Георгиевич Ярослав: другие произведения.

Земли меча и магии. 2 книга

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.35*281  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая книга "Земель". Пишется!!! Группа вконтакте. Рассказывается о человеке, "сорвавшемся" в виртуальный мир стратегии "Земли меча и магии". "Земли" - это наследница всем известных "героев меча и магии", "master of magic", "warcraft" и других стратегий. Игровой процесс подразумевает необходимость строить замок, нанимать войска, героев, прокачивать их и свои навыки, и - конечно же, биться с противниками за место под солнцем. Три недели инкубационного периода прошли, границы, защищавшие начальную локацию героя книги от посягательств других игроков, пропали. И ему теперь придётся хорошенько постараться, чтобы выстоять в мясорубке в стиле "все против всех". Тем более, на его область хотят наложить руки влиятельные противники. Если ставите положительные оценки, не ставьте десятки - их всё одно амнистер похавает :) Прода 21.05.16


Пролог

   По извилистой дороге ползла змея. Перебирая пёстрыми кольцами, она медленно и уверенно ползла вперёд, жадно пожирая километр за километром. Вблизи, если присмотреться, эта змея распадалась на отдельные фигурки, превращалась в колонну воинов. Ощущение пёстрости создавалось неоднородным её составом и разнообразием цветов, что преобладали у отдельных отрядов.
   Спереди, образуя голову "змеи", ехала группа всадниц на белоснежных единорогах сверкали. За ними вышагивали стройные бойцы в длинных зелёных плащах, некоторые с луками, некоторые - с посохами из причудливо закрученных веток. Все они отличались длинными волосами, сияющими чистейшим золотом, и торчащими из-под них острыми ушами.
   На пятки эльфам - а это не мог быть никто другой - наступала ватага розовощёких кудрявых человечков, в бурых и серых одеждах. Кто пешком, кто верхом на пони, полурослики даже не пытались соблюдать какой-то строй, и походили скорее на компанию фермеров, собравшихся на ярмарку. Однако данное ощущение, конечно, было ложным - у каждого из-за пояса свисала смертоносная пеньковая верёвка, а внимательные холодные глаза контрастировали с румянцем и открытыми улыбками. Элитные пращники полуросликов ценились всегда и везде, представляя особую опасность крупным противникам.
   Соблюдая некоторую дистанцию, чуть позади них маршировали ряды низеньких широкоплечих бородачей. Степенные гномы немного свысока поглядывали на своих младших братьев по оружию и демонстративно старались держать образцовый строй. Грубые голоса распевали удалые походные песни, на слова которых камнями падал ритм тяжёлых размеренных шагов. На солнце блестели наточенные лезвия топоров, умбоны щитов, начищенные шлемы и доспехи. Всё говорило о том, что это настоящие боевые гномы, а не просто какие-нибудь шахтёры или каменщики. Хотя, конечно, любой представитель подгорного племени всегда мог постоять за себя, вне зависимости от профессии.
   Хвост "змеи" образовывал длинный обоз из крытых повозок с провиантом, боеприпасами, прочими запасами. И, наконец, сверху и вокруг колонны носились, размахивая прозрачными крылышками, легкомысленно одетые миниатюрные девушки. Феи, подчинённый эльфам младший народец, зорко смотрели за окрестностями и всегда готовы были поддержать остальных своей магией.
   Казалось, ничто не сможет противостоять совокупной мощи нескольких народов. Общее число воинов в колонне превосходило сотню, что являлось достаточной силой в этом мире, учитывая то, какими прекрасными магами слыли эльфы, какими неутомимыми и непобедимыми рубаками - тяжело бронированные гномы, и какими меткими и проворными стрелками - полурослики.
   Однако, что-то всё же заставило это победоносное воинство остановиться, а бойцов начать тревожно всматриваться куда-то вверх и вбок. Спустя какое-то время там, в небе, появились чёрные точки - предполагаемый неприятель, ранее замеченный дозорными. Окрики всадника на белом коне - представителя человеческой расы, который, видимо, был главным - заставили всех зевак, смотревших в небо задрав головы, быстро перегруппироваться и сомкнуть ряды. Первыми в направлении неведомого противника выстроились, сдвинув щиты, гномы - они встали, будто несокрушимая стена, сверкающая металлом, ощетинившаяся колючими наконечниками копий и оскалившаяся лезвиями топоров. С флангов расположились те самые девушки, верхом на единорогах, изящных и величественных животных, каждое из которых стоило нескольких лучших бойцов иных народов. Сразу за ними, плечом к плечу, встали пращники-полурослики, а сзади - эльфы-лучники и друиды. И над всем этим, будто мошки перед дождём, вились многочисленные феи...
   А точки становились всё ближе и ближе: уже можно было различить, что это какие-то крупные крылатые существа. Самые зоркие даже смогли рассмотреть их очертания: спереди летели три чёрных дракона, за ними следом - группировка из более чем двух десятков гаргулий, и почти одного - грифонов. Незаметный эльф в сером плаще, сильно отличавшийся от обычных бойцов - представитель Гильдии Воров, специализацией которого являлась разведка, всевозможные диверсии и убийства - прищурился, активируя одну из своих способностей, и получил для командования важные сведения о человеке на одном из драконов:
  
   Имя: неизвестно
   Уровень: 29
   Раса: Оборотень, Класс героя: Чернокнижник, Пол: Мужской
   Сила: 38,
   Выносливость: 28,
   Ловкость: 12,
   Сила магии: 79
   Устойчивость к откату: 39,
   Ментальная выносливость: 45.
   Здоровье: 780, Запас маны: 450, Устойчивость к Магии: 163.
  
   Судя по виду предводителя отряда - ему всё это совсем не понравилось. Враг оказался очень могущественным магом, бой предстоял тяжёлым.
   Что и подтвердилось вскоре. Летуны стремительно приближались, и казались бессмертными, игнорируя массированный обстрел. Это явно указывало - действовала Каменная или даже Стальная Кожа, а может, и иное защитное заклинание. Лишь один грифон, которому какой-то меткий стрелок умудрился попасть в глаз, а следом удачно ударило одновременно две скастованных друидами молнии, рухнул на землю. В основном же все снаряды отскакивали, лишь немногие достигали цели.
   А затем, случилось страшное. Перед тем, как осыпаемые заговорёнными стрелами и камнями крылатые чудовища ринулись вниз, в атаку - вражеский маг успел применить боевое заклинание третьего круга. На воинов, тесно сомкнувших ряды в ожидании сшибки, обрушился дождь из несущихся вниз с огромной скоростью раскалённых булыжников, который пришёлся в основном на эльфов, фей и полуросликов, и унёс с собой немало жизней. На гномов, с их сопротивляемостью магии, вражеский колдун даже не стал тратить ману...
   После этого нападавшие атаковали, но не в лоб, на готовых принять удар гномов. Пролетев над ними, они рухнули в самую гущу стрелков, начав сеять смерть направо и налево. Низкорослых крепышей, которые только-только успели развернуться, атаковали чёрные драконы - настоящие машины для убийства, когти и клыки которых рвали и сминали прочнейшие доспехи из подгорных кузниц, словно жесть, а столбы пламени, извергаемые из пастей, выжигали целые просеки в тесно сомкнутых рядах. Это не говоря уже о том, что чешуйчатая кожа крылатых ящеров, казалось, была заговорена, и отражала даже самые меткие и сокрушительные удары.
   Хотя, как бы не сильны оказались нападавшие, и им приходилось тяжело. Уже в суровом рукопашном замесе погибли следом друг за другом две гаргулии. Одну насадил на рог единорог, прорвавшийся на подмогу своим стрелкам - конь был уже без наездницы, которую снесло метеоритом. Вторую ожившую каменную статую задавило выкопавшееся из земли и приобретшее человеческие черты дерево. Причём, за первым древесным воином начало оживать и другие.
   Расклад на поле боя резко изменился. Но летающие существа и их таинственный командир не приняли вызов - они взмыли вверх, будто убегая - потеряв ещё одного грифона, которого опутали, не дав уйти, вырвавшиеся из-под земли корни, и двух гаргулий, которые замешкались из-за своей неповоротливости. Но остальные поднялись выше в воздух, преследуемые стрелами и камнями уцелевших стрелков, и улетели. Только напоследок колдун щедро наградил своих противников ещё одним смертоносным метеоритным дождём.
   Потери оказались ужасающими - уцелел хорошо если один из пяти. Бой получился очень тяжёлым, и герой-командир отдал приказ отступать, зализывать раны. Все осознавали, что если бы не магия, оживившая деревья, они бы точно проиграли - уж больно были не равны силы. Три чёрных дракона стоили целого войска.
   Однако, праздновать победу и счастливое избавление оказалось рано. Когда истощился запас маны, подпитывавший древесных воинов, и те рассыпались трухой - дозорные вновь подняли тревогу. Крылатые убийцы возвращались... И ответить им уже было нечем - ментальные ресурсы друидов, использованные для вызова растительного подкрепления, оказались израсходованы подчистую.
   И все выжившие, вне зависимости от расы, молча встали, смыкая ряды - понимая, что это будет их последняя битва.

Глава 1

   Первые несколько дней после исчезновения Завесы всё шло как по маслу. Что такое эта Завеса, кто я такой, и о чём вообще идёт речь? Сначала, позвольте представиться. В этом мире, где живу уже некоторое время, меня зовут Аламар - имя, честно признаюсь, не моё, позаимствовано из одной старой доброй игрушки. Как ко мне обращались в той жизни - может, когда и расскажу, хотя вряд ли. Это навсегда осталась где-то там, в прошлом. Ведь я сознательно переселился в мир "Земель меча и магии", стратегии полного погружения, ловко и вовремя уйдя от проблем той реальности. И не подумайте, бежал я не от надуманных бед, а от самых настоящих и грозивших серьёзными последствиями. Так что, пути назад и сначала-то не было, а с тех пор, как оцифровался и полноценно прописался в виртуале, бросив своё хорошо послужившее тело, об этом можно было забыть и подавно. Да, наверное, тот "я" уже вовсю тухнет на съёмной квартире...
   Но не будем о грустном. Лучше - о радостном, которого тоже немало. Ведь, благодаря тому, что удалось реализовать в звонкой местной монете кое-что из своего имущества - получилось взять хороший старт, неплохо развившись даже на "Невозможном" уровне сложности. Я отстроил почти по максимуму свой Замок, заполучив одних из самых дорогих и мощных юнитов игры - чёрных драконов, присоединил некоторое количество нейтралов, навербовал и прокачал четырёх героев, наладил какую-никакую добычу на нескольких шахтах, подчинил три деревни, да и сам был теперь парень хоть куда. Конечно, не обошлось без накладок - игра, видимо, после срыва, почему-то воспринимала меня как компьютерного персонажа, или что-то около того.
   Это вылилось в то что сначала, после укуса обратившегося в волка главаря разбойников, сама собой сменилась моя раса. Насколько получилось узнать из сетевых ресурсов, превращения игроков в оборотней вообще никогда не предусматривалось. А масштаб бедствия можно осознать, если понять, что перевёртыши лишены возможности колдовать - а мои характеристики были заточены именно на магию, а не на полководца или бойца ближнего боя. Правда, забегая вперёд, скажу, что впоследствии получилось вернуть способности - хоть и несколько костыльным способом, при помощи временно действующих артефактов. Но, тем не менее, ситуация заставила порядком понервничать.
   На этом приключения не закончились - позже я умудрился попасть в прямом смысле в расставленные сети, и угодил почти на неделю в темницу к тёмным эльфам, о чём вспоминать даже не хочется. К счастью, удалось оттуда спастись, благодаря чуть запоздавшей, но неоценимой помощи администрации.
   Справиться я и со всеми остальными напастями, что время от времени обрушивались на голову в течение первых трёх недель - времени, которое отводится каждому новому игроку "Земель" на спокойное развитие, когда доступ в начальную локацию извне - так же, как и наоборот, наружу - закрыт Завесой, а в качестве противников встречаются только управляемые компьютером и, обычно, условно нейтральные.
   После злоключений в подземном мире, я обзавёлся собственной домашней эльфийкой - вернее, полукровкой. Само собой, не какой-нибудь прекрасной Электродрелью из рода лесных остроухих - нет, именно из тех самых, подземных. Она чудом избежала участи быть убитой, вместе со всеми остальными моими бывшими тюремщицами и угнетательницами, что получили по заслугам, и угодила прямиком ко мне в постель. Конечно же, отправляясь в поход, я оставил это чудо в Замке, из соображений, что там безопасней. Так что, сидит эта красна девица, просто и без затей поименованная мною Алёнкой (ведь настоящее имя язык сломаешь выговаривать) в высокой башне, и ждёт меня из похода. Да при ней огненный петух чудесный, он же птенец феникса, змеи многоголовые, они же гидры, всякий прочий гарнизон, из мужиков, кентавров, гаргулий и грифонов, воровского патриарха Фрола и старого ворчливого мага Кукумундальфа, мои сокровища охраняющие... Прямо, как в сказке какой-то!
   Вместе со мной же сражаться с неведомыми врагами, открывать новые земли, грабить караваны, собирать дани, выполнять незакрытые квесты и так далее, со своими отрядами отправились двое основных моих героев, которых удалось более-менее поднять в уровнях за имевшееся время: однорукий охотник на демонов Ратмир и полукровка Аграил, с примесью... попробуйте угадать, какой крови. Да, всё верно - именно демонической! Думаю, не надо говорить, какие прекрасные у моих воевод сложились взаимоотношения друг с другом. Им в помощь позднее была нанята также сладкая парочка дружков-колдунов, Гоблин и Одноглазый, способностями послабее, годных только в качестве поддержки. Что же касается квестов, на мне висело два незакрытых - по поиску, во-первых, посоха некоего Лорда Дета, а во-вторых - костяной арфы, в которую была превращена невинно убиенная сестра моей Алёнки.
   Так вот, первые несколько дней после открытия границ всё шло просто замечательно, чем-то очень сильно напоминая поход Гитлера в Европу - мы не встречали практически никакого серьёзного сопротивления со стороны местного населения, за всё время попалось лишь небольшое количество действительно серьёзных противников, которых всякий раз удавалось победить относительно малой кровью. Взамен же - так и сыпались, словно из рога изобилия, всевозможные блага, приобретения и достижения, пополнявшие казну, расширявшие владения и усиливающие войска.
   Вражеские герои ещё не успели добраться до границ моих уютных маленьких владений, которые были открыты теперь для всех. Долго не попадались они и в нейтральных областях, ни моей сборной чешуйчато-пернато-каменнокожей эскадрилье, ни Аграилу и Ратмиру, ни посланным в разные стороны лазутчикам-ворам. Я нисколько не обольщался - то, что рано или поздно придётся схлестнуться с живыми врагами, было лишь вопросом времени. Но с каждым днём силы, подчинявшиеся мне, только росли, и в том, чтобы оттягивать момент встречи, не виделось ничего плохого.
   Сначала, конечно же, я постарался найти карту. Ту самую, которую обещала оставить в благодарность Иллина, купленная мною когда-то и тут же освобождённая рабыня. Поиски оказались не такими уж простыми - перевалов в восточном кряже, опоясывавшем мою начальную территорию полукругом, было предостаточно, и высоких мест, таких, где, по её словам, должна была бы лежать посылка - тоже. Пришлось разослать во все стороны разведчиков, чтобы охватить территорию, как можно большую по площади, и даже самому участвовать в этом. Но я не сильно расстраивался по данному поводу. Всё равно, желательно было дождаться подкрепления из Замка, нанятые в начале недели шесть грифонов, десять гаргулий и один чёрный дракон, даже учитывая, что нескольким из них была уготована судьба охранять свой дом и остаться в долине, являли собой очень приличную по меркам "Земель" силу. Под моим командованием, с поддержкой всевозможных аур, она только ещё больше возрастала.
   Полёт в горах доставлял невыразимое эстетическое удовольствие. Несмотря на встречный ветер, холод и необходимость всё время сидеть в одной позе, верхом на жёсткой чешуйчатой шее, никак не мог налюбоваться на первозданную красоту внизу. И ведь я был, по всей видимости, первым человеком, видевшим всё это - если только кто-нибудь из разработчиков или администрации до этого не тестировал генерируемые локации самолично.
   Заветная карта обнаружилась под валуном на одной из скал, и нашёл её Кеша - не знаю, просто ли ему повезло, или сказался завышенный относительно грифоньей нормы интеллект, в сочетании с хорошим зрением. Простой клочок бумажки, со значками и подписями, не рассеял черноту тумана войны и не показал автоматически новые территории. На нём был обозначен, судя по всему, лишь сравнительно небольшой сектор. Но в любезно оставленном мне документе давалось достаточное представление о некотором количестве интересных объектов, о примерном их расположении, относительно заметных ориентиров, и о враждебных существах, охраняющих те или иные достопримечательности, что уже было неплохо.
   Чуть поломав голову, составил оптимальный план зачистки и освоения местности, а также маршруты своих отрядов - некоторым целям было достаточно лишь части имевшейся мощи, и во многих случаях казалось вполне оправданным разделяться. Мои крылатые подчинённые, а также и я сам, верхом на Лунной Птице, должны были пройтись частой гребёнкой по довольно широкой территории, собирая и захватывая всё, что можно. А что нельзя - предполагалось отмечать на будущее. В конце мы встречались под стенами Городом Драконов, подчинить который было первоочередной и важнейшей задачей.
   Само собой, не забывал я и о Ратмире с Аграилом, довольно регулярно проверял, как у них дела. Но мои герои вроде и сами справлялись неплохо, к тому же, передвигались значительно медленнее: в случае первого по земле, обходя все возможные препятствия, в случае второго - сначала морским путём, и только потом уже так же, пешим порядком. Вследствие этого частота возникновения различных событий, штатных и нештатных, с их стороны была меньше, как и полезный выход, включавший в себя добычу опыта и разных благ. Хотя, они тащили за собой небольшие обозы, и потому могли грабить более эффективно.
   Отправив, согласно плану, в разные стороны грифонов и гаргулий, и решив не дожидаться всё же подкрепления, которому было ещё лететь и лететь, я дал команду и моему верному дракону подниматься в воздух. Могучее чешуйчатое тело резко оттолкнулось от земли и начало ускоряться, резко забив крыльями, из-за чего у меня засосало под ложечкой - до сих пор не привык ещё к подобному способу перемещения. Откинувшись на выступающий из драконьей спины гребень, окинул взглядом уходящую из-под ног поверхность, и посмотрел на драгоценную карту. Нам предстояло двигаться ломаной кривой: сначала - к какому-то непонятному зданию, охраняемому, судя по тому, что было обозначено на карте, дальним родичем и собратом моего подопечного, только костяным. Затем - к шахте, со стражей из похожих на насекомых существ. Оттуда - в не идентифицируемую деревеньку на берегу реки. И уже из неё, в конце концов, к окончательной точке сбора, перед Городом Драконов. Правда, так предполагалось действовать лишь в случае отсутствия накладок и непредвиденных обстоятельств, которые могли вызвать необходимость помогать кому-то из остальных отрядов.
   Мы летели среди гор - некоторые были столь высоки, что приходилось их огибать вокруг, хотя Птица и заверял меня, что в этом нет нужды, и если понадобится, он с лёгкостью сможет подняться до самых вершин. Многочисленные ущелья, бурные горные реки, крутые склоны, испещрённые расселинами - всё это, проплывавшее внизу, заставляло ещё раз порадоваться выбору расы и возможности преодолевать подобные препятствия по воздуху. Кроме того, я, не переставая злорадно ухмылялся сам себе, представлял, как же тяжко придётся тому неудачнику, кто решится заявиться на мою землю с огнём и мечом.
   Но постепенно общий уровень местности понижался, уже через пару часов полёта гористая местность полностью сменилась поросшими лесом холмами. Найти нашу первую цель, скрытую густой листвой вековых деревьев, оказалось не так уж просто, и мы изрядно поблуждали, прежде чем, наконец, наткнулись на неё. Помог ориентир - большое чистое озеро характерной формы, сильно напоминавшее с высоты человеческую задницу. Попутно разглядывая, как ветер гоняет по поверхности воды лёгкую рябь, сверкающую в лучах полуденного солнца, решил для себя - обязательно наведаюсь в сей прекрасный водоём, с тем, чтобы искупаться. Только чуть позже, разрешив кое-какие дела.
   Искомое здание оказалось грязным кирпичным строением, с торчащими вверх тремя длинными трубами, из которых валил густой чёрный дым. Я попросил Птицу высадить меня поблизости, после чего послал его провести разведку боем, выманить из укрытий охрану здания. Дракон радостно взревел, могучими взмахами крыльев направив своё тело, блестящее чёрной чешуёй, вперёд, и, на всей скорости, врезался в землю перед самой дверью - кстати, оказавшейся запертой на засов снаружи. Там он встал, и, ощутимо напрягшись, начал водить головой по сторонам, поджидая своего затаившегося противника.
   Который, вернее, которые, не заставили себя ждать. Ведь на карте был нарисован только значок с костяным драконом, а о количестве существ в отряде ничего не говорилось... Из растущего повсюду в этих местах высокого кустарника с красноватыми ветками на полянку вывалились, неуклюже переваливаясь, но достаточно быстро, три белые костяные громадины вида ужасного, чернеющие провалами пустых глазниц и гремящие костями. И - началась битва. Я наблюдал сначала за всем этим через карту - из-за того самого кустарника ничего не видно было уже через несколько десятков шагов. Но, увидев, что нас могут задавить числом, поспешил направиться в сторону бьющихся гигантов, чтобы, если что, поддержать Птицу какой-нибудь магией. Но беспокойства оказались напрасными, чёрный дракон вполне справлялся сам: сначала, рванувшись вперёд, он ловко атаковал с фланга, так, что струёй пламени накрыло сразу двух тварей, затем - сразу набросился на ближайшего врага, орудуя когтями и зубами, не давая опомниться... Пара десятков могучих ударов - и враг рассыпался бесформенной белой кучкой, а мой подопечный переключился на следующего, вновь дохнув всесжигающим пламенем.
   Остальные два чудовища одновременно навалились на Птицу сразу с разных сторон, начав терзать его. Но мой дракон всё равно справился. И, в итоге, вышел победителем, со здоровьем, просевшим едва ли на четверть. Много, учитывая иммунитет к магии и невозможность подлечить - но, тут уж ничего не поделаешь... Хотя, хотелось, чтобы перед битвой за Город Драконов моя основная боевая единица была полностью здорова и готова к жестокой схватке.
   Когда пал последний противник, Птица получил уровень, уже двенадцатый, а с ним и я - двадцать восьмой. Выйдя на поляну, где ещё недавно кипел бой, пошёл осматривать отбитое у супостатов строение. Открыть тяжёлый засов с двери оказалось несколько проблематично - им будто многие века не пользовались, и ржавая железка в прямом смысле слова вросла в дерево. Но удар могучей драконьей лапы решил проблему, и я вошёл...
   Вернее, попробовал войти внутрь. На меня тут же кинулся, размахивая тяжеленным и очень впечатляющим молотом, какой-то здоровенный дядька. Он подслеповато щурился - видимо, долго сидел в темноте - и орал: "Нежить! Поганая нежить! Всех убью!". Пришлось спешно ретироваться, уворачиваясь от ударов - я прямо удивился, откуда во мне прыть такая, но жить захочешь, ещё не так раскорячишься - и одновременно пытаясь вразумить агрессивного незнакомца. Убивать его не хотелось, явно же сотрудничество должно было принести какую-то взаимовыгодную пользу. К счастью, вскоре, в конце концов, всё же настал миг просветления. Безумец то ли рассмотрел стоящего рядом и со спокойным интересом наблюдающего за происходящим чёрного дракона, то ли понял, что я не очень-то похож на тех, кто его, по всей видимости, заточил внутрь здания и приставил снаружи стражу из костяных драконов. Может, увидел останки последних, может, ещё что... Как бы там ни было, опустив, наконец, своё оружие, дядька спросил, удивлённо озираясь вокруг:
   - А кто убил некромантских тварей? Вы что ли?
   - Конечно... Пролетали мимо, видим - дом.. Заперт снаружи... Думаем, зайдём-ка, посмотрим, что там... А из кустов эти, на нас прыг! Вот и пришлось всех упокаивать... - тяжело дыша, ответил я - ведь пришлось изрядно покрутиться, чтобы молотом не зашибло.
   - Трёх костяных драконов завалить... Ничего себе у вас силушки. Так мне, значит, вас за спасение своё благодарить надо?
   - Ну, можно бы, да.
   - Что ж, спасибо, люди добрые. И извините, не поняла сгоряча, обознался... Жаль, отплатить нечем... Разве что, могу доспех какой или оружие подправить, но вам, вроде, и не требуется оно... - мужик оценивающе осмотрел меня с головы до ног, задержавшись взглядом на кольчуге и перевязи с мечом.
   - Так ты, стало быть, кузнец?
   - Да вроде как, он самый.
   - А работу не ищешь, случаем?
   - Нет, честно говоря. Меня, пока некроманты взаперти держали, заставляли пахать на них круглыми сутками, от зари до зари... У них-то со своими мастерами напряжёнка...
   - А если подумать? Если предложу в Замок, под защиту стен, переселиться? Куда никакие некроманты поганые не проникнут? Там людей много, работы всегда хватит. И приятней оно, наверное, среди себе подобных жить, а не в глуши какой-то, с дохлятиной в качестве товарищей... Глядишь, девку себе найдёшь, и совсем хорошо будет!..
   - Да и то верно... Меня, кстати, Микулой зовут, - почёсывая затылок, задумчиво протянул кузнец...
   В итоге, после недолгих уговоров, он всё-таки сломался и согласился переехать. И я возликовал внутренне - ведь человек, умеющий работать с металлом, в хозяйстве чрезвычайно полезен. Расходы на вооружение и снаряжение с его появлением должны были резко сократиться - так-то, приходилось всё покупать через Рынок, у купцов, по явно завышенным ценам. И приходящее в негодность оружие и снаряжение просто отправлялось на Склад - чинить я мог только узкий класс предметов, заклинанием Восстановление Доспехов. Да и то, руки как-то не доходили - всё-таки, основные мои силы обходились собственными шкурами, зубами и клыками, а человеческие войска применялись для второстепенных и не особо серьёзных задач, были на подхвате. Так что, их обслуживание было не самым приоритетным, но от этого не менее нужным. Да и воображение рисовало уже картины из десятков катапульт, баллист и прочей осадной машинерии, установленной в Замке и осыпающей ливнями из камней всех пытающихся проникнуть в долину. Но, к сожалению, эти мечты были очень бескомпромиссно рассеяны словами кузнеца:
   - Ну да, такие штуки могу я делать. Но это - большая работа! Без помощников, неделю или две собирать буду... А помощников найти ещё надо, каждый встречный-поперечный не подойдёт, да и обучишь пока их, уму-разуму, сколько времени...
   Пообщавшись ещё немного с Микулой, повыпытывав, на что тот способен, отправил ему предложение найма, а также сразу перечислил сумму золотом, за которую здоровяк соглашался переехать ко мне в Замок жить, и объяснил, на всякий случай, как туда добираться. Отправлять его одного не хотелось - попросил подождать, до того времени, когда заедет кто-нибудь и отконвоирует куда надо. Сначала предложил просто собирать вещички - наковальню, инструменты, пожитки, и вообще всё, что могло понадобиться. Перекусив на дорожку и угостив обильным и вкусным сухпайком своего нового подчинённого, вскарабкался на Птицу, и мы отправились дальше.
  
   Шахту, следующий пункт нашего маршрута, тоже найти получилось далеко не сразу. Мы долго бессмысленно летали над бескрайним лиственным морем, наворачивая круги, пока на одной из полян не увидели протоптанную тропу и быстро семенящее по ней похожее на муравья насекомое. Наложенные на представителя расы клаконов Чужие Глаза позволили следить за его перемещениями при помощи карты, оставаясь при этом высоко над кронами деревьев и будучи невидимыми с земли, и деловито бегущее куда-то по своим делам существо в итоге привело нас к цели. Быстрая атака и долгое нудное истребление защитников рудника, которых оказалось до неприличия много - и я стал обладателем очередного источника самоцветов. Конечно, предпочёл бы серу, но, как говорится, дареному коню в зубы не смотрят. Трофеев от побеждённых никаких не осталось - только застывшие в различных позах многосегментные тельца, которые вскоре должны были истаять, и которые могли пригодиться бы разве что некроманту какому-нибудь, или варвару с ордой голодных орков и троллей. Которым всё равно, кого в кипящий котёл кидать - хоть вчерашнего собрата по оружию, хоть муравья-переростка.
   Чуть поразмявшись, походив по твёрдой земле - долгое непрерывное вождение дракона, несмотря на всё своё очевидное удобство, порядком утомляло - вновь с тяжёлым вздохом забрался на чешуйчатую спину, и мы отправились дальше, к деревне. Летели зигзагами, стараясь исследовать как можно большую территорию, и всё равно опять чуть было не проскочили мимо. Подумалось, что неплохо было бы обзавестись каким-нибудь заклинанием рентгеновского зрения или чем-нибудь в таком роде, чтобы иметь возможность смотреть сквозь преграды. Подобное не так уж невозможно, для чернокнижника-то, с умением расщепления заклятий - по идее, если разложить каст Разведать Недра, и какое-нибудь другой, и попробовать синтезировать на их основе нечто новое, вполне можно было бы получить нечто с такими характеристиками. Но это всё относилось к планам потом - в Заклинательном Покое уже вовсю шёл процесс расщепления на составляющие Попутного Ветра, следом планировалось сделать это же с Массовой Каменной Кожей. Что собирался в итоге получить, думаю, объяснять не надо.
   Обнаружить интересующий нас объект опять получилось случайно - я заметил, не своими глазами, а через карту, которую всё время держал открытой, какое-то движение снизу. Присмотревшись, разглядел, что это - порхающая среди древесных крон миниатюрная девушка, с полупрозрачными крылышками за спиной, со светлыми волосами, собранными в хвостик. И одетая лишь в символический бюстгальтер и треугольную набедренную повязку, длинную, но узкую. Вид пикирующего сверху дракона, судя по всему, перепугал её до полусмерти, так что кроха даже не попыталась сбежать или скрыться от нас, не говоря уже о том, чтобы напасть. У меня же желания проявлять агрессию и подавно не было, поэтому пришлось призвать всю свою галантность и способность общаться вежливо и корректно. В конце концов, после того, как многократно повторил, что мы не злодеи и не причиним никакого вреда, всё же удалось успокоить мелко трясущееся создание.
   - Вы правда-правда ничего со мной не сделаете? И даже не съедите? Я думала всё, конец мой пришёл...
   - Да нет же! Мы хорошие, вон, Птица вообще добрейшей души дракон, да и я, самая что ни на есть душка, самый добрый, мудрый и справедливый правитель на свете, - соврал я.
   - А вы правитель чего? У вас большое войско?
   - Правитель молодой, но активно развивающейся империи. Войско - огромное! Тоже растёт с каждым днём. А кроме того, мы уже знакомы, и ко мне можно обращаться на ты.
   - Ого! А такой добрый, мудрый и справедливый правитель не согласится взять под свою защиту деревню маленьких беззащитных фей?..
   - Конечно согласится! Показывай дорогу!
   - Дорогу... Покажу, только вот там рядом гарпий стая появилась, совсем прохода не дают...
   - Да это не проблема! Мы их на клочки разметаем. Правда, Птица? Давай, не бойся, залезай сюда, хватайся покрепче, чтоб не сдуло, и рассказывай, куда лететь.
   Девушка ловко вспорхнула вверх и оказалась у меня за спиной, обвила тоненькими изящными ручками, и пискнула откуда-то из подмышки:
   - Отсюда на север! Почти прямо! Я поправлю, если что.
   - Хорошо, как скажешь! Птица, ты слышал? Три, два, один - пошёл!
   "Слышал, Хозяин! Займите свои места и пристегните ремни, мы взлетаем!".
   Не удивляйтесь. Это тоска по дому в последние дни накатывала как-то уж больно часто, меня так и подмывало ввести в обиход что-нибудь из того мира. Вот, кое чему даже дракона научил...
   Мы взмыли ввысь, легко вспарывая небеса блестящей чешуйчатой молнией, и уже совсем скоро оказались около виднеющихся сквозь листву невесомых домиков из переплетённых побегов и циновок, что примостившихся прямо на ветвях деревьев.
   - Вот это скорость, мне бы так летать! Только что это там... Ой-ой-ой! Беда случилась! Они в деревне уже! Скорее, скорее, спасите, пожалуйста, моих сестёр!..
   Внизу и правда разворачивалась драма - жуткие, хищного вида полуженщины-полузвери безжалостно расправлялись с немногими защитницами поселения, самоотверженно оборонявшими свой дом... И самое поганое то, что нападавших было много, а нас с драконом - только двое, и пусть каждая конкретная гарпия и была явно не ровнёй моему крылатому спутнику, но расправиться с ними одновременно возможности не было, что означало - будут большие потери среди фей. Чего очень не хотелось, ведь я уже видел их в своём войске. Пусть они всего лишь самые первые юниты, доступные взявшему расу эльфов, простейшие и довольно слабенькие, но зато летающие, наносящие урон магией и обладающие некоторыми полезными способностями. Молчу уж про то, что мне хотелось их иметь ещё и с эстетической точки зрения... Просто очень нравились эти миленькие крылатые девочки.
   - Скажи им, чтобы разбегались! Птица, вниз!
   Сорвав серебряный амулет, который теперь всегда носил на шее, и пожалев о том, что не успеваю поменять Ожерелье Тёмной Силы, что давало скромный бонус к Силе Магии, на Ожерелье Оборотня, прибавлявшее +10 тоже к Силе, но обычной, физической, более полезной в ближнем бою, начал боевую трансформацию. Дракон с размаху хряпнулся на толстую ветку, пришлёпнув своей могучей когтистой лапищей одну из гарпий, а на другую пыхнул огнём, едва не задев вившуюся рядом фею. Только он замер, как я соскочил на дощатый помост, уже в обличии полуволка, и, выхватывая меч, кинулся в гущу сражения. Моя спутница, ещё когда я начал обрастать шерстью, видимо, перепугавшись такого поворота событий, воспользовалась своими собственными крыльями и поспешно покинула спину Птицы. Поэтому, о её дальнейшей судьбе я ничего не знал, да и некогда было думать об этом...
   Началась лихая рубка - только и успевал поднимать и опускать свой меч, и сначала прикрываясь от ударов когтистых лап щитом, быстро пришедшим в негодность, а потом - просто пытаясь увернуться. Радостный рёв дракона вторил мне откуда-то так же как и воинственные крики защитниц деревни. Правда, некоторое неудобство доставляло то, что сражаться приходилось не на земле - один раз заметил краем глаза, как Птица проваливается куда-то вниз, да и сам я несколько раз чуть не оступился. Гарпии-то и феи вовсю использовали свою природную возможность и имеющиеся за спиной крылья, мне же приходилось исхитряться всевозможными способами и изображать Тарзана, прыгать, залезать по стволам, съезжать по висящим канатам из каких-то лиан... Тот ещё цирк, короче.
   Незадолго до того, как трансформация дошла до конца и я окончательно превратился в волка, почти в последнее мгновение, снова успел напялить на себя заветный амулет производства сатира Олейна. Конечно, это всего лишь оттягивало момент обращения до следующего раза, как его сниму - но бегать о четырёх лапах во время битвы совсем не хотелось. Сразу кастанул на свою казавшуюся теперь такой беззащитной тушку Каменную Кожу, во избежание случайностей, и еле-еле успел отбиться от налетевшей седовласой гарпии, выглядевшей как-то слишком солидно и опасно.
   Без оборотнических бонусов драться врукопашную было гораздо тяжелее и чревато возможным перерождением, очень нежелательным - один-единственный удар, оцарапаший руку, снял у меня половину хитов. Поэтому, я уворачивался и старался разорвать дистанцию до тех самых пор, пока не прошёл откат от заклинания, и навесил на свою противницу Паралич, после чего спокойно подошёл к безвольной тушке вплотную и безвозмездно обезглавил её. Тут же выскочило полупрозрачное сообщение:
   Поздравляем! Вы убили королеву гарпий! Репутация среди гарпий: -500! Боязнь среди гарпий: +500! Репутация среди светлых существ: +10! Репутация среди эльфов: +50! Репутация среди фей: +100! Репутация среди фей деревни Лапсэостолиен: +1000! Репутация с Сальвией: +1000!
  
   Смахнув, не вчитываясь, все эти буковки - то, что там было написано, узнал много позже - я бросился к следующей стархолюдине, что рвала когтями лежащее ничком тельце какой-то несчастной. Но гарпия вдруг бросила свою добычу и, взмахнув крыльями, понеслась прочь. Оглядевшись в поисках следующей цели, я обнаружил, что остальные её выжившие товарки поступают подобным образом, явно спасая свои никчёмные шкурки.
   - Птица, догоняй! Чтобы ни одна не ушла! - крикнул я дракону, а сам поспешно наложил Исцеление на истекающую кровью фею, только что спасённую мною от жестокой расправы.
   К сожалению, население деревни успело порядком пострадать - не защищённые никакими доспехами или толстой кожей, крылатые полуобнажённые девушки были очень уязвимы к физическому урону, и, к сожалению, нападение на поселение унесло жизни многих. Я вовсю бегал и прыгал, теперь уже как обычный человек, между частично порушенных домиков, накладывая Регенерацию на серьёзно пострадавших, и Исцеление - на самых безнадёжных, благодаря чему удалось спасти где-то с десяток фей.
   "Хозяин, не гневайся, несколько тварей ушло!".
   Прогремело в голове - это Птица вернулся.
   - Ничего, мой верный дракон! Ты славно поработал! - успокоил я его. И, обработав очередную пациентку, вдруг обнаружил, что вокруг меня образовался кружок из порядком потрёпанных, но всё же выглядевших довольно воодушевлёнными фей.
   - Позвольте выразить вам нашу огромнейшую благодарность и восхищение! Вы действительно великий воин, и наверняка добрый, мудрый и справедливый правитель! Спасибо за спасение моих сестёр! - в немного робко шагнувшей вперёд девушке я узнал ту, которая показывала нам дорогу к поселению.
   - Да не за что, обращайтесь, - постарался не показать своего некоторого смущения - подобные обращения и хвалебные речи были всё ещё чрезвычайно непривычными. О том, что это игровая ситуация, и ко мне обращаются не симпатичные полураздетые красавицы, пожирающие восхищёнными глазами, а это просто отрабатывают какие-то скрипты - я уже даже не думал...
   - Мы будем рады стать вашими подданными и служить верой и правдой. И... Любая из сестёр почтёт за честь отблагодарить вас лично, - говорившая скромно потупила взгляд.
   - Спасибо, - опять постарался сказать как можно более невозмутимо, - но, к сожалению, у меня есть дела... Нужно дальше лететь.
   - Ничего страшного. Мы всегда будем ждать вас, прилетайте в любое удобное время, - девушка стрельнула в мою сторону взглядом. - И можем составить компанию...
   - Знаешь... А давай-ка, и правда, ты полетишь со мной. Как, не возражаешь?
   - Конечно, нет! Почту за величайшую честь, быть избранной, - она даже залилась лёгким румянцем.
   - Птица, а ты как, не будешь против лишнего веса?
   "Да был бы вес! Она ж легче пушинки! Пускай!". Мне даже показалось, что дракон при этом хитро подмигнул своим большим жёлтым глазом.
  
   Так у меня появилась спутница, и остаток пути до Города Драконов прошёл не в пример приятней. Все имевшиеся в деревне феи присоединились ко мне бесплатно - что не значило, конечно, что потом не потребуется выделять средства на их жалованье, но, по крайней мере позволяло сэкономить в первую неделю. Оставив некоторых устранять последствия нападения гарпий, остальных отправил к кузнецу - так мне было спокойнее, хоть какая-никакая, но всё же охрана.
   Остальным моим отрядам, что, пока я бился с костяными драконами, клаконами и гарпиями, прочёсывали территорию на параллельных направлениях, на события повезло не в пример меньше - но я так и планировал. Один из них смог чётко определить, где находилась сложенная ровными штабелями древесина и камни, видимо, заготовленные кем-то и брошенные, а также отыскать и отбить у компании орков обелиск, открыв очередной кусочек карты местонахождения закопанного Великого Артефакта. Второй отряд обнаружил водяную мельницу, посещение которой автоматически принесло тысячу в казну, и напал на какой-то сборный лагерь, то ли разбойников, то ли ещё кого. Судя по всему, никаких интересных трофеев там не обнаружилось - только плохонькие доспехи и оружие, да немного денег. По ходу выяснилось, что ни грифоны, ни гаргулии не способны взять ничего из этого - требовался кто-то с руками, а не когтистыми лапами...
   Через какое-то время Птица поставил мне на вид, что голоден, и пришлось отпустить его на охоту. Ведь в том, что мы двигались налегке и без обозов, был скрыт существенный минус подобного перемещения - отсутствие припасов, которых удалось взять только для меня. Приходилось тратить часть времени на добычу пропитания, но учитывая то, что мы и так летели очень быстро, это было не так существенно. Я попросил дракона, когда насытится, натаскать ещё и впрок - для остальных, ведь грифоны и гаргулии летели медленнее и немного отставали, так же как и подкрепление из Замка.
   В итоге, мы с феей, которую, как выяснилось, зовут Сальвия, остались посреди леса одни. Поэтому я развёл костёр, оставил крылатую девушку готовить ужин, а сам занялся делами. Сперва открыл карту и убедился, что Аграил ещё вовсю рассекает волны на трофейном драккаре, и пока даже не планирует приставать. Как мы и обговаривали с ним, он старался забраться поглубже в полосу нейтральных земель, тех, что, как я очень надеялся, скоро станут моими.
   То же самое было и с воеводой - Ратмир ещё даже не достиг хребта, обозначавшего границы начальной территории. Его отряд плёлся, как мне казалось, неимоверно медленно, и ничего интересного с той стороны в ближайшее время не ожидалось. Зато - два вора, один нанятый уже давно, а другой - из набранных в начале недели, вовсю скакали каждый в свою сторону, и, судя по скорости передвижения - ведь каждому было выдано по две лошади, да ещё и лучших из имевшихся - должны были начать отрабатывать потраченные на себя деньги уже довольно скоро.
   Переключившись на Замок, удостоверился так же, что там всё нормально. Алёнка выгуливала феникса в ближайших окрестностях, натравливая его на маленьких птичек и зверушек. Хотел сначала загнать её под защиту стен, но передумал - пусть пока меня нету расслабляется. В Долине вовсю кипела бурная деятельность - строительство новых домов, всяческие сельхоз работы, садовник всё сажал что-то... В Заклинательном Покое процесс расщепления ещё не закончился, росла Стрелковая Башня, которая должна была обеспечить некоторую защиту от не особо сильных противников, и, самое главное - могла сбивать летунов. Хоть в гарнизоне были оставлены несколько гаргулий и пара грифонов, на всякий случай, но лишней такая система ПВО точно не была. Через интерфейс Сердца Замка перепроверил, что следующим в списке на строительство стоит апгрейд Болота - для улучшения оставленных для защиты трёх гидр из нового выводка, ведь все остальные уплыли вместе с Аграилом.
   Короче говоря, везде всё было хорошо и без меня. Закрыв все виртуальные оконца и оставив только карту - привычка всегда поглядывать не неё, контролируя обстановку, всё прочнее входила в обиход - осмотрелся вокруг. Мы находились на небольшой полянке. Вокруг обступали могучие огромные деревья, со стволами в несколько охватов, шелестящие кронами где-то там, в высоте. Их освещало солнце, клонящееся к не видимому из-за леса горизонту - ещё дневное, но вот-вот собирающееся превратиться в закатное. К запаху свежести, нагретой смолы, травы и цветов, что царствовал в этом мире зелени и дикой природы, примешивался аромат дымка и готовившейся на костре похлёбки. Поленья радостно потрескивали, стреляя искрами, кипящее варево булькало, и... Взор мой невольно задержался на помешивающей содержимое котелка Сальвии, которая сидела на корточках перед огнём. Поза, в которой она застыла, сложив крылышки за спиной, была очень непосредственна и одновременно изящна. Кроме того, не знаю уж, умышленно или нечаянно, но получалось так, что её набедренная повязка из невесомой ткани частично лежала на земле, из-за этого сдвинулась и обнажала немного больше, чем следовало...
   Так что взгляд мой, невольно остановившись на этом волнующем зрелище, уже не смог от него оторваться. И когда я понял, что моё повышенное внимание замечено вызвавшим его объектом, было уже поздно.
   - Господин ничего не желает? - мило улыбнулась фея, легко вставая на ноги и поворачиваясь ко мне.
   - Нет, нет... Ты что... Просто, подумал, скоро ли там еда будет готова!
   - А уже всё, - девушка сняла котелок и, поставив его рядом с костром, легко вспорхнула, через несколько мгновений приземлилась прямо передо мной, хитро стреляя глазками. Осторожно сделала ещё несколько шажков, теперь уже по земле, подойдя почти вплотную. - Точно ничего не желаете?
   Честно, я пытался сопротивляться. Но - выдержки и самоконтроля хватило ненадолго...
   И, в конце, добило сообщение:
  
   Поздравляем! Вы выполнили скрытый квест - соблазнить фею!
   Репутация с феей Сальвией: +500!
   Получено достижение: любитель экзотики! Репутация у существ женского пола не человеческих рас: +5%! Вероятность соблазнения: +1%!
  
   Один за другим, на облюбованную нами полянку слетались остальные отряды. Птица несколько раз возвращался, принося в когтях туши больших животных, которые сваливал горкой в сторонке, и все прибывающие подкреплялись свежим мясом. В помощь дракону, на охоту были разосланы грифоны, из отдохнувших - благодаря своей скорости, они оказались гораздо лучше приспособлены для этого, чем неуклюжие и неповоротливые гаргулии, которые могли если только загонщиками работать. Правда, ни первые, ни вторые не могли таскать тяжестей по воздуху, всё что они могли, это выследить, убить и оставить, с тем, чтобы их потом забрал Птица.
   Сальвия не отвлекалась на действия жутковатых крылатых существ - несмотря на мои опасения, она спокойно восприняла не только сжигание мёртвых деревьев в костре, но и пожирание убитых животных. Не обращая на происходящее вокруг ровным счётом никакого внимания, фея в буквальном смысле порхала вокруг, умудрившись за пару часов обустроить самый настоящий дом в кроне многовекового дуба. Когда я был приглашён туда, не смог скрыть восторга - жилище оказалось чрезвычайно уютным и комфортабельным, и, что самое главное, закрывало нас от посторонних глаз, позволяя и дальше заниматься всяческими безобразиями.
   Правда, когда охотники обнаружили неподалёку какое-то здание с кишащими вокруг демонами, пришлось отвлечься. Горестно вздохнув - лучше бы они Аграилу попались, авось, удалось бы хоть на этот раз вынудить тварей присоединиться - я вызвал Птицу, и мы быстренько сгоняли на разборки.
   Пол часа полёта в одну сторону, пол часа - в другую, и всего минут десять драки. Я даже и не понял, что это было - мы с драконом при поддержке нескольких грифонов вынесли противников совершенно не напрягаясь, даже не используя мою магию. Из дымящего трубой домика вышел усатый дядька, поблагодарил за освобождение от инфернального ига, и увеличил мне и всем остальным на целых двенадцать единиц Выносливость. Если Птица этого практически не заметил, то грифонам, ввиду заниженного у них значения данного параметра, его рост пришёлся в самый раз. Что уж говорить обо мне - шестьсот шестьдесят здоровья превратились в семьсот восемьдесят, ощутимое улучшение, не говоря о том, что махать мечом, бегать, что угодно творить теперь можно было в два раза дольше. Что я не преминул проверить, вернувшись на полянку и заглянув в уютный домик к Сальвии. После чего нещадно погнал её, и всех остальных, за халявным повышением - не воспользоваться представившейся возможностью было бы расточительством.
   Лёжа на травяной подстилке, накрытой одеялом, и смотря на лес в сгущающихся сумерках, я проанализировал своё безнравственное поведение в течение последних часов - и с немалым удивлением понял, что совершенно не испытываю стыда. Вернее, что-то на задворках такое мелькнуло. Об Алёнке, которая вроде была назначена любимой женой, или чем-то в таком роде, как-никак вспоминал. Но укоряюще она на меня в течение всего процесса не смотрела, и ничего такого, вроде глаза закрывать, чтобы её представить, мне для нормального функционирования не требовалось. А это значит что? Значит - не так уж и сильна оказалась привязанность, если она и есть. Конечно, тёмная эльфийка своей экзотичной внешностью, идеальным телом, непосредственным характером и горячим темпераментом честно заслужила свой высокий статус, положение моей первой фаворитки, но и фея оказалась весьма ничего...
  
   Первое подкрепление из Замка до нас добралось ещё перед тем, как стемнело. Незадолго до его, вернее, её приближения, я мысленно вызвал Птицу.
   "Давай, скорей возвращайся! Сюрприз тебе есть!".
   "Сюрприз? Какой сюрприз, хозяин? Хотя... Не хочешь ли ты сказать, что нанял в Замке самку дракона?".
   "Ай да молодца, догадливый! Давай, скорей-скорей-скорей, она уже подлетает!".
   Мой подчинённый со всей серьёзностью отнёсся к моменту, и когда звёзды заслонила несущаяся по небу тень и на траву с размаху, как они любят, опустилось чёрное чешуйчатое тело, Птица уже давно занял почётное место рядом со мной, застыв, как изваяние, и гордо выгнув шею. Одобрительно оглядев мощное тело драконицы и постаравшись изобразить как можно торжественности, я поприветствовал её:
   - Приветствую тебя, Курочка Ряба!
   "Здравствуй, хозяин! Рада познакомиться!", - грудной женский голос. Как-то так и представлял себе её!
   - Вот мой... Кхм... Помощник и верный транспорт, Лунная Птица, он тебе всё покажет и расскажет. Правда ведь?
   "Конечно! Всё в лучшем виде устрою!".
   - Ну всё, оставлю вас пока пообщаться... И давайте, отдохните, завтра предстоит тяжёлый бой!
   "Будет сделано, хозяин!".
   Сдав новенькую в надёжные лапы, я вернулся в уютный древесный домик, в ожидании улетевшей получать халявные единицы выносливости Сальвии и остальных. Там, не заметив даже момента, когда это произошло, вскоре задремал.
   Не знаю, сколько времени прошло - но я оказался разбужен странным ритмичным шумом. Моментально вскочил и поднял тревогу, в голову лезли всевозможные ужасы, вроде нападения орды големов. Встревоженный голос Птицы в голове заставил чуть успокоиться - если драконы рядом, то мне почти никто не страшен.
   "Что случилось, хозяин?".
   - Какой-то шум! Погоди, никого по карте не вижу... А шум сейчас стих, а до этого было ощущение, как будто кто-то кого-то... Постой...
   "Прости, что разбудили, хозяин!", - мне показалось, что я услышал в голосе дракона некоторое смущение.
   - Мля! Ну нельзя было подальше куда-нибудь слинять? - не выдержал я.
   "Я не хотел далеко уходить. Мало ли что...".
   - Птица! Я, конечно, ценю твою заботу... Но либо делайте это тише, либо - убирайтесь куда-нибудь за границу слышимости, хорошо?
   "Будет сделано, хозяин! Сладких снов!".
   Последняя фраза меня вообще добила - дракон, желающий спокойной ночи, это что-то с чем-то. Ещё бы одеялко подоткнул и колыбельную спел...
   "А что такое колыбельная? Давай спою!..".
   - Да летите уже! И дайте поспать. А то, наши с моей феечкой всё не возвращаются...
   Услышав шум рассекаемого крыльями воздуха и увидев передвигающиеся на карте подсвеченные фигурки, я вернулся в горизонтальное положение, и уже не просыпался до утра. Даже не обнаружив возвращения Сальвии, которая просто тихонечко легла рядом и не стала будить.
  
   На следующий день проснулся довольно рано, солнце ещё только вставало. Сальвия мирно сопела - причём, лежа на спине, безжалостно придавив свои изящные крылышки. Которые оказались не такими уж и хрупкими, как я думал сначала, боясь трогать и задевать - как выяснилось, они легко и безболезненно выдерживают не только вес самой своей хозяйки, но и меня в придачу. Кроме того, за них ещё оказалось удобно хвататься в некоторых позах, и опять же, ничего страшного - фея воспринимала это как должное и не выказывала признаков неудобства и недовольства.
   Легко перемахнув через сонное сокровище, я уселся, свесив ноги наружу из того импровизированного жилища, которое приютило нас с феей на ночь, и просто смотрел некоторое время на лес, наслаждаясь прекрасным утром. Вокруг всё так же шелестела кроны деревьев и пели птицы, тени постепенно уходили, истончаясь, свет менялся с красноватого на более жёлтый, уже совсем дневной, и расползался всё больше и больше, прогоняя остатки ночного сумрака. На траве и листьях сверкали, будто драгоценные камни, капельки росы, кое-где можно было различить блестящие нити паутины, раскрывались бутоны полевых цветов, вокруг которых деловито гудели различные насекомые. Шмели, пчёлы, жуки и мухи, тоже пробудившиеся с первыми лучами встающего светила и вовсю уже летали туда-сюда, кто собирая пыльцу, кто по другим каким-то своим делам.
   В какой-то момент я понял, что не один - что-то горячее и живое прижалось сзади, а нежные тонкие руки поползли по плечам, спускаясь всё ниже. Пришлось отвлечься от созерцания, и приступать к активным действиям, перехватывая инициативу и разворачивая игривую фейку поудобнее...
   Зарядка помогла взбодриться и настроиться на деловой лад. Когда некоторое количество минут спустя я вновь высунулся наружу, то весь кипел жаждой деятельности, просто любоваться красотами уже не хотелось. Поднял своё пернато-крылатое воинство, к которому подключились остатки подтянувшегося подкрепления, гаргулии и грифоны, вызывал Птицу с Курочкой, проверил новости из Замка и от других отрядов. Нигде ничего экстраординарного не происходило, всюду в моих Землях царило спокойствие и полный порядок.
   Сальвия, полностью взявшая на себя роль походного повара, быстренько состряпала простенький, но довольно вкусный и питательный завтрак, мы с нею перекусили, подождали, пока гаргуши с грифонами и драконья пара закончат доедать остатки вчерашних пиршеств, и, наконец, вылетели к нашей основной цели на первое время - Городу Драконов.
   Увидели мы его ещё издалека - устремлённые в небеса тонкие шпили и башни, которые громоздились на самой высокой в окрестностях горе, и мелькающие меж ними диковинные крылатые тени. Мимо сложно было пройти или пролететь, не заметив.
   Что и кто нас ждёт внутри, я не знал. Поэтому, для начала дал приказ всем садиться относительно неподалёку, и предпринял разведку, призвав ворону. Она, правда, далеко не улетела - на подлёте оказалась съедена внезапно бросившимся в её сторону небольшим зелёным дракончиком, видимо, из подрастающего поколения.
   Но главное я увидел - внутри находилось как минимум несколько драконов. Что отнюдь не радовало - если с двумя мы могли справиться точно, то про большие количества я не был так уверен... И помогать магией я не мог, ведь все представители чешуйчатого рода обладали сильной устойчивостью к магии, кто больше, кто меньше.
   - Птица. Можешь слетать туда-обратно, и попробовать выманить кого-нибудь сюда? А то, боюсь, соваться в это место буром чревато...
   "Мне это не нравится, Хозяин. Это не достойно чести дракона, тем более, в бою с сородичами".
   - Мы можем понести большие потери, я бы не хотел этого.
   "Драконы мудрые создания, не то что остальные. Можно с ними попробовать просто договориться. Главное, убедить, что ты действительно могущественный и богатый правитель. И я бы не хотел драться с ними - нашего народа и так слишком мало".
   - Хм... Если я создам несколько иллюзий тебя, это поможет их убедить?
   "Возможно. А если и нет - позволь мне вызвать Патриарха этой общины на поединок. И тогда я завоюю тебе Город Драконов".
   - Что ж, пожалуй, это лучший вариант. Как убедить их не нападать сразу, нужно что-нибудь типа белого флага?
   "Ничего не надо, я сам всё сделаю. Делай иллюзии - и полетели!".
   Подождав, пока рядом с Птицей появится несколько его копий, я дал команду взлетать. Ману было безумно жалко, но ради того, чтобы захватить неприступную твердыню малой кровью, можно было и пожертвовать.
   Нам позволили влететь внутрь и сесть рядом с самой высокой башней. Со всех сторон налетели драконы - как я вдруг понял, разных возрастов, среди них попадались и совсем маленькие - и окружили нас, вроде бы даже и не проявляя явных признаков враждебности. Никогда не видел столько чешуйчатых в одном месте, зрелище завораживало, даже несмотря на небольшие размеры младших особей.
   Я было дёрнулся начать речь, но Птица остановил:
   "Не спеши, Хозяин! Начни, когда Патриарх спустится. Не проявляй признаков спешки, это не в чести у нас".
   Пришлось закрыть уже было открывшийся рот и ждать сигнала от моего подчинённого, который, уловив мою мысль, что для меня все чешуйчатые на одно лицо, как китайцы, успокоил и сказал, что сообщит.
   Но Патриарха я определил и без сигнала - он оказался особенно крупным и могучим представителем чешуйчатого племени, чем-то неуловимо отличающимся от остальных, которые при его приближении замолкали и переставали даже шевелиться. Сев на землю напротив нас, главдракон застыл, и на какое-то время всё вокруг погрузилось в сверхъестественную, немного жутковатую тишину.
   "Давай, Хозяин!".
   - Приветствую тебя, Патриарх Драконьего Города.
   "Что привело вас, незваные гости?", - подождав пару минут, без всяких приветствий, ответил Патриарх.
   - Моё войско сильно, владения обширны, а казна полна. Я пришёл сюда, чтобы взять ваш Город под свою защиту. Это произойдёт, так или иначе, но хотелось бы, чтобы малой кровью.
   "Мне не нравится такой ответ. Нам не нужна ничья защита".
   - До сих пор была не нужна. Но скоро сюда хлынут другие игроки... люди вроде меня, имею в виду. И если не я - то кто-то из них точно доберётся до вас. А мне бы этого не хотелось. К тому же, я буду рад крылатым воинам в своём войске... И улучшу их до Красных, а быть может, даже и до Чёрных Драконов.
   "А вот это уже интересней, человек. Могло бы быть. Но мы не подчинимся вам. Уходите отсюда, подобру-поздорову".
   - Я не уйду. Тогда нам придётся драться.
   "Мы не боимся драки. Раз хотите - получите её".
   "Я вызываю тебя на поединок, Патриарх. Чтобы предотвратить лишнее кровопролитие. Мой Хозяин говорит правду - вам не устоять тут, придётся принять чью-то власть, рано или поздно!", - вдруг загудело в голове голосом Птицы.
   "Хорошо, я принимаю бой. Человек, если не хочешь погибнуть - слезай, и дай нам сразиться...".
   Я поспешно спрыгнул на землю, стараясь скрыть облегчение - ведь это было лучшим выходом. Сражаться со всеми этими крылатыми обитателями города высоких башен и шпилей не хотелось - пусть двое из моих подчинённых и были чёрными драконами, но остальные-то - простые гаргулии и грифоны - явно уступали по всем параметрам, и могли серьёзно пострадать, даже несмотря на поддержку моих аур, увеличивающих их защищённость и атаку.
   Птица взмыл в небо, туда же устремился Патриарх. Там, в вышине, разойдясь в стороны, они устремились друг к другу и с треском сшиблись, словно диковинные небесные рыцари, успев перед этим дохнуть друг на друга огнём. Оба после удара стали падать, но расправили крылья, выровнялись, и сошлись снова... И так раз за разом. На землю летели куски чешуи, вырываемые когтями и клыками, капли крови, что проливались диковинным дождём, дуновения ветра доносили жар от изрыгаемого из зубастых пастей огня...
   Конечно же, Птица победил. Я в этом и не сомневался. Но когда он рухнул наконец вниз, вслед за упавшим бездыханным телом Патриарха, не переставая драть и терзать его - мой подопечный выглядел весьма плачевно, как внешне, так и судя по игровым показателям. Десять процентов жизни, красная зона... И подлечить его возможности не имелось никакой, только ждать, пока сам восстановится... Погибший оказался действительно сильным противником, даже несмотря на то, что по мощи Зелёный Дракон должен был уступать Чёрному едва ли не в два раза.
   Тем временем Птица, успокоившись наконец, встал над распростёртой тушей своего павшего соперника, и в голове моей забасило: "По праву сильного, я теперь главный! Объявляю этот город собственностью своего Хозяина!". Окружавшие нас аборигены чудного скального города зашевелились, но никто явно возражать не стал - таких же могучих и сильных бойцов, как Патриарх, по крайней мере, на глаз, видно не было. Что очень печалило - ведь как бы он смотрелся под моими знамёнами... Да и просто жалко было, что такой красавец погиб.
   Но и то, что нам удалось избежать массовой бойни, радовало. Удалось подчинить себя одних из самых мощных существ во всём мире Земель, не потеряв при этом никого из своих подчинённых... Отринув сомнения и попытавшись смерить ворочавшуюся внутри и скребущую на душе жабу - не иначе, долгое общение с рептилиями повлияло на её появление - вызвал технологическим заклинанием игровой интерфейс Города Драконов. Следовало ознакомиться с полученным в распоряжение имуществом.
   Пришлось надолго погрузиться в изучение появившихся возможностей по управлению новым поселением. Не всё оказалось таким простым, как думал сначала. Кроме возможности нанимать драконов в войско - к сожалению, пока только одну штуку, и зелёного - я мог оставлять их в городе, с тем, чтобы они приносили в день налог, примерно по тысяче золота со взрослой особи. И того получалось, что один такой дракон-налогоплательщик стоит где-то сотни-другой крестьян... Довольно выгодно, если не считать того, что в бою крылатый воин мог приносить и больше.
   Кроме того, имелись некоторые - пусть и ограниченные - возможности по строительству Города и его развитию. Так, например, я мог увеличить его обороноспособность, наращивая стены и добавляя стрелковые башни, а так же специальные каморки, позволяющие обнаруживать лазутчиков и невидимок. Кроме того, можно было строить и улучшать Драконью Сокровищницу, которая в базовом варианте приносила бы тысячу золота в день сама по себе и увеличивала выход с остающихся в городе половоззрелых драконов, которые облагались налогом. Также, можно было добавить Большую Кладку, Детский Садок и Башню Свиданий, которые влияли на скорость взросления молодняка и частоту его появления.
   Недолго думая, я запустил строительство Сокровищницы. Деньги у меня пока были, но подстраховаться всё же следовало. После неё в список на строительство добавил один обнаружитель невидимок и Кладку. Остальное оставил на потом - уж больно в копеечку выливалось такое строительство, цены кусались весьма прилично.
   Далее, нанял того самого единственного доступного для этого дракона. Это оказалась молодая особь мужского пола, с каким-то невыговариваемым именем. После выплаты задатка он обозначился на карте как свой боевой юнит и тут же направился ко мне, заявив, правда, без особого энтузиазма:
   "Жду приказаний, Хозяин".
   - Сейчас отправлю тебя в свой Замок. Слетаешь туда-обратно, за день должен управиться... Там сделаю тебе улучшение, станешь Чёрным Драконом.
   Мне показалось, что глаза новобранца стали гореть чуть ярче и в них появился интерес.
   - Потом, не сомневаюсь, найдём тебе самку... Не ворчи, Птица, тебе Курочки Рябы мало? Так вот, будет тебе и самка, и гнездо, и куча врагов, кого можно жечь и жрать... Чего ещё надо для счастья дракону? Я думаю, оставшиеся ещё завидовать тебе будут. Так что - давай, лети. Маршрут сейчас по карте забью... Да, и ещё. Отныне ты у нас - Шустрик, извини, сломаю язык твоё настоящее выговаривать, - "Шустрик" - это я назвал самое близкое к тому набору шипящих и совсем редких гласных, которым наградила несчастного игра.
   Отправив своего нового крылатого бойца в путь, подошёл к Птице.
   - Ты как, мой верный друг?
   "Потрепал он меня, однако, сильный был... Но я доволен и рад, что смог победить столь могучего соперника! Теперь - я великий воин среди драконов!".
   - Птица. А какие у тебя планы на побеждённого? Там зубы, когти, чешуя...
   "Я бы не советовал тебе прикасаться к ним, Хозяин. Если не хочешь, чтобы твои новые подчинённые взбунтовались против тебя. И мне будет очень неприятно".
   - Ладно, - я постарался скрыть разочарование, - нет, так нет. А вот когда мы сможем дальше полететь? Когда ты окрепнешь достаточно?
   "Да хоть сейчас!..".
   - Неет, дорогой, я же вижу, в каком ты состоянии... Давай, отдыхай, лечись. Посиди пока тут. Это приказ, и не обсуждается, понятно? А мы пока с Курочкой Рябой по окрестностям пошаримся...
   "Да, Хозяин!", - голос драконицы тут же с готовностью раздался в моей голове. Несмотря на недовольное сопение Птицы, я взобрался на неё, и дал команду на взлёт.
  
   В итоге, до конца второго дня, мы прочесали довольно порядочный кусок территории, глубже погрузившись в неизведанные земли и больше удалившись от дома. Было обнаружено ещё несколько штабелей брёвен, заготовленных кем-то и брошенных прямо в лесу - на них мы даже не обращали внимания - и колодец, выпив воды из которого, я восстановил себе несколько десятков единиц маны. К сожалению, воспользоваться повторно им не получалось - судя по внезапно всплывшей подсказке, напомнившей мне, что всё-таки нахожусь в виртуальном мире, повторное использование становилось доступно только через сутки, а столько оставаться на одном месте в мои планы не входило. Но, тем не менее, это оказалось приятным бонусом, чуть повысившим мою боеспособность и расположение духа.
   Была обнаружена одна беседка, давшая тысячу опыта - теперь для меня это были крохи, но отказываться от них, естественно, не стал. Вокруг бродил небольшой табун диких единорогов, которых относительно без проблем и довольно быстро удалось извести - они только успели потрепать пару грифонов и гаргулию, к счастью, не смертельно.
   Какие-то грибы-переростки, с меня ростом, поделились с казной пятью драгоценными камнями - тоже мелочь, а приятно. Так же, пару раз попадались вышки, позволяющие пешим воинам подниматься наверх и обозревать окрестности - но для нас это было неинтересно.
   Удавалось найти и серьёзных противников - помимо дичи, в изобилии попадающейся нам навстречу. С прокормом моего крылатого воинства проблем не предвиделось, то и дело кто-нибудь срывался вниз и исчезал в густой листве, заприметив очередного кабана, оленя или ещё какую тварь. Из опасных же врагов нам встретилась группа Циклопов, стая окаянных Птиц Рух - опять дрались остервенело, за один бой унёсли с собой двух грифонов и гаргулию - и несколько группировок, куда-то брёдших по своим делам, одна из которых чисто человеческая, а две - какие-то смешанные, из существ разных фракций. С учётом всей мелочёвки, на которую я сам лично, зачастую, даже не отвлекался, а посылал только отдельные небольшие отряды - потери увеличились ещё на двух гаргулий, которые хоть и были толстокожими, но всё-таки из-за своей неповоротливости часто подставлялись.
   И всего этого с трудом хватило мне на один уровень за день. Правда, он принёс очень крутой бонус - умение Полёт, увеличивающее скорость передвижения подчинённого отряда по воздуху. Мне подобная вещь точно была полезна, учитывая, что большинство времени приходилось наблюдать мир Земель с высоты, оттуда, откуда обычно птицы смотрят...
   Потихоньку дела шли и у других отрядов. Ратмир ещё только-только дошёл до перевала, хотя, его догнали подкрепления из нанятых уже после начала недели егерей и мужиков, улучшенных Путятой до ополченцев. По понятным причинам, воевода ничего интересного до сих пор не встретил.
   Аграил захватил маяк на каком-то острове, ускоривший передвижение по морю. Одинокую башенку с огнём на крыше защищали какие-то троглодиты, ничего серьёзного, минотаврам и гидрам на один зуб. После этого, демон успел добраться до предполагаемой точки высадки, и уже начал вовсю вгрызаться вглубь пока что совершенно скрытых от нас территорий.
  
   Так же штатно и спокойно прошёл и третий день после спадения завесы. Я взял дань с небольшой мельницы, подчинил себе деревеньку гоблинов, которых тут же всех нанял и отправил работать на ближайшие рудники - рабочие руки требовались только так, хоть даже это и зеленокожие бездельники, получил пять единиц к силе магии в Стоунхендже, за вход в который пришлось сразиться с друидами, и исследовал пару заклинаний, записанных в каких-то непонятных строениях, называемых Святилищами. Одно оказалось аж третьего уровня, правда, не родственной мне школы магии - Слово Смерти, другое - первого уровня, Встречный Ветер. Также, удалось стать владельцем нескольких артефактов - Сапогов Скорости, ускоряющих передвижение всего отряда, правда, только по земле, Листка Клевера, повышающего удачу, и дающей защиту от Магии Разума диадемы.
   Было несколько серьёзных сражений, как у меня, так и моих героев - даже Ратмир до вечера успел отбить мне очередную каменоломню у охранявших её мумий, а Аграил вообще отличился аж четырьмя битвами, кровожадно расправляясь со всеми, кто попадался ему на дороге, и активно используя для разведки быстроногих кентавров.
   Уровня за весь день приобрести так и не получилось - с каждым разом это становилось всё сложнее из-за сложностей с поиском достойных противников, так, чтобы они с одной стороны не оставили меня без армии, а с другой - позволили подняться ещё на одну ступеньку вверх. Птица полностью восстановился и я снова пересел на него, подоспел и Шустрик. Конечно, можно было бы раздать драконов по одному каждому отряду - но мне это претило, хотелось держать максимальную мощь в своём кулаке, будучи готовым в любой момент совершить стремительный и победоносный блицкриг.
   И ближе к вечеру мне удалось нарваться, наконец, на первый настоящий отряд, управляемый другим игроком. Он был довольно многочисленный и сильный, и, видимо, направлялся из Замка Волшебницы, где были взяты все три расы - в наличии присутствовали и полурослики, и гномы, и эльфы с эльфийками, многие верхом на единорогах. А также, конечно, друиды, которые успели оживить и превратить в громадные машины для убийств несколько деревьев.
   Для минимизации потерь я после первой атаки с неба, довольно удачной - вражеский герой почему-то не использовал возможности маскировки эльфов, разные способности друидов, и выстроил всех просто практически посреди чистого поля - предпринял отступление, и подождал, пока мана, что была затрачена на оживление древесины, иссякнет. После чего устроил второй налёт, теперь уже окончательно разгромив противника. Живыми не ушёл никто, пленных взять также не получилось - я спохватился слишком поздно, наложив Паралич на пытавшегося убежать раненого, которого в следующее мгновение добила оказавшаяся рядом гаргулия.
   Походив между валяющимися тут и там трупами и натёкшими лужами крови, изо всех сил гнал внезапно налетевшие тяжкие мысли. Убеждая себя, что это игра, и убивал я бездушных компьютерных персонажей. Что иначе тут нельзя и всё только для того и создано, чтобы воевать.
   В мою копилку пошло ещё несколько трофейных артефактов - секира, сулившая своему владельцу бонус аж в десять пунктов Силы, да две жемчужины, одна из которых давала пять единиц к Силе Магии и Устойчивости к Откату, другая - прибавляла десять к Ментальной Выносливости. Причём, из последних можно было использовать лишь что-то одно, что заставляло терзаться в сомнениях. Хотя, пока не было доступа к нормальному восполнению маны, со второй жемчужины всё равно толку не было.
   Всё оружие и снаряжение противников, в том числе посохи друидов, которые, к сожалению, я активировать не смог, отправилось в свёртки, которые я закрепил на спинах Курочки Рябы и Шустрика. Туда же отправил отпиленные рога единорогов, и снаряды, взятые из сумок полуросликов - на каждом было что-то написано, обычно всевозможные нецензурные слова, но интерфейс игры определял их как руны, усиливающие и добавляющие магические эффекты. Не забыл я, конечно, и волшебные маскировочные плащи, и стрелы эльфов... В общем, выгреб всё, что только смог.
   Потери были, но не ужасающие - четыре гаргулии и два грифона. Все остальные оказались в той или иной мере побитыми и ранеными, и пришлось устраиваться на отдых, для откорма и восстановления. Вредными противниками оказались полурослики - их излюбленной целью были глаза, и один даже сумел подбить частично ослепить Птицу, немало тем расстроив меня и самого дракона.
   Но, в целом, первые три дня после исчезновения Завесы всё и правда шло очень, даже слишком хорошо. Конечно же, это не могло длиться вечно - что и доказал день четвёртый...
  

Глава 2

   Ирэна быстро и озабоченно ходила взад-вперёд по большому залу, шелестя по мраморным плитам шлейфом пышного платья. Лучи яркого жаркого солнца проникали в высокие стрельчатые окна, увитые плющом, и играли на блестящих драгоценностях и камнях дорогого одеяния. Снаружи на разные голоса пели диковинные птицы, раздавался стук молотков, визг пил, невнятный говор - там, в городе, вовсю кипела жизнь. Но в душе у девушки не было спокойствия, произошедшее просто выбило её из колеи и не давало расслабиться. Один из двух крупнейших отрядов волшебницы, тех, что она направила в ничейные земли искать удачи - оказался наголову разбит каким-то сильным врагом, по всей видимости - чернокнижником. И он направлялся прямо в сторону её владений...
   Ирэна бессильно сжала кулачки, стараясь сдержать слёзы - ведь там, на поле боя, пал её верный Конан. К которому она, как оказалось, уже довольно сильно успела привязаться. Это был первый герой, когда-то пришедший к белоснежным стенам её Замка в поисках найма... Правда, если абстрагироваться от её отношения к нему, погиб варвар довольно нелепо, бестолково угробив весь свой отряд. Но от осознания этого не становилось легче.
   Что же делать, как быть в такой ситуации? Так глупо и сразу проигрывать не хотелось, не затем она столько усилий и средств тратила на эту игру, чтобы сразу всё потерять! Два феникса и второй отборный отряд, который возвращался домой, давали некоторую надежду отбиться. К сожалению - весьма призрачную, ведь против трёх чёрных драконов, обладающих практически полным иммунитетом к магии, они не котировались. Даже если кастовать из Заклинательного Покоя её Замка, который долго и последовательно улучшался, и теперь во много раз усиливал собственные колдовские способности волшебницы, увеличивая как радиус, так и силу воздействий - всё равно, этого не хватало, чтобы пробить заявленные шестьсот единиц устойчивости к магии крылатых танков. Можно было надеяться разве только уничтожить на подходах более слабых существ из отряда, гаргулий и грифонов, да попытаться сбить героя. Да, в таком случае, могло и получиться... Вот только, что-то подсказывало - не будет лёгкой победы. Даже, если только одни лишь драконы долетят, они с лёгкостью расправятся с остальным гарнизоном.
   Рисковать не хотелось. Как и идти на тот шаг, к которому толкала судьба... Но, похоже, выбора не было. Ирэна решительно остановилась и с силой вдавила ноготки в ладони, и - переключилась на виртуальные интерфейсы и активировала окошко управления дипломатическими отношениями. Когда-то, она долго сомневалась, стоит ли вообще строить то довольно дорогое здание, дающее возможность дистанционно заключать союзы и общаться с другими игроками. Но, в итоге, всё повернулось так, что теперь это виделось единственным спасением.
   Уже несколько дней мигавшая иконка приглашения в союз, наконец, дождалась проявления к себе внимания. Её ещё требовалось активировать, для подтверждения согласия, но так сразу бросаться в омут с головой волшебница не собиралась. Для начала, надо было хотя бы посмотреть на того, кто приглашает, поговорить с ним, обсудить условия...
   На её вызов ответили не сразу. Волшебница успела многое передумать, разволноваться ещё сильнее, перейти из просторной и светлой залы Сердца Замка к себе в покои. Присев на постель, девушка попросила прислугу принести чего-нибудь перекусить и выпить, чтобы хоть как-то отвлечься и успокоиться. И тут, внезапно, перед Ирэной появилось полупрозрачная фигура - её запрос на соединение всё же подтвердили, тем самым, активируя двустороннюю связь. Невольно мелькнула мысль что так даже лучше - по виду спальни, вряд ли можно делать какие-то выводы о силе войск и об отстройке Замка, разве только косвенные.
   Седой сухощавый мужчина в расшитом камзоле медленно огляделся, оценивая обстановку. Когда его взгляд, пробежавшись по комнате, наконец, впился в девушку - тонкие губы растянулись в улыбке, а тело чуть качнулось вперёд в лёгком полупоклоне.
   - Здравствуйте, прекрасная госпожа. Меня зовут Ганнибал. Позвольте отметить, вы неотразимы, и, кроме того, явно обладаете вкусом - давно не бывал в так любовно обставленных и уютных помещениях! И рад, что, помимо всего этого, вы ещё и благоразумны - раз уж желаете воспользоваться нашим щедрым предложением, - мужчина говорил, будто читал речь - плавно, спокойно, завораживая звуком своего голоса и интонацией, в которых так и сквозила уверенность в своих силах. Ирэна, сидевшая всё это время, как на иголках, нервно сглотнула и попыталась улыбнуться в ответ:
   - Только есть один нюанс. Сюда, прямо ко мне, летит чернокнижник с тремя чёрными драконами и всякой мелочёвкой в придачу. Это я предельно честно говорю. Так что, думайте сами, нужен вам такой союз, и выиграете ли вы что-то с него...
  
   Началось всё с пожара в Замке, вернее, в поселении у его стен. Мы как раз летели над дорогой, на которой намедни раскатали в кровавый блин ту сборную солянку из гномов, эльфов, фей и полуросликов. Где-то там, с другого конца виляющей между деревьев просёлки, могла находиться база, откуда наши неудачливые противники вышли. Захватить её, по понятным соображениям, было бы очень неплохо.
   Сидя на спине Птицы, я оглядывал расстилающиеся под нами пейзажи и лениво перебрасывался короткими редкими фразами ни о чём с феей, которая крепко обнимала меня сзади - слишком крепко, пожалуй, ведь ей можно было не бояться упасть вниз. И... И тут вдруг пришёл сигнал. Вообще-то, я к ним уже привык - постоянно тут или там вспыхивали небольшие схватки, кто-то мог просто на дикого зверя в лесу напороться, или ещё что... Тем не менее, конечно же, я посчитал своим долгом проверить, кто и на кого напал, не нужно ли контролировать ситуацию.
   Сначала думал, атаковали кого-то из моих подчинённых, но всё оказалось гораздо проще. Видимо, какой-то бездельник не соблюдал технику пожарной безопасности, и из-за его халатности уже полыхало сразу несколько домов... Всё это было хоть и неприятно, но довольно привычно - незадолго до этого окрестности Замка подвергались нашествию викингов, порядком пострадали, и фактически были отстроены по новой с нуля. Поэтому, понаблюдав за тем, как мои люди тушат огонь, и убедившись, что они справляются, переключил карту обратно на окрестности вокруг нашего отряда - дома моя помощь пока была не нужна.
   Однако, это оказалось только началом... Спустя пару часов пришёл очередной сигнал. На этот раз, куда более серьёзный - у моего Замка обнаружился конный лазутчик! Не приближаясь на расстояние выстрела и ловко уйдя от преследования, когда вслед наглецу кинулись стремительные грифоны и неутомимые гаргульи, он ускакал в неопределённом направлении, скрывшись в лесу. И неизвестно, сколько и чего успел этот разведчик вызнать, пока находился на расстоянии прямой видимости... По крайней мере, он наверняка мог оценить полную застройку, размер и состояние укреплений, так же, как и отсутствие в поселении драконов.
   Мысль, что по моим владениям теперь безнаказанно шастают вражеские соглядатаи - ведь кто даст гарантию, что этот оказался только один - сильно напрягала. Хоть возвращайся обратно, отыскивай их всех, да бросайся свирепым сторожевым псом на каждого, кто пересекает границу... Но так точно никакой войны не выиграешь, метаясь туда-сюда. Скрипнув зубами, не стал менять направления. Только выделил патрульных, как крылатых, так и конных, и задал им маршруты, чтобы получше смотреть за прилегающими к Замку окрестностями. Мало ли кого туда ещё занесёт...
   Ещё какое-то время после этого всё было более-менее спокойно, хотя бы внешне - сам я внутри никак не мог расслабиться. А потом пришёл очередной сигнал о нападении. И, в отличие от первых двух сообщений, это оказалось действительно нападение - атаковали отряд Ратмира. Когда бегло оценил численность и состав нападающих, а так же прикинул, где это всё происходит... Волосы на голове зашевелились. Несколько мгновений, и Птице была дана команда разворачиваться практически на сто восемьдесят градусов, лететь домой. Теперь точно приходилось забыть о всех планах глобальной экспансии - тут бы хоть своё удержать.
  
   Ганнибал не просто прислал текстовое сообщение, как делал чаще всего, когда требовалось передать что-то. Он внезапно "позвонил". Расчётливый старый маг редко использовал дорогой и маноёмкий "скайп", как называли между собой игроки данное хитроумное заклинание, и это могло означать лишь одно - произошло нечто действительно серьёзное.
   - Важная информация, Карлос, - "голограмма" Ганнибала начала говорить сразу, без приветствий, короткими и ёмкими фразами - он экономил драгоценную энергию. Мускулистый чернявый крепыш, к которому обращался маг, мгновенно вышел из состояния полудрёмы, в котором пребывал, чуть откинулся назад, выпрямляясь, и одновременно остановил своего адского скакуна - кошмара. Мужчина приготовился к самым худшим новостям - последние месяцы для альянса были не самыми безоблачными. - Один из открывшихся игроков согласился на предложение. Но туда летит хозяин той самой области, в которую ты направляешься. Чернокнижник, три чёрных дракона, под пару десятков гаргулий, ещё около одного - грифонов, и сам - маг где-то среднего уровня. Твоя задача - насколько возможно, ускориться и заставить его повернуть назад. Желательно, ещё и вынести после этого. Всё понял? Тогда, отключаюсь. Дальнейшее общение - текстом.
   Карлос присвистнул, глядя на медленно истаивающую в воздухе человеческую фигуру, остатки которой, в виде разноцветных клубящихся облачков, уже разгонял в стороны лёгкий ветерок. Получалось, что всё не так уж и плохо, как он опасался сначала - хотя бы, никто не позарился на их собственность, нигде в контролируемых зонах не появилось сильных и опасных отрядов, не произошло восстаний. Но - тем не менее, без преувеличения, новости были чрезвычайно серьёзными, новые вводные требовали относиться к миссии со всем вниманием.
   Переведя взгляд на интерактивную карту местности, мужчина чуть приблизил масштаб - причём, сделал это совершенно не задумываясь, машинально, настолько эта привычка уже въелась в жизнь. Задумчиво окинул взглядом движущуюся массу разномастных воинов, своих подчинённых. Довольно и несколько кровожадно ухмыльнулся. Да кто сможет противостоять этой силе? Очередной новичок-донатер, какой-то чернокнижник, пусть даже и успевший обзавестись выводком чёрных драконов? Этот выскочка - не первый такой. До этого, кому они только рога не обламывали!..
   Вон те гвардейцы, шагающие впереди, под предводительством героя с невыговариваемым именем Шрааг - они брали не менее десятка Замков. Мощные тела, блестящие чешуёй, которую пробьёшь не каждым оружием, все перевитые жгутами рельефных мышц. Инфернальные огоньки глаз, что светятся чистым, незамутнённым багровым злом, отражающим всю сущность существ, живущих только ради убийства. Сильные и плавные движения хищных зверей, сейчас демонстративно спокойные и медленные, но готовые в любой момент превратиться в быстрые и стремительные, срывающие концентрированные сгустки ненависти, ошибочно кажущиеся творениями из плоти и крови, в стремительном броске - конечно же, последнем для обречённой добычи. У этих ветеранов инферно уровни не меньше сорокового, почти все уже - элита или супер-элита. Они выжили в неисчислимом количестве боёв, каждый раз становясь ещё немного сильнее, улучшая свои характеристики, получая персональные, редкие умения, и становясь всё более сильными, свирепыми, безжалостными воинами.
   Шрааг первым из всех прошёл полную цепочку развития, став полноценным героем - и даже больше, чем просто героем. Он теперь имел не только навыки и умения, которые могли получать обычные - и не совсем обычные - гвардейцы, такие, как Огненное Касание, Вскипающая Кровь или Демонический Вой. У него теперь ещё развивалась полноценная командирская ветка, с открытым и развитым Лидерством, аурами Атаки и Защиты, а так же Магией Хаоса. К сожалению, всё это улучшалось очень медленно - для получения нового уровня требовалось истреблять всё возрастающее количество противников. Но, тем не менее, такой предводитель, вышедший "из народа", по многим параметрам намного превосходил "воротничков", имевших статус героев с момента самого своего сотворения.
   Будто почувствовав взгляд своего командира и хозяина, Шрааг осадил своего кошмара, заставляя встать на дыбы, поднял свою безобразную морду вверх и помахал над головой кнутом. Остальные гвардейцы сражались голыми руками, и лишь некоторые были конными. Новоиспечённый герой же не упускал возможности воспользоваться своими прерогативами.
   Многие неопытные игроки, бравшие расу демонов, не любили этот тип юнитов, предпочитая более дорогих и эффектных - ифритов, суккуб, церберов, кошмаров, даже дьяволов, у кого хватало денег. Но Карлос знал истинную цену костяку своей армии: все их навыки и умения были заточены на нанесение максимального урона и увеличение выживаемости, не было ничего ненужного. Кроме того, они имели огромный опыт за плечами - как формальный, дарящий заветные прибавки к характеристикам, так и самый обычный, "жизненный". И самое главное - несмотря на то, что после сотен боёв и месяцев упорных тренировок эти гвардейцы могли драться на равных с существами куда более высоких классов, жалованье они требовали всё в том же размере, что и раньше, а это позволяло содержать довольно приличные по размеру армии.
   Но, конечно же, в отряде была не только пехота. Вокруг основной колонны скакало, помогая прыжкам своими крохотными смешными крылышками, целое сонмище бесов и чертей, тоже довольно дешёвых солдат. Главными их задачами было даже не столько сражаться, сколько красть ману у вражеских колдунов, для своего хозяина, и служить подпиткой для его классового умения - Дани. Каждый из этих не самых сильных и мощных юнитов отдавал частичку своей силы Карлосу, и принимал на себя часть предназначенного ему урона. И всё это действовало, конечно, только если предводитель отряда находился поблизости...
   В стороне от гвардейцев и смешно порхающих чертей и бесов, медленно двигая и покачивая зубастыми головами, шагало несколько церберов. Ударные клинья многоголовых псов, несущих смерть в тройном размере, использовались в самых тяжёлых местах - там, где требовалось прорывать строй противника. Кроме того, обострённое чутьё и возможность никогда не спать делали этих зверей незаменимыми для охраны лагеря. Но вводились в бой они как можно реже - ведь, наряду с повышенным исходящим уроном, они имели не самые толстые шкуры, были уязвимы и легко убиваемы. Кроме жутких сторожей инферно, еде-то впереди, разбежавшись веером по округе, прочёсывали местность и их младшие собратья - адские гончие, вынюхивающие и выискивающие всё интересное, что могло попасться по пути, включая вражеские засады.
   Следом за гвардейцами скользили над землёй два ифрита, мерцающие и переливающиеся оттенками красного, будто раскалённые угли. Их можно было бы навербовать куда больше, но Карлос придерживал именно такое количество - уж больно были дороги эти антиподы джиннов, при этом, имея слишком узконаправленные способности. Вместо одного такого казалось куда более эффективным нанимать несколько гвардейцев или бесов. Но, тем не менее, несколько ифритов в войске было желательно иметь - основным применением этим гордым порождениям инферно были бои с бестелесными противниками и проникновение в труднодоступные места, для выкуривания засевших на островах, где-нибудь высоко в горах, и так далее.
   За медленно плывущими огненными джиннами величаво вышагивали, покачивая бёдрами, суккубы, сбившиеся кучкой и о чём-то оживлённо шушукающиеся на ходу. Источающие ауры похоти и желания демоницы были по-своему хороши - соблазнительные и откровенные улыбки, никакого стеснения от наготы, от открытых взглядам посторонних тел, поистине красивых и стройных - это если не считать, конечно, острых когтей, копыт на ногах, торчащих из густых чёрных волос рогов и красного цвета кожи. Красавиц было около десятка - для подавления вражеских стрелков обычно больше и не требовалось. Смертоносные умения, поддержанные магией, позволяли довольно быстро наносить серьёзный урон по площадям, а навыки ментального воздействия могли остановить уже готовую опуститься разящую руку противника, или даже подчинить его своей воле.
   Наконец, замыкали колонну вооружённые пращами полурослики и солдаты-инородцы, переданные в усиление Ганнибалом. Заметно нервничающие, часто с неприязнью и боязнью поглядывающие на рогатое воинство, они, тем не менее, послушно тащились вперёд, и представляли собой серьёзную силу - особенно, лязгающие сочленениями и коптящие трубами боевые големы, а так переваливались на грубых колёсах боевые машины с шагающими рядом расчётами. Последних у Карлоса и у самого хватало - среди аккуратных гномьих скорпионов и паровых пушек инородно белело черепами украшений и сверкало торчащими во все стороны шипами несколько его личных катапульт и баллист. Старых и верных, многократно улучшенных и усиленных рунами, окроплённых кровью и пропитанных скормленными им душами. По сути, это были настоящие самодостаточные артефакты, заточенные на разрушение.
   И всё это подчинялось только ему, одному лишь его слову! Такие мысли успели пронестись в голове предводителя сборного воинства, невольно гордо расправившего плечи и приосанившегося, в считанные доли мгновений. И не прошло и десятка секунд, как он, перечитав присланную вдогон "видеовызову" текстовую информацию, присланную Ганнибалом, взвесив все "за" и "против", отдал приказ.
   - Шрааг! Готовь малый отряд, основная задача - осада Замка, уходим порталом!
   - Слушаюсь, мой господин! - глаза демона полыхнули фанатичной преданностью, такой редкой у этого племени. Конечно же, это работало хорошо прокачанное Лидерство, а так же вторичные навыки - Боевой Командир и Демоническая Верность. По крайней мере, Карлос усиленно старался считать так, ему было проще представлять своего подчинённого бездушной моделью. Хотя - сомнения в том, что на самом деле это не совсем так, время от времени бродили на задворках сознания...
   Меньше минуты - и отряд отборных гвардейцев, бесов и чертей, несколько суккуб, один из ифритов, пара церберов и свора адских гончих, в сопровождении лучших осадных машин, выстроилась перед своим предводителем. Оглядев их, тот достал из седельной сумки пергамент, пару раз провёл по нему рукой - когда-то за этот клочок выделанной кожи, свёрнутый в трубочку, было отдано целое состояние. У Карлоса их было несколько, хранились на крайний случай, и сейчас пришла пора использовать один. Прыжка хватит на то, чтобы преодолеть огромное расстояние, переместиться ближе ко владениям дерзкого чернокнижника, оказаться почти у ворот его земель. Конечно же, можно было бы активировать и ещё один заветный свиток, чтобы оказаться сразу у предполагаемого места расположения его Замка - но, всё же, это было очень дорогое удовольствие, так раскидываться козырями очень не хотелось. Уже и такого ускорения передвижения должно было хватить, чтобы дать небольшому отряду избранных такую фору, которая требовалась, чтобы отвлечь врага и спутать все его планы.
   Развернув пергамент, предводитель демонов активировал наложенное каким-то неизвестным магом заклинание. Потому что - будь создатель свитка известен, за него уже велись бы жесточайшие войны. Обладающий таким заклинанием, как массовый портал, мигом получал в свои руки огромные возможности, становясь на ступеньку выше остальных. Способность мгновенно перемещаться сразу поставила бы игроков, находящихся в зоне досягаемости, перед угрозой мгновенного и массового вторжения, заставляя сидеть безвылазно в своих Замках, опасаясь их потери - по сути, это должно было парализовать всех ближайших соседей заполучившего заветное знание...
   Сверкнула вспышка телепорта, за ней последовала практически мгновенная смена декораций и дезориентация. Однако, вышколенные воины ада знали своё дело - тут же разведчики-гончие разбежались в стороны, а остальные замерли в ожидании, готовые в любой момент обрушиться всесокрушающей мощью на оказавшегося поблизости врага. Конечно, вероятность встретить кого-то сразу после перемещения была мала, но в этот раз им повезло - уже скоро от разведчиков пришло сообщение, что по дороге движется небольшой отряд. Приблизив изображение, Карлос в очередной раз самодовольно ухмульнулся - какие-то людские бойцы, не рыцари даже, да ватага полуросликов, и всё это - под предводительством однорукого полководца. Разнести их в пух и прах не представлялось проблемой.
   Но уже как минимум подкрасться незаметно и уничтожить врагов одним стремительным броском не получилось. Отряд демонов, быстро и привычно построившийся и рванувшимся сквозь заросли. единым всесокрушающим кулаком, оказался засечён вражескими лазутчиками - егерями, которые до того умудрились как-то остаться незамеченными разведчиками. Успев дать тревожный сигнал своим, эти внезапно возникшие из лесу люди начали выпускать в сторону чешуйчато-рогатой массы одну стрелу за другой. Всего два лучника оказались на пути нападавших - и они были просто сметены и втоптаны в землю, не в силах задержать своих врагов даже на секунду.
   Карлос, верхом на своём ужасающем скакуне, одним из первых выскочил на прогалину, где спешно строились силы противника - пара десятков конных, довольно неплохо вооружённых и оснащённых, больше дюжины полуросликов, и считанное количество стрелков-егерей. Те из них, кто мог наносить дистанционный урон, уже вовсю начали осыпать снарядами гвардейцев инферно, бесов, адских гончих и суккуб, вываливающихся один за другим из жалобно хрустящего кустарника.
   Предводитель демонов не увидел лишь вражеского главаря: чтобы обнаружить его, пришлось перевести взгляд на карту. И когда удалось вычленить из людской массы однорукую фигурку - Карлос громко и скверно выругался. Как оказалось, ему противостоял не кто-нибудь, а настоящий охотник на демонов, и сейчас он как раз начинал обряд экзорцизма.
   Реакция на опасность последовала немедленно. Всем бойцам дальнего боя была дана команда - сосредоточить огонь на вражеском герое. Его буквально испепелили струи огня, выпущенные распутными демоницами. Правда - они всё равно немного не успели. Нестерпимо яркое свечение заполнило окружающее пространство, заставив ненадолго всех замереть - даже те, кто до этого со всех ног неслись вперёд, сбивались с шага и останавливались. Когда сияние стало совсем нестерпимым, раскатисто грянуло, выжигая жизнь из всех тех, кто был рождён нечистью, а наиболее слабых - отправляя обратно, в мир раскалённой лавы и серы.
   Когда смертоносная магия сделала своё дело, Карлос, убрав ладонь от глаз, огляделся - и вновь процедил сквозь зубы что-то нелицеприятное. Пусть охотник на демонов был и не особо-то силён, да ещё и, видимо, не имел возможности подпитываться святостью для использования своих способностей - но он всё равно нанёс достаточно ощутимый урон. Большинство бесов оказалось выбито, здоровье остальных порядком просело... Привычно, заставив усилием воли взять себя в руки и успокоить неугомонный нрав, командир пострадавшего и немного прореженного отряда всё же крикнул:
   - Уничтожу! Раздавлю!
   И пришпорил кошмара. Хоть, обычно от полководца больше пользы в штабе - в данный момент хотелось именно схватки. И это было оправдано. Ведь недаром же Карлос был с ног до головы закован в сплошь артефактные доспехи, покрытые рунной вязью, со вставленными усиливающими камнями и прочими элементами. Недаром он когда-то выбрал в качестве классового умения Дань, дающую возможность становиться сильнее именно в рукопашных битвах. Недаром в комплект к этому были взяты Ближний Бой и две книги Расового Знания - причём, последние для полудемона-полугнома открывали довольно интересный спектр умений и свойств, тоже, скорее полезный именно в схватке. Боевая Форма Демона и Стойкость Гнома делали сильнее, крепче, выносливее и неуязвимее, взаимно дополняя друг друга, а Иммунитет к Магии, присущий всем представителям подгорного племени, позволял меньше внимания обращать на происки вражеских колдунов. За счёт того, что разработчики что-то недосмотрели, напутали, или же - благодаря удачно вкравшемуся багу, обычные ограничения для полукровок, оставляющие лишь семьдесят процентов от стандартных способностей, складывались вместе - ведь расовых книг было две, и в каждой из них оказалось возможно выбирать одно и то же. Благодаря этому, получалось даже лучше - сто сорок процентов от нормы. То есть, эти "врождённые" умения делались ещё более развитыми, чем у чистокровных представителей рас демонов или гномов.
   Конечно, помимо этого, Карлос мог и колдовать. Взятый на остаток от расовых возможностей Заклинатель Ада перебивал неспособность к творению волшбы, которая шла у всех гномов по умолчанию, и открывал, пусть и урезанно и не давая полных бонусов, лишь компенсируя минусы, доступ к Магии Хаоса и Огня. Не пользоваться колдюовскими возможностями было расточительством - хотя, изначально Карлос и рассматривал вероятность взять негативную книгу Невозможности Колдовать, а за счёт неё - такого полезного неумелым в сельском хозяйстве демонам Агронома, и ему в комплект Оружейника или Доспешника. Но, даже несмотря на такую ущербность, магические статы в любом случае качались бы, тем или иным способом, и казалось большой глупостью не использовать этот ресурс. Поэтому, из всех вредных Книг Знаний, дающих взамен взять что-нибудь нужное,в итоге были выбраны только Мясник, Тиран и Нетерпимость. А на сдачу, да из исходных одиннадцати доступных всем игрокам томиков были взяты Магия Материи и Хаоса, Военачальник, два Расовых Знания, Ближний Бой, Предводитель Воров, Артефактор, Рунный Мастер, Раса Демонов и Раса Полуросликов. Последние были взяты только из-за мощной ветки развития пищевой промышленности - как раз, чтобы компенсировать неспособность к прокорму себя демонов. Используя все эти возможности, а также опыт исторического фехтования, которым занимался на Земле до травмы, Карлос смог за небольшой срок сколотить себе довольно приличные по размерам государство и армию. И долго никто не мог победить его - до встречи с Ганнибалом, великим магом и механиком, взявшим одновременно расы гремлинов и гномов, и получившим возможность за счёт этого создавать более совершенных, чем обычно, големов и машины.
   Но это всё осталось в прошлом. Сейчас же - был только он, его войско, и эти жалкие людишки, что осмелились противостоять мощи его отборных войск. Несколько могучих прыжков - и кошмар донёс Карлоса до строя противников, а руки привычно начали действовать, нанося удары направо и налево.
  
   Я бессильно смотрел, как враги уничтожают моих воинов. Всё, что успел - дать команду спасаться всем, кто может. Этот бой был заведомо проигран... Конечно, даже отступление не могло сохранить отряд, но надеялся, что хоть кто-то спасётся. Наверное, потери были бы гораздо больше, если бы не выжившие Ратмировские сыновья и ещё нескольких смертников. Они, несмотря на мои явные команды, оставались над телом своего павшего командира и отца, встав плечом к плечу - и, как ни странно, сдерживали одну атаку за другой, принимая огонь на себя. Среди храбрецов оказался и Рыжий, мой самый первый командир, и тот пацан, уже выросший и возмужавший, что когда-то показывал мне дорогу до Грифоньего Гнезда - вообще-то, он стал лучником, но сейчас, взявшись за меч и щит, рубился с остальными наравне. Там же были и все полурослики, которые попросту не имели шансов оторваться и скрыться от куда более быстрых демонов - отбросив бесполезные в свалке ближнего боя пращи, они схватились за кинжалы и короткие мечи, с целью дорого продать свои жизни.
   Но моим людям оставалось совсем недолго, несмотря на всю их храбрость и бесстрашие. Будто вражеский предводитель опомнился и взял на мгновение ускользнувшую инициативу в свои руки. Огненные стрелы суккуб, до того сосредоточенные на горстке упрямцев у тела Ратмира, как-то сразу переключились на спины убегающих, безжалостно и неумолимо поджигая их одного за другим. А закованный в сталь с головы до ног воитель, верхом на кошмаре - видимо, вражеский герой - заставил своего скакуна огромным прыжком оказаться прямо в гуще обороняющихся, и тут же начал весьма умело орудовать с двух рук кистенем и мечом. Видимо, это было даже излишним - израненные и утомлённые бойцы падали один за другим, пропуская смертельные удары, и в появляющиеся в строю бреши врывались скалящиеся и бешено ревущие порождения инферно, жаждущие крови и голодные до таких вожделенных душ.
   Как бы там ни было, моё внимание полностью приковал к себе этот неведомый рыцарь. Судя по всему, низкорослый и достаточно плотно сбитый, казалось, он танцевал на своём кошмаре среди моих, падающих один за другим, воинов. Точные, выверенные, быстрые движения, ничего лишнего - будто это дирижёр, легко взмахивающий смычком, извлекающий из попадающихся на его пути предсмертные хрипы и стоны. Вот он оказался за спиной Рыжего, что, прикрывая щитом стоящего справа бойца, пропустил удар в ногу, и сейчас сражался, стоя на одном колене. Кошмар лягнул его копытом - и воин опал на землю, теперь уже окончательно сражённый. Одновременно, быстрый взмах меча, который взметнулся навстречу попытавшемуся достать врага парню - да-да, тому самому, так и не узнал его имени - и окровавленное лезвие пробило кольчугу на спине храбреца, пронзив его насквозь, с мерзким скрежетом, и наверняка насмерть. Неуловимое, смазанное движение кистеня - безвольно мотнулась голова ещё одного моего подданного, явно - повреждены шейные позвонки, да и шлем его теперь с огромной вмятиной, что с его содержимым - не хотелось даже думать. Ещё какие-то несколько секунд - и над полем разнёсся победный рёв и вой демонов. Конечно же, я услышал это только благодаря совершенно случайно - задел полупрозрачную кнопку, из тех, что не использовал обычно, когда переключался на место сигнала.
   Из отряда Ратмира спаслись немногие, около дюжины воинов. Я ещё долго следил за тем, как они убегают от преследующих их по пятам адских гончих и всадников на кошмарах, в числе которых присутствовал и тот жуткий вражеский герой. И, если честно, чем больше смотрел на этого типа, на его действия, тем страшнее становилось. Он казался серьёзным врагом, очень опасным. Даже не используя, по крайней мере, видимо, какую-либо магию, он расправлялся с моими бойцами, как со щенками. Вообще, не было никакой уверенности, что получится с ним совладать...
   В процессе погони, я лишился ещё нескольких своих людей, но хотя бы остальные спаслись, рассыпавшись по лесу. Когда преследование прекратилось, наконец оторвал взгляд от карты, и задумался. Ситуация была не самая приятная и далеко не из лёгких. В Замке оставлся не самый большой гарнизон - три гидры, правда, теперь максимально прокачанных, после апгрейда болота, какое-то количество ополченцев, и несколько грифонов и гаргулий. Завершалось строительство фортификационных сооружений, уже функционировала одна из стрелковых башен, и вскоре ей в помощь должна была включиться вторая. Небольшая, очень ограниченная, магическая поддержка обеспечивалась магом Кукумундальфом, да воровской патриарх Фрол вроде как мог хотя бы отслеживать вражеских разведчиков. По идее, можно было бы попробовать отсидеться за стенами, наличными силами - если бы не эти суккубы, да вражеский герой, неизвестно на что способный. Они вполне могли бы разделаться с защитниками издалека. Да и что-то мне подсказывало, у них наверняка найдётся способ проникнуть внутрь, или ещё как-то захватить Замок.
   Вообще, судя по тому, что наблюдал - было очень серьёзное и стойкое ощущение, что мой противник - игрок. Уж больно нестандартно он временами действовал, да выдавали различные мелочи - движения, то, как он вёл себя, как иногда будто "зависал", и одновременно его отряд словно получал приказы, меняя цели и траектории движений - компьютерные командиры управляли либо голосом, либо мгновенно, даже не отвлекаясь. А исходя из того, что человек - это очень хитрая и изобретательная тварь, казалось очень вероятным, что у него есть какие-то свои способы и методы отжимания чужой собственности.
   Наконец, очень напрягала скорость, с которой враги двигались. По моим прикидкам, там, где был разбит отряд Ратмира, ещё никого не должно было быть! Воевода буквально только-только успел выбраться в дикие земли из моей начальной локации, и первые контакты с кем-то кроме быстрых и выносливых разведчиков с заводными конями и ускорением магией предполагались не ранее, чем через несколько дней. Если демоны действительно могли так быстро перемещаться, используя какие-то свои расовые возможности, или ещё что - хотя я, вроде, не читал ни про что подобное - это являлось очень плохим признаком. Они могли добраться до Замка быстрее меня!
   Исходя из всего этого, моё изначальное решение, что необходимо возвращаться, казалось абсолютно правильным. Только, очень боялся не успеть... Как назло, мана ушла на стычки и всякую мелочь, и мчаться обратно на форсаже не получилось бы, даже с залётом к чудесному колодцу, который восполнял немного магической энергии. И уж, во всяком случае, не имелось возможности гнать одновременно нескольких существ - только мы с Птицей вдвоём, как в старые добрые времена. А хватит ли мощи одного - пусть и чёрного - дракона, чтобы расправиться с инфернальным войском и его предводителем - это был большой вопрос!
   Тяжело вздохнув, скастовал Попутный Ветер на Птицу. Курс остальным, которые тут же начали заметно отставать, скорректировал, чтобы они могли залететь по дороге и захватить кузнеца - тащить его сразу в Замок не хотелось, вариант с его потерей я не исключал. Но высадить Микулу где-нибудь поблизости, чтобы, при благоприятном исходе, сразу началась работа кузницы, казалось вполне здравой идеей.
   Обернулся к Сальвии:
   - Тебе придётся лететь с ними. Давай, пересаживайся, на одного из других драконов...
   - Почему? - лица феи не видел, но в голосе явственно услышал огорчённые нотки. Конечно, расстраивать миниатюрную девушку не хотелось, это всё равно, что обижать ребёнка...
   - Мне срочно надо возвращаться домой, туда идут враги. Лететь надо как можно быстрее - а ты лишний вес. И, к тому же, тут будет безопасней... Всё, давай, до встречи.
   Движение сзади, небольшая светлые головка высунулась сбоку, тёплые влажные губы коснулись шеи - и я почувствовал дуновение от маленьких крылышек, которые начали бить по воздуху, поднимая Сальвию вверх, прочь со спины Птицы. Обернулся и проследил, как её фигурка, заложив крутой вираж, направилась в сторону Курочки Рябы, убедился, что драконица вполне спокойно восприняла появление на своей шее лишней ноши, и вновь посмотрел вперёд.
   Вновь вернувшись к карте, перешёл к области, где оказались рассеяны остатки Ратмировского отряда. Быстро проведя ревизию, обрадовался - выжило целых четыре егеря. Вместо начального курса, домой, поменял им траектории, и отослал короткие текстовые сообщения. Эти люди должны были вернуться к месту своего разгрома, выследить демонов, и вести их, по возможности не высовываясь. Знать местоположение и скорость моих врагов было очень важно. После этого, переключился на Замок, быстро проведя ревизию всего, что там имелось. Осматривая местность, невольно, заметил Алёнку, гуляющую по двору с фениксом, который кружился над её головой. До чего же не хотелось подвергать её опасности...
   "Не беспокойся, хозяин!", - внезапно, голос Птицы в голове заставил вздрогнуть и вырвал из задумчивости, - "Мы всех победим! Я знаю!".
   Подумал в ответ - мне бы такую уверенность. Дракон на этот раз промолчал, лишь выпустил из своей пасти столб пламени.
  
   Мы с Лунной Птицей летели, сколько могли, на форсаже, т.е. под действием Попутного Ветра. К счастью, по мане оно стоило недорого, особенно, учитывая имеющиеся у меня бонусы от нескольких книг Магии Материи. К тому же, почти семьдесят единиц Силы Магии продлевали действие заклинания более чем на десять минут. Время от времени, когда каст всё же спадал, я его обновлял, и так хватило почти до вечера. Но вскоре мана закончилась, несмотря даже на "подзаправку" в колодце, и я скомандовал дракону садиться.
   Раздевшись и скрутив все свои сокровища и артефакты в тугой кулёк, привязал его на спину дракону, оставшись почти голым, и мы вновь взлетели. Вечерняя сырость и сильный встречный ветер заставляли дрожать всем телом - по крайней мере, мне хотелось верить, что это действительно так, и колотит меня не от страха. Подумалось, что так и не прыгнул с парашютом там, в прошлой жизни, зато теперь отрываюсь...
   Когда мы поднялись на достаточную высоту над землёй, которая уже плохо угадывалась в сгущающихся сумерках, я - далеко не сразу, честно признаюсь - всё же решился, и отпустил костяной выступ, за который держался, одновременно оттолкнувшись от спины Птицы ногами. Больно ударился о крыло дракона, и его "Прости, хозяин!" догнало меня, уже камнем несущегося вниз. Навстречу боли - и быстрому перемещению к точке перерождения, то есть в Замок.
   Падать вниз головой не получилось, соскочил неудачно, и пришлось сначала почувствовать, как о жёсткую скалистую поверхность ломаются мои ноги. Очень неприятные ощущения. Когда понял, что сдохнуть сразу не выйдет - несмотря на большую высоту, я получил безусловно серьёзные, смертельные, но всё же не убивающие мгновенно повреждения - невольно заскрипел зубами и взвыл. Сосредоточился на быстро убывающих единичках жизни, считая их и стараясь так отвлечься от ощущений, которые дарило искалеченное тело.
   Мелькнувшая тень и чувство, будто меня сжигают заживо, прорвались сквозь агонию - принеся облегчение перерождения. Спасибо тебе, Птица... Я очнулся на полу в своих покоях, к которым так и не успел привыкнуть, но в которых так рад был оказаться. Лежал ещё какое-то время, просто наслаждаясь тем, что ничего не болит, что вновь здоров, хоть и голоден и чувствуется усталость, обычные ощущения после "смерти". Зато, практически физически ощущал, как шкала маны вновь заполнялась из Замковых запасов, которых без меня скопилось достаточно.
   Спустя пару минут, наконец взял себя в руки, встал на ноги, натянул специально оставленный для таких случаев запасной комплект одежды и вышел наружу. Где-то тут была Алёнка, по которой, несмотря на общество миниатюрной феи, всё же соскучился. Усмехнулся сам себе - вот и произошло страшное превращение, стал бессовестным султаном-многоженцем. Что самое забавное - почти не испытывал угрызений совести, ну может, только совсем чуть-чуть.
   Спускаясь по лестнице, встретил одну из служанок, протиравших что-то тряпочкой. Интересно - сколько не жил тут, никакой грязи не видел. Видимо, она это делала только для создания впечатления реальности, не более. Поздоровался, красавица приветливо и кокетливо улыбнулась в ответ, не забыв присесть в реверансе. Вновь ухмыльнулся - понятно, она только рада была бы заскочить в постель к своему господину, так же, как и её подружки. Если бы не одна мелочь - тёмная и чрезмерно кровожадная полуэльфийка, любительница холодного оружия, которая застолбившая за собой это место.
   На улице было уже совсем темно и довольно холодно, только лёгкий ночной ветерок приносил остатки дневного тепла, которое сохранилось в нагретых за день камнях, да в окнах домиков внизу мелькал свет от лучин. Пахло свежей древесиной, дымом и навозом - поселение вокруг Замка вовсю росло и развивалось, было уже довольно приличным, и вовсю жило своей жизнью. Ароматы оттуда не перебивали даже плодовые деревья и цветочники, повсюду разбитые трудолюбивым садовником-китайцем.
   За то время, что меня здесь не было, появилась довольно приличная каменная стена, ров и две башни. Это уже давало какие-то надежды выдержать осаду. Нашёл при помощи интерфейса всех, кто составлял гарнизон - несколько мужиков, вор, в обязанности которого входила контрразведка и противодействие вражеским лазутчикам, три улучшенных гидры, пара гаргулий и грифон. Всё. Ну и ещё два старых ворчуна-приятеля, Кукумундальф с Фролом, с которых польза была весьма сомнительна, и всякие детишки-старики-женщины. Короче, не развоюешься, особенно, против такого мощного и явно хорошо обученного отряда, который шёл ко мне в гости... Под предводительством, по всей видимости, весьма опасного героя.
   Демоны двигались в мою сторону чрезвычайно быстро, но всё же не настолько, чтобы обогнать преодолевшего уже изрядную часть пути Лунную Птицу. Из четырёх выживших после бойни егерей, которых я отрядил следить за врагами, двоих обнаружили и уничтожили, но оставшиеся уверенно шли по следу. Судя по примерным подсчётам, у меня оставалось где-то полтора дня на подготовку к бою.
   Вообще, ситуация, когда по мою душу заявлялись превосходящие силы противника, и приходилось ждать, считая минуты, была для меня уже далеко не нова. Но теперь - предстояло сразиться не с компьютерными персонажами, управляемыми какими-то пусть и сложными, но всё же алгоритмами, а с настоящим, живым человеком. Что там у него было заготовлено, какие планы в голове роились, чего можно было ждать... Это было неведомо, и страшило. Так же, как и его характеристики. Ведь этот демон мог значительно превосходить меня по силе! Как, скорее всего, и было.
   Дождавшись, когда накопится достаточно маны, призвал и отправил навстречу демонам двух ворон. Егеря это конечно хорошо, но хотелось всё же перестраховаться - лесных воинов могли обнаружить, убить, да и от ошибок никто не застрахован. Попутно, проинстпектировал Заклинательный Покой, где происходило разложение уже второго заклинания. Процесс пошёл на удивление бойко, но всё никак не мог завершиться. Да и даже получив два расщеплённых на базовые составляющие каста, требовалось бы ещё ждать, пока из них соберётся что-то новое. Только после того, как покончил со всеми колдовскими делами - что делал прямо на ходу - направился к мастеру Олейну. С ним требовалось кое-что обсудить и попросить ударно поработать в оставшееся время.
   Когда заглянул внутрь дома, где поселился мой мастер-артефактор, навстречу шмыгнула румяная девка, явно только-только накинувшая на себя хоть какую-то одежду. Сам же сатир лежал на кушетке, развалившись, уставившись куда-то невидящим взглядом, и напевал себе под нос... Я невольно замер - мелодия показалась очень, просто до ужаса знакомой. Это была та самая, про пьяного матроса, и про то, что непонятно, что же делать с этим стихийным бедствием рано поутру... Причём, классическая интерпретация вдруг как-то незаметно сменилась другой, которую я тоже знал. Про мёртвую шлюху.
   Олейн вдруг прервался и в глазах его появилось какое-то осмысленное выражение. Глядя на меня, он улыбнулся:
   - Ну что стоишь, чернокнижник. Заходи, рассказывай.
   Я прошёл внутрь и уселся на краешек стола.
   - Давай ты лучше рассказывай. Откуда такую песню интересную знаешь?
   - А-а-а, так то из этого. Как оно называется... Интернета.
   - Что?.. - боюсь, глаза мои немного выпучились, и сам вообще едва не подскочил на месте.
   - Из интернета, говорю. Сеть есть такая, для расшаривания накопленных человечеством знаний... А у тебя очень хороший Замок. Интересный. Я немного попользовался, всё равно же тебя нету? Или нельзя было? Если что, больше не буду...
   - Нет, нет... Ничего. Просто - неожиданно очень. Думал вы... - тут немного замялся, придумывая, как бы корректней выразиться. Но сатир сам помог мне.
   - Думал, что порождённые виртуальным миром игровые персонажи не могут пользоваться тем, что составляет основу их мира? Да, я теперь всё про себя знаю... Шокирующая правда, конечно, не спорю. Но - ничего страшного. И ты ведь, так понимаю, теперь со мной на равных?
   - Ну да. Теперь - между нами нет различий, фактически, я точно так же живу только здесь...
   - Вот. Что и следовало доказать. Раз ты живёшь тут, и можешь вылезать в сеть - значит, и я тоже. Кстати, у тебя безлимитка, и хороший канал - так что, ничего страшного, не убудет...
   - Так ничего и не говорю, пользуйся на здоровье!..
   - Ага. Я так и подумал, что возражать не будешь. И, кстати, раскопал даже кое-что полезное. Думаю, тебе понравится.
   - Да?
   - Ага. Я тут поизучал немного все эти штуки, поковырялся... Сначала, понятное дело, было интересно всё про себя узнать. Кто я, откуда. Что это за мир, в котором я живу. Почему мои воспоминания... Это не воспоминания, а всего лишь придуманная кем-то легенда. Ну да ладно, не будем об этом... Вот. Решил чуть поглубже изучить этот вопрос, вообще всё связанное. И... Взломал один сервер.
   - Что?.. Как?..
   - Не боись, ничего противозаконного. И не выпучивай ты так глаза - что мы, сатиры, не люди, что ли? Не можем простейшую защиту обойти? Там вообще халява, просто подобрал пароль, и всё. И это не основной сервер, туда не пробиться, а тот, который просто статистики подсчитывает... Но и то, по-моему, неплохо. Теперь у меня есть возможность параметры и характеристики разных игроков и персонажей узнавать. Дистанционно. Нужно только их идентификаторы знать. Как, пригодится такая штука?
   - Пригодится. Но идентификаторы?..
   - Да. Это проблема. Мы можем узнать всё про кого угодно, и не будем понимать, кто это. Но не переживай, с этим тоже разберёмся... - сатир кивнул на лежащую на столе серебряную тарелку.
   Я подошёл, и увидел, что это не тарелка вовсе - хорошо отполированная поверхность отобразила моё уставшее и чуть прифигевшее лицо. Зеркало. И - там, где-то в его глубине, бежали какие-то строчки на английском языке...
   - Это я сделал себе такую штуку, в вашем мире их раньше плотно использовали. Называется - "персональный компьютер". Сейчас на него генту ставится, слышал наверное... Слушай, да с тебя, дружище, можно картину рисовать. Давно... Никогда такого вселенского удивления не видел.
   - Тут удивишься...
   - Да ладно тебе, ничего такого же. Хотя, смотря на тебя, мысль возникает - а что, если я скажу, что... Нет, потом, не всё сразу. Не переживёшь же. Ну, короче, сейчас поставлю туда генту, как раз ядро уже скомпилировал, там пришлось пару драйверов переписывать... Ну не рассчитывали создатели, что это будет когда-нибудь на серебряном блюде работать. Так что, кое-что ручкам допилил. Вот, что говорю-то. Сейчас доставится, и там к ней простенькая программка. И можно будет этой штукой засвечивать всех интересующих нас товарищей, а там уже я их пробивать буду... Как идея? Нравится?
   У меня, наконец, получилось взять себя в руки. И посмотреть реальности в лицо - этот ухмыляющийся сатир, поглаживающий бородку и хитро блестящий глазами, сделал меня полностью. Ведь кто мешал самому, имея полный доступ к мировой сети, попытаться произвести то же самое? Почему не попытался активнее пользоваться полученными возможностями?
   Но - посыпать голову пеплом или пить боржоми надо было раньше. Теперь же мне в руки давали фактически готовый инструмент, сделав всю работу, и разве что бантик не повязав. Всё таки хорошо, ой как хорошо, что я сходил на то болото и вытащил оттуда этого рогатого и копытного на все руки мастера.
   - Не печалься, командир, если что - ты сам бы взломать не смог, тут всё-таки более быстрые мозги требуются... - словно подслушав, вновь заговорил Олейн. И опять меня немного напугал - если он уже даже мысли мои читать может... - Нет, нет, ничего я не читаю. Просто, у тебя на лице всё написано! Так вот, как тебе всё это?
   - Прекрасно. Но есть один момент, который омрачает мою радость... - и я рассказал сатиру про отряд демонов, их предводителя, Ратмира... И про то, что от него хотел.
   От мастера Олейна выходил всё ещё немного ошалевшим. И когда на меня что-то быстро кинулось, чуть было не прибил сгоряча... К счастью, вовремя спохватился. Это на меня, обхватив руками и ногами, напрыгнула Алёнка. Я прямо даже и не ожидал от неё такой экспрессии... Ну и, конечно, огненная курица тоже была тут - птенец феникса летал над нами кругами, что-то клокоча, и явно ревнуя свою наседку. Ну а как ещё назвать человека, высидевшего это вздорное существо из яйца?
   - Отпусти, отпусти, женщина... Я тоже соскучился. Но не дают расслабиться дела государственной важности!
   - А у нас малыш будет... - проворковала эльфийка, стрельнув в мою сторону глазами и чуть отстранившись, чтобы стало заметно едва обозначившийся животик.
   - Что?!. - боюсь, я немного слишком эмоционально отреагировал. Девушка обиженно надула губки и совсем меня отпустила, сделав шаг назад.
   - Ну вот, хотела тебя порадовать... А ты...
   - Да я радуюсь, радуюсь... - начал по-быстрому пытаться починить всё что сломал, то есть успокаивать. А сам при этом глубоко задумался.
   Вообще, как к этому относиться? Я, конечно, знал, что в игре, помимо призыва из зданий в начале недели, имеется ещё и естественный прирост. Малюсенькие грифонята уже вовсю играли в воздухе, а щенки, или птенцы, или котята, или как их там ещё называть - короче, маленькие гаргулии - с неуклюже носились по уступам окрестных гор, время от времени с грохотом скатываясь вниз. Гидры и драконы ещё никого не зачали, но это было только вопросом времени...
   И вот тут внезапно выясняется. Что я, собственноручно, поспособствовал этому процессу... И как прикажете к своему потомству относиться? Действительно считать его своим сыном - который, кстати, очень быстро вырастет и повзрослеет - или отмахнуться от него, мол, просто игровые алгоритмы сгенерировали очередное существо? Кстати, а почему я думаю о нём в мужском роде?
   - Алёна. А почему ты сказала, что это "он"? Это же мальчик будет, я правильно понял?
   - Ну, так я знаю...
   - И что вот теперь с тобой делать, а?.. Горе луковое...
   - Почему горе?
   - Потому что сюда идёт очень сильный герой. С очень сильной армией. И может случиться так, что мы не выстоим... Ладно, пойдём, на улице прохладно. Ты же моего сына носишь, а ходишь по улице опять почти голая.
   Эльфийка где-то опять добыла стандартную сбрую ночных эльфов из различных кожаных ремешков. Конечно же, прикрывали они весьма символично. На мои укоры красавица, правда, лишь беззаботно махнула рукой, и в чём-то была права - наверное, всё же тут не простужаются, и прочих проблем не бывает. Но я всё равно отвёл её к себе в покои, уложил в постель, и сам пристроился тоже - как-никак, порядком устал за этот довольно тяжёлый день, а грядущий не обещал быть легче. Надо было отдохнуть.
  
   Большую часть пятого дня провёл в различных заботах и приготовлениях. Прикупил на аукционе заклинание Укрепления Стен из Белой Магии - на случай применения противником осадной техники это обещало стать неслабым бонусом и продлить жизнь разрушаемого замка. Так же, для комплекта, пошли всевозможные защиты от проклятий, болезней, ядов - кто его знал, этого героя-демона, чем он собирался мои войска потчевать... Кроме этого, нашёл очень полезное заклинание Ледяные Стрелы из Магии Материи - площадное заклинание, которое должно было наносить повышенный урон по теплолюбивым и привычным к огню порождениям инферно, а Ледяное Оружие, к сожалению, единичного воздействия, должно было сделать более смертоносными наши удары в ближнем бою.
   На стрельбище с самого утра толпился народ. Опытные воины шлифовали своё мастерство, а все остальные - простые мужики из мирного населения, дети, и даже женщины - старались научиться хотя бы стрелять в нужную сторону. Старые хрычи Кукумундальф и Фрол тоже были там, бесполезно слонялись, мешая и комментируя происходящее в стиле - мол, раньше птицы были длиннее, моря выше, деревья тише, да и вообще, землюшка просела. Среди упражняющихся же, помимо людей, были и кентавры, и сатиры - последние, правда, как вскоре выяснилось оказались совершенно бесполезными бойцами дальнего боя. Насмотревшись на то, что они вытворяют с луками - ну чисто мартышки и очки, только не очки, и не мартышки - решил не допускать их более к этому типу оружия вообще, и подрядил таскать камни на стены. Само собой, для материального обеспечения молодецких забав на рынке у купцов, вдруг спешно засобиравшихся куда-то, было скуплены все стрелы. Так же, как и продукты, и вообще всё, что могло принести пользу в осаждённом Замке.
   К сожалению, улетевшие достаточно далеко крылатые разведчики жрали слишком много маны, и не получилось хорошенько развернуться в плане подготовки округи магией - но, всё же, получалось время от времени кастовать заклинание Густой Растительности, превратив округу в труднопроходимые дебри из колючих кустарников. Было серьёзное подозрение, что против чешуйчатых демонических шкур они окажутся в значительной мере бесполезными, но, всё же, хотелось использовать любую возможность осложнить нападающим жизнь, хотя бы замедлить их передвижение.
   Если говорить об упомянутых выше призванных воронах, то послал на разведку я их очень не зря. Птицы засекли приближающихся противников - и гораздо ближе, чем те должны были быть по моим представлениям. Порождения инферно разделились - егеря следовали за медленно идущей частью отряда, тогда как была ещё одна, сильно обогнавшая отставших и неутомимо, возможно даже, с ускорением магией, двигавшаяся вперёд. Судя по всему, первые рогатые гости должны были добраться до меня уже где-то к следующему полудню...
   Два раза к нам подходили подкрепления - не очень большие, к сожалению. Деревня Путяты и поселение сатиров к счастью были достаточно близко, поэтому, пополнения оттуда успели прийти и влились в гарнизон. А вот с гремлинами так не повезло - нанятый в их деревне отряд явно опаздывал, и пришёл бы к уже осаждённому Замку. Поэтому, точку сбора им я поставил значительно в стороне - в случае чего, коротышки всё-таки могли пригодиться, сделать какую-нибудь диверсию. Например, перерезать спящих демонов, или атаковать их с тыла... Это я, само собой, мечтал так - понятное дело, что серьёзных неприятностей эти мои подчинённые врагам доставить не могли.
   А потом, наконец, прилетел Лунная Птица. Дракон был заметно уставшим, тяжело дышал, и даже не поприветствовал меня... Я распорядился привести питомцу пару коров и напоить хорошенько. С гордостью пронаблюдал, как он меланхолично, будто бы нехотя, заглотил обоих животных, а потом осушил одну за другой целую батарею бочек с водой. Где ещё такое увидишь?
   - Птица, ты мне нужен. - обратился к нему, как только он закончил и устало положил голову на лапы.
   "Я крыльев не чую, так за... Устал", - дракон потихоньку перенимал мой лексикон, не всегда хороший.
   - Знаю. Потому и не требую лететь прямо сейчас. Но когда ты сможешь?..
   "Дай хоть пару часов вздремнуть..."
   - Хорошо, засекаю.
   Оставив дракона в покое, отправился инспектировать приготовления. И прошло даже не два, а целых три часа, когда вновь пришёл будить раскатисто храпящую рептилию.
   - Всё, дорогой мой Птица, время твоего отдыха вышло... Пора лететь!
   Мы поднялись вверх, и, разгоняясь Попутным Ветром, устремились навстречу врагу - предстояло произвести первую разведку боем.
  

Глава 3

   Атаку постарался произвести как можно более внезапно. При помощи живых беспилотников, ворон, получилось покрыть очень приличную область. Ещё пару штук разведчиц призвал уже на месте, при приближении к демонам. Так что, фактически, я контролировал всех юнитов передового вражеского отряда, включая и адских гончих-разведчиц. Одну из них удалось обнаружить лишь благодаря счастливой случайности, после чего пришлось откладывать нападение на несколько минут, кружась над лесом, ради дополнительной разведки воронами. Конечно, возможно, я слишком перестраховывался, но было не время и не место, чтобы экспериментировать.
   Только проложив и несколько раз перепроверив наиболее оптимальную траекторию - так, чтобы обойти всех разведчиков, и подкрасться как можно более незаметно - я погнал дракона вперёд. Естественно, ускорив его Попутным Ветром, и приказав лететь как можно ниже, так, что чешуйчатое брюхо едва не задевало макушки деревьев. Подготовка включала так же каст на меня самого Антимагии и Каменной Кожи - не хотелось быть лёгкой мишенью. Так же, я приобретал абсолютную устойчивость к вражескому колдовству и значительно возросшую - к физическим атакам.
   Если бы мы просто летели над лесом, вряд ли удалось бы разглядеть демонов в густой дремучей чащобе, под раскидистыми ветвями вековых елей. Как будто их предводитель специально вёл своих подчинённых по самым мрачным и труднодоступным местам. Хотя, почему "как будто" - не исключено, что он делал так специально. Может, даже имел некоторый опыт столкновений с летающими противниками. Тот конный лазутчик, которого засекли у Замка, вполне мог оказаться из этой же самой банды - а имея данные хотя бы о том, какие расы взяты у владельца территории, то есть меня, вполне можно было делать выводы о возможных тактиках нападения.
   Но я знал, где находятся едва ли не каждый демон. Мы пролетели прямо над ними, и в момент, когда между нами почти ничего не было, кроме ветвей - обрушил вниз, на место основного скопления противника, недавно приобретённые Ледяные Стрелы. И постарался сделать так, чтобы зацепило заодно и героя.
   Визуальное сопровождение заклинания смотрелось весьма эффектно. Прям под нами с драконом материализовался рой сосулек и с огромной скоростью понесся к земле, снося по дороге всё и вся, срубая ветви, заставляя разлетаться и опадать хвою. Быстрый взгляд, высунувшись из-за шеи дракона, на эту убийственную красоту, и - снова на карту, при помощи которой можно было увидеть, что происходит внизу, и оценить действие, которое оказала моя магия.
   Ледяной дождь обрушился на демонов неожиданно - они шли, ничего не подозревая, никто даже не смотрел наверх. Только главарь успел сориентировался, пришпорив своего кошмара и выходя из зоны поражения. Остальных же, кому предназначался смертоносный подарок, поразило всех - к сожалению, никого не убило, но явно потрепало знатно. Я ещё успел засветить волшебным серебряным блюдцем главаря, прежде чем мы пронеслись дальше и пошли на разворот.
   Когда вновь пронеслись над местом, где залегли враги, нас уже встречали - навстречу обрушенному вниз рою Ледяных Стрел прилетело несколько тонких огненных росчерков. Вражеские суккубы взялись за своё дело. Враги явно рассредоточились, накрыть магией получилось уже значительно меньше за раз. Кроме того, показалось, что маны у меня должно было быть значительно больше... Хотя, удивился только сначала - вспомнил, кто мне противостоит. Ведь наверняка это являлось прямым следствием наличия в рядах противника бесов и чертей.
   Поэтому, меня хватало ещё только на одно-единственное заклинание, и не такое крутое, как Ледяные Стрелы. Напоследок, кастанул Кольцо Холода, вновь так, чтобы пришлось и по предводителю демонов. С чувством не полного удовлетворения развернул Птицу обратно, в сторону Замка - никого убить так и не получилось. Но, всё равно, очень хотелось верить в то, что получилось хотя бы порядком потрепать незваных гостей. Наверняка в следующий заход уже не получилось бы застать их врасплох...
   Мы летели, а я при помощи ворон следил за демонами. Сначала они всё ещё прятались по ямам и кустам, опасаясь нашего с драконом возвращения. Но, спустя какое-то время, начали вставать и строиться для похода дальше. Видимо, вражеский герой правильно оценил, что, если последний каст был уровнем пониже - значит, мана у меня заканчивалась. Уже оценивая результаты произведённого налёта понял, что надо было действовать не так. Если бы мы произвели не сразу несколько заходов, а сначала один, потом - большой перерыв, и другой, получилось бы значительно сильнее запутать противника. Так же - он примерно мог высчитать количество имеющейся у меня маны, и понимал теперь, что можно какое-то время не опасаться сюрпризов с неба. Что и продемонстрировали споро зашагавшее в сторону моего Замка чешуйчато-рогатое воинство.
   Ещё одним сюрпризом оказалось то, что вражеский герой развернул какой-то свиток, и в небе над ним появилось несколько весьма хищного вида птиц. Смысл этого действия стал понятен довольно скоро - моих пернатых разведчиков начали находить и уничтожать одного за одним... И очень скоро я ослеп, вновь потеряв представление, где же находится этот злосчастный вражеский отряд. Теперь они могли изменить траекторию, как-то запутать следы, и вообще пропасть из поля моего зрения до самого момента появления под стенами поселения у Грифоньего Гнезда.
   Но, как вскоре выяснилось, всё вышеперечисленное было ещё не самым плохим из того, что должно было произойти. Мы летели где-то пол часа, я уже даже успел отвлечься от тяжких дум и переключился на всякие другие размышления, куда более оптимистичные, когда пришла очередная новость - вернее, сигнал о нападении. Перейдя по нему, я сначала не мог поверить в то, что вижу. Демоны были уже у самого Замка, и шли на приступ! Неужели ещё один отряд смог пробраться незамеченным? Внимательно приглядевшись, понял, что нет - это всё те же самые. Каким-то образом умудрились обогнать меня, летевшего, вообще-то, на драконе, и весьма быстро...
  
   Времени было в обрез. Защитники моей твердыни уже вовсю суетились на серых каменных стенах, которые казались сейчас не такими уж и высокими. Я быстро произвёл несколько перестановок, исправляя видимые на первый взгляд оплошности и ошибки своих людей - да и не людей тоже. Разогнал все массовые скопления живой силы, чтобы не соблазняли вражеских магов и юнитов дальнего боя. Гидр направил в вероятные места прорывов: одну за ворота, двух других - туда, куда направлялись особо крупные группировки демонов. Туда же погнал всех тех, кто мог хоть как-то стрелять, и поменял им, как и башням, приоритетные цели. В первую очередь надо было уничтожить суккуб, затем - мелочёвку, ворующую ману, и уже только потом - церберов. Окинул взглядом всё происходящее - вроде, какое-то время там всё должно было идти путём и без меня. Тяжко вздохнул. Опять пришло время для скоростного "телепорта".
   В этот раз прыгнул куда более удачно, и не мешкался, сделал это почти сразу - попросту отсутствовало время на то, чтобы собираться с духом, приходилось дорожить каждой секундой. И всё равно, даже учитывая то, что приложился о землю головой, какое-то время пришлось помучаться. Обратная сторона подросшего "здоровья"... Меня стало не так-то просто убить, даже сбросив с высоты драконьего полёта. И, как выяснилось, не всегда это оказывалось благом.
   В Замке оказался очень вовремя. Не позволив себе долго разлёживаться на полу своих покоев, вскочил, быстро натянул запасной комплект одежды и доспехов, подхватил вторую жемчужину - ту, которая прибавляла по пятёрке к Силе Магии и Устойчивости к Откату - и кинулся наружу. К сожалению, весь основной комплект артефактов остался у Птицы - я, зачем-то, брал даже меч: мол, а вдруг пригодиться. В воздушном налёте и при бомбардировке магией с него толку совершенно не было, зато - насколько кстати он пришёлся бы во время осады... Но ошибаться - к сожалению, естественно. нельзя знать заранее всё, что с тобой произойдёт.
   Сбегая по лестнице, чуть не споткнулся - отвлёкся на мигнувшую пиктограмму входящего сообщения. Замедлив шаг, потратил сколько-то драгоценного времени на то, чтобы открыть и прочитать письмо - там могло оказаться что-то чрезвычайно важное. И не пожалел об этом ни разу.
   Это отписался Олейн, который смог пробить вражеского героя - всё-таки, не зря засвечивал его чудесным зеркальцем. И он с ехидным комментарием. мол, о рогатом от рогатого, скинул его статы:
  
   Карлос
   Уровень Героя: 85
   Раса: Полукровка, гном-демон, Класс героя: Князь Ада, Классовое умение: Дань
   Сила: 114 (+22 +10 +8 +5),
   Выносливость: 122 (+20 +18 +12 +5 +3),
   Ловкость: 148 (+25 +15 +15 +15 +6 +5),
   Сила магии: 38 (+2),
   Устойчивость к откату: 29 (+5),
   Ментальная выносливость: 28 (+4).
   Умения: Боевая Форма Демона X*, Демоническая Шкура VIII*, Заклинатель Ада II*, Нечисть XX*, Гномья Стойкость VII*, Иммунитиет к Магии VIII*, Логистика XI, Атака XIII, Лидерство IX, Удача XII, Нахождение Пути X, Мастер Магии Огня III, Защита XII, Стрельба VII, Предводитель Гвардейцев Инферно III, Дипломатия II, Мастер Магии Земли III, Навигация III, Восполнение Маны VI, Мастер Магии Воды III, Мастер Магии Воздуха IV, Боевой Командир III, Демоническая Преданность V, Мастер Магии Разрушения Материи II, Мастер Магии Разрушения Заклятий III, Перенос Урона IV, Кровавая Жертва II, ...
   Знания: Мясник, Тиран, Нетерпимость, Магия Материи, Магия Хаоса, Военачальник II, Расовое Знание II, Ближний Бой, Предводитель Воров, Артефактор, Рунный Мастер, Раса Демонов, Раса Полуросликов.
   Здоровье: 5680, Запас маны: 320, Устойчивость к Магии: 108.
  
   Наверное, я протупил лишнюю секунду, а может - даже и не одну. Это серьёзно - разница в уровнях почти в три раза. Ведь в "Землях" опыт набирать чем дальше, тем тяжелее - с развитием героя, постоянно требуются всё более и более серьёзные противники. Я сам пока и не мечтал подняться до таких высот... А ведь кроме улучшений характеристик от левелапов, этот странный гибрид демона и гнома явно не пренебрегал тренировками и прочими способами прокачки: параметры его были слишком высокими даже для и без того довольно внушительной цифры "восемьдесят пять". Ещё и эти звёздочки и троеточие в умениях... Видимо, в ту базу, которую взломал мой хакер-сатир, копировалось не всё, или он не имел доступа к расширенной информации, и достать получилось лишь некие краткие выжимки, "аннотации" того, что должно быть, а с расовыми умениями - ведь звёздочки стояли только напротив них - было что-то не так.
   Но - теперь, по крайней мере, становилось хоть примерно ясно, как с этим врагом можно бороться. Все мои предыдущие старания угробить его посредством колдовства были совершенно бессмысленны. Восьмёрка иммунитета к магии - видимо, взятого у гномов - наверняка хорошенько прикрывала от любых заклинаний, и если чем и можно было бы пронять этого так называемого "Карлоса" - то только прямыми физическими воздействиями. Что тоже являлось той ещё проблемой: из наличествовавшего в моём распоряжении войска такой силе можно было противопоставить разве только гидр. Да и то, учитывая виденное во время истребления отряда Ратмира - мне почему-то казалось, что многоголовые змейки, хоть даже и все сразу, могли даже не остановить эту ходячую мясорубку.
   Тем временем, шкала маны, просевшая почти в ноль после перерождения, ползла вверх - медленно, но верно. Я взбегал на стену, когда накопилось на Ледяные Стрелы. Пользуясь новым знанием, разрядил заклинание - на этот раз, подальше от закованной в доспехи фигуры на кошмаре, целью была выбрана куча мелочёвки - бесов и чертей. Град блестящих сосулек буквально вбил их в землю, раскидав кровавые ошмётки и щедро сдобрив их блестящими на солнце ледышками. Мои подчинённые поддержали гибель почти десятка вражеских юнитов дружным раскатистым рёвом - уж с чем с чем, а с моралью в гарнизоне всё было прекрасно.
   А дальше, случилась очень странная вещь. Я мог ожидать любого исхода, какой угодно реакции на мои действия - но произошло нечто совершенно непредвиденное. Враг начал отступать! На месте остался только герой на кошмаре, подняв вверх руку с белым платком. При этом, он не сдвинулся ни вперёд, ни назад. Это было приглашение на переговоры.
   Огляделся вокруг - мои воины смотрели на меня, будто намекая. И, видимо, ничего другого и не оставалось - нужно было идти, общаться. Демоны вроде и правда отошли достаточно далеко, и не могли впрямую навредить. Конечно, оставалось умение "дани", но я решил до поры делать вид, что не знаю способностей врага. Безмолвная команда, и ворота открылись. Минута бега, вниз со стены - и я вышел наружу, замедлившись и постаравшись выглядеть увереннее и солиднее.
   Пройдя навстречу пожаловавшему в мои владения незваному гостю, остановился где-то метрах в десяти от него. Чтобы кричать не слишком громко, и, с другой стороны, иметь свободу для манёвра. Ещё по пути подумал, что, наверное, несолидно пешком - надо было на какую-нибудь лошадь взобраться. Но, с другой стороны, у меня же конь крылатый, совсем другого калибра тварь. Не чета обычной захудалой четырёхногой кляче. И пришелец должен был знать об этом.
   Я стоял молча, смотря на закованного с ног до головы в доспехи врага. Он выглядел шикарно - могучая, грозная фигура, вся будто пышущая скрытой силой, причудливые переливающиеся узоры на блестящих, начищенных поверхностях воронёной стали лат, торчащие из-за спины вверх шипы с насаженными черепами, пылающие за смотровой щелью шлема глаза... И, конечно же, жуткий демонический конь - теперь я начинал понимать, почему незнакомцы иногда шугались меня, когда ещё ездил верхом на Белоснежке. Эта лошадь смотрела на меня, как голодная собака на кость. Как демон на вожделенную душу...
   Прошла, наверное, минута или две, прежде чем рыцарь инферно пошевелился. Ловко, одним движением, он спрыгнул с коня. И сразу же направился мне навстречу, таким непринуждённо-пружинистым шагом, будто и не представлял собой многокилограммовую самоходную металлическую башню. Вообще, если честно, в этот момент меня пробрало - помня, насколько опасен враг, и зная, насколько он силён, позволить ему вот так запросто подойти к себе на расстояние удара - казалось непозволительной глупостью... Я даже со стыдом почувствовал лёгкую дрожь в коленях. Было действительно страшно.
   Правда, вида не подал, и остался стоять, как стоял. Полностью понимая, насколько безрассудно себя веду. Ведь имейся у противника заклинание парализации, или иной способ лишать подвижности и захватывать в плен - я окажусь полностью в его руках. Но, с другой стороны, так же было важно показать при первом контакте с сильным врагом, что не боюсь пришельцев в свои земли, что чувствую себя вполне в своей тарелке, а ситуацию - под контролем, и не сомневаюсь: при надобности устрою так, что пришедший с мечом от него же и погибнет. Ведь первое впечатление очень важно - а зачастую, оно остаётся и единственным.
   Полукровка остановился шагах в трёх от меня, вновь молча застыв. Я тоже ничего не говорил, не отрывая взгляда от неподвижной зловещей фигуры - и пылающих настоящим огнём глаз. Конечно, я уже успел немного привыкнуть к окружающим реалиям. Сверху вроде всё то же, привычное, небо, пусть и необыкновенно чистое и яркое. Вокруг - те же леса, горы, поля, которые не вызывают удивления и ощущения неправильности, ничем не отличаютеся от виденного в прошлой жизни. И вместе с тем - все эти сказочные существа, которые ранее могли привидеться разве только в беспокойных ночных кошмарах, или в новейших голотеатрах... И от лицезрения которых в шаговой доступности пробирало до самых костей. До сих пор не мог чувствовать себя полностью в своей тарелке в компании подобных этому молчаливому демоногному, даже Аграил, с которым, вроде, отсидели вдвоём в камере немалое время, вызывал смутное беспокойство... И сейчас рука, которая и так лежала на рукояти меча - самого обычного, не артефактного - невольно сжала оружие ещё крепче. А глаза так и шарили по доспехам врага, в поисках, куда бы направить первый удар...
   - Меня зовут Карлос, - раскаты низкого утробного баса, внезапно донёсшиеся из глухой глубины шлема, заставили вздрогнуть и прервать нить лихорадочных размышлений. Надеюсь, это произошло незаметно. - Предлагаю обсудить возможность союза. Взаимовыгодного. - Мне нужно переговорить с владельцем этого Замка... И земель.
   - Я... Аламар. Я тут главный. Слушаю, - перед тем как назвать себя - замешкался. Всё никак не получалось привыкнуть к этому игровому "псевдониму".
   - Ты игрок? Если да, ответь на вопрос: как расшифровывается аббревиатура "США". Это просто проверка на то, настоящий ли ты человек.
   - Соединённые Штаты Америки. Какая самая большая по занимаемой территории страна?
   - Что?
   - Это проверка. Я ведь должен быть тоже уверен в том, что разговариваю не с ботом.
   Недолгое молчание. Я уже, было, думал - не перегнул ли палку. Или не задал ли слишком сложный вопрос. Но ответа всё же дождался:
   - Россия. Одна шестая суши. Ну так что, Аламар? Ты удовлетворён? Мне можно озвучить предложение? - показалось, что в голосе, вроде бы равнодушном и спокойном, мелькнуло раздражение. Уже хорошо.
   - Да, - ответил после короткой паузы. Конечно, если мой мастер-артефактор Олейн не уникален, и есть ещё подобные компьютерные персонажи, имеющие возможность доступа в интернет - подобные проверки ненадёжны. Но если человек, игравший в "Земли" достаточно давно и много, о чём свидетельствовали его характеристики, прибегал к такому способу - значит, скорее всего, подобные сатиру одарённые персонажи встречались довольно редко, или же хорошо шифровались.
   Тем временем, Карлос вновь заговорил:
   - Я представляю могущественное объединение игроков. Одно из сильнейших. Вступить в наши ряды - рвутся многие. Это большая честь.
   Усмехнулся. Понятно же - завлекает. Сначала, расписывает преимущества сотрудничества, то, какие они хорошие. Чтобы легче потом было принять то, что будет сказано дальше - цену, за которую всё это продаётся... Нормальный, в общем-то, подход, все делают так. Если начинать с плохого - половина людей до хорошего просто не дослушает.
   - Мы представляем собой военный союз. С общим войском, централизованным управлением. Главой является Ганнибал. Очень сильный стратег, хороший управленец. Просчитывает ситуацию на много ходов вперёд. Его многие боятся, многие уважают, - Карлос говорил короткими, рублёными фразами. Мелькнула мысль - интересно, он всегда так говорит, или только в таких официальных случаях. В ситуациях, когда нужно нагнать страху, сломать волю собеседника, убедить его, что лучше не сопротивляться вообще и сдаться на милость победителя. Ведь, похоже, именно к этому дело и шло. - Тем, кто вступает в союз - предоставляется военная и материальная помощь. Защита от соседей. Возможность чувствовать себя в безопасности. Это огромная удача и большое подспорье начинающему игроку, заручиться нашей поддержкой. Взамен - требуется не так уж много. Соблюдать условия вступления в союз.
   Полукровка замолк. Я тоже ничего не говорил. Конечно, можно было поторопить: мол, говори же, что за условия. Но решил просто подождать, пока Карлос сам дойдёт до этого, не показывать свою возможную заинтересованность. И секунды тягостной тишины начали опять тянуться, одна за другой. Казалось, что они накапливались, и каждая следующая начинала давить на разум вместе с остальными всё возрастающей массой...
   - Условия таковы, - грубый бас закованного в доспехи воина нарушил молчание и начал вновь, спокойно, с чувством и с толком, как по-писанному, раскрывать передо мной заманчивые перспективы сотрудничества. Будто и не было этого тягостного перерыва. - Половина ресурсов со всех шахт в период до истощения, четверть - после. Четвёртая часть продовольствия. Предоставление в распоряжение других членов союза войск, по первому запросу Ганнибала. Сразу говорю - это происходит редко, только во время серьёзных войн. В такие моменты одиночек обычно сметают в любом случае. Так что, не настолько это страшно. Ещё обязательное условие - торговля только с дружественными игроками. Запрет на военные действия против союзников и друзей союза. А взамен на это - защита от любой вражеской агрессии. Лучшие, высокоуровневые герои, опытные отряды сильнейших существ. Возможность чувствовать себя членом одного из крупнейших альянсов "Земель". Если докажешь свою компетентность - высокие должности, и возможность командовать силами гораздо большими, чем сможешь накопить сам.
   Карлос закончил, и вновь повисла тишина. На этот раз - ненадолго.
   - У меня есть время подумать?
   - Немного. Я прекрасно знаю, что сюда летит чёрный дракон. Возможно - не один.
   - Если я решу вступить в союз - они не тронут вас.
   - А если нет - они будут причиной ненужных потерь.
   - И всё равно. Такие вопросы быстро не решаются.
   - Прекрасно понимаю. Но прошу понять и меня. У тебя есть две минуты, чернокнижник. Засекаю.
   Не стал отвечать, задумался. Ведь - и правда, было о чём. С одной стороны, всё естество так и кричало: "Моё! Не отдам!!!". Желание сохранять "нажитое непосильным трудом" - одно из врождённых, инстинктивных стремлений человека. Исторически, все проекты, основанные на коллективном хозяйстве и на попытках отказа от частной собственности, рано или поздно заканчивались крахом. Создаваемые на протяжении девятнадцатого века в Соединённых Штатах многочисленные коммуны, различные варианты общин, живущих на принципах равномерного разделения благ - существовали по нескольку лет и распадались. Известнейший социальный эксперимент "принца филантропов" Роберта Оуэна, спустившего всё своё состояние на создание существовавшей на таких началах колонии - просуществовал всего несколько лет. Подобная судьба была у фаланг Фурье, и у таких предприятий, как "Брукфарм", "Онейда", "Прогрессивная коммуна" и "Новая Одесса" (последние две - основал выходец из России Владимир Гейнс). Такая же судьба постигла появившиеся в больших количествах в шестидесятых-семидесятых годах двадцатого века общины, объединявшие хиппи, зелёных, феминисток, пацифистов и прочих. Одна из известнейших, под названием "Кастилия", кстати была создана профессором Гарвардского университета, занимавшегося изучением влияния галлюциногенных препаратов на психику и нервную систему человека, и там вовсю ставились опыты по "расширению сознания" с помощью ЛСД.
   Наверное, всё же считать все эти эксперименты корректными нельзя. Ведь зачастую лидеры создаваемых коммун сами толком не понимали, чего хотят, многие постулируемые ими идеи были спорными, а рядовые члены коллективов не всегда обладали достаточной степенью сознательности - ведь брали всех подряд. К тому же, в противовес подобным общинам, довольно жизнеспособными оказались многочисленные религиозные объединения - такие, где люди были спаяны какой-то общей идеей. Некоторые из них существуют до сих пор. Наиболее известные - это, конечно же, мормоны, прославившиеся многожёнством (основатель секты, Джозеф Смит, имел аж семьдесят две жены) и богатством (один из её последних президентов владел активами более чем на двадцать миллиардов долларов, и был советником Рональда Рейгана по частному бизнесу). Правда, относить подобные формации к хотя бы приблизительно нормальным человеческим коллективам сложно, несмотря даже на то, что те же мормоны добились серьёзного веса в американском обществе. Кроме того, у мормонов не полностью коллективное хозяйство, в общий капитал положено отчислять лишь десятую часть доходов. Чего не скажешь об их жёнах - одним из наказаний для членов секты является конфискация их "половинок", "четвертинок", "восьмеринок" и так далее (смотря по количеству уже имеющихся), в пользу других, более благочестивых послушников...
   Помимо этого, самой масштабной и наиболее успешной попыткой создания построенного на принципах "от каждого по способностям, каждому по потребностям" общества, которая вобрала в себя весь предыдущий опыт, и постаралась не допустить имеющихся ошибок - стал Советский Союз. Там присутствовала и идея, захватывавшая умы и рождавшая энтузиазм простых граждан, и множество действительно положительных факторов, были достигнуты значительные успехи - но при этом, имелся и ворох проблем. Основной из которых являлось то, что, как выяснилось, система работала только покуда у руля был действительно лидер, который сам отвечал за всё, рассматривал страну как свою собственность (или, во всяком случае, чувствовал за неё ответственность), а следовательно - заботился о ней, успевая если не везде, то очень много где.
   Когда что-то принадлежит не одному, а нескольким людям, когда они делают некое общее дело - почти всегда начинаются сложности с разграничением ответственностей, каждый думает, что возникшую проблему решит кто-то другой, или же что вообще не стоит тратить лишние силы на что-то "не своё". Для примера - посмотрите сравните сан узлы в коммуналках и обычных квартирах. Пусть и бывают исключения, и попадаются люди, готовые безвозмездно делать что-то не только на собственное благо, но и для других - например, мой отец был таким - но в процентном соотношении, к сожалению, их не очень много. И чем больше коллектив, тем это заметней, а в масштабах страны вообще тенденция принимает ужасающие размеры. Рыночная же экономика, при всех недостатках, является устойчивой самоорганизующейся системой: каждый отдельный её участник, стремясь добиться своей выгоды, старается максимально оптимизировать свой труд, работать эффективней. Один человек не может знать всё и принимать верные решения за всех, это проходит только в редчайших случаях, которые в истории можно пересчитать по пальцам - когда правитель имел достаточный интеллект, компетенцию и волю, чтобы управлять не абы как, а эффективно. При этом, конечно же, всё равно всегда присутствовали перегибы и ошибки...
   А с другой стороны... Всё в мире стремится к объединению и укрупнению, это естественный процесс. Военные вожди племён древности со временем постепенно превращались в потомственных князей, которые, вместе со своими приспешниками-дружинниками, профессиональными бойцами, становились на защиту "своих" крестьян и других простых работников от посягательств жадных до добычи соседей. Конечно же, получая за это дань, и постепенно превращая почти что равных себе соплеменников в бесправных крепостных, со всеми вытекающими - ведь они оказывались беззащитными против грубой силы. И всё равно это было лучше, чем отдавать их на растерзание первому встречному - ведь даже если каждую корову в твоём стаде рано или поздно ждёт бойня, до самого последнего момента ты будешь кормить животных и заботиться о них - потому что это твоя собственность.
   А годы, десятилетия и столетия пролетали мимо, и те, кто был умнее, хитрее или изворотливее разными способами подчиняли себе соседей, увеличивая свои владения и становясь всё более сильными по сравнению с внешними врагами, предоставляя защиту от всё более серьёзных угроз. И наверное, попади какой-нибудь древлянин или кривич в современность - он будет охать и ахать, как же так, почему моего племени больше не существует. И нам это будет казаться странным - мы давно уже не отличаем их одних от других, все стали составными частями чего-то более крупного. О чём говорить - даже татары, с которыми когда-то велись войны не на жизнь, не на смерть, сейчас влились в единый многонациональный монолит. А ведь когда-то - разворачивались настоящие кровавые драмы, когда патриоты своих народов не на жизнь, а на смерть сражались за свою независимость... И поди пойми, стоило оно того, или нет, если в итоге, когда процесс устаканился, всё равно каждому стало хорошо.
   Чем-то похожие процессы можно было наблюдать и на постсоветском пространстве в девяностые, когда "бригады" начинали крышевать частный бизнес, иногда действуя грубо - "если не дашь денег, тебя замочим, а хозяйство сожжём!", иногда - более тонко. Когда, например, сначала приходили "плохие", пугали - а потом, сразу после, заявлялись другие, "хорошие", и вежливо предлагали свою защиту. Доходы потом, само собой, делились между первыми и вторыми... Со временем, те бандиты, кто был поумнее, эволюционировали, став депутатами и владельцами крупных фирм, интегрируясь в социальную иерархию. Углы смягчались, убийства прекращались - или, во всяком случае, становились гораздо реже - и теперь и не скажешь, что недавно ещё наше общество представляло собой один бурлящий криминальный котёл. Ужасы прошлого остались позади, общественное сознание всё более поднимает голову, такого беспредела, как творился раньше, больше нет. И возникает вопрос - если со временем всё встанет на свои места и придёт к устойчивому состоянию, не стоит ли просто потерпеть и подождать, не противясь естественному процессу?.. Когда "своё" начинает распространяться на всё большие понятия - не крошечный клочок земли с замком, а целая могущественная империя, от одного упоминания которой дрожат все те, кого она ещё не подмяла?
   Такого рода философские мысли успели пробежаться в моей голове, толкаясь боками, и развеяться, оставив лишь слабые следы воспоминаний. Потому что - не хотелось мне делиться ни с кем своими ресурсами и войсками, и отдавать право решать, как дальше жить и развиваться, какому-то незнакомому даже Ганнибалу. Подчинённый которого убил моего воеводу, и разметал его отряд. И даже имя которого мне не нравилось. Если бы это были какие-то уважаемые мною люди, которым я лично верил бы и которых хотя бы знал - ещё можно было о чём-то задуматься, может, где-то переступить через себя. Ведь коллектив всегда сильнее одиночки, это правило. Но пока у меня было право выбора и хоть какая-то возможность побарахтаться - я собирался бороться, и что меня тогда действительно занимало - это то, как бы одолеть этого вторгшегося в мои земли самозванца. Например, было бы очень полезным потянуть время...
   Будто вторя моим мыслям, Карлос вновь заговорил:
   - Две минуты прошло. Каково решение?
   - А возможно ли немного изменить условия? Я бы согласился на одну четверть ресурсов сейчас, и одну восьмую потом.
   - Не обсуждается, условия вступления для всех равны. Каждый отдаёт в общую копилку одинаковую долю.
   - Которая идёт в карман вашему Ганнибалу...
   - Не в карман, а на усиление войска. Руководитель альянса является великим магом, артефактором и конструктором големов. Это одна из составляющих нашей силы.
   - Ну хорошо... А сколько моих войск могут потребоваться для каких-то общественных нужд? Можно их ограничивать? Что будет, если одновременно на меня будет кто-то нападать? А если будет угроза вторжения?
   - Это всё решается. Конечно же, никто не будет подставлять члена союза под удар, и делать так, чтобы он стал уязвим перед внешними врагами... Не заговаривай мне зубы, чернокнижник. Или ты соглашаешься, сейчас, и остальные вопросы мы решаем потом, - интерфейс мигнул приглашением найма. В случае моего согласия - Карлос получал полный косвенный контроль над всей моей собственностью. Он мог бы, например, настроить права так, чтобы я больше не имел контроля ни над Замком, ни над войсками. - Или...
   - Или что?
   - Или я убиваю тебя, и захватываю твой Замок. Решай.
   - Всё таки не могу вот так сразу...
   - Принимай приглашение. У тебя пять секунд.
   Вместо ответа, я потянул из ножен меч... Одновременно активируя на себя заклинание Каменной Кожи - к сожалению, на Паралич, который было бы очень кстати наложить на инфернального жеребца, маны пока не хватало. Демон как-раз направил коня вперёд, не пытаясь меня переубедить и не спрашивая, правильно ли понял мой ответ. Видимо, ему самому не очень-то хотелось мирного исхода... Запоздало подумал, что надо было немного потянуть время. Чего стоило подождать немного, накопить жалкие недостающие для заклинания двадцать единиц, и только после этого выйти навстречу паралментёру? Который, как выяснилось, соблюдает правила и приличия только до тех пор, пока всё делают так, как ему хочется?
   Я едва не попал под копыта. Пока срывал с себя серебряный амулет и запускал превращение в оборотня, противник приблизился почти вплотную. Отскочить получилось лишь в последнее мгновение, и с правой стороны от всадника - видимо, он специально сделал так, чтобы я либо был затоптан, либо оказался под ударом его уже несущегося навстречу меча. Увернуться уже не получалось, щита с собой не захватил. Всё, что успел сделать - это взять свой меч за рукоять обоими руками и выставить перед собой.
   Страшный удар заставил полететь кубарем, боль отдалась в обоих руках. Оружие моё, как крепко не сжимал его, выскользнуло из ладоней и, блеснув на солнце, отлетело в сторону. Пока пытался подняться на ноги, унять головокружение и вообще сориентироваться и понять, кто я такой и где нахожусь, Карлос со своим скакуном сделали разворот и уже вновь неслись ко мне. Спасло то, что не успел встать и запнулся, упапв - два копыта кошмара пронеслись мимо, там, где мгновением ранее была моя голова. Титаническим усилием заставляя себя рывком кинуться вперёд, сокращая расстояние, выпрямился перед самой мордой чудища - и, за неимением лучших вариантов, зарядил ей в бубен со всей дури кулаком.
   Судя по ощущениям, после этого богатырского удара от моих костяшек ничего не осталось. К горло подкатила тошнота и в глазах потемнело, но я, не давая себе послабления и пользуясь тем, что лошади тоже явно было не сладко, сделал два шага вперёд - чтобы оказаться под ударом меча Карлоса. Который, собственно, и отправил меня на перерождение...
  
   Уже второе возрождение подряд произошло не сразу - собственно, как и должно было. Я неким неосязаемым духом висел над полом своих покоев, не в силах что-то сделать и как-то повлиять на окружающее. Ощущение телесности и возможности двигаться пришло далеко не сразу. Вновь обретённое туловище отдалось фантомной болью там, куда пришёлся последний удар полукровки, и в руках. Посмотрел на кулак - целый, хотя ощущение было такое, будто там сплошная кровавая каша...
   Резко вскочил, активировал карту - в лежачем положении смотреть её было неудобно. Дела наши пока шли не так плохо - демоны подтащили осадные орудия и вовсю обстреливали нас. Видимо, выигрывать время было не только в моих интересах - Карлос тоже ждал подкрепления. Почему он сразу не телепортировал их под стены Замка, это был тоже весьма важный вопрос. Может, ему не хватило дальности заклинания, и остаток приходилось идти пешком. Может - перестраховывался. А может - просто только примерно знал, где находится моя твердыня, и замеченный ранее конный разведчик - был от других альянсов.
   Как бы там ни было, нас активно обстреливали, а гвадрейцы инферно, некоторые с лестницами на плечах, некоторые со связками фашин, бодрой рысью приближались к стенам. Рядом с ними, мерцая и переливаясь, двигался ифрит - дорогой и чрезвычайно опасный юнит. То и дело полыхали выпускаемые суккубами огненные струи-молнии, к счастью, не такие смертоносные - но зато задевающие сразу по нескольку целей, отражаясь от первой жертвы и перекидываясь на соседей. К сожалению, среди моих подчинённых были первые потери, и раненые и убитые. Хотя, и атакующие тоже умылись кровью - с удовлетворением убедился, что почти вся мелочёвка уже была выбита. Можно было не беспокоиться за свою ману, и так восстанавливающуюся далеко не так быстро, как хотелось бы.
   Одна из наших стрелковых башен уже не функционировала, превратившись в груду раскрошенного камня. Во вторую с сухим треском врезались, один за другим, несущиеся с порядочной скоростью здоровенные камни. Судя по всему, они были ещё и усилены какой-то магией - слишком уж быстро приходило в негодность укрепление. Скрипнул зубами - маны на Укрепление Стен, которое сейчас очень бы помогло, ещё не накопилось. Оставалось лишь бессильно смотреть, как каждое попадание монолитных ядер, разогнанных жутковатого вида катапультами, всё больше разрушает так долго строившуюся башню.
   Предводитель вражьего воинства тоже был в первых рядах, совершенно игнорируя опасность - а может, попросту сознавая, что ему ничего не грозит. Большая вероятность отражения направленных на него заклинаний и закрывающий всё тело полный доспех давали если не абсолютную, то очень серьёзную защиту. К тому же, у него мог оказаться ещё какой-нибудь свиток, вроде Стальной Кожи, и действующий не на него самого, а на броню. В таком случае - победить подобного противника становилось очень непростой проблемой. Узнать об этом у меня не имелось возможности - на какое-то время, после гибели, выпадал из жизни окружающего меня мира, а посмотреть записи было негде. Оставалось разве только расспрашивать окружающих - но на это не было времени...
   Убедившись при помощи карты, что всё идёт путём - насколько, конечно, это может быть при осаде твоего Замка вражеской армией - натянул очередной запасной комплект одежды, кольчугу и шлем, взял меч, близнец потерянного в поединке, не забыл на этот раз про щит. Пожалел о том, что в прошлый раз брал с собой артефактную жемчужину - она осталась на поле боя, и теперь уже, видимо, усиливала статы врага. Очередная глупая ошибка, очередной недочёт, мелочь, которая могла сыграть решающую роль в и так висящей на волоске ситуации...
   Сбежав по лестнице, влетел в Заклинательный Покой. Давно же я не был тут... Магический Источник всё так же бил из отверстия в полу. Он рассеивался в воздухе мириадами разноцветных мерцающих искорок, питая мой Замок и пополняя запас магической энергии, делая его тем, чем он являлся. После получения платинового аккаунта помещение значительно преобразилось, превратившись из пустого зала с голыми каменными стенами в довольно уютную комнату, украшенную барельефами, фресками, с торчащими из стен магическими факелами и ажурными решётками на окнах. Но меня мало интересовали красоты. Устроившись на одном из кресел и удобно расположив пред собой карту окрестностей, зависшую прямо в воздухе где-то на уровне пояса, я, наконец, включился в игру сам, наколдовав, наконец, Укрепление Стен, а после, подождав окончания отката - Ледяные Стрелы. В качестве мишени для дождя из сосулек выбрал копошащихся уже под самыми стенами демонов.
   Нахождение в Заклинательном Покое дало ощутимую прибавку - даже визуально, заклинание сработало гораздо эффектнее. И пусть никто не погиб, но многих врагов очень неплохо приложило. В том числе, заметно пострадал и созданный из пламени ифрит, тоже попавший в зону поражения. Разумеется, это произошло не случайно.
   Карлос в ответ на это спокойно достал какой-то свиток и развернул его. Сердце забилось в предвкушении подлянки - которая тут же и последовала. Попорченных мною вражеских воинов окутали быстро крутящиеся сверкающие точки, оседающие на места ран, которые тут же, прямо на глазах, затягивались. Сломанные ноги и руки прямо на глазах вставали на места, тёмные участки на теле ифрита вновь багровели, будто раскаляясь, вновь появлялись выбитые глаза... Массовое Исцеление работало безотказно, и свиток явно изготавливал довольно сильный маг.
   Естественно, после окончания действия заклинания враги рассредоточились, и так же удачно, как в первый раз, накрыть большую группу теперь бы не получилось. Поэтому я поменял тактику, кастуя Ледяное Оружие на своих лучников - в основном, ополченцев-людей и кентавров, решив не соревноваться с вражеским героем - у кого что раньше кончится, у меня замковая мана, или у него - свитки.
   Скрипнувшая входная дверь заставила встрепенуться и вскочить - но это оказалась всего лишь Алёнка, естественно, сопровождаемая квохчущей и заполошно бьющей по воздуху огненной курицей. Тёмная эльфийка была вооружена и даже надела стёганый доспех со шлемом. Мы с нею долго воевали - красавица считала, что все эти кольчуги и прочее для трусов и в бою только мешают. Лишь с огромным трудом удалось уговорить её одевать "эти некрасивые штуки". Да, они выглядели не так эффектно, как обычные сбруи с заклёпками, используемые воительницами подземелий. И, действительно, сила их была в большой скорости переджвидений и нечеловеческой ловкости. Но - мне так было спокойнее.
   Девушка молча подошла, и, обойдя кресло, где я сидел, сзади - обняла меня за плечи. Я всё это обрабатывал лишь краешком сознания, весь погружённый в управление боем. Как-раз катапульты в очередной раз сменили цель, и теперь били в воротную башню, не защищённую магией. Прежде чем я дождался окончания отката после предыдущего заклинания и наконец укрепил опасный участок, туда успело прилететь несколько здоровенных валунов, и в створках из обитой металлом древесины и в висящем на цепях подъёмном мосте теперь зияли здоровенные дыры. Ещё один такой обстрел - и путь внутрь откроется...
   Справившись со сложной ситуацией, обернулся к эльфийке.
   - В чём дело?
   - Хочу быть рядом с тобой во время последнего боя...
   Она смотрела на меня абсолютно серьёзно. И меня вдруг пробрало. Ничего не говоря, вновь уставился на карту. Со злостью сжав кулаки и скрипнув зубами - это начинало входить в привычку.
   Словно напитанная моей ненавистью, скастованная Молния ярким росчерком разделила ясное небо на две половинки и ударила в одну из катапульт. Конечно же, предусмотрительным Карлосом машины были установлены на удалении друг от друга, так, чтобы всех их скопом было не накрыть. А как бы хорошо получилось попортить всю малину врагу хорошим Метеоритным Дождём... Но приходилось исходить из тех вводных, которые имелись, и в такой ситуации Молния, как самое мощное атакующее заклинание для единичных целей, казалась наилучшим вариантом, кроме того - оно было дешевле
   От деревянного агрегата поднялся дымок, демоны, подкатывавшие очередное ядро, разбежались в стороны. Но - тут же вернулись к своей разрушительной деятельности, как ни в чём не бывало. Если я там что-то и попортил - то не сильно. Похоже, нужно было всё-таки подождать, пока накопится побольше маны, и хорошенько зарядить каменным ливнем с неба... Но тут же исправить оплошность и попробовать подобную тактику не получалось - требовалось вновь укреплять стены. Инициатива была полностью на стороне врага, и мне оставалось только защищаться, еле-еле успевая залатывать дыры...
   Тем временем демоны, возившиеся у стен, закидали ров в двух местах фашинами и уже приставили к стенам лестницы. К счастью, процесс это был довольно долгий, и посему места, куда враги будут подниматься, я вычислил заранее. Там, наверху, до поры притаившись за зубцами, штурмующих поджидали хищно шипящие многоголовые сюрпризы. Поднять гидр наверх было той ещё задачкой, и если бы не подготовленные заранее канаты и лебёдки - массивные и большие твари в жизнь бы не вскарабкались наверх.
   Я наблюдал по карте, как краснокожие рогатые воины, кажущиеся или ожившими игрушечными солдатиками, устремляются на стену, невзирая на летящие навстречу камни. Как одновременно с ними начинает плавно подниматься ифрит, не требующий твёрдой поверхности под отсутствующими ногами и способный передвигаться по воздуху, как по земле. Как приберегаемые до поры дорогущие артефактные стрелы, с серебряными наконечниками и заключающие в себе силу святой магии, одна за другой пролетают его насквозь, развеивая и уничтожая высокоуровневую тварь, лишь немногим слабее дьявола. Как обнажённые красавицы-суккубы, наконец расстрелявшие свои боезапасы, тоже устремляются вперёд - чтобы принять непосредственное участие в происходящем, уже не издалека и из безопасности. Как первые из гвадрейцев инферно комками, ощетинившимися когтями и злостью, с пылающими в прямом смысле глазами, перекатываются через гребень, тут же бросаясь в бой... И как начинается смертельная пляска, танец извивающихся шей, скалящихся пастей, мелькающих конечностей.
   Противники оказались достойны друг друга. Несмотря даже на огромный разрыв - ведь гвардейцы являлись едва ли не слабыми демонами, а гидры - почти самыми сильными чудовищами. Да, нападающие падали, один за другим - но погибали не мгновенно, и каждый при этом добирался до своего убийцы и успевал хотя бы раз ударить, или же впиться зубами в толстую чешуйчатую кожу.
   На нашей стороне была способность змееголовых атаковать сразу во все стороны - каждая шипящая тварь стоила целого отряда. И сколько бы врагов не поднялось наверх - каждого встречала стремительно несущаяся навстречу гибель. Но - их всё прибывало и прибывало... А полоски здоровья у гидр проседали с пугающей скоростью, так же, как появлялись значки критических повреждений. Ждать больше было нельзя - пришёл момент раскрытия последних козырей.
   Отмашку дал заранее заготовленным текстовым сообщением, направленным сразу нескольким подчинённым. Повинуясь моей команде, из укрытий, где до того берегли себя для решающей битвы, вылезли лучшие стрелки - несколько кентавров, молодой парень из деревенских, и их предводитель - старый рейнджер-ветеран, Алекс. Воин пришёл селиться в долину с неделю назад. По его словам - а мне как-раз тогда удалось пообщаться с ним мельком - он устал от бурной жизни наёмника, и решил, наконец, осесть где-нибудь в спокойном месте, тратя накопленные за долгие годы службы средства... Конечно, я не стал возражать против очередного налогоплательщика, даже помог ему чем-то по мелочи: подогнал казённую корову и устроил поездку в деревню, откуда тот вернулся уже не один, а с молодой женой. Но никогда бы не подумал, что этот седоусый, поджарый, с изборождённым морщинами лицом, уставший от жизни человек в момент нужды предложит свою помощь. То ли тут сыграла роль хорошая мораль, ведь к бонусам от Военачальника и Лидерства прибавлялась ещё и плюсики от достижения, то ли ещё что... Но возражать я, понятное дело, не стал. Когда рейнджер вышел на стрельбище, где я натаскивал молодняк, и показал, как стреляет - я просто потерял дар речи. С такой скоростью мелькали его руки, умудряющиеся одновременно посылать в полёт по нескольку стрел. Каждая из которых попадала в яблочко...
   Каждый стрелок был запакован в броню по самые глаза - лучшие кадры требовалось беречь. У каждого был полный комплект артефактов - серебряные кольца, подвески, браслеты, всё вышедшее из рук нашего замечательного сатира Олейна. Они давали кучу бонусов, ещё больше увеличивая физические характеристики и защищённость от магии. Каждому был выдан трофейный эльфийский лук и серый маскирующий плащ, которых в замковых запасах осталось не так уж и много - в основном, эти вещи ушли с отрядом Ратмира. Ну и, само собой, стрелы в колчанах у этих воинов тоже были не самые обычные. Тщательные и долгие приготовления, отбор людей, подбор снаряжения, оружия и боеприпасов возымели должный эффект: дружный залп буквально произвёл опустошение во вражеских рядах.
   Одновременно, перешёл к решительным действиям замковый маг Кукумундальф. Своей магии у него были лишь простейшие заклинания, надстроить Гильдию Магов так и не удалось до сих пор, но я выдал ему целый ворох различных свитков, трофейных или купленных. Я видел, как старик с азартом принялся разворачивать одну пергаментную трубку за другой - конечно же, правила отката действовали и на свитки тоже, но в этих рамках он творил колдовство с максимально возможной скоростью.
   Со скал сорвались таившиеся там до поры до времени грифон и гаргулия - их на базе я оставлял совсем немного, основная масса крылатых бойцов ушла в поход с моим отрядом или в качестве разведчиков в команде Аграила. Об этом я теперь сильно жалел... Но - опять же, приходилось пользоваться тем, что имелось в наличии. А задачей этой маленькой диверсионной группы было если не уничтожить, то хотя бы сковать на время расчёты осадных машин, которые остались без прикрытия - скорее всего, ценою своих жизней...
   Конечно же, у Карлоса нашлось чем ответить мне. Он достал какой-то очередной свиток, и часть атакующих бойцов окуталась визуальными эффектами какой-то магии. Судя по тут же возросшему напору - это была или массовая Жажда Крови, или что-то ещё из заклинаний, усиливающих атаку, силу или скорость, а может - и не только это. Я, затаив дыхание, стал ждать - что же следующее полукровка извлечёт из своего арсенала - но, вместо этого, он галопом сорвал своего инфернального скакуна вперёд, буквально растолкав своих воинов, и, спрыгнув - сам кинулся к лестнице.
   Это был настоящий подарок. Пожалуй, даже к лучшему, что до сих пор не засветил одно из своих мощнейших заклинаний - Метеоритный Дождь. И что, наконец, получилось накопить на него достаточно маны... Откат от последнего моего каста уже некоторое время как прошёл, и, ухмыльнувшись про себя, я обрушил град пылающих и несущихся с огромной скоростью булыжников прямо на то место, где наверх карабкался главный мой враг, в окружении своих людей.
   Одновременно, видимо, сходные мысли посетили и Кукумундальфа - потому что в том же месте из земли вырос лес ледяных сталагмитов, следствие ещё одного весьма серьёзного заклинания, рассчитанного на массовый урон. К сожалению, имевшегося только в единичном числе.
   Уж не знаю, сложилось ли действие моей магии и той, что была заключена в свитке старого мага - но, во всяком случае лестница сломалась, и все, кто на ней был, полетели вниз. И много кого из наших противников потрепало. Кто-то из демонов пытался отбежать, спасаясь от летящий с неба смерти, кого-то зашибло, кого-то насадило на выросшие прямо из-под ног ледяные кристаллы. Где-то - облачка пара поднимались в местах соприкосновения двух стихий.
   Карлос, конечно же, тут же вскочил на ноги - будто и не оказался вдруг посреди бушующего ада. Мне послышалось, что я услышал что-то похожее на рёв. Возможно, это был его крик бешенства. А то, что за дела - не дают спокойно взять штурмом вражеский Замок...
   Но задержать врага надолго не получилось. Какие-то десятки секунд - и уже подбежала новая партия демонов с запасными лестницами. Одновременно, в воротную башню врезалось тяжёлое каменное ядро. Быстрый взгляд на вражеские катапульты - и стало понятно, что атака на них не увенчалась успехом. Расчёты осадных машин уже вернулись к своим прямым обязанностям - разрушению вражеских, то есть моих, укреплений.
   Схватка становилась всё ожесточённее. Со страшным рёвом, одна из гидр, защищавшихся на стене, испустила дух. На её место тут же встали остальные защитники - сатиры, ополченцы, кентавры - но сразу стало ясно, что они долго не продержатся: взлетавшие один за другим по лестнице, вперемешку гвардейцы инферно, суккубы, и изрядно потрёпанные церберы, накатились багровой волной, разбиваясь кровавыми брызгами, и начали просто раскидывать всех, встающих на своём пути, в стороны.
   В то же время, одно из выпущенных демонами ядер порвало последнюю цепь, удерживавшую подъёмный мост - и тот рухнул вниз. Карлос, уже успевший к тому времени отойти в сторонку и взобраться на своего коня - будто и не собирался до этого лезть на стену - тут же двинул его в ту сторону.
   Удачно наколдованная Кукумундальфом Трясина заставила инфернального скакуна споткнуться и полететь кубарем, а несколько метко пущенных стрел сделали его похожим на ежа. Мои люди правильно выбрали приоритетную цель, и совершенно здраво просчитали, что пробить доспех предводителя демонов не смогут - но хотя бы кошмара попортить можно. К сожалению, убить коня не вышло - он поднялся на ноги, и полукровка вскочил на него вновь.
   Несмотря на то, что знатно потрепали врага - мы проигрывали. Встретившая Карлоса в разбитых воротах гидра задержала его сравнительно ненадолго. Воин быстро наскакивал, бил пылающим мечом - видимо, применил Огненное Оружие - и тут же сдавал назад. Вместе с конём они, казалось, представляли собой единое целое. Мощные, но неуклюжие змеиные головы просто не успевали наносить ответные удары, туда, куда они били, уже была пустота. Полукровка будто играл в кошки-мышки. Судя по всему, схватки с настолько превосходящими противниками были для него не внове... Не больше минуты - и чешуйчатая душа распласталась на земле, бессильно раскидав свои головы.
   Лязг, крики, стоны - всё это смешалось в жуткую какофонию, которую я уже отчётливо слышал и внутри, в Заклинательном Покое. Последние из защитников отступали со стен, преследуемые по пятам превосходящими силами противника, и пытались пробиться ко мне в донжон. Я изо всех сил сдерживал желание вырваться наружу с оружием в руках - больше пользы от меня было изнутри. Сыпал одним заклинанием за другим - копить на что-то дорогостоящее, вроде того же Метеоритного Дождя, просто уже не мог себе позволить...
   Но, как бы там ни было, нам удалось изрядно потянуть время. Взять Замок в лёт, как, видимо, рассчитывал враг - не получилось. Карлос умылся кровью. К сожалению, мы тоже... К цитадели, последнему нашему оплоту внутри полуразрушенной крепости, из защитников добралось чуть меньше двух десятков человек, сатиров и кентавров вперемешку. Надо отдать должное - никто не бежал, не спасался, не отступал без прямых на то приказов. Всё-таки, невозможно недооценить действие морали.
   Толстую дверь захлопнули перед самым носом у рвущихся внутрь. Конечно, это было лишь временным препятствием... Но главного, чего хотел - я добился. Судя по карте, Лунной Птице оставались уже считанные минуты на то, чтобы достичь Замка. И это был наш последний шанс, последняя надежда отбиться. Судя по ожесточённому стуку снаружи, по тому, как начали сотрясаться стены - демоны тоже понимали, что время работает не на них, и старались попасть внутрь как можно скорее. Кто-то уже тащил лестницы, кто-то подкатывал катапульты, чтобы бить прямой наводкой. Карлос гарцевал вокруг, будто примеряясь - с какой бы стороны лучше надкусить этот такой желанный, но недоступный пока ещё лакомый пирог. Моя магия регулярно уменьшала количество атакующих - но их было всё ещё слишком много. И исход этой жестокой битвы зависел от того, кто успеет раньше - несущийся изо всех вил в нашу сторону дракон, или орда кровожадных демонов, и от того, сможет ли Птица справиться с этим кажущимся непобедимым полукровкой...
  

Глава 4

   Я рухнул на колени и обнял голову дракона. Лунная Птица лежал, распластавшись на выгоревшей и залитой кровью земле, и медленно умирал. Он выглядел скверно - множество кровоточащих ран, переломанное крыло, бессильно закрытые глаза, тяжёлое дыхание... Покрасневшая полоска жизни, видимая только мне, и, быть может, ему самому, еле заметно колебалась. Она то резко сокращалась в длине, то - наоборот, немного подрастала. Мой верный крылатый помощник боролся за жизнь, изо всех сил, как мог. Но даже невооружённым глазом было видно, что он сдаёт... Давно забытое ощущение бессилия, невозможности ничего противопоставить смерти, пришедшее следом ещё из той, прошлой, "настоящей" жизни, переворачивало всё внутри. Кто мог знать, что в игре, в волшебном мире, всё будет так же? Что существо, ставшее за такой небольшой период верным другом и спутником, с тихим стоном будет испускать дух у тебя практически на руках? Остервенело кастуемые мной одно за другим Исцеления если и приносили какую-то пользу, то я её не замечал...
   Птица подоспел очень вовремя, буквально выручив нас. Конечно, подстраховка из драконов, грифонов и гаргулий, основная часть моего отряда, должна была прибыть уже к вечеру. Но у меня было смутное подозрение, что тогда спасать было бы уже некого. Уж больно жестоко демоны расправлялись со всеми попавшимися им на пути. Несмотря на небольшое время, которое они находились внутри периметра городских стен, твари уже успели натворить дел, показательно распотрошив нескольких наших раненых, кого захватили живыми. Скорее всего, подобная участь ждала бы и остальных... Про своё будущее я даже иллюзий не строил, учитывая точку возрождения внутри Замка.
   Но Лунная Птица смешал Карлосу все карты. Полукровка явно не ждал его появления так скоро, и хоть и спешил, но рассчитывал ещё на какое-то время. Секретом же быстрого передвижения моего подчинённого были пресловутые Сапоги Скорости, которые еле-еле налезли ящеру на один из пальцев на каждой ноге. Не спрашивайте меня, как сапоги, пусть даже и артефактные, могут ускорить передвижение летающего существа. Тем более, явно мешая ему своим наличием. Игровая условность есть игровая условность. Главное, что помогло...
   К сожалению, внезапной атаки не получилось. Демоны, наученные прошлым опытом, следили за небом, и успели подготовиться. Хотя, вся их подготовка заключалась в перегруппировке и в том, что Карлос достал какой-то свиток и активировал его. Потом уже, по его действию, я косвенно догадался, что это было заклинание Убийцы Драконов или чего-то такого рода. Уж больно легко меч предводителя инфернального воинства начал пластать тело моего крылатого спасителя, входя в прочнейшую шкуру, будто в масло.
   Но, как бы там ни было, чёрный дракон - это чёрный дракон. И Птица разметал врагов, уже вовсю хозяйничавших в моём городе, несмотря на все их ухищрения, количество, и одну серьёзную ошибку, которую мы допустили, не уничтожив сразу осадные орудия и не разогнав их расчёты. Это позволило тварям один раз весьма метко выстрелить, калеча и своих - но повредив моему чешуйчатому другу и помощнику крыло.
   Конечно же, я вовсю помогал магией. В удачный момент наложенный на верхового кошмара Карлоса Паралич заставил того оступиться и подставил полукровку под драконьи когти. Его просто смяло, вместе с доспехами, для верности дракон ещё и дохнул сверху своим всесжигающим пламенем. Конечно, гадкая вражина так легко не загнулась, ещё несколько раз ощутимо ударив Птицу - но это была уже агония, и к нашей всеобщей радости, полукровка всё же испустил дух, сделав своих подчинённых сразу в разы слабее.
   Помимо всего прочего, между тем моментом, когда дракон рухнул с небес на уже почти ворвавшихся внутрь цитадели кровожадных врагов, и тем, когда мы были вынуждены отступить туда - произошло одно странное, необъяснимое событие. Демоны во дворе замка вдруг перегруппировывались, словно готовясь отразить атаку неведомого врага, и часть их бросилась наружу, прочь от Замка. Немного подняв обзор камеры, я увидел, как с юго-восточной стороны замка приземляется странная компания. Это был эльф на каком-то не очень крупном драконе и ангел, со стариком на руках. Старик был в рясе и, едва они сели, рухнул на колени и принялся неистово молится. Остальные начали весьма красноречиво крутить головами вокруг - мол, где это мы оказались... Прежде чем отправившиеся к вновь прибывшим гвардейцы добрались до них - я так и не понял, с какой целью - эти, непонятно, то ли очередные враги, то ли потенциальные союзники, исчезли. Полукровка отдал команду, и несколько демонов кинулись на стены - видимо, в качестве наблюдателей, если эльф с ангелом вернутся. Из чего я заключил, что вряд ли странная компания - их союзники... Но, как бы там ни было, когда последний из врагов пал - я первым делом отрядил ответственных, чтобы следили за округой. Мои владения превращались в какое-то подобие проходного двора. А удар в спину в момент, когда сил отразить нападение уже не оставалось, был бы очень неприятным сюрпризом. Нас ведь можно было брать голыми руками...
   - Что, плох наш дракон? - внезапно подошедший мастер Олейн заставил вздрогнуть. Устало опустив на землю причудливо украшенную серебряными символами здоровенную булаву и оперевшись на неё, сатир уставился на нас с Птицей.
   - Да... Умирает...
   - Артефакты пробовал?
   - Артефакты?.. Млять!..
   - Ага, давай, попробуй...
   Хлопнув себя по лбу, тут же вскочил на ноги, и кинулся собирать всё, что только у нас имелось из увеличивающих физические параметры артефактов - в том числе трофеи, явно богатые, которые даже не смотрел ещё. Ведь это могло дать дракону лишние минуты жизни - за которые, быть может, раны бы успели затянуться и перестать отнимать так быстро драгоценные единицы здоровья.
   Ожерелье Огра, стянутое с Кеши, какие-то кольца, которые еле налезали на кончики когтей, браслеты, которые можно было использовать как кольца - я и быстро подключённые к этому делу подчинённые тащили это добро отовсюду. Причём, все помогали не из-за того, что им приказали - я пару раз заметил блестящие слёзы на глазах пробегающих мимо. Все переживали за выручившего нас небесного воителя.
   Целительница Арина вовсю хлопотала вокруг дракона, накладывала повязки из рваных тряпок, сыпала какие-то травы, стараясь остановить кровотечение. Замковый повар, который никогда раньше не соглашался готовить для кого-то, кроме меня и тех, кого считал гостями - прямо на улице варил в огромном котле питательный бульон из неудачно попавшейся в лапы демонов лошадки...
   И - мы всё же вытянули Птицу! Уж не знаю, что конкретно из предпринятого сыграло решительную роль, но спустя какое-то время полоска жизни перестала колебаться туда-сюда и поползла вверх, а дракон открыл покрасневший и влажно блестящий глаз.
   - Спасибо, Хозяин!..
  
   Спасение Лунной Птицы отняло сил едва ли не больше, чем сам бой. Я чувствовал себя настолько измученным, физически и эмоционально, что хотелось только одного - упасть, прямо где стоял, и отрубиться. Ещё, правда, было желание влить в себя чего-нибудь с хорошим процентным содержанием этилового спирта. Я распорядился выкатить из погребов приберегаемые до поры бочки с вином, что исправно поставлялись из деревни сатиров, и планировал сам присоединиться к начинающемуся пиршеству.
   Но перед тем, как полностью отдаться отдыху, всё-таки заставил себя провести ревизию трофеев. Ведь добыча нам досталась весьма богатая... Весь доспех Карлоса, пусть и изрядно попорченный, вагон всевозможных артефактов и ворох свитков - я буквально представлял, как он бесится где-то там, осознавая, что лишился всего этого богатства. По всему выходило, что я приобрёл себе врага... И если сначала я думал просто понабивать себе цену, а затем всё же склониться к сотрудничеству, то теперь, видимо, такой вариант отпадал полностью.
   Мои подчинённые скинули всё горкой - кроме тех вещей, понятное дело, которые мы нацепили на Птицу. Присев на корточки, я начал перебирать нежданно-негаданно попавшее в руки богатство... Почти каждый элемент брони был зачарован по нескольку раз, поблескивал рунами и усиливающими камнями. Казалось, неведомые мастера старались выжать по максимуму, не брезгуя даже единичками прибавок к характеристикам.
   В основном, предметы были крафтовые, но некоторые - из каких-то других, явно крутых сетов: они выделялись крупными, но единичными бонусами. Как, например, нагрудник, дающий прибавку к Силе в двадцать два очка. Кроме этого, из всего набора выделялся меч:
  
   Разрушитель Душ.
   Сила +5.
   Ловкость +5.
   Выносливость +5.
   Урон Магией Хаоса: 100ед.
   Вероятность наложения заклинания Разрушающий Луч - 15%.
   Вероятность похищения положительной Удачи противника - 10%.
   Вероятность разрушения души противника - 5%.
   Повышает уязвимость к Святой Магии - 10%.
  
   Я долго крутил в руках это зловеще поблескивающее металлом оружие. Меч казался удобным, и по всем параметрам был лучше моего, с огненным уроном. Список бонусов, казалось, перевешивал даже негативный эффект от повышения уязвимости к Святой Магии. Определённо, это было неплохое приобретение.
   Среди трофеев имелось кое-что и для поднятия магических характеристик. Две единички к Силе Магии, пять к Устойчивости к Откату, четыре к Ментальной Выносливости от пары перстней и браслета сделали меня чуть-чуть, но всё же более сильным колдуном.
   Но всё это меркло перед содержимым сумки полукровки, в которой имелся ворох свитков на все случаи жизни. Среди которых нашлось целых три, с заклинанием Массового Портала! Неведомо сколько стоили эти сокровища, нежданно-негаданно попавшие в мои руки. Поняв, что мне досталось, я какое-то время просто не мог поверить в своё счастье... И в голове рождался План. Конечно, сидящая внутри и давящая на струны души жаба шептала - спрячь, оставь на чёрный день! Это ценнейший козырь, который может помочь выкрутиться в критической ситуации! Но, с другой стороны, я понимал - если не выстою сейчас, потом всё это уже просто не понадобится. А идея, как использовать доставшиеся в мои руки сокровища, имелась - и чем больше думал над ней, тем больше она нравилась.
   Будто подталкивая к этому решению, пришло сообщение из Заклинательного Покоя. Там, наконец, завершился процесс расщепления уже второго необходимого мне для осуществления наполеоновских планов каста. Теперь, дело оставалось за малым - слепить из составляющих то, что требовалось, и запустить уже куда более быстрый процесс синтеза. Это, конечно, тоже требовало времени - но уже не так много, как само расщепление. Довольно ухмыльнувшись, я потянулся и хрустнул пальцами - похоже, чёрная полоса заканчивалась, и впереди начинала брезжить надежда на что-то весьма и весьма хорошее.
   Как всегда незаметно подошедшая Алёнка вдруг обняла меня, прижавшись всем телом. От неё уже ощутимо попахивало спиртным - эльфийка не собиралась обходить стороной уже вовсю набиравшее обороты пиршество, и успела наведаться к расстеленным прямо на земле скатертям с яствами и напитками.
   - Дорогой, не хочешь перекусить?
   - Да, сейчас... Секундочку, - я как-раз выбирал из доступных вариантов выпавшие за два честно полученных уровня умения.
   - Потом всё сделаешь! Пошли, говорю, я уже соскучилась... А воины ждут к столу Победителя!..
   Последним усилием сконцентрировавшись на внутренних интерфейсах, а не на соблазнительно вздымающихся уже прямо перед глазами прелестях Алёнки, всё-таки выбрал два умения - улучшил Полёт и взял Друга Драконов. Последнее пришло вообще непонятно откуда, было либо вторичным умением, зависящим от выбранной расы, либо как-то завязывалось на класс - но думать об этом дальше было уже выше человеческих сил. Волевым усилием закрыв все окошки, сгрёб тут же сомлевшую остроухую в свои объятия.
   - Ну пойдём, пойдём. У нас есть немного времени, чтобы расслабиться. Перед тем, как снова улечу...
  
   Карлос вздрогнул и открыл глаза, тут же вскочив на ноги. Скрип зубов и злобный рык сопровождали его появление. Рядом в тусклом сумеречном свете поблескивало Знамя Вечной Битвы, высокий позолоченный шест с хвостами сверху - один из полезнейших артефактов в игре. С его помощью можно было появляться после гибели не в точке возрождения по умолчанию, а там, где находится Знамя. Чем мужчина сейчас и воспользовался.
   Войска продолжали шагать вперёд, хотя и с явным интересом поглядывая на своего предводителя. Тот очень непривычно чувствовал себя лишённым мало того что доспехов и оружия - ещё и одежды вне покоев и относительной безопасности Замка. Не открывая ни карты ни рта, Карлос дал мысленную команду всем останавливаться и сходиться к нему. Способности делать так появились у полукровки вскоре после срыва, и он никому об этом не говорил.
   Медленно вокруг начало расти кольцо воинов, постепенно утолщаясь и превращаясь в толпу. Причём, смотря на своего командира, никто даже не усмехнулся - все принимали произошедшее и его неодетый вид как должное. Хотя, стесняться хоть и низкорослому, но широкоплечему чернявому крепышу было нечего - его тело, всё свитое из рельефных мышц, выглядело будто античная скульптура.
   - Кто имеет доспехи, снаряжение и оружие, вперёд! Остальные - назад.
   Первой словесной командой Карлос выделил тех, кто сражался не тем, чем их наделила природа, а изделиями из стали, дерева, кожи и других материалов. Далее, устроив перекличку, наподобие аукциона, начал выяснять, у кого и что из амуниции лучшего качества, желательно - наделённое дополнительными свойствами.
   Спустя какое-то время, не такое уж и маленькое, удалось собрать с бора по сосенке комплект доспехов, найти вполне приличный меч, да набрать всякой мелочёвки, вроде повышающих характеристики колец. Конечно, с основным рабочим комплектом это сравниться не могло - но приходилось довольствоваться имеющимся, ведь взять запасной комплект Карлос не подумал, да и всё равно он бы не сильно превышал то, что удалось изъять у воинов.
   Посмотревшись в отобранное у кого-то из суккуб зеркальце - где только она прятала его - мужчина с удовлетворением оценил свой вид. И, скривившись, приступил к самому неприятному - застрочил отчёт о неудачной компании Ганнибалу. В принципе, можно было бы считать, что задача выполнена - ведь борзого чернокнижника удалось приманить обратно к Замку. Но было одно "но" - то, что ему достались, среди трофеев, свитки порталов. Это очень напрягало Карлоса.
   Ганнибал опять прибегнул к дорогой видеосвязи, в основном для того, чтобы лично вставить пистон и выразить своё мнение о невысоких способностях своего подчинённого. Хотя, ближе к концу, он всё же успокоился. И закончил, наоборот, перечислением былых побед и успехов, завершив фразой: "И что - человек, совершивший всё это, не смог справиться с каким-то желторотым новичком? Я хочу, чтобы ты вновь вернул мне веру в себя, в свои способности! Пойди и уничтожь его! А голову чёрного дракона хочу видеть у себя над камином!..".
   Когда маг резко отключился, Карлос ещё какое-то время смотрел в пустоту, играя желваками. А потом, оглядевшись вокруг, на всё ещё ожидавших команд подчинённых - внезапно заорал, махнув рукой:
   - Чего встали?.. Вперёд!
  
   Ирэна сидела на высоком резном кресле, практически троне, и нервно барабанила пальцами по лакированным деревяшкам подлокотников. Перед нею в воздухе висела карта, подсвеченная светлыми пятнами там, где росли маячки-разведчики - Глаза Мага.
   В области видимости одного из них как раз попала двигавшаяся в сторону Замка волшебницы "подмога" - куцая колонна людей, несколько огров-переростков, ватага гоблинов и тролль. Впереди на конях ехали два героя - один в сутане, видимо, священнослужитель, другой - в одеянии из шкур.
   Всё это воинство не внушало никакого уважения, ни размером, видом. Единственное, что положительного можно было бы сказать в пользу отряда - это скорость, с какой он появился у границ Ирэны. Не иначе, ещё до заключения договора направлялся сюда, и вряд ли с тем, чтобы засвидетельствовать местной владычице своё почтение...
   Пройдясь взглядом дальше вдоль колонны, девушка усмехнулась. Совсем другим делом была толпа работяг, которая даже визуально казалась гораздо больше возглавляющей шествие горстки воинов. Среди них кого только не было - и широкоплечие гномы с кирками на плечах, не расстающиеся с любимыми инструментами даже на марше, и простые люди в рабочих робах, побросавшие ломы и лопаты на повозки, два голема-лесоруба, управляемые гремлинами, и тут же, рядом - их конкуренты, порядочная группа орков с топорами. Виднелись кобольды, полурослики, кентавры...
   Первой мыслью Ирэны, после того, как она увидела всё это - было тут же направить претензию этому самому Ганнибалу. Ведь это было просто смешно, с таким убогим войском идти против чернокнижника, который играючи смёл её куда более приличный отряд...Даже если представить, что два героя, ведущие "подмогу", очень сильны - всё равно, слабо верилось, что с такими силами можно противостоять чёрным драконам. Зато - добывать половину ресурсов, принадлежащих, вообще-то, волшебнице, эти ребята могли вполне замечательно.
   Потом, правда, она задумалась. Ведь Ганнибал не выглядел дураком. Он вряд ли послал бы такую толпу работников на убой. Значит, рассчитывал на что-то. Хотя - мог, конечно, и просто делать всё с расчётом на то, что работать будет вестись сколько возможно, и пока чернокнижник освоит новую собственность, там его конкуренты успеют наковырять что-то. Последнее, правда, всё же казалось маловероятным... Но такую возможность отметать было нельзя.
   В любом случае, всё это требовалось прояснить. И девушка всё больше и больше склонялась к тому, что придётся делать очень неприятную для неё вещь - вызывать Ганнибала и просить у него разъяснений. Общение с седоволосым магом в прошлый раз оставило очень тягостное впечатление. Почему-то, Ирэне оно очень сильно напомнило игру кошки с мышкой. Если бы не безвыходность ситуации и не понимание, что она выбирает меньшее зло - ни за что бы не пошла на такое.
   И когда волшебница, наконец, уже совсем было собралась и решилась - внезапно поступивший запрос связи заставил её в буквальном смысле вздрогнуть. И запрос исходил именно от того, кого девушка так боялась - от Ганнибала.
   Удивлённо приподняв бровь, Ирэна активировала канал.
   - Здравствуйте, здравствуйте, как дела?.. Вы, как и в прошлый раз, восхитительны! - маг чуть заметно улыбнулся и склонился в лёгком поклоне.
   - Здравствуйте...
   - Наверное, вам интересно знать - как мы выполняем нашу часть соглашения? Ведь вы очень не хотите, чтобы ваш Замок достался тому разбойнику-чернокнижнику?
   - Да, конечно.
   - Так вот, смею заявить - мы отвлекли его и заставили оттянуть хотя бы часть сил назад, в свои владения. Буквально недавно вашему врагу был навязан тяжелейший бой, от последствий которого он вряд ли скоро оправиться. Поэтому, беспокоиться теперь больше не о чем! - Ганнибал обезоруживающе улыбался. Только глаза его всё равно смотрели холодно и изучающе.
   - Правда?
   - Да. Справедливость восторжествовала, и вам можно больше не опасаться за себя и свою собственность.
   - Замечательно.
   - Надеюсь, вы, как мы и договаривались, предоставите моим людям информацию о местонахождении шахт. И дадите знать своим подчинённым, чтобы не мешали работать.
   - Да... - с лёгкой задержкой кивнула девушка.
   - Ну и прекрасно. Если вопросов нет - позвольте откланяться.
   - Нет.
   - Тогда до связи, красавица...
   Фигура седого мага растворилась в воздухе, а Ирэна всё сидела в задумчивости, не переставая постукивать пальцами по ручке кресла. Наконец, будто решившись, девушка криво усмехнулась.
   Вновь открыв карту, волшебница уменьшила масштаб, и перешла к двум своим наиболее серьёзным отрядам. Выделив их, отдала команду двигаться в сторону вторгшимся в свои владения. Конечно, указать их целью пока было нельзя. Но - расторгнуть союз в одностороннем порядке, и сразу после этого напасть - такого никто не запрещал.
  
   Празднование победы затянулось и продолжалось уже далеко за полночь. Против ожиданий, хотя я сначала и не думал особо пировать - как-то затянуло. И счёт выпитому и съеденному потерял очень скоро. Из всех воспоминаний лучше всего отложились блестящие в сумерках, разгоняемых факелами, глаза Алёнки, игра теней на её стройной фигурке, лёгкий запах недавно выпитого хорошего алкоголя изо рта, и - чуть шатающаяся походка, когда она поднималась наверх, в мои покои. И моя маленькая шалость, когда я, завалив её в постель, стал превращаться в оборотня - так, прикола ради. Нужно же как-то разнообразить сексуальную жизнь...
   Короче, шестой день после открытия границ начался для меня непростительно поздно, солнце стояло уже высоко. Эльфийка, видимо, уже давно проснулась, и сидела рядышком, на шикарном ложе, где мы творили бесчинства накануне, и которое заменяло мне теперь кровать. На которой, правда, спал лишь в те нечастые ночи, когда удавалось ночевать в Замке.
   - Доброе утро... - протянул я, садясь.
   - Доброе утро, дорогой. Я приказала принести поесть, - кивок на поставленные рядом подносы, - совсем недавно приготовили, не остыло ещё. Будешь?
   - Конечно! - какой глупый вопрос, буду ли. Жрать хотелось дьявольски...
   Позавтракав деликатесным омлетом из яиц какой-то диковинной птицы, которая не приручалась и водилась только в лесу, прекрасной свиной рулькой и салатиком, я притянул улыбающуюся темноглазую красавицу к себе, для утренней зарядки. И оторваться от неё смог далеко не сразу. После этого - перекусил ещё раз, заодно выпив вина.
   Заканчивать такую милую домашнюю идиллию жуть как не хотелось, к тому же - была в каком-то смысле суббота, в смысле, по игровому времени. Хотя - какое мне дело до того, какие дни недели в том, брошенном мире? Усмехнувшись, решил, что отныне перехожу полностью на новое неделеисчисление.
   Из моего решения, что живу в субботе, а следующий день - воскресенье, последовал вполне логичный вывод - не устроить ли себе выходной? А набрав утром понедельника новую армию, разящим кулаком метнуться дальше, разить и сокрушать врагов. Перспектива отдохнуть и расслабиться в домашнем тепле и уюте казалась очень, очень заманчивой.
   Отверг её лишь с огромным трудом. Время было дорого, не то что дни - часы решали многое! И так уже непростительно много потратил впустую. Хотя, как ещё смотреть - ведь перерывы нужны всё же иногда. Вечно быть в напряжении - нереально.
   Но решился не медлить. А это значило, что требовалось переделать перед отлётом кучу дел.
   В первую очередь, зашёл к Олейну. Конечно, можно было вызывать его к себе, или отправить сообщение, начав переписку - но мне хотелось действовать именно таким образом.
   Зайдя к сатиру, опять наблюдал у него присутствие какой-то женщины, причём новой. Мастер, не церемонясь, выпроводил её из своей лачуги, и предложил мне устраиваться.
   - Ну как? Сделал, что я просил?
   - А то как же! Всё в лучшем виде исполнено. Прошу любить и жаловать.
   - Глянуть хотя бы одним глазком можно?
   - Глазком нельзя. А глянуть можно. Иди сюда, на, смотри... - Олейн протянул мне какой-то очередной свой артефакт, снова в форме блюдца. - Сейчас, секунду, ребутну...
   Какое-то время я наблюдал бегущие прямо по блестящей поверхности зелёные строчки, а потом - вдруг появилась картинка, и начался видеоролик. Несколько минут завороженно следил за ним. Когда закончился - поднял взгляд на сатира.
   - Что, это и правда мы делали?..
   - Да нет, приходили дяди какие-то... Конечно мы! Себя, что ли, не узнаёшь?
   - Узнать-то узнал...
   - Вот то-то же. Птицу, да и нас, думаю, тоже. Ну и как, нравится?
   - Просто обалденная штука. Прямо и не знаю, как благодарить...
   - Чего знать - берёшь, и благодаришь... - у мастера было прекрасное настроение. Я его понимал - человек, тьфу, не человек то есть, сделал своё дело, и сделал хорошо, действительно в лучшем виде. Рекламный ролик, в ходе которого я и мои подчинённые эпично крошили разнообразных врагов, получился на загляденье, оканчиваясь разгромом демонов и гибелью Карлоса.
   - Ну, тогда благодарю... Сделаешь, как договаривались? - а договаривались мы, что видеозапись разместим на игровом форуме. Чтобы все видели, какой я крутой - чернокнижник Аламар...
   - Уже.
   - Вроде ж, говорили, что после согласования. Нет разве?
   - А что, тебе ролик не понравился?
   - Понравился.
   - Вот и я рассудил, что вряд ли иначе будет. А зачем время терять?
   - Ну Олейн, ну...
   - Олейн, Олейн я, да. И этим всё сказано.
   - Слушай, кстати, ты весь из себя умный такой. А я вчера пытался запустить расщепление, для свитка телепортации. И не получилось ничего. Может, подскажешь что?
   - Без вариантов. Свитки нельзя, это даже я знаю.
   - Ясно. Жаль...
   - Да всё равно порезали бы, так или иначе, баланс нарушают такие заклинания.
   - Баланс? Ты уже и такие слова знаешь?
   - А то же. Вот, сижу, играюсь пока потихоньку... - сатир кивнул на одно из блюдец на столе. Подойдя поближе и присмотревшись, я различил там какую-то картинку, и надпись: "Герои меча и магии". Вот это да, игровой персонаж, играющий в игру...
   От своего излишне самостоятельного и интеллектуально развитого подчинённого я выходил в приподнятых чувствах. Всё-таки, настоящий самородок нашёл... Как бы без него справлялся?..
   Оглядев копошащихся тут и там людей, отстраивавших по новой слегка разорённое в который уже раз поселение, прошёлся чуть в сторону, где росла Дипломатическая Миссия. Пришло время, и тянуть было нельзя. Даже отложил ради данной постройки ремонт стрелковых башен и стены, восстановление которых было, вообще-то, одной из первоочередных и важнейших задач. Одиночке в этом мире не выжить, а ждать всяких с подкупающими предложениями, когда они сами появятся - так и будут постоянно всякие такие, вроде Карлоса приходить. Которым половину ресурсов с шахт надо...
   Хотелось верить, что реклама при помощи ролика позволит заявить о себе, даст возможность набить цену. К тому же, на одной записи я ограничиваться не собирался, планировал целый новостной канал запустить.
   Поглядев на проявившееся уже частично здание Дипломатической Миссии и побродив немного по окрестностям, где кипели ремонтные работы, я присел на бревно, погреться на солнышке. Светило выглянуло из кучерявых облачков, и вообще ничто не напоминало о том, что оно - ненастоящее. Точно такой же пылающий шар висел всегда над моей головой, точно так же приходилось щуриться на него, точно так же ощущались тёплые лучи на коже. Почему-то вспомнилось детство, деревня, как лазил по кустам и ловил кузнечиков...
   Никуда бежать, ничего делать не хотелось. Для успокоения совести создал несколько Ворон и Сов и отправил их в полёт, чтобы качали мне магические параметры, пока есть возможность быстро подпитаться маной от Замка. Эти заклинания ни к чему не обязывали - повесил, и забыл. Поэтому ничто не отвлекало от наслаждения моментом, тем таким редким теперь спокойствием. Даже смешные пернатые птенцы грифонов, что с громким клёкотом носились по небу друг за другом...
   Там, на бревне, меня наконец застал долгожданный сигнал. В Заклинательном Покое закончился синтез первого из необходимых мне заклинаний. Правда, бежать никуда по такому поводу не стал - наоборот, вытянул ноги поудобнее и открыл нужные интерфейсы.
   Для создания каста я использовал Массовую Каменную Кожу и Попутный Ветер. Думаю, не надо объяснять, что хотел получить. Каждое из исходных заклинаний было разложено Расщеплением на три составляющих. Первое распалось на следующие элементы: цель - группа дружественных юнитов в некоторой области, действие - изменение кожи, магическая первооснова - камень. Второе: цель - единичный дружественный юнит, действие - ветер со спины, магическая первооснова - воздух. Из этого конструктора и был создан аналог Попутного Ветра, только с изменением единичной цели на групповую.
   Следующим кандидатом на Расщепление являлась Антимагия, и процесс я запустил, не откладывая в долгий ящик. Вообще, соблазнительным казалось размножить тот же Паралич, или ещё что-нибудь убойное. Но, к сожалению, у меня не было массовых вредоносных заклинаний, где целью указывались бы группы юнитов противника. Конечно, Огненный Шар и Метеоритный Дождь работали по площадям, но я совершенно не был уверен в том, что если синтезирую новый каст из них и Паралича, то не буду парализовать, например, землю под ногами противника, или воздух. Была надежда на Галлюцинацию, ведь она как раз накрывала не одного противника, но с нею не было полной уверенности, что получится. Поэтому - сначала в плане стоял синтез заклинаний со стопроцентным успехом, потом - перспективных, но которые могли не получиться, или получиться с непредсказуемым действием, и уже потом - попытки собрать из оставшихся кусочков чего-нибудь новое и оригинальное, теперь уже простым перебором и "методом научного тыка".
   Чтобы испробовать Массовый Попутный Ветер пришлось всё же вставать и идти к Замку - чтобы изучить заклинание, да и пополнить обнулённые улетевшими уже достаточно далеко птицами-разведчиками запасы.
   Целью для эксперимента выбрал всё тех же резвящихся птенцов. Дождавшись, когда они все будут как можно ближе друг к другу, кастанул заклинание в самую гущу. И стал внимательно всматриваться - будут какие изменения, или нет...
   К величайшему облечению, всё прошло как по маслу. Весело клокочущая пернатая кучка мгновенно ускорилась и понеслась куда-то, по своим делам. И только несколько неудачников, что не попали в радиус действия заклинания, сильно отстали. С обиженный писком они принялись остервенело бить крылышками по воздуху, пытаясь догнать внезапно улетевших товарищей, но - совершенно безуспешно.
   Когда уже перестал наблюдать за молодняком и отвлёкся на карту, собрать своих и заодно глянуть одним глазком, как дела во владениях - был вынужден вновь поднять голову, привлечённый внезапно усилившимся и сменившим тональность криком птенцов. Оказалось, это феникс, уже, кстати, весьма подросший, врезался в самую гущу маленьких грифончиков и принялся носиться за ними по кругу, разгоняя малышей и сбивая ударами куда более мощных крыльев. Усмехнулся, поискал глазами Алёнку - приёмная мама огненной птицы должна была быть где-то рядом. Так и оказалось - эльфийка стояла вдалеке и с явным удовлетворением наблюдала за своим подопечным. Видимо, они возвращались с прогулки.
   Крикнул и махнул рукой, чтобы шла ко мне. Надо было поговорить на тему того, что не стоит уходить из Замка - теперь это становилось опасным. Правда, когда красавица приблизилась, пришлось на время забыть про неё и отвлечься. Пришёл тревожный сигнал от отряда Аграила.
   Оказалось, его разведчики засекли сильный отряд, двигавшийся навстречу. Полукровка вовремя успел свернуть, но его всё же заметили и теперь гнались следом. Гнались - потому что силы были явно не равны, и мой военачальник принял вполне логичное и совершенно оправданное решение: отступить. Правда, при этом пришлось побросать обозы с награбленной добычей, оставив только несколько телег с заводными лошадьми для перевозки медлительных гидр. Жаль, но сохранить воинов было куда важнее. И вся ситуация, конечно, была весьма щекотливой.
   Какое-то время внимательно наблюдал за происходящим, переключаясь с основной группы на отступающих в арьергарде разведчиков, корректировал курсы. Оторвался только убедившись, что всё у моих людей - и нелюдей - в порядке, и у них получается уйти от преследователей. Отряд, с которым столкнулся Аграил, состоял в основном из всевозможной нежити, и не имел большого количества быстрых юнитов.
   Полукровка поступил так, как сделал бы я сам - оторвавшись, вновь развернулся, и выслал разведчиков далеко вперёд - следить за врагом. Оставлять такого противника в тылу не хотелось. Немного поколебавшись, решил направить туда одного из чёрных драконов, Шустрика, для усиления. С ним у Аграила были все шансы отбить обратно потерянные обозы и наказать наглых пришельцев.
   Подняв, наконец, взгляд на Алёнку, застывшую по стойке "смирно" и преданно пожиравшую меня своими большущими глазами, попробовал устроить ей строгий выговор, по поводу прогулок за периметр стен - но как-то не получилось. Чертовка слишком умела пользоваться своим невинным видом и неотразимой внешностью. Получилось даже наоборот - эльфийка уговорила подкинуть её по дороге в развалины тюрьмы в Подземном Мире, поискать заветную арфу. Добираться туда на драконе с ускорением было не так уж и далеко, а больше возможности закрыть квест могло не представиться. Поэтому, указав направление основному отряду из грифонов, гаргулий и Курочки Рябы, чтобы двигались пока самостоятельно, я подозвал выздоровевшего Птицу, и мы с Алёнкой взобрались на его могучую спину. Конечно же, птенец феникса отказался бросать свою приёмную мамашу, и к немалому неудовольствию дракона тоже вскарабкался к нам, царапаясь когтями и толкаясь. Махнув рукой на наглое существо, дал команду вылетать к цели.
  

Глава 5

   Скверные вести застали Ганнибала на отдыхе. Маг плескался в бассейне, в компании пары десятков наложниц. Девушки делали массаж, растирали тело щётками, подносили вино, ластились и вообще старались угодить любыми способами. Мужчина почти не обращал на них внимания - давно уже привык и к запредельной роскоши, и к почти абсолютной доступности женщин в этом мире.
   Когда-то Ганнибал начинал с нуля, и прошёл долгий путь от низов к вершине. На старте с трудом перебиваясь на грани бедности и выживания, он не переставая упорно карабкался вверх, шёл по головам, не брезговал временно подчиняться сильным, пожирал слабых, искал возможности подсидеть и подмять союзников, вырваться в первые ряды - и, в конце концов, стал одним из наиболее влиятельных игроков Земель, богатству которого завидовали многие.
   Стена вокруг столицы Ганнибала строилась непрерывно в течение долгих лет. День и ночь раздавался жалобный натужный скрип - големы и мускулистые тролли толкали перед собой повозки, до верху гружёные камнем. Сложные блочные конструкции поднимали материалы наверх, где слышался непрерывный стук и крики - гномы-строители контролировали процесс, следили за установкой каждого булыжника, подгоняя каждую неровность друг к другу. Одна за другой росли могучие башни, подвешивались на цепях подъёмные мосты, устанавливались могучие, обитые металлом ворота. Под землёй копались секретные ходы, далеко за периметром маскировались выходы для незаметных атак в тыл тем, кому придёт в голову осадить столицу могущественной империи.
   Одновременно, кипела работа и в Замке, делая Цитадель правителя всё выше и величественней, и в самом городе. Постоянно росли и заселялись жилые кварталы и даже в периоды кризисов не было оттока желающих основать здесь своё жилище. Те, кто побогаче, селились внутри, за периметром стен, бедняки - ютились в лачугах снаружи. Количество дворов в столице составляло несколько тысяч, и число это постоянно росло. Поднимался дым из труб многочисленных мастерских и кузниц, где в поте лица трудились сотни мастеров. Вереницы торговых караванов пылили по дорогам и стягивались к людным базарным площадям, которые всегда кишели от народа - и от местных ремесленников, успешно продающих свои товары, и от приезжих.
   Каждый клочок земли на многие километры использовался под сельскохозяйственные угодья. Леса были давно вырублены, дичь перебита, и закупленная у соседей древесина теперь в основном доставлялась плотами по реке, а источником мяса служили тучные стада, пасущиеся на орошаемых каналами лугах. Огромные поля, засаженные пшеницей, колосились круглый год, садовые деревья клонились к земле от тяжести плодов.
   Также, круглые сутки стучали кирки на шахтах, давно уже истощившихся, но всё же ещё что-то приносивших. Мозолистые руки гномов-рудокопов направляли свои верные орудия и умело выгрызали из обедневших пород жалкие крохи ресурсов. Регулярно наведывающиеся к рудникам сборщики отвозили добытое на Рынок, где всё менялось на два основных ресурса - драгоценные камни для накопителей маны и руду. Этого едва хватало, чтобы поддерживать существующую армию големов, остальное покупалось за золото, которое шло с налогов и торговли.
   Ганнибал не раз с некоторым сожалением думал, что если бы с такой эффективностью и настолько старательно разрабатывалась новая, ещё не истощённая территория - выход с неё был бы колоссальным. Но, к сожалению, приходилось работать в тех условиях, которые имелись. И даже несмотря на это - всё равно получалось быть в плюсе. Конечно, далеко не последнюю очередь в статье доходов занимали подати и членские взносы попавших под протекторат альянаса.
   В течение всего времени, что находился у руля, маг постепенно эволюционировал, превращаясь из цивилизованного гражданина, воспитанного так называемым демократическим обществом, в своевольного тирана и самодура. Хоть в том, "настоящем" мире, бывший бизнесмен, отошедший от дел ввиду возраста, тоже никогда не был последней фигурой - он никогда не смог бы позволить себе таких вольностей, как здесь, в собственном небольшом государстве, будучи ещё и главой влиятельного альянса.
   Седому властному мужчине беспрекословно подчинялись, как управляемые компьютером персонажи, так и настоящие люди. Специальная площадь, отведённая под казни, и слухи о пыточных застенках вызывали трепет первых, а осознание силы и непреклонный авторитет - вторых. Хотя, поговаривали и о игроках, угодивших в жуткие темницы. Пусть даже несчастные и могли отключаться и оставлять свои телесные оболочки на управление скриптам, аватары терялись раз и навсегда. Не одна жалоба по поводу этого пылилась в администрации... И никто не знал, были ли среди попавших в лапы Ганнибала сорвавшиеся. В основном, об этом старались не думать, просто предпочитая не ссориться с жестоким тираном.
   Аура страха и таинственности всегда сопровождала мага. Он знал об этом и старался поддерживать её, зачастую в ущерб своей выгоде расправляясь с насолившими себе лично, даже сам иногда распуская о себе леденящие кровь слухи.
   Вывести такого человека из равновесия было сложно. И тем страшнее становились припадки его гнева, когда Ганнибал всё же давал волю чувством. На людях демонстрируя завидное хладнокровие, в кругу "своих", полностью зависящих от его воли, владелец Замка иногда позволял себе выпускать пар.
   Так и сейчас, внезапно вскочив, он пнул что было сил одну из девушек. С жалобным писком та полетела в воду, подняв облако брызг, а маг уже набросился на следующую... Лишь ещё больше зверея от безвольной покорности судьбе, которую демонстрировали наложницы, Ганнибал сбежал по лестнице вниз, в подземелье. Там, в полутьме, звенели цепями ещё не сломленные до конца пленники, и вскоре их вопли и ругань заметались в низких сырых сводах, доставляя истинное наслаждение ушам мучителя.
   Немного позже, частично удовлетворённый и внешне абсолютно спокойный, мужчина вновь поднялся наверх. Распорядился принести себе поесть, вина, и активировал сеанс колдовской видеосвязи.
   Карлос смотрел на шефа с едва заметным раздражением и с гораздо более явным беспокойством. Его можно было понять - уже который вызов подряд. Для подобных трат должна была иметься весомая причина.
   Маг начал без каких-либо предисловий и приветствий.
   - Знаешь, что у нас есть ещё, по твоему чернокнижнику?
   - Нет.
   - Конечно, не знаешь. Когда тебе следить за сетью. А мне сейчас скинули... Он создал в игровом форуме тему. "Как я натянул полукровку Карлоса, и другие дела". Там видеонарезка, как этот тип выносит армию за армией, и много нелицеприятных кадров с твоим участием...
   - Дьявол!
   - Ну это вряд ли он, хотя, в чём-то ты прав. Количество сообщений под постом уже перевалило за сотню и постоянно растёт, просмотров - несколько тысяч. И чем только нас там не поливают. Это очень серьёзный удар по репутации. Боюсь, как бы не появились проблемы...
   - И что? Не возвращаться же мне обратно?
   - Нет, конечно. Тут я худо-бедно справлюсь, если сунуться. Твоя задача - втоптать чернокнижника в грязь. И обязательно запечатли это, для нашего ответа.
   - С удовольствием.
   - Очень на тебя надеюсь. Сильнейший воин альянса должен показать, чего стоит. Не подведи, как в прошлый раз.
   - Я же говорил. Мои основные силы даже не вступали в бой. Попытался взять нахрапом, небольшим, хоть и элитным, отрядом. За что и поплатился... Больше ошибки не повторю.
   - Надеюсь на это. Действуй!
  
   Утро двадцать восьмого дня в игре. Позади один прыжок с помощью свитка с Порталом и целая ночь полёта под ускорением. Впереди - трата ещё одного заветного свитка, предпоследнего, и мой отряд у цели. Вернее, в области, где она по расчётам должна находиться. Хотя, это не имеет значения. Вычислить точное местоположение и обрушиться с небес карающим кулаком - дело техники и считанных часов, если не минут.
   На горизонте растёт и разгорается яркая полоса, солнце вот-вот встанет. Земля застыла мрачной темнотой далеко внизу, кое-где только можно различить белизну не то клубящегося тумана, не то низких облаков. Наверняка, там много интересного - но нам сейчас нельзя отвлекаться. То, до чего мы хотим добраться, гораздо важнее.
   Вокруг хлопают крылья моих бойцов. Очертания могучих тел, проступающие всё яснее в предрассветных сумерках, вселяют суеверный ужас. Даже осознание того, что все эти клыкастые и когтистые, уродливые порождения кошмаров полностью принадлежат мне, не приносят успокоения маленькому первобытному человечку где-то внутри черепной коробки. Но моя воля безжалостно загоняет его, трясущегося в страхе, ещё дальше, и даёт чуть больше власти другому "я" - тому, которое с гордостью выпячивает грудь и окидывает принадлежащую мне силу хозяйственным взглядом.
   Улыбаюсь. Да, за эти недели удалось добиться немалого. И впереди гораздо больше! Причём, прямо сейчас. Да, пожалуй, время пришло! Я достаю, наконец, бесценный свиток. Дрожь пробегает по телу. Конечно же, я волнуюсь. Всегда есть вероятность, что всё пойдёт не так, что удача отвернётся, а вместо козырной карты придёт бесполезная шестёрка. Но узнать, получится или нет, можно лишь одним способом - попробовав!
   И я активирую Портал. Крылатое воинство ненадолго окутывается сиянием, всё вокруг размывается, и вот мы уже летим где-то совсем в другом месте. Маны осталось мало, тратить на крылатых разведчиков - расточительство. Поэтому отряд тут же разделяется, зоркие быстрые грифоны устремляются в разные стороны, стараясь найти следы присутствия человека. Вернее, не человека, а эльфов, гномов и полуросликов. А лучше всего сейчас - найти дороги, ведь они должны вести к местному Замку.
   Мы стараемся действовать быстро, но без спешки. Ведь территория неведомой Волшебницы, или Волшебника, вплотную прилегает к моей. Исходя из этого - очень вероятно, что начало игры для нас началось примерно в одно время. Из этого прямое следствие, что появление приплодов в зданиях тоже приходятся на близкие дни. Успеть до конца вражеской недели - значит, получить большое преимущество. К сожалению, после захвата вражеского Замка найм существ доступен не раньше чем через семь дней. Но если изловчиться напасть до очередной всеобщей мобилизации - драться придётся с гораздо меньшим гарнизоном!
   Несмотря на ранний час, нас обнаружили, причём почти сразу. Не прошло и минуты, как сильнейшая молния заставила меня выгнуться дугой и чуть было не сбила с дракона. Изо всех сил вцепившись трясущимися руками в Птицу, еле-еле смог собрать мысли и навесить на себя Антимагию. За один раз сняло почти половину хитов - скастовавший заклинание был очень силён...
   Пока приходил в себя, в самой гуще гаргулий взорвался Огненный Шар, порядком подпалив каменные шкурки. Пересиливая себя, дал команду рассредотачиваться. И до рези в глазах стал всматриваться в карту, в медленно ползущие по ней точки моих подчинённых и окружающие их светлые кружки видимого пространства. Где же спрятался этот неизвестный маг?..
   Следующий удар пришёлся по одному из грифонов-разведчиков. Этому, как и мне, досталось молнией, заклинанием, к которым у крылатых птице-львов чуть повышенная уязвимость. Убить не убило, но выбило облако перьев и заставило жалобно заклекотать, выравнивая полёт. Ещё два-три таких попадания, и я лишусь одного из бойцов... Нас расстреливали, как в тире, а вычислить противника так и не получалось!
   Только когда мы пролетели уже прилично, и в грифона вновь ударила молния - я всё же понял, в чём дело. Вряд ли кто-то смог бы лететь за нами следом, с самого начала, и остаться при этом незамеченным. Скорее всего - владелец местных земель орудует из усиленного Заклинательного Покоя. Который, видимо, раскачан не на шутку. А это значит одно - нужно срочно найти и захватить Замок!
   Перед самым окончанием действия заклинания обновил на себе Антимагию, истратив почти все остатки маны. Остались сущие крохи, на что-нибудь простейшее, наподобие Каменной Кожи. В грифона ударило ещё пару раз, его полоска жизни была в красной области. Было бы очень здорово сейчас навесить защиту и на него, но, к сожалению, приходилось жертвовать. Одержать победу без одного бойца можно, а вот без поддержки моих полководческих аур и усилений - гораздо сложнее.
   Добив грифона, вражеский маг переключился на следующего, летевшего рядом. Судя по всему, просто перебирал всех подряд. Но что-то мне подсказывало, что вряд ли противник стал бы отстреливать их просто так, совсем уж в случайном порядке. Вполне вероятно - это были именно те разведчики, кто имел шансы засечь Замок.
   - Птица! Можешь поднажать? Нам бы в ту сторону, где грифонов стреляют...
   "Конечно, могу! Мы же еле ползём из-за этих ленивых медлительных животных!".
   Словно иллюстрируя свои слова, дракон заложил лихой вираж и начал бить крыльями по воздуху, с каждым разом всё больше ускоряя своё могучее тело.
   И уже совсем скоро мы, вырвавшись вперёд, и правда засекли вражескую цитадель. Этот город и Замок внушали. Мощное кольцо стен, сложенных из идеально белого камня, вырастало прямо из высокой скалы. Поднимаясь вверх, оно устремлялось в голубую высь ростками тонких изящных башенок, с острыми, будто наточенными, крышами. Уж не знаю, как владелец успел отстроить такую махину - мне интерфейсы позволяли только малую часть подобного.
   У подножия крепости раскинулся город - именно город, не поселение. Ровные вереницы домов, совершенно разных на вид - высоких и приземистых, деревянных и каменных, землянок с низкими круглыми дверями, жилищ полуросликов, и невесомых беседок в развилках деревьев - обиталищ фей и эльфов... Там же находились степенно крутящие лопастями мельницы, загоны с беспокойно бегающей скотиной, какие-то мастерские... И всюду - зелень, огромное количество зелени. Яркие цветы, небольшие рощицы, парки. И журчащие среди листвы фонтаны.
   По сравнению со всей этой красотой моё хозяйство выглядело жалкой деревней. То, чего достиг местный феодал, внушало уважение. Даже в какой-то момент стало жаль врываться в такое уютное мирное гнёздышко с гнусными планами. Но - к сожалению, этот мир создавался не для дружеских визитов в гости друг к другу. Если не возьмёшь ты - отберут у тебя.
   - Птица! Полный ход, к Замку... Давай, дорогой! Мы почти взяли их!
   Ветер бил в лицо, трепал одежду, свистел в ушах. Мы вихрем неслись вперёд, к святая святых вражеских владений. В нас уже летели многочисленные стрелы, невидимые стражи внутри замковых башен знали своё дело хорошо. Дракон несколько раз дёрнулся - несмотря на толстую шкуру, в него попадали, и весьма болезненно. Пара стрел задела и меня - но я уже активировал Каменную Кожу и, сняв амулет, начал превращение в получеловека-полуволка, чья бешеная регенерация и бонусы к физике были сейчас ой как нужны.
   Я предполагал, что расположение помещений внутри местного Замка примерно такое же, как и у моего. Нужно пробиться к лестнице, спуститься на этаж-два, и местный Заклинательный Покой - мой! Дело оставалось за малым...
   Птица просто проломил крышу в том месте, которое я указал. Со всех сторон тут же побежали какие-то бойцы, полетели стрелы, камни,магия... Я, не медля, соскользнул со спины дракона, упав и тут же вскочив. Мой помощник дохнул пламенем на люк, ведущий вниз, почти испепелив его, и двумя ударами мощных когтистых лап освободил проход. Прыжок - и я на лестнице, через ступеньку несусь вниз. В том, что Лунная Птица справится, прикроет спину и не пустит никого следом - никаких сомнений. Тем более, что подмога вот-вот подоспеет.
   За резким поворотом лестницы - несколько гномов, щиты, сталь островерхих шлемов и выставленные вперёд копья. Не сбавляя скорости, каким-то чудом умудряюсь проскочить между острых наконечников, и просто перепрыгиваю коротышек. Доносится возмущённый рёв со спины, но я не обращаю внимания, несусь дальше.
   Передо мной дверь, вырубаю замок мечом, от удара отсушивает руку. Пинаю подавшуюся створку, не медля врываюсь внутрь. Помещение какое-то декоративное, успеваю заметить только картины по стенам, шикарную резную мебель, и тут же выпрыгиваю обратно наружу. Там уже скатываются по ступеням гномы-стражники, но я их игнорирую и бросаюсь дальше, пользуясь преимуществом в скорости.
   Навстречу кидается еле различимое колебание воздуха. После мощного удара в грудь понимаю - это сотворённый вражеской магией элементаль. Тварь быстра, сильна, и может смешать мне все карты... Перехватив меч обоими руками, принимаюсь остервенело рубить мутные сгустки и завихрения, сам пропуская удар за ударом. Щит пришлось отбросить, ещё когда спрыгивал с дракона, и прикрываться нечем. Уже явственно различая спиной ненавидящие взгляды гномов, наконец убиваю тварь, и бросаюсь дальше. Кажется, что демоническое оружие довольно урчит - даром что зовётся Разрушителем Душ.
   Следующая дверь, в неё уже не удаётся вломиться сразу. Паника начинает захлёстывать - неужели ошибся в расчётах, слишком самонадеянно полез во вражеское логово один? И сейчас с меня спросят за всё сполна? Тяжкий топот множества ног, звон стали позади, моё тяжёлое дыхание... Всё висит на волоске. Но - изрубленная дверь всё же распахивается, наконец впуская меня внутрь вражеского Заклинательного Покоя.
   Там, посередине зала, застыла потрясающе красивая девушка. Она протягивает ко мне руки, будто заслоняясь. Сам не замечаю, как оказываюсь рядом с нею. Уже поднятый меч опускается, просто не могу взять и так вот просто убить её. Тут же приходится расплатиться за это - сильнейшая Молния бьёт по мне, почти обнуляя хиты...
   Второй раз уже нет колебаний. Волшебница падает к моим ногам окровавленной куклой, а я тут же разворачиваюсь к двери, где вот-вот появятся гномы. Таймер захвата Замка запущен, совсем чуть-чуть - и его магические потоки подчинятся мне. Главное - продержаться это время, дождаться подкрепеления.
   Правда, похоже, я всё же переоценил свои силы. Врагов слишком много, в ближнем бою их не одолеть. Уже изготовившись принять славную смерть, краем глаза замечаю странное движение сбоку и со спины. Резко поворачиваюсь - вижу перед собой всё ту же Волшебницу, в очень легкомысленном костюме из смешных белых панталонов и топика. Видимо, точка возрождения у неё находится тут. Отскочив от моего меча, уже разрубившего воздух в том месте, где только-только была, девушка кричит:
   - Стойте все! Остановись, оборотень! Я сдаюсь!
   Подтверждая намерения, красавица срывает с себя тонкую белую полоску, прикрывающую грудь, и начинает остервенело махать ею над головой.
   В последний момент резко отпрыгиваю, преступно засмотревшись на прелести красавицы. Копьё гнома, чуть было не нанизавшее меня, словно иголка бабочку, пролетает в опасной близости.
   Но Волшебница кричит и своим людям тоже:
   - Нет! Не надо! Отойдите!
   И тут же, снова повернувшись ко мне.
   - Оборотень, выслушай! Я знаю, ты силён. Видела! Я готова принять вассальную клятву! Через день - увеличение населения. Если захватишь - тебе придётся ждать неделю. Примешь меня к себе - твои силы возрастут уже послезавтра! Два феникса, один в моём войске, второй - которого ты сможешь нанять совсем скоро! Друиды, эльфы, полурослики... Подумай! Или потери, среди твоих бойцов и среди тех, кто может ими стать!..
   На периферии зрения мигнула иконка. Запрос, предложение вассальной службы.
   - Что ты хочешь взамен?
   - Этот Замок. Оставь его мне. Он мне очень дорог...
   - Ладно. Дай команду всем своим сложить оружие!
   - Дам. Только останови своих чудовищ.
   Раскрываю карту, отдаю распоряжение по отряду - и мои воины замирают. Какой-то грифон замирает над почти растерзанным эльфом, гаргулия отступает от ощетинившихся топорами гномов, Птица раскрывает пасть, и на землю шлёпается единорог, которого он держал за шкирку... Одновременно те, с кем мы бились, тоже останавливаются. И начинают медленно разоружаться.
   Смотрю на Волшебинцу. Она уже успокоилась, и, будто опомнившись, сложила руки на груди, прикрывая наготу. Пробегаю оценивающим взглядом вверх и вниз. Да, определённо, в каком-то смысле это может стать очень неплохим приобретением... А в каком-то - весьма опасным.
   Но я принимаю запрос. И тут же открываю интерфейс с настройкой прав, и запрещаю девушке практически всё. Пока - доверия моего ноль. Невольно вновь переключаюсь на карту, увеличивая масштаб, и с уважением отмечаю многочисленные проявившиеся светлые пятна. Да, теперь это всё - мои подчинённые... Вот так вот вдруг, сразу, под моё крыло переходят огромные обустроенные владения! Даже не верится.
   Вновь смотрю на красавицу. Её лицо непроницаемо, если и заметила ограничение в правах - виду не подаёт. Улыбаюсь и пожимаю плечами.
   - Извини, пока я тебя совсем не знаю. Потом восстановлю, если сработаемся. Да, думаю, наверняка сработаемся...
   Красавица делает пару шагов навстречу, и обворожительно улыбается:
   - Новый господин не желает ознакомиться со своими владениями?
   Сам не понимаю как это происходит, но, похоже, я немного краснею. Вот уж чего-чего, подобной реакции от себя не ожидал. Но беру себя в руки, и отвечаю:
   - Конечно, желает. Только начать осмотр он бы предпочёл со столовой... Новая любимая жена не составит компанию?
  

Глава 6

   - А вот здесь я просто люблю посидеть... - девушка шагнула внутрь небольшой уютной беседки, увитой плющом или чем-то очень похожим. - Присаживайся, Аламар. Отдохни.
   Зашёл следом, тяжело опустился на резное дерево скамьи. Я ведь и правда устал. Сначала - вылазка в подземный мир, в места, пробудившие не самые приятные воспоминания. Мы с Алёнкой и помощниками перерыли все руины порушенной мною когда-то тюрьмы-замка, и даже несколько раз, но арфу так и не нашли. Эльфийка после этого загрустила, стала мрачной и неразговорчивой. Ну а что я могу поделать, если арфы там нету? Квест не снялся, не изменился. Предполагалось, судя по всему, продолжить поиски дальше.
   Заниматься этим было некогда, от слова вообще. Раз не получилось всё решить быстро и просто, значит - приходилось откладывать до лучших времён. Сердито сопящая темноокая красавица была отправлена обратно в Замок, а я, привычно оседлав Лунную Птицу, а с ним и ветер, полетел нагонять остальной отряд.
   Долгое нахождение "в седле" порядком вымотало, как и последовавший затем бой. Нежданно-негаданно, я в одно мгновение стал владельцем вдвое увеличившейся территории и ещё одного развитого города с серьёзно отстроенным Замком. Что за этим должно было последовать?
   Правильно, ревизия всего полученного - ведь надо знать, счастливым обладателем чего ты теперь являешься. Тем более, хозяйка не прочь была ввести меня в курс дел, и устроила настоящую экскурсию - безусловно интересную и познавательную, но долгую и утомительную. При этом, мы оба себя вели, будто ничего не случилось, и я просто желанный гость, а вовсе не кровожадный убийца и захватчик.
   Сначала мне были представлены всевозможные советники, отвечавшие за экономическое развитие, правопорядок, и другие аспекты существования средневекового города, и представители ремесленных цехов. Раскланявшись и перезнакомившись со всеми, при этом, никого не запомнив, отправился смотреть Замок.
   Должен заметить - впечатлило, очень. Особенно по сравнению с собственной скромной холостяцкой берлогой, в которой только появлялся изредка, переночевать, и тут же улетал дальше. Как-то так получалось - поводу внутреннего обустройства и повышения уровня комфорта никогда даже не задумывался.
   Тут же всё было по-другому, везде чувствовалась хозяйкина рука и стиль. Каждый зал, каждая комната имели свою индивидуальность и были обставлены и обустроены тщательно и любовно. Повсюду встречалась мебель эльфийских мастеров, гномьи барельефы и лепнина, живые растения, всякие красивые штуки. И - картины на стенах, вернее, скриншоты в виде картин. Запечатлённые на них места вызывали восхищение даже у меня, уже успевшего насмотреться в "Землях" всякого. Всё-таки, эльфийские леса - это что-то особенное.
   Но смотрел я, естественно, не только на внешний вид. В первую очередь оценивал толщину стен, мощь дальнобойных гномьих баллист и катапульт, высоту стрелковых и дозорных башен, магическую начинку. Ответ на вопрос, как волшебнице удалось отстроить такую грандиозную крепость, оказался прост - это делалось не через интерфейсы самого Замка, а "вручную", гномами-каменщиками. Они еле-еле успели сделать свою работу ко второму дню после открытия границ, и на это ушло много средств, но - оно того действительно стоило. Кто же знал, что явится враг, которому стены не преграда? Если бы тот же Карлос пришёл сюда - взять эту крепость ему было ой как непросто.
   И, конечно же, особый интерес и неприкрытое восхищение вызывал Заклинательный Покой. Оказавшись там и поняв, какие возможности он скрывает в себе - просто напросто позабыл обо всём на свете. Ведь свой я практически не развивал, не видел в этом смысла. Здесь же всё было создано, исходя из кардинально другой военной доктрины. В соответствии с ней игрок не носится сломя голову по полям и весям, собственноручно лупя всех по голове чем-нибудь железным или магическим, а спокойно контролирует обстановку "из дому", помогая героям исключительно магией. На самом деле большинство "нормальных" игроков, кто заходит поиграть на пару часиков в день, так и делают.
   Максимальный радиус действия скастованного из Заклинательного Покоя число ограниченное, с ростом расстояния увеличиваются затраты маны и продолжительность отката. Но возможность потрепать врага ещё на подходах - стоит многого. Тем более, раса эльфов даёт хорошие возможности по получению дополнительной маны - здание "Колодец Маны" генерирует её пропорционально количеству эльфов в городе, "Волшебная Роща" даёт выход пропорционально количеству деревьев, а мастер-алхимик создаёт эликсиры маны, позволяющие запасать добытую магическую энергию для последующего быстрого восполнения!
   А ещё, я, со своей неслабой Силой Магии, честно развитой в ожесточённых боях и долгих тренировках, мог из этого Заклинательного Покоя доставшегося мне Замка гораздо больше, чем сама его бывшая хозяйка. Это понимание и ощущение попавшей в руки силы, неимоверно возбуждало. Я даже тут же, на месте, попробовал. И радовался, как ребёнок - мои заклинания и правда добивали куда-то очень далеко, буквально "за горизонт". Окопавшись в таком Замке, можно было вызывать на войну хоть весь мир!
   В общем, меня долго было не вытащить наружу. Но настойчивость моего экскурсовода всё же убедила продолжить знакомство с новыми владениями. Мы долго гуляли по узеньким улочкам настоящего средневекового города, сворачивали в тенистые рощи эльфийских кварталов, спускались в небольшое подземное поселение, созданное гномами прямо в скале. Кого нам только не попадалось навстречу - я даже встретил существ своих рас. Тут были кентавры, сатиры, парочка медуз. И вся эта разномастная толпа как-то уживалась вместе!
   Мы посетили эльфийские мастерские, гномьи кузни и банк, мельницы, амбары и пивоварни полуросликов. Меня повсюду встречали довольно приветливо - работало прокачанное Лидерство и книга Военачальника. В какой-то момент даже показалось, что моя спутница немного ревнует своих подчинённых. Бывших подчинённых.
   Сильно заинтересовала Гильдия Торговцев - ведь расам чернокнижника это было недоступно, как недостаточно технологически развитым. Мы застали момент, когда там формировался караван в далёкие земли, гружёный изделиями местных мастеров. При условии успешного возвращения, это сулило принести немалую прибыль.
   Посещение Гильдии натолкнуло на мысль. Пообщавшись с гномами-каменщиками, договорился отправить к своему Замку бригаду работников с инструментом. Им в компанию собрал всех представителей своих рас, и кое-что полезное - оружие, доспехи для мужиков, кое-какие магические вещи и простенькие артефакты. К сожалению, не было возможности отправить всё это под видом торгового каравана - имеющего некоторую неприкосновенность, ведь кто захочет ценой одного ограбленного обоза лишаться такого полезного ресурса, как Рынок? Но хорошая охрана всё равно требовалась, для защиты от случайных разбойников и всяких безбашенных отморозков.
   Спросил девушку, есть ли какие-то свободные отряды, и получил отрицательный ответ. Несколько отрядов следили за порядком в городе, но в расчёте на окончание недели и увеличение популяций оставался лишь крохотный гарнизон, часть от требуемого для предотвращения волнений. Остальные выполняли боевые задачи где-то далеко, в основном - на нейтральной территории.
   Это дало замечательный повод заглянуть в Гильдию Наёмников, ещё одно недоступное мне из-за слабой технологичности строение. В ответ на мою просьбу, волшебница улыбнулась и поманила за собой. Пройдя до небольшой площади, мы оказались перед представительным каменным зданием, которое сильно доминировало над сгрудившимися вокруг лавками, мастерскими и жилыми домами, куда более скромными и не такими основательными. Маленькие, убранные решётками окошечки, похожие на бойницы, толстые стены - всё это очень сильно походило на небольшую крепость, или, на худой конец, тюрьму.
   Потянув за тяжёлое стальное кольцо, я с немалым трудом распахнул массивную дверь. Шагнул внутрь, в полутьму. Когда глаза привыкли к ней, адаптировавшись после яркого уличного сета, смог рассмотреть сидящего за конторкой человека. Повязка через лицо, закрывающая один глаз, иссеченное шрамами решительное лицо, отсутствующие уши - явно предполагалось, что это бывший воин. Он выжидающе смотрел на нас, переводя взгляд с меня на мою спутницу, и не спешил начать разговор.
   - Здравствуйте, - поняв, что никто не собирается ничего говорить, решился первым нарушить молчание. - Нам бы нанять кого.
   - Крепких корней и сочных побегов, - воин произнёс, видимо, какое-то традиционное приветствие, - сейчас есть только отряд орков, да ватага крестьян. Орков шестеро, один ветеран, остальные бывалые. Щиты, ятаганы, шлемы, одна секира. Крестьян два десятка, все рекруты. Косы, вилы, топоры, никаких доспехов. Кого будете брать?
   - Да пожалуй, и тех, и тех...
   Воин удивлённо приподнял бровь, но кивнул.
   - Хорошо, с вас четыре пятьсот.
   - Сколько?..
   - Четыре тысячи пять сотен ноль десятков ноль единиц золотых.
   - Я понял. Имею в виду - не слишком ли много? За жалких шесть орков и двадцать необученных крестьян?
   - Не нравится - никто не неволит.
   - Три тысячи за всех. Или сидите тут и дальше. Будто кто-то ещё придёт сюда, и наймёт хоть кого-то...
   - И придёт, и наймёт. Купцы постоянно набирают охрану. Так что, вы согласны на четыре тысячи?
   - Три пятьсот.
   - Разоряете... Бедные парни, совсем за еду придётся работать...
   - Это я-то разоряю? Меня разоряют...
   Как бы там ни было, но на этом грабительская стрелка была заключена, хоть меня и не покидало ощущение, что облапошили и раздели как сельского простака. Сверху что-то застучало, скрипнула дверь. По ступеням идущей на второй этаж лестницы, тяжело топая, спустилось шесть зеленокожих крепышей. Крепыши свирепо смотрели из-под тяжёлых надбровных дуг, рисуясь, поигрывали мышцами и оружием, свирепо скалили клыки, и буквально источали запах опасности. Следом за ними осторожно, по стеночке, сошла компания, напомнившая больше всего привокзальных бомжей, только со всевозможным сельхоз инвентарём в руках. Невольно сморщился, и от характерного запаха, и от осознания того, что приобретение показалось более чем сомнительным. Оставалось надеяться, что Путята сделает из этих ребят настоящих бойцов.
   Дальше, мы шли по улицам уже в сопровождении солидного эскорта, а следующей точкой нашего маршрута стала Таверна. Зайдя в неё, невольно улыбнулся - очень забавное сочетание стереотипов, всяческих стандартных представлений о средневековье, и заимствований из современности. Все обязательные атрибуты присутствовали - кабанчик крутился на вертеле, толстый хозяин стоял за стойкой, смазливые подавальщицы в передничках шныряли между столиками, где сидели подвыпившие посетители. И те, конечно же, время от времени шлёпали их по мясистым задним оконечностям.
   Но я пришёл в это место не любоваться местным колоритом, меня интересовали герои. И такие действительно обнаружились - вернее, такая. Синевато-сиреневое лицо с жёлтым треугольником, то ли какая-то боевая раскраска, то ли реальный цвет кожи, закатно-пшеничные волосы, зелёные глаза... И прислонённый к стене, рядом, устрашающий клевец.
   - Приветствую, красавица. Не желаете наняться на службу?
   - Две пятьсот в неделю. Красавчик.
   - По рукам.
   Так к спешно набранному мной сводному отряду добавилась ещё и девушка-герой, причём, как на подбор - из варваров. Звали её Жаклин, и в умениях у этой странной дикой красавицы обнаружились следопытство и нахождение пути - то что надо, чтобы быстро доставить караван от Замка к Замку.
   Варварша была ознакомлена с подчинёнными, после чего подробно объяснил ей задачу - не раз замечал, что словесные распоряжения и устное общение гораздо эффективней и полезней, чем просто тыкать "пойти туда", "атаковать" или "стоять" на карте, или даже отправлять текстовые сообщения. После этого воительница вернулась к прерванному занятию, то есть распитию спиртных напитков, теперь уже в компании шестерых орков. Ждать сбора каравана им нужно было ещё до следующего утра, а мужиков за стол никто приглашать и не подумал.
   Вот после этого мы с бывшей хозяйкой Замка и оказались в эльфийской роще, разбитой почти в самом центре города. Мощёная булыжником улица превратилась в тропинку, дома уступили место могучим стволам и густой листве деревьев. Контраст такого перехода был очень резок.
   На берегу небольшого озерца обнаружилась беседка, где мы и расположились, чтобы отдохнуть. Я сложил руки перед собой, облокотившись на невысокий столик. Скользнул взглядом по узорам и орнаментам, покрывающим его полированную поверхность. Прекрасно выполненные картины сочетали элементы растительных орнаментов и чётко различимые контуры обнажённых мужских и женских фигур - естественно, с острыми ушами. Всё это переплеталось между собой и вызывало совершенно однозначные ассоциации.
   Усмехнулся и поднял глаза на ту, что привела меня в такое место. Она сидела, как ни в чём не бывало, смотрела преданными наивными глазами. Вся из себя пай-девочка, будто и не старалась недавно поджарить молнией... Хотя, с другой стороны, у волшебницы это так и не получилось. Чего нельзя сказать обо мне и моём новом мече, который наконец напился кровушки.
   Невольно опять залюбовался. После принятия вассальной клятвы и прекращения схватки девушка удалилась в свои покои. Вышла оттуда - полностью преобразившись. Такого роскошного зрелища, наверное, я не наблюдал никогда в жизни. Будто оказался на приёме у королевы или царицы, и не старушенции, как рисуют в учебниках по английскому, а у молодой и реально красивой. Шикарное невесомое платье, которое где надо обтягивало, где надо поддерживало, где надо открывало, а кое-где - просвечивало, и даже, пожалуй, слишком. Сверкание драгоценных камней, золота и серебра. Тонкие нитки жемчуга в волосах. Причёска, которую, по моим представлениям, должны были делать часами. Минимум косметики, смотревшийся, однако, именно так как надо...
   Если говорить об Алёнке и Сальвии - обе были по-своему хороши, каждая обладала особенным, неповторимым очарованием. Полуэльфийка - высокая, суровая и мрачная; тёмные волосы, тёмные глаза, неизвестно насколько тёмное сердце. Фея - полная противоположность, маленькая, добрая и солнечная. Они мне нравились, но при этом обе - были какие-то слишком простые, словно сделанные по плану. Ничего лишнего - только характерные черты, дающие индивидуальность, да некий базовый набор. Так и представлял себе человека, который составлял характеры и рисовал портреты. Копировать-вставить, добавить то и то, а вот это убрать, это не надо, это ограничить... Когда в игре миллионы персонажей, не будешь же прописывать детально каждого.
   Побеждённая мною волшебница была другой, настоящей. Чувствовалось, что она кропотливо работала над своим внешним видом: каждая возможность использована, каждый штришок в тему, каждая деталь на своём месте. Не говоря уже о том, что я так и не смог пробиться сквозь внешнее спокойствие и вежливую улыбку, не смог понять, что творится у неё внутри, в душе. То ли она действительно смирилась и готова склонить голову, то ли это - просто ловкий ход, чтобы обмануть бдительность... Но и в том, и другом случае - личность волшебницы вызывала неподдельный интерес, желание разобраться в ней.
   Конечно, я не доверял этой красотке, боялся повернуться спиной. Но при этом, одновременно, испытывал некоторое чувство вины. Ведь не она напала на меня - наоборот. Не в мой дом вторглись захватчики, не мою собственность полностью изъяли, дав лишь какие-то ничего не стоящие обещания, оставив доступ только к Сердцу Замка, да и то для того, чтобы не сбился недельный таймер увеличения популяций, и перекрыв даже возможность пополнять ману от Источника. Наконец, не меня хладнокровно убили...
   Наверное, всему виной широта русской души. Ну не могут наши, во всяком случае - большинство, обижать других. Шевелится внутри что-то такое, под названием совесть и человечность, не даёт вырваться наружу жестокости и низменным порывам. Поэтому все нас и считают слабыми, потому и пытаются с завидной периодичностью, раз в сто лет, зайти в гости на огонёк.
   Прямая аналогия с животным миром. Почему в зоопарках всяких, в заповедниках, таблички висят - "животных не кормить"? Думаете, им плохо от этого будет? Может, и да. Но не это главное. Главное то, что дикие звери, которых кормят с рук, начинают нападать на тех, кто это делает - или на других представителей того же вида. Их логика проста: раз сам отдал мне еду, значит я - босс, большой и сильный, а ты - бесправная шестёрка. Буду драть тебя и так и эдак, и ничего мне за это не будет!
   Люди сложнее, в добавок к инстинктам у них иногда встречаются способности к аналитическому и логическому мышлению. К сожалению, далеко не всегда - у некоторых, это всё присутствует в сильно зачаточном состоянии. Можно прекрасно жить при повреждениях лобных долей мозга, отвечающих за планирование, программирование поведения, абстрактное мышление. Можно отключать их при помощи алкоголя или наркотиков (да как и всё остальное, собственно). Наконец, можно просто не пользоваться этими областями мозга, что приведёт к ослабеванию связей между нейронами, ненужное просто атрофируется! И это приведёт лишь к тому, что всего-то навсего потеряется способность анализировать, контролировать свои поступки, выбирать лучшие стратегии поведения, исчезает творческий потенциал. Невелика потеря - всё равно, некоторым это даром не нужно.
   Но даже у тех, у кого присутствуют данные способности и умение ими пользоваться, они далеко не всегда полностью определяют поведение. Одно исследование показало: судьи чаще выносят оправдательные приговоры после обеда - на сытый желудок. Решение, рушить или нет человеческую жизнь, зависит не от логики и буквального следования букве закона, а от того - насколько хорошо покушал судья перед заседанием. Как вам такое? Подобных примеров уйма. Старые люди много ворчат и всем недовольны - думаете, потому что сами по себе злые и плохие? Нет, просто - у них расшатанные организмы, что-то наверняка болит, что-то, чего они уже и не замечают, привыкли. Это что-то постоянно давит на мозг, и негативно влияет на мышление, на принятие решений. Молодыми-то они наверняка были беззаботными и весёлыми...
   Наш мозг - сложнейшая система, которая, к тому же, работает постоянно и одновременно вся. Сознание контролирует только верхушку айсберга, выбирает что-то одно, наиболее важное в конкретный момент, но помимо этого постоянно происходит обработка информации также и со всех остальных органов чувств. Сосредоточившись на чтении, мы не слышим, что творится вокруг, не замечаем, что отсидели задницу на жёстком стуле, забываем о чувстве голода. Но все эти сигналы всё равно поступают куда надо и обрабатываются - просто, не воспринимаются сознанием. Это можно сравнить с иерархической организацией любой организации. Начальник, который всё знает и обладает большими возможностями, в один момент времени может решать только что-то одно, и выбирает наиболее важную задачу. Подчинённые - будем считать их прилежными и ответственными - в это время работают самостоятельно, все кроме того, у кого дела совсем швах и кого "вызывают на ковёр" и просят разъяснить, как он докатился до такой жизни. В итоге, начальник просто физически успевает решить лишь некоторые проблемы, затыкая дыры там, где без этого ну вообще никак. Но поведение и успешность компании в целом решает вся совокупность действий образующих её элементов без исключения, включая даже уборщиц, пусть и в разной степени!
   Окружающий мир изменяется стремительно и постоянно. Вот ты шёл по улице, а вот в тебя летит потерявшая управление машина. Времени на то, чтобы долго думать и анализировать, куда отпрыгнуть - нет, ты или действуешь быстро, на рефлексах, или отходишь в мир иной. По аналогии, в менее критических ситуациях всё происходит подобным образом, редко можно растекаться мыслью по древу. Тебя что-то спросили, ты должен тут же ответить, или подумают - тормоз. Бывает, ляпнув что-то невпопад, уже потом думаешь - а что же это я сказал и почему... Вот и получается зачастую, что мы нашим логическим мышлением, прекрасным инструментом, подаренным природой, лишь находим оправдания уже совершенным действиям. Которые, на самом деле, являются реализацией простейших алгоритмов, доставшихся от диких предков.
   Если говорить о взаимодействии государств между собой - принципы очень схожи. Ведь во главе каждой страны стоит всего лишь обычный человек, или группа людей. Они подчиняются всё тем же законам и принципам. Просто их "организмы" это не только собственные руки-ноги-уши-глаза, это ещё и миллиарды населения, которые превращаются в некое виртуальное продолжение "себя". Вместо того, чтобы самому ударить кулаком - отдаётся команда, и вылетают звенья бомбардировщиков. Вместо того, чтобы увидеть что-то собственными глазами и проанализировать - приглашаются очевидцы и эксперты. Наконец, здоровье государства - это не когда у президента или царя нормальная температура, это ещё и когда общество не больно, уровень преступности низок, а все делают то, что должны делать. И так далее. Сравнение, конечно, достаточно грубое, не учитывает множества нюансов и процессов, но - в некотором приближении, всё обстоит именно так.
   Вот и получается, что хочешь не хочешь - а являемся мы носителями множества наслоений на животную, инстинктивную сущность. Которая хочет жрать, размножаться и доминировать над себе подобными. И у разных народов эти наслоения над диким, инстинктивным началом разные, будь они врождёнными, или передающимися из поколения в поколение. У славян - по крайней мере, восточных - человеческие жизни и взаимопомощь всегда ценились больше, чем в западной Европе. Причина проста - суровые природные условия, меньше продуктовых излишков, больше пространства для жизни. Даже рабство у нас было патриархальное и достаточно мягкое по форме. А жестокие князья и помещики, изводившие простых людей в немереных количествах, не приживались - наподобие смертельных форм гриппа, которые не распространяются широко из-за того что попросту убивают своих носителей.
   Все "громкие" дела о массовых казнях на Руси меркнут по сравнению с тем, что творилось в просвещённой Европе в течение всей её истории. Иван Грозный, считается, извёл около четырёх тысяч человек. Английская "королева-девственница" Елизавета I - едва ли не сто тысяч. И это только один пример. Врач английского посольства в Петербурге удивлялся, что в результате восстания Декабристов казнено всего пятеро, и добавлял, что у него на родине по такому делу было бы казнено, вероятно, тысячи три человек.
   Так же, характерно - принятый Петром I устав русской армии предполагал помощь раненым во время боя. В прусском уставе такая помощь предусмотривалась только после окончания боя, французские и английские уставы не предполагали подобного вообще.
   Долгие столетия русские цари ответственно выполняли обязательства во всех военных союзах, где участвовали (тогда как остальные "союзники" делали только то, что им было выгодно и удобно), не вели войны на истребление, не проводили геноцид мирного населения ни в одной из подчинённых стран и колоний (малые народности в составе России здравствуют и по сейчас, в отличие от тех же индейцев и австралийских аборигенов). И даже пытались как-то противостоять подобному. "Уманская резня" в июне 1768 года стоила жизни около двадцати тысячам евреев, и если бы против гайдамаков не был послан корпус генерала Кречетникова, разбивший разбушевавшихся душегубов в несколько дней, возможно, евреи Правобережья Днепра были бы истреблены полностью...
   Вот такие дела давно минувших дней. Но это я, наследник великих предков, отвлёкся и задумался. На время забыв про то, что со мной в беседке сидит прекрасная иноземная царевна. В каком-то смысле, между прочим - моя законная добыча. Девушка терпеливо ждала и молчала, когда поднял на неё глаза - даже скромно потупилась.
   - Как зовут-то тебя? Так толком и не познакомились.
   - Гейрскёгуль...
   - Как-как? Нет, постой, не делай такие глаза. Просто, это действительно смешно звучит. И хрен выговоришь...
   - Имя валькирии!..
   - Да не обижайся. Красивое имя, спору нет. Но можно попроще как-то? Хотя бы просто Гера?
   - Ну... Пусть будет Гера.
   - Замечательно. Гера... Такое дело - если бы я знал, что всё это принадлежит настолько милой и прелестной даме, я бы не нападал на тебя.
   - Но ты напал.
   - Напал, да. Извини. Я не хотел рушить твой мирок... Но, боюсь, если бы не я - пришёл бы кто-нибудь другой.
   - Ну-ну. Если совесть проснулась - ещё не поздно вернуть мне всё. Заключим союз на равных правах.
   - Веришь, так и сделал бы. Но, к сожалению, слишком многое поставлено на карту. Чтобы успеть сюда, я использовал два дорогущих свитка телепортов...
   Гера приподняла бровь - я сумел её удивить.
   - Да, именно. И для меня всё это гораздо больше, чем игра. Поэтому... Извини, но не могу. Обещаю, как только всё устаканится, верну тебе права и всё отобранное. Но сейчас - всё для фронта, всё для победы! Так уж получилось, что мы теперь вместе. Думаю, и тебе это выгодно тоже. У меня сильная и быстрая ударная армия. У тебя - хорошо развитая экономика. Вместе мы прекрасно дополним друг друга.
   - Звучит красиво.
   - Да, думаю, и выглядеть тоже будет неплохо. Так вот. Я не хочу кого-то неволить, заставлять что-то делать. А хочу, чтобы ты поняла - наш общий успех, это интерес обоих.
   - Зачем ты говоришь это мне, Чернокнижник? Когда я предложила закончить бессмысленную бойню, я тем самым согласилась перейти в подчинение к тебе. Надеясь на порядочность. Видимо, не прогадала...
   - Значит, мы вместе? Могу не бояться интриг и ножа в спниу?
   - Конечно, вместе.
   - Хорошо... Тогда, ещё вопрос - в какое время ты бываешь в игре?
   Девушка задумалась, немного удивив меня этим.
   - Ну... Сейчас в отпуске. Поэтому, бываю в разное время.
   - Понятно. Ну так это же замечательно!
   После этой фразы я замолчал - просто не знал, что ещё сказать. На самом деле, надо было обсудить совместные действия, разграничение ответственностей, всякое прочее... Но здравые мысли как-то кончились, усталость давала о себе знать.
   - Знаешь, я бы немного отдохнул. День тяжёлый был...
   - Ну так кто мешает, Чернокнижник? Весь Замок и город в твоём распоряжении!
   - Я, пожалуй, остановлюсь на постоялом дворе...
   - А почему бы не в моей спальне?
   - Не хотелось бы тебя стеснять...
   - Да нет, мне это не доставит неудобства, - она улыбнулась так, что, пожалуй, истолковать это двояко было просто невозможно. Поколебавшись мгновение, я встал и пересел, к ней рядом. Приобнял, не встретил сопротивления. Наоборот, волшебница прижалась ко мне сама, повернула своё милейшее личико, прикрыла глаза с длиннющими ресницами, и чуть приоткрыла ярко-алые губки. А дальше... Дальше, если бы это был старый фильм - экран бы потемнел, оставляя зрителей наедине со своими фантазиями.
  
   У войска демонов был привал - даже порождения инферно иногда устают. Расположившись на небольшой поляне, рогатые бойцы валялись кто где, прямо на земле. Лишь ифриты мерцали, оставаясь в воздухе.
   Предводитель всех этих жутких и свирепых существ тоже отдыхал, облокотившись спиной на ствол могучего дуба. И думал - думал о том, что до цели им осталось всего два перехода. И тогда он покажет этому выскочке, что значит - становиться против Альянса. И лично на его, Карлоса, дороге.
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 6.35*281  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" А.Демченко "Небесный бродяга" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"