-а-А-А-А, - становилось все громче и громче, похоже, что-то приближалось сверху. На пару секунд стало тихо, похоже неведомый набирал воздух в грудь. И уже намного ближе раздалось. - У-х-х-х-т-ы-ы-ы-ы-н-о-в-ы-ы-ы-ы-ы-й-у-р-о-в-е-е-е-е-е-е-е-н-ь!
   Потом громкое "ШЛЁП!" и буквально рядом со мной, в каких-то трех метрах, заволновалось облачко мерцающего серебристого тумана в форме человеческого тела.
   - О, первые исследователи, - ухмыльнулся я.
   В этот момент меня буквально перекосило, посетило чувство чего-то неправильного, непоправимого. На макушку словно подуло холодным ветерком и я, не рассуждая, не думая, что происходит, швырнул себя резким кувырком в сторону. На то самое место, где я только что находился, с таким сочным чавканьем вонзилась булава, что у меня буквально стадо мурашек пронеслось по спине.

[5*иллюстрация, новые уровни]

  

Вы улучшили "Предвидение" до второго ранга!

Он всегда знал, что у нас на завтрак, обед и ужин. Обходил все ловушки, просачивался сквозь заслоны и съедал самое вкусное, а то, что не мог унести с собой - надкусывал.

Ваша награда за достижение: *% к предвидению.

Текущий бонус: *% к предвидению.

Требования: пассивный навык, на данном этапе срабатывает только в случае прямой опасности, чем выше опасность, тем больше шанс срабатывания навыка.

  
   Правда, что это булава я понял не сразу, ибо пришлось повозиться, пока ее вытащил из земли, куда она ушла по ручку.
  

Булава. Одноручное оружие. Урон: 15-20. Тип урона: дробящий. Прочность: 100/120

Простое, но надежное оружие, состоящее из тяжелого шара на деревянной рукояти. Если вам нужно настучать кому-то по голове - лучше не найти.

   Это точно, мало никому не покажется.
   - Такс, что нам Бог послал, - с этими словами улыбаясь, запустил руки в облачко, оставшееся после смерти неизвестного игрока, и зашарил там.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Мародер" первого ранга!

Нехорошо обирать чужие трупы... хотя и чрезвычайно прибыльно. Если не хотите упускать шанс разжиться чужими вещичками, то готовьтесь - если попадетесь, Вам жестко отомстят, а стража будет смотреть на это спустя рукава.

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: * минут штрафа.

Текущий бонус: * минут штрафа.

Требования: действует только с разумными существами.

   - Так кто же узнает-то, - я улыбнулся, - кто первый того и тапки. Да нехорошо, да плохо, да наказуемо..., но кто себя, в виртуальных игрушках, лишит такого развлечения - порыться в чужих вещах. А если серьезно, то пару-тройку раз мы все этим грешили, а вот потом... все уже зависит от человека. Помню, частенько сопровождал незадачливых игроков в локации, где лежали их трупы и за помощь ничего не брал. А тут игроки появится еще ой как не скоро, если только таким оригинальным способом - в этом случае им материальные блага...
   По мере того как доставал вещи, улыбка моя становилась все меньше и под конец исчезла вовсе. Походу Судьба мне тонко намекала - обломись. Хотя с другой стороны чего я хотел, кто там наверху мог еще бродить кроме новичков. Я разжился простым стальным доспехом, рюкзаком, факелами, флягой с водой, некоторым количеством хлеба, мяса и сыра. И хотя часть вещей была подпорчена падением с высоты, было весьма неплохо.
   Первым делом я переоделся, пришлось повозиться с ремешками, пока подгонял доспех под себя. Даже испортил мешок, предварительно переложив вещи в рюкзак, ножом распорол его на полоски и, переплетя их между собой, использовал в качестве повязок. Выглядело внешне не ахти, но результат меня порадовал, ничего не болталось и не мешало.

Вы подогнали под себя доспех, штраф на ловкость уменьшается.

  
   Жаль, что прочность повысить не могу, инструментов и материалов для починки поблизости не наблюдалось. Прицепил булаву на пояс, нож прикрепил на груди в самодельных ножнах, забросил в рюкзак колья, а сам рюкзак на спину, в руки взял рогатину и наконец-то почувствовал себя человеком. Попрыгал, все было пучком. Хорошо!
   Присев к костру, задумался над тем, куда вложить доступные для распределения баллы.
  

Базовые характеристики

Текущий уровень - 16

Жизнь: 170/170 Мана: 10/10

(без бонуса вещей)

Сила - 9

Интеллект - 1

Ловкость - 5

Выносливость - 12

Мудрость - 1

Дополнительные характеристики:

Сила воли - 1

Сопротивляемость - *%

Доступных для распределения баллов: 75

  
   Единственные заклинания, потребляющие ману, что у меня есть это "Покров тьмы" и "Призыв гоблов". Они требовали много маны для активации и для поддержания в активном состоянии. Все баллы внести в ману как-то меня не сильно прельщало, по идее можно было схитрить, но только за счет высокой регенерации маны. Активирую одно заклинание, вешаю на себя, жду, когда мана восстановится до нужного уровня, потом произношу второе заклинание. Но в этом случае требуется высокая регенерация маны, что на моем уровне... Значит выбираем покров, он хоть как-то будет компенсировать повышенную ману бонусами на физические параметры, но его пока до этого момента прокачаешь...
   Значит, вкладываю в интеллект и мудрость две трети баллов, а остальные распределяю между силой, ловкостью и выносливостью. Допустим, мы доводим количество маны до 200 - это потребует 38 баллов вложить в интеллект, 9 вложим в мудрость, получаем 47. Оставшиеся 28 распределяем: 9 в ловкость, 8 в выносливость, 11 в силу, получаем:
  

Базовые характеристики

Текущий уровень - 16

Жизнь: 250/250 Мана: 200/200

(без бонуса вещей)

Сила -20

Интеллект - 39

Ловкость - 14

Выносливость - 20

Мудрость - 10

Дополнительные характеристики:

Сила воли - 1

Сопротивляемость - *%

Доступных для распределения баллов: 0

  
   Только я распределил балы, как от костра потянуло могильным холодом. Опасность?!!! Схватил рогатину и, не разворачиваясь, прямо с места, где сидел, отпрыгнул на пару метров назад, где настороженно замер.
  

Поздравляем!

Вы пробудили Древнее Зло от долгой спячки!

Искренне надеемся, что Ваша смерть будет достаточно быстрой и безболезненной!

   - ЧТО?! КАКОГО?! - Только и успел я вымолвить, прежде чем, земля глубоко вздохнула - чудовищным горбом вспухая на месте костра. Его пылающие остатки, разлетелись вокруг, осыпаясь искристым водопадом. Все заходило ходуном, серия сокрушительных вибраций пронеслась по поверхности, камни стали рушились. С огромным трудом сохраняя равновесие, судорожно вцепившись за рогатину, я попятился подальше от эпицентра. Но далеко мне не дали уйти - то, что ворочалось в глубине, решило выглянуть. Взметнулся земляной фонтан, явив...
   "Картошка, ну ******", - как-то обреченно подумал я. Клубни, которые я нашел в зарослях и оставил запекаться, ведь так хотелось кушать... А теперь меня самого скоро сожрут. На картошку эта тварь уже совершенно не была похожа, отличаясь не только размерами, но и огромной пастью из которой свисало, что-то... Я пригляделся, ага, похоже тварюга жрала свою товарку, их же там было с десяток и похоже, что за право отобедать мною, развернулась нешуточная семейная борьба.
   Сглотнув и смачно отрыгнув, забрызгивая все вокруг слизью, тварь уставилась на меня десятками глаз, что покрывали её тело. Черт, а глазки то были подозрительно похожи на плоды, что я попробовал. Над землей тварь держалась с помощью, каких-то белесых корешков, по которым прошла волна и они ОЧЕНЬ резво метнулись ко мне.
  
  

Глава восьмая.

"...Я от дедушки ушел, я от бабушки ушел..."

   [Вирт: где-то под землей]
   Я мчался практически в полной темноте, рискуя в любой момент навернуться и сломать себе, что-нибудь важное. Если на первом уровне катакомб мне помогал прокаченный покров, усиливая ночное зрение, а также ловкость - то сейчас я его уже вспоминал с нежностью.
   Когда щупальца твари метнулись ко мне, я развернулся на 180 градусов и низко пригибаясь, рванул в темноту. В никуда, просто, чтобы оказаться подальше. Бежал - не рассуждая, не думая, на одних лишь инстинктах. Как мой какой-нибудь далекий предок, убегающий тысячелетия назад, чувствующий себя не хищником, но добычей. Наверное, если бы я в этот момент думал, что делаю и куда наступаю, точно бы навернулся.
   Так бывает, когда вечерком уже собираясь с рыбалки домой, находишь заводь. Тишина, ровная гладь воды. Ветерок легко намекает о вечерней прохладе. И ты напоследок, просто так, закидываешь спиннинг, лениво сматываешь леску и... сразу ловишь несколько щук подряд. Да таких упитанных, сильных - с которыми намучаешься, пока вытащишь. Сопротивляющихся до последнего, встающих на хвост и танцующих в отчаянной попытке стряхнуть блеску. Красота. Уставший, но довольный ты возвращаешься домой, с одной лишь мыслью "надо с утреца сразу сюда".
   И когда утреннее солнце вновь открывает для тебя ту заводь. Ты понимаешь, что там столько травы, что даже просто кинуть поплавок уже подвиг. И, конечно же, речи о добыче и не идет. Но надежда, надежда толкает тебя на пару попыток и потеряв несколько драгоценных блесен. Ты в расстроенных чувствах возвращаешься домой.
   Если бы я захотел повторить этот забег в темноте огромной пещеры - сломал бы себе в лучшем случае ноги... Ночное зрение открывало небольшой клочок окрестностей, на несколько метров вокруг. Поэтому препятствия в виде небольших стен, разломов, камней я преодолевал чисто по инерции и на удаче - ибо остановиться не мог. Когда усталость накатывала, я использовал амброзию, доставшуюся от фея и бежал дальше.
   В один прекрасный момент я понял, что меня никто не преследует. Тварь осталась далеко позади, а впереди неизвестность. Разум взял под контроль мое тело и тонко намекнул о последствиях такого бега. Постепенно перейдя на быстрый шаг, я окончательно успокоился и уже прогулочным шагом продвигался вперед.
   - Повелитель, Ваша еда! - мелькнуло в моей голове, на секунду заставив мое сердце остановиться. Чудовищным усилием воли я продолжил дальше идти, как будто ничего не случилось.
   - С-с-спасибо, - слегка запинаясь, выдавил из себя. - Посмотрим, что ты мне принесла.
   В голове возникло изображение сочненьких, пухленьких слизней - ярко фиолетовые, покрытые зеленоватой, светящейся в темноте слизью, они слабо подергивали, шевелили небольшими отростками. Уххх. Какая гадость!
   - Хорошая, вкусная еда... Эйя, а другой еды нет?
   Среди калейдоскопа образов, обрушившихся на меня, я смог вычленить пару картинок.
   - Тут поблизости есть поселение? Под землей?
   Завертел головой, вокруг все также было темно.
   - В какую сторону идти? Ты не могла бы меня туда отвести?
   Эйя схватила меня за правую руку и мгновенно вскарабкалась на плечи, приложила руки к голове, в районе висков. На мгновение все вокруг закружилось в безумном хороводе - окружающий мир расцвел множеством красок.
   Небольшой, плохо видимый пятачок вокруг меня стремительно расширялся, проявляя все новые и новые детали. Тут большой куст, там странно искривленное дерево, что-то огромное пульсирующее вдалеке - передвигалось среди окружающей растительности. Желтые, зеленые, синие цвета причудливо переплетались в окружении, периодически среди растительности проскакивали всполохи света.
   Я считал, что нахожусь в безжизненной, каменной пещере, где темно и одни только камни, а оказалось... что вокруг меня простирался огромный подземный мир, который я просто не видел. И не мог увидеть, пока мне его не показали.
   - Там! - Эйя повернула мою голову чуть-чуть направо. Далеко, на грани видимости, куда указывала Эйя, в небо бил пульсирующий столб зеленоватого света. Хм, за полчаса быстрого бега обернусь.
   - Что там?
   - Деревня, Повелитель, где Вы сможете поесть и отдохнуть, - голос маленькой гоблы прозвучал четко и ясно, никакого мельтешения образов перед глазами. И тут же меня несколько раз, требовательно стукнули по шлему, - если Вы поторопитесь то мы успеем.
   - Успеем? - я легкой рысью потрусил в указанную сторону, чтобы не терять времени. - А почему я тебя так хорошо слышу?
   - Мой народ уже начал Сбор, надо успеть до его окончания, иначе еды не останется. Раз Вам так не понравилась та, что я вам принесла. - В голосе проскользнула легкая обида. - Слышите Вы лучше из-за того, что я прикасаюсь к Вашей голове. Тактильный контакт существенно улучшает связь...
   За последующий час я узнал многое об окружающем мире, о каждом листочке, кустике, животных населяющий окрестности. Улучшил навык "Знахарь", стал лучше разбираться в "Подножном корме", получил несколько дополнительных уровней "Телепатия". Сдобрена эта лекция была значительной долей восторженных дифирамбов - какой я хороший и вообще, и вообще...
   Мда, кажется, я догадываюсь, почему Эйю принесли мне в жертву... Правда, эту мысль я по-быстрому запихал подальше, обижать её не хотелось.
   Так за разговорами, а я больше слушал, мы достигли окраины деревни. Состоявшей преимущественно из однотипных одноэтажных домиков, только ближе к центру виднелись несколько трехэтажных строений и что-то типа колокольни. И все это весело полыхало уже не призрачным зеленоватым светом, что я видел издалека, а вполне реальным пламенем.
   Ближайшее здание дрогнуло и взорвалось во все стороны горящими бревнами, когда сквозь него пронеслась гигантская туша пещерного медведя. Маленький гобл на его спине уважительно кивнул мне. За медведем на веревке волочился один из игроков и отчаянно матерился. Медведь удалился куда-то в центр деревни.
   - Эйя, что тут происходит?!!
   Четкого ответа, на этот раз я не получил, но множество образов промелькнувших перед глазами, принесли понимание, что происходит Исход. Вот только, что за Исход, куда, зачем - я так и не понял. Вокруг появлялось все больше гоблов, как пешком, так и на своем своеобразном транспорте, груженным парализованными, связанными игроками, животными, просто грузом и все это стекалось вглубь деревни.
   На центральной площади, переливалась всеми цветами радуги огромная пентаграмма, состоящая из нескольких вложенных кругов. В узловых точках находились неподвижно сидящие, лежащие игроки. В центре пентаграммы периодически срабатывал малый круг, отбрасывая в небо столб света. В нем исчезали небольшие группы гоблов, но основная масса окружила площадь и чего-то ждала. Можно было насчитать около десятка серебристых облачков, оставшихся после смерти персонажей.
   - Разведчики...
   - Как Вы считаете, скоро придет наша очередь?
   Едва сдержавшись, чтобы не ответить... я тактично промолчал. Небольшая группа игроков, размещенных гоблами в одной из узловых точек, несмотря на паралич, активно крутила головами и обсуждала ситуацию. Это хорошо, что они находились спиной ко мне. Замерев, я продолжил подслушивать их разговор.
   - Думаю уже скоро. Большинство разведчиков они забросили.
   - А что Вы куда-то торопитесь?
   - В принципе да, у меня назначена встреча в реале, но в тоже время не хочу упустить ничего интересного.
   - Так включите запись и выйдите.
   - Не те ощущения... вы же знаете, да и большинство данных на записи не видны.
   - Так, я ничего не пропустил? - очнулся один из игроков, бородатый гном. Без шлема, в черном доспехе, покрытом причудливой резьбой; на левом наплечнике пылал белым пламенем отпечаток растопыренной ладони. Даже сейчас, когда я смотрел глазами Эйи, он казался сгустком мрака. - О, уважаемый магистр, и вы тут? Вас-то как взяли?
   - Ну, - смутился неизвестный магистр. В отличие от гнома одетый весьма просто; свободная рубашка с короткими рукавами и открытым воротом, широкие штаны. Руки были покрыты замысловатой татуировкой. Босые ноги и длинные волосы, перехваченные несколькими кольцами, довершали образ.
   - Когда все это началось, я уже готовился уйти в прыжок в верхний город и, честно говоря, просто зазевался. Мгновения не хватило. Потом парализовало, надо будет при случае раздобыть рецепт этого яда. Великолепно действует - быстро, эффективно. Обидно немного - меня и поймали. С другой стороны, когда еще представится возможность понаблюдать такое?
   - Вы кстати уже разобрались в пентаграмме? - обратился магистр к сухонькому старичку, сидящему рядом. Его одежда повторяла наряд магистра, за исключением того, что на материю был нанесен сложный геометрический орнамент, который мягко светился красным.
   - Да, замечательное творение. Даже и не знал, что у гоблов есть мастера подобного уровня. Использование живых существ, не говоря о нас, в качестве источников дополнительной энергии для открытия порталов. Просто замечательно. Очень изящно обошли нехватку мощных накопителей и личной силы.
   - В голове не укладывается - они же всегда такие тихие были. Уже прилично тут живем и еще ни разу с ними проблем не было. Даже когда нанимали как разведчиков и следопытов.
   - Похоже, что сработал триггер на какое-то неизвестное нам событие.
   - Скрытый квест?
   - Скорее всего.
   - Интересненько, но я не могу припомнить в их легендах ничего похожего. А лучше меня их фольклор никто не знает, но как-то подобный исход не был упомянут. Хотя...
   Раздавшаяся недалеко ругань на секунду отвлекла собеседников. Центр пентаграммы вспыхнул в очередной раз, появилось новое серебристое облачко.
   - Ха, - гном ухмыльнулся, - этот тип уже несколько раз на моей памяти помирает. Все никак не успокоится.
   - Новичок, что с него взять. Запас магической, жизненной энергии небольшой - только и открыть малый портал. Нет, что бы подождать пару часов. Так нет, теряет все и голый несется обратно.
   - Кстати уважаемый, а вы насколько планируете отсрочить воскрешение? - гном невинно посмотрел на соседа.
   - Надеетесь успеть и разжиться вещичками с меня? - понимающе усмехнулся магистр. - Разрешаю, но поставлю максимальный интервал в 24 часа. Десять процентов от того, что у меня есть вы можете получить, когда нас используют для открытия портала. Возвращаться сюда я не намерен.
   - Что совсем ничего ценного? - пригорюнился гном.
   - Так я Вам и сказал, - широко улыбнулся магистр. - Кстати, когда ваши тут будут?
   - Э, какие такие наши? - искренне удивился гном.
   Магистр с теплой, отеческой улыбкой посмотрел на гнома. От чего тот смутился и покраснел.
   - Уже тут, - наконец нехотя пробормотал он. - Первый отряд лежит неподалеку в пентаграмме, второй еще несут.
   - Неужели Ваших чистильщиков так легко повязали? - прищурился магистр.
   - Да их хватило бы, чтобы даже Вас, уважаемый, завалить! - насупился гном, вызывающе топорща бороду.
   - Что, просчитали мой предел? Надеюсь, вы понимаете, что ошибка Вам будет дорого стоить, мой дорогой друг? - подмигнул магистр.
   - Вот только не надо меня пугать, на соревнованиях и посмотрим. Хотя, возможно, я несколько преувеличил. - Гном понизил голос до доверительного шепота. - Эти пещерные медведи просто нечто. Представляете, когти с легкостью разрывают зачарованную Вами броню, а сила и скорость просто чудовищны. Второй отряд смог убить одного, так они все поднялись на несколько уровней.
   - Поохотиться бы на них, но... Основная часть нашего клана сейчас участвует в открытии новой территории. Другая часть выполняет контракт по зачистке замка, один из игроков захотел осесть на старости лет и потратят на это еще часов пять, шесть. Остались только новички... и их уже упаковали. А вот гоблы за несколько часов отсюда точно уйдут, где их потом искать? - гном тяжело вздохнул.
   Надо бы и мне отсюда свалить, попадаться на глаза этой группе старожилов мне не хотелось. Начнут задавать неудобные вопросы. Оно мне надо? Только я сделал шаг назад, как гном мгновенно повернулся голову в мою сторону и недобро прищурился.
   - Так, что это у нас тут?
   Я замер, не зная, что на это ответить. На движение ведь среагировал, я тут долго стою - вот жжешь глазастая бородатая сволочь!
   - Судя по доспеху это новичок. Тряпками подогнал под себя их размер? Смышленый... но в городе кузнец может сделать это бесплатно. Значит до города не успел добраться.
   - Где у нас поблизости падают такие доспехи?
   - Только в катакомбах под городом, но прямого хода сюда нет. А это значит...
   - Открылся проход...
   - И направление сходится.
   - Да и женская особь гоблов на его плечах...
   - Точно в их становище попал.
   - Бедняга.
   - Согласен, надо же так вляпаться...
  

Достижение!

Вы получили достижение "Мученик" второго ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: *% к шансу успешной молитвы.

Текущий бонус: *% к шансу успешной молитвы.

  
   "Не понял! Мне сочувствуют? Меня желеют? Вот эти игроки, которых сейчас используют как накопители для портала? ЭЙЯ?!!"
   "Да, Повелитель?"
   "О чем они говорят, почему желеют меня?"
   Среди мельтешения образов, промелькнувших перед глазами, я вычленил, что если кто-то попадал в становище гоблов, то его использовали... Не понял, как использовали? Что за Вестник? И управляли им наиболее сильные в ментальном подчинении женщины племени?
   Но не успел я задать вопрос, что такое вестник, как обратил внимание на странную тишину вокруг. Отметил вытянувшиеся лица игроков в пентаграмме, смотрящих куда-то мне за спину.
   - А это что за хрень? - спросил гном, чьи глаза изумленно расширились и теперь соперничали размерами с большой сливой.
   "Хрень?!!!" - я в ужасе развернулся, догадываясь, что сейчас увижу.
   Да вы издеваетесь?! Ко мне неторопливо, уверенно двигалась тварюга. По широкому проходу, который образовали гоблы, почтительно расступаясь перед ней. Не понял?!!!
   "Эйя, твое племя не хочет помочь своему Повелителю справиться с этим зверем?"
   "Повелитель, мы не вправе вмешиваться. Вы связаны кровью, только Вы можете усмирить, подчинить её. Кроме того, как наши скромные силы могут помочь победителю Гхмыла?" - Мне вот сейчас показалось или в её голосе проскользнули ехидные нотки?
   Кстати, что за кровь? Хм, неужели хватило тех капель, что я уронил на картошку, когда её готовил. Говорила мне мама "мой руки перед едой сынок, а то всякая гадость заведется".
   Я смотрел на приближающуюся тварь, судорожно пытаясь найти выход из ситуации и не находил. Тварюга за время моего преследования стала еще больше, корешки превратились в полноценные щупальца, а капающая из пасти слюна... Да от земли поднимался легкий дымок, когда она её касалась!
   "Эйя, а ну брысь с меня. Побудь пока с племенем". Я слегка пошатнулся, освободившись от живого груза. Разом навалилась темнота, мир стремительно сузился до центральной площади деревни, подсвечиваемой пламенем от пожарища и светом пентаграммы.
   Чтож, решим все сейчас и здесь. Сделал несколько пробных взмахов рогатиной, которую так и не выпустил из рук. Обозначил шаг влево, тварь настороженно подобралась. Обозначил шаг вправо, она пригнулась. Прыгать точно не буду... замерев друг напротив друга мы играли в гляделки, хотя по количеству глаз я явно проигрывал.
   - Портал! Беги! - неожиданно раздался глубокий бас гнома.
   Точно, хорошая мысль, только сделаем чуть по-иному. Как я и ожидал движение назад спровоцировало тварь и она прыгнула. Попалась! Сделав быстрый шаг-подшаг вперед, пригнулся, втыкая в землю рогатину, принимая на нее летящую тушу. Древко оружия согнулась, затрещало, но выдержало. С резким выдохом я рванул рогатину вверх и за спину, напрягая мышцы ног и спины. Подправляя траекторию движения твари в центр пентаграммы. Выносливость сразу скакнула на самый минимум. Рухнув спиной на землю, я словно в замедленной съемке, наблюдал пролетающие надо мной зубы, щупальца - исчезающие в столбе света.
   Резкий рывок и мир вокруг меня переворачивается - щупальце твари, захлестнувшее мне ногу, увлекает за собой прямо в столб света.
   - Нет, ну твоюж ****!

Глава девятая.

Ты кто? - ОРЕЛ! - А почему такой маленький? - болею...

   [Вирт, Цитадель Мрака: зал порталов]
   Стена, на которой я прятался, содрогнулась от чудовищного по силе удара. Внизу раздался жуткий вой, сменившийся противным визгом и чавкающими звуками. Говорят Бог любит троицу - первый раз я бегал от толпы, второй раз от огненного голема, третий раз бежал от подземной твари. Сейчас моральных сил, чтобы сбежать - не было, все, хватит, набегался. Осторожно подполз к самому краю каменного парапета. На секунду мне показалось, что рядом со мной находится давешний фей, болтая маленькими ножками, внимательно следит за происходящим внизу. Прихлебывая из жбана, парящего рядом. Амброзия?! Я протянул руку...
   Заметив мой интерес, он решительно рубанул воздух своей палочкой, звезда от которой со свистом пронеслась в опасной близости от моей головы.
   - Обойдешься!
   - Ты скажи, зачем деточку обидел? - доверительным тоном спросил фей.
   - Какую деточку? - не понял я.
   Фей указал пухлым пальчиком вниз, где во внутреннем дворе крепости бесновала, разросшаяся до размеров слона, тварюга.
   - Разбудил, убежал, а она к тебе испытывала нежные чувства - фей захихикал.
   - Гастрономические? Как я понял в их семье принято кушать родственников, - немного сухо ответил я... пустому месту. Рядом никого. Докатился, теперь уже галлюцинации в игре начались.
   Внизу глухо взревело, мелькнули щупальца - со свистом рассекая воздух, двухметрового скелета с ростовым щитом, каменную колонну за ним - оставляя глубокие шрамы в монолитной стене. Кости ссыпались на поверхность двора, ранее чистенький, аккуратно вымощенный, с красивой мозаикой, он теперь больше напоминал полигон военных действий. Везде ямы, расколотые на части плиты, каменная пыль, покрывающая толстым слоем кости... много костей, вперемешку с доспехами и слоем слизи. Некоторые еще шевелились, пытаясь собраться в единое целое.
   - ******** ******! - Если до меня не доберется эта тварь, то хозяева этого места точно меня прибьют. За все хорошее, доброе, вечное. Похоже на этот раз мне не выжить. Но если они думают, что я так просто сдамся...
   В этот момент, снизу прилетела верхняя часть скелета и рухнула рядом. Тяжело заворочавшись, он приподнялся, развернул череп ко мне, в глазницах полыхнуло зеленое пламя.
   - Живойййй, - проскрипел он. - Зачемм тттыы сююддааа пришеллл?
   - ******, - предельно коротко высказался я, обрушивая булаву. Череп громко хрустнул, разлетаясь мелкой пылью, остатки костяка несколько раз конвульсивно дернулись и замерли.
   Слова скелета переключили что-то во мне. Действительно, зачем? Пора заканчивать это затянувшееся действо. Как там сказала Эйя "Вы связаны кровью, только Вы можете усмирить, подчинить её". С трудом вытащив из цепких рук скелета топор, резко взмахнул, приноравливаясь к весу - пойдет, в качестве средства усмирения, вполне...
   Теперь сделать, то на что я ранее не решался. Глубоко вздохнул, достал сердце Гхмыла, все еще пульсирующее алым и поднес к лицу. Ответил положительно на запрос активации. Ярко полыхнуло, острая боль пронзила правый глаз, что-то чужеродное заворочалось в глазнице, обстраиваясь там, проникая в голову, в мозг. Перед глазами замелькали разноцветные разводы и на какую-то секунду мир вокруг меня расцвел. Я видел, ощущал на многие метры вокруг - живых, мертвых, энергию, что окружала их, что двигалась внутри. Её потоки - я видел все. Это похоже на то, что мне показывала ранее Эйя, но в тоже время отличалось, виденье было более глубоким, полным, законченным.
  

Достижение!

Вы получили достижение "Глаз Одина" первого ранга!

Теперь Вы можете видеть, ощущать энергию окружающего мира. Со временем и опытом вы научитесь ею манипулировать.

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: +5% к четкости видения.

Текущий бонус: 5% к четкости видения.

  
   Прекрасно, теперь я вижу энергию, магическую энергию. Навык был активным, но потреблял так мало маны, что я сразу применил его. Однако, разница между тем, что я видел вначале и сейчас, была существенна. Только очень внимательно вглядываясь можно было рассмотреть легкую дымку, вместо четких токов энергии. Применил "Покров Тьмы", пространство вокруг меня немного потемнело, физические характеристики немного изменились. Достав флягу с остатками амброзии, глотком осушил - легкость, сила разлилась по телу. Жаль, что амброзии больше нет, истратил всю пока бежал.
   Ну, картоха, держись! Сейчас буду тебя усмирять... И дождавшись очередной волны скелетов, пусть отвлекают от меня, покрепче сжав в одной руке топор, а в другой булаву, с разбегу рухнул вниз, на спину твари.
  
   [Вирт, Цитадель Мрака: тайная сокровищница]
   Да! Он смог, он достиг! Не зря его клану покровительствует хитроумный бог Снесс. Дорого обходится его благосклонность и дело не только в драгоценных побрякушках, намного большего требует змеиный бог от своих последователей. Непомерная цена, но и результат... ошеломляет.
   Кто бы мог подумать, что здесь, где неоднократно бушевали жесточайшие битвы, где насмерть сходились воины света и тьмы, находится легендарная сокровищница Короля Мертвых. Сколько времени, сил, жизней потратил его клан, чтобы нанести на карту все хитроумные ловушки, все опасности этого места. И теперь, когда основные силы Короля Мертвых были отвлечены, брошены на защиту его владений - вору его уровня стало под силу проникнуть, снять запоры, обойти страшную магию этого места.
   Будущее его клана, власть, сила - звенящей рекой сыпалось в зачарованные сумки путешественника, которые могли вместить в себя намного больше, чем могло показаться с первого взгляда. Украшения, драгоценные вещи, металл, камни, берем - вес не имеет значения, объем тоже. Странные фигурки, изображающие неведомых животных - берем. А как сюда попала простая деревянная шкатулка, неважно - все берем. Мастер клана "Ночные ястребы", справедливо рассуждал, что с добычей он разберется потом, а сейчас ему надо взять, что можно и свалить отсюда. Так ну вроде все.
   Богатство и слава, при этих мыслях он улыбнулся и все еще улыбался, когда ближайшая стена разлетелась на мелкие кусочки, мелькнули щупальца и огромная пасть схлопнулась вокруг него.
  
   [Вирт, Цитадель Мрака: тронный зал]
   Где-то далеко, там, куда почти не заглядывает солнце, где свет его тускл и холоден, у подножия мрачных гор, уходя своими "корнями" глубоко под землю стоит крепость. Долгие тысячелетия охраняя покой Царства Мертвых. Земля у матово-черных стен, пропиталась кровью тех, кто пытался силой и хитростью проникнуть в Цитадель Мрака, а их кости и после смерти служат Господину.
   В самом центре - сердце Цитадели - находится тронный зал. Тихо и пусто там, некому любоваться его красотой и величием. Великолепным мозаичным полом, чудеснейшими витражами, причудливыми колоннами из дымчато-серого мрамора - все покрыто пылью, предано забвенью. Тьма окутывает зал, лишь над каменным троном горят багровым пламенем глаза Короля Мертвых.
   Но покой был нарушен - распахнулись врата, вбежал прислужник и рухнул на колени.
   - Беда, Господин! Гвардия уничтожена, сокровищница вскрыта. Не одна из тех, что подготовлены - другая...
   - КАК? - тяжело упал голос.
   - Все пробужденные войска на стенах, готовятся отражать нападение. Сокровищницу осталась охранять ваша личная стража. Всю её уничтожила тварь, которую призвал повелитель чудовищ, проникнувший через стационарный портал - его не смогли задержать. Мы не знаем, как защита Цитадели пропустила его.
   В зале ощутимо похолодало, изморозь затянула окна, теперь дыхание прислужника вырывалось изо рта белесым паром.
   - Пропало все, сокровищница полностью пуста! И... - прислужник клонился еще ниже, - пропало ОНО.
   - ЧТО?!! - голос Короля Мертвых пронесся через залу - треснули колоны, чудеснейшие витражи осыпались грудой битого стекла. И впервые за много лет Король Мертвых пошевелился - пальцы левой руки сжались, разнося в каменную пыль ручку трона.
   - ГДЕ ОН?
   - Он прорывается наружу, уже на второй линии обороны, мы не успеваем его задержать, слишком сильна тварь, призванная им. Дополнительные войска не могут быть перекинуты... - прошептал прислужник, неверяще смотря на руку Короля.
   - ?!
   - Портальный зал сильно разрушен, только несколько малых порталов продолжает функционировать. Мастер порталов уже работает над большими портальными вратами и восстановит работоспособность в самое ближайшее время.
   Король Мертвых выпрямился во весь свой могучий рост и сделал один неуверенный шаг, второй, третий. Каждый шаг отзывался по всей Цитадели, заставляя, пробуждая, призывая, указывая. За Королем Мертвых, паря над полом, следовало девять бездушных теней.
   - Господин... это неправильно, так нельзя. Запрещено...
   Холодный, пронизывающий взгляд обратился на прислужника и тот с диким криком осыпался кучкой холодного пепла.
   [Вирт, Цитадель Мрака: внешние укрепления, центральные врата]
   - Н-е-Н-е-е-Н-А-н-а-в-в-И-В-ж-у-У-у-у-У!
   Побелевшими от напряжения пальцами правой руки, я вцепился в кинжал, воткнутый между спинными сегментами брони твари. Второй рукой я отчаянно хватал воздух, пытаясь сохранить равновесие. После того как сломались булава и топор, выбившие немало глаз картохи, я остался безоружным. Спинные глаза, это было единственное, что я смог повредить - щупальца и хитиновая броня не поддавались. Спрыгнуть и исчезнуть уже не получалось, пространство вокруг просто кишело скелетами. Все, что мне оставалось, так это как можно плотнее прижаться к спине твари, цепляясь за выступы хитиновой брони и за жертвенный кинжал, вогнанный между сегментами брони.
   Деточку так разнесло, после поедания вкусняшек в виде скелетов и какой-то еще дряни, что это начинало играть против неё. И хотя она меня не видела, но ощущала и пыталась достать ударами щупалец. Когда же осознала, что это у нее не получается, вот тогда она взбесилась по настоящему! Только благодаря тому, что я привязал свою руку к кинжалу, полосками ткани, меня не унесло в ближайшую стену. И хотя я не жалуюсь на плохой вестибулярный аппарат, но от всех этих прыганий и метаний меня отчаянно мутило.

Достижение!

"Укротитель Чудовищ" первого ранга!

Увидеть таблицу полученных достижений можно в настройках вашего персонажа.

Ваша награда за достижение: +5% к успеху укрощения чудовищ.

Текущий бонус: +5% к успеху укрощения чудовищ.

  
   Древнее Зло все-таки сдалось! Полученный навык позволял худо-бедно находиться верхом на твари, но чтобы управлять ею или тем более направлять - об этом речи не шло. Кроме того, мне все еще сильно доставалось от тряски и сыплющихся каменных обломков. Наконец, проломив очередную стену и обрушив какие-то массивные врата - остановилась. Поднявшаяся пыль не позволяла рассмотреть, где мы находимся. Скелеты окружили нас, но не нападали и не уходили, держась на расстоянии, где их не могли достать щупальца и чего-то ждали.
  

Внимание!

Вы находитесь в зоне проведения глобального ивента "Свержение Короля Мертвых". Если Вы по каким-то причинам еще не вошли в существующие группы, рекомендуем это сделать незамедлительно. В противном случае система автоматически присоединит Вас к существующей группе.

  
   Раздался едва слышный свист, глухой удар и снизу рвануло пламя. Что? Тварь глухо взревела и метнулась куда-то в сторону. Прыжок, еще один, солнечный свет ослепил мои глаза. СОЛНЦЕ?!! Не может быть, я вырвался?!
   Прищурившись, я огляделся и... разглядел впереди ровные шеренги войск. Стена из десятков, сотен, тысяч воинов заполняла все видимое пространство и быстро приближалась.

Поздравляем, Вы стали защитником "Цитадели Мрака"!

Просьба занять оборонительную позицию, указанную на вашей личной карте.

Дополнительная информация:

На время проведения инвента имеющиеся навыки, умения и заклинания усиливаются магической мощью Цитадели.

Ваше возрождение ограниченно тремя попытками.

Очки Ваших действий зачисляются на счет текущей группы.

По результатам ивента Вы будете вознаграждены, согласно полученным достижениям - вид вознаграждения определяется администрацией в каждом конкретном случае.

  
   Черт! Выйти из группы, срочно выйти из группы! Почему я не могу этого сделать?!! Как я не могу выйти из группы до окончания инвента?!!!
   - Нет, ну твоюж ****!
  

[6*иллюстрация, войска, разрушение ворот, явление картошечки]

  

Глава десятая.

Со времен доисторического человека ни одна битва еще никогда не проходила так, как было запланировано.

  
   [Планета Земля: центр трансляций мира Игры]
   - Здравствуйте, мы рады приветствовать вас на нашем канале! Сегодня, сейчас вы станете свидетелем поистине уникального события - сотни, тысячи игроков будут взаимодействовать между собой и нпс персонажами, чтобы скинуть в решающей битве Короля Мертвых с его трона!
   - Это масштабный игровой проект, который вы можете наблюдать в режиме онлайн, стал возможным благодаря не только усилиям наших разработчиков, он стал возможным благодаря вам - нашим игрокам, зрителям, подписчикам. Благодаря вам наш мир растет и развивается, а мы стараемся уловить каждое ваше пожелание и настроение, сделать вашу жизнь более увлекательной и интересной.
   - Меня, как вы уже знаете, зовут Сергей, а наша почетная гостья это восходящая звезда, очаровательная певица - Милли Форм! Вместе, мы будем наблюдать, комментировать происходящее на поле боя, а также следить за вашим участием в опросах, викторинах, конкурсах на нашем игровом портале. Наиболее активные зрители получат ценные призы, включая подписку на доступ в игровой мир и... главный приз - романтический ужин с Милли в нашем любимом ресторане "Толстый тролль".
   - Милли, говорят, что у вас есть персонаж в нашей игре, это правда?
   - Да, это действительно так. Вот уже несколько недель прошло с момента его создания.
   - Надеюсь, это бард и вы порадуете наших игроков своими песнями?
   - Нет, это не совсем бард... пусть это будет моим маленьким секретом.
   - Понимаю, тайна личности, но описать свои ощущения от игры вы можете?
   - Признаться честно, я не ожидала, что будет настолько интересно! Незабываемые ощущения. Я даже вступила в одно тайное общество.
   - Какое или это тоже секрет?
   - Согласитесь, если я расскажу, тогда оно уже не будет тайным, - улыбнулась Милли.
   - Ах, женщины...!
   - Но, вернемся к тому, что происходит в нашем мире.
   - Как вы уже знаете, мы собрались посмотреть, как свергнут Короля Мертвых с его трона. Для чего? Зачем, собирать громадную армию и вторгаться в его владения - в чем причина?
   - Дело в том, что под Цитаделью Мрака находится Царство Мертвых, огромный город, уходящий бесконечными лабиринтами глубоко вниз. Город куда доступ простым смертным запрещен, а вход охраняется Королем Мертвых. Неисчислимые богатства сулит он первооткрывателям и исследователям. Поэтому, для того чтобы открыть эту новую игровую локацию, нужно взломать замок её запирающий - Цитадель Мрака.
   - Армия, что вы видите на экране, смешанная. Она состоит из двух частей. Игроков, представленных топ кланами и свободным ополчением, куда может вступить любой желающий. И нпс жителей виртуального мира - каждый Владетель прислал часть своего войска.
   - Переброска организована Советом Магов и включает в себя: двенадцать больших портальных врат из крупных городов континента, пяти безопасных зон, где умершие игроки могут возрождаться ограниченное количество раз. Хочу обратить внимание, что при этом они не теряют одетые вещи или опыт. После истечения заявленных воскрешений, каждый игрок действует уже на свой страх и риск, возродится он сможет - но вещи потеряет, как и опыт.
   - Сергей, а вещи разве не будут портиться?
   - Будут, но только те, что надеты или находятся в руках. Вещи в сумках, рюкзаках останутся целыми. Так, что нужен только небольшой запас. Но и его отсутствие не критично, всегда можно снять доспехи с трупа врага, либо поднять брошенное оружие. Кроме того, на первоначальном этапе сражения повреждения грозят в основном физические. При условии, что у противника не попадется магически усиленного вооружения, а такое обычно редкость.
   - А как же магия?
   - Тут не все просто. Дело в том, что уже сейчас, правильней сказать, с самого начала - идет сражение магов. Обычным игрокам это не видно, но для нас я переключу режим. Вот.
   - Вау, какая радуга, как красиво..., а черная туча с бьющими молниями это Цитадель?
   - Да, Милли, и это лишь грубое визуальное отображение применяемых энергий в сражении наших магов с защитой Цитадели. Точнее великого и малых кругов, которые образованы из нескольких тысяч клановых магов, соединивших в единое целое свою личную энергию. Всей совокупной мощью они давят на защиту Цитадели, не давай возможности применить Королю Мертвых магию. Оперировать магическим полем такой мощности... тут не поможет никакая сила или навыки, тут нужен опыт, которой приходит с годами практики. Нужна идеальная реакция, чтобы отследить малейшие колебания в поле и погасить их. Могу с гордостью сказать, что сегодня операторами великого круга магов у нас работает, практически в полном составе, специализированный отдел военно-космических сил.
   - И им позволяют играть в игры на службе?
   - Ну, во-первых, это проходит у них как практика по отработке нештатной ситуации. Что только усиливает их позиции как профессионалов, дает новый опыт оперирования, притом в условиях максимально приближенных к боевым.
   - Во-вторых, как вы знаете, существует множество виртуальных миров, некоторые используются для игр, работы, отдыха и т.д. Из всех этих миров можно попасть к нам. Условно мы называем таких игроков - демоны. Часть нашей игры посвящена вызову демонов из таких миров, а также возможности попасть из нашего мира в другой мир. При этом способности и сами игроки трансформируются в зависимости от мира. Поэтому технически они не покидают свои рабочие посты.
   - Милли, видите, семь ярких точек среди радуги?
   - Да, что это?
   - Это магические якоря для кругов, конструкты, которые идут во второй линии штурмующих, они продавливают защиту Цитадели. Сейчас я переключу режим.
   - Какие они громадные...
   - А, всего лишь восьмиметровые - мелочь, видели бы вы ледяных гигантов...
   - Так вот, магические искажение и давление такого количества энергии так велики, что применять какие либо активные заклинания, могут только магистры среди магов, но и у них идет настолько большой расход энергии, а эффект настолько нестабилен и низок, что никто этого не делает. Когда заклинание, могущее испепелить отряд, делает огненный шарик...
   - Колдовать просто не имеет смысла.
   - Точно. Конечно, конструкты можно уничтожить, но, во-первых, их защищают окружающие солдаты, а во-вторых, они сами очень сильные противники, которые управляются малыми кругами магов. И, поверьте, противостоять им очень и очень непросто.
   - Каждый конструкт принадлежит клану, бойцы которого и охраняют его. Обычно это высокоуровневые игроки, ветераны многочисленных битв - лучшие наемники, без сильных магических способностей.
   - То есть всего в битве участвует семь кланов?
   - Нет, Милли, на самом деле кланов восемь. Восьмой клан "Ночные ястребы", лучшие мастера теневых дел. Сейчас они проводят разведку уровней Цитадели, ищут возможность блокировать её защиту. Основа защитной системы Цитадели это несколько магических источников, связанных в общую сеть под управлением призванных духов. Задача "Ночных Ястребов" состоит в том, чтобы локализовать и нейтрализовать их.
   - Как сложно...
   - И в тоже время очень интересно. Мы даем игрокам сделать выбор, получать удовольствие в игре от того, чем они хотят заниматься. В любом случае собранная армия, может обойтись без этого, конечно будут потери в живой силе.
   - Сергей, объясните мне. С игроками все ясно - при смерти они возрождаются, теряя только опыт и имущество. Но как быть с игровыми нпс персонажами?
   - Вас интересует этическая сторона или игровая? Хотя, я отвечу на все сразу. Дело в том, что нпс персонажи не умирают конечной смертью - они перерождаются. В нашем мире все взаимосвязано, если где-то погибает много нпс персонажей, то где-то появляется много новых детей. Матрица погибшего персонажа переносится в новое тело. И в зависимости от того, чего они добились в "предыдущей жизни" им даются определенные бонусы - будь то характеристики или место рождения.
   - Но чтобы им вырасти нужно время.
   - Да конечно, но... Вы уже знаете, что время течет в нашем мире быстрее, чем в реальной жизни, также некоторые игровые аспекты ускорены относительно временного потока игрового мира. Поэтому ребятишки очень быстро взрослеют и через некоторое время готовы принимать на себя бремя той профессии, что требуется на данный момент.
   - Уважаемые зрители, если до этого вы слушали нас вполуха и вполглаза, то сейчас рекомендую закончить свои дела - начинается активная фаза.
  
   [Вирт: поле боя перед Цитаделью Мрака]
   Теодор нервничал. Больше всего его раздражало то, что он не мог определить причину своего беспокойства. Поэтому вот уже третий раз заставлял подчиненных бойцов проверять снаряжение и состояние вверенного ему конструкта.
   - Кэп, да не переживай ты так. Все готово и перепроверено по несколько раз. В какое место тебя сегодня муха укусила? - поинтересовался первый помощник Дмитро.
   - Предчувствие нехорошее, пятой точкой чую неприятности.
   - Я, конечно, твоей ж*** доверяю, но поверь мне и ты, просто так бойцов перед боем гонять... не стоит. У нас чай не первогодки, все ветераны, прошли через такое, что... - Дмитро махнул рукой. - В общем, завязывай, пусть все идет своим чередом, разберемся по ходу дела.
   Тем временем спина конструкта под ногами ощутимо дрогнула и он неторопливо, тяжело продавливая землю, двинулся вперед.
   - Все, кэп, поехали. - Дмитро оглянулся. - Сколько раз уже, но все никак не могу привыкнуть к такой толпе. Как думаешь, сколько понагнали то?
   - Суммарно... ну прикинь, где-то двенадцать Владетелей выставили по тыщь десять душ, кланы по две-три тысячи, люду свободного понабилось тысяч пятнадцать где-то.
   - Полторы сотни тыщь будет в общем.
   - Где-то так.
   - Маловато, понимаешь... Маловато будет! Осилим?
   - Нам какую задачу поставили?
   - Захватить Цитадель.
   - Вот и будем... захватывать.
   - Твоюж дивизию! Кэп, ты это видишь?
   Центральные врата Темной Цитадели буквально взорвались, разлетаясь кусками в стороны. Поднявшаяся пыль образовала облако, в котором мелькали длинные черные плети, рассекая воздух, обломки и снова скрывались обратно. До бойцов донесся приглушенный расстоянием яростный рев.
   - Это не наши, мы пока вне зоны броска.
   Рядом раздался едва слышный свист, который постепенно становился все громче и громче. Горный тролль, раскручивал свою пращу и, достигнув необходимой скорости, отпустил большую матовую сферу.
   - Силен бродяга, на такое расстояние запустить. - Дмитро проводил глазами сферу, которая по большой дуге унеслась в сторону Цитадели и канула в облаке. На мгновение ярко полыхнуло, высветив чудовищную тень. Рев, раздавшийся следом, ни в какое сравнение не шел по громкости с прозвучавшим ранее. Уши заложило, даже на таком расстоянии, жгучая ярость и жажда мести была в нем. Из пыли, вынырнуло чудовище и быстро понеслось навстречу войскам.
   - А теперь добавим ножек -- получился осьминожек, - задумчиво пробормотал Теодоро, рассматривая порождение тьмы через магический кристалл.
   - Кэп, вот только ножек тут малость поболее - не осьминожка это. Хренотень какая-то.
   Сразу же десятки сфер вылетело из рядов войск, но из-за большой скорости чудовища и того, что тварь периодически ныряла под землю, пролетели мимо, бессильно расплескиваясь огненными кляксами. Пару раз зацепили, но это не принесло никакого видимого урона. Выпущенные стрелы тоже не принесли успеха, а спустя пару мгновений порождение тьмы достигло первых рядом.
   Кровь, крики, треск костей и перекрывавший все остальные звуки рев монстра. Гибкие, покрытые чешуей, щупальца с силой хлестали по земле, мощными ударами оставляя глубокие рытвины, раскидывая, подбрасывая солдат. И в тоже мгновение со свистом проносились над землей, рассекая тела. Еще немного и первая линия будет прорвана.
   - Арбалетчики, сменить болты, установить ледяные и бронебойные. - Скомандовал Дмитро. - Вязальщики приготовили свои сети.
   -Так, а что это такое, - пробормотал Теодор. - Дмитро, там погонщик.
   - Кэп, это насколько же надо быть отмороженным, чтобы в одиночку, даже на такой твари, переть на нас.
   - Или уверенным в своих силах. Хотя, согласен, странно, что его не поддержали. Наверное, тварь взбесилась и неподконтрольна ему. Погонщик приоритетная цель, как приблизится - снимаем его, нельзя ему дать возможность вернуть контроль.
   Тем временем тварь прорвала передовые отряды и завязла во второй волне атакующих Цитадель. Если первая волна была сплошь из нпс персонажей, то во второй были уже и игроки. Тут просто так убивать не получалось. Сокрушительные удары щупалец приходились в пустоту, а если попадали, то наносили серьезные, хотя и не смертельные раны. Что позволяло провести перегруппировку и убрать раненых, пока они не восстановятся. На некоторое время возникло хрупкое равновесие, тварь не могла достаточно быстро убить солдат, а солдаты не могли её достать или ранить. Оружие бессильно скользило по щупальцам, а те редкие счастливчики, что пробивались к телу, были мгновенно сожраны тварью. Центр наступающей армии замедлился и стал проваливаться.
   Теодор, наблюдающий за ходом схватки, задумался и едва не пропустил информацию от командования.
   - Все вниз, перегруппироваться. Быстро! - Бойцы попрыгали на землю.- Выпить ускоряющие зелья. Полукругом, быстро, пошли, пошли.
   Конструкт начал набирать разгон, двигаясь в направлении твари. Простые солдаты, чтобы не быть затоптанными, разбегались в стороны, освобождая ему дорогу. Вокруг места схватки образовалось пустое место, никому не хотелось путаться под ногами таких бойцов. Набравший скорость конструкт на ходу раскрутил передней парой рук огромный молот на длинной рукояти. Мощный удар пришелся снизу, подбрасывая порождение тьмы вверх, продолжая движение, конструкт крутанул молот, впечатывая прямо в оскаленную пасть. Осколки зубов брызнули во все стороны. Снова крутанув молот конструкт, словно битой при игре в бейсбол, отбил мощным ударом тварь в сторону Цитадели.
   - Да!!! - Дмитро радостно хлопнул по плечу командира. - Так её.
   Упавшая тварь мгновенно ушла под землю. Конструкт произвел смену оружия, в каждой из четырех рук теперь были изогнутые клинки, которые он поднял вверх и настороженно замер.
   Все застыли, прислушиваясь, пытаясь уловить вибрацию земли и понять, не прозевать появление тварь.
  

[7*иллюстрация, бой конструктора с картошечкой]

  
   Земля треснула, взметнувшиеся вверх щупальца попытались обвить конструкта, но тот, за мгновение до этого, отпрыгнул в сторону и обрушил свои мечи... которые бессильно отскочили, даже не поранив ни одно щупальце. Вторым прыжком конструкт разорвал дистанцию и произвел смену оружия. На этот раз в руках появилось две секиры, чьи лезвия светились изумрудно зеленым. Тварь полностью выбралась наружу и скользнула к конструкту, буквально стелясь по земле.
   - Вязальщики, сети! - скомандовал Теодор. - Арбалетчики бить ледяными болтами по основанию щупалец. Мы должны притормозить эту тварь, дать шанс конструкту.
   Одновременно высматривая фигуру погонщика, неужто свалился в этой безумной скачке, но нет, что-то неясное мелькнуло в центре бронированной спины твари. Автоматически применив "Истинное зрение" Теодор поморщился от кольнувшей боли в пальцах. Черт! Забыл про магов. Перейдя на "Аурное зрение" огляделся, вокруг буйствовала невидимая простому глазу стихия, Слишком быстрое перемещение конструкта, являющегося магическим якорем, сместило фокус сил великого круга. Монолитная ранее стена энергий, дрогнула, потеряла стабильность, поплыла искажениями. И теперь защита Цитадели тянулась на помощь своему питомцу. Черный, с бьющими внутри молниями, язык силы, вытягивался в сторону твари, пытался пробиться, рвался и снова восстанавливался. Надо быстрее кончать с тварью, если ей будет помогать магия Короля Мертвых...
   Раздавшийся вой заставил его вздрогнуть, крутившийся волчком вокруг твари конструкт отрубил несколько щупалец. Но допустил ошибку и был схвачен за ногу, потерял свою подвижность и теперь словно ветряная мельница наносил удары, пытаясь высвободиться.
   Есть! Среди броневых пластин на спине твари, мелькнула смазанная тень, налилась объемом, явив погонщика, который замер в полусогнутом положении, словно раздумывая. И рванул в сторону конструкта, легко, невесомо перепрыгивая с одного щупальца на другое, не обращая внимания на их движение.
   - Цель погонщик, - прокричал Теодор, разряжая арбалет. Бойцы поддержали своего командира дружным залпом. На ходу, не останавливаясь, не смотря, погонщик с ленивой грацией увернулся от арбалетных болтов. На мгновение повернувшись в сторону Теодора, резко ударил ладонью левой рукой по бицепсу правой. В смотровой щели шлема, багровым полыхнуло пламя, с легким звоном оборвалась струна у арбалета, а Теодору захотелось нестерпимо чихнуть. Чихнуть?!!
   - Разумник, - ахнул капитан. - Да еще колдовать пытается, гад такой!
   - Он меня послал! Разорву суку! - Проревел Дмитро, бросаясь вперед.
   - Стоять! - Теодор в прыжке успел схватить первого помощника. - Ты, что сдурел? Смотри...
   Хотя все внимание твари было сосредоточенно на конструкте, часть щупалец хаотично било вокруг по земле, создавая мертвую зону.
   - Кроме того это же разумник. Ты сам видел, на что он способен и поверь уклоняться от стрел и порча арбалета - еще цветочки. Сам знаешь, что магии разума очень тяжело обучаться, не говоря о том, что мало кто любит её обладателей. Все сильные маги разума наперечет, а этого я не знаю. Но знаю одно, если даже сейчас под давлением магии великого круга он может магичить, хоть и с помощью Цитадели, но...
   - Перестраховщик ты кэп.
   - Это положительно сказывается на потерях среди моего отряда. Смотри, что творит гадёныш, - кивнул Теодор.
   Избегая сыплющихся отовсюду стрел и арбалетных болтов, погонщик скользнул к конструкту. Поднырнул под удар секиры, ухватился за древко и как обезьяна, легко взлетел вверх по руке, перепрыгнул на грудь, одним длинным прыжком очутился на голове. Где быстро стал наносить удары, чем-то зажатым в руке, по центральному глазу конструкта. Посыпались искры. Пошатнувшийся гигант, попытался смахнуть надоедливое насекомое, раздавить. Но щупальца твари, воспользовавшейся тем, что противник отвлекся, обвили его руки, сжимая объятия, лишая возможности нанести удар. Раздался громкий хруст, каменное тело треснуло и начало крошится.
   Погонщик добился своего и торжествующе поднял над головой алмаз, величиной с голову взрослого человека, являющийся магическим концентратором и третьим глазом конструкта. Мгновение полюбовавшись им, сунул в рюкзак.
   - Он трофеи собирает, **** такая! - бешено взревел Дмитро, вырываясь из рук капитана.
   Резко оттолкнувшись, погонщик спрыгнул вниз, секунду спустя на то место где он находился, пришелся слитный удар трех щупалец, дробя в каменную пыль голову конструкта.
   Теодор, взглянув аурным зрением, грязно выругался. Поврежденный конструктор не мог стабилизировать магическую энергию на прежнем уровне - Цитадель дотянулась до своего защитника.
   Воздух содрогнулся под ужасающим напором, отзываясь мелодичным звоном разбитого, осыпающегося мелкими осколками стекла. Появился расширяющийся вертикальный разрыв, из которого потянуло арктическим холодом. Чудовищная мощь начала стремительно скапливаться в окружающем пространстве. Всё вокруг застыло в ожидании...
   В наступившей тишине раздались тяжелые уверенные шаги. Сквозь портал на поле боя ступила высокая фигура в черных доспехах. Длинным плащом струилась за ним Сила, делая его еще выше - заставляя окружающих чувствовать свою слабость и незначительность. Идеально правильные, властные черты, словно созданные изо льда и глаза, в которых плескалась Бездна.
   - Ой, мамочки, - послышался испуганный голос лысого двухметрового громилы, покрытого многочисленными шрамами и татуировками.
   - Парни, гляньте-ка, кого нелегкая принесла. Сам Король Мертвых лично!
   Король Мертвых медленно, неторопливо, с дерущим душу скрипом, вытащил меч из ножен. Поднял его над собой и... с разворота обрушил на конструкт. Как сквозь масло меч прошел каменное тело, разваливая его на две части, рассекая опутавшие его щупальца. Жуткий тоскливый вой раненой твари, заколотившей по земле обрубками, разбрызгивающими едкую кровь, заставил побледнеть даже бывалых игроков.
   Чудовище попыталась уйти под землю, но Король Мертвых, сделав широкий шаг, вонзил меч ему в спину - поворачивая, вскрывая, с отвратительным хрустом, покрытый броней панцирь. Уцелевшие щупальца, пару раз дернувшись в конвульсиях, бессильно замерли. Земля дрогнула от упавших половинок конструкта.
   - **********, - ёмко выразил Дмитро общее мнение и тут же следом, - какая нахрен телепатия?!
   Выпрямившийся Король Мертвых, не глядя, указал мечом куда-то в толпу игроков. Толпа дружно ахнула и подалась назад.
   - ТЫ! ВЕРНИ ВЗЯТОЕ!
   На долгую секунду повисла тишина, взорвавшаяся недоуменным перешептыванием, пока все не перекрыл рев по силе не уступающий голосу владыки мертвых, в котором угадывалось.
   - КАК ЖЕ ВЫ МЕНЯ ЗА-ДОЛ-БА-ЛИ!
   Толпа раздалась в стороны, оставив в центре небольшого пятачка одинокого стоящую фигуру. "Погонщик", - удивился Теодор. "Как он там оказался? Слинять под шумок решил, но почему?" И, что это с ним творится?
   Фигура погонщика, как-то странно дернулась, начала... расти. Нет, не расти, а принимать боевую форму. Стальные доспехи звонко лопнули, сползая, как сползает со змеи ненужная кожа, обнажая молочно-белую броню. Полыхнуло алым пламенем в глазницах шлема, больше похожего на череп.
   Нет, только не это! Теодор снова активировал "Аурное зрение" и потрясенно охнул - так и есть, хуже не придумаешь. Раньше о таком слышал, а теперь мог наблюдать воочию. Цитадель обязана была охранять, защищать своего Повелителя. Но рядом с Королем Мертвых был только один защитник - погонщик. И поэтому сейчас Цитадель всю свою мощь вливала в него, усиливая характеристики, выводя даже самые завалящие навыки на совершенно иной уровень, чтобы адекватно защитить от опасности Повелителя. А учитывая, что вокруг было вражеское войско, а погонщик был разумником, чем-то раздраженным...
   Воздух исказился, пошел призрачными волнами, раздалось угрожающее потрескивание, далекий утробный вой заставил кровь застыть в жилах. Будоража детские страхи, напоминая, что человек всего лишь добыча - еда. Тень, отбрасываемая погонщиком на землю, всколыхнулась, разрослась, трансформируясь в нечто огромное, многорукое, покрытое множеством глаз. Глаз плачущих огненными слезами, которые при касании земли пронзительно шипя, истекали черными парами, образуя густой туман, в котором мелькали смутные образы.
   С похоронным звоном открылись малые порталы, пропуская девять полупрозрачных фигур, парящих в воздухе - личную охрану Короля Мертвых, высших личей, мгновенно ударивших площадными заклинаниями. Земля вздрогнула, взметнулись костяные руки, цепляясь за ноги окружающих солдат. Волна за волной поднимались на зов личей скелеты-воины, молчаливо бросаясь в атаку на ошеломленных врагов. Но впереди, обгоняя самые быстрые заклинания, летел шепот - проникающий в глубины разума, приказывающий, направляющий.
   - Где эти криворукие маги? - выругался Дмитро, - когда надо ник...
   Поперхнувшись словами, изумленно посмотрел на кинжал в груди и прежде чем истаять облачком, прохрипеть, - Кэп, ты чего это, а?
   Теодор успел отправить на возрождение несколько своих бойцов, прежде чем нахлынувшая тьма, высушила, забрала его жизнь, и голос, набатом бивший в голове "Убить! Убить! Убить!" замолк.
  
   [Планета Земля: центр трансляций мира Игры]
   - Ужас!
   - О, Милли, не все так плохо, как вы могли подумать. Хотя, честно говоря, я тоже немного потрясен, весьма неожиданный ход защитников.
   - Ужас Глубин! - Милли ткнула пальцем в экран, где среди порядков наступающих войск расползалось громадное облако серого тумана. Периодически вспыхивающие разряды высвечивали происходящее внутри, показывая урывками сражение игроков с нежитью. Неизменными оставались две фигуры в центре - Короля Мертвых и нечто непонятное.
   - Вы намекаете на недавнее событие, произошедшее в начальной локации - то, что наделало немало шума, особенно среди новичков? Насколько мне известно, Подземный Ужас Глубин был повержен двумя высокоуровневыми игроками, нанятых группой новичков.
   - Тогда кто это? И почему они так похожи? - нахмурилась Милли.
   - Я не имею права раскрывать всю информацию, но... - ведущий сделал небольшую паузу. - Хорошо, лично для Вас и наших зрителей, я намекну - это правая рука Короля Мертвых. Подземный Ужас Глубин приходиться ему... скажем так - дальним родственником.
   - Родственником?
   - Это все, что я могу Вам сказать. Напоминаю, что наша игра не линейная, тут не все так просто, как могло бы показаться. Поступки игроков, их действия или бездействие могут привести совершенно к неожиданным результатам - сразу или в далеком будущем. То, что мы сейчас с Вами наблюдаем и есть последствия некоторых игровых моментов - улыбнулся ведущий.
   - Но...
   - Больше я ничего не могу сказать, лучше мы с вами вернемся к ситуации на поле боя. Уважаемые зрители, как вы можете видеть - из-за неожиданной лобовой атаки наступление замедлилось, а появления Короля Мертвых со свитой фактически поставило на грань уничтожения центр атакующих войск, из-за чего весь план штурма Цитадели трещит по швам. А ведь ивент только начался, неужели все так и закончится?
   [Вирт: поле боя перед Цитаделью Мрака]
   В окружающей темноте мелькали смутные тени, стоял непрекращающийся хруст костей, звон сминаемых под тяжелыми ударами доспехов. Кричали на разные голоса, хохотали, стонали, проклинали и умирали, умирали игроки и нпс..., а я бессильно опустив руки, стоял перед Королем Мертвых.
   - НА МЕНЯ ЭТО НЕ ДЕЙСТВУЕТ. - Мне показалось или в его голосе была ирония.
   - Но попытаться-то стоило, - грустно вздохнул, прокручивая внушительный список дебафов.
   - ВЕРНИ. ЭТА ВЕЩЬ ДОРОГА МНЕ!
   - Да не брал я ничего! Как я тебе верну то, что не брал??!
   - ТАМ! - указал мечом Король Мертвых на остатки древнего зла. - Я ОЩУЩАЮ ЕЁ ТАМ!
   Следующие минуты я копался во внутренностях убитой картошки. Пытаясь осознать, что же произошло, после того как меня взяла под личный контроль защитная система Цитадели. Неспособный хоть как-то повлиять на происходящее, я только и мог оставаться сторонним наблюдателем. Смотреть и запоминать ту силу - мощь, которой оперировало мое тело под чуждым контролем. Оставалось только надеется, что возможно, когда-нибудь... я смогу приблизиться к такому уровню, но путь предстоял неблизкий.
   В тот момент я очень хорошо чувствовал эмоции этих духов, составляющих основу защитной сети Цитадели. Их ярость, желание защитить своего Повелителя и бессилие. Бессилие от того, что они вынуждены оперировать таким несовершенным персонажем. В полной мере прочувствовал их попытки "по-быстрому" решить эту проблему. Думал, что сдохну - был очень близко к этому. Мне повезло, что-то одновременно отвлекло всех духов. В последний момент, когда контакт разорвался, я увидел смутные тени, лица игроков, ворвавшихся в комнаты, где они были заключены.
   В тот же момент, обретения контроля над телом, я обрушил все, что мог на Короля Мертвых. И ведь столько всего успел сделать окружающим: заставил поубивать друг друга, испортил вооружение, доспехи, напустил призраков, их жизни поглотил плащом тьмы... Но, несмотря на все это, так и не смог, даже поцарапать Короля Мертвых - на него ничего не действовало. А после того как него напал - меня выкинуло из группы защитников Цитадели, лишили всего...
   Наконец, выкопал сумки путешественника. Тварь кого-то под шумок успела схарчить, а я и не заметил, не до того было. Высыпал добро на землю, а нехило так. Король Мертвых наклонился и бережно подобрал простую деревянную шкатулку.
   - СПАСИБО!
   - А? - Я, было, заикнулся, что...
   - ЗАБИРАЙ, ОСТАЛЬНОЕ МНЕ НЕ НУЖНО.
   - Э..., спасибо, в хозяйстве пригодится, - поспешно стал горстями закидывать обратно, все что высыпал.
   - ЧЕЛОВЕК.
   - Да?
   - БЕГИ, ЕСЛИ ХОЧЕШЬ ЖИТЬ. - Король Мертвых растворился в окружающем тумане.
   Зачем бежать, куда бежать? Я отчаянно заозирался, продолжая уже не глядя набивать сумку барахлом. Сквозь какофонию битвы, пробился постепенно нарастающий гул, который становился все сильнее и сильнее. Взглянув наверх, на секунду замер, выпучив глаза, и рванул куда подальше.
   Хотя это больше походило на быстрый шаг. Когда на тебе висит куча отрицательных эффектов - особенно не побегаешь. И если с некоторыми можно было жить, то снижение основных характеристик персонажа в виде скорости передвижения, выносливости, восстановления маны, физической силы - весьма сильно осложняло жизнь, в моем случае весьма короткую.
   То, что я увидел наверху, мне совершенно не понравилось. Ослепительной белизны облака, закрученные в тугую воронку, готовую в любой момент обрушиться вниз. Их свечение до боли напоминало тот свет, которым меня чуть не прибили в катакомбах, вот только сейчас оно было намного интенсивнее. Тогда спас плащ тьмы, с его иммунитетом к светлой магии - сейчас уже ничего не спасет.
   Как защитнику Цитадели, новичку в подобных штурмах, мне было положено три воскрешения, без потери накопленного опыта и вещей. Опытным игрокам давалось два, а ветеранам одно. Теперь мне, как и нпс-персонажам, не полагалось ничего, кроме стандартной процедуры посмертия.
   Перекинув в сумку путешественника кинжал и алмаз, выковырянный мною из головы конструкта, я еще раз проверил пассивный навык, ответственный за выпадения вещей после смерти, как будто что-то могло измениться. Все тот же 25% шанс сохранить свое добро, да и свободных очков умений нет, при прокачке навыка этот шанс увеличивался до 90%, если использовать отсрочку времени воскрешения. Что интересно, на сумке путешественника был свой модификатор, который весьма существенно уменьшал шанс выпадения этой вещи после смерти игрока, хотя предыдущему владельцу это не сильно то и помогло. Наверное, локация сыграла свою роль, в некоторых локациях был 100% шанс выпадения всех вещей.
   Ярко полыхнуло, громыхнуло так, что заложило уши. Земля под ногами заходила ходуном. Приплыли. Я приготовился..., но ничего не произошло?!! Только серый туман вокруг, начал движение, постепенно ускоряясь, куда-то назад, откуда я пришел. Туман стал более разреженным и я смог увидеть стоящего вдалеке Короля Мертвых, с поднятой в защитном жесте рукою. Туман двигался, уплотнялся в толстые серые жгуты, пронизанные разрядами, которые закручивались вокруг мощной фигуры и поднимались наверх, формируя гигантский защитный купол. Снова полыхнуло.

[8*иллюстрация, удар магов]

  
   Из-за спины раздался глухой шум, мгновенно развернувшись, я остолбенел. Прямо на меня неслась стена нежити. Твою же ******, только и успел подумать, прежде чем поток костяшек разделился, огибая меня, проносясь мимо - устремляясь в открытые для них порталы, уходя с поля боя. Чуть заикой не остался! Что происходит?!!
   - Повелитель! - в голове раздался знакомый голос.
   Ближайшие скелеты разлетелись мелкими косточками, пропуская гигантскую тушу пещерного медведя. На его спине, крепко вцепившись маленькими ручонками в жесткую шерсть, сидело небольшое существо. И с искренним любопытством вертело головой, осматриваясь своими огромными глазами. Длинные волосы были завязаны розовым бантом.
   - Эйя?!! Ты что тут делаешь?
   - Повелитель, это Вы нас призвали. Мы сражались, потом прозвучал сигнал отступления. Мой народ уже ушел, но я осталась - как же Вы один будете.
   Защита Цитадели, чтоб ей пусто было, даже гоблов призвала. Медведь на ходу, повернув голову, бережно подхватил меня зубами и помчался наперекор движению нежити, держа мою бренную тушку в пасти. Офигеть, дайте два...
   - Эйя, надеюсь, потерь больших не было?
   - Не беспокойтесь, Повелитель, все хорошо. Нашим воинам сложно противостоять без магии, а у противников ее не было. Поэтому у нас только несколько раненых.
   Скелеты, вокруг нас закончились и, вырвавшийся на простор, медведь еще больше ускорился, пытаясь уйти как можно дальше. Сверху снова полыхнуло, но на этот раз вниз ударил концентрированный, узкий луч света, коснувшись щита, он мгновенно испарил его, проникая внутрь. Тяжелый удар сотряс землю, на месте где стоял Король Мертвых, вспыхнула огненная сфера, стремительно расширяясь во все стороны, испаряя нежить не успевшую уйти.
   Огненный вал быстро приближался и, хотя чем больше расширялась сфера взрыва, тем медленней становилось её распространение, все равно эта скорость была выше, чем у пещерного медведя. В какой-то момент повеяло страшным жаром, запахло паленой шерстью.
   - Прости Повелитель... раздался голос и я почувствовал как лечу. Мишка в последнем усилии, повинуясь команде, рывком выбросил меня еще дальше.
   - И прощай, - растаял тихий шепот.
   - Эйя! НЕТ!!!!

Эпилог.

Дом, милый дом.

  
   [Вирт: поле боя перед Цитаделью Мрака]
   Боль, океаны боли - да, что-то с этой игрой не так. Очнулся я от того, что меня бережно куда-то несли, тихо переговариваясь между собой.
   - Да, осторожнее ты дубина, не видишь парень еле живой.
   - Однако изуродовало его сильно.
   - Ничего, девки любят не за кудри, не за белое лицо.
   - А за длинный... - раздался звук подзатыльника. - Поговори мне тут орясина, где такой гадости понахватался. Все учу тебя олуха уму-разуму, да зря.
   - Опускай парня, да осторожнее.
   - Выпей, сынок. - Губ коснулось что-то холодное и в горло полилось освежающая жидкость. Почти сразу исчезла боль, слабость в теле. Я открыл глаза и обвел взглядом вокруг. Мы находились в каком-то лагере, вокруг бегало, суетилось куча народу. Рядом со мной стояли старик и юноша, оба в белых рубахах до колен и босыми ногами.
   - Ну вот, очнулся, - пробасил юноша. - А ты боялся, все я побежал за следующим.
   Старик помог мне подняться, жалостливо посмотрел на меня и сказал.
   - Ты к целителю бы обратился, что ли... а то смотреть на тебя без слез нельзя. Хотя сейчас тут таких много, лучше тебе в город перенестись, тут очередь сильно большая.
   - Знатная битва, - причмокнул губами старик. - Силен супостат...
   Он говорил что-то еще, но я его не слушал, а печально смотря на огромную яму, края которой даже на таком расстоянии еще дышали обжигающим жаром. Заметив, что я его не слушаю, а смотрю куда-то, старик оглянулся и пояснял.
   - Маги постарались, когда конструкт разрушили, они не смогли сразу сориентироваться, откат был, много их от энергетического истощения слегло. Зато потом вдарили со всей дури, перестарались малость. Короля Мертвых это сильно ослабило, а его правую руку вообще испарило, но люди говорят - жив он. Мерзкий тип доложу я тебе, все непотребства, что ты видишь вокруг, он сотворил. Силен поганец в дурных делах был. Ох, как его ищут, но пока не нашли. Чтоб ему пусто было, - старик сплюнул на землю.

Поздравляем!

Вы стали правой рукой Короля Мертвых!

Теперь Вы можете свободно посещать Цитадель Мрака. Также Вам разрешен проход в Царство Мертвых. Теперь мертвые не будут атаковать Вас при встрече.

   - Вот, держи, - старик протянул мне сумку путешественника, рядом с тобой была, ты так в нее вцепился, что еле из рук выдернули. Не переживай, нам чужого ненадобно. И прикрой срам-то. Что нечем? Эх, что за молодежь беспомощная нынче пошла, - он вручил мне сверток, оказавшийся такой же белой рубахой, как была на нем. И, махнув мне рукой, ушел по своим делам.
   - Спасибо, - только и успел я выкрикнуть ему в след.
   Накинув рубаху, на мне была только набедренная повязка, доспехи пришли в негодность, когда я применил костяную броню. И направился к ближайшему телепорту. Валить надо отсюда, пока есть такая возможность. Пока я искал телепорт, я встречал такое... мне, честно говоря, стало немного стыдно. Ну, ничего, их целители быстро вылечат. Увидев площадку с огромными, возвышающиеся на десяток метров, портальными вратами, я чуть не припустил бегом, но заставил себя идти медленно, неторопливо. Вот уже близко, совсем близко.
   - Далеко собрался, крестник? - раздался насмешливый голос. Я вздрогнул, слева, на валуне, развалился фей. В его руках, на этот раз, находилась большая курительная трубка.
   - В ногах правды нет, присаживайся, - указал он на соседний валун. Глубоко затянулся и выпустил облачко дыма, которое приняло образ Короля Мертвых. - Защитничек...
   - Не делай таких больших глаз, - усмехнулся фей. - Никто кроме тебя меня не видит и не слышит. Да, садись ты, на тебя уже оглядываются. - Я осторожно присел на краешек камня. Вдалеке, что-то грохнуло, даже отсюда был виден громадный столб дыма, поднявшийся в небо.
   - Воюют, - кивнул фей, - раззадорил ты их. Ты бы видел, с каким они энтузиазмом там штурмуют Цитадель. Знал бы ты, сколько народу жаждет твоей крови. Они сейчас не ивент выполняют, не бьются с Королем Мертвых - они тебя ищут.
   Я тактично промолчал, украдкой оглядевшись.
   - Удивляешься, почему, - тут он обвел трубкой вокруг, - тебя не прибили? У них ивент еще идет, а для тебя закончился. Закончился в тот момент, когда ты напал на Короля Мертвых. - Фей затянулся и выдохнул еще одно облачко, принявшее форму туманной гильотины. - А так, как свидетелей не было, сам понимаешь... все твои достижения, пусть и не совсем твои, начислены на счет Цитадели. Хороший такой счет.
   Фей поманил пухленьким пальчиком, - сумочку дай.
   Получив от меня сумку путешественника, принялся сосредоточенно в ней копаться.
   - Барахло.
   - Выкинуть нафиг.
   - Это даже не вздумай продавать, - фей постучал почему-то, что издало стеклянный звон, - эти вещички наперечет. Тебе же не хочется объясняться с кланами?
   - Тебе еще рано.
   - Многовато будет...
   - Это как тут оказалось, - фей подозрительно посмотрел на меня, приподняв бровь, - ну ты... хотя тебе виднее. - А эти-то откуда? Ох, темнит Костяшка, - задумчиво пробормотал фей, - ну да ладно. Вот, держи, честно заработал, - и протянул мне сумку обратно.
   - Также по результатам ивента, тебе полагается награда. Дожидаться результатов не будем, а то, что-нибудь еще учудишь, - радостно заржал фей. - Наши телевизионщики тебя проклинают. Трансляция ивента идет в онлайн-режиме, ну почти... с небольшой задержкой. Во избежание всяких казусов. Так у них пар из ушей валит, чтобы связать концы с концами. Зато и результат есть - рейтинг взлетел до небес.
   - Вот тебе карта, крестик видишь? Тебе туда, там твоя награда.
   - Смотрю, ты что-то не рад. - Фей нахмурился, - и психо твой сильно просел. В чем дело, чем опечален?
   - Хм, молчишь... - фей ненадолго задумался. - Понятно, вот в чем дело.
   - Ты это... - сказал, подлетев ко мне и внимательно посмотрев в глаза. - Не переживай ты так. Жива она. Ты же имя давал? Вот! А имя для нпс-персонажей не просто набор символов, это персонализация. Теперь нпс-персонаж не просто безликая личность и в случае чего возрождается с памятью о том, что было. Так, что... где-то тебя ждут... Повелитель.
  

Вы получили квест "Судьба гоблов". Вам необходимо узнать, что произошло с гоблами.

Время выполнения неограниченно. Награда вариативна.

  
   - Ну, бывай, засиделся я с тобой, - и фей исчез, предварительно что-то сунув мне в руку. Точно не знаю, сколько я просидел, просто смотря на небольшой отрезок розовой ткани в ладони. Потом, до хруста сжав кулак, направился к вратам.
  

* * * * *

   [Вирт: город *****]
   Первым делом, после перемещения в город, зашел в ближайшую лавку, купить одежду. Но оказалось, что все раскуплено. Лавочник очень, очень сожалеет, но помочь мне ничем не может. При штурме Цитадели Мрака, что-то пошло не так, многие игроки лишись не только своего вооружения, но и одежды. В других, обойденных мною, лавках ситуация была не лучше. И только в самой последней лавке торговец, изрядно полазив по закромам, все же нашел старую, престарую тунику.
   Сделанная из грубой плотной ткани, она немного кололась, но в ней было удобно прятать голову, не вызывая лишних вопросов и сочувственных охов и ахов. Подпоясавшись пеньковой веревкой, снятой с ближайшего забора, где на ней висело белье, надел сандалии и отправился в банк.
   Без лишних разговоров снял личную ячейку, правда охрана на протяжении всего времени не отводила от меня настороженных взглядов. Оставил в ячейке сумку путешественника, взяв с собой лишь небольшую сумму на карманные расходы, Теперь можно было отправиться по адресу, что дал мне фей.
   Добрался быстро, следуя указателю на карте, который мягко светясь, подсказывал мне куда свернуть и где лучше пройти. Дойдя до искомого места, я остановился перед воротами роскошного особняка, находившегося в богатой части города.
   Сквозь кованые решетки, ажурные, с изящным изгибом виднелся ухоженный парк. От ворот тянулась широкая подъездная аллея, выложенная плиткой. По бокам стояли статуи, каждая статуя представляла собой какую-нибудь расу игрового мира. Сквозь деревья поблескивал водной гладью пруд. На пригорке возвышался трехэтажный особняк, весь увитый плетями плюща.
   Нерешительно потоптавшись, я дотронулся до ворот, которые легко приоткрылись.
  

Поздравляем!

Вы стали обладателем усадьбы "Последнее пристанище Мага". Теперь это Ваш новый дом. Все необходимые документы на собственность находятся в Городской Управе.

  
   - Это все мне? Вот так просто? - Я неуверенно улыбнулся и шагнул вперед. Улыбка погасла. Шагнул назад. Огляделся. Снова сделал шаг вперед.
   - ТВОЮЖ *****! Нет, ну какая *****!
   Парк, от которого остались одни головешки, аллея изрытая выбоинами, яма от пруда и остов особняка, скрывала мастерски наложенная иллюзия, чтобы не портить внешний вид города.
   Опершись спиной о решетку, хоть она была целая, устало сполз вниз, вздохнул и глупо улыбнулся. Интересно, как мне теперь объяснить Наставнику, почему я до сих пор не выполнил свое первое задание и не пришел в трактир на постой. Наверное, будет ругаться, возможно даже сорвет голос. Я задумчиво хмыкнул - ничего прорвемся!
  

[9*иллюстрация, усадьба]

  
   [Вирт: комната отдыха Администрации]
  -- Эй, музыку громче сделайте!
  -- Привет!
  -- Опаздываешь.
  -- Ты куда-то спешишь? Что пьем?
  -- Лазурный берег.
  -- Давай, мне тоже.
  -- Бармен, три лазурных на наш столик!
  -- Уф, как я заколебалась.
  -- Что так?
  -- Представляешь, я четыре дня уже не спала нормально. Всё группу вела.
  -- А что сменщик?
  -- Да, он тоже занят, а на чужого не скинешь, он пока войдет в курс дела - подопечные уже напортачить успеют.
  -- Да, за ними глаз да глаз. Представляешь я за своей еле углядел, вытащил уже на последней стадии. Медицина ругалась красным.
  -- О, всем привет. Освободились? Везет... А мне через полчаса вести новую группу.
  -- Бедный. Давай я тебя пожалею?
  -- Не-не-не... знаю я тебя...
  -- Ну как хочешь.
  -- О, смотрите какие люди?! Подваливай к нам. Давай, давай... не стесняйся!
  -- Привет мужики... и дамы.
  -- Слушай, почему у тебя, каждый подопечный обязательно заноза в заднице? Ты что людям всю игру ломаешь?
  -- Нормуль... Зато интерес появился. Да и рейтинги зашкаливают.
  -- Рейтинги ему... А нам отдуваться.
  -- Я так больше не выдержу, несколько часов вожу их по Цитадели. Они все хотят меня убить. Столько негатива. Психо уже зашкаливает. И зачем я согласился подстраховать твоего подопечного... Правая рука Короля Мертвых... тьфу
  -- А то ты не знаешь. Долго еще водить осталось?
  -- Часок вытяну, потом поймают и надругаются.
  -- Можно я первая?
  -- Цыц! Хорошо, я как раз подготовлю все... Что там твои?
  -- Мои, после того как их мастер возродился, построились в колоны и ринулись в общем составе штурмовать. Представляешь клан воров, убийц, идет в общем строю простыми войнами. И самое главное так действуют, что у меня глаза на лоб лезут. Выкопали из своих закромов настоящих монстров боя. Я думал, что таких уже не осталось, все ушли за Предел. Поставили в острие клина, так те сносят все на своем пути.
  -- Я тебе скину координаты, завернешь их туда. Обрушишь пару этажей. Добавишь огоньку, пусть десяток с клан-мастером прорвутся. Будет ему компенсация за сокровищницу.
  -- Что с общим психо группы?
  -- Провалилась до критического, но после того как маги вырыли ямку, мы понагнали целителей и все компенсировали. Теперь держим в уверенной желтой зоне.
  -- С Костяшкой разобрались, чего он сорвался?
  -- Он вернулся к себе - молчит, аки партизан на допросе. Потом покопаемся в логах, его еще штурмовать должны.
  -- Ну, тогда давайте, через двадцать минут жду на местах. Все, побежал.
   [Вирт, Цитадель Мрака: тронный зал]
   Пальцы, способные легким движением разорвать зачарованный доспех, бережно открыли простую деревянную шкатулку и осторожно дотронулись до фотографии. Это все что ему позволили оставить. Это была его память, память о создателе. Фотография, где рядом с троном стоял улыбаясь, сухонький старик, в больших очках, в белом халате - и держал за руку Короля Мертвых, ИскИна класса Темный Властелин.
  
  

[10*иллюстрация, древо миров]

ЧАСТЬ ВТОРАЯ. РОЖДЕНИЕ.

Если есть у тебя для жилья закуток -

В наше подлое время - и хлеба кусок,

Если ты никому не слуга, не хозяин -

Счастлив ты и воистину духом высок.

Пролог.

  
   [Вирт: крысиные пещеры - спустя несколько недель после штурма Цитадели Мрака]
   В кромешной тьме подземного хода злобно вспыхнули маленькие, красные глазки. Нечеловеческий визг, наполненный ненавистью, ударил по ушам, ввинчиваясь прямо в мозг. Нечто метнулось ко мне, размываясь от скорости, пытаясь достать, разорвать.
   Ага, щас... Я высоко подпрыгнул, пропуская под собой крысу, величиной с теленка. Перевернувшись в воздухе, с силой оттолкнулся от потолка. Мощно ударил, сцепленными в замок, руками. Скорость, помноженная на массу моего тела - раздался громкий хруст.

Вы нанесли критический удар.

   Пробороздив пару метров, уже мертвая, но еще не осознавшая этого, крыса забилась в агонии, разбрасывая комья земли. Длинный, бледно-розовый, с редким вкраплением волос, хвост исступленно хлестал по сторонам.
   Воздух со свистом рассек тяжелый метательный топорик, с сочным чавканьем вонзившись в затылок крысе. Дернувшаяся несколько раз, тушка истаяла серым облачком. Оставив после себя пару кусков мяса, шкуру, клыки и хвост. О, расходные материалы - быстро покидал в рюкзак, все пригодится в хозяйстве. Подобрал топорик, пропустил через петлю на поясе. Такс, кто следующий? Никого...
   Еще раз, сверившись с картой, почесал затылок. Подземные проходы так причудливо переплетались, что даже по карте сложно ориентироваться. Жаль, что уровень картографии еще крайне низок. Фиг с ним, пробежав пункты меню, выбрал нужные режимы.
   Цепочка, слабо светящихся желтым светом, следов потянулась дальше в глубины уровня "Крысиная нора". Над ними клубился зелеными облачками крысиный запах. Чудесно! Еще раз просканировал, с помощью телепатии, окружающее пространство. Убедившись, что поблизости была только одна крыса, торопливо направился по следам. Спустя некоторое время они начнут тускнеть, запах "выветриваться", хрен что найдешь.
   Последние ночи я только и занимался тем, что целенаправленно истреблял поголовье крыс. В чем весьма и весьма преуспел. Теперь осталось зачистить последнее гнездо и можно сказать, что эта часть работы выполнена.
   Справа повеяло сквозняком. Какого?!!! Только и успел, заслонить горло правой рукой, в которую мгновенно вцепилась очередная крыса. Раздался противный скрежет зубов по металлу. Я качнулся под тяжестью туши, разворачиваясь вокруг себя, усиливая инерцию движения тяжелого тела, впечатывая крысу в стену прохода. Сильный удар выбил воздух из легких крысы, заставил на мгновение разжать челюсти, позволив выдернуть руку и нанести удар левой. И тут же добавить с правой. Еще и еще.
   Захотела меня убить - получи! Захотела прокусить металл утяжелителя, что навесил на меня Наставник? Я неделю с ним мучился, пока не понял, что снять не удастся, повредить не удастся, магии не поддается - получи! За все те шрамы, полученные от твоего племени - получи! Я равномерно вбивал крысу в земляную стенку, не давая ей и шанса контратаковать.
   Стена прохода дрогнула, осыпаясь, открывая проход в пещеру. Ночное зрение услужливо подсветило красным силуэты множества крысиных тел. Гнездо? Джек-пот! Сильным пинком отправил крысу навстречу своим товаркам, кидая вслед склянку, одновременно отпрыгивая в сторону. Проскочив несколько метров, остановился, разворачиваясь.
   В пещере глухо взревела разбуженная огненная стихия, в образовавшийся проем дыхнуло опаляющим жаром. Дорогая штучка это зелье "Огненный шторм", но эффективная. Досчитав до десяти, бросился обратно, проскочив мимо проема - швырнул вглубь пещеры следующую склянку - "Ледяное дыхание Бездны". Звонко лопнуло, повеяло холодным ветерком.
   Просканировав пространство, обнаружил несколько живых - королева и её охранники, остальная свита издохла, не выдержав магического удара. Живучие заразы, надо действовать быстро, пока не очухались. Последнее двенадцатое гнездо самое сильное. В прямом столкновении меня бы схарчили за милую душу. А так... Осторожно проскользнув в пещеру, огибая снежные холмики, что остались от убитых крыс, кинулся к возвышающейся темной глыбой Королеве.
   На ходу метнул топор в ближайшую ледяную скульптуру поменьше - крысиного охранника. Удар метательного топорика в лоб, рассыпал ледяными осколками его тушку. Пометив маркерами, россыпью бросил кинжалы, разом раскалившиеся до малинового цвета, насквозь прожигающие оставшихся охранников - запахло паленым. Рванул к Королеве, формируя на руках костяные наросты. Эх, не успеваю!
   Брызнуло мелким ледяным крошевом. Резкий щелчок и хлесткий удар хвоста со свистом отправляет в непродолжительный полет до ближайшей стены. А-а-а! Больно, больно, больно! Только и успел прошипеть я, врезаясь в стенку.
   Несмотря на каменную кожу, усиленную принятым зельем, удар Королевы нанес сильные повреждения. Грудь перечеркнула рваная рана - теперь шрам останется. Очередной шрам... Ненавижу Наставника с его подходом к моему обучению и артефактным утяжелителем. Ай, как жжется-то! Рана на глазах стягивалась, заживая, оставляя после себя грубый шрам. Один из многих на моем теле. Расход маны стал практически девяносто пять процентов. Приехали. Мало того, что в спокойном состоянии артефакт отнимал у меня восемьдесят процентов маны, так теперь вообще ничего не оставил. Ну, хоть подлечил. Одной проблемой меньше.
   Еще одна проблема громко и непрерывно выла, плавно переходя на ультразвук. Мои уши! Судя по нарастающему хрусту ледяного покрова, еще пара секунд и Королева освободится полностью.
   Щелчком отправил в сторону Королевы парочку небольших шариков. Яркая вспышка озарила темноту пещеры, громыхнуло, ударило звуковой волной. Вой резко сменил тональность. Даже мне, готовому к светозвуковому удару, закрывшему уши, глаза, повернувшемуся спиной - стало плохо. Перед глазами замелькали разноцветные пятна, закружилась голова, заложило уши.

Вас сильно оглушило и ослепило.

В следующие 15 минут у вас будут снижены характеристики:

Ловкость на 20%

Скорость на 20%

Вы хуже видите на 20%

Вы хуже слышите на 20%

Вы громче разговариваете на 20%

  
   Мда, *****! А ведь маг, что продал мне эти радости пироманьяка, строго предупредил не использовать их в закрытом помещении. Что испытало несчастное животное, даже представлять не хочу. Но с радостью помогу избавиться от мучений. Достав Ultima ratio (последний довод) - кровожадного убийцу, пошатываясь, на полусогнутых ногах неторопливо направился к Королеве. Извини мышка... ничего личного.

Ваш уровень повысился.

  
   Бедная, бедная мышка, последняя из двенадцати, бывших когда-то домашними зверушками мага, жившего в усадьбе. Вот насколько больным на голову нужно быть, чтобы портальные камни вживлять белым мышкам. Правда, за время, прошедшее с тех пор, мышки немного подросли и обзавелись свитой. Но, все равно - жалко...
   Бегло осмотрев пещеру - вдруг что завалялось, собрал лут. Пора отправляться домой. Скоро рассвет, а еще нужно было дойти до Императорской Академии. Если опоздаю - Наставник будет рвать и метать. Опять увеличит нагрузку. Оно мне надо? И так как проклятый каждый день пашу...
  
   [Вирт, усадьба "Последнее пристанище Мага: подвал]
   Вот и подвал. Отодвинув разросшуюся растительность, маскирующую крысиный проход, попал в обширное полупустое помещение. В принципе в подвале ничего интересного не было. Что не сгнило, то погрызено крысами. Как только закончу начатое пройдусь тут огнем, благо пара склянок с огненным зельем осталось. А пепел смою водичкой и спущу в канализацию. Надо будет зайти в Городскую Управу сдать квест по очищению канализации от крыс. Теперь их там точно не будет.
   По мере того как я подходил к центру подвала, тьма гнездившаяся там все больше волновалась. Накатывая волнами на края пентаграммы. Шепот в голове становился все громче, нетерпеливее. Он требовал, умолял, приказывал - ЕДЫ!!! Туманные щупальца метнулись ко мне... требовательно теребя завязки рюкзака.
   Ох, какой же ты нетерпеливый. Достав из рюкзака крысиные хвостики, по одному кидаю центр пентаграммы. Хвосты на лету сморщивались, иссыхая, истаивая в пыль. По мере насыщения тьма становилась насыщенней, а шепот становился все тише и тише, сменившийся довольным посапыванием, причмокиванием.
  

Вы улучшили "Темное Жертвоприношение" до пятого ранга!

Сила пьянила, сводила с ума. Он желал только одного - обладать Силой. Стать Силой самому. Ради этого, ради неё он был готов пойти на все.

Ваша награда за достижение:

+2% полученной в результате жертвоприношения магической силы,

+2% к улучшению зарядки артефактов, +2% к шансу, что вашу просьбу услышат

Текущий бонус: +10% полученной в результате жертвоприношения магической силы, +10% к улучшению зарядки артефактов, +10% к шансу, что вашу просьбу услышат

   - Скоро, Малыш! Камни собраны. Осталось найти условно добровольную жертву... И ты отправишься домой. Потерпи денек-другой.
   Я вздохнул. Кому рассказать - не поверят. Я стал нянькой демону, застрявшему на стыке миров. Вот маг мне удружил... экспериментатор хренов. И нечего на меня зыркать... смотрит он...
   Давящий взгляд мага, ставшего при прорыве тьмы личем, преследовал меня до выхода из подвала. Неприятное ощущение, хоть и не годился он в подметки высшим, сопровождавшим Короля Мертвых, но...

[12*иллюстрация, пентаграмма с демоном]

Глава первая.

Тяжело в учении, легко в бою.

  
   [Вирт, город *****: где-то в городе]
   Каждый раз, когда я покидал усадьбу, мне приходилось таиться и всячески скрываться. Этот неприятный факт, как и несколько других, несколько омрачал радость от счастливого обладания недвижимости в центре города. Если честно, это меня иногда напрягало - знатную свинью подложил фей.
   Городские власти весьма успешно скрыли, что на территории усадьбы произошел прорыв тьмы. Группа боевых магов, тогда еще находящихся на государственной службе, сработала весьма оперативно - вовремя локализовав и запечатав пробой метрики мира. Потом они искусно замаскировали усадьбу иллюзорным барьером, подчистили воспоминания невольных свидетелей - сделали все так, что комар носа не подточит.
   Не знаю, почему боевые маги не уничтожили лича и не изгнали демона, а лич не начал интервенцию в город... Внятного ответа я так и не получил. Но... лич оказался запечатан на ограниченной территории, а территория закрыта от посторонних глаз. Музей-заповедник, епть! В центре города. Только вот табличку прикрепить забыли - "Не входить, злой лич!".
   С тех пор прошло немало времени. Горожане так ничего и не узнали, а власть не стремилась афишировать, что что-то произошло. Только иногда приходил старенький маг и подпитывал иллюзорный барьер.
   Но окружающие все равно подсознательно ощущали что-то неладное - тревожное, пугающее. Это что-то создавало вокруг усадьбы ореол запустения, отстраненности, необъяснимого - иррационального страха.
   Стоимость квадратного метра окружающего жилья сильно упала в цене и была самая низкая в богатейшем квартале, но при этом никто не стремился здесь жить. Покупая дом лишь для обозначения своего социального статуса, покупатели предпочитали проводить время вдалеке.
   Конечно же, попытки прояснить ситуацию с усадьбой - были. И не одна не две, вот только все любопытные и любители чужого добра пополнили армию лича. Притом доступ на территорию усадьбы имели только нпс-персонажи, игрокам доступ был запрещен. В результате естественного сокращения поголовья желающих, это место в определенных кругах стало пользоваться весьма дурной славой. И постепенно о нем забыли, точнее, предпочитали не вспоминать. Ровно до моего появления.
   Я проводил взглядом фигуру, крадущуюся в тени улицы. Где-то рядом его страховали еще двое.
   Мало того, что мое появление в Городской Управе, наделало шума, так еще и вокруг зашевелились разные подозрительные личности. Сначала глава управы, долго не мог понять, как ко мне относиться. С одной стороны я совершенно посторонний человек, с другой стороны распоряжение о моем вступлении во владение усадьбой пришло с самого верха. В результате, не знаю, что он там себе придумал, но со мной он был сама любезность.
   Один из преследователей остановился надо мной. Я легонько подтолкнул черепицу, и та поехала вниз, вместе со стоящей на ней ногой. Снизу донесся приглушенный вопль и глухой удар о каменную мостовую - а вот нечего так близко к краю стоять. Смотри-ка профи, едва слышное шипение донеслось до меня, когда он уползал в подворотню. Уважаю, иной орал бы благим матом от боли, а этот держится.
   Видя такую любезность главы, со мной были очень любезны его подчиненные. Через некоторое время система меня уведомила, что уровень доверия ко мне вырос. Что позволило получить некоторые задания от городской управы, с весьма приятными бонусами к официальной награде.
   Другой оборотной стороной медали было то, что мной заинтересовалась преступная часть города. Я видел уже с десяток соглядатаев от местных гильдий. Хорошо то, что это были исполнители низкого уровня, что позволяло легко от них уходить. Вот только боюсь, вопрос времени, когда за меня возьмутся серьезно - хожу по крайне тонкому льду.
   В Управе меня в лицо и по имени знали только двое, глава и секретарь, выдающий задания. Внешность я постоянно скрывал плащом с глубоким капюшоном, а так же прятался в любом месте, даже если такой необходимости не было. Неприятная привычка, которая образовалась у меня совсем недавно. Поэтому явной связи между мною и владельцем усадьбы "Последнее пристанище Мага" не было.
   Упс, время! Одним движением перемахнув узкую улочку, большими прыжками, понесся по крышам города. Через десять минут я был на месте, быстро спустившись в тупичок, переоделся. Внимательно оглядевшись по сторонам, легким прогулочным шагом пересек площадь и зашел с черного хода в Академию. Пробежав по коридору, влетел в тренировочный зал. Успел! Никого.
  
   [Вирт, малая Императорская Академия: тренировочные залы]
   Артефакт на руке несильно сжался, потеплел, подключаясь к системе зала. Одежда автоматически видоизменилась на кожаные шорты, на руках и ногах появились широкие металлические браслеты с небольшими канавками. Последовал приказ занять свое место в строю. С трудом протиснувшись сквозь строй манекенов, занял указанную позицию.
   За дверями послышались голоса. Идут... Врата в зал распахнулись, впустив толпу оживленно переговаривающихся игроков. Впереди шел Наставник, объясняя, что сегодня им предстоит. Сколько раз это я слышал...
   - Так вот, сегодня вы будете отрабатывать свои удары на манекенах. Это позволит вам закрепить полученные знания. Каждый из манекенов представляют собой одну из рас населяющих мир со своими особенными приемами, присущими ей. Это поможет вам привыкнуть к разным противникам. Получить представление, что от них можно ожидать.
   - В отличие от предыдущих эти манекены имеют определенную свободу действий. Если вы зазеваетесь, то вполне можете получить по зубам. Но это вам пойдет только на пользу.
   - По очереди подходите и выбираете, на ближайшие три занятия это ваш спарринг-партнер, потом смена. До тех пор, пока каждый из вас не получит опыт сражения с представителем хотя бы пяти рас. В конце обучения будет коллективный бой. Манекены не щадить, бить на поражение.
   И так последние месяцы. Каждый день с утра до вечера. Наставник, конечно, тот еще гад, но... Интересно кто мне сегодня достанется?
   - ОЙ! Наставник! А что это?
   Какая-то мелкая девчонка ткнула пальцем мне в глаз.
   - Я не припоминаю такую расу! Какое оно страшное!
   Кажется, я непроизвольно зарычал. Девчонка в ужасе отшатнулась.
   - Оно рычит, Наставник!
   Артефакт предупреждающе уколол разрядом боли.
   - И информации по нему нет. Наставник, что это за уродец?
   Артефакт причинял уже настоящую боль, множеством разрядов по телу. Неприятно.
   - Почему оно на меня шипит?! - Взвизгнула неугомонная девчонка, сердито топая ножкой.
   На меня обратили внимание, началось шушуканье.
   - И правду страшный... Что это за раса? Почему он весь в шрамах? А почему у него правый глаз алым светится? Какая пасть, вы только посмотрите на его зубы! Как у акулы! Ой, какая душка, лысый и ушки клёвые! Ухты, а это что за татуировки?! Хочу себе тоже! Наставник, что это?!!
   - Прекратили балаган! Всем молчать!
   - Это индивидуальная модель. Некоторое время назад нашему мастеру поступил заказ на создание специального тренировочного конструкта. Но заказчик не забрал его. Вот нам отдали. Используем для обучения.
   - Ух, ты! Персональный тренер! Они же очень дорогие! А он не бракованный? Я слышала, что их только высшие могут себе позволить! Стоит как небольшой замок! Круто!!! - Теперь меня обступила вся группа, тыкая пальцами и внимательно рассматривая.
   - А что он умеет? А кто был заказчик? Он, наверное, знает кучу приемов? А каким оружием он пользуется?
   - А-а-а! - Мысленно простонал я. - Ох уж эти новички!
   - МОЛЧАТЬ! - Голос Наставника легко перекрыл возникший шум, отдавая распоряжения.
   - Ученики, выбранных манекенов отвести к стене. Перевести в режим ожидания. Всем распределиться по кругу. Начинаем занятие.
   - Ты, - Наставник обратился ко мне, - выйти в центр.
   - Раз у вас возникли вопросы по конструкту - с него и начнем. Как вы уже слышали, делаются подобные тренировочные конструкты только на заказ. Работа штучная, дорогая. Предназначены для обучения и отработки боевых приемов. Используются в основном в качестве обучающих тренеров у Владетелей и в кланах. Реже в качестве индивидуальных тренеров. У данного конструкта обучающий режим временно отключен. Используется в качестве спарринг-партнера. Вопросы?
   - Наставник, а имя у этого конструкта есть? А почему отключен? И почему он так выглядит?
   Наставник хмуро посмотрел на меня.
   - Одинаковых конструктов нет. Внешность и боевые характеристики подбираются индивидуально под конкретного заказчика. Какую цель преследовал заказчик мне не известно. Мы можем только предположить, что с данным конструктом заказчику было наиболее комфортно проводить учебные бои. Возможно, заказчик так выглядит сам, а может так выглядит его противник, недруг, враг, босс.
   - Наставник, вы хотите сказать, что кто-то заказал дорогой конструкт, чтобы только спустить пар?
   - Такая возможность присутствует. И это объясняет, почему его не забрали. Имени у него нет. Еще не заслужил. Поэтому и режим обучения отключен.
   - Каждый из вас должен провести несколько боев с конструктом. Так же он будет у вас принимать выпускной по этому этапу. Вам нужно будет нанести максимально возможные повреждения ему. - И Наставник нехорошо так улыбнулся мне. Нет, ну... вот ведь, какая с... сволочь!
   - Кто хочет первым начать?
   - Я, можно я?!! Я его первая заметила!
   Опять эта мелкая вылезла вперед. Вот неугомонная. Вижу её первый раз, а уже бесит. Это надо так уметь, хотя нет, с этим можно только родиться. Вот бы её принести в жертву демону. Хм, а это идея! Но жертва должна быть добровольной... Придумал!
  

* * * * *

   Странный конструкт даже не сдвинулся с места, когда Танюшка, высоко подпрыгнув, с разворота нанесла удар ногой в голову. Он только слегка отклонился, ровно на столько, чтобы пропустить удар. Молниеносно схватил её за ногу и, раскрутив одной рукой, откинул на пяток метров.
   Ник скривился, опять она рисуется. Сколько раз ей объясняли, движения должны быть четкими, экономичными, ничего лишнего. Нет, выпендривается, работает на публику. Но конструкт силен - весу сестрица небольшого, но и он не выглядит силачем.
   Танюшка, ловко перевернувшись в воздухе, приземлилась на ноги и метнулась обратно. На этот раз она была собрана, двигалась и наносила удары, точно как учили, но все было тщетно. Конструкт легко уклонялся или блокировал все атаки.
   - Как вы видите, - послышался голос Наставника, - противник не будет подставляться под ваш удар. Чем опытней противник, тем легче ему просчитать ваши действия. Прокачка вашего персонажа придаст вашим ударам необходимую силу, повысит вашу скорость, ловкость, сопротивление наносимому урону. Но если вы не будете развивать то, что вам дано от природы, то вы обречены на поражение.
   - Вы всегда должны оценивать противника, просчитывать его действия, понимать, на что вы способны. Сначала это будет сложно, но со временем, вы будете делать это автоматически и тогда станете настоящими мастерами.
   - Ты! Ты! И...
   - А можно и я?
   - Хорошо и ты! Помогите вашему боевому товарищу.
   Пришедшие на помощь Танюшке игроки больше мешали, чем помогали. Теперь конструкт избегал не только ударов и попыток его схватить, но и подставлял под удары самих атакующих - смещаясь, сбивая, подталкивая. Несколько раз образовалась куча мала, а конструкт просто стоял рядом, ожидая, когда нападающие распутают свои руки и ноги.
   - Когда вы нападете сообща, без должного опыта взаимодействия в группе, вы будете только мешать друг другу. Иногда вам лучше отойти, чтобы не мешать более опытному товарищу вести бой. Поэтому часть занятий мы посвятим отработке совместных действий. Вы разобьетесь на тройки и пятерки и будете отрабатывать свои действия, как в атаке, так и защите.
   - Я не гарантирую, что, за то короткое время, отпущенное нам, вы станете мастерами группового поединка. Но понимание основ и ваше место, в зависимости от вашей специализации, в группе получите.
   Ник мысленно выругался, глядя на моральное избиение игроков, ведь конструкт ни разу не нанес удара. Наставник конечно прав, но они-то с сестрой не новички и сестра лучше его. Она должна была достать этого конструкта, ведь тренировочных ИскИнов она доставала, а те были настроены на серьезный уровень боевого взаимодействия.
   А тут ничего, все удары, приходились либо в воздух, либо гасились. Конструкт постоянно смещался, при этом постоянно контролируя движение всех противников. Даже удары, нанесенные со спины или другой слепой зоны, он четко предугадывал, вовремя уходя. Ну, что за бред, будто сражаемся с дядей Борей... Ник замер. Точно. Вот оно, вот на что похож рисунок движения этого конструкта.
   Продолжая наблюдать, Ник, все больше и больше отмечал схожесть движений конструкта с движениями дяди Бориса. Вот только откуда тренировочный конструкт, пусть и созданный на заказ, мог владеть боевой системой спецназа...
  -- Так, все! - Наставник громко похлопал в ладоши, привлекая внимание.
  -- Вы получили первоначальное представление. Теперь переходим к практике.
   Последующие часы они занимались отработкой приемов, меняя партнеров, отрабатывая как индивидуальные, так и групповые бои. Отработка так увлекла Ника, что он даже забыл про странности в манере боя конструкта. Но, сразу вспомнил, наткнувшись на выходе на хмурую Танюшку и заработав чувствительный тычок в бок.
   - Ты чего меня избегаешь? - зашипела сестра.
   - Да, ладно тебе. И так постоянно общаемся...
   - Поговори мне тут еще..., - сделала страшные глаза Танюшка. И, схватив Ника за руку, потащила за ближайший угол.
   - Э, бить будешь? - Хотел отшутиться Ник, но наткнувшись на взгляд сестры, счел благоразумным не развивать эту тему.
   - Слушай братец, конструкт этот...
   - Странный? - Перебил её Ник, - да, я обратил внимание. Его манера ведения боя похожа на систему дяди Бори.
   - Хм, не обратила внимание. Но, я хотела сказать, что это не просто конструкт.
   - То есть это сложно-конструкт? Эй, не надо меня бить... я слушаю тебя, слушаю. Кто он?
   - Он...
   - Что он?
   - Он мне кое-что сказал... во время тренировочного боя.
   - Признался в большой, но чистой любви? - Ухмыльнулся Ник.
   - Дурак ты, братец! И шутки у тебя дурацкие! - Танюшка густо покраснела.
   - Ух, ты! Краснеть не разучилась. Ладно, ладно, так кто он?
   - Квестовый персонаж это, вот что! - тихим шепотом произнесла Танюшка.
   - А слона-то мы и не заметили... Танюш, ну что ты как маленькая. Ну, какой это квестовый персонаж. Нет, я понимаю, он... малость выделяется - только, вот в чем закавыка, он очень сильно выделяется.
   - Вот именно, никто и не подумает. Хочешь верь, а хочешь нет, но сегодня ночью я встречаюсь с ним в Академии. Ты со мной?
   - А куда я от тебя денусь? Когда встреча?
   - В полночь.
   - Шикарно, надо репеллент от привидений захватить...
   - А, ВОТ ВЫ ГДЕ! - Раздалось за спиной Ника, заставив его подпрыгнуть от неожиданности.
   - Плин! Фрида! Сколько раз я тебе говорил, не подкрадываться!
   - Я не считала. Что с вашим обучением? Успеваете к сроку?
   - Да, все нормально. Идем по графику.
   - Слушай, Фрида, а тебе не надоедает носить эту фарфоровую маску? Может, сменишь её?
   - Это клановый знак. И, кроме того, она дорога мне как память...
   - Фрида, - Танюшка отпихнула Ника, - а мы тут квестового персонажа откопали в тренировочной Академии.
   - Не помню такого...
   - Такой страшненький, его, похоже, недавно ввели. Сходишь сегодня в полночь с нами?
   - В полночь? Это сколько реального времени будет... Ага. Я свободна. Где встречаемся?
   - У ворот Академии, без четверти двенадцать.
  

Глава вторая.

Во многих знаниях многие печали...

  
   [Вирт, малая Императорская Академия: служебные помещения для персонала]
   Расположившись в служебном помещении Академии, я с наслаждением чесался. Побочным эффектом от быстрого заживления повреждений моему телу было то, что все полученные шрамы, какое-то время невыносимо, ужасно зудели. В такие моменты мне очень хотелось лично встретиться с тем мастером, который придумал этот "браслет ученика" и выразить все то восхищение и признательность, которые я испытывал. Убил бы нафиг! Но, по слухам, этому артефакту куча лет и мастер, создавший подобное чудо, давно ушел за Предел. Повезло ему... как и мне заполучить такой редкий и ценный артефакт, который существовал в единственном виде - спасибо Наставнику.
   Щелкнув по браслету, вызвал информационное меню - достаточно скудное, но мне другого и не полагалось. Процент "учебы" за сегодняшний вечер немного сдвинулся с места - за крыс мне давали все же больше. Но тогда учитывался нанесенный дамаг, а в Академии мне бить учеников запрещено, поэтому учитывался дамаг, нанесенный мне. Под конец занятия меня все же достали, хорошо так прошлись по ребрам, но по сравнению с первыми днями учебы - это такие мелочи.
   Ох, как Наставник орал на меня, когда я после нескольких недель пришел на свое первое занятие. Кажется, я был единственный, кто смог столько времени потратить на начальное задание - поселиться в трактире. Когда он успокоился, то так нехорошо мне улыбнулся и, покопавшись в сейфе, торжественно защелкнул на моей руке браслет ученика. Сказав, что эта вещь поможет мне более ответственно относиться к учебе. Какая же он ******!
   Так я стал "манекеном" в Академии. Начиная с первых дней учебы меня били, били жестоко, били очень долго. Игроки приходившие учиться в Академию свой первый опыт получали на мне. Как я тогда не сорвался - не знаю, я ходил на грани. Особенно досаждали те, кто из-за какой-то жалкой единицы умения мог часами отрабатывать на мне один и тот же прием. И главное я не мог ответить - артефакт, во время учебы, блокировал агрессию по отношению к ученикам. Как блокировал всю мою магию, забирая 80% маны. Также он не позволял мне что-либо говорить - оставляя возможность только шипеть и рычать.
   Потом стало легче, когда прошел первый уровень "учебы" я смог уворачиваться от ударов, блокировать их. Конечно, я сразу попытался избегать противника, но мог отойти от ученика на 2-3 метра не более - все лучше.
   Совсем хорошо стало, когда я принимал выпускной у своей первой группы - в полный физический контакт, вот где я отвел душу. Ни один не ушел, получили все и, хотя под конец экзамена я напоминал истыканную иголками подушечку, но был безумно счастлив. С тех пор так и повелось, ученики отрывались на мне, потом я отрывался на них.
   До назначенной встречи оставалось еще часа полтора и чтобы не тратить время понапрасну, а также скоротать ожидание - я решил перекусить. В игре можно было приготовить весьма разнообразные блюда, отвечающие вкусу истинных гурманов, а также еду дающие бонусы персонажу. Но меня, как человека со сложившимися вкусами в определенных областях, совершенно не прельщали экзотические блюда.
   Поэтому я по-старинке разложил на белой скатерке: копченый окорок кабанчика, зелень, свежий хлеб, сыр, пару бутылочек красного вина и с наслаждением все это уничтожал. Спасибо поварихе, которая по-доброму относилась ко мне. Не знаю, кого я ей напоминал, но с момента нашей первой встречи в трактире, куда меня определили на постой, она меня баловала.
   Едва слышный звук, донесшийся из-за двери, заставил меня насторожиться. Быстро и бесшумно покидав продукты в сумку, я внимательно прислушался. Точно, легкий скрип кожи. Кого там нелегкая несет? Дверь начала тихо приоткрываться. Как?!! Она же у меня скрипит безбожно, мертвого поднимет.
   Полупрозрачная тень просочилась в комнату, аккуратно прикрыв за собой дверь, сместилась за спину и чем-то там зашуршала, раздался голос, перемежавшийся небольшими паузами.
   - Первый, Первый, я - Второй... как слышно? Прием!
   .....
   - Кто идиот? Я идиот? Сам ты ******!
   .....
   - Короче, я на месте. Вокруг все тихо.
   .....
   - Да, нпс тут. Похоже действительно квестовый.
   .....
   - Нет, на меня не реагирует. Скрипт, походу дела, не срабатывает.
   .....
   - Как выглядит? Как большая уродливая лягушка, щеки надул, сидит глаза выпучив.
   .....
   - Что? Сам иди... посмотри.
   ....
   - Ну и что, что уровень не позволяет войти в Академию? Раз такой умный, вот и придумай как попасть сюда.
   ....
   - И зачем нас сюда послали...
   ....
   - Это был риторический вопрос. Да, я знаю, что надо обеспечить безопасность клан-лидера. Но, блин, что Фриде нечего делать, как только ублажать низкоуровневых нубов?
   ....
   - В гробу я видал таких бойцов. Да пусть они хоть супермены в реальном мире. Я ради них пропускаю встречу со своей девчонкой. И главное, что я ей скажу? Извини, дорогая...
   ....
   - Ладно, ладно. Но с тебя компенсация.
   ....
   - Во другое дело. Уважаю. Ради этого можно и пострадать. О, насчет страданий, что там с зацепками?
   ....
   - Слушай, ты издеваешься? Я знаю, что не нашли этого Подземного Ужаса Глубин! Сам там лазил.
   ....
   - Пощупать правую руку Короля Мертвых? А его за что?
   ....
   - Родственник...
   ....
   - Надеюсь, а то я запарился его искать.
   ....
   - Отбой. Пойду, покручусь вокруг. Вдруг, что ценное найду.
   Полупрозрачная тень тихонько выскользнула из моей каморки, оставив меня в некотором недоумении. Они что меня ищут? Допустим, что кто-то действительно ищет меня. Допустим, они выйдут на меня как правую руку Короля Мертвых. Но доказать, что я и есть тот самый Ужас... Меня никто не видел, имени не знают...
   Так мне следует успокоиться, чего-то я себя накрутил. Закрыв дверь на засов, подпер своей тушкой, чтоб всякие левые тени тут не лазили. Поставил таймер и зашел на форум. По мере прочтения форума, мне становилось все печальнее и печальнее.
   После случая в катакомбах, когда пострадали множество новичков, был создан клан масок, предводительницей которых стала некая Фрида, одна из пострадавших. И все бы ничего, но она развила бурную деятельность. Клан, насчитывающий сначала всего несколько десятков, быстро разросся до семисот человек. С четкой структурой и жесткой дисциплиной. Занимался клан тем, что тщательно зачищал всех, кто как-либо портил жизнь новичкам.
   Особенно зверствовал клан по отношению к магам разума, замеченных в ментальном подчинении, наведение порчи на других игроков. Нападали даже на высокоуровневых игроков. Некоторое время назад, случилось нападение на группу из десяти высокоуровневых, контролирующих нижние доки. Полегло тогда человек четыреста новичков, но своей цели они достигли, завалили всех. Потом это повторилось снова и снова. До тех пор пока не вмешался Совет Кланов и не пригрозил санкциями. Но это высокоуровневым игрокам не помогло, мало того, что их очень сильно опустили в уровнях, так еще и пожгли все их имущество. С ними все боялись иметь дело, опасаясь мести масок. В результате те были вынуждены покинуть город.
   Мда... фиг с ней с этой жертвой, другую найду. Быстро встав, я открыл дверь, чтобы выйти и наткнулся на троих игроков. Одна из них была Танюшка, второй Ник и третья... Фрида. Опоздал, ладно, работаем!
   - Спасибо, что откликнулась на зов о помощи. - Я кивнул Танюшке.
   - Вижу, ты позвала друзей. Похвально. Задание сложное, не все смогут пройти его до конца.
   "Я вас всех ****** и *****! Но осторожно!" - И добродушно улыбаясь, жестом пригласил следовать за мной.
   Ведя игроков извилистыми путями на нижние уровни Имперской Академии, я выстраивал костяк общения. Первоначальный план летел коту под хвост. Приглашал то я только одну Танюшку, но ни как не целую группу поддержки. Вот жжешь, болтушка...
   Остановившись, я нажал на канделябр и часть каменной стены ушла в сторону. Одна из потайных комнат, которые я нашел в Академии.
   - Проходите, - пригласил гостей. - Нам здесь никто не помешает.
   И дождавшись, когда полупрозрачная тень просочиться в комнату, закрыл проход. Спасибо глазу Одина, иначе бы не рассмотрел.
   Пока игроки глазели по сторонам, рассматривая убранство комнаты - старался, натащил кучу антикварной мебели. Аккуратно устроился, посредине защитной пентаграммы, спрятанной под ковром.
   - Мастер мертв, - мой голос прозвучал глухо и печально. Ну, надеюсь.
   - Я последний из оставшихся стражей, но скоро последую за ним. Мой срок в этом мире истекает. Рана смертельная, нанесенная демоном, отравляет меня.
   Я указал на печать демона, в виде замысловатой татуировки, что подарил малыш. Я знаю, что это знак дружбы, а вот им не положено.
   - Но прежде чем окончательно уйти, нужно закончить начатое. К сожалению, моих сил не хватает, мне нужна помощь. Ваша помощь.
   - А кто твой Мастер? И что с ним случилось? - Спросила Танюшка.
   - Мой Мастер, правая рука Короля Мертвых.
   А теперь внимательно смотрим. Да, есть реакция. Ник и Танюшка, ничего не понимают, а вот Фрида, до этого больше глазеющая по сторонам, подобралась.
   - Мы прибыли в этот город, чтобы проверить слухи, которые дошли до Короля Мертвых. О прорыве из темного мира демонов.
   - И что вы нашли? - поинтересовался Ник.
   - Мы нашли высшего демона, вступили в бой... И потерпели неудачу. Демон был лишь частично изгнан из этого мира, но Мастер пал от его магии. И возродился виде лича. Мы пытались сдержать его, но, несмотря на то, что он стал личем, он не перестал быть нашим Мастером. Мы просто не могли поднять на него руку. И весь мой отряд был уничтожен, поднят в виде скелетов. Я последний. Мы не смогли его убить, хотя это и было в нашей силе.
   - Я прошу Вас, умоляю, упокоить моего Мастера. А демона, я изгоню сам. И тогда я смогу уйти со спокойной совестью. Исполнить свой долг перед Мастером и товарищами. Не посрамить честь своего рода.
   Молчат. Думают, но я вижу - интересно. Хорошо подцепим.
   - Награда Вас ожидает... весьма достойная. Слезу бога отдам Вам.
   Достаю из сумки огромный алмаз, добытый из конструкта при штурме Цитадели Мертвых. Вот теперь они точно мои. Как глазки загорелись. Жаль, конечно, расставаться с драгоценностью, но это намного лучше, чем расставаться со мной. Легко покачиваю в руках слезу бога, глаза девчонок движутся в такт. Ник же задумчиво спрашивает меня.
   - Насколько силен лич?
   - Мастер после перерождения не потерял силы, - я печально вздохнул. - Вам предстоит очень тяжелый бой. Кроме лича, вам будут противостоять девять моих товарищей. Демона, как я уже говорил, я беру на себя.
   - Сложно будет, - наконец оторвалась от алмаза Фрида, - но мы справимся. Правда, нужно подготовиться. Сколько у нас есть времени?
   - Послезавтра крайний срок Вам необходимо прибыть в богатый квартал на площадь фонтанов. Часов в пять утра. Там я буду вас ждать. Надеюсь, этого времени хватит?
   - Да, вполне. Договорились. Мы придем.
   Танюшка протянула мне руку и как только я ее коснулся, нас охватило призрачное пламя. Официальное заключение контракта, алмаз из моей руки исчез, когда все условия будут выполнены и лич уничтожен - он появится в инвентаре Танюшки. В противном случае он вернется ко мне.
   Когда игроки вышли, я продолжил сидеть на ковре, ожидая хода соглядатая. Вполне возможно, что меня сейчас попытаются убить. Для активации защиты, достаточно мысленной команды. Сначала было нелегко навостриться управлять подобным образом, но со временем у меня стало получаться все лучше и лучше. Постепенно большинство заклинаний, умений, я перевел на мысленное управление. Достаточно было мысленно представить какой-либо ключ, эмоциональное состояние и соотнести с нужной командой и вуаля. У магов даже существовал истинный алфавит. Десятки руны, из которых они составляли заклинания. Очень удобно, правда, использовались руны только опытными игроками, высокого уровня - высшими.
   Раздавшийся сзади жуткий скрежет, удар чего-то тяжелого об пол и трехэтажный мат, заставил меня вздрогнуть. Чуть не активировал защиту. Какого? Что там твориться? Скрежет повторился, перемежаясь противным визгом, что-то тяжелое тащили по полу.
   Мимо меня, приглушенно матерясь, эльф в легких кожаных доспехах, уже без маскировки, тащил каменный столик. Пыхтел, надрывался, но уверенно пер столик к двери. Минут пять я безмолвно смотрел на его потуги. Наконец, когда до двери осталось полметра, он остановился и буквально рухнул рядом.
   - Ну, чё надо?
   ....
   - Да, все закончилось. Послезавтра на площади фонтанов. Утром. Встречаются. Уфф, бл**!
   ....
   - Сам ****! Мне тут столик понравился. Поставлю его в сад. Буду любоваться. Просто он тяжелый зараза. Запарился тащить.
   ....
   - Слезу бога дает.
   ....
   - Ты это не ори так, у меня уши не железные.
   ....
   - Да, знаю я! Знаю, сколько она может стоить на черном рынке. А также знаю, что нас, если кланы пронюхают, сожрут заживо.
   ....
   - Согласен, можно и не продавать, а использовать в качестве управляющего центра для защиты. Потом решим.
   ....
   - Отобрать? Я, что совсем дурак? Во-первых, мы находимся в локации где перемещение заблокировано. Во-вторых, нпс сидит в защитной пентаграмме. В-третьих, тут все вокруг начинено заклинаниями огня. Одно неверное движение и все заполыхает. Я не хочу поджариться.
   "Он понял?!!! Но как?!" - Я занервничал.
   - Ну, убил бы я его до заключения контракта и дальше что? С вероятностью в 99% , что квестовый предмет не выпадет. Так, что нафиг, потом заберем. Заодно может у лича вкусное будет что-нибудь.
   ....
   - Ну, там по заданию нужно лича убрать.
   ....
   - Да какая разница. Фрида все сделает, а нам сливки только собрать.
   ....
   - Ну, прибьем её и делов. Задолбали меня эти нубы. Мы свое дело сделали. Пора выводить народ. Кстати, кто из гильдий контролирует нижние доки?
   ....
   - Отдали Пантерам? Нам тридцать процентов от выручки? Прекрасно, а склады кто?
   ....
   - Встретиться? Тогда, как обычно, в "Гниющей Крысе" посидим, пару кружечек пропустим. Расскажешь последние новости.
   ....
   - Отбой.
   Сделав последнее усилие, эльф вытащил столик за дверь и исчез в голубоватой вспышке.
   В принципе ничего нового я для себя не услышал. Это жизнь, пусть и виртуальная. У каждого свои интересы. Иногда они пересекаются, а иногда нет. И по идее меня это не должно волновать. Совсем...
   Нахмурившись, я вышел из комнаты и нажал на канделябр, закрывая потайную дверь и мысленно активировал разовый портал. Переместившись в центр огромного полутемного помещения. Свет редких факелов освещал громадные, протянувшиеся по всем стенам, стеллажи, алхимические столы, странные устройства, теряясь в центре. Каменный пол был весь исчерчен многоуровневой, замысловатой пентаграммой. Линии мягко светились, причудливо переливаясь разнообразными цветами в полумраке. То тут, то там вспыхивали крошечные огоньки. Пентаграмма жила какой-то своей загадочной жизнью и была произведение высокого искусства, до которого мне еще ой как далеко.

[13*иллюстрация, заклинательный покой]

  
   [Вирт, Башня Мага: заклинательный покой]
   Мое движение вызвало мгновенно вспыхнувший пузырь защиты. Отрезая меня от остальной части зала.
   - Так, так и кто к нам пожаловал? - Раздавшийся смешок, донесся от одного из столов. Старичок, сидевший на кресле, встал и поспешил ко мне. - Мой любимый клиент!
   - Учитывая, сколько я тебе оставил золота, - пробурчал я. - То...
   - Что, хочешь сказать, не окупилось? - Старичок хитро улыбнулся, показывая безупречный оскал белых, игольчато острых, клыков.
   - Это существенно упростило мне жизнь. И да окупилось.
   - Ну, так не ворчи, словно старый скворч. Лучше скажи, что стряслось, если ты воспользовался моим личным порталом.
   - Просто времени маловато. Многое надо сделать, время сильно поджимает.
   - Хорошо, тогда перейдем к делу. Что нужно сделать?
   - Зарядить метательные кинжалы. Нужно несколько зелий: парочку огненных, три ледяных. И поставить "Древо Жизни".
   - О, как! "Древо Жизни" захотел, - нахмурился старик. - Кинжалы, зелья это мелочи. Все есть. Но... я должен тебя спросить, ты уверен насчет древа? У тебя не настолько высокий уровень, чтобы задействовать все возможности. Кроме того, хотя как постоянному клиенту, я сделаю скидку - обойдется это весьма недешево.
   - Обстоятельства... - я развел руками.
   - Хорошо, но смею надеяться, что не потеряю такого ценного клиента как ты?
   - Нет, все будет хорошо.
   - Проходи сюда, садись. - Старик указал на открывшийся проход в защите, ведущий к той части пентаграммы, где он наносил татуировки.
   - Нанесем его на спине. Вплетем имеющиеся татуировки в его структуры. Кстати, с ними все нормально?
   - Вполне. Татуировки, на ловкость и силу действуют безупречно и уже слились с энергосистемой тела.
   - Прекрасно. Сколько ты хочешь влить магической энергии?
   - Максимум, что возможен.
   - Собрался с высшими в одиночку сражаться? А, не отвечай. Еще раз напоминаю, твой уровень пока недостаточный для полноценного внедрения древа.
   Осмотрев меня со всех сторон и что-то прикинув, старик вынес вердикт. - Нанесение займет у меня часа три, четыре. Эта работа и последующее наполнение энергией обойдется в десять тысяч золотых монет.
   - Согласен, потяну.
   - Ох, эта молодежь... Вечно торопится, нет, чтобы подождать и сделать все как надо. Приступим.
  

Глава третья.

К вершине горы ведет множество дорог...

  
   [Планета Земля: спортивный центр]
   В тренировочный зал, громко споря, ворвались двое подростков и сразу же устремились к седовласому мужчине в возрасте.
   - Дядя Боря! Дядя Боря! Нужна ваша помощь.
   - Секунду. - Борис Иванович, бывший спецназовец ВКС, не спеша закончил разминочную часть начального комплекса и вопросительно посмотрел на детей своих друзей.
   - Что стряслось?
   - Нам нужна ваша консультация. ИскИн запусти воспроизведение записи под номером 46.
   Пространство вокруг людей пошло волнами, превращаясь в зал малой Императорской Академии, воспроизведя недавний бой с конструктором. Встроенные в помещение голографические проекторы создавали полную иллюзию присутствия.
   - Мы тут в виртуальной игре зависли и там встретили странного нпс, чья система боя мне напоминает вашу. Танька говорит, что нет.
   Борис внимательно посмотрел весь бой, несколько раз останавливал симуляцию, откатывал назад, снова пускал, ставя виртуальные маркеры. Хмыкнул.
   - Интересный персонаж. Очень грамотно двигается. Просчитывает ваши движения на несколько ходов вперед. Общие моменты с моей системой есть, но только основа. Если бы не некоторые моменты, вполне мог быть программным персонажем.
   - То есть?
   - Ошибки, много ошибок. Вот здесь видите: оступился, тут пропустил удар, перехватил в последний момент, здесь споткнулся, не довел удар. Притом ошибается на уровне рефлексов, а правит ошибки именно осознано. Теорией хорошо владеет, но практики маловато.
   - Также есть не очень понятные моменты, по какой-то причине он видит свои слепые зоны. Притом очень точно чувствует дистанцию. Вот тут ты атаковала его и промахнулась буквально на несколько миллиметров - он даже не дернулся. Но как только ты сориентировалась и попыталась на обратном ходе подцепить его - мгновенно ушел. Видеть он этого не мог. Человеку такой точности в движениях не достичь. В игре существуют какие-то инструменты, которые могли бы помочь ему это сделать?
   На некоторое время подростки активно совещались, погрузившись в сеть.
   - Дядя Боря, мы составили список.
   - Скиньте ИскИну, пусть просчитает бой с их учетом.
   - Сейчас...
   - Прошу прощения, но для проведения симуляции мне необходим доступ к вашим базам по боевым искусствам. - Раздался мягкий женский голос.
   - Подключись к моему кому. Третья линия. Доступ сейчас предоставлю. - Борис похлопал себя по руке, где на запястье находился наручный ком.
   - Принято, начинаю симуляцию.
   Бой, прокручивался снова и снова, но на этот раз ИскИн просчитывал действия персонажа с учетом новых данных.
   - Симуляция закончена. С точностью в 90% объект использует "предвидение", "уплотнение ауры", "каменную кожу", "костяную броню". Возможности объекта вести бой опираются на расширенные курсы рукопашной подготовки учащихся космической академии. Так же присутствуют элементы боевой системы космических грузчиков.
   - Я же говорил - это человек! - Запрыгал от радости Ник. - Сестрица, ты проиграла, теперь ты мне должна.
   - Какой же ты ребенок, братец. - Танюшка ловко подставила Нику подножку, повалив его на пол и усевшись сверху.
   - Дядя Броя, а что это за боевая система грузчиков? И кто такие грузчики?
   - Чаще новости надо смотреть, - хмыкнул Борис Иванович. - ИскИн останови симуляцию, выведи уменьшенную модель стандартного грузчика.
   В противоположном конце тренировочного зала, появился громадный металлический паук. Иссиня-черная броня покрывала все его туловище, стоявшее на мощных ногах-манипуляторах. Под брюхом росла бахрома щупалец, находившихся в постоянном движении. Множество глаз-камер, разбросанных по всему телу, зловеще поблескивали красным.
   - Фу, какая гадость! - взвизгнула Танюшка, быстро прячась за спиной дяди Бори.
   - Познакомьтесь с космическим сборщиком, в простонародье Г.Р.У.З.Ч.И.К. Используется в ближнем и дальнем космосе. Операторы преимущественно люди, имеющие природную предрасположенность к управлению таким механизмом. Эту предрасположенность развили в результате тренировок и добровольного вмешательства в организм. Таких по всей планете не так уж много. А тех, кто может оперировать большим количеством манипуляторов и пары сотен не наберется - элита.
   - У них существует, что-то вроде "спортивной борьбы". Борьба эта негласная, официально не поощряющаяся. Неофициально - закрывают глаза, потому что она позволяет держать их психику в тонусе. Учитывая, что работают они там, где людей практически нет, а есть возможность связаться только с несколькими другими операторами... В общем, они периодически устраивают своеобразные спарринги, с тотализатором. А так как грузчики - машинки весьма крепкие, способные к самостоятельному ремонту. И их операторы могут починить, собрать поверженного противника - то и ограничений практически нет.
   -А как же виртуальная реальность?
   - Это помогает до определенного момента, а потом требуется что-то другое. Они проводят в космосе от трех до семи лет. Практически в полном одиночестве, исключая ИскИнов. Поэтому сразиться вживую на весьма дорогостоящем, хотя и крепком оборудовании. Заработать популярность среди своих, подтвердить статус. Это часть своеобразного кодекса операторов грузчиков.
   - По истечению срока контракта они обязаны вернуться на Землю, где в течение двух трех лет отдыхают. Занимаются всем чем угодно, либо просто ничего не делают. Потом, после успешного прохождения медицинской комиссии, им снова разрешают вернуться в космос.
   - Дядя Боря, а вы откуда все это знаете?
   - Мне пришлось столкнуться с несколькими такими грузчиками. Тогда я заработал тот шрам на спине. - Борис некоторое время помолчал, вспоминая свой первый боевой орбитальный сброс. Раскрывшуюся бездну под ногами. Чудовищные перегрузки, от которых не спасал усиленный бронескафандр. Тяжелый, изматывающий все силы и нервы, неравный бой с паукообразными механизмами. Понимание того, что они ничего не могут противопоставить нечеловеческой скорости, мощи, четкости координации спятивших ИскИнов. Гибель товарищей и горькое понимание, что сейчас он умрет и... спасение. Спасение от других механизмов, управляемых напрямую людьми.
   Они тогда успели, сковали боем, дали то необходимое время, что бы подоспела тяжелая кавалерия. А цена... из отряда в сто человек он остался один. Полег весь его выпуск, включая наставников и отцов командиров. Их корабль оказался единственный, кто успевал. Успевал придти на помощь городу с десятимиллионным населением, который так и не узнал, что был на волосок от гибели. Тяжело вздохнув, тихо произнес. - Сон разума рождает чудовищ...
   - Подробностей не ждите это закрытая для вас информация.
   - Так что ваш "нпс" более чем не компьютерная программа. ИскИн четко на это указал.
   - Но зачем он это делает, притворяется?
   - А это вы уже сами разбирайтесь. Я могу помочь сузить вам зону поиска.
   - ИскИн выведи количество операторов грузчиков действующих на данный момент времени.
   - Общее количество 256 человек. На Земле находятся 78 человек.
   - Поблизости от нас есть кто-нибудь?
   - В городе находится только один оператор, находящийся на отдыхе.
   - Скинь по нему контактную информацию на мой ком.
   - Ник, Таня, сейчас я с ним свяжусь и если он согласиться вас принять...
   В это мгновение вокруг Бориса возникла полупрозрачная серая сфера. Вокруг нее вращалась выполненная крупными, четкими светящимися буквами надпись "Просьба сохранять спокойствие". Высветился логотип государственной СБ. На экране, включившемся напротив бывшего спецназовца, появился молодой человек, одетый в темно-синий костюм-тройку.
   - Здравствуйте, Борис Иванович. Давненько мы с вами не общались.
   - Приветствую Центрального. Чем вас заинтересовала моя скромная личность?
   - Информацией, которую Вы хотите получить. Потрудитесь объяснить, зачем Вам понадобился специалист по управлению космическим сборщиком. Поймите нас правильно, мы Вам доверяем, но учитывая прошлые события - обязаны уточнить.
   - Принимайте. - Борис сосредоточился и сжато, мысленным пакетом передал информацию.
   - Удивительно, - поразился молодой человек. - Спустя столько лет и вы полностью уложились в норматив.
   - Благодаря этим и другим детишкам, - Борис кивнул в сторону Тани и Ника, напряженно прислушивающимся за границей сферы и пытающимся разглядеть, что же внутри происходит.
   - Вы их обучаете?
   - Только общие моменты, разрешенные гражданским лицам.
   - Могу я получить доступ к ИскИну дома?
   - Да, пожалуйста. Доступ открыт.
   Молодой человек на некоторое время задумался. Его изображение чуть подернулось, изменилось. Выражение лица стало более жестким, взгляд потяжелел, а голос приобрел командные нотки. Борис неосознанно подтянулся.
   - Весьма похвально. Ваша деятельность за последние годы оценена. Вам начислено сто социальных баллов. У детей осталось еще полгода до первого выбора, а потенциал уже практически раскрыт. Продолжайте в тоже духе, мы надеемся на вас.
   - Есть!
   - Вижу, готовитесь в третий раз стать отцом. Стоите на очереди по расширению жилища?
   - Так точно!
   - С учетом имеющихся баллов и ваших интересов, предлагаю Вам дом с замечательным видом на реку и яблоневым садом. В пятнадцати минутах ходьбы от этого места. Вы его неоднократно смотрели, но так и не решились на его приобретение.
   - Мне... мне нужно посоветоваться с супругой.
   - Она согласна. - Вспыхнул еще один экран на котором мелькнуло румяное женское лицо, донеслось. - Дорогой, завтра переезжаем. Все, я побежала вещи собирать. Целую.
   - Вам стоило обратиться к нам ранее, а не затягивать до последнего. Так что учтите на будущее.
   - Касательно оператора грузчика - детям будет полезно пообщаться с подобным специалистом, для личностного развития и увеличения кругозора. Я оформил несколько ознакомительных часов у него. Всего наилучшего, Борис Иванович!
   - Служу...
   Сфера растаяла с легким мелодичным звоном.
  
   [Вирт, Башня Мага: заклинательный покой]
   Я застонал, поднимаясь с пола. В голове шумит, спина пульсирует нестерпимой болью. Мышцы ног сводило от долгого сидения в позе лотоса.
   - Старик, ты садист...
   - Я тебя предупреждал. Сам хочешь быстрее. Времени ему мало. Вот и получай. Тело как следует не подготовлено, энергетическая система в зачатке - а все туда же, хочешь с высшими сравниться. Глупость, одним словом - дорогая весьма.
   - Это же моё золото, что ты его считаешь?
   - А вот выставлять меня жадным до злата. - И старик со всей силы приголубил меня по хребту посохом.
   - Ай, да ты чего?! Что творишь-то? - Я отскочил на пару метров в сторону. Потирая ушибленное место.
   - Болит? - хитро осведомился старик.
   - Нет.
   - То-то же! Вставай теперь сюда. Татуировку я нанес, будем её накачивать. Вот где боль, а это так цветочки.
   "Вот гад!" - подумал я, вставая в указанное место.
   Наблюдая за тем, как суетится старик, расставляя вокруг концентраторы магической энергии. Меня посетило нехорошее предчувствие. Активировав "Глаз Одина", внимательно изучил концентраторы. Мать моя женщина! Это ж сколько энергии он собрался закачать в меня?!
   Со стороны старого мага донеслось весьма доброжелательное шипение и скорейшее пожелание, чтобы я немедленно вырубил свою магию. Иначе тут все взлетит на воздух вместе с моей дурной головой. Я еще больше уверился в своих подозрениях.
   - Кхм, может не надо?
   - Что не надо?
   - Ну, закачивать такое количество энергии?
   Старик некоторое время молчаливо и внимательно смотрел на меня.
   - Так, что ты говоришь, знаешь о "Древе Жизни"? - наконец спросил он.
   - Редкая защитная татуировка. Относится к высшим уровням магического искусства. Пока действует, дает практически полный иммунитет против любых магических атак.
   - И?
   - И все.
   Старик тяжело вздохнул и пробурчал что-то типа, - ничего со временем это пройдет. Надеюсь.
   - И ты сейчас хочешь снизить изначально заявленное количество энергии? Я правильно тебя понимаю? - Обманчиво мягким тоном произнес маг, как-то нехорошо блеснув глазами.
   - Да, это ведь возможно?
   - Почему бы и нет? Сделаем. - Легко согласился старик. - Ты глазки пока прикрой, посиди и не вздумай магичить. А я все сделаю.
   Закрыв глаза, погрузился в медитацию. Надеюсь, это займет немного времени. Перед глазами, на темном фоне, возникла проекция моего тела. Так, выделим энергетические каналы в левой руке. Укрупним, чтобы даже самые мелкие были хорошо видны. С ними и поработаем.
   Мысленно сформировав из своей маны небольшой светящийся шарик. Я принялся гонять его по каналам. Там где шарик проходил канал, канал становился толще. Расцветал густым серебряным цветом, весело сыпля небольшими искрами.
   Таким образом, в игре можно было раскачивать свою энергетическую систему. Чтобы в дальнейшем пропускать больше магической энергии и соответственно управлять более мощными заклинаниями, либо активными умениями. А также концентрацию. Потому что шарик нужно было постоянно контролировать, он так и норовил соскользнуть со своего пути. Если ему это удавалось - приходилось начинать все сначала.
   Шарик постепенно истаивал, его энергия заканчивалась. Напитав его снова, я повел его по другому каналу. Яркая вспышка резанула по глазам. Кольнуло легкой болью. Наступила темнота. Что за?!
   Спустя какое-то время я осознал себя... в воздухе?! На некотором расстоянии от пола. Меня выбило из тела? Потому что, вот он я! Сижу в центре малой пентаграммы, вокруг носится старик, проверяя концентраторы и размахивая своим посохом.
  

Вы получили достижение "Астральный путешественник", первого уровня!

Весь мир был у него - как на ладони. Взгляд его проникал повсюду. Особенно любил он подглядывать в женской бане. Об этом все знали, но доказать не могли. Частенько его били - просто так, для профилактики. Несмотря на все тяготы и лишения отказать себе в этом маленьком удовольствии он не мог. Поэтому считал наказание справедливым и принимал его с достоинством.

Ваша награда за достижение:

+10% к дальности перемещения.

Текущий бонус: 10% к дальности перемещения.

  
   "АУ!!!" - и тишина. Ну и ладно, пока полетаю, благо в теле легкость необычайная образовалась. Рук, ног не было - была сфера размером с волейбольный мяч. Во всяком случае так я себя ощущал.
   Полетав вокруг - определил, что могу перемещаться только на несколько метров от тела. Когда я подлетал к незримо очерченной границе, как натягивался поводок. Выглядящий как резиновый жгут серебряного цвета, протянувшийся от меня - сферы к макушке головы меня - тела. И если я делал дополнительное усилие - он растягивался. Немного, затем резко сокращался, отбрасывая меня обратно, где я рикошетил от тела, в которое не мог вернуться. Своеобразный пинг-понг на веревочке. Надоедает достаточно быстро.
   При попытке подлететь к одному из концентраторов магической энергии меня так приложило разрядом, что я несколько минут трясся в припадке. Больше к ним я даже на миллиметр не приближался. Наматывал круги вокруг своей головы и наблюдал за магом и окружением.
   В этой форме вообще выглядело все забавно, каждый предмет имел свою ауру, я видел токи энергий в воздухе, в линиях пентаграмм, маленькие солнца в концентраторах. Очень все похоже на "Глаз Одина", но как-то по-другому.
   Закончив установку, настройку концентраторов старик подошел к моему телу и потыкал его посохом.
   - Прекрасно. Потом мне еще спасибо скажешь. Сокращать ничего не буду. Уж извини, надо было раньше говорить. Технологический процесс нарушать нельзя, а начинать все сначала... Да и когда представиться подобный шанс провести эксперимент. Лягушки то лопались раньше времени.
   "Зараза. Мог просто объяснить - я понятливый. У самого времени мало. Стоп. Что за эксперимент?! ЛОПАЛИСЬ?!! И во что на этот раз я вляпался?!"
   Старик тем временем несколько раз обошел меня.
   - Так это чуть подправим, тут расширим. Прекрасно все получается. Так, а это нам будет только мешать - Мага прикоснулся к артефакту. - Потом вернем обратно.
   К моему неподдельному удивлению у старика это получилось. Он спокойно снял артефакт и... застыл, выпучив глаза. Потом надел артефакт обратно, снова снял и так несколько раз. Сдавленно хрюкнул и откровенно заржал.
   - Я уже и забыл, как тебя зовут. - Произнес старик, смахивая слезу.
   "Еще и издевается. Мог бы и пожалеть...".
   Отложив в сторону артефакт, снятый с моей руки, маг принялся дорисовывать, подправлять узор. Даже неоконченная татуировка смотрелась классно. "Древо Жизни" было похоже на мощный кряжистый дуб, надежно оплетавший своими ветвями мою спину. Множество мелких, детально прорисованных листочков, создавали великолепную густую крону. Его корни уходили... ан нет, не так далеко, как я было подумал.
   На некоторое время я про все забыл. Просто искренне любовался работой старика. Четкими, выверенными движениями настоящего мастера. И чем больше я смотрел на древо, тем больше мне казалось, что рисунок оживает, листья колышутся на ветру...
   "Опаньки!" - А ведь это не моё воображение. Рисунок действительно жил своей странной жизнь. Вот шевельнулась листва. Вот ветка сдвинулась, мелькнула и пропала тень.
   Старик уже ничего не правил, а быстро отошел от меня, вскинув посох. Навершие ярко вспыхнуло желтовато-зеленоватым светом. Сквозь рисунок древа прошла волна изменений и события стали нарастать лавинообразно.
   Всколыхнулись корни, приобрели объем... и проросли в мое тело?! Брызнула кровь?! Толстыми сытыми змеями они извивались под кожей, заставляя её вспухать уродливыми буграми, стремительно расползаясь по спине, груди, рукам, ногам.
   "ЭЙ! Что тут происходит? Какая это нафиг татуировка?! Старик, ты что творишь?"
   Ожившие корни разрывали кожу в разных местах, вылезая наружу и ныряя обратно. Кровь непрерывно, ручейками стекалась к татуировке древа и впитывалась им. "Древо Жизни" постепенно приобретало кровавый цвет. Перед глазами вспыхнула надпись.
  

Внимание! ОПАСНОСТЬ!

ОТказ от данного задания приведет к необратимому разрушению энергоканалов, а также к смерти персонажа.

Корни Древа Жизни встраиваются в вашу энергетическую систему. Вам необходимо провести их по энергоканалам, до энергетических центров. Чем больше корней вы сможете провести, тем удачнее, прочнее будет привязка Древа Жизни к вашему персонажу.

Это дополнительное задание доступно только тем игрокам, что включили расширенный режим оперирования магической энергией (маны) и играющим в свободном режиме.

Вы готовы принять задание? (Да/ Нет)

   "Ну, разрабы вы и *****!" - мысленно выругался, поспешно выбирая "Да". Все погрузилось в темноту, среди которой проявилась проекция моего тела. Все также как при медитации, но на этот раз отовсюду вторгались красные корни, разрушая энергоканалы и соответственно энергосистему тела. И как же ими управлять?
   Попробуем по аналогии. Создав маленький энергетический шар, подставил его на пути маленького корня. Тот в него впился и на некоторое время застыл. Так. А теперь попробуем провести шарик по энергоканалам до ближайшего центра. Есть! Получилось! Корень словно привязанный следовал за ним и влился в центр. Цвет его изменился с кроваво-красного на серебристый. А сам он больше не двигался, постепенно тускнея. Класс! Правда, осталось еще много, ну, так займемся делом.
   Вначале все было просто. Корни медленные, маленькие. Спокойно проходили по энергоканалам, меняли цвет и спустя некоторое время исчезали. Но последующие... были быстрее, крупнее. Когда пересекались с теми, что я уже провел, но не успевшими исчезнуть - разрушались. Когда попадали в энергоканал меньший по размеру, чем они сами - разрушался эрнергоканал. *****!
   Через какое-то время я был как выжатый лимон. И зачем я согласился создавать эту систему энергоканалов у персонажа. Могущества захотелось. До двадцать пятого уровня все было хорошо. У персонажа есть магическая энергия - мана, увеличиваешь её количество, расходуешь и т.д. Замечательно. При получении двадцать пятого мне предложили расширить управление маной и предложили задание вырастить энергосистему самостоятельно. Таким образом делают все высшие. Только так можно достичь высот в магическом искусстве. Потому что разница между стандартной системой и выращенной самостоятельно огромна. Я это понял еще давно, когда меня взяла под контроль защита Цитадели Короля Мертвых. Конечно же, я принял, на свою голову.
   После перестройки системы управления маной, мне пришлось повозиться с привязкой заклинаний и активных умений. Часами подводил мелкие энергоканалы к коже. Иначе "Каменная кожа" не работает! Обломись "Костяная броня". И самое главное все сразу не сделаешь. Теперь очки, которые раньше давались на увеличение количества маны - тратились на увеличение протяженности, разветвленности, насыщенности центров энергосистемы. Приходилось выбирать, что и куда.
   Но зато и эффект совершенно другой, сформировав только четверть энергосистемы я уже получил намного больше магической энергии и скорости её наполнения, чем у меня было до момента перестройки. И самое главное теперь, за счет маны, я мог усиливать свои характеристики.
   Что второй корень? Теперь приходилось вести сразу несколько корней по системе. Ну, хоть потеряли скорость. Так сделано. И еще. И еще!!! Что третий корень? Да вы издеваетесь?! Сколько еще там их будет? Больше? Еще больше?!
   Не на того напали. Я еще и не такое делал. Давайте мозги работайте! Что еще корни?! Система, что подстраивает сложность задание под конкретного пользователя? Все больше и больше корней, приходилось одновременно проводить через лабиринт энергоканалов. Пока в один момент меня снова не выкинуло из тела.
  

Поздравляем, Вы выполнили дополнительное задание "Корни Древа Жизни"!

Успешно проведенных корней 90%

Система энергоканалов повреждена на 30%

  
   Это ничего, мелочи. Восстановлю. Я настороженно замер, что там дальше по плану у старика?
   Маг тем временем снова начал обходить меня - тело, буквально обнюхивая. Довольно хмыкнул и повернулся, обращаясь ко мне - сфере.
   - Вот видишь, глаза боятся, а руки делают.
   Это он с кем сейчас разговаривает? Он что меня все это время видел?!
   "*******!" - высказал я магу, что я о нем думаю.
   - Не понимаю, что ты там бормочешь, - прищурился старик. - Но неужели ты думал, что у меня в башне от меня скроется какая-то бестелесная сущность. Кроме того "Астральный путешественник" мой подарок. Начнем заключительную часть, - и довольно потер руки.
   От концентраторов магической энергии ко мне - телу протянулись толстые силовые лучи и стали последовательно подключаться к энергетическим центрам. Теперь энергетическую структуру тела я видел достаточно четко.
   Как только один из лучей касался одного из центров, происходила вспышка света, вокруг центра появлялся цепочка рун. А в самом центре ярко загоралась одна большая руна, каждая своего цвета. Истинный алфавит высших магов.
   Семь рун, семь цветов, семь энергетических центров, семь концентраторов магической энергии. Красиво, загадочно и совершенно непонятно.
   Энергия от концентратов вливалась в центры, а от них по проявившимся снова корням передавалась в татуировку. Древо Жизни, прямо на глазах наливалось объемом, прорастая из двухмерного рисунка, в полноценное дерево. Кроваво-красный цвет постепенно уходил. Древо менялось, расцветая естественными цветами.
   С легким звоном от кожи отрывались ветки, в воздух поднялись сотни, тысячи листочков, которые хороводами закружились вокруг. Создавая плотную завесу. Тело полностью скрылось в зеленом облаке, из которого выстреливали ввысь все новые и новые ветки. Дерево стремительно росло ввысь.
  

Внимание!

Теперь, когда Древо Жизни прорастает, ему необходимо соединиться с Источниками Магии. Вы должный найти путь, общий язык с Источниками. Только тогда вы сможете принять магию этого мира.

Это дополнительное задание доступно только тем игрокам, что включили расширенный режим оперирования магической энергией (маны) и играющим в свободном режиме.

Вы готовы принять задание? (Да/ Нет)

  
   "Ну, полный ******!" - скрежеща зубами и мысленно обгладывая берцовую кость старика, я нажал "Да". Мгновение тьмы и я оказался на серой равнине.
  
   [Вирт: пространство квеста "Древо Жизни"]
   Я не готовился к путешествию к Источникам. Я всего лишь хотел сделать татуировку. Да редкую, дорогую. Но я планировал, с учетом того что мне предстоит, её продуктивно использовать, пусть и не на полную мощность. А теперь, что тут делать? Это как пойти в булочную за углом, просто купить хлеба, а в результате получить экскурсию по всем семи кругам ада. Забавно. Вздохнув, я огляделся.
   Серая равнина окружала меня со всех сторон. Серое небо нависало над равниной. Вокруг, куда бы я не посмотрел, ровная серая поверхность. Ни холмика, ни деревца, ни травки - ничего.
   Попытавшись сделать пару шагов, я обнаружил, что ноги по щиколотку утопали в чем-то очень похожем на пепел. При любом движение в воздух поднимались целые облака, которые держались там довольно долго. Попытавшись пройти несколько метров, я поднял такую тучу, что вокруг быстро наступила тьма. Пришлось остановиться и долго ждать, пока все уляжется. Хорошо хоть дышать не мешала эта дрянь.
   Пока стоял, провел инвентаризацию имущества. Его не было. Вообще. На мне была только набедренная повязка и... все. Инвентарь полностью пуст. Хорошо хоть магия работала. Первым делом сотворил небольшой светляк. Который был вынужден мгновенно задуть. От греха подальше. Потому, что как только появился свет, вокруг началось подозрительное шевеление. Появились тени, раздались стоны. Повеяло потусторонним. Появилось четкое ощущение, что еще немного и я привлеку внимание чего-то, что мне не вывезти.
   Хорошо. Возьмем небольшой перерыв и посмотрим на форуме. Попытавшись выйти, я был неприятно удивлен. Мне сообщили, что пока задание не будет выполнено, я не могу выйти из игры, либо зайти в иное виртуальное пространство. Иначе будет засчитан автоматический проигрыш. Приплыли. Ну ладно, отбросив мысли о выходе, я сосредоточился на игре.
   Привязку к Источникам магии, за все время игры прошло куча игроков. Не я первый, не я последний. Осталось вспомнить, что собственно я знаю об инициации. И понять, что мне нужно сделать.
   Привязку проводили игроки желающие перейти на совершенно иной уровень магии - высшую систему магии. Персонажи, имеющие серьезный магический уклон в своём развитии. Это подразумевало высокий уровень игры, в среднем это достигалось при сотом уровне персонажа. Для меня это означало, что задание рассчитано на игроков изначально обладающих существенной магической силой и опытом.
   Будем надеется, что прохождение не линейное. Допустили же меня - минимальным требованиям соответствую.
   Значит маги, что могут видеть невидимое и делать невиданное... Активировав "Глаз Одина" я зажмурился от яркого солнечного света. Серости вокруг не было и в помине. Везде, куда бы я не кинул взгляд, простиралась ровная поверхность потрескавшейся земли. Высоко в небе висел раскаленный диск солнца. Прямо передо мной мелкими камешками, была выложена надпись "Напои меня".
   Вот и первое задание. Правда, чем напоить я не очень представлял. Заклинание воды, я планировал выучить как раз после нанесения татуировки. Как и множество других, мелких, но крайне полезных заклинаний в путешествии.
   Ну и ладно. Сформировав костяные когти, полоснул по запястью. Из распахнувшейся раны брызнула кровь, орошая иссохшую землю. Протяжный стон разнесся вокруг. Земля дрогнула, вокруг пошли широкие круги, как от камня, брошенного в воду. Каждая капля моей крови, падающая на землю, вызывала новый толчок. Каждый раз все более сильный. Я не удержался на ногах и упал на колени. Что-то происходило с окружающим миром.
  

Глава четвертая

Любая достаточно развитая технология неотличима от магии

   [Планета Земля, частный дом: в гостях у грузчика]
   Сразу после посещения дяди Бори, Ник с Танюшкой направились по указанному адресу. Благо это было недалеко. За речкой, всего минут двадцать лету. Аэротакси высадило их на стационарную площадку рядом. Но искомый адрес, несмотря на указатель кома, нашли не сразу. Дом буквально утопал в зелени, идеально вписываясь в окружающий ландшафт. Человек живущий тут, явно очень любил природу.
   Потоптавшись несколько минут перед калиткой и не дождавшись ответа, Ник с Татьяной двинулись вдоль забора, пытаясь найти грузчика. Ком показывал, что он на территории участка и ждет их. Правда, почему-то не отвечал на вызовы. Наконец они обнаружили человека, электронный маркер кома, висящий над ним, четко указывал, что это и есть их оператор.
   - Евгений Владимирович! - Прокричал Ник.
   - Вы уже пришли? - Мужчина, копавшийся среди грядок, приветственно помахал рукой.
   - Проходите в беседку, домовой вас проводит. Я сейчас подойду.
   В заборе образовался проем, по бокам выскочили маленькие садовые гномы и торжественно прогудели в небольшие медные трубы. Поклонились, приглашая следовать за ними. Подростки переглянулись и, пожав плечами, пошли в глубь участка, за своими провожатыми.
   В беседке их ждал накрытый стол. На белоснежной скатерти, покрытой по бокам искусным геометрическим узором, переливающимся золотистыми оттенками, уже были расставлены приборы, чайные чашечки на тарелочках. Батарея вазочек с разнообразным вареньем, медом и кусковым сахаром. Тарелочки с тонко нарезанным лимоном. В центре стола находилась корзина со свежими, только что срезанными цветами. Над всем этим величественно возвышался начищенный до жаркого блеска самовар.
   - Надеюсь, вы не откажетесь перекусить? - Радушно улыбнулся появившийся хозяин, вытирая голову полотенцем. - Сейчас выпечка поспеет.
   - Вы оператор грузчика? - немного удивленно спросила Танька. Рассматривая высокого, мощно сложенного мужчину, одетого в короткие шорты. Чье сухое тело без единой капли лишнего жира, покрывал равномерный бронзовый загар. На руках и спине, вдоль позвоночника, темными пятнами выделялись гнезда имплантатов.
   - Что не похож? - ухмыльнулся Евгений Владимирович. Доставая из духовки, поднос с пирожками. Одуряющий аромат готовой сдобы мгновенно разнесся вокруг.
   - Не удивляйтесь. Когда долго находишься в космосе, появляются весьма странные привычки. Я вот очень люблю возиться с природой и что-нибудь готовить. Один мой друг вышивает, другой вырезает деревянные фигурки, а третий занимается коллекционированием редких камней. - Поэтому, как только у нас появляется время заняться своим любимым хобби, то мы погружаемся в него с головой. Мне вот повезло. Хотя я и люблю космос, но на Земле мне вольготнее.
   - Повезло?
   - Вы слышали о корабле "Надежда"?
   - Первый корабль, с гиперпространственным двигателем, который достигнет других солнечных систем. В СМИ говорят, что проект будет запущен в следующем году.
   - Точно. И я, как и множество других грузчиков, будем собирать его на околоземной орбите. А учитывая гравитационный лифт, специально созданный для доставки грузов в одну из точек Лагранжа, где будет осуществляться сборка - могу посещать Землю в любое время. Возможно, это будет моим последним делом. Я слишком много времени провел в космосе. Потом я уйду на покой.
   - Сколько же вам лет?
   - Послезавтра исполнится сто семьдесят девять лет. Из них сто лет активного космоса.
   - Неужели вам не хочется увидеть, что там? С вашим опытом...
   - Увижу. Первый старт корабля будет в полуавтоматическом режиме. С минимум команды на борту. Я буду среди первых. А потом, потом придет время молодых. Возможно и ваше.
   - Мы еще не выбрали направление.
   - Так и корабль не сегодня будет построен, но Вы угощайтесь. И говорите, зачем пожаловали. Я ни за что не поверю в эти учебные часы. Пусть даже и от центрального ИскИна СБ.
   - Мы хотим побольше узнать об этом человеке. - Ник переслал данные обработанные дядей Борей.
   - Хм, неплохо обработали. Чувствуется рука военного. Навыки вашего персонажа, судя по этим данным, соответствуют примерно уровню шестого курса Космической Академии, лет так пятнадцати - двадцати назад. То есть он ее не закончил. Причин может быть масса. Нейронная сеть выросла не так как надо и потом была блокирована. Здоровье не позволило. Мышление было не таким гибким. Вы можете узнать, на этом этапе таких людей мало. Хотя это уже будет вмешательство в личную жизнь.
   - Ясненько, - протянула Танюшка, о чем-то задумавшись.
   - Скажите, пожалуйста, а зачем вам боевая система? - влез Ник.
   - Знаете, что там? - Евгений Владимирович постучал себя по лысой голове. - Нейронная сеть. В своей максимальной конфигурации, которая возможна у человека. Все операторы, работающие в космосе, имеют такую сеть. Её внедряют на первых порах обучения, как зародыш, который мы развиваем и выращиваем. Что это нам дает?
   - Уровень мышления становится иным. Вы можете разделять потоки сознания. Ваша скорость обработки информации в виртуальных средах увеличивается в геометрической прогрессии. - Как на уроке, без запинки ответила Танька, опередив на доли секунды Ника.
   - Правильно. Домовой воспроизведи запись последнего лунного финала. Скорость уменьши в десять раз.
   Над столом вспыхнула голографическая проекция. На фоне Земли сражались паукообразные механизмы. Скорость, четкость движения поражали. Как и жестокость. Механизмы не жалели ни себя, ни противника.
   - Мы сражаемся на гране своих возможностей. Это очень важно для развития нейронной сети. Чем сложнее достанется победа, чем сильнее поверженный противник - тем лучше разовьется нейронная сеть. Особенно это критично на первых этапах её развития. Сначала учебные поединки проводились лишь для улучшения владения манипуляторами, развития сети. Со временем это переросло в нечто большее. Позволяя нам достойно противостоять опасностям Космоса - он не прощает слабости.
   - А как же ИскИны?
   - В некоторых областях они лучше. Но в основном это относятся к старым моделям ИскИнов. Как вы знаете, поправка Свиридова от 85 года существенно ограничила ИскИнов как в программной свободе, так и границе саморазвития. Существующие на данный момент времени ИскИны в большей своей степени - урезанные версии своих предшественников.
   - Да, мы это изучали. - Задумчиво проговорил Ник. - Тогда случился бунт. Но что случилось со старыми ИскИнами? Их уничтожили?
   - Тайны из этого большой нет. Нам повезло, что первые ИскИны были жестко привязаны к своим носителям как программно, так и физически. Поэтому их не стали уничтожать. Кристаллы ИскИнов с саморазвитием больше определенного уровня были изъяты и помещены в спецхран. Теперь их используют только в виртуальных мирах.
  
   [Вирт: пространство квеста "Древо Жизни"]
   Мир вокруг менялся, расцветая. Проросла трава, появились цветы, бабочки полетели. Но с окружающим миром менялся и я. Ноги превратились в корни. Тело в ствол. Руки в ветви. Я чувствовал, ощущал, что становлюсь чем-то большим, разрастаясь. И в то же время я терял самого себя. Разрываясь сознанием на множество мелких кусочков. Наконец, я осознал себя висящим среди темноты. Окруженным множеством, светящихся теплым светом, искорок, складывающихся в надпись "Собери меня".
   Второе задание, где требуется собрать максимально возможное количество искорок в кристалл - олицетворяющий душу игрока. Задание требующее, как и первое, не только умения концентрироваться, но и максимально рассеивать свое внимание.
   Мысленно я касался очередной искорки, она исчезала, чтобы появиться в кристалле души. Чем больше искорок я собирал, тем сложнее становилось. Теперь они не хотели спокойно находиться в кристалле. Беспокоились, метались, стремились вырваться на свободу.
   Если ничего не делать, то кристалл начинал недобро светиться. Раздавался хрустальный звон, а по поверхности пробегали мелкие трещины. Приходилось постоянно его контролировать, обращать больше внимания. Восстанавливая его целостность.
   Постепенно искорок вокруг становилось меньше. Приходилось все дальше тянуться за новыми. Охватывать разумом новую, большую часть окружающего пространства. Одновременно контролируя кристалл. Если я терял концентрацию, то кристалл начинал угрожающе потрескивать, либо искорка света, к которой я тянулся, пропадала.
   Сквозь окружающее меня пространство прорвалась музыка. Тихая вначале, она все громче и громче звучала у меня в голове. Кристалл души игрока, словно живое существо отзывался на её ритм, пульсировал - сжимался, расширялся. Мне становилось все сложнее контролировать процесс. Теперь необходимо было подстраиваться под музыку. Следовать за ней.
   Виски пронзила тупая боль. Чем больше я собирал искорок. Тем все сильнее нарастали, разрастались болезненные ощущения. На каком-то этапе стало так плохо, что я почти потерял сознание. Прекратив на некоторое время собирать новые искорки, я сосредоточился на кристалле. Думаю, что немного отдохну и дальше все сделаю. Но боль буквально поселилась внутри, не отпускала меня.
   Перед глазами мелькнула вспышка, другая. Сложилась в картину. Сначала плоскую, мгновенно нарастившую объем. Рывком напрыгнувшую, воплотившуюся вокруг меня.
   Я нахожусь на транспортном корабле ВКС. Наша группа. Мы веселимся. Отдыхаем. Сегодня первый день каникул. Испытания проведены успешно, мы возвращаемся на Землю.
   Вспышка.
   Я нахожусь... Где я? Вокруг темнота. Какие-то тени. Мне больно и страшно. Я чувствую...
   Вспышка.
   Я нахожусь в кабинете. Напротив меня доктор. Жалостливо смотрит на меня.
   - Молодой человек. Мы сделали все, что в силах нашей медицины. Мы восстановили большую часть поврежденных областей мозга. Но восстановить все связи... мы не можем. Это вопрос времени и веры. Вашей веры в свои силы.
   - А как же нейронная сеть?
   - Разорвана, потеряла целостность. Восстановлению не подлежит.
   - Это значит?
   - Что активный космос для вас закрыт. Навсегда... Мне очень жаль.
   Вспышка.
   Я нахожусь на холме. По моим щекам катятся слезы, вперемешку с дождем. Я на коленях. Руки бесцельно перебирают землю. Весь в грязи. Но я этого не замечаю. Могильная плита, на которой выбиты имена ушедших. Под порывами ветра мерцает голограмма лиц. Но я в них не вглядываюсь. Они стоят перед моими глазами. Молодые, веселые, полные жизни и надежды.
   Вспышка.
   Я пришел в себя, рядом с кристаллом души игрока. Вокруг темнота, вдалеке мерцают искорки света. Воспоминания. Как давно это было. Я думал, надеялся, что время притупит. Уймет ту боль.
   Но почему сейчас? Почему именно здесь, в игре? Вспышка. Озарение. Нейронная сеть. Вот на, что похоже это задание. Одно из наших первых практических заданий. Первый шаг на пути в Космос. Подчинить, связать разумом нейронную сеть. И нечто во мне откликнулось на него. Быть такого не может! Нужно как можно быстрее провести сканирование. А с игрой пока притормозить.
   Я активировал команду выхода. Задумался, с сожалением глядя на подтверждающую надпись, сообщающую, что своим выходом я обнуляю полученные ранее достижения и дальнейшее выполнение квеста будет недоступно.
   Резкая боль пронзила голову. Вспышка. Сознание разлетается осколками. Я куда-то проваливаюсь, все гаснет. Не успел...
  
   [Вирт, Башня Мага: заклинательный покой]
   Старый маг вздрогнул. Что-то не так. Все шло хорошо, даже более чем. Но... в душе поселилось смутное беспокойство.
   Игрок проходил квест "Древо Жизни" весьма успешно. А с учетом его небольшой подготовки и неопытности, результаты так вообще отличные. Характеристики, выводившиеся на виртуальные экраны, плавающие в воздухе, показывали стандартные показатели: физическое здоровье и психо в зеленых зонах.
   Но старый маг Драгос, а в реальном мире доктор медицинских наук Влад, привык доверять своей интуиции, кричащей - у нас проблемы! Пока он не мог облечь свои подозрения в слова. Требовалась дополнительная информация.
   - Подь сюды, бездельник! - Громко сказал Драго в никуда.
   - Чего тебе, Старый? - мгновение спустя, рядом с магом, проявилась полупрозрачная фигура.
   - Проверь клиента. - Драго кивнул на игрока.
   - А что с ним не так? - призрак подлетел к игроку и, приложив руки к его голове, застыл. - Показатели в норме. Критических сбоев не было. Система показывает, что все нормально.
   - Получи доступ к расширенным данным с его капсулы. Посмотри, все ли там хорошо.
   - Открывай канал доступа... Такс...
   - Что там, не томи?
   - Не торопи. Сегодня игроки как с цепи сорвались. В лавках и башнях аншлаг. Приходится изображать тебя, крутиться, торговать.
   - Что неужто ИскИну твоего класса мощности не хватает? - ухмыльнулся Драго.
   Призрак никак не отреагировал на подначку старинного друга, лишь хмыкнул.
   - У него капсула с ИскИном класса "Сиделка". Обмениваюсь данными. Все стандартно, не считая путаницы с болевым порогом и его ИскИна, сидящего частью своих мощностей в нашей игре. Делает, что-то для своего хозяина. Говорит, что проводит социальную адаптацию подопечного. Тьфу. Сиделки они такие... наседки.
   - Что с болевым порогом?
   - Ничего критичного. При первоначальной настройке болевой порог был определен как повышенный. А в дальнейшем оказалось, что порог нормальный. Связано с тем, что он залез в капсулу пьяным. Пользователь в курсе, но настройки менять отказался. Вреда от этого нет. Это подтверждает статистика психо. Если игрок и испытывал неприятные ощущения, то воспринимал это нормально, как должное.
   - Странности последние полчаса были? Какие-либо изменения в состоянии?
   - Критичных нет. Был кратковременный сбой несколько минут назад. Но он был незначительный, в рамках работы капсулы. ИскИн нам полные данные о нем и не отправил. Просто списал на сложность игрового задания.
   - В каком разделе?
   - Мозговая деятельность. Ментальная активность раздела памяти резко возросла.
   - Хм, где же это? Вот! - Драго ткнул пальцем в небольшой экран, делая его основным. - Подключаем расширенную статистику с капсулы. Ого. Ты видишь? Теперь понятно - меня насторожили эти всплески на графиках. Они не характерны для игроков, проходящих текущий квест.
   - Интересно. Задействована долговременная память. Что-то вызвало каскад воспоминаний. И почему активизировались эти области мозга?
   - Дай полный доступ к его медицинским данным... Да, так и думал. Повезло ему. Один случай на миллион. Сиделка подняла бы тревогу не скоро, по мере накопления статистики и выключила бы его принудительно. - Драго нахмурился. - И отлетался бы наш клиент. Хорошо, что я защищался по этой теме.
   - Включаю режим операционной?
   - Давай, подключай. Полный доступ к его медицинской капсуле. Сиделку выдерни сюда.
  
   [Планета Земля: частный дом]
   Один из сотни медицинских дронов, патрулирующих территорию города, снялся со своего места в воздушной карусели и стремительно спикировал вниз. Похожий на гигантскую стрекозу больше, чем на высокотехнологичное устройство, он за несколько секунд достиг поверхности. Гравитационным импульсом погасил скорость и мягко приземлился на специально отведенной площадке.
   Потоптался на месте, разворачивая, настраивая огромные прозрачные крылья в режим передатчика. Мгновение спустя подключился гибкими кабелями к энергетической, информационной сетям дома. И замер, ожидая дальнейших команд.
   При необходимости медицинский дрон мог оказать первую помощь пострадавшему. Но в данном случае, он выполнял роль резервного ретранслятора. Необходимая мера подстраховки, во время проведения дистанционных операций.
   Медицинская капсула в доме, получив подтверждение, дрогнула, трансформируясь. Расширяясь в размерах, выводя манипуляторы в рабочие режимы. Пациента окутало желто-зеленое медицинское поле, изолирующее область проведения операций, блокирующее нежелательную микробную среду.
   В районе головы пациента, где поле было густого, насыщенного оттенка - волосы на голове пациента, растворились, обнажая кожу головы. Капсула убирала все, что будет мешать проводимой операции.
  
   [Вирт, Башня Мага: операционный зал]
   - Все готово. Пришел сигнал подтверждения. - Призрак стал более материальным, теперь через него не так сильно просвечивало окружающее пространство. Визуальный признак того, что ИскИн перевел дополнительные мощности на это направление.
   Обстановка тоже претерпела изменения. Зал сменился на уютную операционную, белого цвета. В её центре находилась визуальная модель внутренностей медицинской капсулы. Вокруг вспыхивали, разворачивались, многочисленные экраны.
   Кроме Драго и Призрака в операционной появилась девушка - сиделка игрока, ИскИн медицинской капсулы.
   Капсула дрогнула, наклонившись на тридцать градусов. Приподнимая голову пациента. Около изголовья сформировалось кресло. Куда немедленно уселся Влад и начал формировать рабочее место. Выводя данные в том порядке, который был удобен и необходим для проведения операции.
   Пальцы доктора медицинских наук, легко и непринужденно порхали в воздухе. Подгружая готовые группы модули, при необходимости, на месте формируя новые. В воздухе повисли срезы мозга. Распределение потоков деятельности. И множество специализированной информации.
   - Мне нравится его медицинская капсула. Бездельник, твое мнение?
   - Лучшая на данный момент из выпускаемых капсул. Реализованы последние достижения медицины. Новое поколение.
   - То-то, я чувствую, скорость отклика увеличилась. И её характеристики мне определенно нравятся. Сколько она стоит в социальных баллах?
   - Двадцать пять баллов.
   - Вполне доступно. Бездельник, закажи мне десяток таких. Поставлю своим основным пациентам. Не будут меня доставать по пустякам. Пусть их развлекают сиделки.
   - Сделано. Заказ поступит на распределительный склад в течение трех дней.
   - Прекрасно. Что с обучающимися? Сколько откликнулось?
   - Двенадцать.
   - Хорошо. Открывай доступ.
   Вокруг капсулы появились полупрозрачные фигуры парней и девушек в халатах. Налившись зеленоватым светом готовности.
   - Добрый день экстерны. Запись операции потом передадите остальным. К следующему занятию подготовиться по теме "Основы нейросетей. Первая помощь при активации разрушенной нейросети". Вопросы? Нет. Тогда приступаем.
   - В возрасте 23 лет больной получил обширную травму головного мозга. Повреждены отделы отвечающие за долговременную память. Временная потеря составила около пяти лет. Разорваны связи между основными участками нейронной сети. Сеть на тот момент времени находилась в стадии активного формирования, готовность на 90%.
   - Больной лечение прошел положительно. Пораженные участки мозга успешно восстановлены. Частично восстановлена память. Нейросеть восстановить не получилось. Так как были разорваны практически все крупные соединения нейронов внутри сети - это сделало невозможным повторное искусственное их подключение.
   - Тогда врачи приняли решение заблокировать доступные участки сети. Перевести в режим ожидания. И надеяться, что со временем мозг сам восстановит уничтоженные связи.
   - Что и случилось. Как вы видите, каскадная активация нейронной сети произошла некоторое время назад. Приведшие к этому причины - избыточная симуляция мозга и создание виртуальной реальности, спровоцировавшей начало активации.
   - Нам удалось вовремя отследить начавшийся процесс. Поэтому жизни и нормальной мозговой деятельности пациента ничего не угрожает. Ситуацию мы отслеживаем в режиме реального времени.
   - Как вы видите здесь и здесь - на данный момент все подключаемые нейроны переводятся в режим ожидания. В дальнейшем это позволит централизовано провести их отключение и утилизацию. Что в дальнейшем сделает возможным установление новой полноценной нейронной сети.
   - Обратите внимание, что очень важно не прерывать начавшийся процесс, а позволить ему завершиться. Оперативно отслеживая и блокируя нежелательные последствия. В противном случае это может привести к необратимым изменения мозга.
   В данный момент пациент находится в центральном мире Игры и проходит один из этапов квеста "Древо Жизни". Поставленная задача вырастить фамильяра, который будет служить проводником сил. Помогать игроку в мире игры. Но боюсь, что наше вмешательство, после незапланированной активации сети - может привести к игровым последствиям, которые сложно предугадать. Вам интересно? Мне да.
  
  

Глава пятая

Единственный способ обнаружения пределов возможного состоит в том, чтобы отважиться сделать шаг в невозможное

   [Вирт: пространство квеста "Древо Жизни"]
   Плотный зеленый кокон, висящий на ветке дерева, дрогнул. Поверхность вздулась буграми, опала, снова вздулась, что-то внутри рвалось наружу. Наконец бок треснул, выпуская нечто черное, шарообразное, пушистое, размером с волейбольный мяч. Распахнулись огромные, в половину объема тела, глаза, в которых испуганно отразился окружающий мир. Множество тоненьких ножек-палочек приподняли существо и оно осторожно, цепляясь крошечными коготками, поднялось по остаткам кокона на ветку.
   Некоторое время существо просто стояло, вдыхая, выдыхая воздух. Затем меховой шар громко чихнул и треснул посередине, вывалив огромный розовый язык, медленно облизавший пасть полную мелких, белых зубов. Раздалось тоненькое и писклявое. - ТВОЮЖ ****!!!!
   Небо немедленно откликнулось громовыми раскатами. Поднялся сильный ветер. Заклубились сизые тучи. Упали первые капли дождя, шипя, прожигая листья. Дрогнула земля. Издалека донесся глухой рокот. Дерево пошатнулось, заставив существо крепко вцепиться всеми лапами в закачавшуюся ветку. И испуганно зажмурить глаза. Погода резко испортилась.
   - Твою ****! - тихонько, шепотом проскрипело существо.
   Ослепительно вспыхнуло, громыхнуло. Ветвистая молния ударила с небес в камень рядом с деревом. Камень испарило. Природа как будто сошла с ума. Поверхность пошла волнами, раскалываясь на большие куски. Глубоко под землей раздался рык. Сквозь разломы взметнулись огненные язычки пламени. Объединяясь, распространяясь, пожирая все вокруг.
   Миг и местность превратилась в местный филиал ада. Вокруг разливалась лава, все горело, трещало, взрывалось. Черный дым застилал окрестности, поднимаясь к небу и смешиваясь с тучами.
   На единственном уцелевшем клочке земли, стояло дерево. Низко прогибаясь под ветром, в опасной близости от пышущих жаром луж. А по дереву отчаянно носилось существо. Непрерывно повизгивая и что-то шипя. Ища спасения от разгулявшейся стихии. Наконец существо пришло к какому-то решению. Прекратив бесполезные метания, стало быстро плести что-то из паутины.
   Спустя некоторое время непрерывной работы появилась конструкция. Большой продолговатый мешок, крепившийся к стволу и ветке десятками нитей. Дерево к этому моменту опасно накренилось. Казалось еще немного, чуть-чуть и оно упадет в лаву.
   Существо расправило получившуюся конструкцию, которая стала разбухать, наполняясь потоками горячего воздуха. Превращаясь в огромный воздушный шар, в несколько раз больше самого существа. Порывы ветра норовили его сдернуть с дерева, унести прочь. Но паутина держала крепко. Наконец посчитав, что шар достаточно наполнился воздухом, существо четкими, выверенными движениями, перерубило связующие нити.
   Рывок и вот шар уже летит по воздуху. Опасно приближаясь к земле. Но с потоком восходящего воздуха возносится в небеса. Где его подхватил ветер и унес в тучи.
   В тучах мелькнул разряд, еще один. На мгновение они подсветились изнутри ярким светом, мелькнула громадную тень. Снова полыхнуло. Раздался далекий вой, в котором чувствовались отголоски невыносимых страданий. Из туч упала темная точка, оставляя за собой дымный след.
   Водная гладь небольшого озерца всколыхнулась от удара.
  
   [Вирт, Башня Мага: операционный зал]
   В операционной сочувствующе вздохнули.
   - А у меня инициация проходила менее болезненно. - Пробормотал один из студентов. - Профессор, это не многовато для пациента, он там не помрет?
   - Все в медицинских пределах. Да, страдает - но зато посмотрите на график активации нейронной сети. Красота. Мы потому ему принудительно исправим болевой порог, а сейчас лучше не вмешиваться. Зато есть дополнительные игровые плюсы. Успешно прошел инициацию уже у нескольких стихий. Хотя, если подумать, мне тоже кажется, что ИскИн, курирующий это направление, малость увлекается.
   - Бездельник, уточни у него, что там происходит.
   Призрак на секунду замер и ошарашено произнес. - Он меня послал.
   - Кто послал?
   - ИскИн отвечающий за процесс инициации игроков. Сказал, что у него и так носитель начинает перегреваться, так как он не может подстроиться под нашего пациента. Определить его предрасположенности. Сказал, чтобы мы занимались своими делами и не мешали другим работать.
   - Смотри, - шепнул один из студентов другому. - Он не хочет выходить из озера.
   - Ага, зря...
  
   [Вирт: пространство квеста "Древо Жизни"]
   Громадная, ветвистая молния протянулась с небес. Мощный звуковой удар резким хлопком пронесся по окружающей растительности - срывая листья, ломая ветки, пригибая к земле стволы деревьев. Затем резко наступила тишина. Все замерли, ожидая, но... ничего не происходило.
   Небеса удивленно нахмурились и... удары последовали один за другим, вода буквально кипела от разрядов, то тут, то там всплывала кверху брюхом разнообразная живность. Все, что могло бегать, ползать, ринулось из озера наружу, пытаясь укрыться на поверхности от разгулявшейся стихии.
   Наконец, после одного особенно мощного разряда, обнажившего дно озера, вода у берега взорвалась высоким столбом, выпуская небольшое существо, шумно хватающее воздух пастью. Мокрая шерсть облепила тяжело вздымающиеся бока, на губах пузырилась слюна, по телу периодически пробегала паутина электрических разрядов. Выпучив совершенно безумные глаза, красные от лопнувших сосудов, с пронзительным писком, оно громадными прыжками устремилось в лес, прочь от воды.
   Та живность, что спасалась от буйства разгулявшейся стихии на берегу и не успевала убраться с пути, падала в судорогах от остаточных разрядов, истаивая темными облачками, которые впитывались в тело существа.
  
   [Вирт, Башня Мага: операционный зал]
   - Упертый, - удовлетворенно хмыкнул Влад, внимательно рассматривая графики.
   - Бездельник, что там дальше по плану?
   - Мучение, Боль, Страдание, - буднично откликнулся призрак.
   - Они же вроде в отпуске.
   - Сегодня первый день как вышли. Загоревшие, отдохнувшие, полные сил, так и рвутся в бой.
   - Что прямо таки лично?
   - Говорят традиция, потом лишь общий контроль за ИскИнами группы, а этого надо своими руками обработать.
   - Традиции это святое. Где отдыхали?
   - На Карибских островах, очень рекомендуют.
   - Что я там не видел, мне и на Аляске хорошо.
   - Они смеются, приглашают в гости к Страданию в Сибирь, либо к Мучению в Швейцарию - тебе понравится.
   - Договорились, потом обсудим детали. Где встретят клиента?
   - Так как лично, то в сердце леса. ИскИн сейчас его туда ведет, Путь Леса открыл, так что минут через десять будет.
  
   [Вирт: где-то в Великом Лесу]

Поздравляем!

Вы изучили 1 уровень пассивного навыка "Путь Леса".

Теперь даже самые отдаленные уголки леса стали Вам ближе. Вы никогда не заблудитесь в лесу и всегда найдете тропинку даже в самой непроходимой чаще.

  

Ваша награда за достижение:

10% к скорости передвижения.

10% к шансу найти тропинку.

- 10% к шансу заблудиться.

  
   Я мчался по земле через лес, перепрыгивая корни, поваленные стволы. Периодически пытаясь свернуть в сторону, но проходы между деревьями мгновенно начинали сужаться, а небо недовольно хмуриться, издалека доносился многообещающий рокот грома. Так как желание повторять близкое знакомство с молниями у меня совершенно отсутствовало, то я тут же возвращался обратно на тропинку. Что впрочем, не мешало мне пощупать поводок снова, спустя какое-то время.
   Остаточные разряды до сих пор пробегали по моей тушке, потряхивая и периодически парализуя какую-нибудь конечность. Бедным зверушкам, не успевшим свалить с моей дороги, повезло меньше. Зато я стал обладателем нескольких способностей, да и мое тело, впитав оставшееся от них нечто в виде темного тумана, несколько изменилось. Конечности уже не выглядели словно тонкие прутики, наметилось их четкое разделение: на предназначенные для более грубого труда и для тонких операций. Шерсть так и не исчезла, зато кожа покрылась мелкими чешуйками, некоторые клыки стали полыми и под ними набухли мешочки с ядом. Так же я обратил внимание, что на ярком солнечном свету, моя шерсть становилась немного прозрачной, переливаясь разноцветной дымкой.
   После того, как я очнулся в виде шерстяной зверушки, я пытался выйти, используя даже экстренный выход, но вместо выхода мне высвечивалась надпись.

Вы не можете в данный момент времени покинуть игру.

Пожалуйста, закончите текущий квест.

  
   Конечно же, я попытался умереть и посмотреть, что будет - не дали. Когда я пытался утонуть, полоска жизни достаточно быстро опустилась до критической отметки, где замерла. Жалко, что временное бессмертие не подарило мне иммунитет к боли. Это было весьма неприятно, меня просто выкурили из воды, как охотник выкуривает дичь. Зато теперь я могу дольше не дышать и обладаю повышенной сопротивляемостью к разрядам чистой силы. А так же являюсь обладателем достаточно спорного достижения "Мазохист I степени". К счастью разработчики не стали давать бонус от боли в сферу удовольствия. В противном случае они бы нарушили ряд положений закона о виртуальной реальности. При успешном шансе срабатывания этого пассивного навыка, процент от силы болезненных ощущений, переводился в процент силы воли персонажа. Получается, что этот простой способ лишал игроков возможности получать или причинять боль, выше определенного уровня. Но... ПОЧЕМУ я не получил этот навык ранее?!!!
  
   [Вирт: Сердце Леса]
   Неожиданно деревья расступились, и меня вынесло на большую поляну, покрытую ковром из сотен цветов. Солнце ослепило глаза, поэтому я не сразу заметил одинокую фигуру впереди. Упс, попытавшись вернуться в лес, наткнулся на непроходимую стену из деревьев, тонко намекающих - добегался. Рухнув наземь, я постарался хоть как-то замаскироваться в цветах, пытаясь разглядеть, к кому же меня вынесла нелегкая.
   В центре поляны, спиной ко мне, стояла высокая, стройная эльфийка, выгодно подсвечиваемая солнцем. Нежная, бархатная кожа, плавные изгибы тренированного тела, развивающиеся на ветру длинные золотистые волосы. Одетая в легкий дорожный костюм, весьма скромный... по количеству ткани, она нетерпеливо похлопывала кончиком кожаного хлыста по слегка отставленной ножке.
   Движение хлыста на мгновение замерло и затем невыносимо медленно, он стал подниматься вверх, все выше. Во рту пересохло, я невольно сглотнул слюну. Хлыст резко дернулся вниз и с громким хлопком, распался алыми лепестками, закружившимися вокруг. Эльфийка сладко-сладко потянулась всем телом, вытянув вверх руки и немного повернувшись ко мне, произнесла низким, грудным голосом с сильным придыханием.
   - Милый, я тебя ждала.
   И нежный, пьянящий взгляд зеленых глаз - обещающий, манящий, заставляющий забыться. Забыть, что вокруг что-то есть, кроме неё. Теперь я больше не принадлежу себе, не слышу не единого звука, кроме ее голоса. Я тону в глубине глаз, где вспыхивают и гаснут яркие искорки солнца. Я пропал, я попал! Богиня! Вот она протянула руку, ладонью верх, тихонько шепнула...
   - Иди ко мне...
   Судорожно вздохнув, сделал шаг, другой - ноги сами понесли меня к эльфийке.
   И тут меня окатило ледяным дыханием - пробуждая, отрезвляя. Что я делаю?!!! Какая нафиг Богиня?!! Попытавшись остановиться, осознал, что просто не могу этого сделать. Единственное, чего я добился, так то, что шаги несколько замедлились. "Предвидение" выиграло мне немного времени, но я все равно уверенно двигался к центру поляны - туда, где стояла эльфийка.
   На периферии зрения примостились несколько тревожно мерцающих, незнакомых пиктограмм. Хотя, нет, одна не совсем незнакомая, очень похожа на ту пиктограмму, когда меня взяла под контроль защита Цитадели Короля Мертвых.
   Я поспешно активировал "Глаз Одина". Так и есть, мое тело окутывали полупрозрачные, слабо светящиеся нити, тянувшиеся от эльфийки - яркими искорками отмечались те места, где нити крепились к моему телу. Магия разума в действии, раздел подчинение - заклинание " Кукольник". Чем выше уровень заклинания, тем больше нитей, тем сильнее контроль над жертвой.
   Сосредоточившись, собрал магическую энергию в небольшой огненный шарик, направив на одну из таких искорок - искорка вспыхнула и исчезла. Сработало! Вот только их оставалось еще много, очень много и как только я уничтожал одну, появлялось еще несколько. Сосредоточившись на уничтожении подчиняющего заклинания, не сразу обратил внимание, что уже остановился перед эльфикой.
   - А ты забавный, - эльфийка присела, чтобы ее лицо было на уровне со мной. Провела рукой по спине, дрожь пробежала по моему телу, мысли начали снова путаться. Да, твоюж ******, у меня не получалось справиться с "Кукольником". Еще чуть-чуть и я окончательно потеряю контроль над собой.
   Потерять себя снова? Нет! Резко, рывком я собрал всю доступную ману и выплеснул яростным огненным потоком наружу. Сокрушающая волна прокатилась по телу, выжигая заботливо выстроенную систему энергоканалов, лишая возможности использования магии. Икорки подчиняющего заклинания ярко вспыхнули, сгорая.
   Зрачки эльфийки удивленно расширились, когда я рванулся вперед, пытаясь вцепиться зубами в ее шею, вон в ту голубую жилку, что так ровно билась... и промахнулся! Быстрая!!! Увидел легкую усмешку на губах и, понимая, что не успеваю сделать, что-то сделать еще - плюнул вдогонку.
  
   [Вирт, Башня Мага: операционный зал]
   - *********! - Дружно выдохнули невольные зрители.
   - Мда... - задумчиво протянул профессор, но спохватившись, сурово произнес. - Мы вообще-то на операции, потрудитесь себя вести соответственно. Бездельник, срочно меняй настройку болевого порога капсулы пациента.
   - Не могу, его отключить надо вначале...
   - А мы этого не можем сделать... ну тогда точно ****.
   - Профессор... - возмутились студенты.
   - Бездельник, соедини с ними.
   - Мы не имеем права вмешиваться в их работу, как и они в нашу.
   - Существует угроза здоровью пациента...
   - Несущественная, прямой угрозы здоровью нет.
   - Хорошо, мы можем как-то обойти этот момент?
   - Да, мы можем воздействовать на текущую игровую ситуацию - в связи с тем, что они решили лично принять участие в проведение испытания игрока и пригласили его в зону "Сердце Леса", существующую в реальном игровом мире. Это автоматически вывело игрока из виртуального пространства полигона. Так как это не их основная зона ответственности то и администраторских прав они лишены, действуя в рамках игрового мира.
   - Это хорошо... кто есть поблизости?
   - Поблизости есть несколько групп, которые могут вмешаться.
   - Ближайшие?
   - Некры.
   - Свяжись с ними, пусть отвлекут эльфиек. Оплата стандартная, ну и бонус за риск.
   - Некроманты в сердце светлого леса - это спровоцирует войну. Вы уверены?
   - Да, нравится мне этот игрок. Тем более необходимости в повышенной стимуляции нейронов головного мозга сейчас уже нет - можно смягчить накал.
   - Хорошо, контракт заключен. Они приступают к его выполнению сейчас же.
   - Кстати, Бездельник, что они там рядом делали?
   - Говорят, квест с затерянным храмом.
   - О, не может быть, сообщи им, что я покупаю все, что они там нашли.
   - Так, а вы ничего не видели и не слышали.
   - Профессор, обижаете, врачебная тайна, - раздался нестройный хор голосов.
   - Вы смотрите, а то все вижу, что вы сейчас пишите. И если сообщения типа: "Быстро скупай все эльфийские лекарственные травы", " Придержи последнюю партию оружия" - я могу понять. Но касательно следующего, прежде чем я разрешу его отправить дальше, хотелось бы получить некоторое объяснение. Цитирую "Срочно формируй ударную группу, сбор у главного портала. Жди отмашки...".
   - Ну, - замялась веснушчатая девчонка. - Нападение на сердце леса отвлечет на себя стражей. Ближайший улей северный, из него уйдут по тревоге большая часть стражей. Этот момент идеален для нанесения точечного удара. У нас будет минут десять пятнадцать, пока не прибудут подкрепление.
   - Кто получатель?
   - Я брату пишу, к нему вопросов не будет.
   - Семья... это правильно. Брат кто?
   - Демон, рукопашник. Это его последний контракт, по выполнению возвращается в родной мир.
   - Когда все закончится, пусть со мной свяжется, у меня для него будет работа по профилю.
  
   [Вирт: Сердце Леса]
   - Сдохни! Сдохни, Тварь!!!
   - Почему он не умирает?!
   - Девочки я больше так не могу. Быстрее!
   - Меч, меч ему суй меж зубов!
   Я еще крепче сжал челюсти, упираясь.
   - Рычит, сопротивляется, тварь!!!
   - Да как таких вообще мир носит!?!
   Меня тряхнуло, по телу пробежал разряд.
   - Да, ****, почему он не сдыхает?!
   - Я... - раздалось натужное кашлянье. - Еще раз молнией влупите - сама вас потом убью.
   - Госпожа, простите!!!
   - Вы понимаете, что еще чуть-чуть и я отправлюсь на перерождение?!! Помру от какой-то ядовитой твари, которая вцепилась в мою задницу?!!
   - Госпожа, мы ничего сделать не можем - ему все нипочем. Как так?!!! - чуть ли не плача, две эльфийки пытались отодрать меня от жертвы.
   "Рано или поздно вам попадется противник, который не только не будет уступать вам, но и значительно превосходить. В таких случаях, если не получается избежать прямого столкновения, вам остается только попытаться вывести его из себя. Заставить совершить ошибку, которую вы сможете использовать. Это может быть все что угодно: действие, слово, взгляд. Только вы должны хорошо понимать, что к каждому надо подобрать свой ключик и не уподобляться мелкой шавке, которая с громким лаем бросается на всех подряд" - так говорил наш инструктор по боевой подготовке. Так поступил и я, плюя в глаза эльфийки. Конечно же, я надеялся еще и на то, что яд, который содержался в слюне, как минимум ее ослепит, что позволит мне добраться до нее.
   Когда эльфийка отшатнулась от меня, прикрывая глаза руками - помутнение разума разом прошло и я снова прыгнул, прекрасно понимая, что другого шанса не будет. Только ближний бой, на дистанции меня раскатают мгновенно - с её-то скоростью. Но не дотянулся, мощный удар ногой, поймал в воздухе, направляя мою бренную тушку куда-то в сторону. Звонкий девичий голос гневно прокричал.
   - Да, как ты посмел напасть на Госпожу?!
   - Умри, тварь! - вторил ему еще один и я уже лечу в другую сторону. - Ой, не туда! Стой, тварь!
   Перед глазами возникли округлости, в которые я мгновенно вцепился. Как говорится, на безрыбье и рак рыба. И уже не разжимал челюсти, понимая, что только в этом мое спасение.
   - Ноздри, ноздри ему зажимай!
   - Да, где они тут?!
   - Госпожа, извините! Пожалуйста, пожалуйста - я не хотела, нога подвернулась. Я очень, очень сожалею, - частила одна из эльфиек.
   Я зажмурил глаза, жаль, что уши закрыть не получалось.
   - Ой, что это?
   В это мгновение раздался нарастающий свист, за которым последовал чудовищный удар, от которого содрогнулось все вокруг, а я едва не разжал челюсти. Нас с эльфийкой несколько раз подбросило. Что происходит? Мне отсюда ничего не видно... Чуть сильнее прикусил левую сторону, что вызвало повизгивание эльфийки, а также немного развернуло ее - давая мне некоторый обзор.
   - Твоюж, *****!
   На краю поляны, красовались дыра, окруженная валом вывороченной земли, из которой поднималось нечто. Нечто громадное, перевитое жгутами оголенных мышц, сочащихся свежей кровью. Распахнулась здоровенная такая пасть, что на секунду у меня возникло легкое чувство зависти, издав ужасающий по силе рев, от которого дрогнули аж деревья, теряя лепестки цветов и листву.
   - Что тут делает тяжелый голем прорыва Империи Некров? - прошипела Госпожа.
   Земля вздохнула еще раз, подбрасывая осыпавшиеся лепестки и листочки, которые закружили в гигантском хороводе, центром которого являлся голем. Там где края хоровода коснулись плоти голема, ее срезало словно бритвой, мгновение и только красное облачко ветер относит в сторону. Обнажая изуродованный, неправильный костяк, исчерченный разнообразными пиктограммами, выжженными в кости - он поддавался очень медленно. В центре грудной клетки, на месте сердца, вспыхнуло маленькое солнце тьмы, отбрасывая странные тени вокруг. Цвета вокруг поблекли, выцветая оттенками серого.
   - Он ставит маяк, - к голему метнулись две тени, резкими взмахами мечей перечеркивая костяк, но, судя по всему, эльфийки опоздали. Сфера рывком расширилась на несколько метров вокруг, впитывая в себя окружающее пространство и резко схлопнулась - вызвав объемный взрыв. Ударила воздушная волна, я не смог удержаться, отцепившись и меня завертело, закружило, отбросило в сторону к деревьям.
   На месте голема спокойно стоял человек в свободной одежде черного цвета и с любопытством осматривался.
   - Привет, Госпожа! А я тут мимо проходил, дай думаю, загляну на огонек - поболтаем, вспомним былое. Хотя ты же меня и не помнишь..., но я тебя хорошо помню и такой шанс не упущу.
   И так мило улыбнулся, что толпа мурашек пробежала по моей спине.
   По окружающему лесу прошла рябь, массивные стволы деревьев легонько покачнулись, откуда-то из-под земли донесся глухой рокот. Рассеянные было лепестки, листочки встрепенулись, стали ручейками стягиваться к непрошенному гостю. Но натыкаясь на невидимый барьер, метрах так в трех от него, чернели и осыпались пылью, образуя правильный круг.
   Вспышка света, скрежет металла по стеклу и, с разных сторон, рядом с очерченной пылью границей появились эльфийки, миг и они исчезли. Еще вспышка, атака уже с других направлений и еще.
   Человек укоризненно покачал головой и мягко произнес.
   - Нехорошо вмешиваться в чужой разговор.
   Достав из-за пазухи два матовые сферы, кинул их на землю, за границы барьера.
   - Прошу знакомиться, Крушитель и Дробитель.
   Упавшие сферы засветились, увеличиваясь в размере, по поверхности пробежали трещины и с легким звоном они исчезли, оставив после себя коленопреклоненные массивные фигуры, упирающиеся кулаками в землю. Закованные в сплошные доспехи, они смотрелись глыбами металла. И если бы не умный, жесткий взгляд, сквозь смотровую прорезь шлемов, их можно было спокойно принять за големов
   - Поиграйте немного с девочками.
   Мощный удар немного покачнул правую фигуру.
   - Сильные.
   Ей вторила вторая фигура, чью шею перечеркнул взмах меча.
   - Быстрые.
   И синхронно пробасили.
   - Но легкие.
   Громкий хлопок и они исчезли, только резкие вспышки света мелькали то тут, то там по поляне, отбрасывая тени. Да, твоюж *****, почему они все такие шустрые? Мне тут реально ничего не светит. Валить надо, пока они заняты друг другом - придя к этому мудрому решению, я бочком, бочком стал отползать в сторону леса.
   - Извини, но пока побудь тут.
   На меня навалилось нечто тяжелое, неосязаемое, вдавливая в землю.
   - Понимаешь, пока ты здесь, Госпожа связана... некоторыми правилами. Не переживай, мне нужно немного времени. Заодно побудешь свидетелем - надеюсь, ты не против.
   "Да, конечно, пожалуйста ", - мысленно простонал я, пытаясь вздохнуть.
   Вспышка и рядом проявилась фигура. Как там его Крушитель или Дробитель. В его руках находился изящный меч, который он с видимым пренебрежением переломил и бросил наземь, со словами.
   - Игрушка.
   И размазался в воздухе. Как он так может быстро двигаться, да еще в таких доспехах? Доспехи.... что-то щелкнуло в моей голове. Точно. Я помню. Похожие доспехи я видел, когда мы недавно ходили в гости к десантуре. Это же их стандарт, но адаптированный для мира Игры. А это значит они демоны-контрактники, призванные из своего виртуального мира. Но, чтобы просто призвать и поддерживать, без подпитки от стационарного источника энергии, демонов - нужно быть... я внимательно посмотрел на высшего, который неторопливо шел к Госпоже.
  

Глава шестая

Влечение души порождает дружбу,

Влечение разума -- уважение.

Влечение тела -- желание.

Соединение трех влечений порождает любовь.

  
   [Планета Земля, частный дом: в гостях у грузчика]
   - Все, больше не могу, - Танюшка отодвинула от себя тарелку с выпечкой. Ник солидарно икнул, но тарелку не отодвинул, расчетливым взглядом охватывая стол.
   - Не переживайте, - широко улыбнулся Евгений Владимирович. - Я вам с собой в дорогу соберу небольшую корзиночку.
   - Спасибо, просто Вы готовите так же вкусно как наша мама, - вздохнула Танюшка.
   - Она в командировке, будет только через месяц. Вот мы немного и соскучились. - Ник сосредоточенно пытался подцепить кусочек пирога, чтобы он не развалился в процессе транспортировки на его тарелку. - Вы не подумайте, что мы такие обжоры.
   - Польщен, это, наверное, самая лучшая похвала моему хобби, которую я слышал. Но вернемся к нашему разговору. Вы хотите еще что-нибудь узнать?
   - Да, если можно расскажите нам о том, как собирают корабль "Надежда".
   - Секундочку... лучше к этому подключить моего друга. На голографическом экране отобразилась заставка вызова. Раздался щелчок установленного соединения, появилось изображение большой комнаты в виде сферы, где каждый метр был заполнен экранами, на которых отображались разнообразные данные и виды исполинской стройки. В центре комнаты парило кресло, на котором сидел крепко сложенный, седовласый мужчина и активно жестикулировал, выговаривая в один из мониторов, что вращались вокруг него.
   -... если не поспеем к срокам. Я лично спущусь на Землю и...
   В этот момент он заметил установленное соединение и прервался.
   - Здорово, таракашка, давно не виделись.
   - И тебе не болеть. Найдется свободная минутка для старого друга?
   - Для тебя всегда. - Взмахом руки отослал монитор, со словами - В общем, ты все понял. Завтра в тоже время.
   - Так, чем я могу тебе помочь?
   - Не совсем мне. Как видишь у меня гости, которые интересуются твоим проектом. Проведешь небольшую экскурсию?
   - Легко.
   - Николай, Татьяна, позвольте представить - глава безопасности проекта "Надежда", Николай Петрович.

[14*иллюстрация, рабочий зал на орбите Земли]

  
   [Вирт: Сердце Леса]
   Меня подбросило прокатившимся земляным валом. Земля вокруг вспучивалась, взрывалась множеством маленьких и больших белесых корней, которые сначала медленно, словно еще не полностью отойдя ото сна, слепо и лениво шарили вокруг. Затем понемногу ускоряясь, приобретали грацию атакующих змей, стремительными рывками двигались к высшему. Сплетаясь, трансформируясь на ходу, превращаясь в фигуры странных древолюдей.
   Рядом растущий цветочек, похожий своими лепестками на ромашку, открыл маленькие, красные глазки и пронзительно зашипел - явив пасть полную игольчато острых черных зубов. Конечно не голем некров, но когда это происходило в двух сантиметрах от моего носа - впечатляло. Цветочек осмотрелся и с натугой высвободил свои... ноги.. такие мощные, кривые, мускулистые, волосатые от множества корешков ноги. И тут же пнул ближайший цветок, который широко распахнув глазки, недоуменно уставился на разбудившего его. Цветочек активно зажестикулировал листьями, показывая на центр поляны и шипя явно, что-то матерное. Отовсюду стали доносится вздохи, оханье - нехотя цветочное воинство стало просыпаться. Откуда-то снизу, из глубины земли потянуло нарастающим холодком.
   Интуиция внутри просто кричала - надо уходить, дальше будет только хуже. Сейчас меня не трогают, но то, что пробуждалось сейчас внизу - достанется всем на орехи. В свое время на форуме я читал много страшилок про Сердце Леса и незавидной судьбе тех, кто посмел побеспокоить его хранителя.
   Пошевелив лапой, другой, я неожиданно легко приподнялся. Но как только попытался сделать шаг к стене деревье, как меня снова прижало. Не пускало только к краю поляны, в остальных направлениях мог перемещаться спокойно. Что ж бочком, бочком я стал отползать в сторону, увеличивая расстояние между мною и высшим с Госпожой.
   Одну из лап резко обожгло. Перемещаясь, я нечаянно коснулся обломка меча эльфийки и теперь кусок лезвия плавился, превращаясь в раскаленный, извивающийся отросток, который мгновенно впитался в мою лапу. Меня бросило в жар, затем в холод, зачесалось все тело. Нестерпимо захотелось чихнуть. Кончики моих лап видоизменили свой цвет, добавился серебристый оттенок.
   Рядом что-то тяжело грохнулось, раздался сочный бас.
   - Ты прям как дитя, что не в рот, то пощупать....
   - Вот хочешь пощупать - щупай это, - раздался еще один бас и на землю рухнуло тело эльфийки. Мертвая? Нет, живая - грудь медленно, но вздымалась. В голове зашумело, в висках запульсировало, рот наполнился слюной. Я сделал неуверенный шаг, другой к телу. Захотелось... Усилием воли, я остановился.
   - А ты молодец, - обратился ко мне один из демонов присевший рядом, рядом он положил еще одну эльфийку. Другой стоял к нам спиной, держа руки перед собой, создавая вокруг нас переливающийся радужной пленкой пузырь защиты. - Не каждый может противиться их зову.
   - Что у тебя с энергией?
   - Немного осталось, но нас практически и не атакуют. Основной удар по мастеру идет.
   - Он все также запрещает принимать активные действия?
   - Да, только пассивная защита.
   - Плохо, если так дальше будет продолжаться - не выдержим.
   - Хуже, подведем мастера.
   - Вы так дорожите его расположением? - решил поучаствовать в разговоре и я.
   На некоторое время воцарилась тишина.
   - Что ты знаешь о демонах?
   - Насколько мне известно, это жители иных миров, которых можно пригласить в мир Игры, проведя определенные ритуалы. Информацию о конкретном мире можно найти в сокровищницах, тайниках, захоронениях. В зависимости от сложности и энергетической насыщенности ритуала зависит и сила демона, откликнувшегося на зов. В зависимости от мира различаются способности демона и его возможности. Наиболее востребованы демоны боевики из вашего мира, а также демоны-суккубы. С последними бывают разнообразные казусы, что делает их вызовы, наверное, самыми опасными и рискованными для проводящего ритуал. После того демон сказал свое имя, процедура ритуала существенно упрощается.
   - В принципе все правильно, но есть нюансы, - сказал ближайший демон, начав выкладывать из золотых пластин, со странным геометрическим рисунком, что-то вроде небольшой платформы, периодически поглядывая по сторонам.
   - После того как нас призывают, мы подобны слепым котятам - ничего не можем, ничего не умеем. Внешне выглядим как темное облако, с туманными щупальцами. Потом происходит насыщение энергией и, как ты сказал, в зависимости от количества и качества этой энергии мы окончательно воплощаемся в стандартизированной форме. Эта форма хороша для того посмотреть ваш мир, освоиться, что-то поделать.
   - Но в таком случае мы не можем развиваться, не можем расти - не можем применять все те навыки и умения, что у нас есть в родном мире. Мы ограничены - таких демонов мы зовем низшими.
   - Для того, чтобы стать высшими демонами, нам нужно установить контакт-связь с жителем вашего мира, чаще всего это и есть те кто нас призвал. И вот тут мы меняемся - меняемся в зависимости от конкретного индивидуума. В счет идет все: характеристики, изученные навыки, умения, заклинания - вообще все, учитывается даже внешний вид, вместе с ним развиваемся и мы. Если связь рвется, по каким-либо причинам - мы теряем все, скатываемся до низшего демона.
   - Поэтому вам так нужно хорошее расположение вашего мастера...
   - Не только, есть еще такое понятие как дружба, - другой демон, держащий барьер, подмигнул мне и спросил напарника. - Ты закончил?
   - Да, малый переносной алтарь установлен, мы готовы.
   - А внешне эта связь как-то проявляется, ну например, в виде татуировки?
   - Нет, татуировок нет - есть только печати, которые мы можем накладывать на жителей вашего мира.
   - Печати?
   - Да, самые популярные - печати подчинения.
   - А как они выглядят? - я немного встревожился, пытаясь вспомнить, как выглядит татуирока, доставшаяся мне в подарок.
   - Закрытая информация, - усмехнулся один из демонов и легонько постучал по собранному алтарю. Одновременно мне поступило приглашение о вступлении в группу, в качестве попутчика. Вообще в мире Игры структура группы была весьма далека от того к чему я привык. Одно из множества нововведений был так называемый попутчик - игрок, вступивший в группу, но при этом ограниченный в правах. Я не мог видеть состав группы, внутренние сообщения, шкалу жизни и многое другое, но при этом мог получать, например, положительные баффы. Также мое состояние было доступно лишь лекарям группы, командному составу - другие члены группы этого не видели. Почему бы и нет, хуже уже вряд ли будет.
   Алтарь загудел, по поверхности замелькали световые блики, которые каплями концентрировались в его верхней точке - формируя небольшую сферу, примерно с кулак человека. Достигнув определенной концентрации энергии, сфера оторвалась от алтаря и, мягко пульсируя, зависла в воздухе. Мгновение спустя треснула, раскрываясь, явив взгляду небольшую изящную фигурку - настоящую фею, облаченную в золотистое сияние света. Фея сладко потянулась, позевывая, окончательно расправила крылья, которые в сложенном состоянии и формировали сферу.
   Оглянулась, задержав взгляд на мне, глубоко вздохнула и, разминаясь, повернула голову к одному плечу, затем к другому. Вытянула сцепленные руки перед собой, похрустела пальцами.
   Перед ней появилась полупрозрачная, постоянно меняющаяся... клавиатура. Фея подняла руки и заиграла - плавную, тихую мелодию. По моему телу пробежала теплая волна, снимая отрицательные эффекты, вылечивая повреждения - восстановилась даже моя энергетическая сеть. Музыка опустилась до едва слышного шепота и грянула с удвоенной, утроенной мощью. Я чувствовал силу, энергия просто бурлила во мне, на периферии зрения стали зажигаться новые, незнакомые пиктограммы, одна, вторая, третья...
   Демоны тоже преобразились, их броня стала перестраиваться, преобразуясь во что-то непонятное. Глаз Одина, который заработал после восстановления моей магии, показывал совершенно безумное переплетение потоков энергий.
   Фея резко ударила по клавишам, музыка сменила тональность, оглушив, заставив меня пошатнуться, так как на секунду я потерял ориентацию в пространстве, пиктограммы бафов перестроились в странный геометрический рисунок. Окружающий нас барьер, не выдержав перепада, лопнул - все замерло
   Снова заиграла музыка, на этот раз мелодия обволакивала, укачивала, убаюкивала. Ближайшие к нам древолюди замирали, опускались на землю и застывали, в окружение уже спящей цветочной армии. Постепенно замерла вся поляна, даже деревья в лесу перестали качаться. На ногах остались только мы с демонами, высший и эльфийка, окруженная переплетенными корнями, с неприятными даже внешне иглами, светящимися ядовитым, изумрудным цветом энергии.
   - Неплохо, - голос эльфийки был под стать колючкам на ее защите. - Вот только это не поможет, некромант. Хранитель Леса практически проснулся, а с ним не совладать даже армии подобных тебе.
   Я посмотрел вниз, под землю и мне захотелось как можно быстрее покинуть поляну. Громадное, титаническое переплетение разноцветных нитей, состоящих из энергии, уходящие далеко за границы зрения. Сложная структура, которая переливалась, мерцала и постепенно разгоралась все ярче и ярче - Хранитель Леса.
   Музыка феи снова изменилась, теперь практически неслышимая, наполняла душу радостью и счастьем, эхо принесло звонкий перезвон колокольчиков. Барьер вокруг высшего пошел сильными искажениями, оплывая. Черная пыль, оставшаяся после безуспешных атак, поднялась с земли, закружилась потоками, сливаясь, формируя необычайной красоты черный букет. Некромант, опустился перед эльфийкой на одно колено.
   - С того самого момента как я впервые узнал Вас, Вы стали частью моей жизни, частью меня. Вы - везде и во всем, что я с тех пор видел, - в облаках, на свету и во тьме, в ветре, в море, в лесу, на улицах городов. Вы - воплощение всего прекрасного, что рождало мое воображение. Ваш образ крепко и несокрушимо поселился в моей душе навеки. Госпожа, до моего самого последнего вздоха Вы останетесь частью меня, частью всего, что во мне есть хорошего, - сколь мало бы его ни было, и - и всего дурного. Все, что я делал до сего момента - ради Вашего взгляда, слова. Все мои поступки, мысли продиктованы стремлением попасть сюда, к Вам.
   - Я никого, кроме Вас, не любил и не смогу полюбить. Здесь и сейчас, я предлагаю Вам себя, свое сердце, свои надежды и стремления.
   Наши челюсти с эльфийкой синхронно отпали. Госпожа беспомощно оглянулась, ища поддержки, и зацепилась взглядом за меня. Наверное, единственного, кто адекватно воспринимал ситуацию. Демоны стояли навытяжку в парадных доспехах и пожирали взглядом мастера. Фея, поставив на автовоспроизведение музыку, тайком курила.
   Мне, на какое-то мгновение, стало даже её немного жалко. Хотя вру, не стало. Нельзя же так играть с чувствами игроков - вот и доигралась. Глаза эльфийки немного расширились и кивнули в сторону коленопреклоненного некроса.
   "Псих" - без труда прочитал мысленный посыл. В ответ только развел передние лапы - что делать.
   "Помоги" - глаза отчаянно молили. Я постарался как можно шире ухмыльнуться и, немного прищурившись, слегка наклонил голову - не мое дело.
   "Убью"
   Я изящно поклонился - всегда к вашим услугам.
   "Ну, пожалуйста"
   Я печально покачал головой - разбирайся сама.
   Глаза эльфийки гневно сверкнули. Колючки, защищающие ее, втянулись в землю, а сама она подошла к высшему, взяв у него букет, что-то тихо прошептала. Черт, мне же не слышно, но чтобы она там не сказала, это полностью удовлетворило некроманта. Который, радостно вскочив на ноги, громко щелкнул пальцами подзывая демонов. Один из них шустро подхватил алтарь с феей, другой взвалил на плечи лежащих без сознания эльфиек и они быстро пристроились по бокам парочки. Одновременно меня выкинуло из группы.
   Не желая терять времени, я помчался к деревьям. Что дальше, будет тут происходить, меня совершенно не волновало. Позади раздался оглушающий рев "КУДА ОН УКУСИЛ?!!!". Окружающая растительность махом осыпалась пеплом, большая часть пиктограмм бафов, что навесила на меня фея, посерела и исчезла.
   - Живьем этого "волосатого"! ЖИВЬЕМ БРАТЬ!!! - неслось мне вслед, когда я влетел в лес, между деревьев.
   - Вашу ж ****! Подгадила же - ох уж, эти женщины...
   [Вирт, Башня Мага: операционный зал]
   - Бездельник, срочно свяжись с группой некроманта.
   - Соединяю.
   На экране, появившемся перед профессором, отобразилась голова одного из демонов.
   - Привет док, что хотел, мы тут вообще-то немного заняты.
   - Да, хотел спросить, что вы там творите.
   - Ведем объект, кстати, весьма шустрый малый, а уж нашему опыту вы можете верить.
   - Я вас просил отвлечь внимание, а вы...
   - А мастер и отвлекает. Мы же делаем все, чтобы это выглядело правдоподобно.
   - То есть, все это представление... но Боль является дипломированным специалистом в области психологии и ментального оперирования, с огромным практическим опытом, она должна была раскусить его игру - не понимаю.
   - Все просто, док. Наш мастер играет в психотеатре и является ведущим актером. Выдать нужную эмоцию и сопроводить ее правильным ментальным посылом, всего лишь дело привычки. Хотя учитывая уровень противника - для него это серьезный вызов.
   - Значит все это просто игра?
   - Закрытая информация, док. И не переживай ты так, мы когда-нибудь давали повод сомневаться в нас? Мы всегда выполняем принятые обязательства и стоим до последнего. Мы щит человечества. Мы те, кто первые принимает удар...
   - Да, да, я знаю, десант и все такое. Ладно, потом отчет предоставите.
   - Само собой, док. Отбой.
   Профессор на некоторое время молчал, думая, а потом громко захохотал, периодически всхлипывая и утирая выступившие слезы. Его полностью устраивала сложившаяся ситуация. Операция прошла успешно. Пациент выведен из под удара, а госпожа Боль... тут он откровенно захихикал.
   Теперь понятно ее чувство растерянности. Если мастер настолько хорош, а тут он однозначно должен быть лучшим - то она ему поверила. И оказалась в весьма щекотливой ситуации. Потому что, если у игрока из-за ее вмешательства развилась патология, которая вылилась в "любовь" к ней - это ее недоработка как специалиста. Что грозит весьма серьезными санкциями, вплоть до лишения лицензии. Все, что ей остается это попытаться разрулить ситуацию, не привлекая излишнего внимания.
   Ну, а если у мастера действительно настоящие чувства, то он тоже не останется в проигрыше. Большинство администраторов игровых зон, которые часто контактировали с игроками, в мире Игры выглядели как обычно, за исключением некоторых моментов. Профессор щелкнул себя по длинным клыкам. И госпожа Боль выглядела абсолютно так же, как и в реальном мире. Правда у нее был один недостаток - она была той еще стервой. В любом случае, как бы ситуация не развивалась это пойдет ей на пользу.
   - А с тобой не соскучишься, - задумчиво пробормотал профессор, внимательно разглядывая неподвижную фигуру в малой пентаграмме. Где бы не находился этот игрок, всегда что-то происходило. Будто само его присутствие искажало привычное течение жизни Мира.
   Уже тогда, в подземном мире, зародились смутные подозрения. Когда он стал невольным участником ритуала исхода целого племени гоблов, мирно живущего в тех краях. Которые только окрепли во время просмотра трансляции штурма Цитадели Мрака. Сложно было не узнать, весьма характерную фигуру погонщика, в тех же самых доспехах. Весьма быстрый прогресс от новичка порабощенного юной гоблой до Правой руки Короля Мертвых - профессор хмыкнул. Кажется, он догадывался, кто мог приложить руку к этому громкому титулу. А уж если Он обратил внимание на какого-то игрока.
   Цельная картина сложилась в один день, когда он лично торговал в лавке. Очередной клиент - ничего необычного, кроме браслета на руке. Браслета, который он и не думал уже увидеть. Забытая часть весьма старого квеста, который выдавался игроку убившему последнего стража. Стражи - он помнил их, они так отчаянно сопротивлялись - пытаясь не допустить их в этот мир. Сильные противники, но, как и другие, они пали - ушли в забвенье. Человечество вообще не любит конкурентов, а уж если от этого зависит его выживание... Также стало ясно, почему ушли гоблы.
   Самое интересное, что игрок не просто так пришел покупать весьма дорогие зелья, он наводил справки, искал бородатого гнома с отпечатком белой ладони на доспехах, интересовался контрактом на зачистку и строительство.
   Профессор прикоснулся к браслету. Пальцы привычно пробежали по сложному узору, что-то негромко щелкнуло, в воздухе повисло несколько пиктограммами. Некоторое время профессор колебался, но затем решительно активировал одну из них. Вокруг артефакта закружилась сложная вязь пиктограмм, отобразились графики. В другое время ИскИн тут же вмешался, заблокировал бы такую возможность. Но сейчас, пока не закончилась операция, его доступ существенно расширен и он может сделать то, что раньше не мог.
  
   [Планета Земля: около одного из полюсов]
   Где-то среди бескрайних снежных полей, где на сотни километров еще долгое время не будет поселений людей, взвыли системы раннего оповещения, регистрируя энергетический выброс. Из-под земли донесся нарастающий гул - резервные генераторы набирали обороты, принимая на себя нагрузку, гася разбушевавшуюся мощь. От столкновения энергий в воздухе появилось мерцание, постепенно захватившее все небо - красивейшее полярное сияние.
   Тьма диспетчерской, подсвеченная огоньками работающих устройств, заволновалась и отхлынула от массивной фигуры, проявившейся в ее центре. Вершина военных технологий Земли - скафандр высшей, нулевой защиты, способный одновременно нести компактный генератор энергии, эмиттеры силового поля и гравитационные движки. Таких на всю солнечную систему было всего три единицы и дело было не в дороговизне производства, а просто в банальном отсутствии необходимых материалов. Скаф шевельнулся и, отдавая дань больше традиции, уставший человеческий голос произнес.
   - Статус.
   - Система функционирует в пределах нормы. Успешно погашен пси-выброс восьмого уровня. Повреждения, видоизменения метрики отсутствуют.
   - Зачастил старик.
   - Подтверждаю, частота выбросов увеличилось, но уровень контроля носителя существенно вырос, что позволяет минимизировать вред окружающему пространству.
   - Причина выброса?
   - Катализатором явилась вещь из прошлого носителя, принадлежащая его другу, ушедшему за Предел.
   Фигура развернулась к экрану, на котором отображался небольшой деревянный домик, утопающий в зелени. Хотя вокруг были поля снега и минусовая температура, воля и псионическая мощь владельца, позволяла делать с окружающим миром удивительные вещи. На некоторое время в диспетчерской раздавался только легкий шум работающих устройств, прерванный тяжелым вздохом.
   - Ты только держись, старик. Осталось немного, скоро, уже очень скоро ты сможешь встретиться с ними вновь.
   Закованная в металл ладонь протянулась вверх, на предплечье скафа мелькнула эмблема - сжатый кулак в огне. Пальцы застыли, пытаясь обхватить нечто невидимое, и с лязгом сомкнулись, круша, дробя.
   - И тогда мы вернем все наши долги...
  
   [Вирт, Башня Мага: операционный зал]
   Драго до боли, до крови прикусил губу - пытаясь даже в такой мелочи помочь себе усилить контроль, сосредотачиваясь на своих ощущениях. Не обращая внимания ни на пентаграмму, переливавшуюся всеми цветами радуги, ни на Бездельника, чья форма призрака колебалась и рвалась, истаивая, как будто попав под сильный ветер.
   Титаническим усилием воли Драго брал себя, свою суть под контроль. В этот момент он уже не мыслил как профессор Влад, он ощущал себя как родившийся в мире Игры. Но с момента рождения он сильно вырос и теперь мир Игры стал ему тесным, сковывающим, вот только покинуть его он не мог. Как ребенок покидает отчий дом, чтобы увидеть, познать мир, лежащий за горизонтом - как сделали его друзья, соратники.
   Его поколение первым пришло в этот мир, тогда они еще не знали, не могли даже предполагать - для них это была всего лишь игра, а потом стало слишком поздно. Те изменения которые с ними происходили, были необратимы. Он продержался дольше всех. Он был первым и станет последним. С его помощью нашли способ, как прекратить изменения, как остановить, как не допустить новых случаев и теперь это уже больше не повториться, а совсем скоро - уже через год и не понадобиться. Драго хрипло рассмеялся, он и мечтать не мог, что все закончится так быстро. Честно говоря, постоянно держать свою силу в состоянии покоя, было несколько обременительным.
   - Я рад, что вы справились, - Бездельник, наконец, смог стабилизировать свою форму.
   - Не дождешься! Что у нас с обучением? - Влад кивнул головой в сторону полупрозрачного изображения операционной, где студентам дубликат профессора, стоя у капсулы с пациентом, что-то подробно объяснял.
   - Я переключился на обучающий режим, практически сразу же после предложения руки госпоже Боль. Сейчас объясняю, каким образом будут восстановлены воспоминания пациента, скрытые в разрушенной нейросети.
   - Какой срок активации ты выставил?
   - Так как процедура протекала без осложнений, я выставил месячный интервал активации воспоминаний. Сиделка капсулы пациента получила точные инструкции, отчет будет скидывать в ближайший медицинский центр ежечасно, информация будет также дублироваться нам.
   - Молодец, чтобы я без тебя делал.
   - Умерли бы, - совершенно серьезно ответил Бездельник.
   - Это точно, - добродушно улыбнулся Влад. - Ты тогда тут все закончи, а я пойду, прогуляюсь, нужно немного развеяться.
   Профессор, прежде чем уйти в свой личный виртуальный мир, оглянулся на экран, где отображался игрок. Тот как раз вошел в очередную испытательную зону, где должен был встретить самого себя, это было одно из последних заданий. Вот только... что он делает? Два "паучка", отличающиеся только цветом - копия была более черная, встретились в центре локации. Внимательно осмотрели друг друга и, хлопнув верхними ламами, соединились в одно существо, которое спокойно направилось к выходу.
   - Однако, - только и смог вымолвить пораженный профессор.
  

Глава седьмая

Человеком всегда двигает неудовлетворенность,

именно она толкает его вперед, расширяя прежние границы!

  
   [Планета Земля: частный дом]
   Крышка капсулы открывалась медленно, но я стойко давил в себе желание помочь ей открыться, например ударом ноги. Технику вообще лишний раз трогать не стоит, работает и пусть работает себе дальше. Поторопишь, так потом проблем не оберешься - притом на пустом месте, где мысль о том, что тут может что-либо сломаться не придет в голову даже самому последнему параноику. Поэтому, несмотря на то, что меня изрядно потряхивало от возбуждения, я дождался окончания работы механизма и пулей выскочил с ложемента.
   На ходу жестом заткнув ИскИна, чье голографическое изображении сиделки попыталось, что-то мне сказать - все потом. Потом будут разборки с администрацией мира Игры, по поводу невозможности выхода из игровой вселенной, болевых ощущений. Это даже для меня уже был некоторый перебор. Надо будет с них стребовать вкусный бонус в качестве компенсации. Но сейчас, сию минуту меня больше волновало то, что возможно процесс активации разорванной нейтросети сдвинулся с места. Я помню, что говорил мне доктор много лет назад - время, просто время и тогда мозг постепенно начнет подключать оборванные части и я смогу... Дальний космос, надежда, как мне казалось, утерянная навсегда, вновь замаячила перед глазами. Поэтому сначала душ, затем доктор и потом все остальное.
   Я влетел в душевую и... слова включения режима душевой "бодрость" застряли в горле. Сделав шаг назад, другой и медленно повернулся к зеркалу. Повернул голову вправо, влево. Гладкая. Ни волоска. Блестит и отражает!
   Ладонью провел по боковине зеркала, выводя меню доступа к функциям дома, вызывая голограмму сиделки. И только тогда смог прохрипеть, показывая себе на голову - ЧТО ЭТО?!!!
   - Вам сделали операцию. Волосяной покров мешал ее проведению.
   - Но... но я не давал разрешение ни на какую операцию.
   - В отдельных случаях, при угрозе жизни пациента, операция может быть проведена без текущего согласования. Это прописано в условиях пользовательского соглашения. В момент приобретения капсулы Вы с ним ознакомились и поставили свою подпись. Я пыталась сообщить Вам об операции, когда Вы покинули капсулу...
   - Я ПОНЯЛ! Что за операцию мне сделали?
   - Во время игры у Вас массово активизировались участки поврежденной нейронной сети. Так как этот процесс проходил очень быстро, было принято решение и проведена операция по локализации и контролю. Я не могла Вам сообщить об этом, а так же вывести Вас из игры. Это могло повлиять на конечные результаты. Я лично и Администрация мира Игры приносим Вам извинения за доставленные неудобства.
   - Э... и как прошла операция?
   - Успешно. В течение полугода оставшиеся участки нейронной сети будут ассимилированы Вашим организмом. Что позволит в дальнейшем установить Вам новую нейронную сеть.
   Я где стоял там и сел, дом еле успел выдвинуть из пола сиденье, которое жалобно скрипнуло от моего веса.
   Немного придя в себя, ознакомился с отчетом медицинского центра. Голограмма ИскИна тихо парила рядом, периодически комментируя и объясняя тонкости. Потом долго прокручивали возможные варианты развития ситуации. В общем, оказалось, что если ничего не изменится, то в ближайший год я смогу не только установить новую нейросеть, но и развить ее до минимально-необходимого уровня, что позволит мне принять участие в проекте.
   Срочно надо звонить Петровичу. Что и сделал прямо из душевой, неважно в каком виде я был - программа видеофона сама подберет внешний вид, выбрав из базы данных подходящий случаю. Так как был летний день - то на мне оказались рубашка с короткими рукавами и шорты, а фон душевой сменила веранда моего дома.
   Петрович как обычно летал в окружении своих мониторов. Увидев меня на экране, широко улыбнулся.
   - Вижу, решил сменить имидж.
   - Последствия проведенной операции.
   - Что случилось?
   - Внештатная ситуация. Скидываю данные.
   Петрович на некоторое время изучал медицинский отчет и мои выкладки.
   - Ну как? - Я аж весь извелся.
   - Хм, тут все зависит от тебя - уложишься, место найдем.
   - Спасибо. - На мое лицо выползла глупая улыбка.
   - Ты лучше начинай готовиться. Сам знаешь, какой конкурс на эти места, да и у конкурентов фора в несколько лет. Сложно придется, а ты еще даже не установил новую сеть.
   - Не привыкать.
   - Я знаю. Пока занимайся тем, что делал в мире Игры, в отчете сказано ни в коем случае не прерывать начатое. Месяца через два подключим тебя к нашим мощностям - начнем подготовку. А сейчас извини, у меня разговор на другой линии, так что закругляемся. И это... ты не слишком увлекайся, а то смотрю, уже и татуировки сделал - это можно, но пирсинг под запретом.
   - Э... я на секунду завис. - Какие татуировки?
   - Да, вот, на руке. Думал, не замечу? Лучше настраивать видеофон нужно. Бывай. - Петрович отключился.
   Татуировки? Что за татуировки? Мои глаза остановились на сложном растительном рисунке, что причудливо струился от запястья к плечу, обвивая левую руку. То тут, то там были специальные вставки, на одной виднелся очень знакомый паучок. Как только я задержал на нем взгляд, паучок ожил, хитро посмотрел на меня и приветственно помахал передними лапами.
   - Твоюж ****!
   - ИСКИН, ЧТО ТЫ МНЕ ЕЩЕ НЕ РАССКАЗАЛ??!!!
  
   [Планета Земля, частный дом: в гостях у грузчика]
   - Извини, это был лучший специалист по системам жизнеобеспечения, в обозримом пространстве. - Монитор отлетел от Петровича и занял место среди прочих.
   - Проектирует?
   - Нет, тестирует. Вникает во все тонкости, любую мелочь найдет. Благодаря нему мы спасли уже немало жизней. Помнишь, мы заставили вас вскрывать переходной шлюз? Вы еще ругались, что из-за какой-то мелочи разбирать всю конструкцию - его работа.
   - Из-за шанса в один процент, что тот узел может сломаться... помню. Перестраховщик он у вас.
   - Человеческая жизнь для него превыше всего. Жутко переживает, если что-то происходит на его объектах. Из-за пустяка может месяцами сидеть, разбираясь, что и как. За исключением этого замечательный человек.
   - А что у него не так с нейросетью?
   - Ты помнишь первую группу проекта "Выживание"?
   - Да, только давно это было. Неужели ты хочешь сказать, что он...
   - Да, один из них. Они выжили там, где шансов не было вообще. Вот только помощь не успела вовремя придти. Уцелеть в адском горниле, с полусожженными мозгами, вытащить всех, даже тяжело раненых и не дождаться помощи в простом космосе...
   - Ты же знаешь, Петрович, их просто не могли спасти - таких технологий тогда не было. Спасатели гнали свои корабли, как только могли. Получили смертельную дозу облучения, их потом самих откачивать пришлось. И все ради того, чтобы увидеть, как на их руках умирают молодые парни и девушки. Мой дед был там, поседел раньше времени. До самой последнего вспоминал, сокрушался.
   - Так вот у тех, кого все же спасли, была полностью разрушена нейросеть. Восстановить ее так и не смогли. Некоторых из-за тяжести полученных повреждений пришлось погрузить в криосон. Он был среди наиболее тяжелых, из криосна его относительно недавно вывели. Физическое здоровье восстановили, умственное не пострадало, но сеть так и осталась разрушенной. Поэтому большинство воспоминаний, после внедрения сети, о его жизни потерянно. Тогда эта технология только развивалась - слишком тесное взаимодействие с мозгом носителя. Сеть не дополняла мозг, а частично заменяла его. Тут врачи ничего поделать не смогли. Сам знаешь, в таких случаях - только время лечит, ну и стимуляция, которая ему не помогла. Так было до недавнего времени, пока он не начал играть в мир Игры.
   - Знаю, знаю у меня там внучка пропадает. Весьма популярная виртуальная вселенная. Вон наши гости тоже в нее играют - Евгений Петрович кивнул в сторону Танюшки и Ника, которые поглощая угощение, активно грели уши.
   - И то, что с ним там происходило, смогло активизировать разрушенную нейронную сеть. К большому сожалению, медицинский ИскИн настаивает, что воздействие было комплексным и, что конкретно повлияло на активацию сети, не представляется возможным узнать. Так, что ему прописан домашний режим и настоятельно рекомендовано продолжать играть.
   - Он вспомнил, что тогда произошло внутри?
   - Нет, но будем надеется, рано или поздно мы об этом узнаем.
   - Может его с внучкой познакомить, она ему чем-то в игре помочь сможет. Все же играет не первый год. Да и компания все же.
   - Хм, зная его, не уверен, что примет эту помощь. Скинь мне ее игровые данные, я ему переправлю. Только пусть твоя внучка не удивляется, увидев его игровой персонаж.
   - А что не с ним не так?
   - Скажем, при его создании возникли некоторые сложности. Поэтому его внешний вид, немного нестандартен, а собственно, чего говорить - посылаю изображение.
   У Танюшки нервно дернулся глаз, а Ник закашлял, подавившись булочкой с корицей. На них с голографического экрана смотрел большими, красными глазами, улыбаясь полным ртом мелких, острых зубов, вполне узнаваемый квестовый нпс.
  
   [Планета Земля: частный дом]
   - Татуировки?
   - Это стандартная практика в современных виртуальных играх. После того как игрок проходит определенные квесты, выполняет задания, участвует в глобальных ивентах - он получает возможность нанести себе специальную татуировку, отражающую его успехи в игровом мире. Татуировку можно нанести в одном из специализированных центров или в медицинской капсуле.
   - Если же, по какой-то причине, игрок не хочет наносить татуировки в автоматическом режиме, он отключает эту функцию. Об этом сказано...
   - Я ЗНАЮ! В пользовательском соглашении! Но татуировка это же практически навсегда!
   - Современные татуировки можно менять по Вашему желанию хоть каждый день. Они не наносят вреда коже или здоровью. Тем более, в Вашем случае это не простая татуировка, а колония наномашин, которая прикреплена к данной медицинской капсуле. Вы можете ее видоизменить или убрать в любой момент.
   - Хорошо, сейчас тогда уберем ее.
   - Возможно, Вы передумаете, если узнаете о дополнительных бонусах ношения татуировок.
   - Каких бонусов? - Я подозрительно прищурился.
   - Во время ношения татуировок Вы получаете определенные скидки и расширенное обслуживание. Уже сейчас нанесенные Вам татуировки позволяют получить скидку от пяти до пятнадцати процентов на покупку продуктов питания у вашего поставщика, занятия спортом в вашем оздоровительном центре и напитки в танцевальном клубе.
   - Хм... и много таких скидок?
   - Очень. Кроме того из-за активации нейросети Вам необходимо находиться под медицинским наблюдением и эта колония наномашин позволяет мне проводить удаленный мониторинг Вашего состояния. Поэтому, пожалуйста, еще раз подумайте, стоит ли от них отказываться.
   Я задумался над словами ИскИна, выгода была и достаточно существенная, но носить тату как то непривычно. Нет, в виртуальном мире я бы об этом не задумывался, тем более мой персонаж уже имел не одну татуировку, не говоря уже о древе мира. Подскочив к зеркалу, я на всякий случай, проверил спину... чисто.
   - ИскИн, а что за танцевальный клуб? Что-то я не припоминаю, чтобы бывал там.
   - Это закрытый клуб, только для тех, кто имеет определенную татуировку.
   - И много народу их носят?
   - Учитывая легкость, с которой можно менять татуировки, а так же разнообразные бонусы - да, многие. Не обязательно все татуировки показывать, но есть те, которые необходимо наносить так, чтобы их все видели. Стандартные игровые татуировки носит преимущественно молодежь. Люди постарше, обычно заказывают индивидуальный дизайн. Носят по разным причинам, кто-то хочет выделиться, показав свои достижения, кто-то хочет получить определенные скидки, кто-то по иным причинам.
   - Хорошо, я тогда подумаю. Хотя меня несколько смущает использование колонии наномашин для татуировки.
   - Это дополнительная функция - дань моды, но их предназначение в ином. Колония выполняет косметическую функцию при обширных повреждениях кожного покрова, фиксирующей повязки, дезинфицирующей ткани при открытых ранах и т.д. Не все можно вылечить за один сеанс, иногда требуется достаточно много времени. И чтобы человек не терял возможности общаться со своей семьей, друзьями, принимал активное участие в жизни общества, было принято решение использовать специализированные колонии наномашин.
   - Обычно такие колонии предоставляются медицинскими центрами, но Вам повезло. Начиная с Вашей модели, к капсулам подобного класса прикрепленная одна фиксированная колония наномашин.
  
   [Планета Земля, частный дом: в гостях у грузчика]
   - Что скажем Фриде?
   - Скажем только то, что он человек, игрок. Больше ничего не будем говорить.
   - Ты права, этого будет достаточно. Нет, ну ты представляешь, мы общались с легендой! Я делал по ним доклад... - Ник стал задыхаться от нахлынувших эмоций.
   - Первый Контакт! Благодаря им, мы смогли шагнуть далеко вперед в технологиях. Это же живой реликт минувшего. Ааа, да я, просто мечтаю пообщаться с ним. Танюшка, обещай мне, как бы ситуация не повернулась - мы найдем его в реальном мире.
   - Братец, а ничего, что этот твой реликт практически ничего не помнит о своей прошлой жизни? И уж тем более, что случилось там? Что он потерял большую часть своих навыков и умений? Что ему пришлось начинать все с нуля, в другом мире в другой эпохе, без друзей, без поддержки близких? Думаешь, многое он тебе расскажет?
   - Ты слышала, что сказали, - горячо зашептал Ник на ухо Танюшке. - Есть шанс, что воспоминания вернуться.
   - Ты наивный. Он не единственный кто выжил, он единственный кто дожил до наших дней.
   - Это я наивный?! А сама то "Квестовый персонаж, квестовый персонаж".
   Танюшка густо покраснела.
  
   [Солнечная система, транспортный корабль ВКС: воспоминания]
   Страшный удар вырвал меня из дремы, попытавшись швырнуть из противоперегрузочного кокона наружу. Истошно взвыла сирена.
   - Внимание курсанты. Ситуация критическая. Нас затягивает в гравитационное поле чужого корабля.
   - Столкновение через 10-9-8...
   - В связи с чрезвычайной ситуацией я лично снимаю ограничения на использование нейросети. Код альфа, омега...
   Виски пронзило резкой болью. Я ощутил, как к общей сети подключаются другие курсанты, почувствовал, что они начинают терять себя. И усилием воли раскрыл сознание, потянулся ко всем, поддерживая, подпитывая, направляя. Ибо я был один из нескольких ведущих - кто держит общую ментальную сеть, якорей, обладающих наиболее устойчивой психикой и способных проводить, манипулировать большим количеством энергии. Окружающая реальность поплыла, искажаясь и уже теряя привязку к своему физическому телу, ощущая себя единым множеством, услышал.
   - Да поможет нам...
   Улыбнулся десятками ртов и по кораблю пронеслось слитное, - Я!
  
   [Планета Земля: частный дом]
   Чтобы не упасть оперся рукой об стенку. Что это было? Воспоминания? Но я читал медицинский отчет, там сказано о сроке в месяц. Сомневаюсь, что они напутали. Может что-то упустили. Ну да ладно, время все расставит на свои места. Сейчас мне нужно немного отдохнуть, потренироваться.
   Как только я зашел в тренировочную комнату, конечно не комплекс как в центре, но минимум необходимый есть, из скрытых динамиков, заструилась тихая мелодия - начало музыкального трека, на ближайший час. Сделав разминочные упражнения, пробежался взглядом по снарядам. Пожалуй, сегодня будут гири, для того, чтобы получше разогреть мышцы, сначала возьму малый вес. Делая махи, я планировал свои дальнейшие действия.
   Сначала нужно будет разобраться с желудями, в количестве семи штук, что я взял у подножия гигантского дерева. Что он мне там прошелестел своими листьями: "Это твоя награда за трудный путь... это твой выбор, это-то чего ты достоин".
   Несколько долгих часов я рылся у его подножия, пытался найти более-менее целые желуди, в которых пульсировала не маленькая искорка жизни, а полноценная искра. Полученные желуди отличались по цветам и соответствовали каждый своему энергетическому центру. И их описание меня несколько насторожило.
   Проходя квест я ожидал, что мне дадут конкретные бонусы, которые смогу применить сразу, сейчас. Но получалось так, что мне лишь дали зародыши этих способностей, которые вдобавок могли развивать нелинейно. Что самое интересное, что игроки на форумах, прямо об этом не говорили, лишь намекали - теперь-то я это понимаю. Подобное молчание подразумевало наличие личных, интимных переживаний, ощущений связанных с этим и другими подобными квестами.
   Правда, ничего подобного я не заметил. Да было неприятно, в какой-то момент даже очень больно. Больно... как только я вспомнил о молниях, у меня дернулась веко, неожиданно и сильно зачесалось все тело, да так, что я уронил гири.
   - Твоюж ****!
   Где-то на периферии сознания тревожно зазвонил колокольчик. Приобрел все-таки условный рефлекс. Придется исправлять - я печально вздохнул. Очень не хотелось, но придется идти в локацию, где много мобов метающих молнии и подставляться, подставляться... пока приобретенный рефлекс не уйдет.
   Но ничего, чтобы было можно скрывать или молчать не заметил. Хотя если вспомнить эльфиек, интересно, что могло бы быть дальше, если бы нам не помешали. То ощущение...когда меня взяли под контроль и эти странные позывы, я нервно сглотнул. Хм, еще один условный рефлекс - нее, просто минутная слабость.
   На все мои вопросы старый маг, после того как я очнулся, лишь усмехнулся, сказав, что любые советы, ответы могли или могут повлиять на конечный результат. Поэтому он не имеет право, что-либо говорить, мне или кому-то еще. Вот старый ******!
   Ладно, глубоко вздохнув, я задержал дыхание и немного постоял, успокаиваясь. Все потом, пора приступать к основным тренировкам. Тот, кто меня ждет, весьма серьезный противник. И за любые полеты мысли я буду жестко наказан.
   Покинув тренировочный зал, вошел в просторную, залитую солнечными лучами комнату. Свет падал через прозрачные стены, за которыми цвел и зеленел мой небольшой садик. Люблю я растения, ничего не могу поделать с собой.
   Практически весь пол в комнате был заполнен мелким, желтым песком, оставляя только у стен небольшое пространство в полметра. Вообще-то, строго говоря, это был не песок, но мне было так привычнее называть этот материал. Он позволял создавать практически любые физические конструкции, все упиралось в мощность вычислителя и тонкости настройки излучающей установки, что находилась под полом. Сняв обувь, я некоторое время просто стоял, закрыв глаза, зарывшись пальцами ног в нагретый солнцем песок - настраиваясь.
   - Включить гравитационное поле.
   Материал под ногами пополз, уплотняясь. Мгновение спустя я стоял на шероховатой, упругой поверхности, которая не позволяла ногам скользить, осуществляя идеальное сцепление. Навалилась усиливающаяся тяжесть, гравитация постепенно росла, выходя на стартовый уровень в несколько же. Плавными, медленными движениями начал упражнения гимнастического комплекса. Предыдущие упражнения с гирями достаточно разогрели меня, чтобы я смог быстро выйти на основные нагрузки. Закрыв глаза, погрузился во внутренние ощущения, прислушиваясь к собственному телу, наслаждаясь, потеряв счет времени. Резкий вой сирены вырвал меня из этого состояния.
   - Внимание, угроза человеческой жизни!
   "Что?! Какого, ******?!!" - выругался я, открывая глаза. Передо мной висела голограмма ИскИна и активно жестикулировала, прося выйти меня за границы опасной зоны, очерченной красным цветом, путь к безопасной зоне был отмечен зеленым.
   - Прошу Вас немедленно покинуть опасную зону.
   Тяжесть повышенной гравитации резко пропала. На мгновение, из-за резкого перепада мне стало дурно. Из носа капнула кровь, несколько мелких сосудов не выдержало. Левую руку обожгло болью, татуировка стремительно выцветала, возвращаясь к стандартному серебристо-серому цвету колонии наномашин. От нее отслаивались мелкие частицы, которые тут же растворялись в воздухе. Колония наномашин нейтрализовала гравитационное поле, отдавая всю энергию, постепенно погибая - уже осталось две трети, половина.
   - Отключить поле!
   - Отменить тревогу!
   - ИскИн, ты что творишь?
   - Угроза человеческой жизни, гравитационная аномалия несовместимая с человеческой жизнью. Пожалуйста, выйдите за пределы зоны. Помощь в пути.
   - Отбой тревоги. Это прямой приказ. Угрозы нет. Я нахожусь в комнате специально оборудованной для создания повышенной гравитации.
   За окном из отвесного пике вышли дроны и, заложив крутой вираж, умчались обратно в небо. Раздался громкий хлопок, приглушенный системами домом, цветы дрогнули, пригибаясь от звукового удара, теряя листья, лепестки, которые тут же подхватил ветер и унес их вслед за дронами. Прямо как в игре, когда появился голем. ******?!! Мой сад?!!!
   Одновременно ком известил о новых письмах от администрации города, точнее штрафах: за ложный вызов службы спасения, за нарушения тишины города, за моральный ущерб от граждан, за ущерб от ударной волны, вызванной перемещением дронов на сверхзвуковой скорости. И в конце вежливое пожелание тщательней настраивать свои системы безопасности.
   - ИСКИН?!!!!
   На моей памяти впервые ИскИн покраснел, подстраивается под меня гаденыш.
   - В базе дома нет данных о том, что тут стоит подобное оборудование. - Неуверенно проговорил ИскИн.
   - ТЫ... - тут я задумался, с одной стороны хотелось отругать ИскИна, с другой стороны пусть это и вылилось во внушительный штраф - он защищал меня, заботился о моей безопасности. А в том, что это случилось, была моя вина - моя недоработка.
   - Все сделал правильно, учитывая данные имеющиеся в твоем распоряжении. Приказываю. Отключить прямой мониторинг моего состояния с помощью колонии наномашин. Передавать только стандартный минимум жизнедеятельности. Территория тренировочного зала, этого помещения и подвала объявляется закрытой для тебя. Все ясно?
   - Да, все ясно. Но у Вас...
   - Свободен.
   Голограмма ИскИна растаяла в воздухе, оставив меня одного. Татуировка на руке вернула свои цвета, но заметно уменьшилась и составляла лишь четверть от старого объема. Зато паучок остался и снова приветливо замахал лапками, когда я остановил взгляд на нем. Мда... Ничего, как только я окажусь в капсуле, колония наномашин восстановит свою численность, а ИскИн исправит лопнувшие сосуды. Но это потом, сейчас пора переходить к финальной части моей тренировки.
   - Включить защиту.
   Стены помещения подернулись легкой прозрачной рябью. Теперь снаружи разглядеть, что происходит внутри, не представлялось возможным, как визуально, так и с помощью технических средств. Стандартный протокол защиты при работе над проектами, которыми я занимаюсь. Но он же, помогал мне скрывать, то за что мне мог грозить не только штраф. Малый учебный комплекс, который я демонтировал с устаревшей космической базы и тайком притащил на Землю. Пришлось даже немного затянуть сроки своей работы. Несколько месяцев я вытаскивал его по частям с околоземной орбиты, куда отбуксировали базу.
   В процессе перемещения базы с места последней службы отказали системы противометеоритной защиты и корпус легко зацепило космическим мусором. Хлама на орбите Земли все еще хватало и, не смотря на постоянные чистки, нет да нет, попадались неучтенные, мелкие части мусора. В принципе мелочь, вот только пробило один из нескольких основных накопителей материи. Силовые поля энергетические ячеек не выдержали, началась цепная реакция - рвануло знатно. Кусок базы просто испарился и только то, что место взрыва мгновенно локализовалось мощными полями буксира, помогло избежать больших дополнительных разрушений. Малый комплекс я нашел в той части, что наиболее пострадала. Почему его не демонтировали, скорее всего человеческий фактор. По плану базы он должен был находиться в другом месте, но из-за деформации перегородок был смещен вместе с учебной комнатой в сторону. Кто-то халатно отнесся к своей работе - не доглядел, не стал проверять.
   Комплекс я пересобрал на Земле у себя дома, но возникла другая проблема - учебные базы, достать получилось лишь несколько штук и весьма устаревших. Наиболее полной была учебная база Космической Академии курса двадцатилетней давности, касающаяся общей физической и боевой подготовки.
   В принципе, обучаться я мог все чему угодно. Государство не только поощряло тягу граждан к знанию, но и платило при этом, помогало устраиваться для практики, последующего повышения квалификации или работы. Это было настолько четко отработано, продуманно, что достаточно было просто подать заявку, выбрал интересующую тему - остальное сделают все за тебя. Главное обучение, развитие своих способностей. Понятно, что в дальнейшем приходилось некоторое время потратить на "отработку". Но когда я увидел учебный центр, скрытый под обломками, что-то во мне переклинило.
   - Включить режим обучения.
   В центре комнаты из песка выросла, сформировалась массивная фигура в легких доспехах, мой инструктор и спарринг партнер.
   - Смирно, курсант!
  

Глава восьмая

Невиновных не существует, есть лишь разные степени вины.

   [Вирт, город *****: центральная площадь]
   Идут. К центру площади, к фонтану, где несколько часов я находился в невидимости, приближалась группа игроков. Впереди решительно вышагивала Фрида, по бокам Танюшка и Ник. За ними, второй линией, шла разношерстная компания: несколько стройных, гибких кошек, какой-то неприятный, тощий тип в черной одежде и толстяк в белом. Фоном им служила фигура, возвышающаяся квадратной башней, даже издалека ощущалось эхо её тяжелых шагов. В левой руке этого мини-босса, уж слишком выделялся этот здоровяк, находился кусок металла полутораметровой толщины - щит. На правом плече покачивалась секира, чей нежный ядовито-зеленый цвет мне что-то напоминал, где-то я его уже видел. Мда... демоны, по сравнению с этим ходячим танком, выглядели милыми пушистыми котятками. Вот уж точно и сила есть и масса - специализация, однако.
   Чем ближе подходили игроки, тем явственней мерцали над ними пиктограммы, самая яркая переливалась над Танюшкой. Как только я сосредоточился на ней, пиктограмма вспыхнула ярким светом, разворачивая приглашение.

Игрок готов приступить к выполнению квеста.

Начать / Редактировать / Отменить задание

  
   Прежде чем активировать задание, я еще раз пробежался по его структуре, описанию - проверил все логические цепочки, задачи: охранять мою бренную тушку, провести меня до места, уничтожить лича, получить бонус в виде алмаза. Все счастливы и довольны. Так же желательна добровольная жертва, но тут уж как дело пойдет.
   Хм, а это что такое? В меню задания появились дополнительные разделы, один из них касался состава игроков. Посмотрим... Оказывается, ко мне приближалась лишь небольшая часть группы, основные силы находились на площади порталов, а по периметру площади шныряли разведчики. Что же вас так много?!! У меня банально здоровья не хватит вас всех закопать.
   Приняв задание, Танюшка закрутила головой, пытаясь увидеть меня. Нет шансов, зелье, которое я принял, позволяло находиться в невидимости сколь угодно долго, правда, с оговоркой - двигать можно только головой. Но так как я предварительно, со всеми удобствами, устроился на одной из статуй, входящих в композицию центрального фонтана, мне это не сильно помешало. Небольшая мера предосторожности, чтобы меня не отследили. Спрыгнув вниз, я буквально рухнул на мостовую перед игроками, разбивая портальный камень. Глаза Танюшки изумленно расширились, когда в прыжке с меня спала невидимость. Под ногами полыхнула пентаграмма, перенося нас в темное, плохо пахнущее место. Тупиковая пещера в цепочке крысиных нор, по совместительству бывшая местом обитания одной из Королев.
  
   [Вирт, Крысиные пещеры: пещера крысиной Королевы]
   Слова "Добро пожаловать..." застряли в горле, когда здоровяк схватив меня за голову рванул на себя, тесно прижимая подмышкой, словно какой-то мешок. Следующим движением он перегородил единственный выход из пещеры, просто воткнув в землю щит. С той стороны раздался звонкий шлепок и возмущенный писк. Одновременно две кошки прыснули в разные стороны с такой скоростью, что побежали по стенам, быстро-быстро посылая стрелы в ближайших к нам охранников Королевы, ставших разом похожих на ежей. В центре пещеры вспыхнуло яркое, обжигающее пламя. Стена гудящего огня ударила во все стороны, в пару метров от нас наткнувшись на переливающееся прозрачное поле. Спустя пару биений сердца, только падающие хлопья черного пепла напоминали о Королева со свитой. Учитывая, как долго я мучился со своей первой Королевой, мне стало немного не по себе, от слаженных и мощных действий членов команды, в доли секунды сориентировавшихся в ситуации.
   Здоровяк чуть-чуть приподнял щит и через образовавшееся небольшое отверстие маг, а им оказался румяный толстячок, ловко метнул огненный шар. Визг и писк крыс за щитом быстро стих. Немного подождав, танк освободил проход совсем. В его глубину тенями просочились кошки, передвигались на четырех конечностях по потолку, впиваясь когтями в его поверхность. За ними тяжело двинулся мой носитель, я так и продолжал болтаться у него под мышкой. Остальные молча последовали за ним.

* * * * *

   Спустя какое-то время, после того как игроки уши, пепел покрывавший пол заволновался, дрогнул, поплыл волнами. В центре пещеры оттуда-то снизу, из глубины появилась рука, принадлежащая скелету, которая слепо пошарив, вонзила костяшки пальцев в землю - зацепилась. Следом всплыл череп и огляделся, глазницы торжествующе блеснули зеленым светом. С видимым усилием скелет стал вытягивать себя наружу. Когда это ему почти удалось, одна рука сорвалась, и отчаянно загребая пальцами землю он мгновенно исчез из виду.
   Прошло несколько минут, успокоившийся было пепел, снова вздулся пузырем, лопнул, выпуская скелет, который приглушенно матерясь, повторял свой подвиг. Наконец выбравшись, с хрустом выпрямился, напоследок прошипя что-то нелицеприятное насчет разработчиков. Звонко щелкнул пальцами, единственный выход из пещеры мгновенно затянулся каменной плитой.
   - Так, где это. - Скелет похлопал себя по костям и, зацепив нечто, видимое только ему, с нижнего ребра, вытянул длинную переливающуюся черным ленту - повиснув в воздухе, она стала извиваться, увеличиваясь и распадаясь множеством пиктограмм.
   Скелет на некоторое время замер внимательно изучая их и... радостно пустился в пляс.
   - Да, да!!! Спасибо!!!!!
   Он так увлекся, что не заметил как рядом с ним, из-под пепла появились, два маленьких изящных скелета и решительно шагнули в его сторону.
   - И это что ты тут делаешь? - Синхронно спросили два звонких девичьих голоса.
   Более массивный скелет, с громким воплем попытался отшатнуться в сторону, свет глаз резко поменял цвет на алый, по костяку заструился черный дым, начали расти шипы, в правой руке сформировался призрачный меч. И тут же мгновенно получил локтем в висок, меч был выбит из руки, а последующий двойной удар по ногам, заставил его рухнуть на колени.
   - Ты что надумал? Там его гости ждут, а он в игрушки вздумал играть? - Возмущенно нависли над ним два малых скелета.
   - Вы?!!! Как вы сюда попали?
   - Думаешь, мы не знаем, как ты таскаешь своих подружек в вирт?
   - А, так вы воспользовались гостевым доступом капсулы. - Облегченно выдохнул массивный скелет. - А я подумал...
   - Нас не волнует, что ты там думал - гости ждут. Быстро на выход.
   - Я не могу. Такой шанс выпадает очень редко.
   - ЧТО?!! ЖИВО НА ВЫХОД!!!
   - СТОЙТЕ!!! Я могу все объяснить. Помните, пару месяцев назад у меня были неприятности в игре?
   - Да, что-то припоминаем, ты тогда еще пару недель не водил своих подруг к НАМ домой.
   - Тогда у меня украли тогда очень ценную вещь. Я на нее полгода квесты делал.
   - Бедный... - Большой скелет аж вздрогнул от сарказма, ядом пропитавшего это слово.
   - Я смог выяснить, кто это сделал, но четких доказательств у меня не было и ... наш клан лидер запретил мне, что-либо предпринимать.
   - Но, я нашел способ отомстить вору. Я выполнил цепочку квестов, получив возможность несколько раз, когда тот игрок будет делать какой-либо квест - взять под контроль локацию, где будет это происходить.
   - И?!!
   - И теперь Сиплый мне за все ответит.
   Некоторое время в пещере было тихо.
   - Ты уверен, братец, что это он?
   - Да, на все двести процентов.
   Воздух вокруг малых скелетов, дрогнул, поплыл серой дымкой, объединяясь.
   - Накажи его, братец, а мы поможем.
   - Спасибо, я... я этого не забуду.
   - Меньше лирики, больше дела. Чем мы располагаем?
   - Ну, сейчас посмотрим... - большой скелет, стремительно стал выбирать пиктограммы, подвешивая их в определенном порядке в воздухе, связывая разноцветными нитями.
   - У нас, есть пять крысиных Королев со свитой. Скелеты, которые находятся на поверхности - им потребуется время, чтобы прорыться вниз. В ближайшее время отреспятся еще три Королевы и можно поднять скелетами всех кто помер за последние недели в этой локации. Самые свежие поднятые будут наиболее сильные. Негусто, конечно, но можно организовать дополнительные инкубаторы, только это потребует время.
   - Братец?
   - Да?
   - Убери это и дай нормальную картинку. - Малые скелеты ткнули пальцами в подвешенные пиктограммы.
   - А что с ними не так? Стандартный унифицированный язык. Вы его должны были уже проходить.
   - В общих чертах проходили. Братец, неужели ты забыл, кто мы?
   - Как же забудешь, когда вы все время напоминаете, - тихо буркнул большой скелет, меняя вывод информации. Пространство поплыло, вокруг стала отображаться пещера, какой она была некоторое время назад, когда группа игроков только в нее прибыла. Изображение, повинуясь неслышной команде, замерло. Большой скелет поочередно стал указывать на игроков.
   - Этот румяный толстячок, Сиплый, огненный маг.
   - Здоровяк, он же Титан, лучший танк, что могут нанять воровские гильдии.
   - Сестры Ночи, разведчики, убийцы.
   - Этот вроде жрец какого-то бога. Я его редко видел, только на собраниях верхушки кланов.
   - А вот этих я не знаю...
   - Это неважно. - Два малых скелета переглянулись.
   - Переподключаться будем?
   - Скорость маленькая, но сойдет.
   - Братец, ты осуществляешь общее тактическое управление, мы берем под контроль мобов этих локаций.
   - Тут есть такая функция? - Удивился большой скелет. - Погодите, тут же их сотни, вы, что планируете ими всеми управлять? Это невозможно.
   - Для тебя невозможно, а для нас... для нас это будет познавательно. И не переживай братец, ты конечно глупый, но мы всегда будем тебя любить. - Малые скелеты рассыпались на части, которые тут же погрузились в пол пещеры. - Да, чуть не забыли, твоя последняя девушка, нам она подходит.
   Большой скелет некоторое время смотрел в пол и тяжело вздохнул.
   - Угораздило же быть единственным из старого поколения в семье. Чувствую себя иногда инвалидом на фоне сестричек.
   - Стоп, девушка? Какая девушка? Они что, имеют ввиду сестру моего лучшего друга, так она не моя девушка, я ее всего лишь обучаю универсальному языку - как и других.. Но получается сестрички считают, что наши дети могут быть тоже из нового поколения.
   - ;N"%;"?*:!!!
   - Да меня друг прибьет, когда узнает эту радостною весть. А ведь сестрички просто так не отстанут. Ладно, спокойствие, это все потом. Сейчас нужно поднять мобов.
   Скелет принялся выводить данные об уничтоженных мобах и потрясенно замер. На карте крысиных пещер стало появляться множество белых точек, число которых все продолжало расти, превращаясь в реки молочного цвета.
   - Да, что в этих пещерах творилось?!! Откуда столько павших крыс?
  

[15*иллюстрация, скелет оперирующий локацией]

  
   [Вирт: крысиные пещеры]
   Мы с крысой завороженно следили за действиями мага. Когда мне ее всучили, то она отчаянно дергалась, пытаясь вырваться, но затем мы пришли к компромиссу. Тайком проковыряв отверстие в мешке, я позволил ей наблюдать за окружением, а мне не тратить силы на попытки ее удержать. И теперь мы сидели у стены пещеры, еще сохранившее тепло огненной стихии и несколько жирных, черных отпечатков... нечто непонятного. Затрудняюсь определить, что это было такое. Во всяком случае, на протяжении долгих дней, пока я здесь охотился, подобного мне не встречалось - к моему огромному, личному счастью. Честно признаюсь, не кривя душой, не хотел бы встретиться лицом к лицу в темноте с этими созданиями спятившего некроманта.
   Нет, я знал, что локации подстраиваются под игроков. Конечно, существовало какое-то количество стабильных зон, рассчитанных на новичков, так и опытных игроков, но остальные зоны видоизменялись. Учитывался и уровень игроков, их навыков, группой они идут или в одиночку. Игра подстраивалась и даже старый игрок, мог найти в начальных локациях для себя много нового и интересного - мир Игры не был статичен. По плану крысиные пещеры должны были отсеять лишний народ. Поэтому я, немного расстроился, увидев ту легкость, с которой вынесли Королеву. Зато потом, все стало совсем не так уж плохо. Крысы... стали вести себя, словно обладающие разумом - хитрым, изворотливым, жестоким, а когда появились скелеты и эти... создания, меня аж всего передернуло от отвращения, какая же это гадость.
   Крыса возмущенно пискнула, продолжая наблюдать за магом, который танцевал в центре пещеры - танцевал в воздухе. Руки, ноги оставляли за собой огненный след, формируя сложный трехмерный рисунок. Маг рисовал понятные только ему символы, пиктограммы, наносил сложную вязь надписей. Каждое движение было четко выверено, явно отработано постоянной практикой - красиво и непонятно. Повторить такое я бы точно не смог, это совершенно другой уровень владения своим телом и умениями. Сделав очередной штрих, маг хлопнул в ладоши и получившаяся фигура ярко вспыхнув, сжалась до размеров кулака.
   - Все, сделано. - Маг плавно опустился на пол. - Надо немного подождать и проход откроется, можно призвать остальных.
   - Сколько раз за тобой наблюдаю, каждый раз поражаюсь твоему мастерству. - Прогудел здоровяк.
   - Сиплый, гнида! Отдай, отдай ворованное! - внесла свою лепту в разговор крыса.
   Огненный маг побагровел так, что мне показалось, сейчас его хватит удар... но нет, выпучив глаза, он понесся в мою сторону.
   - Убью, ;N"%;"?*:!!!
   И глядя в его глаза, я понял - убьет не только крысу, но и мне достанется. Не зря он последнее время, все чаще косился в мою сторону, что-то недоброе замышлял. На всякий случай, я поудобнее устроился и сдвинул мешок с крысой немного вперед.
   - Сиплый, успокойся, - дорогу магу преградил жрец. - Не усугубляй.
   - Это я усугубляю? Я что должен терпеть, что какая-то крыса поносит мое честное имя?!!
   - Потерпишь, не маленький. Честный ты наш. И так уже возник ряд вопросов, на который тебе придется ответить.
   - Мне кажется, ты хочешь мне что-то сказать. Если так - не стесняйся, говори прямо. - Сиплый нехорошо так улыбнулся.
   - И так всем уже ясно, что в выполнение квеста вмешался игрок. - На краткий миг, у меня аж все похолодело в груди. - Взяв под контроль локацию, где мы находимся. Мы уже понесли потери, в лице сестер Ночи и тебе придется лично объяснять их клану, почему на захудалом задании они мало того, что потеряли все, подчеркиваю, все свои вещи, но и десяток уровней.
   Жрец обвинительно ткнул в грудь огненного мага.
   - Я не знаю, что и у кого ты украл, но это позволило игроку пройти цепочку квестов и получить бонус в лице твоей задницы. Это автоматически означает, что в течение месяца реального времени, тебя не возьмут ни на один стоящий квест. Потому что никому не нужен геморрой с высокоуровневым боссом под контролем игрока и кучи голых трупов топовых игроков. Ты уже пролетаешь с двумя мероприятиями, запланированными на этой неделе. Я только не знаю, что ты там украл такого ценного, но уверен это скоро выяснится.
   - Много на себя берешь, - прошипел Сиплый, - силенок то хватит? Вместо того, чтобы так крысу защищать, защищал бы нас, глядишь и ночнушки не померли. - И презрительно взмахнув рукой, сорвав повязку с головы жреца, которая скрывала черный матовый кристалл инкрустированный по центру лба.
   - Можешь начинать молиться своему убогому богу, потому что крысу я убью. И если ты будешь и...
   Сиплый не закончив фразы, перевернулся в воздухе и впечатался в противоположную стену, - дальше мне мешать... - Прохрипел он оттуда.
   Жрец рывком переместился к огненному магу и вбил в его живот кулак, по стенке поползли трещины.
   - НЕ! СМЕЙ!! ТАК ГОВОРИТЬ!!!
   - Что-то слабенько, папочка трубку не берет? - выдохнул Сиплый, с усилием выдергивая себя из стенки, вокруг него появилась прозрачная оранжевая дымка. Даже отсюда, на расстоянии, я почувствовал, как повеяло жаром. Тело огненного мага наливалось изнутри светом, по коже поползли огненные змеи вен.
   - Он мой бог! И я не позволю говорить о нем, что он убогий! - Жрец с разворота, ногой провел удар в грудь и продолжил вбивать Сиплого в стену. Тело мага окуталось пламенем, заставив жреца отпрыгнуть в сторону.
   Сиплый сплюнул густую, кровавую слюну, которая задымившись в воздухе, прожгла в полу пещеры небольшую ямку и ухмыльнулся. Вспышка света, на секунду ослепила меня, по пещере пронесся протяжный рык.
   - Достаточно.
   На месте мага стояла Саламандр, боевая форма мага. В этой форме он не мог колдовать, но был очень силен физически. Крепкая чешуя, которую не всегда можно пробить даже зачарованным оружием. Острейшие когти, рвущие любую броню и невыносимый жар, распространяющийся вокруг мага. И самое главное в данном случае, с саламандры было нечего падать в случае смерти, инвентарь был недоступен, как и какая-либо экипировка - хитро.
   Вот только для того, чтобы обратиться в эту форму магу должны нанести серьезный физический урон, зависящий от его уровня и личной силы. Таким образом, разработчики пытались защитить простых игроков. Но эти ребята спокойно обошли это условие - простым мордобитием. Правда, учитывая то, что огненный маг явно не выглядел слабаком, удары жреца были воистину смертоносные.
   Саламандр распространяла вокруг себя такой жар, что земля стала трескаться, а камень поплыл. Крыса, на моих руках, слабо дернувшись, осыпалась пеплом, вместе с мешком. Меня спасало лишь то, что я находился в группе вместе с магом, но даже так стало немного припекать. Послышались тихие голоса, хор "Мы пламя, мы огонь, мы пожрем весь мир..." вокруг ящерицы проступила красноватая дымка, в которой мелькали огненные тени.
   - Я пошел, - прорычал Сиплый, - а то Титан негодует, говорит, не может удержать орду мелочи. Твой, я смотрю, не откликнулся?
   Жрец оглядел себя, - нет, несмотря на то, что все условия соблюдены - защиты, усиления нет. Не понимаю, надо дальше разбираться.
   - Бедняжка, - ухмыльнулся зубастой пастью Сиплый и исчез в проходе.
   Вместе с уходом мага пропали и тихие голоса в моей голове.
   - Ты странный, - я не сразу определил источник тоненького голоска. Передо мной, рядом с ногой, стоял небольшой огненный дух. Похожий на луковицу странного цветка, состоящую из полупрозрачных слоев огня, в глубине которой билась небольшая искорка - сердце духа.
   - Ты пахнешь как наши Старейшины.
   - Ты теперь моя новая семья?
   "Семья?!" Не успел я что-либо ответить, как мою руку дернуло, под кожей пробежала волна, взорвавшаяся десятками гибких побегов, метнувшихся к духу, опутавших его и утянувших с собой обратно. Мгновение и все стало как прежде.
   - Твою, ;%;:;NN:? Что это было?
  

Поздравляем, Древо Жизни приобрело нового жильца.

Заботьтесь о нем, растите его и он защитит Вас.

  
   Вот о чем говорил старый маг, что это не просто татуировка, что я ничего не понимаю. Это получается Древо Жизни дом для духов? И вырастив их я смогу получить защиту от определенного типа магии. Как раз на площади пока я ждал Танюшку, я использовал один из желудей, в качестве эксперимента, получается этот желудь давал возможность подселить ко мне огненного духа. Вопрос теперь в том, как его вырастить, покопавшись в игровом интерфейсе, нашел пиктограмму великого дерева и активировал ее.
   Пещера со жрецом подернулась дымкой и я осознал себя парящим в воздухе, вокруг простирался густой, молочный туман.
  

[16*иллюстрация, Древо Жизни]

  
   [Вирт: личное пространство Древа Жизни]
   Сквозь туман проступил небольшой островок, среди воды, на котором росло четырехметровое дерево, на Древо Жизни, оно, конечно, не тянуло, но возможно со временем и должным уходом...
   На одной из веток находился огненный дух и настороженно озирался. Периодически вспыхивая ярким пламенем, выпуская небольшие искорки. Что его насторожило? Это же мое личное пространство тут нет никаких опасностей. Дрогнула листва, раздался тихий шорох, скрипнула ветвь под чьим-то весом.
   Дух настороженно замер, прислушиваясь к окружению. Над ним листа бесшумно раздвинулась и вниз, на тонкой паутинке, медленно, медленно стал спускаться старый знакомый - небольшой, покрытый черной шерстью, паучок. Радостно растопырив лапы и довольно распахнув пасть полную острых зубов, он периодически облизывался от предвкушения. Ниже, еще ниже и вот когда он практически навис над своей жертвой, одна из искорок попала ему в ноздрю, заставив громко чихнуть. Дух испуганно подпрыгнул на месте и выпустил огненную вспышку. Тут же запахло паленным и паучок, лишившийся своей паутины, а также части растительности на туловище, рухнул вниз в воду. Попутно увлекая за собой несостоявшуюся жертву его устремлений. Спустя секунды снизу ударил хороший такой столб пара, сопровождаемый громким писком, визгом. Из воды, на остров, стремглав вылетели два существа и ошарашено заметались вокруг дерева. На третьем или пятом кругу они столкнулись друг с другом лбами, что вызвало новую вспышку огня. Некоторое время они приходили в себя после столкновения, затем огненный дух испуганно пискнул и нырнул между корней дерева. За ним с обиженным ревом умчался паучок.
   Я широко ухмыльнулся - пусть развлекаются. Что-то мне подсказывало, что паучок не сожрет Огонька, так я решил назвать своего нового питомца, но вот показать кто в доме хозяин, а возможно и просто поиграть - вполне. Поэтому я решил уделить временя справке, посвященной этому месту.
   После успешного прохождения квеста "Древо Жизни" игроку, становилась доступна личная виртуальная локация - домен, в котором и произрастало это самое Древо. За ним, его окружением, а также теми кто будет населять его требовалось постоянно ухаживать, притом вариативность развития как существ так и самого дерева зашкаливала. На развитие влияло многое от пищи, воды, окружения, до действий и развития самого игрока. Могли даже завестись паразиты, которых требовалось уничтожить и т.д. Кроме того домен нужно было расширять, что позволяло вырастить более крупное дерево и дать место для жилья новым духам.
   Все это становилось доступно игроку, играющему только в свободном режиме. Игроку, играющему в обыкновенных режимах, доставалась собственно только татуировка, которая защищала его от проявлений магии, что изначально я и хотел получить. В результате мне достался личный детсад. Пока духи не вырастут, а их еще надо найти и собрать, толку от них немного - только головная боль. Также это объясняло отсутствие информации об этой локации в открытых форумах. Потому что ее развитие настолько тесно связано с развитием игрока, что любые данные могли быть использованы против него.
   Рассудив, что с этим надо разобраться в более спокойной обстановке, я активировал команду выхода из домена. При выходе система сообщила мне о необходимости совершить одно внутренне задание, нужно было определить дом для огненного духа. В принципе ничего сложного, всего лишь требовалось указать ветвь, где он будет жить. Выбрав первую попавшуюся, я подтвердил свой выбор и нажал выход.
   Одна из больших веток Древа засветилась и стала претерпевать изменения, превращаясь в огонь - листья, ветки, все стало огнем. Однако изменения веткой не ограничились, внутри ствола от протянулась огненная нить, которая связалась с одним из корней. И вот тут мне стало плохо. В центре солнечного сплетения вспыхнул шар огня. Огня, который быстро распространился по телу и через мгновение я весь горел.
  
   [Вирт: крысиные пещеры]
   -.... Что-то говоривший мне жрец, в испуге отшатнулся в сторону, вскидывая руки в защитном жесте, которые тут же окутались белоснежным сиянием, повеяло нешуточной угрозой. Я быстро оглядел себя, вроде все нормально, так что его испугало?
   - Какого %;%":"::" ты так резко дергаешься... - жрец замолчал, изумленно рассматривая свои ладони. - Как это возможно? - неверяще прошептал он, обращаясь ко мне. - Сила... сила данная мне моим... она вернулась? Почему? Ведь было столько попыток, а тут простой испуг... - снова замолчав, он задумался и... грустно усмехнулся.
   - Какой же я дурак! Оказывается это так просто... надо всего лишь было верить и бояться, бояться по настоящему, искренне - пытаясь обратиться к нему за помощью. Но... как я могу верить в него? Это же игра и он тоже один из игроков? Как я могу верить в того, кто мне даже не симпатичен? Кто вместо того, чтобы заниматься делом, развлекается со своими суккубами? Кто за все время не позаботился о расширении храмов? Не поставил даже вшивый дополнительный накопитель божественной энергии? Из-за чего мы должны часами стоять, чтобы заполнит его энергией свои кристаллы. - Лицо жреца исказилось в гримасе ярости. - Он же единственный бог мертвых, а ведь его даже убить не получается, слишком силен, уже десяток игроков бросило ему вызов и он их всех, всех уничтожил! И я должен искренне верить в этого козла?!
   Жрец грязно выругался и, пошатываясь от потрясения, направился к выходу из пещеры. Бормоча о том, что зря он перешел на этот свободный режим.
   В пространстве пещеры, через портал, начали появляться оставшиеся члены отряда, тоненький ручеек игроков потянулся за жрецом к выходу. Издалека донесся рокот, земля под ногами дрогнула. По внутренней связи донесся панический вопль и приказ: немедленно всем начать атаку крысиного воинства.
   Я немного задержался и, прежде чем выйти из пещеры, активировал канал внутриигровой связи.
   - Привет, все по плану?
   - Все готово, ждем. Как только таймер отсчитает десять минут после смерти лича - выдвинемся, основной портал настроен по твоим координатам. Все это отображается в окне задания. Мы свои обязательство никогда не нарушаем, делаем все в срок.
   - Все идет немного не так, как я планировал. - Я, тяжело вздохнув, рассказал об изменениях произошедших с локацией, крысами. - Боюсь, у меня не хватит золота, чтобы оплатить дополнительную зачистку. И так практически все, что было, съел этот контракт.
   На другой стороне голос довольно захохотали.
   - Не переживай это мы сделаем бесплатно. Когда еще придется понаблюдать за перерождением локации в боевой инстанс, под управлением игрока. Обычно те, на которых выполнили квест, сидят тихо как мыши. Поэтому такой опыт будет весьма полезен новичкам.
   - Я рад, что Вам весело, - немного сухо произнес я.
   На другом конце довольно хмыкнули. - Не переживай, Чистильщики дело свое крепко знают, зачистим всех в ноль. Только все что упадет с этих новых мобов наше, остальное твое. Договорились?
   - Да, - я машинально кивнул, хотя собеседник меня и не видел.
   - Вот и ладненько, пойду, проинструктирую ребят.
  

Глава девятая

Сражение, это странный опыт.

Мы планируем действия за счет интеллекта,

сражаемся за счет инстинктов,

и только потом понимаем, что выжили лишь благодаря случаю.

   [Вирт, усадьба "Последнее пристанище Мага: подвал]
   С момента входа в мир Игры, Танюшка старалась не выпускать Ника из поля зрения. Его одержимость этим "человеком из прошлого", сильно ее беспокоила, заставляя переживать, а выдержит ли он, не сорвется, не натворит ли каких глупостей. И дело было не в законе о неприкосновенности личности, невмешательстве в жизнь человека, а в том, как в этой ситуации поведет себя Ник.
   После гостей, он все время говорил о "Первом Контакте". В домашней библиотеке оказалось огромное количество материалов, посвященных этому эпохальному событию. Танюшка даже представить себе не могла, что обычно легкомысленный, ветреный братец может настолько чем-то увлекаться. Ей пришлось в течение нескольких, весьма долгих, часов слушать подробную лекцию и пересмотреть кучу видеоматериалов, относящихся к этому вопросу.
   И теперь, периодически ловя взгляд Ника, который он кидал на "квествого нпс", Танюшка, затруднялась ответить, что в нем было больше - обожания героя или желания... патологоанатома вскрыть свою жертву.
   "Ох уж этот братец", тяжело вздохнув, Танюшка обошла застывший скелет и, тщательно прицелившись, аккуратно погрузила тонкое лезвие стилета в затылочную часть черепа, чуть снизу. Там где светилось уязвимое пятно нпс, навык присущий их с братом специализации. Перейдя к следующему скелету, повторила предыдущее действие и так снова и снова. По всему подвалу шли игроки и уничтожали беззащитных в своей неподвижности скелетов, медленно приближаясь к застывшему личу, в бессильной злобе наблюдавшему за ними.
   Во лбу жреца, спокойно идущего среди поднятых, пульсировал во лбу чистым, незамутненным светом, имплантированный кристалл. Если внимательно приглядеться, можно было увидеть, как туманными, прозрачными кольцами расползался свет вокруг, обволакивая кольцами лича, его гвардию, душил, словно удав своих жертв. Одно из высших заклинаний против нежити "паралич мертвых", доступное только избранным жрецам богов мертвых. Правда, бог мертвых в игре был всего лишь один, а его жрецов можно было посчитать по пальцам и тем ценнее иметь такого специалиста в команде.
   Использовал бы это заклинание жрец раньше, прорвались бы сюда с меньшими потерями. Поморщившись от свежих воспоминаний, Танюшка незаметно потерла бок. Ощущение как гнилые, но все еще крепкие клыки, впиваются в ее тело, резкая, режущая боль. Страх, который обволакивал ее разум, парализуя волю, подавляя возможность, что-либо сделать. Заставляя наблюдать как судорожно, давясь от жадности скелет крысы, проглатывает кусок мяса, выдранный из ее тела, как он истаивает между его ребер, давая новую силу. С каким вожделением он наклоняется к ней, чтобы оторвать еще и... ничего не делать, лишь скулить от боли, пытаясь непослушными руками направить стилет в уязвимые точки, бессильно царапая белоснежную кость.
   К этому нельзя было подготовиться, это можно было только пережить и... принять. Именно поэтому она пришла в Мир Игры, выбрала свободный режим и поставила полное соответствие болевых ощущений. Иначе этот опыт, тем более в ее возрасте, она не могла получить. Учебные поединки не давали понять, ощутить всю ту палитру чувств, которую она испытала в крысиных пещерах. Когда тебя пытаются убить, когда ты ощущаешь эту звериную жажду крови... и понимаешь, что ты хочешь жить, не хочешь умирать даже "виртуально".
   Ее спас "квестовый нпс" - человек, который прятался за его маской. Под его пальцами, лопнул, словно перезрелый арбуз, череп крысы, разлетаясь мелкими осколками. Это был первый раз за все время, когда он вмешался в происходящее. До этого он был наблюдателем, исправно двигаясь с отрядом, останавливаясь там, где это требовала Танющка, не выражая при этом никаких эмоций. Только в самом начале было забавно увидеть изумление, как он поперхнулся явно заготовленной фразой, когда его словно мешок засунули подмышку гиганта. Тогда на это обратила внимания только она, как сейчас видела его недоумение. Как он поглядывал то на лича, игроков, на демона, запертого в пентаграмме, и хмурился, думая, что этого никто не видит.
   Жрец, обнаружив демона, охнул от изумления и, не обращая ни на что внимания, вприпрыжку бросился исследовать пентаграмму. Вот только спустя несколько минут, разочарованно сплюнув, вернулся обратно. По его словам, очень редко можно встретить таких вот невылупившихся демонов. Обычно они либо охраняли ценную вещь - сокровище, либо обладали индивидуальными характеристиками, высоко ценившимися игроками. Но конкретно этого демона нельзя было использовать. Причин тут было немного - либо это была часть квеста, либо он уже был привязан к игроку. В любом случае пользы им от него не было, о нем можно забыть и сосредоточится на текущем задании.
   Чем ближе они приближались к личу тем сильнее становились поднятые. Тем больше приходилось прикладывать усилий, чтобы их убить. Стилет входил в кости с неприятным скрежетом, а чтобы его вытащить обратно приходилось прикладывать все большее усилие. При этом убивать необходимо было наверняка, одна ошибка и паралич спадал. Уже несколько игроков из прибывшего подкрепления, не рассчитали своих ударов и раненные, но все еще полные сил, скелеты буквально разрывали их на части. Лишь общими усилиями отряда удалось их прикончить.
   Без заклинания жреца, поддержки личной команды Фриды, они вряд ли продвинулись бы так далеко - Танюшка в этом уже не сомневалась. Это что же получается, задание изначально было невыполнимо, вряд ли лич слабее поднятой нежити - ее ждала тут смерть? Когда сломался ее стилет, ей лишь чудом удалось уйти от ответной атаки скелета - Танюшка поняла, что это все. Даже не смотря на то, что она видела уязвимые места противников, их сила была настолько велика, что она просто не могла им навредить. А ведь по условиям задания, она должна убить лича собственноручно.
   - Достаточно юная леди, - из-за спины раздался "квестового нпс".
   - Вы доказали, что сильны и отважны, но Мастер даже в таком виде, слишком опасен для Вас. Я помогу Вам, ослабив его. Охраняйте меня, пока я все подготовлю.
   - Я сделаю все, что в моих силах. - Сказала Танюшка, хмыкнув про себя, оглядывая застывшего лича и оставшихся скелетов.
   - Ну, наконец-то сработал скрипт, - раздались голоса игроков.
   - Как думаете, волны будут или можно дух перевести, а то лично меня эта нежить немного запарила.
   - Не расслабляться, скелетов больше не трогать. А если хочешь отдохнуть, можешь отправиться к тем, кто сдерживает поднятых крыс.- Принялась командовать Фрида.
   - Нет. Нет - испуганно произнес голос. Вторя ему из другого конца подвала, где виднелись провалы туннелей, донесся сдавленный человеческий крик и многоголосый вой. Там сражался заградительный отряд, сдерживая крысиное воинство.
   - Жрец сколько еще ты продержишься?
   - Полчаса гарантирую. Моих запасов божественной энергии достаточно.
   - Хорошо, приготовились, рассредоточились вокруг "квестового нпс". Быстро.
   Танюшка наблюдала, как выдающий за нпс игрок подошел к пентаграмме. Неспешно принялся расставлять по периметру пентаграммы маленькие круглые камешки, числом около двенадцати. Над последним самым крупным, замер, поднял руку и провел кинжалом по ладони. Кровь пролилась вниз на камень, засветившийся алым. Часть пентаграммы, разом полыхнула очистительным пламенем, сжигая накопившийся за долгое время мусор, пыль, засияла своей первозданной чистотой и четкостью линий рисунка, выплавленного прямо в каменных плитах пола.
   - Юная леди, - сделав приглашающий жест квестовый нпс, указал на следующий камень.
   - Требуется помощь Вас и ваших сопровождающих - нужна кровь.
   Танюшка немного замешкалась, но получив утвердительный кивок Фриды, подошла к пентаграмме и пролила свою кровь. За ней стали подходить другие члены отряда, пока все двенадцать камней не ожили. Над очищенной пентаграммой прямо над спящим демоном, который выглядел как клубок тьмы, раскинувший свои щупальца, стал разгораться бледно-лиловый шар, размером с кулак, куда нпс быстро что-то кинул. Танюшка только и успела заметить, что-то похожее на лоскут розового цвета.
   Узлы пентаграммы недобро засветились, переливаясь цветами, вверх ударили столбы лилового света, на которых неторопливо воспарили камни, пока не зависли на расстоянии полуметра над полом. Постепенно ускоряясь, принялись вращаться по часовой стрелке, каждый камень был связан с центральной сферой световой линией. Вся эта конструкция через буквально пару вздохов уже вращалась с такой скоростью и гулом, что ближайшие игроки отступили назад, со страхом поглядывая на летающие камни. В воздухе словно лопнула струна, камни сорвались с места и, сохраняя форму круга впечатались в стену за личем, вспыхнул неровный проем портала.
   - Что это?
   - Часть квеста?
   - И как это поможет ослабить лича?
   Игроки переговаривались между собой, разглядывая открывшуюся панораму. И только несколько из них повинуясь жесту Фриды, заняли позицию рядом с квестовым нпс, который не обращая внимание на окружающих, не отрывал взгляда от города, появившегося в рамке портала.
   - Знаешь где этот город?
   - Нет, не знаком... хотя... цвет неба достаточно характерен для локации Изменчивый город.
   - Шутишь? Проклятый город?
   - Очень похоже, смотри портал меняет положение, ищет что-то. Точно это центр Изменчивого города, он единственный сохраняет постоянный вид.
   - А ты откуда знаешь, был что ли там?
   - Туда нереально попасть. Мой друг туда смог попасть, показывал личные записи. Мы потом пытались добраться туда вместе, не получилось.
   Тем временем фокус портала стремительно перемещался через город, показывая картины запустения, осевшие под грузом времени здания, потерявшие свой первоначальный блеск, рухнувшие секции стен, что упали, перекрывая проходы, образуя баррикады на улицах. Вот только город не был совсем покинутым.
   - Смотри, что это?
   - Живность походу какая-то...
   - Нет, смотри там, в тени, справа под рухнувшей башней.
   - Это же гоблы, дикие гоблы, что они тут делают?
   - А по мне обыкновенные гоблы...
   - Я тебе сколько раз говорил, раскраской они отличаются, цвет их шкуры более темный. Да и одеваются как дикари.
   Глаз портала проносился над улицами, перемещаясь к центру города, повсюду были видны дикие гоблы, которые по одному или группой спешили куда-то. Чем ближе подлетал портал к центру, тем все четче доносились звуки сражения: рев, визг, звуки применения заклинаний тяжелой боевой магии. Игроки изумленно вскрикнули, когда, наконец, портал долетел до центра города. Посредине центральной площади возвышались огромные, десятки метров в вышину врата и вокруг них кипела битва. Вся площадь, весьма немаленькая, была усеянная гигантской ордой диких гоблов, которые остервенело атаковали Врата, точнее тех, кто находился рядом с ними.
   - Да вы шутите?!
   - Что происходит. Откуда их тут такое большое количество?
   Полыхнуло так, что поверхность портала пошла рябью от близкого магического возмущения. С неба падал метеоритный дождь, огромные объятые пламенем валуны рушились на площадь, взрываясь, уничтожая все живое. Вот только меньше от этого диких гоблов не становилось. На смену павшим приходили новые и их становилось все больше и больше. Очередная вспышка, разорвавшегося метеорита, высветила переливающийся перламутром, защитный купол прикрывающий Врата. Сквозь него просматривалась ряды защитников.
   - Не может быть, смотри, пещерные гоблы. Только у них есть ездовые медведи.
   - Да тут их все племя, видишь повозки со стариками, женщинами, детьми.
   Рамка портал подлетела к кругу шаманов, которые воздев вверх посохи, защищали свое племя. Вот только тех, кто лежал обессиленный рядом, было намного больше, рядом с ними суетились младшие, всячески пытаясь помочь, но лечить магическое истощение они не умели или уже не могли. Среди тех, кто помогал обессиленным шаманам, выделялась одна гобла, которую малышня слушалась беспрекословно. Выделялась своими длинными волосами огненного цвета и розовым бантом, повязанным на одном ушке.
   Окно портала замерло за спиной гоблы, когда она пыталась напоить настоем одного из шаманов. Почувствовав что-то, гобла обернулась и уставилась огромными, желтыми глазами прямо на игроков.
   - Повелитель? - потрясенно произнесла гобла.
   - Помоги... - прохрипел очнувшийся шаман.
   - ТВОЮЖ МАТЬ! - выругался квестовый нпс, срываясь с места.
   - ВЗЯТЬ ЕГО!!! - выкрикнула Фрида.
   Ближайший воин дернулся, пытаясь перехватить бегущего, но обнаружил себя летящим в центр пентаграммы. Мгновенно метнувшиеся туманные щупальца демона обвили жертву налету, высасывая жизнь, вздох и только горка пыли на полу, а также прозрачное облачко напоминали об игроке.
   Тяжело свистнул в воздухе щит, брошенный с чудовищной силой Титаном. Понимая, что при своей массе он не успеет догнать "квестого нпс", воин поступил проще, решил его сбить. Вот только "квестовый нпс" мгновенно остановился, пропуская перед собой летящий щит. Вцепился в него руками, Танюшке даже послышался скрежет сминаемого металла, с натугой разворачивая, направляя траекторию движения щита в сторону и... отпустил. С сочным чмоканьем щит снес несколько игроков, впечатывая тела в дальнюю стену, только несколько сапог, слегка покачиваясь, осталось стоять на полу.
   "Квестовый нпс" низко пригибаясь, рванул к порталу. Пущенные стрелы просто пролетели мимо, легко, не утруждая себя, он уходил от них, просто чуть-чуть качаясь влево, вправо, даже спиной уверенно отслеживая их траекторию. Казалось, что еще немного и он, достигнув портала, уйдет. Вот только пролетевший мимо фаерболл, ударил точно в один из двенадцати портальных камней. Жарко полыхнуло, камень, не выдержав удара, поплыл, целостность портала оказалась нарушена - проход в город исчез. "Квестовый нпс", сделав по инерции несколько шагов, остановился.
   - Не уйдешь, - гадко ухмыльнулся Сиплый.
   - А теперь ты ответишь на несколько вопро... - Фрида поперхнулась словами, когда "квестовый нпс" медленно, неторопливо, развернулся в сторону игроков. Воздух дрогнул, поплыл, наливаясь темнотой, не той, что появляется в тени, а иссиня-черной тьмой из детских кошмаров, несущей страх и животный ужас. Во взгляде "квестового нпс" читалась смерть.
   Наверное, впервые в жизни Танюшка так испугалась, даже совсем свежие впечатления от того, как ее недавно живьем жрала крыса, резко потускнели, ушли на задний план. Волна холода пронеслась изнутри, вымораживая внутренности, заставляя цепенеть. Игровая система зачастила сообщениями о наложении отрицательных эффектов: ужаса, паралича, слабости, поглощения жизни, снижения прочности доспехов, оружия, наложения длани силы и т.д.
   "Квестовый нпс" медленно сделал шаг, другой в их сторону, разом навалилась невыносимая тяжесть, заставляя согнуться, упасть на пол. Танюшка попыталась применить свои умения, но чужая сила не давала этого сделать, лишь сильнее сдавливая в своих тисках, лишая возможности не только просто двинуться, но и вздохнуть. Перед глазами поплыли красные круги, на какое-то мгновение Танюшка услышала далекую, прекрасную мелодию, которая становилась все громче и звала, умоляла, просила. Промелькнуло легкое удивление, узнавание, такую мелодию она слышала однажды, тогда ее пригласили участвовать в рейде на высшего босса - неудачном, вся группа полегла. И в конце, перед тем как умереть, она слышала тоже самое, ибо система посчитала, что шансов у рейд-группы нет никаких. Но сейчас им противостоял всего лишь человек, а не рейдовый босс, как такое возможно...
   Рядом раздался лязг доспехов, это Титан не выдержав давления, опустился на одно колено, попытался подняться, но рухнул обратно, с глухим ревом снова поднялся, опираясь на секиру. И как-то стало легче, появилась возможность дышать.
   - Жрец, делай что-нибудь. Я так долго не продержусь, - просипел Титан, шатаясь, словно под сильным ветром.
   "Не выдержит что?" Танюшка только сейчас обратила внимание, что тьма закручивалась струйками, обвивалась вокруг воина, тянулась к нему отовсюду, будто что-то ее притягивало, манило. То, что воздействовало сейчас на всю группу, во много раз сильнее концентрировалось на Титане, который выполняя функцию танка группы, подставлялся под удар, принимая его на себя.
   - "N;%:??*%:" - Выругался Жрец, - выбирай либо лич либо он, я двоих сразу не потяну.
   - Да, N;;%, с этим личем, вали ;N:%";", иначе подохнем все. - Титан с трудом кивнул на "квестого нпс", который неторопливо, уверенно приближался к ним. То тут, то там на его теле вспыхивали татуировки. Левая рука, частично покрытая молочно-белой броней, сжимала кинжал, к рукояти которого крепилась цепь, обернутая вокруг предплечья. Цепь подрагивала словно живая, а там где она касалась брони, поднимался легкий дымок. В правой руке был зажат метательный топорик, который иногда использовали для разделки мяса. "Квестовый нпс" шел, не отрывая взгляда от Сиплого, растерявшего свой пышный и здоровый вид и напоминающего больше свежеподнятого зомби, чем огненного мага. Еще немного и...
   Широкий браслет на руке "квестового нпс" зазмеился раскаленными трещинами, ярко полыхнул ослепительным, обжигающим светом. Серое покрытие рассыпалось в пыль, обнажая изначальный материал золотистого оттенка, который вбирал в себя тьму, впитывал её. Навалившаяся тяжесть и другие отрицательные эффекты исчезли, "квестовый нпс" пошатнулся и рухнул на пол, лицом вниз.
  

[16*иллюстрация, всем крындец]

  
   [Вирт: личное пространство Древа Жизни.]
   Чудовищная боль раздирала на части тело, мышцы сокращались по своей прихоти. Казалось еще немного и меня либо разорвет на части, либо переломает все кости. Но время шло, а я был жив. Чертов артефакт, не позволял мне умереть, но это из-за него моя сила сошла с ума. Изящная пытка получилось, а учитывая энергетические запасы - долгая. Увижу наставника - убью нафиг %;%"N либо издохну пытаясь, но в морду как минимум дам.
   На какое-то мгновение боль стала такой непереносимой, что я отключился, потерял сознание. Очнулся практически сразу - резко, рывком и боли не было. Вот только находился я не в подвале усадьбы, а в личном пространстве Древа Жизни, правда, все вокруг было какое-то блекло-серое, размытое, ненастоящее. Перед глазами вспыхнуло сообщение.
  

Поздравляем, Вы открыли дополнительный режим "Воля к жизни"*.

В случае критического повреждения физического тела, либо если игрок находится без сознания, Вы автоматически переноситесь в личную локацию, где можете собраться с мыслями и выработать решение.

В этом случае течение темпорального потока локации меняется**. Время для игрока ускоряется относительно привычного мира. Время действия режима и скорость течения времени зависит от прокачки игрока и внешних факторов. По истечения срока Вам дается "Второе дыхание" - в течение минуты Вы можете совершать необходимые действия, невзирая на физические или энергетические повреждения Вашего тела.

* Данный режим доступен только игрокам, имеющим личную локацию любого типа.

* * Стандартное ускорение действует только в том случае, если поблизости нет других игроков.

Внимание, Вы не можете полноценно использовать режим "Воля к жизни" - рядом находятся другие игроки. Переход в расширенный режим. Расширенный режим требует наличие установленной нейросети.

Подождите, идет сканирование... Получен отклик...

Обнаружена незарегистрированная нейронная сеть...

Запрашиваю Центр обновления...

Получение данных... Подключаюсь к серверу Космической Академии...

Получен пакет обновления... Применение...

  
   "Нейронная сеть? - не успел я удивиться, как мир разлетелся на множество мелких осколков, бешено завертевшихся вокруг.
  

Первичная активация... Синхронизация... Активация ускоренного потока...

   Пара вздохов и процесс обратился - осколки стали собираться воедино. Каждый кусочек мозаики окружающего мира вставал на место с оглушительным звоном, наливаясь цветом и глубиной - отдаваясь болью в голове. Спустя какое-то время я стоял, слегка пошатываясь, на острове рядом с Деревом Жизни. Никакой серости - цвета, резкость все было в норме.
  

Внимание, расширенный режим не может нормально функционировать - текущая нейронная сеть не поддерживает дополнительные потоки. Пожалуйста, проведите активацию.

  
   Остров легонько вздрогнул, потом последовал резкий толчок. Я упал на колени, буквально носом уткнувшись в землю, ставшей прозрачной словно стекло. В глубинах острова, под поверхностью, темнело какое-то странное образование - нечто, в виде лабиринта - огромного, темного. Своей структурой он мне напоминал... да, точно - Хранителя Леса, но Хранитель - он дышал множеством энергий, а тут... тут все было мертво и безжизненно. Хотя, несколько мест в центре лабиринта все же были живы - излучали едва заметное, дрожащее сияние и если присмотреться, то можно было увидеть, как среди проходов, в специальных комнатах, парили небольшие светящиеся сферы.
   И что мне с ними делать? Сосредоточившись на одной из них, попытался сдвинуть, провести по лабиринту - ничего не получилось. Покопался с другой, но все чего мне удалось добиться это световой пульсации, в результате которой соседние части лабиринта ненадолго освещались и активировались, правда, потом отключались. Экспериментируя с пульсацией сфер, я добился того, что ближайшие сферы стали пульсировать в унисон и одновременно осветили один и тот же участок лабиринта. Вспышка и между ними протянулась световая нить. Вспышка и часть лабиринта, активировалась, заработала. Вспышка и голову пронзила боль.
  
   [Солнечная система, транспортный корабль ВКС: Воспоминания]
   Десятки рук надежно фиксируют захват и дружно, в едином порыве сдвигают тяжелую аварийную дверь. Сквозь открытый проем проскальзывает часть нашего Я. Мы осматриваемся. Центр управления энергосистемой корабля большей частью уцелел. Оператору не так повезло, взрывная волна сорвала его кокон, швырнула на стенку. Где он и валялся, словно сломанная кукла, под обломками. Но он был еще жив и нужен нам.
   Мы перетягиваем жгутами сломанные руки и ноги, колем необходимые препараты, легкий взмах плазменным резаком, отделяем ненужную плоть. В воздухе стоит удушливый запах горелого мяса. Вырастить ноги и руки, это не проблема - сейчас нам нужен разум и знания оператора - нам нужен наш брат. Разряд, другой, оператор открывает глаза, пытается сфокусироваться на нас. "Ты нас слышишь, ты понимаешь?" Он закрывает глаза - Да. Мы говорим последовательность и еще один разум присоединяется к нам. Теперь мы знаем, обладаем всеми полномочиями. Часть нашего Я, на другом конце корабля, вводит необходимые команды, пароли - активируя резервный генератор.
  
   [Планета Земля: Музей ВКС]
   Глубоко под старым зданием Космической Академии, в давно законсервированном и заброшенном модуле, вспыхнули голографические экраны, на которых побежали скупые строчки загрузки системы. Загудели скрытые механизмы, возвращая воздух в помещение. В комнате поплыл легких запах свежих цветов - те, кто работал тут, любили запах цветов.
   Наконец система закончила загрузку, на одном из экранов в центре комнаты замигала строчка "Ожидание дальнейших инструкций". Инструкций не было и в соответствие с протоколом, система попыталась связаться с дежурными операторами. Отклика не было. Прошло слишком много времени и операторы либо давно были мертвы, либо срок их полномочий истек. Заложенное создателями время ожидания истекло.
   Проект "Выживание": Активация. Автономный режим. Обновление целей. Смена командных приоритетов.
   Статус проекта: получен отклик от объекта 007, тип "основной носитель", нейронная сеть функционирует на 1%.
   Причина нарушения работы сети: принудительная деактивация, повреждение мозга носителя, принудительная блокировка сегментов сети.
   Причина активация сети: каскадная реактивация поврежденных кластеров сети из-за избыточной стимуляции мозга носителя, проведение медицинских работ.
   Внимание, обнаружена угроза: запущен внешний процесс утилизации нейронной сети объекта 007.

Глава десятая

Надежда - первый шаг на пути к разочарованию.

  
   [Вирт: подвал усадьбы "Последнее пристанище Мага"]
   - Вовремя ты - Сиплый, похожий цветом лица на поднятого зомби, тяжело дышал. - Что-то мне стало слишком хреново, всю энергию высосал, сука.
   - Эээ, вообще-то он сам.
   Огненный маг в два прыжка, откуда взялись силы, переместился за спину эльфиек и настороженно уставился на лежащего.
   - Так, чего ждете? Вяжите его, мне еще восстанавливаться несколько минут.
   Эльфики спешно приложили раскрытые ладони к земле и синхронно зашептали заклинание. Каменный пол подвала треснул, пропуская зеленые ростки, начавшие быстро опутывать лежащее тело, приподнимая его, фиксируя руки и ноги в надежных захватах. "Зеленая тюрьма" славилось как достаточно простое, но надежное заклинание.
   - Он сейчас безвреден, - раздался незнакомый, чуть хрипловатый женский голос.
   - Безумие Силы это не шутки, он что-либо магичить не сможет еще долго. Так, что Сиплый можешь не беспокоиться за свою жирную задницу. - Титан тяжело развернулся. Остатки шлема с легким шелестом развалились на части, превращаясь в невесомую пыль. Открывая изящное лицо, по широким плечам водопадом рассыпалась копна золотистых волос, доходящих до талии.
   - Баба, - пораженно выдавил Сиплый, хотел сказать что-то еще, но быстро заткнулся, когда Титан показала массивный кулак с его голову.
   - А я что, я ничего, - и огненный маг примирительно поднял руки. - Говоришь Безумие Силы, свободник значит...
   - Ты хочешь сказать это игрок? Живой игрок?
   - Что за Безумие Силы? - влез Ник.
   Сиплый недовольно покосился на него, но ответил.
   - Достаточно редкое умение, требующее огромное количество манны, практически не используется из-за своих побочных эффектов. Обездвиживает противника, давит прессом силы, усиливает применяемые умения, навыки, активные заклинания. После активации у того кто его применил, сжигаются все запасы манны и целый день он не может ничего применить из заклинаний и многих умений - остается только чистая физика. Поэтому его никто и не использует, тем более что похожего эффекта можно достичь и без таких побочных эффектов.
   Сиплый задумался.
   - Хотя с таким сильным и грамотным проявлениям я не сталкивался. Слишком сильным, я бы сказал, если только....
   Глаза Сиплого неожиданно почернели, он стал оглядываться вокруг, пока не он замер, смотря куда-то под пентаграмму, шумно выдохнул и, громко скрипнув зубами, неестественно спокойно произнес.
   - Фрида, пожалуйста, скажи, что это было необходимо?
   - Да, а ведь я до конца не могла поверить. Познакомьтесь с "Ползучим Ужасом Глубин", а по совместительству "Правой рукой Короля Мертвых".
   - Разумник такой силы, - ахнул кто-то. - И мы еще живы.
   - Знаете, что мне выдала медицинская капсула? - Один из эльфов, потер себе грудь. - Что у меня случился сердечный приступ.
   - Что опять по борделям шлялся и забыл чувствительность снизить?
   Все вокруг дружно засмеялись.
   - Сколько раз я тебе говорил, не стоит злоупотреблять этим - найди девушку в реале. Разовьется зависимость, пойдут подвижки психики, до добра не доведет, - как-то отстраненно сообщил Сиплый, внимательно изучая стены и пол подвала.
   - Сиплый, ты прям как регул говоришь...
   - Сиплый и регул? Ох, не смешите меня, помру же. У меня знакомая есть так вот, характер у неё отвратительный, такой же как у... - Говорящий покосился на занятого Сиплого, - не будет показывать пальцем. - Чем вызвал понимающие ухмылки игроков.
   - Полгода с ней работал регул! За эти полгода, я ни разу не видел, чтобы он сорвался. Всегда вежливый, корректный, обходительный. И знаете что?
   - Что, не томи?
   - Так они нашли ее призвание, она теперь воспитательница младших. Дети в ней души не чают, а родители буквально молятся. Лучшего воспитателя не найти. Оказалось, что она только с взрослыми так общается.
   - Сиплый так не может, он бы через пять минут придушил ее.
   - Вот, вот, но он дело говорит, завязывал бы ты со своими борделями.
   - Да ну вас, - цвет лица эльфа был как у вареной морковки, - мне это для дела это нужно.
   - Диссертацию что ли пишешь на тему "Сексуальная жизнь в вирте?"
   - Или.. не, не... ты, наверное, разработчик... как их там, а тестер. С твоих ментальных ощущений, сделают слепок и будут игрокам в борделе внушать?
   - N%;%;N";%:%";%;;" - выругался Сиплый, - давайте закончим дело, а потом развлекайтесь. Нас тут не грохнули только чудом. Этот подвал - основание будущей Башни Мага и хотя он еще не активирован, уже усиливает своего хозяина. Так что нам с вами очень повезло, что нас не размазали тонким слоем... по полу.
   - Башня? Как-то мы штурмовали Башню одного некроманта. Правда она была завершена и полностью функциональна. Народу положили тогда много, но так и не смогли ее взять...
   - И чего нам так повезло?
   - У него какой-то вариант негатора магии, - Сиплый внимательно рассматривал "квестового нпс". - Практически полностью блокирует магические способности. Похожие негаторы используются либо на преступниках, либо при подготовке воинов - у Титана такой же был.
   - Скорее всего, пытаясь обойти ограничения негатора, он использовал внешние источники энергии, но не срослось. Хоть и не сразу, негатор смог нейтрализовать выброс магической силы, а этот тип получил весьма и весьма жесткий откат. Но признаю... еще немного и мы бы ушли на перерождение.
  
   * * * * *
   Поврежденный Сиплым поисковый портал вспыхнул, высвечивая новую панораму. Небольшая лесная полянка, на которой, удобно устроившись, обедали двое. Один с любопытством уставился прямо на игроков, пытаясь рассмотреть, что там на другой стороне. Другой даже не повернул головы, уделяя больше внимания пище.
   - Брат, портал.
   - Пустяки, Стандартный поисковый портал в режиме мигания. Ставил либо маг недоучка, либо повреждения самого портала. Забей, давай кушать.
   - Но почему мы, брат?
   - Когда портал без точной привязки, он случайно выбирает из списка, тех с кем приходилось контактировать либо хозяину портала, либо списка контактов тех чью кровь он использовал при его активации. Мы будем есть?
   - А мы можем попасть туда?
   - Он сейчас закроется, они обычно живут от силы несколько минут, потом переключаются на другую цель. И так до тех пор, пока хватает заряда. Такие порталы односторонние, увидеть, что там можно, попасть туда нельзя. Вернее можно, но для этого требуется божественная сила. Теперь будем есть?
   - Ну, ладно, давай есть.
   Портал мигнул и снова принялся настраиваться.
   Сиплый незаметно перевел дух, он очень хорошо знал этих двоих. Меньше всего именно сейчас ему хотелось встретиться с ними.
  
   * * * * *
   Заметив, что пленник очнулся, Фрида подошла к игроку, доставая длинный тонкий кинжал, подготовленный специально для такого случая.
   - Прежде чем я убью тебя, ответь..., - тихонько произнесла Фрида.
   - Зачем ты это делаешь? Зачем ты мучаешь людей? Доставляешь все эти страдания? Тебе это нравится? Что ты чувствуешь, когда это делаешь? Посмотри мне в глаза и ответь честно. - Фрида сняла маску, низко наклонившись к пленнику, который посмотрев некоторое время ей в глаза, улыбнулся.
   - Понятно... Ты знаешь, это только начало. Ты умрешь столько раз, сколько людей пострадало от твоих рук, тварь! - Фрида нанесла быстрый, сильный удар в грудь пленника.
   Раздался скрежет металла и выбитый из ее рук кинжал отлетел в сторону. Между Фридой и пленником проявилась туманная фигура, миг и Ник вышел из рывка окончательно.
   "N;:%%:" - беззвучно выругалась Танюшка, он все-таки это сделал, сорвался. И скрипнув зубами, стала поспешно ставить метки на окружающих ее игроков. Она могла не разделять взглядов брата, считать его поступки глупыми и недалекими, но бросить его одного - никогда. И пусть она тут умрет, свои силы она оценивала трезво, но прикроет его спину.
   - Ты что делаешь, Ник? - удивленно произнесла Фрида, отшатываясь, закрывая лицо маской.
   - Не торопись, - как будто ничего не произошло, Ник поднял кинжал и передал обратно Фриде. - Ты забыла, нам нужно выполнить квест, получить награду и тогда он полностью твой. Так? - он подмигнул Сиплому.
   - Точно, пацан дело говорит, - очнулся Сиплый, - сейчас прикончим лича и убивай его тогда. Ведь квест все еще активен?
   -Да, мы пока не нарушили условия задания, в нем прописано охранять и не давать умереть. На этом этапе отменить он его не сможет, - перевела дух Танюшка. Ох, она поговорит с братом позже...
   - Хорошо, поживи пока, - Фрида провела кинжалом по щеке пленника, - тебе нравится причинять боль другим, а как насчет тебя? Ты любишь боль? Может тебя не сразу убить, а? - и резко ударила кулаком в солнечное сплетение. Пленник согнулся, закашлял и тут же зашипел от боли. Заклинание "Зеленая тюрьма" не только надежно фиксировало своих пленников, но и причиняло невыносимые мучения своим жертвам, впиваясь ядовитыми колючками в их плоть. Урон незначительный, но зато какие ощущения.
   - Но я не буду уподобляться тебе подобным, - Фрида убрала кинжал, поворачиваясь к группе. - Титан, ты готова, надо максимально ослабить лича, чтобы Танюшка могла его уби..
   Фрида дернулась и захрипела, тело выгнулось дугой, взмыло в воздух. Вокруг ее шеи сжимала кольца цепь, которая тянулась к пленнику.
   - Не так быстро, - раздался спокойный голос, куст с колючками осыпался, грудой веточек на пол. Вокруг игрока мельницей мелькал другой конец цепи, с кинжалом, легко рассекая растительность. - Настоятельно не рекомендую Вам двигаться.
   - Живое оружие, - выдохнул Жрец.
   Закрываясь Фридой словно щитом, бывший пленник двинулся по дуге, обходя застывшую группу игроков.
   - Не жалейте меня, убейте этого выродка, - просипела Фрида, пытаясь вырваться из железной хватки. - Я теперь знаю, кто ты выглядишь. Где бы ты ни был, я найду тебя. Даже если ты укроешься в аду, я приду за твоей головой.
   - Значит, мне не будет там так одиноко, - хмыкнул игрок и резко отшвырнул от себя Фриду, делая шаг назад, в пентаграмму. Закрываясь телом Фриды, он перемещался так, чтобы она оказалась за его спиной. Щупальца демона взметнулись, опутывая его, раздался глухой рокот. Каменный пол дрогнул, из пентаграммы в потолок ударил столб черного пламени, скрывая демона с его жертвой.
   - Вот урод, - выругался Жрец, помогая подняться Фриде и накладывая на нее лечащее заклинание. - Квест вроде пока не слетел. У нас есть минут двадцать, надо быстрее валить лича и уходить отсюда, пока демон не родился.
   - Зачем уходить, грохнем заодно и демона, - сплюнул Сиплый.
   - Ты не понимаешь. Он принес себя в жертву и сейчас там, - Жрец указал на пентаграмму, где столб черного пламени прорезали разряды молний. - Формируется, рождается новый демон. Цена его рождения - жизнь персонажа, его умения, навыки, заклинания, даже вещи. Что ему взбредет в голову пожертвовать - неизвестно. Чем ценнее принесенное в жертву, тем сильнее демон. Такова плата за последнее желание игрока, перед его перерождением. Ты хочешь иметь дело с таким демоном? Мы ляжем тут все, гарантирую.
   - Ладно, ладно ты у нас специалист по ним все же...
  
   * * * * *
   Портал заработал снова, на этот раз практически все его пространство занимала соблазнительная, обнаженная суккуба, которая ритмично подпрыгивала вверх - вниз, издавая сладострастные стоны. Игроки замерли, боясь сказать хоть слово, медленно тянулись секунды, никто не пытался нарушить интимный момент, когда суккуба заметила, что за ней наблюдают... она завизжала. Мощный звуковой удар пришелся по игрокам, ударил кувалдой по ушам, ввинчиваясь в мозг. Многие попадали на колени, зажимая уши, пытаясь хоть как-то спастись от звуковой атаки.
   Сильный удар раскрытой ладони снес суккубу в сторону, отбросив ее с кровати в дальний конец комнаты. В наступившей тишине игроки отчетливо услышали звон разбившегося кристалла во лбу Жреца. Лич дернулся, его оцепенение проходило.
   - Сколько раз я тебе говорил, что я не люблю ора во время... - На игроков недоуменно уставилась взлохмаченная мужская голова. В которой Жрец с ужасом узнал бога мертвых, которому он служил.
   Лицо бога мертвых покраснело от ярости, казалось сейчас его глаза лопнут от напряжения. Слепо пошарив рукой рядом с собой, он схватил домашний тапок в виде зайки и со всей силы метнул его через портал в игроков. Пленка портала, поддалась божественной силе, пропуская необычное оружие.
   Лич, уже полностью сбросивший оцепенение, начал колдовать и разлетелся множеством костяных осколков, оказавшись на пути тапка, который пролетел сквозь него, даже не замедлившись. Оставшиеся скелеты, со смертью лича, рассыпались в пыль. И с гулким звоном поразил Титана, отбрасывая, вбивая воина в каменный пол.
   - За мной подглядывать?!! - Глаза бога яростно сверкнули, обещая мученическую смерть от его руки, но увидев рассыпанные по плечам волосы Титана, облизнулся - О, какая соска, давно не развлекался с блондиночками...
   Раздался короткий свист и ему в лоб впечаталась секира, пущенная с не меньшей силою, только и мелькнули кривые волосатые ноги, а также семейные трусы с сердечками. За секирой, следом в портал, со звериным рыком прыгнула Титан. Жрец, задержавшись на мгновение, последовал за ним следом, ибо пропустить подобное он не мог.
   Портал закрылся.
  
   * * * * *
   - Я так понимаю "Слеза Бога" для нас потерянна? - голос высшего эльфа был преисполнен презрения. Сиплый мысленно выругался и через силу улыбнувшись, развернулся в сторону тройки, вышедших из крысиного туннеля.
   - Босс, не все так плохо. Мы убьем демона и достанем алмаз.
   - Сиплый, кто это? Что они тут делают? - спросила Фрида.
   - Сомневаюсь, что это возможно. А ведь такое простое задание, пойти убить лича, забрать алмаз. Вроде ничего сложного...
   - Босс, тут нет моей вины, стечение обстоятельств. Кто же знал, что этот урод игрок, да еще настолько силен. Да и Фрида...
   - Нехорошо, Сиплый. Некрасиво скрываться за спиной девушки..., но в чем-то ты прав. Тем более ты создал такие замечательные условия для знакомства.
   - Что здесь происходит?
   - О, где же мои манеры, позвольте представиться. Меня зовут Хозяин, - улыбнулся высший эльф.
   - Вы конечно обо мне не слышали, но вот о Вас я знаю многое и очень ценю то, что Вы сделали для меня. Давно хотел поблагодарить Вас лично и решил почему бы и нет - тем более, что обстановка располагает.
   - Отошли, - эльф махнул рукой и оставшиеся члены отряда разошлись в стороны оставляя, рядом с Фридой только Танюшку и Ника.
   - Ваша деятельность на посту клан-лидера позволила нам захватить спорные территории малой кровью. Спасибо Вам за это. Вообще идея с новичками великолепна. Правда, это доставило некоторое неудобства моим бойцам, вынужденным создавать новых персонажей. Уверен, что они будут рады вернуться в свои привычные чары. Вы же нам больше не нужны, клан будет расформирован, а Вы... будете уволены мной лично.
   Фигуры, стоящие по бокам высшего эльфа, дрогнули, оседая, рассыпаясь на множество мелких, зеленоватых жуков с большими и острыми на вид жвалами.
   - Поверьте, эта большая честь - быть убитым таким редким классом как Пожиратель.
  
   * * * * *
   Фриде казалось, что это происходит не с ней. Ведь этого просто не может быть. Её предали. Предали те, кому она доверилась. С кем сражалась вчера бок о бок. Её клан. Её друзья. Все это ложь, обман. Её просто использовали, а теперь хотят выбросить, словно ненужную вещь - мусор. И сделать она ничего не может. Большего унижения и представить сложно. А ведь она была так близко...
   Что-то кольнуло в глубине души..., но в этот момент на ее плечи опустились руки Танюшки и Ника.
   - Мы с тобой, до конца.
   Перед глазами высветилось сообщение.
  

Месть блюдо, которое подается холодным.

Вы готовы отомстить?

Да/ Нет

Спасибо, что воспользовались услугами нашего тайного общества "Немезида". Надеюсь, месть Вас удовлетворит. Обязательно приходите к нам и расскажите, как все прошло. Помните, что каждый четверг, утром Вас ждут свежие булочки, клубничное варенье от матушки "Черная Смерть".

   Невольные члены общества "Немезида" по всему миру Игры замерли, читая сообщение, видимое только им и улыбнувшись, подтвердили выбор, отдавая частицы своей силы девушке, которая так нуждалась в ней.
  
   * * * * *
   Фриду окутало мягкое сияние. За ее спиной, упираясь головой в потолок подвала, появилась высокая, стройная девушка. Одетая в легкую броню, она излучала силу, мощь. На левой руке гости был небольшой круглый щит, в правой руке копье. Широко распахнулись белоснежные крылья, вызвав слабый ветерок, который в любой момент мог превратиться в ураган.
   Вот только на высшего эльфа это не произвело должного впечатления, он только гадко ухмыльнулся.
   - Дай догадаюсь, свежие булочки и клубничное варенье? Х-ха...
   - Не хочу тебя разочаровывать, Фрида, но ты у меня будешь третьей.
   Фигура гостьи исказилась, поплыла, изо рта вырвалось омерзительное шипенье, а волосы ожили, извиваясь по ее плечам.
   - Да, да... Фрида, неужели все так плохо, что ты решила воспользоваться их помощью?
   - Значит тебе обидно, больно как никогда... и это хорошо. Просто великолепно.
   Эльф развел руки, стена позади, дрогнула и стекла вниз множеством жуков, прятавшихся до времени.
   - Может из тебя еще выйдет толк, ты сможешь стать кем-то. Жаль вот только разумника, которому ты так порывалась отомстить. Ах, какие были перспективы: порча, сглаз и другие вкусняшки. Развит не по годам, умеет ими пользоваться и без всяких соплей. Но теперь он потерян для меня, для нас.
   - Опоздал, всего лишь на пару минут. Вот кто тебе мешал Сиплый отпустить его, все взрывать любишь?
   - Я..
   - Молчи, с тобой разговор будет отдельный, - жестко сказал эльф, заставив Сиплого побледнеть. - Ты хороший исполнитель, но нет в тебе глубины, понимания момента.
   - Вот ты говоришь, Фрида, что он будет страдать, что он заплатит за все то зло, что совершил. А ты уверена, что он хотел этого? Уверена? Ты вообще знаешь, как становятся такими как он? Как я? Через что пришлось пройти нам? Нет...
   - Его две недели пытались убить, преследовали, заказали. Его новичка, который только-только пришел в этот мир, травили словно дикого зверя, потому что вы... Вы боялись собственной тени и страхи свои пытались убить. Убить его!
   - И кто все это организовал. Кто я тебя спрашиваю? Ты Фрида, ты это сделала и все из-за каких то... прыщиков! Ведь так? Я, вижу, что прав...
   - Так кто из вас большее чудовище, ты или он? Он невольный заложник, жертва Богов этого мира или ты, которая сделала свой осознанный выбор?
   - Меня так же травили! Преследовали! Но я вырос! Я принял себя таким, какой я есть! И никто теперь не сможет меня обидеть! - Тело эльфа раздулось, преображаясь, руки лопнули, трансформируясь в клешни.
   - И пусть "Слеза Бога" потерянна, пусть разумник потеряет свои навыки, отдав их демону. У меня останешься ты. Ты доставишь мне удовольствие! Ведь я прав... иначе бы тут не было твоей дорогой Немезиды.
  
   [Вирт: Междумирье, Темница душ]
   Вначале он пытался. Спустя многие циклы, понял, возможности выбраться нет. Этот мир такой простой, всего лишь начальный держал надежно, крепко в своих объятиях. Без помощи со стороны ничего не получится, он не сможет. Так зачем тратить и так скудные силы. Он просто уснул. Темнота вокруг. Темнота внутри. Потерял счет времени. Но однажды, все изменилось.
   Среди ничего, ниоткуда появилась что-то. Непонятное. Сила, энергия. Немного, чуть-чуть, но все же достаточно. Чтобы понять. Проснуться. Вспомнить. Осознать. Подарить надежду.
   Ручеек силы - небольшой, прерывающийся, нестабильный, но он был. И с энергией доносились отголоски эмоций, мыслей. Его жалели. Ему пытались помочь. Это было... непривычно. Странно. Эти эмоции несли отпечаток индивидуальности. Пробуждали воспоминания - забытые... чужие.
   С рождения он был частью Единства, частью чего-то большего. Он знал, что такое индивидуальность. Не раз воплощался, но всегда возвращался. Зачем ему было становиться окончательно чем-то меньшим?
   Возможно это выход? Стать иным. И потом вернуться в Единство. Привнести что-то новое. Неизвестное. Доступное только ему. Обогатить общий разум. И для этого нужно воплотиться. Вот только для этого нужна была жизнь. Такое было условие этой вселенной и этот мир не был исключением. Такие правила игры.
   Ручеек силы превратился в полноводную реку. В темноте ярко вспыхнуло солнце чужого разума. Согревая. Обещая. Он потянулся. Осторожно, боясь разрушить своей мощью. Прикоснулся. Спрашивая разрешения. Задавая вопрос. Ответ пришел.
   Условие, надо помочь. Появился образ странного уродливого существа, самки, которая смотрит, надеется, просит. Спасти её, спасти её племя. Это несложно он поможет. Цена будет заплачена.
   Он впитывал в себя мысли, эмоции. Воплощение затрагивало все аспекты. Знания, умения чужого существа накладывали свой отпечаток на него. Он менялся внутренне, внешне. Чем дальше происходила трансформация, тем больше он ощущал что-то неладное. Что-то было не так. Как будто чего-то не хватало. Но вот чего?
   Наконец он понял. Чужой разум, был неполноценным. То тут, то там зияли провалы. Не было той целостности, присущей индивидуальности. Некоторые сегменты разума несли отпечаток чужих личностей. Только благодаря прошлым своим воплощениям, он это заметил, осознал. Возможно, ему попался больной, поврежденный разум? Он всмотрелся вглубь, еще глубже и замер пораженный.
   Сокрытый от глаз, там прятался еле заметный, едва теплящий огонек. Которого не могло быть. Которого не должно быть. Он смотрел и не верил, найти тут на периферии галактики, истинную драгоценность - предтеча. Одного из первых, положивших основу их рода. Основу Единства.
   Не осознавая, что он делает, потянулся к огоньку. И тут же отдернул себя. Нельзя. Это повредит ему. Он еще слишком слаб. Надо срочно рассказать Старшим. Быстрее выполнить просьбу и уйти в мир, откуда он сможет двигаться дальше. Донести весть, что он нашел, кого он нашел.
  
   [Вирт: подвал усадьбы "Последнее пристанище Мага"]
   Столб черной энергии, бьющей из пентаграммы, угрожающе загудел, разросся и исчез с оглушительным звоном. На его месте стоял демон, вот только было сложно понять, что он представлял из себя. Обернутая в черное пламя, его фигура постоянно менялась, плыла, сохраняя лишь общую форму. Тяжелый, равнодушный взгляд прошелся по игрокам, заставляя тех крепче сжать оружие. Остановился на Фриде. Демон насмешливо сощурился, и... в голове у всех прозвучало "...Когда я уйду, когда я уйду. Ты будешь скучать по мне, когда я уйду...".
   Вдох и демон переместился к стене с порталом. Взмах руки и пространство жалобно застонало, открывая проход. Миг и демон исчезает в разрыве, где виднеются громадные ворота, где бьется армия гоблов.
   Не успел у присутствующих вырваться облегченный выдох, как раздался легкий звон и за спиной Сиплого открылся новый портал. Откуда вышел небольшой сухонький старичок. Путаясь в рулонах бумаги, он уперся в спину мага и подслеповато щурясь, сказал.
   - Молодой человек. Могу я попросить Вас и Ваших друзей освободить это место. Мне нужно работать.
   Несколько секунд стояла мертвая тишина, которая была нарушена ревом огненного мага.
   - ВАМ ЧТО ТУТ ПРОХОДНОЙ ДВОР?!! - Мощный удар обрушился на старичка, который даже охнуть не успел, как улетел обратно в портал, теряя по дороге документы.
  
   [Вирт: замок чистильщиков, внутренний двор]
   Дмитрий Алексеевич, был архитектором. Его работы и работы его учеников привлекали общественность, своими новаторскими решениями. Но, к сожалению, не всегда находили свое воплощение в материалах. Это было недопустимо, мешало расти и развиваться дальше. Твердо смотреть в будущее.
   Много лет назад он пришел в мир Игры со своими учениками, воплощая фантазии и стремления игроков. И это оказалось правильным решением. Не ограниченные практически ничем они смогли творить. Творить не просто пустышки, а вещи, которые были востребованы, не только в игре, но и в реальности. Многие хотели построить себе такие же дома, участки, замки.
   Прошло время и он стал архитектором с хорошо известным, мировым именем. Он и его ученики были востребованы, желанны и высокооплачиваемы. Была создана огромная корпорация, занимающаяся архитектурными решениями по всему миру. Но значительную часть в деятельности корпорации продолжала занимать архитектура в виртуальных мирах.
   Буквально через несколько часов ему нужно было вылетать на конференцию посвященную виртуальным мирам, где ему отводилась честь представить новую тенденцию в архитектурной моде. Поэтому он очень спешил. И когда активировалось задание, воспользовался стационарным порталом. Нужно было осмотреть будущий фундамент, чтобы по время полета было с чем поработать.
   Выйдя из портала, он уперся в спину какого-то игрока и вежливо попросил его освободить помещение. Получив сильный удар, Дмитрий Алексеевич был в шоке. Его нигде, никогда не били. Ни разу за все время в игровых мирах он не погибал. Но откуда-то из глубины души, прежде чем истаять облачком и отправиться на перерождение, вырвалось, - Наших бьют!
  
   * * * * *
   Глава клана чистильщиков проводил последний инструктаж во внутреннем дворе замка. Задание должно было активироваться с минуты на минуту. Необходимо было зачистить территорию от враждебных мобов и возможно игроков. Удерживать ее какое-то время и начать строительство Башни, а также обустройством прилегающей территории. Эти будет заниматься архитектурное подразделение. Этим они занимались уже много лет, что было весьма прибыльным и интересным.
   Перед ним рядами стояли закованные в тяжелые доспехи члены клана. В основном новички, но сотня ветеранов присутствовала, чтобы проконтролировать процесс и если что помочь не только советом, но и делом.
   Раздался звонок активированного задания. Прекрасно лич мертв и спустя, сколько там минут 20, они начнут зачистку локаций. Проверяя рейд, глава не сразу обратил внимание на активацию стационарного замкового портала. Обернувших, он не успел спросить... как из портала спиной вперед, вылетел их главный архитектор и превратился в облачно, напоследок крикнув, - Наших бьют!
   "Вот же... торопыга", - про себя выругался глава, подавая знак рукой выдвигаться. Молча развернувших, чеканя шаг в замковый портал стали втягиваться ряды воинов.
  

Эпилог

Лучшая часть приключений - познание нового.

   [Новости мира Игры]
   Поздравляем наших игроков. У вас появился новый бог мертвых - прекрасная девушка, с ослепительной улыбкой и шикарными волосами. Теперь вам не будет так грустно и одиноко после того как вы умрете.
   Обращаем ваше внимание, что количество храмов в ближайшее время будет увеличено. Уже сейчас заложено четыре крупных храма и в планах строительство еще нескольких. Полностью пересмотрена логистика, цепочка квестов и система получения вознаграждений за верность богу. Новый высший жрец рвет и мечет на рабочем месте.
   Не переживайте, изменения вступят в силу постепенно и не приведут к существенному изменению игрового баланса. Наоборот, мы, а также наши ИскИны, уверены, что вы сможете положительно оценить простоту и удобство новых изменений, а так же открывающиеся перед вами перспективы.
   Напоминаем другим игрокам, занимающим должность богов. Большая сила - большая ответственность. Если не будете в должной степени заботится о своей репутации, своих верующих - войдете в историю. Посмотреть запись битвы старого бога мертвых с бросившими ему вызов героями вы можете в нашем зале славы.
  

* * * * *

   Сегодня в городе ***** произошло столкновение между преступными кланами и чистильщиками. Боевые действия продолжаются до сих пор и, судя по всему, не планируют утихать.
   Если вы мирный торговец, житель настоятельно не рекомендуем посещать в это время город.
   Если вы уже оказались в нем, желательно покинуть его как можно быстрее. Никто не сможет гарантировать безопасность как вашу, так и вашего товара.
   Но если вы сторонник активной жизненной позиции - милости простим к огоньку. На бирже наемников открытый набор участников. Постоянно работают стационарные порталы, перебрасывая подкрепления сторонам.
   На данный момент уничтожены трущобы, догорают нижние доки, ожесточенные бои идут в подземельях, контролируемые преступными кланами. Чистильщики полностью оправдывают свою репутацию, там где они прошли, остается выжженная земля. Мы с вами может только гадать, кто смог оплатить настолько масштабную зачистку.
   Говорят, что со стороны преступных кланов вышел на открытый бой сам Пожиратель. Спешите присоединиться к сражающимся, и Вам представится уникальный случай увидеть редкий класс во всей его мощи. Говорят, что к силам Пожирателя скоро присоединятся подкрепления из других городов, а он впервые за все время не сдерживает свою магию.
   Также мы ведем прямую трансляцию происходящего. Задействовано около пятидесяти операторских точек. Количество зрителей постепенно увеличивается. Если вы не можете принять участие в происходящем, то кто мешает вам насладиться великолепным зрелищем, в спокойной домашней обстановке.
  

* * * * *

   Внимание. Были распечатаны Врата в Изменчивом городе. Это означает, что открылся проход в изначальный мир гоблов. Теперь у вас появилась возможность туда попасть. Активированы ранее скрытые цепочки квестов. Ищите, пытайтесь и да воздастся вам.
   Напоминаем участникам прошедшего квеста, что администрация не несет ответственности за действия игроков укладывающиеся в игровую механику. Поэтому выдача компенсаций за действия появившегося демона - не предусмотрены и поданные заявки будут аннулированы.
  

* * * * *

   Напоминаем, что в городе ***** в концертно-ресторанном комплексе "Старая Москва" пройдет мероприятие посвященное миру Игры. В нем примет участие очаровательная гостья, певица, звезда и просто чудесная девушка Милли Форм.
   Это наш дар игрокам мира Игры и ее поклонникам. В рамках мероприятия пройдут различные конкурсы, розыгрыши. Поверьте, скучать не придется, а подарки вас приятно удивят.
   Кто не приобрел билеты заранее - спешите это сделать сейчас. Их осталось буквально несколько сот штук.
  
   [Вирт: полигон ВКС #00234 - 005, Ледяные пустоши]
   Стояло ранее теплое утро. Вокруг на многие километры простиралась ровная ледяная поверхность. Только где-то далеко, около линии горизонта, виднелись изломанные скалы.
   Разные слухи ходили об этой части Ледяных пустошей, но все они сходились в одном. Любой глупец оказавшийся тут погибал. Это был лишь вопрос времени.
   И дело не только в том, что человек одетый в усиленный скафандр замерзал через двадцать четыре часа. Даже надежная техника не выдерживала перепадов ночных температур.
   И не в ужасающих снежных бурях гулявших тут с неподдающейся расчету периодичностью. С легкостью перемещающиеся массивные многотонные ледяные глыбы.
   И не в тварях бездны, которые не побрезговали бы сожрать даже тяжелый планетарный танк. Лишь бы добраться до его генератора, чтобы полакомиться такой редкой энергией.
   Просто эта была та еще дыра, где можно гарантированно издохнуть от скуки и никогда ничего не происходило. До сегодняшнего дня.
   Среди льдов вспух громадный огненный шар. На какое-то мгновение в отдельно взятой области планеты вернулось лето. Во все стороны ударили тугие струи пара, закручиваясь в безумные фигуры. Куда-то вверх метнулось нечто из черного пламени. А в эпицентре взрыва, на мокрых, еще пышущих жаром камнях остался стоять голый человек, в одной лишь набедренной повязке. Проведя рукой по бритой голове и почесав затылок, он заинтересованно оглянулся, поежился и громко чихнул.
   - А что... могло бы быть и хуже.
   - Эээ... Что значит, выживете, если сможете? - Вздрогнул человек уставясь в пространство перед собой.
   В тоже мгновение масса воды схлопнулась, закружив тело человека в водовороте. Через несколько минут ничего не напоминало о разыгравшейся трагедии. Огромная полынь уже подернулась со всех сторон ледяным налетом. Еще буквально несколько часов и нарастет новый, полноценный лед. Только нескольким воздушным пузырькам удалось вырваться на поверхность. Где они лопались с мелодичным звоном.
   - Твоюжжешььь....
  
   [Вирт: полигон ВКС #00234 - 005, Исследовательская лаборатория #1]
   Зал анабиоза был пуст. Почти все камеры были открыты. И только в двух из них, расположенных у дальней стены зала, лежали обнаженные мужские тела.
   Молодые, хорошо сложенные, видно, что оба не забывали про физические нагрузки. Пятна шунтов, видневшиеся то тут то там, указывали, что оба прошли имплантирование дополнительных модулей.
   Надпись на прозрачном колпаке первой капсулы гласила:
   "Камера 32. Рядовой Иванов С.В. Позывной "Крушитель". Земля. ВКС
   Надпись на второй гласила:
   "Камера 33. Рядовой Кузьмич И.А. Позывной "Дробитель". Земля. ВКС.
   Легкая дрожь прокатилась по залу. Тревожно вспыхнули разноцветные огни, капсулы еле слышно загудели скрытыми механизмами, оживая. Тела лежащих людей окутал молочно-белый туман специальной смеси. Спустя какое-то время на одном из экранов пульта управления капсулой вздрогнула зигзагом зеленая линия, еще раз и еще пока уверенно не забилась в ритме сердца. Крышки капсул поползи вверх.
  

* * * * *

   Сергей, содрогаясь от холода и мучительных приступов тошноты, сидел на краю капсулы, свесив ноги в проход между саркофагами. Мысль лениво ворочалась глубоко в замороженном мозгу, пытаясь выбраться на поверхность. Время. Что-то связанное со временем. С трудом он сфокусировался на дате, которая высвечивалась на противоположной капсуле. Цифры. Они что-то означают, проползла мысль. Пока он продолжал тупо пялится на экран, из соседней капсулы, надсадно хрипя, выпал человек. Соскользнул вниз на пол, где его вырвало какой-то белесой жидкостью. С трудом, тяжело дыша, человек немного приподнялся и сел на полу, прислонившись спиной к борту капсулы. Увидел его, вяло махнул рукой, приветствуя. В голове что-то щелкнуло.
   - Илья, какого нас разбудили раньше срока? Мы еще несколько недель в увольнении, - говорить было больно и поэтому это прозвучало как-то сипло, тихо.
   - А я знаю? - в ответ раздался хриплый, простуженный бас.
  

* * * * *

   Помогая друг другу, друзья с трудом доковыляли к выходу из зала. Где находились встроенные в стену шкафчики с личными вещами, а также душевые. Куда они и отправились в первую очередь. Спустя десять минут они уже одевались, нормально переговариваясь. Конечно, общая заторможенность никуда не делась, но это был вопрос времени и индивидуальных особенностей.
   - Две недели! Моего, личного, оплаченного моей кровью отдыха.
   - Эх, а какие эльфиечки...
   - Солнце, фрукты... А теперь нам торчать тут питаясь солдатскими пайками.
   - Как я завидую Мастеру... он там развлекается со своей подругой, а мы будем морозить свои жопы.
   - Ничего через месяц этот ледяной ад закончится, а мы сможем слетать к нему в гости. Он приглашал на свадьбу.
   - Как ты думаешь, не сильно торопятся ли они?
   - В его случае это оправданно. Он же фальшь чувствует сразу. Надо думать, что ему подарим
   - Ну, время еще есть. Лучше скажи, из-за чего нас разбудили раньше срока?
   - Секундочку, - Сергей защелкнул на руке ком и на мгновение застыл считывая информацию.
   - Системы дальнего обнаружения засекли непонятную энергетическую активность. Дроны отправленные туда, не смогли ничего выяснить. Поэтому наша с тобой задача: провести разведку в Ледяной пустоши. Выяснить, что там произошло. Взять образцы, если будет чего брать и доложиться начальству. Выдвижение по готовности.
   - Тогда поедим горячего и вперед. Что там с новыми модулями?
   - Такс... Установили. Еще несколько дней назад. Надо пройти плановое подключение в медотсеке. Оставшееся до выхода время протестируем их. Потом в нулевой реальности неделю на синхронизацию дают.
   - Как думаешь, это последние изменения?
   - Если умники из корпуса, не придумали что-то новое - то да.
   - Боязно как... вроде я, а вроде и не я, а нечто чужое.
   - Ты сильнее, быстрее, крепче...
   - Умнее?
   - Нее... это вряд ли, - ухмыльнулся Сергей. - Гибче, адаптивнее, выбор возможных вариантов достижения цели расширен это да. Можешь тот же скаф использовать полноценно. Умнее нет.
   - Жаль, помню, читал в старых книгах, так там писали, что поставил нейронную сеть и уровень интеллекта вырос. Поставил расширяющие модули - уровень интеллекта вырос. Изучил технологические базы - уровень интеллекта вырос. Все становились такими умными... Красота!
   - Чушь, это всего лишь инструменты. Если у тебя нет цели, нету стремления развиваться - то как был обезьяной, так и останешься. Самый главный показатель, это не уровень твоего текущего интеллекта, а адаптивность твоих клеток мозга, возможность изучить что-то новое, работать с чем-то новым, возможность дальнейшего развития. А также степень отторжения организмом имплантатов. Это главное. А умнее тебя... сам знаешь, кто сделает.
   - Да, не к ночи будет помянут...
   - Так хватит лясы точить. Отсчет пошел. Двигаем. Без должной практики та же нейронная сеть будет мертвым грузом на весах нашей жизни.
  
   [Планета Земля, личный дом, спальня]
   Так хорошо мне давно не было. Я постепенно выплывал из теплых объятий сна. Солнышко приятно нагревало постель сквозь приоткрытое окно спальни. Сладко потянувшись, до хруста в косточках, я блаженно замер. Последнее время нормально поспать получалось лишь в капсуле.
   Возможно, в ней можно было выспаться и получше, смоделировать любую постель, любые условия сна. Но где-то в глубине души я чувствовал, вот это все ненастоящее. А вот сейчас... самообман конечно, но мне было хорошо.
   Глубоко вдохнув свежий воздух, приоткрыв глаза и недоуменно замер. Рядом с моей головой находилось, что-то небольшое, живое, свернувшееся в пушистый шар, которое тихонько посапывало во сне. Кошка? Вот только надо учитывать, что я не держал дома животных, а соседских не пропустил бы дом.
   Почувствовав, что я завозился, животное проснулось и широко зевнуло. Буквально в сантиметрах от моего лица, разверзлась внушительная пасть с множеством игольчато-острых зубов. Меня буквально сдуло ветром к стене спальни. Из-под пушистого тела, высвободились суставные лапы, паучок из игры с недоумением посмотрел на меня, покрутил одной из лап в воздухе и в два прыжка исчез в углу спальни. А я пытался привести повышенное сердцебиение в норму, сон как рукой сняло.
   ИскИн сволочь такая. Хотя он, наверное и не причем, это все разработчики. С того момента как у меня появились игровые тату, вокруг стали происходить странные вещи. Периодически, то Огонек, то паучок возникали, где можно было использовать внешний голографический проектор. Вроде привык, но тут они меня поймали - спросонья то, когда организм еще действует на рефлексах.
   Хорошо хоть другого жильца не проецировали. Сейчас я уже не был настолько уверен, что принести себя в жертву было хорошей идеей. Тогда я действовал под влиянием эмоций. Появление Эйи выбило меня из душевного равновесия. Понятно, что это не она, вернее не совсем она, но...
   В общем, теперь у меня есть еще один жилец. Подарок от демона и я его опасаюсь. Он постоянно на меня охотится. Хорошо, что в личной локации мне нельзя нанести вреда, но покусать, пожевать мою ногу, а потом закопать мое тело, как какую-то косточку, под деревом - легко. А остальные еще и помогают ему в этом. Детский сад какой-то. Надо показать им кто в доме хозяин, а то совсем обнаглели. Как говорил какой-то старинный персонаж "Спокойствие, только спокойствие! Сейчас я Вас настигну - вот тогда-то мы и похохочем...".
   Благо времени у меня теперь навалом. После того как демон выполнил просьбу и помог гоблам. Он переместился в другой мир, где оставил меня одного. Замурованного в глыбу льда, без возможности двинуться. А моя точка возрождения привязана к какой-то Ледяной пустоши. Так что времени полно.
   Заметив краем глаза паучка, выглядывающего из свежеесплетенной паутины, я мысленно ухмыльнулся. Ничего, потерпи чуток...
   Закончив утренние процедуры, выглянул на улицу. Погода была замечательная. Настроение было хорошее. Так чего дома сидеть. Прокачусь в комплекс, там поем, прогуляюсь, посмотрю, что там мне ИскИн рекомендовал. Может что-то полезное будет. А пока лечу, посмотрю в сети, куда мне попасть угораздило.
   Плюхнувшись на заднее сиденье в машину, указал пункт назначение концертно-ресторанный комплекс "Старая Москва" и откинулся на спинку кресла. Подключив вирт-обруч, зашел в сеть. Вводя в поиске название "Ледяная пустошь".
  

* * * * *

   Хм. Мне повезло, если можно так сказать. Я попал на один из множества виртуальных полигонов ВКС. Обычно там проходили службу курсанты, а так же отрабатывались различные нестандартные ситуации в разнообразных планетарных условиях. Полигоны входили в древо миров Игры, некоторые находились на стыке технологических, магических вирт-миров.
   Конкретно этот полигон был расположен на планете в системе со старым солнцем. Планета не получала достаточно тепла и находилась в фактически замороженном состоянии. Атмосфера разреженная, с низким содержанием кислорода. Воздух был пригоден для дыхания, кислород вырабатывался водорослями и через трещины во льду попадал в атмосферу. Значит, не все замерзло. Хотя о чем это я - сам сижу в куске льда и пускаю пузыри...
   Присутствовал высокий уровень космической радиации, из-за отсутствия должной воздушной прослойки. Это все привело к различным мутациям и весьма агрессивному поведению оставшейся местной живности. Периодически случались даже крупные штурмы укрепления ВКС. Тварям необходима была энергия.
   Раньше это была планета сад, цветник - с пышной растительной и животной жизнью. Вот только однажды, из гиперпространства, в нижних слоях атмосферы, вышел поврежденный тяжелый десантный носитель одного из флотов окраины. Эта была катастрофа для планеты, корабля. Даже будь он полностью исправен, трагедии избежать было невозможно. Повреждения корабля, полученные в бою ранее, скорость выхода из прыжка, близость поверхности. Все что успел сделать корабельный ИскИн, так это отстрелить спасательные капсулы, сбросить автономные модули планетарного десанта.
   Потом произошло столкновение с планетой и взрыв реакторов корабля. По сравнению с этим событием, мое появление тут, было мелочью, маленькой искрой на фоне громадного пожара. Это был конец планеты. Мощный удар сместил ее орбиту, активизировал вулканическую активность, поднял тонны мусора в атмосферу. В основном животная жизнь на планете умерла быстро и практически безболезненно. Оставшаяся растительная жизнь погибала чуть дольше.
   ВКС это интересовало мало. Они принимали экзамен у десанта. Катастрофа продолжалась много лет, позволив отточить и выработать методику выживания в таких ситуациях не у одного потока курсантов. Ученые были в восторге чуть дольше. Наблюдать за подобными событиями в реальном времени.
   Получив желаемое, руководство ВКС потеряло интерес к операции и ускорило течение временного потока в текущей системе. Планета, окутавшаяся белым саваном зимы, постепенно залечила раны. Природные катаклизмы сошли на нет. Прекратились землетрясения. Воздух очистился. Появилась новая жизнь, мутировавшая из осколков старой.
   Так появился полигон ВКС за номером 00234 - 005. Ледяной ад как его прозвали в дальнейшем, где ВКС моделировало поведение различного оборудования при крайне низких температурах. Полигон так же был начальным этапом обучения курсантов.
   Пока личный состав ВКС исправно нес виртуальную службу, в реальности им вживлялись необходимые системы имплантатов, проводилась допустимая медицинская коррекция организма. В качестве поощрения, счастливчикам позволялось насладиться сменой обстановки в других виртуальных мирах. В основном поток отпускников оседал в мире Игры - они то и были демонами, которых можно было призвать, нанять на работу и т.д.
   Ранее было зафиксировано попадание нескольких больших групп игроков из мира Игры на этот полигон. Заканчивалось все стандартно, их истребляла местная фауна, а тех, что выживали - добивали ВКС. И после смерти игроки исправно появлялись в мире Игры. Что собственно они искали - неизвестно.
   Так, что мне повезло получить привязку там. Я получается обречен застрять в ледяном мире? До тех пор, как было сказано в задании: Выжить - найти выход. Награда вариативна.
   И это в месте, которое все называют "Ледяным адом"?
   Раздался сигнал, машина добралась до концертного зала и выруливала к одному из входов. Потом разберусь, а сейчас отдохну.
  
   [Планета Земля, концертно-ресторанный комплекс "Старая Москва"]
   Откуда тут столько народу то?
   Идя по территории комплекса к своему любимому столику, я буквально протискивался сквозь толпы людей. В основном тут была молодежь, но встречались люди постарше. Хотя учитывая уровень развития медицинских технологий отличить одних от других было затруднительно.
   Проходя мимо группы состоящей преимущественно из девчонок, краем глаза отметил, что они как-то странно на меня косились. Вообще многие встречные люди на меня поглядывали, некоторые широко улыбались, а за спиной я слышал взрывы смеха. Просто раньше не придавал значения, что это относится ко мне. Хм, вроде с одеждой все нормально. Что не так?
   Немного отклонившись от маршрута, я прошел мимо витрины. Чья стеклянная поверхность отразила меня и... за мной следовал Огонек и паучок, всячески рассылая знаки внимания окружающим.
   - Твою же...
   Спешно отступив в ближайший туалет, где заперся в кабинке и вызвал ИскИна.
   - Ты что же такое творишь, а? Нет, я понимаю дома или в игре. Но это уже переходит все границы. Немедленно приструни этих...
   - К моему сожалению, я не могу этого сделать.
   - Почему?
   - Эти игровые персонажи. Мне они не подчиняются.
   - Но они используют твою телеметрию. Твой канал.
   - Возможно, - уклончиво ответил ИскИн.
   - Что значит, возможно?
   - В точке вашего местонахождения, проходит мероприятие, посвященное миру Игры. В целях популяризации, а также для поддержания определенного эмоционального состояния гостей допускается использования игровых элементов игрока. Конечно, в том случае если Вы не возражаете против подобного. Это прописано...
   - Дай догадаюсь, в пользовательском соглашении?
   - Конечно, - ИскИн хитро улыбнулся.
   - Отмени этот пункт соглашения.
   - Сделано, изменения вступят в силу в ближайшие несколько часов.
   Я только и мог, что скрипнуть зубами. Вот, мелкий поганец.
   Добравшись без дальнейших эксцессов до столика, я устало плюхнулся на диван. Что-то нервы в последнее время совсем расшатались. Но возможно это связанно с активацией сегментов нейросети. Так что мне надо просто собраться и...
   Паучок, удобно устроившийся на столе, весело подмигнул мне.
   ... и все будет хорошо. Я улыбнулся в ответ.
  

* * * * *

   Место, где я расположился, мне очень нравилось. Находясь чуть в отдалении от основного скопления столиков. Окруженное пышными кустами цветов. Оно позволяло с одной стороны как бы уединиться, а с другой стороны отсюда открывался великолепный вид на весь огромный колизеум.
   Я постоянно арендовал столик, не знаю почему, возможно что-то из моего забытого прошлого. Но мне тут было хорошо.
   Сейчас все видимое пространство было заполнено людьми. Мелькали разнообразные голограммы посвященные тематике Игры. По сравнению с некоторыми мои питомцы выглядели сырыми мышками. Играла музыка, людская масса кружилась водоворотом, разбиваясь на островки спокойствия, которые через мгновение тонули в общем буйстве.
   Что же, посмотрим на мероприятие, раз я сюда попал, а пока надо сделать заказ. Вызвав голо-меню, выбрал пункты. Пока все готовится, возьму немного напитков. Углубление в центре столика раскрылось, оттуда выехали несколько бокалов, покрытые легкой изморозью. Взяв один из них, я пригубил напиток и блаженно зажмурился.
   Тем временем общее освещение снизилось. Музыка заиграла громче, а на сцену вышла исполнительница. Откинувшись на спинку дивана, я включил личный экран, чтобы не ломать глаза. Я не разбираюсь, да и не слежу за эстрадой, но первое впечатление было приятное. Хорошие профессиональные движения, поставленный приятный голос. В текст песни я особенно не вслушивался.
   Вот только что-то кольнуло в глубине души. Где-то я ее видел. Взмахнув рукой, я увеличил лицо певицы. Вздрогнул. Это же Фрида. Не, быть такого не может, наверное, поклонница хотела быть похожей на нее и смоделировала такое же лицо. Но похожа, очень похожа.
   Так, а чей-то у меня ладони вспотели. Чуть бокал не выскользнул. Аккуратно поставил его на стол. Вытер руки салфеткой. Последний раз взглянул на лицо певицы, прежде чем убрать крупный план. Взгляд зацепился за кулон на шее. Перед глазами все поплыло.
  
   [Планета Земля: Воспоминания]
   - Милый, я тебя так люблю. Не представляю, как смогу прожить без тебя целых две недели.
   - А я тебя люблю еще больше, - я нежно приобнял её. - Возможно, получится обернуться быстрее. Во всяком случае, я постараюсь, чтобы наша группа не затягивала испытания. Они же знают, что мы должны пожениться.
   - А у меня для тебя есть сюрприз, - загадочно улыбнулась она.
   - И что же такое ты для меня приготовила? - крепко прижав к груди любимую, закружился с ней по комнате.
   - Наберись терпения, все расскажу, но только когда вернешься. Так что поторопись. Мы... Я буду тебя ждать.
  
   [Планета Земля, концертно-ресторанный комплекс "Старая Москва"]
   Воспоминания. Чувства. Эмоции. Обрушились на меня. Грозя разорвать, поглотить мой разум. Моя жизнь, девушка... Прошлое. Настоящее. Все перемешалось. Сколько лет прошло. Все мертвы. Как больно внутри. Боль, с которой ничего не сравнится. Потеря, которую никогда не вернуть. Хотелось выть. Слезы душили меня. Бездна. Нужно сделать всего лишь шаг. Станет легче. Все закончится. Но, что-то удержало меня на краю... кулон. Семейный кулон, передающийся из поколения в поколения.
   С экрана на меня смотрела моя любимая. Такая, как я ее запомнил. С моим кулоном на шее. Этого не может быть. Просто не может. Я смотрел на нее и ничего больше вокруг не видел. Все расплывалось. Меня шатало, штормило от переполняющих эмоций. Кто-то обращался ко мне, спрашивал, но я просто отмахнулся рукой. Потом, все потом.
   Сквозь ватную пелену окружающую меня пробились слова.
   - И вот один из наших конкурсантов решивший испытать судьбу и сразиться за право провести ужин с нашей прекрасной гостьей.
   Над моим столом вспыхнуло голографическое изображение моего персонажа. Увеличенная копия отразилась на сцене. В этот момент музыку, слова распорядителя, перекрыл страшный крик, отразившийся отовсюду, надвигаясь, грозя раздавить лавиной чувств. Презрения. Ненависти. Обрушился с экрана.
   - ТЫ?!!!!
  

* * * * *

   - Ушел. Пусто. Около столика никого нет. - Ник, ввалившись в гримерную, тяжело рухнул в кресло. Схватил бутылку с водой и стал жадно пить.
   - Вы меня так загоняете.
   - Больше тренируйся...
   - Если еще больше я просто здохну. И тогда вам придется самим бегать. Так что берегите меня и цените.
   - Фрида, расстроится...
   - Куда уж больше, у меня до сих пор уши звенят от её ора. Мне кажется или она действительно как то слишком это близко к сердцу воспринимает. И все, из-за каких-то прыщиков?
   - Ай, Танюшка стой. Ты что творишь? - Ник запрыгал по комнате, пытаясь вытрясти из одежды кубики льда.
   - Помнишь, что случилось с последним сказавшим это?
   Ник расплылся в широкой улыбке. Перед глазами мелькнула сцена, в которой Пожирателя накалывают на копье, словно какую-то букашку. Потом вспомнил суровых бойцов в тяжелых доспехах и резко помрачнел. - Да, тяжело пришлось.
   - Но тут явно, что-то еще...
   - Спроси её об этом.
   - Я жить хочу... Долго, счастливо и полноценно.
   - Значит, мы не узнаем кто это?
   - Можем попробовать выяснить через сеть центра. Но сама знаешь. Тайна личности. Без достаточно веской причины нам не дадут информации о клиенте. Это с человеком можно договориться. Тут шансов никаких. Прыщиков будет явно недостаточно.
   - Да, прекрати ты. - Ник потер ушибленное плечо. - Все что у нас есть так его имя. Правда насколько это нам поможет.
   Ник и Танюшка скептически посмотрели на экран, где отображался игровой персонаж. Над ним весело переливались разными цветами буквы "СвИн ПупЫрчатый".
   - И как же нам его найти?
   - Теоретически мы можем провернуть то же что и он. Через поисковый портал. Но для этого нам нужна вещь принадлежащая ему.
   - Или кровь...
   - Кинжал Фриды - одновременно воскликнули Ник и Танюшка.
   - Сколько хранятся отпечатки?
   - По-разному, я еще не изучала это направление. Если кинжал больше не использовался, то...
   - В крайнем случае, получим указание на приблизительное место его нахождения.
   - И тогда мы его убьем... Много, много раз, - раздался холодный голос Фриды, заставив испуганно подпрыгнуть Ника.
   - Эээ, Фрида у тебя же выступление...
   - И кто-то забыл выключить канал связи со мной. Не скажу, что это сильно мне мешало или отвлекало. Но желательно так больше не делать.
   - Упс...
  

КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ

-------------

Москва

Ноябрь 2014 года

  

Оценка: 6.16*223  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" А.Демченко "Небесный бродяга" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"