Герасимов Никита Батькович: другие произведения.

Вторжение2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Оценка: 7.01*39  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    1,2,3,4,5,6,7,8,9,10,11,12,13,14,15,16,17,18,19,20 главы. Пищу урывками, поэтому текст получается немного рваным. Сорри за это - иначе не получается. Пишите - как вам?

  Первые несколько часов пути прошли словно в тумане: в голове крутились воспоминания о недавних событиях, тревожащие душу и не позволяющие расслабиться даже на миг. Дорога послушно отматывала километр за километром под широкими колесами внедорожника, унося меня из прошлого в неизвестное будущее - надеюсь, оно сможет избавить меня от переживаний, терзающих душу.
  Я не отрывал глаз от асфальта, несущегося навстречу, находясь в каком-то странном состоянии оцепенения: все, чего мне хотелось, это уехать из Москвы как можно дальше. Я понимал, что это не самый лучший вариант сейчас, но ничего не мог с собой поделать. Возможно, стоило остаться в городе, чтобы постараться разобраться в произошедшем, хорошенько поразмыслить над ситуацией...кто знает, не изменил бы я свою позицию на следующий день? Или через день. Кто знает? Но в любом случае выбор сделан, и поздно что-то менять. Да и не хочется терзаться метаниями - решение уже принято.
  Дорога вела меня на юг - именно оттуда Маршалл ощущал сильную Ауру, обладатель которой занимался, согласно его ощущениям, той же деятельностью, что и он сам. Спасение людей - однозначно достойное занятие, и он захотел познакомиться с неизвестным Офицером, а я удачно подвернулся на роль посланника. Такую роль он мне отвел. Однако даже тогда, когда я уезжал, он не соизволил встретиться со мной лично. Все еще не понимаю, зачем ему нужна эта скрытность?
  Через пару часов я остановил машину, и вышел размять ноги. Усовершенствованному телу была неведома усталость от долгого сидения на одном месте, но я отчего-то не хотел терять шанс на проявление подобной слабости: нарочито широко зевал, демонстрируя в первую очередь самому себе, что я все еще человек, потягивался с показным удовольствием. Это было даже забавно: я заметил, что чересчур эмоционально реагирую на вещи, которым раньше не уделил бы и половины того внимания. Я мог зарычать за рулем, подражая мощному двигателю своего автомобиля, или восхититься вслух вполне себе обыкновенному рассвету... Занятные все же мы, люди, создания.
  Стараясь утихомирить проснувшуюся во мне излишне чувствительную натуру, я перекусил и отправился дальше.
  Моя цель находилась где-то на юге, скорее всего в одном из крупных городов - вряд ли в какой-нибудь деревне мог появиться Офицер, который был бы способен заинтересовать Маршалла, так что мне надлежало двигаться по заранее проложенному эльфийкой маршруту - так вероятность удачного исхода моей миссии возрастала.
  GPS само собой не работал - навигатор был не в силах обнаружить ни одного спутника, и вообще включался через раз, так что меня снабдили бумажными картами, чтобы я не заблудился.
  Первым пунктом моего маршрута был Воронеж, к которому я уже приближался. Ни разу не был в этом городе, так что не представлял, что меня в нем может ожидать. Мне нередко попадались брошенные на трассе автомобили, стоящие как на обочине, так и лежащие в кювете - порой смерть настигала людей прямо за рулем, о чем свидетельствовали мертвые тела внутри машин. Это значит, что демоны не прикладывали рук к их смертям, следовательно те бедолаги пали жертвами одного из энергетических всплесков, которые я обозвал 'волнами'.
  Только когда в окне автомобиля мелькнул знак, уведомляющий о въезде в город Воронеж, я смог выбросить из головы бессмысленные терзания и сосредоточиться на окружающем - а сосредоточиться было на чем!
  Дорога, ведущая в город - четырехполосное шоссе, от которого у меня остались исключительно хорошие впечатления - оказалась заблокирована: несколько покореженных танков стояли поперек всей проезжей части, делая дальнейшее движение на авто невозможным. Быстрое сканирование показало, что живых в радиусе пятиста метров нет, и я притормозил, внимательно осматривая препятствие. Практически сразу я отметил несколько интересных фактов. Во-первых, стоит упомянуть, что тяжелая техника была в неисправном состоянии, хотя доехала сюда явно своим ходом. О первом намекали глубокие шрамы на броне и оплавленные гусеницы, а о втором - многочисленные следы от траков на асфальте.
  - Вот гады, всю дорогу попортили!- я цыкнул, и вышел из джипа, заглушив двигатель. Вокруг тут же воцарилась звенящая тишина. Вновь настороженно оглядевшись - скорее по привычке, чем из необходимости - я зашагал к преграде. Любопытно, что же тут произошло? Стычка между вояками и Демоном? Я спрятал в кобуру 'Глок', который висел там скорее для оказания психологического эффекта - прощальный подарок интендантов Центра ничем не сможет мне помочь, если из-за танка неожиданно выскочит затаившаяся там тварь.
  Старательно скрыв Ауру, которая являлась для Демонов чем-то вроде красной тряпки для быка, я преодолел последние метры чистой дороги.
  Тут же в копилку фактов упали новые сведения: трасса, на которой я находился, при въезде в город пересекала одноименное водохранилище, превращаясь на пару сотен метров в приземистый мост. Сразу за танками, перекрывавшими обзор ранее, я обнаружил странную картину: на мосту скопилось множество автомобилей, и стоявшие ближе всего могли похвастаться множеством пулевых отверстий. Что тут произошло? Похоже на то, что люди пытались покинуть город, надеясь спастись от нашествия неведомых тварей, но военные по непонятным для меня причинам не хотели этого допустить. Странно.
  Возможности объехать пробку у меня не было, так что я решил поискать себе машину на том конце моста - думаю, что после стрельбы многие бросили свои авто, с ключами в замках зажигания.
  Буквально сразу я обнаружил искомое, еще с десяток минут потребовалось, чтобы вручную расчистить путь для выезда. В итоге старенькая, но все еще шустрая 'бэха' сменила хозяина. Насвистывая, я бодро выкручивал руль, объезжая брошенные на дороге машины. Впереди виднелись дома, и я принял волевое решение начать знакомство с городом именно с них. Заодно поищу выживших.
  Несколько девятиэтажек, очевидно построенных совершенно недавно, стояли особняком - в стороне виднелся подъемный кран и огражденная территория - вторжение прервало процесс строительства, оставив котлован для очередного дома наполняться водой и мусором.
  Осторожно просканировав окрестности, я не обнаружил присутствия живых существ, и подъехал к подъезду одного из домов. Я уже понял, что найду в этих квартирах, но нужно было уточнить, что послужило причиной смерти людей: энергетическая волна, или клыки и когти демонов? Ситуация, увиденная мной на мосту, все никак не выходила из головы: вояки не выпускали людей из города, даже ценой жизни гражданских. Зачем это было сделано? И почему на танковой броне оказались следы применения магии? Непонятно...
  Я вошел в дом.
  Запах - вот кто первым гостеприимно встретил меня, стоило распахнуть дверь подъезда. Отвратительный смрад, источник которого я обнаружил сразу за дверью, и поспешил отвести взгляд от кучи плоти, бывшей когда-то человеком. Судя по состоянию тела и многочисленным рваным ранам, смерть произошла...давно. Я не судмедэксперт, чтобы делать точные предположения, но судя по количеству жирных личинок, копошащихся на трупе, 'давно' будет самым близким определением времени смерти. Ладно...ладно... Идем дальше.
  Я переступил тело, стараясь не смотреть на него, и шагнул к ближайшей квартире. Двери оказались ожидаемо вскрыты. Что ж - как и в Москве, первой жертвой вторжения стали люди, слетевшие у катушек: вряд ли Демон стал бы возиться с дверным замком - он бы просто вынес ее к чертям собачьим... Хотя Демоны не любят ограниченных пространств, предпочитая оставаться на улице, предпочитая посылать туда своих Миньонов.
  Первое предположение оказалось верным: я обнаружил хозяев квартиры - пожилых мужчину и женщину, лежащих на полу кухни - с многочисленными ножевыми ранениями. Отвернувшись от нелицеприятного зрелища, я осмотрелся: когда-то это была хорошая, обставленная дорогой мебелью квартира. Однако мародеры устроили тут настоящий погром. Я вспомнил свою квартиру, и стиснул зубы - если бы моих родителей не забрал Кукловод, тогда кто знает, как бы повернулась судьба... Больше тут смотреть было не на что - я узнал причину смерти людей: это были не демоны, в отличие от тела в подъезде. К чему эти поиски - сканирование должно показать мне, есть ли в доме живые люди? Я решил своими глазами удостовериться в безошибочности анализа поступившей информации, только и всего. Идем дальше...
  Поморщившись, я ударом ладони распахнул дверь очередной квартиры. Еле заметный сладковато-гнилостный смрад, витающий в подъезде, резко усилился, вырвавшись едким облаком из темного коридора и тут же облепил меня своими липкими щупальцами. Даже заходить не стоит, и так все понятно - в этой квартире, как и в квартире до нее, уже давно успели побывать твари, в людском ли обличье, или в любом другом. Изувеченные тела жильцов - вот, что я обнаружу внутри. С трудом сглотнув горький ком в горле, я с сомнением посмотрел на ступеньки, ведущие наверх - стоит ли проверять весь дом? Очевидно, что никого живого я тут не найду - кто в здравом уме останется жить в доме, пережив подобное? Если кого металлические двери и смогли защитить, так наверняка их хозяева давно покинули квартиры в поисках более безопасного места, хотя...хотя где оно может быть? Куда бежать?
  Снова на всякий случай просканировав дом на предмет жизни, я разочарованно покачал головой - никого. Мне, привыкшему к постоянному шуму, сейчас было довольно неуютно - город встретил меня давящей на нервы тишиной. Видимо, у меня оказалось чересчур живое воображение, так как я едва ли не кожей ощущал на себе укоряющий взгляд его мертвых глаз.
  Я едва въехал в город, но уже сейчас находился под впечатлением от увиденного. Настроение было хуже некуда: отсутствие ощущения жизни вгоняло в сильнейшую тоску: неужели никто не смог спастись? Неужели тут не оказалось ни одного Офицера, готового защищать простых людей? Не верю!
  Решительным шагом я вышел на улицу и сосредоточился - до этой поры я опасался проводить активное сканирование, ибо оно не осталось бы без внимания. Демонов или людей, неважно - я никого не хотел оповещать таким образом о своем присутствии. Но сейчас я решил плюнуть на конспирацию, и все же получить ответы на некоторые вопросы...да и не боялся я возможной встречи - я прекрасно осознавал предел своих сил.
  Обычное сканирование происходит следующим образом: Офицер распространяет вокруг себя мощную волну энергетики, которая позволяет его внутреннему взору увидеть энергетическое отражение мира. Такой способ является самым примитивным, энергозатратным и малоэффективным. Именно так я, за отсутствием опыта, делал в самом начале своего становления Офицером. Следующий уровень не требовал никаких волн, и был более деликатным: известно, что Аура, которой обладает каждый измененный, излучает энергию в окружающее пространство. Поднаторев в самоконтроле, можно через нее ощущать окружающее пространство. Дистанция восприятия сокращается в разы по сравнению с первым способом, зато этот недостаток компенсируется незаметностью - мало кто способен уловить чужое внимание в легком колебании океана окружающей энергии. Образно говоря, первый способ - это нечто вроде дельфиньего сонара, а второй представляет из себя эдакий третий глаз. Но сейчас я собирался использовать третий способ, куда более сложный. Ему меня 'научил' один из Демонов, которых я потрошил вместе с апостолами - не помню только, который конкретно. Он позволял программировать Ауру, выставляя перед ней определенные задачи, такие как: найти конкретного человека, или просканировать конкретный предмет на наличие конкретных характеристик. Плюсы этого умения были очевидны - обширная площадь покрытия, и более интеллектуальный, в сравнении с прочими способами, поиск. Минусом была сложность в освоении и способности задать верные параметры для поиска, однако задача, которую я только что поставил перед собой, была довольно проста: найти живых людей. Этот навык не был заклятьем в привычном смысле, ибо принципы построения магических структур все еще оставались для меня большой загадкой. Разница между ними заключалась в том, что для активации заклинания требовалась вся Аура, или большая ее часть, а тут использовался лишь ее ментальный аспект. Я и сам не до конца понимал, как это работает, но...оно работало.
  
  Сосредоточившись, я сформировал необходимый ментальный образ, завершение которого активировало эдаких поисковых дронов, тут же прыснувших в разные стороны с поверхности моей Ауры. Переведя дух, я вышел из покинутого дома - 'посланники' автоматически сообщат мне, если найдут кого-то, подходящего под заданные параметры, так что я мог не отвлекаться на них в дальнейшем - если в радиусе десятка километров есть кто-то живой, они дадут знать. Шанс упустить объект поиска есть, но я постарался уменьшить его, создав побольше разведчиков - благо с объемом Ауры у меня проблем не было. А пока они работают, я продолжу путь. Хотелось как можно скорее найти кого-то живого, с кем можно поговорить. Не хотел верить в то, что город вымер целиком! Я найду живых!
  Запрыгнув в машину, дожидающуюся меня у подъезда, я повернул ключ в замке зажигания и вжал педаль газа в пол - оставаться здесь было выше моих сил. Поднимая клубы пыли, машина рванула в сторону трассы, с которой я съехал пять минут назад - продолжая двигаться по ней, я попаду в центр города. Если где и стоит искать живых, так это там.
  Через десять минут я ощутил, как в моей голове всплывают новые знания - один из моих поисковых 'дронов' обнаружил цель, и поспешил сообщить об этом. Я притормозил, и прикрыл глаза, усваивая данные. Живое существо было обнаружено в нескольких километрах на юго-западе - я решил не усложнять себе задачу, и обозначил в качестве основного запроса факт жизни, поэтому найденным объектом мог оказаться как простой измененный, так и Демон. Ну что ж, прогуляемся, посмотрим... Едва я открыл глаза, как ощутил информацию от очередного поисковика, но даже не успел углубиться в ее изучение - на мою голову обрушился целый водопад докладов, даже в глазах потемнело. Пришлось значительно ускорить восприятие - переварить такой поток информации одномоментно было весьма проблематично, даже несмотря на то, что она, как оказалось, практически всегда сообщала об одном и том же. Множественные цели на юго-западе - сотни...нет, даже тысячи! Запас жизни у моих разведчиков составлял примерно пол часа, так что я поспешил уничтожить тех, что все еще не выполнили свою задачу - забивать голову ненужными знаниями желания не было, раз я уже обнаружил главную цель. Развеяв оставшихся не у дел 'дронов', я задумался: тысячи объектов, идентифицированных мной как 'живые', собрались в одном месте. Спасающиеся люди? Или скопище демонических тварей? Скорее всего первое.
  
  - Не проверишь - не узнаешь!- я пожал плечами и задумался, размышляя о том, не будет ли лучше добираться до находки на своих двоих. В итоге было решено пройтись пешком - таким образом я буду привлекать меньше ненужного внимания к своей скромной персоне, к тому же лишать себя оперативной мобильности будет глупо.
  Улицы города смогли бы стать прекрасной декорацией к какому-нибудь голливудскому блокбастеру с тематикой зомбиапокалипсиса - битое стекло вдоль домов и разграбленных магазинов, взгляд то и дело наталкивался на закопченные остовы сожженных машин, повсюду следы от столкновений людей и демонов...и, конечно, трупы. В квартирах, в салонах автомобилей, просто на улице - повсюду можно было наблюдать страшную картину смерти. Я, пожалуй, только сейчас не только умом, но и глазами осознал ту пропасть, в которую провалилось человечество. В отличие от центра Москвы, здесь никто не озаботился уборкой тел, так что всюду витал противный, ясно слышимый гнилостный запах, который ветер был не в силах разогнать.
  Быстрым шагом двигаясь по центру проезжей части, я стискивал зубы от бессильной злости. Обоняние я мог отключить в любой момент, но нарочно этого не делал - мне хотелось как можно четче ощутить безысходность, зависшую в сером небе, сделать ее частью себя... Слова Эланиэль о бессознательности энергии, не ведающей разницы между добром и злом, становились неважными. Мне стало все равно, кому придется отвечать за то, что я сейчас вижу. Но кому-то придется, так или иначе.
  Я оказался настолько захвачен идеей этой безадресной мести, что не сразу обратил внимание на несколько энергетических аномалий в паре сотен метров впереди. Как оказалось зря - причиной их наличия оказались едва заметные искажения от Аур троих измененных, старательно скрывающих свое присутствие. Я заметил их только тогда, когда один из них проявился и направился в мою сторону - а ведь я тоже старался не 'светиться', что говорит о высоком уровне встречающих. Тот факт, что идущий навстречу прекратил скрываться, ясно говорил о его желании пообщаться. А вот его товарищи, так и не выходя из скрытности, начали расходиться в стороны, окружая меня. Я хмыкнул: любопытно, чего это они задумали? Ловушка или просто разумные меры предосторожности?
  Я подождал, пока между нами не останется несколько десятков метров, и лишь тогда позволил своей Ауре проявиться - где-то десятую часть силы. Неизвестные должны подумать, что я только что обнаружил их проявление, и не против диалога - но при этом не хотелось демонстрировать свою настоящую мощь.
  
  Из-за угла впереди стоящего дома вышел мужик, одетый как панк из девяностых: рваная кожаная куртка, инкрустированная булавками самых разных размеров, рваные же джинсы, заправленные в новенькие 'гады' на толстой подошве, майка с лого давно не существующей группы... Завершал образ хулигана выбритый налысо череп - вид не портили даже два рога, растущие изо лба, и тянущиеся вдоль головы к самому затылку.
  - Хой, путешественник! Куда путь держишь?
  Оценив прикид, я уважительно кивнул:
  - Здорово... Да вот - ищу живых людей, а то одни трупы повсюду.- я передернул плечами и оглянулся за спину.
  Мужик оглядел меня, задержав глаза на кобуре, что висела на моем поясе:
  - Слабые - подыхают, сильные продолжают жить. Это закон джунглей, пацан!
  Его 'пацан' меня здорово задело, ровно как и наплевательское отношение к погибшим, но я не подал вида, осторожно уточнив:
  - И где тут все сильные живут?
  Рогатый панк довольно ухмыльнулся и демонстративно осмотрел меня с ног до головы:
  - Тебе-то что до этого? Ты не выглядишь достаточно сильным, чтобы претендовать на место в Колизее.
  - Колизее? Я думал я в Воронеже...
  Мужик не заметил сарказма - или сделал вид что не заметил:
  - Воронеж мертв, пацан, ты сам об этом сказал. Теперь здесь единственное место, где живут люди - это Колизей. Тут своя атмосфера, понимаешь, о чем я? Так что если хочешь осмотреться, тебе стоит уяснить кое-какие правила, прежде чем идти вперед.
  Я с готовностью кивнул: выжить в одиночку, преодолев все волны Вторжения - нереально. Видимо, местные Офицеры смогли по-своему решить эту проблему, образовав какой-то Колизей. Возможно, это что-то вроде Московского Центра, и является названием безопасной зоны, а возможно, это некая идеология...выживает сильнейший, говорите?
  
  - В Колизее каждый - сам за себя. Слабых - убивают. Хочешь жить - стань сильнее, или стань Полезным.
  Я прямо ощутил, что это слово он сказал с большой буквы, и тут же переспросил:
  - Что значит 'Полезным'?
  Мужик пожал плечами:
  - Если ты разбираешься в технике - значит ты Полезный, и тебя нельзя трогать. Учителя тоже Полезные, хотя я и не знаю, с каких херов. Еще...- он замялся, но решил не насиловать мозг,- еще кто-то есть, но мне похеру. Я достаточно сильный, чтобы обломать рога любому, кто решит на меня наехать.
  Я кивнул:
  - А кто за всем этим следит? Ну, чтоб Полезных не трогали.
  - Инквизиция.
  Этот ответ несколько выбил меня из колеи:
  - Эээ... А почему именно Инквизиция? В смысле - почему не полиция?
  Собеседник сплюнул в сторону, и емко пояснил:
  - Мусора козлы.
  Я кивнул, хоть мало что понял из такого ответа:
  - Выходит, Инквизиция тут главная? А начальник у них есть?
  - У нас всех только один начальник - Альфа - сильнейший среди всех. Он назначает нас - инквизиторов, он карает виновных, и он решает - как нужно жить.
  Я мысленно потер руки: возможно, это именно тот, кто мне нужен. А эльфийка говорила о долгом путешествии, ха!
  - Ого! Наверное, он очень сильный, раз столькими людьми командует!
  Панк подозрительно посмотрел на меня и весомо припечатал, сделав акцент на втором слове:
  - Он самый сильный!
  Я поспешил согласиться с ним:
  - Не сомневаюсь. Но как вы тут живете, если кроме Полезных все сами за себя? Я правильно понял - остальным не запрещено убивать друг друга?
  Инквизитор довольно кивнул:
  - Мы строим общество сильнейших - только так можно выжить! Конечно, просто так нападать нельзя - иначе был бы хаос. Сперва нужно сообщить инквизиции о желании помахаться, а уже потом... Каждый имеет возможность трижды отказаться от поединка, или покинуть Колизей, если уже просрал все три раза. Но далеко такой слабак вряд ли уйдет - догонят и прикончат!
  Я ошарашенно посмотрел на собеседника: тот выглядел донельзя довольным собой. С ума сойти - это какой извращенный ум смог выдумать такое, да еще и суметь воплотить задумку в жизнь? Определенно это должен быть действительно очень сильный измененный.
  - Значит, без контроля инквизиции не один бой не проходит? И можно не бояться нападения из-за угла? И с Альфой можно будет увидеться?
  Мужик кивал на каждый мой вопрос:
  - Не проходит... Можно не бояться... Можно увидеться, без проблем.
  Не ожидая такого быстрого решения, я даже замялся на секунду:
  - Ого! А можешь провести меня к нему?
  Инквизитор кивнул:
  - Запросто. Ты хочешь отправиться к нему прямо сейчас?
  - Было бы неплохо.
  Я уловил в эмоциях панка что-то странное, какой-то подвох, но решил не задавать лишних вопросов, и просто согласился на экскурсию. Если он приведет меня к Альфе - так мне ведь туда и нужно. А если это ловушка...что ж - сам виноват.
  По пути я задавал вопросы своему гиду, пытаясь понять - как такое сообщество может существовать? Чем живут те тысячи людей, что они едят, каким видят свое будущее? Полученные ответы позволили мне понять несколько вещей. Колизей явился прямым следствием идеологии местного лидера, пытающегося создать эдакую Воронежскую Спарту. Слабых и ненужных измененных или изгоняли, или, что случалось гораздо чаще - убивали. Возникает логичный вопрос: почему они до сих пор не поубивали друг-друга? Ведь всегда найдется кто-то сильнее, умнее, ловчее... Оказывается, этот Альфа ввел некоторые правила, удерживающие подобное строение общества от саморазрушения, главным из которых было участие инквизиции в практически любом мало-мальски значимом событии. А инквизиция подчинялась напрямую ему; не сомневаюсь, что все инквизиторы являются его Миньонами.
  Таким образом, присутствие одного человека удерживало эту систему от развала, исчезни он - и все рухнет в тартарары. И боюсь даже предположить, сколько крови прольется при этом.
  - А как у вас дела с Демонами?
  Клык хищно оскалился, обнажив заостренные зубы:
  - Они к нам не подходят близко... Боятся.
  Я оглянулся на него, удивленно вскинув брови:
  - Боятся? Демоны? Не знал, что они способны испытывать страх.
  - Тебе-то откуда знать? Ты не видел того, чего они боятся. Силы, вот чего - настоящей, всеподавляющей силы. А этого у нас в избытке.- он взглянул мне в глаза:
  - У нас не принято отказываться от поединков, откажешься раз - станешь мишенью для всех! Слабакам здесь не место...но ты можешь не бояться - в Колизее ты будешь под моей защитой,- он покровительственно похлопал меня по плечу:
  - Идем, по пути можешь задать свои вопросы - уверен, они у тебя есть...
  То ли рассказ рогатого панка, назвавшегося Клыком, оказался чрезвычайно захватывающим, то ли он знал короткий маршрут, но до пункта назначения мы дошли быстрее, чем я рассчитывал. Колизей представлял собой целый район, населенный, в отличие от Московского Центра, одними Офицерами. На их фоне присутствие простых измененных просто не ощущалось. Внезапно возникшее чувство дежавю подтолкнуло меня к пониманию источника силы своего провожатого, ровно как и остальных присутствующих: близкое соседство сильных измененных друг с другом является одним из относительно легких способов стать сильнее. Правда, для этого требуется немалая выдержка - не вцепиться в глотку жутко раздражающему соседу стоит серьезных усилий, о чем я знал на личном опыте. А у них тут еще и легализованы убийства...да как они тут живут вообще? Никто из окружающих не скрывал свою Ауру, и мне поневоле пришлось окунуться вслед за Клыком в этот шторм энергий. Тот, считая меня слабеньким Офицером, то и дело оглядывался, ожидая увидеть на моем лице страх или агрессию, но я был вынужден его разочаровать.
  То и дело я ловил на себе заинтересованные взгляды местных, в которых сквозило явное желание проверить меня на прочность - в голову пришло сравнение с салуном на диком западе времен покорения Америки. Разве что 'ковбои' намного опаснее. Присутствие инквизитора спасало меня от проблем, так что я без страха шел вслед за ним, размышляя: а не дал ли я маху, согласившись на экскурсию в Колизей?
  - Мы почти на месте. Альфа уже ждет тебя.
  Ну...с богом!
  Местный вождь жил в ничем не примечательной квартирке, соседствуя с простыми жителями - раньше с бы проникся уважением к начальнику, который так близок к народу, но сейчас на меня этот факт никак не повлиял. Многоквартирный дом, явно новострой: лифты в каждом подъезде - ныне неработающие, зеркальные окна - кое-где побитые, просторные парадные - в затертых, но все равно видимых кровавых разводах на стенах... Так выглядит элитное жилье?
  Наш путь лежал на пятый этаж, где мы вошли в дверной проем, лишенный самой двери. В просторной квартире царил спартанский порядок, по крайней мере в той ее части, что открылась моим глазам. В широком коридоре нас встретил немолодой на вид мужчина: широкоплечий, статный, с пронзительным взглядом стальных глаз, благородной сединой на висках и короной из антрацитово-черных рогов, растущей на голове.
  Да, вид он производил серьезный...однако даже стоя вблизи, я не мог ощутить его присутствия - настолько Альфа тонко работал со своей Аурой. М-да, явно не мой уровень.
  Проводник молча удалился, поклонившись на прощание своему Хозяину. Дождавшись, когда шаги ушедшего затихнут, тот наконец подал голос:
  - Здравствуй, странник. Тебе не стоит скрывать свою истинную силу - я не люблю обман, как и все обитатели Колизея. Проходи же.- он взмахнул рукой, отступая в сторону. Отлично, пока все идет как надо.
  - Благодарю за то, что согласились принять меня...- я сделал паузу, и собеседник тут же заполнил ее:
  - Альфа. Просто Альфа - я уже привык к этой...этому прозвищу.
  Я навострил уши - мне показалось, что первоначально он хотел сказать 'этой кличке':
  - Звучит так, будто вы ему не рады. Разве не вы сами устанавливаете правила?
  Тот дернул уголком губ в намеке на улыбку:
  - Так и есть, мой проницательный друг, так и есть. Но далеко не всегда то, что мы делаем, совпадает с нашими желаниями.
  Тут я уже напрягся - когда эти слова говорит простой человек, то можно просто с пониманием покивать в ответ, сетуя на жизнь. Но когда их произносит Офицер подобной силы, то...кто знает, какие у него причины так говорить?
  - Что вы имеете ввиду?
  Альфа в ответ тихо рассмеялся, не отрывая от меня глаз:
  - Не бойся меня, путешественник, я не собираюсь причинять тебе вреда - если только ты не собираешься меня расстраивать.
  Я поднял руки в шутливом жесте:
  - И в мыслях не было!
  - Я чувствую, что ты не обманываешь, и это хорошо. Тогда ответь: зачем ты пришел ко мне?
  - Я всего лишь путешествую по...для...- я осекся, наткнувшись на взгляд потемневших глаз, и поспешил тут же исправить ситуацию:
  - Я выполняю задание одного...человека. И, как мне кажется, уже близок к его завершению.
  Собеседник ободряюще кивнул, а я чертыхнулся про себя: эдак он узнает даже то, чего ему не следует знать! Но прерывать беседу будет опасным мероприятием, кто знает, может это расстроит его?!
  - Он так же, как и вы, занимается спасением людей, и хотел бы объединить усилия.
  Альфа прикрыл глаза, задумавшись на несколько секунд, а когда распахнул их, их заполнила тьма:
  - Хмм...откуда ты начал свое путешествие?
  Я сглотнул, судорожно размышляя о том, сработает ли на нем ластик:
  - Из Москвы.
  Мужчина внимательно посмотрел на меня, и вдруг, совершенно неожиданно, рассмеялся, запрокинув голову:
  - Ха-ха-ха! Мал, да удал, верно я говорю? Ха-ха-ха! Ну, вот и познакомились, хоть и заочно... Как зовут твоего лидера?
  Я уже мало что понимал, но вряд ли это знание являлось большим секретом:
  - Его называют Маршаллом.
  Собеседник довольно прищелкнул языком:
  - Звучит получше Альфы, согласись. Однако, каков ловкач: отправить вперед себя гонца, чтобы иметь гандикап...или, может...- он вдруг резко посерьезнел и шагнул навстречу:
  - Ты весьма опытный боец - об этом говорит качество и количество твоей духовной энергии. Полагаю, Маршалл довольно сильный?
  Я пожал плечами, немного расслабившись:
  - Без понятия. Он не показывается людям, а приказы отдает через доверенного человека.
  - Любопытное решение.- он прервался, скосив на меня взгляд вернувших первоначальный вид глаз:
  - В любом случае я не тот, кто тебе нужен. Знает ли об этом твой непосредственный начальник, или нет, но я в любом случае не стану его союзником.- Альфа покачал головой с, как мне показалось, расстроенным видом:
  - Возможно, ты знаешь, что значит Контракт?
  Я согласно кивнул, подозревая, что он имеет ввиду Договор.
  - Я связан своим Контрактом по рукам и ногам...- мужчина резко выдохнул, отвернувшись от меня к окну, и я с удивлением ощутил, как бессильная злоба просачивается сквозь броню его невидимости:
  - Думаешь, мне самому нравится то, что здесь происходит? Эти...смерти. посмотри на них - они же шакалы, готовые вцепиться в глотку, едва дашь слабину.
  Я отвел взгляд - не дай бог поймет, что я думаю о его синтетическом раскаянии. Не сработало:
  - Ты думаешь, что я и есть главный виновник этой анархии? Чтож, ты прав. Однако у меня не было выбора. Я должен...если бы я не был...- он оглянулся на меня, будто в поисках поддержки:
  - Я был важным человеком там, в прошлой жизни. На меня работали тысячи человек, оборот компании составляли миллионы долларов...и грязь вокруг. Ненависть. Зависть. Мне так хотелось избавиться от этого всего, что...- он вновь отвернулся, оперевшись на подоконник:
  - Я загнал сам себя в ловушку, из которой был только один выход. Все мы не без греха, наверняка и тебе есть, что скрывать,- он отмахнулся от меня, будто я пытался оспорить его слова:
  - Знаю, ты не понимаешь, о чем я тут разоряюсь, но тебе оно и не нужно. Слушай,- он резко выпрямился, став прежним уверенным в себе Альфой,- этот Маршалл говорил, куда тебе нужно идти? Какое-нибудь конкретное место?
  Я отрицательно качнул головой:
  - Мне дали маршрут, которому я должен следовать, вот и все.
  - Какой конечный пункт этого маршрута?- в голосе собеседника неожиданно зазвучал лед.
  - Севастополь. Потом мне нужно будет вернуться в Москву и доложиться.
  Альфа окинул меня оценивающим взглядом:
  - Ты ведь не раб?
  В моем сознании неожиданно вспыхнул образ-ощущение, и я чертыхнулся про себя - этот мужик без видимых усилий пробил мой ментальный барьер, который я старательно поддерживал все время нашей беседы, чтобы уточнить свой вопрос.
  - Я называю их Миньонами. И да, я никому не подчиняюсь.
  - Понятно. Все хотят таинственной силы, что скрыта на юге...- он посмотрел через оконное стекло на людей, что бродили по улицам:
  - У каждого человека есть то, ради чего он готов рискнуть: близкие люди, высокие идеалы, какая-то другая цель в жизни... Мне нужна эта сила, чтобы избавиться от Контракта, Маршаллу для чего-то своего, тебе для... О чем ты мечтаешь?- спросил мужчина не оборачиваясь.
  Я растерялся, не зная, что сказать, но Альфа не стал дожидаться ответа:
  - Маршалл просчитался. Эту силу можно заполучить только лично, без посредников, как заклинание. Твоя настоящая миссия, увы, окончится провалом. В итоге эта сила будет моей, просто время действовать еще не настало.
  Я робко подал голос:
  - Я правильно понял, что где-то в Севастополе есть...нечто, способное подарить силу? И меня отправили туда курьером?- а в это время в голове металась паническая мысль: 'он прикончит меня, мне конец!'
  Альфа флегматично пожал плечами:
  - Возможно.
  - Но как? Я имею ввиду - откуда Маршалл...и вы, знаете о том, что там есть нечто подобное?
  Ответ меня несколько озадачил:
  - Круги на воде. Я их вижу.
  Повисшая пауза красноречиво сказала об уровне моего понимания. После всех этих непонятных разговоров еще и какие-то круги...
  Мужчина решил объяснить слова, но в форме 'для дурачка':
  - Что произойдет, если ты бросишь камень в озеро?
  Я с готовностью взял на себя роль того дурачка - крайне не хотелось возвращаться к разговору о том, кому эта неведомая сила должна принадлежать:
  - Пойдут круги.
  - Для того, чтобы понять, что где-то брошен камень, мне не обязательно видеть это своими глазами. Я вижу круги. Теперь понятно?
  Я кивнул, пытаясь выдумать очередной вопрос, чтобы отвлечь Альфу от мыслей о моем убийстве:
  - Понятно. Видимо, это мне недоступно.
  - Глупости. Хочешь, научу?
  Я с недоверием поднял глаза на усмехающегося Офицера:
  - Было бы здорово...видеть круги. А это не...
  - Это не опасно, не волнуйся. Ты бы сообразил все рано или поздно сам. Дело в объеме информации, которая доступна тебе для обработки. Может быть, ты и не ощущаешь, но сейчас твоя Аура анализирует все, что происходит вокруг тебя. В масштабах одного человека этот анализ настолько незначителен, что твое сознание может его и не ощущать. Но он есть. Ты как лягушка, сидящая на кочке - все, что происходит за ее пределами - загадка. В том числе и круги. Однако в масштабах города характер получаемой информации изменяется: происходит качественный скачок, и ты можешь видеть круги. Чем больше людей, чем они...- он выглянул в окно,- сильнее, тем больше информации ты будешь в состоянии обработать.
  Мой рот открылся от удивления, как только я понял эту довольно простую истину.
  - Все, как в политике: тот, кто строит детскую площадку, никогда не поймет того, кто ее разрушает. Тут дело не в плохом и хорошем политике, а в разных позициях. Один видит детей без площадки, а второй...всего и не перечислить.
  Уж не привет ли это из непростого прошлого миллионера?
  - Выходит, чтобы видеть круги на воде, нужно иметь больше Миньонов. Так просто...
  - Именно. Наверное, сейчас ты задаешься вопросом: зачем он это все мне рассказывает - ведь мы соперники! Угадал?
  Незаметно разогнать восприятие для быстрой атаки у меня не получится по-умолчанию - для Альфы моя Аура как на ладони...значит, остается банальный мордобой?
  - Так и есть.
  Офицер ухмыльнулся:
  - Однако ты не сдаешься, я вижу... Мне это нравится, я уважаю сильных духом людей. Расслабься, я не рассматриваю тебя в качестве соперника. Контракт хочет, чтобы я сделал из тебя своего раба, став еще сильнее, но я не стану подчиняться ему. Не думаю, что Маршаллу понравится, если я отниму его игрушку.
  Я все еще не до конца понял мотивов Альфы, но то, что мне ничего не угрожает, я понял:
  - Я не игрушка Маршалла.
  - Разумеется, нет. Ты всего лишь выполняешь его приказы, сам того не осознавая.
  Ответить на его иронию мне было нечем - ведь если его предположение об истинной цели моего путешествия верно, тогда я действительно марионетка. С известной долей свободы - но марионетка.
  - Не хотелось бы начинать наше знакомство с ссоры, так что я отпускаю тебя. Можешь заниматься, чем пожелаешь: хочешь - продолжай идти у него на поводу, а хочешь - оставайся здесь, стань частью нашей армии.
  Я вздрогнул:
  - Армии? Вы собираетесь с кем-то воевать?
  - Я бы этого очень не хотел, но Контракт... Я должен становиться сильнее, иначе он убьет меня. А сейчас, когда у меня в подчинении столько людей, смерть становится не только моей бедой. Лишенные контроля бойцы устроят настоящий ад, похлеще демонов. Достанется многим. Я оттягиваю этот момент, как могу, но через месяц-два...- он взглянул на меня своими расплывающимися зрачками:
  - Будет война, и от меня уже мало что зависит.
  2...
  Я решил покинуть Воронеж, более не задерживаясь в нем: возможность напороться на одного из здешних бретеров отбивала всякое желание знакомиться с его достопримечательностями. Однако я не сильно расстраивался - у меня не было задачи фотографироваться на фоне местных достопримечательностей - к тому же моего визита ожидали еще несколько городов.
  Полагаю, Эланиэль была в курсе планов Маршалла насчет овладения той неведомой силой, о которой мне живописал Альфа, но по какой-то причине не сочла нужным проинформировать об этом мою персону. Скорее всего, ее об этом попросил сам Маршалл, будь он неладен.
  На душе скребли кошки: короткий, от силы десятиминутный разговор с Альфой, открыл мне глаза на многие вещи, и в мою голову вновь начали закрадываться подозрения о происшествии, вынудившим меня покинуть Центр. Была ли у него иная причина, кроме неадекватности апостолов? И была ли причина этой неадекватности? Мотнув головой, я постарался выбросить тревожные мысли, сконцентрировавшись на текущих задачах: нужно было вернуться за своим джипом - он, скорее всего, все еще стоит у въезда на Воронежское водохранилище, дожидаясь моего возвращения. Преодолевать тяготы дороги я предпочитал с комфортом - а 'Рысь', снаряженная всем необходимым, подходила для этих целей намного лучше нынешней скрипящей на все лады легковушки. Еще минут десять-пятнадцать неспешного хода, и я буду на месте...как бы меня по пути не перехватил никто...
  Я чертыхнулся, ощутив, как впереди материализовалась уже знакомая мне Аура - ну вот тебе и доказательство сакрального 'мысль материальна'! Вряд ли Клык решил оказать дорогому гостю любезность, и помахать напоследок платочком. С территории Колизея я уже вышел, а это значит, что сейчас на меня не распространяются ограничения, которые выдумал для своих подчиненных Альфа. Однако не буду заранее паниковать: кто знает, что на самом деле привело сюда моего недавнего провожатого? Кстати, вот и он, легок на помине:
  - Хой, путешественник. Уже уходишь?
  Ишь какой вежливый... Однако глаза-то у тебя, ровно как и Аура,говорят совсем о другом: драки ищешь. Даже не ищешь, а ожидаешь. Но как же не хочется встревать в местные игрища:
  - Конечно нет, что ты! Я хотел тачку свою поближе перегнать, а то мало ли, что с ней может случиться...
  Попытка съехать на кривой козе провалилась: Клык хищно оскалился, не отрывая от меня взгляда:
  
  - Да черт с ней, с машиной. Тут, видишь ли, такое дело...нехорошее...
  
  Я прервал зависшую паузу, аккуратно прощупав ближайшие окрестности на предмет подозрительных искажений энергетического фона, ибо разбираться сразу с несколькими довольно сильными Офицерами - та еще морока. Плюс я ничерта не знаю об их способностях.
  - Нехорошее? Неужели что-то произошло, пока я беседовал с уважаемым Альфой?
  Мужчина, обойдя меня по кругу, будто заранее присматривающийся к жертве хищник, остановился напротив:
  - Типа того... Птичка на хвосте принесла, что ты водишь меня за нос: что ты, мол, крутой, а прикинулся слабаком, чтобы меня обмануть. Обманывать нехорошо, правильно я говорю?
  Я с беспокойством поглядел на его Ауру, поверхность которой пошла заметной рябью, и с разочарованием понял, что просто так уйти мне не дадут. Подойдет любой предлог: я его обманул, машину чужую взял, не так посмотрел, в конце концов!
  - Правильно. Обманывать - нехорошо. А ты не обманешь, если я тебя кое о чем спрошу?- раз они тут такие честные, нужно уточнить один момент. Дождавшись кивка, я спросил:
  - В Колизее принято сражаться один-на-один, я верно понимаю?
  Клык снова кивнул, правильно истолковав подоплеку вопроса:
  - Сражения происходят между двумя, никто не может вмешиваться...в Колизее. Однако мы уже вышли за его пределы,- он усмехнулся, но тут же добавил:
  - Но я придерживаюсь Кодекса вне зависимости от того, где нахожусь - это мое кредо. Не беспокойся...
  Я удовлетворенно кивнул: тщательное сканирование ближайших окрестностей не выявило присутствия скрывающихся помощников, так что тянуть и дальше смысла не было:
  - Раз ты такой принципиальный, тогда я вызываю тебя на поединок.
  Не зная, чего ожидать от неизвестного противника, я в тот же миг взвинтил свое восприятие до предела, и с удивлением обнаружил, что так много о себе мнящий инквизитор не так страшен, как казалось. Первая его атака была рассчитана 'на слабака' - он резко прыгнул навстречу, метя кулаком в мое лицо. Резко для него одного - для моих глаз его движения были медленными, будто он находился под водой. Я обратил внимание, что энергетика играет в них далеко не первую роль: перемещался он лишь благодаря старым добрым мускулам, пускай и здорово усиленным трансформацией. Отклонившись влево, пропуская покрытый костяными пластинками кулак в паре сантиметров от своего лица, я не терял бдительности - может, это такая ловушка? Еще от нескольких мощных, но ненасыщенных ударов я просто уклонился, и сделал вывод, что не так страшен черт: несмотря на откровенное хвастовство и предшествовавшую браваду, Клык был не таким уж серьезным противником. Не зная, что тут играло роль: то ли факт моего очевидного преимущества как в качестве, так и в объеме Ауры, то ли - и я больше склонялся к этой версии - в отсутствии действительно серьезного опыта.
  
  Насколько я понял, Альфа захватил власть над городом практически сразу после Вторжения, оперативно отреагировав на происходящие вокруг изменения - что, кстати, говорит исключительно в его пользу. Соответственно, все его подчиненные, в том числе и Инквизиция - в особенности Инквизиция - пляшут под его дудку.Я на своем, пусть и небольшом опыте, но знал, что подчиненные подстраиваются под Хозяина, пытаясь соответствовать его желаниям, даже невысказанным. Отсюда делаем вывод: Альфе не нужны индивидуально сильные подчиненные, ему нужны подчиненные с максимально 'прокачанной' Аурой, без серьезного боевого опыта. Относительно безопасные источники силы, эдакие батарейки...ловко придумано!
  В очередной раз проводив взглядом пролетающий мимо кулак, я провел пробную ментальную атаку:
  - 'ЗАМРИ!'
  Результат оказался ожидаемо незначительным: Клык являлся чужим Миньоном, что давало ему хорошую стойкость против подобного рода внушений со стороны, а учитывая, кто его Хозяин... Кстати, не удивлюсь, если тот в курсе происходящей дуэли, и дистанционно мониторит ситуацию.
  Желание притормозить оппонента сработало косвенно - ощутив попытку влияния, тот резко отскочил назад, зло ощерившись:
  - Ах ты сучок! Грязно играешь!
  Удивление, проступившее на моем лице, было искренним:
  - Грязно играю? Это такая шутка?
  Тот сплюнул в сторону, поведя плечами:
  - Не хотелось драться против слабака вроде тебя в полную силу, но своей выходкой ты меня выбесил. Готовься к смерти!
  И откуда в них этот фатализм? Вопрос риторический, но я должен был его задать самому себе.
  Как и ожидалось, высокое качество Ауры позволяло Инквизитору творить магию без лишних криков и телодвижений: пара секунд на формирование заклятья, после чего тут же следует атака.
  Еще на этапе формирования по ряду характерных признаков я понял, чем он собирается бить - уж такое простое заклятье, как лазер, я распознаю, как говорится, и с закрытыми глазами. Ну-ка поглядим, насколько он верит в себя.
  Я выставил перед собой руку, распахнув ладонь прямо на пути заканчивающего формироваться заклинания, и, когда Аура соперника исторгла из себя мощный смертоносный луч, поймал его в кулак. По крайней мере, со стороны должно выглядеть именно так.
  Разумеется, ладонь была не совсем 'голой' - я постарался максимально уплотнить Ауру в месте попадания - примерно так же, как я блокировал гравитационные лезвия Андрея; коли уж моя Аура в состоянии поглотить то заклятье, то с банальным лазером она должна справиться гораздо легче. Луч света, ярко вспыхнув напоследок, исчез, когда я сжал кулак - тут главное точно рассчитать время, чтобы действие заклинания совпало с моим жестом. Судя по лицу оппонента, задумка удалась на все сто: победная ухмылка сползла с него, как акварель на холсте под струей воды, сменившись откровенным страхом. Все еще не до конца понимая подоплеку его действий, я встряхнул кистью, которой все же досталось, и уточнил:
  - В чем дело? Почему ты остановился?
  
  Неожиданно для меня тот отвел глаза в сторону, опустив руки к земле, и выдавил:
  - Ты...победил. Ты сильнее меня...
  Ого! Это не было похоже на ловушку - он вполне искренне признавал собственное поражение! Я настолько не ожидал подобного развития событий, что и сам несколько смешался, вместо пафосной победной речи произнеся нечто вроде:
  - А, ну тогда свободен. И не мешай мне...больше...
  Посрамленный Инквизитор, старательно скрывая негодование от проигрыша, развернулся, и широким шагом побрел назад, к Колизею. Именно так: широко побрел. Да уж, боец... А я-то боялся! Было бы здорово на правах победителя задать ему те вопросы, которые я не решался задавать раньше, но, коли уж сам отпустил его...
  Постаравшись незаметно выдохнуть, я задумался: если все местные такой же силы, как и удаляющийся от меня Офицер, тогда слова Альфы относительно бардака, который может случиться после его смерти, сильно преувеличены. Идеология, которой он полоскает мозг своим Миньонам, убьет их раньше, чем они успеют натворить делов. Банально поубивают друг дружку в поисках достойнейшего, раз уж это не возбраняется.
  В общую картину мозаики аккуратно встал очередной фрагмент: этот фатализм работает только со 'своими', на чужаков он не распространяется, ведь Альфе нужно беречь резервы, ибо без них он станет просто сильным Офицером...хотя даже не так - без них он просто умрет: договор прикончит его.
  Как он за свою жизнь-то трусится, оказывается! Удивительно, как такой, как он, смог так высоко забраться. Однако я тут же осадил себя: завидовать нехорошо, ведь он - смог стать серьезной фигурой, а я как был мальчиком на побегушках, так им и остался. Эта простая мысль заставила меня вздрогнуть: я считаю себя одним из самых сильных Офицеров Центра? Да уж...вот если кому и повезло, так это мне: получив с Вторжением небывалую силу и возможности, я старательно реализую ее в масштабах собственной песочницы.
  Встряхнув головой, я бросил последний взгляд в сторону Колизея, и развернулся на 180 градусов - следующим пунктом моего маршрута был Старый Оскол, но...если верить словам Альфы, то за всем этим паломничеством скрывается одна единственная задача - добраться до Севастополя. Он не верит, что я смогу овладеть той силой, что там хранится...кстати, а что за сила-то? Не думаю, что заклятье, даже очень мощное, смогло бы породить круги, которые бы ощущались на расстоянии в сотни километров. Может, какой-то демонический артефакт, типа моего Камня душ, но мощнее? Нужно выяснить это как можно скорее, ведь не один только Маршалл хочет его заполучить. И если он отправил меня курьером, то не факт, что другие Офицеры не поступят аналогично. Я не представлял себе масштабов силы лидера Московского Центра, и до сей поры представлял его как сильного Офицера и просто грамотного администратора. Альфа своим примером показал, что одно только наличие большого количества Миньонов делает из Офицера...не знаю, как обозвать - Высшего Офицера? Измененного, чьи возможности выходят так далеко за привычные мне рамки, что даже представить сложно. Почему я не стал таким? Не потому ли, что боюсь ответственности, которую перекладываю на других людей - смелее, решительнее, хитрее меня...
  Что ж, если для того, чтобы заполучить ту таинственную силу, нужно сделать шаг вперед, тогда я сделаю его, ведь главный вывод, который я сделал с начала Вторжения, звучит до банальности просто: выживает сильнейший. Нужны Миньоны...желательно Офицеры. Вот только где их достать?
  Я обнаружил, что уже пару минут стою у прихватизированной мною машины, размышляя о планах на ближайшее будущее. Усевшись в салон, я провернул ключ в замке зажигания, после чего откинулся на сиденье, прикрыв глаза: с этого момента я прекращаю свою работу разведчика, и начинаю новый этап - этап форсированной эволюции. Укрощенный зверь внутри меня довольно заурчал - наконец-то я буду действовать как надо, а не вопреки таинственной энергии.
  Усмехнувшись, я переключил передачу, и рванул по улице - прочь от Колизея. Прикинув маршрут, которым мне надлежало продвигаться, я кивнул сам себе:
  - Вот там и поищу себе Миньонов.
  Впереди еще несколько крупных городов, из которых парочка - миллионников: отличное, как мне кажется, место, для поиска Офицеров. Правда, просто так за мной никто не пойдет, а ломать каждого силой...все же я не такой человек, без крайней нужды ломать человека не стану. А это значит, что мне, как Высшему Офицеру, нужна идеология. Альфа себе вон - целое микрогосударство создал. Я вспомнил Прокурора: тот вел за собой апостолов при помощи религии - байка о Судном Дне прекрасно ложилась на происходящие события. Однако прошло уже много времени, чтобы давать своим гипотетическим последователям такую опору: с причинами Вторжения люди уже успели определиться, так что нужно действовать иначе. Что же станет моей идеологией? А может, стоит воспользоваться опытом Альфы? В конце-концов, почему у него все так гладко получается? Да потому, что его Колизей мало чем отличается от привычного для измененных мышления: выживает сильнейший! Может, попытаться повторить его путь, но с несколькими оговорками?
  Однако я не могу сидеть на месте, чтобы собирать вокруг себя кучу Офицеров - мне двигаться нужно! А это значит, что не видать мне тысяч подчиненных - вести за собой такую орду просто нереально по целому ряду соображений, которые даже в перечислении не нуждаются. А вести их придется, ведь измененные нужной мне силы сидеть ровно на попе не будут...разве что промыть им мозги, но этого я не хочу.
  Я притормозил перед мостом у водохранилища и вышел из машины, бросив ключи на переднее сиденье - авось кому-то еще пригодится.
  Лавируя между корпусами неподвижных автомобилей, застывших посреди моста, я неожиданно уловил легкое волнение энергетического поля впереди. Тут же скрывшись за кузовом ближайшего автомобиля, я подкрался поближе, старательно маскируя собственную Ауру, и осторожно выглянул: у моей машины стояли несколько человек и жарко о чем-то спорили. Присмотревшись, я понял, что это измененные со знакомыми мне золотистыми отметинами на коже. Теперь понятно, отчего я не заметил их ранее - этот тип людей в процессе мутации приобрел необычайно полезную способность к маскировке. Каким-то образом мое появление, точнее шум двигателя авто, на котором я подъехал к мосту, остался без внимания, и у меня появилась возможность подслушать их - а подслушать было что. Судя по всему, они заинтересовались моим джипом, или, скорее, его содержимым. Сквозь стекла вполне можно было рассмотреть набитые всяким барахлом сумки, оружие и прочие ништяки: протяни руку, и возьми! Но, как говорится, висит груша - нельзя скушать: судя по нескольким репликам, услышанным мной только что, все попытки добраться до моих вещей потерпели неудачу, и теперь на повестке дня стал вопрос: что делать дальше? Усмехнувшись: не по зубам оказалась местным мародерам шкура моего скакуна; я заинтересованно прислушался к диалогу:
  - Сам Серега сюда не пойдет - Колизей слишком близко - на инквизиторов можно напороться, а самим нам тачку не вскрыть. - тучный мужчина судорожно вытер лоб засаленным рукавом лоб, и озадаченно нахмурился:
  - У нее наверняка хозяин есть, скорее всего вояка какой-нибудь, приехал сюда по своим военным делам... Нужно тащить сюда того слесаря, что недавно к нам прибился, или завязывать с этим!- он снова промокнул влажно блестевший лоб, и настороженно оглянулся.
  - Мастер будет недоволен, если мы вернемся с пустыми руками.- щуплый парень, даже скорее подросток, сказавший это, с досадой пнул 'Рысь' по колесу:
  - Сталкер снова обойдет нас!
  Его негодование было так явно направленно на потеющего толстяка, что я ощутил его буквально кожей:
  - Сергей назначил тебя командиром только потому, что ты его старый приятель, а на самом деле толку с тебя ноль! Мне самому Сталкер не нравится, но уж лучше с ним в рейды ходить, чем с таким неудачником, как ты!
  Толстяк устало махнул рукой, не обратив на эту волну негатива особого внимания, и обратился к третьему участнику их маленькой компании:
  - Этот слесарь...он сейчас на базе? Как бы вояка не вернулся до того, как мы вскроем тачку...
  Не успел третий открыть рот для ответа, как парень вновь вспылил:
  - Что ж ты такое сыкло? Его уже наверняка прикончили, так что у нас целый вагон времени!
  Я усмехнулся, услышав его слова, и выпрямился, показавшись из-за туши танка, за которой скрывался. До этих парней было около десяти метров, однако эффект от моего появления был такой, будто я выскочил прямо из джипа, вокруг которого все собрались: спор резко прекратился, и они отскочили в разные стороны, пытаясь понять, что делать. Я не смог удержаться от улыбки, когда увидел эту сценку: посреди унылого запустения увидеть подобное - парадоксальным образом вселяло надежду.
  - Хой, мужики! О чем разговор? Кого убили?
  Судя по диалогу, конец которого я успел услышать, они не видели хозяина внедорожника, так что я для них был, скорее всего, одним из жителей Колизея. Ауру я надежно спрятал, так что ощутить во мне Офицера было невозможно.
  - Ты еще что за черт? Откуда взялся? - наглый паренек, до того наезжавший на толстого, очнулся первым и тут же пошел в атаку.
  Я заметил, что он завел правую руку за спину, причем сделал это скорее автоматически, рефлекторно - возможно, прячет там какое-то оружие? Еще в Москве мне стало понятно, что при желании добыть себе огнестрел можно довольно легко - будь то пистолет или даже автомат. Другое дело, что после продемонстрированного Демонами могущества, земное оружие потеряло львиную долю своей полезности, и на первые роли вышла боевая магия.
  Я обвел троицу медленным взглядом, задержав его на высказавшемся парне, позволив повисшей паузе немного сгустить атмосферу:
  - Давайте попробуем обойтись без оскорблений, мужики. Я - не черт, а вы, соответственно, не мудаки. А насчет того, откуда иду,- я оглянулся себе за спину,- так прямиком из Колизея. Теперь, полагаю, настала ваша очередь отвечать на мои вопросы?
  Те настороженно переглянулись, пытаясь сообразить, кто я такой. Ауру я спрятал качественно, так что ощутить Офицера они не могли, отсутствие рогов на голове говорило о том же, однако мое поведение было нетипично для простого измененного - и это противоречие мешало правильно оценить ситуацию. Да уж, сложно жить, находясь в самом низу <пищевой цепи> - приходится постоянно быть настороже. Однако это правило, видимо, не касалось недавнего возмутителя спокойствия, претендующего на роль лидера:
  - Задавать вопросы здесь буду я, а ты будешь отвечать на них, понял? Причем быстро и четко!
  Я даже малость ошалел от неожиданности - слишком резким оказался переход от испуга к такой дерзости. Парень, увидевший в этом слабость, тут же пошел в атаку: выхватив из-за пояса пистолет - знакомый мне, увы, не только по компьютерным видеоиграм Макаров, он направил его на меня:
  - И называть тебя я буду так, как захочу, усек, черт?!
  Я развел руки в стороны, пытаясь незаметно просканировать его эмоции, и, шифруясь, перевел взгляд на партнеров неадеквата - те, похоже, и сами не ожидали подобной выходки, а толстяк даже попытался высказать свое <фе>. Увы, у него ничего не вышло: один единственный злобный взгляд, брошенный из-под надвинутой на глаза кепки бунтаря, остановил сей благородный порыв. Однако я понял, откуда у паренька появилась эта уверенность: он решил, что я один из <неприкасаемых>, который по какой-то неведомой причине покинул безопасный Колизей. Что ж, вполне логичное умозаключение...
  - Усек, усек, только не делай глупостей! И опусти пушку!
  Толстяк поддержал мою инициативу:
  - Хорош выпендриваться, Шкет! Это уже слишком! Спрячь этот чертов пистолет! И где ты его взял?! Если Альфа узнает об этом,- он выразительно посмотрел на пистолет в руке подчиненного,- то нам будет плохо! И Серега тоже вряд ли будет в восторге от твоей инициативы!
  Но Шкет не растерялся - у него, очевидно, были готовы ответы на все вопросы:
  - Только Сергей может так называть меня, понял?! Он давно хотел узнать о том, что происходит в Колизее, вот и узнает. А что касается Альфы, так я не думаю, что он будет поднимать кипиш ради одного наглого черта!
  Я решил все же вмешаться в беседу - мне надоела их бестолковая болтовня с параллельным выяснением отношений, так что я ослабил контроль над своей Аурой, позволив ей просочиться сквозь искусственно созданный барьер. Я знал, что резкий перепад энергии в окружающем пространстве может негативно отразится на состоянии слабых Офицеров, и тем более простых измененный, так что не стал сразу же давить на стоящих передо мной в полную силу, постепенно увеличивая плотность своей энергетики.
  Само собой, не ощутить подобные изменения они не могли, и спор мгновенно оборвался, когда три стремительно бледнеющих лица повернулись ко мне. Акцент я делал, само собой, на вооруженном человеке, внушая ему мысли о бесперспективности сопротивления - нечего размахивать пистолетом перед моим лицом! Парень, осознавший, на кого он наезжал, судорожно сглотнул слюну и опустил руку с оружием к земле. Я одобрительно кивнул этому жесту, и обратился к застывшим соляными столпами людям:
  - А теперь, когда вы немного успокоились, поговорим конструктивно. Меня заинтересовал ваш командир - было бы интересно с ним повидаться. Вы же можете это устроить?- с каждым сказанным мной словом концентрация энергии вокруг нас увеличивалась, подавляя волю измененных. Меня не особо задело презрительное отношение к своей персоне: в измененном мире к такому быстро привыкаешь, особенно если оппонент считает себя сильнее, но миндальничать я не собирался.
  После демонстрации силы отношение ко мне резко изменилось. Теперь, когда необходимость скрывать свою Ауру пропала, я мог не маскируясь сканировать эмоции своих попутчиков, но не обнаружил ничего занятного: желание подчиниться намного более сильному, густо замешанное на страхе - что весьма ожидаемо. Хотя, будучи чужими Миньонами, они могли бы проявить большую стойкость. Это, на мой взгляд, говорило о том, что либо Хозяину плевать на них, либо он сильно проигрывает мне в качестве энергетики. Нужно прозондировать почву:
  - Мужики, а что ваш командир, очень силен?
  Те настороженно переглянулись, и слово взял вечнопотеющий толстяк:
  - Очень сильный. Один на один он сильнее любого Инквизитора. К нам пару раз совались особо любопытные, так Сергей их...- он осекся и отвел взгляд, так и не закончив предложение. А я задумался, стоит ли мне заявляться к нему вот так, с открытым забралом?
  - Выходит, силен... А сколько...ммм...заклинаний он знает?
  На этот раз от троицы ощутимо повеяло удивлением с малой толикой презрения, и мой невольный информатор пояснил:
  - Он не из тех магов, которые только элементальной магией и могут пользоваться. Наш командир - менталист, и использует высшую магию сознания, низшая магия стихий ему просто не нужна.
  Теперь уже я удивился:
  - Это что еще за...высшая магия сознания?
  Немного замявшись, собеседник ответил:
  - Я не маг, так что деталей не знаю, но Сергей делит магию на несколько уровней. Низший уровень - это магия стихий - ей инквизиторы пользуется. А высший уровень - это магия сознания. Она позволяет легко манипулировать людьми и даже Демонами.
  Я озадаченно поскреб затылок, пытаясь понять - зачем Альфа позволял находиться такому сильному Офицеру рядом со своими владениями? В его способности ликвидировать этого менталиста я не сомневался ни капли.
  - А что Сергей думает о Колизее?
  - А что о нем можно думать? Секта она и есть секта...- он осекся и с опаской посмотрел на меня. Я отмахнулся:
  - Расслабься, я тут проездом, и к Колизею никакого отношения не имею, так что можешь говорить свободно.
  Он нахмурился, задумавшись, и через секунду поднял на меня взгляд:
  - Так это мы...твою тачку...того?
  Я ухмыльнулся и кивнул в ответ:
  - Вы ее <пытались> того. Если бы вы ее <того>, тогда наша беседа проходила бы в совсем ином ключе.
  Я заметил, как идущий впереди парень вздрогнул после моих слов. Толстяк снова вытер лоб и бросил злобный взгляд на спину своего подчиненного, пробубнив себе под нос:
  - Откуда ж нам было знать...
  Я направил его мысли в нужное русло:
  - И все же, какие отношения у твоего командира и Альфы? Почему, если он такой супермаг высшего уровня, Альфа не занялся им самостоятельно, позволив своим людям погибать от его рук?
  Собеседник пожал плечами:
  - А мне откуда знать? Я не маг, и стараюсь в эти магические дела не лезть.
  Вот черт, от друга Хозяина я ожидал большей информированности:
  - А ты с ним в каких отношениях?
  - Я его даже не видел ни разу, какие там отношения...
  - Я твоего Хоз... Сергея имею ввиду. Я так понял, что вы с ним старые приятели?
  Мужчина неохотно кивнул:
  - Вроде того... Мы работали вместе - еще в мирное время. А когда все кувырком полетело, и он стал магом...то не забыл обо мне.
  Особой радости в его голосе я не услышал, так что решил уточнить этот момент:
  - Выходит, он помог тебе выжить. Но мне кажется, что ты не особо ему благодарен?
  Тот дернул щекой, и после небольшой заминки ответил:
  - Магия его сильно изменила, и дело не только во внешности - изменилась его личность. Он уже не тот человек, которого я знал.
  Я осторожно прикоснулся к ментальному слою его Ауры, пытаясь прочитать чужие эмоции, и практически сразу понял, в чем настоящая причина такого отношения: банальная зависть! Шагающий рядом с грустным видом человек просто завидовал способностям и силе своего приятеля. Полагаю, всем нам известны переживания в стиле: <Почему не я? Чем я хуже него/нее?>. Я разочарованно покачал головой: хорош друг...еще и высокопарными фразами прикрывается.
  Вот кстати еще небольшой факт в копилку знаний о новом мире: измененные того типа, которые сейчас идут рядом со мной, усвоили вирус особым образом, приобретя ряд характерных особенностей, но при этом сумев сохранить в себе больше человечности, чем, например, те же Офицеры, или измененные первой волны. Не знаю, с чем это связано, но момент любопытный: Миньон не должен завидовать своему Хозяину - это противоречит его сути.
  Не знаю, насколько сильна связь между Сергеем и его подчиненными - возможно он уже в курсе происходящего и готов ко встрече со мной, а может, до сих пор находится в блаженном неведении, и мое появление будет для него сюрпризом. Хотя, учитывая его увлечение ментальными техниками...не стоит недооценивать потенциального врага.
  Наше путешествие заняло не так много времени, как можно было ожидать - здание, где располагалась их база, находилось на самой окраине города, если не сказать за его чертой, и выглядело довольно симпатично: очевидно, а не таком далеком прошлом оно являлось гостиницей, о чем свидетельствовал ряд одинаковых миниатюрных балкончиков, опоясывающих строение вдоль второго этажа, и стилизованная под мрамор табличка на его фасаде, уведомляющая прибывших гостей о том, что они находятся <В Раю>.
  На пороге гостей встречал нынешний ее хозяин: важного вида Офицер с аномально длинными рогами, растущими вертикально вверх откуда-то из-за ушей. Сопровождающие меня измененные, завидев его, виновато опустили взгляды к земле, будто нашкодившие дети перед строгим родителем, а его завистливый приятель скомканно отчитался:
  - Это Сергей. Он...ждет...уже.
  Пробормотав эти слова, он тактично свернул в сторону, уводя за собой остальную гоп-компанию. Что ж, значит, поговорим тет-а-тет.
  Когда до Офицера осталось с десяток метров, я открыл было рот для приветствия - гость здесь именно я, как-никак, и соблюсти правила приличия было бы правильным шагом - однако ничего сказать так и не успел: стоящий напротив мужчина неожиданно просто исчез! Пропал в одно мгновение, будто его никогда в этом мире и не существовало, причем я не ощутил никаких возмущений энергетического поля. Не успел я удивиться произошедшему, как точно таким же образом исчезла гостиница - вся, целиком! Исчез забор, окружающий палисадник у самой стены дома, исчезли балконы, которыми я любовался секунду назад... Все это произошло меньше, чем за десятую долю секунды - и это было только начало! Оглянувшись, я не увидел дороги, по которой пришел сюда - вместо нее пространство заполнила какая-то хмарь, серая дымка, сквозь которую не мог пробиться взгляд: все вокруг меня превратилось в серое, безликое ничто, не имеющее плотности, цвета и энергии.
  Повернувшись обратно, я обнаружил Сергея, молчаливо взирающего на мои метания. Как ни странно, он практически ничем не отличался от окружающего пространства, разве что у него была Форма.
  - Что происходит? Я пришел только поговорить, и не хочу ссориться. - несмотря на тревогу внутри, мой голос был спокоен. Офицер задумчиво огляделся, не сразу соизволив ответить:
  - Поговорить? Я уже не раз и не два встречал таких вот <говорунов>, так что знаю, чего тебе хочется на самом деле.
  Я скорчил непонимающую гримасу, округлив глаза:
  - И чего же мне хочется на самом деле?- на самом деле мне хотелось немного потянуть время, ибо, как мне кажется, я начинал понимать, что происходит. Но человеку, столь старательно скрывающему свое присутствие, этого знать не нужно.
  - Ты, как и прочие до тебя, ищешь драки, чтобы доказать самому себе свою собственную силу. Поставить ногу на тело поверженного врага - что может быть лучше этих ощущений, верно?
  Я усмехнулся, отрицательно покачав головой - стало понятно, что передо мной стоит всего лишь...не знаю, как правильно сказать - фантом? Бестелесная оболочка, лишенная разума и воли, подчиняющаяся тому, кто ее создал, точно так же, как ему подчиняется эта невероятная реальность, что сейчас окружает меня:
  - Не стоит обобщать -я уже давно справился с этими желаниями. Мой визит обусловлен отнюдь не желанием помериться силой, а исключительно любопытством. А сейчас, когда я увидел...это,- я развел руки в стороны,- мне стало еще интереснее. Поэтому, давай лучше просто мирно поговорим, не доводя ситуацию до абсурда.- одновременно с этим я постарался как можно тщательнее представить картинку разваливающейся на части чужой иллюзии. Рассыпающейся в вихре снежинок разноцветными искрами, оставляющими за собой быстро затухающие, ярко светящиеся хвосты, словно микрометеоры... И не смог сдержать улыбки, когда вокруг моего тела замерцали мириады крохотных огоньков...значит, я был прав: он заранее накачал окружающее пространство собственной энергетикой, в которой постарался спроецировать собственные фантазии. И едва я вошел в это пространство, как тут же попал под действие его мыслей. Вот уж действительно - менталист!
  Окружающий меня туман начал истаивать, и через несколько секунд я с некоторым облегчением осознал, что стою все на том же месте, перед никуда не исчезавшим зданием гостиницы, а напротив стоит Сергей, и на сей раз его лицо выражало уже совсем не презрение. Он внимательно смотрел прямо на меня, будто пытаясь окончательно определить - можно ли мне верить?
  - Я вот только одного не понял - как вы смогли так замаскировать свою энергетику, что я ее не ощутил?- я шагнул навстречу, протянув ему руку:
  - Мир?
  После нескольких напряженных секунд, в течение которых Сергей внимательно вглядывался в мои глаза, он все же шагнул навстречу:
  - Скорее перемирие, молодой человек.
  3.
  И все же, насколько сильно изменились люди, пережившие Вторжение! Раньше я об этом особо не задумывался. Нет, появление Офицеров, боевая магия, схватки с Демонами - все это было, есть и будет еще, наверное, долго, и не обратить на это внимание просто невозможно. Я говорю о других изменениях, которые кажутся не столь очевидными, но являются при этом не менее значимыми - социальных аспектах жизни. Даже простое общение между людьми в корне изменилось: будучи, не стану скромничать, сильным Офицером, я в полной мере ощущал все прелести этих изменений, но, к своему стыду, не обращал на них особого внимания. В самом начале, когда я только начинал свои скромные эксперименты по управлению людьми, это было больше похоже на обыкновенный гипноз. Со временем ситуация менялась, но происходило это как-то плавно, без рывков...или мне так казалось из-за характерного пофигизма, который охватил все человечество? Не знаю...да и пофиг! Однако сейчас, после нескольких месяцев, прошедших с момента моей инициации как Офицера, простая беседа с человеком стала совершенно особой наукой: если мне хотелось поговорить с простым измененным, не являющимся моим Миньоном, то прежде всего я прятал Ауру. В Москве я, кстати, был единственным, кто делал это - остальные Офицеры не заморачивались подобными мелочами, общаясь свободно, без ненужной, на их взгляд, суеты. Все дело в том, что сильная Аура вполне конкретным образом влияла на более слабую энергетику, которая, в свою очередь, меняла поведение ее носителя, а при длительном воздействии и его личность - в угоду владельцу доминирующей Ауры. Причем тому совсем не нужно было делать что-то особое - процесс происходил сам собой, и по большому счету не зависел от него - наличие отношений Хозяин-Миньон так же не было обязательным. А я хотел общаться с личностью, а не со слугой, или тем более с рабом, даже если он является моим подчиненным! Так что я здорово натренировался абсорбировать собственную энергетику, не позволяя ей влиять на собеседника. Вообще-то Аура не предназначена для подобных манипуляций, так что эта процедура приносила мне некоторый дискомфорт, который, впрочем, не составляло особых проблем перенести.
  Что же касается общения с Офицерским составом, то тут ситуация менялась кардинально: вирус сделал нас всех врагами друг для друга по умолчанию, и лишь сознательные усилия предотвращали всеобщую бойню - да-да, ту самую, которой меня пытался напугать Альфа. Однако, если один Офицер значительно сильнее второго, тогда агрессии можно было не опасаться - вирус не считал более слабого достойным противником. Вернее не так - дело не в достойности: вряд ли директор крупной фирмы будет видеть в дворнике конкурента. Для нормального общения между равными опять таки нужны были сознательные усилия, но уже с обеих сторон. Но к чему я затронул эту тему? А все потому, что Сергей - местный начальник, оказался первым Офицером, чьего восприятия окружающей действительности вирус так и не смог изменить! Сразу я этого не увидел, но обменявшись несколькими фразами, я ощутил стоящего за его словами простого человека - не измененного, каким бы это невероятным не казалось, и даже не Офицера! Я считал, что не могу ощутить его энергетику из-за уровня владения им своей Аурой, ну или потому что разница в нашей силе была чересчур велика. На самом деле все оказалось гораздо проще: большую часть его Ауры, не менее двух тетей, занимала ментальная составляющая. Для сравнения - у меня этот показатель составлял не более десятой части, что говорит о его исключительном ментальном даре. Ситуация более-менее прояснилась, когда мы познакомились немного лучше.
  Мой организм уже настолько изменился, что практически не нуждался во сне и питании: я мог обходиться абсолютно без еды в течение недели - этот факт я однажды проверил еще будучи в Москве. Думаю, смог бы продержаться и дольше, но не смог удержаться от искушения вновь ощутить вкус еды. Сон же был нужен скорее как некая психологическая разрядка, чем как обязательное физиологическое требование. Тем приятнее было сидеть в удобном кресле, задрав ноги на низенький журнальный столик, и наслаждаться отличным кофе, приготовленным мне хозяином лично. Сам он стоял напротив меня, у распахнутого окна.
  Сергей оказался одним из самых адекватных Офицеров, которых я встречал в новом, измененном мире, хотя, как мне кажется, случись нам познакомиться в прошлой жизни, то впечатление о нем у меня сложилось бы спорное. Все дело в том, что он сильно интересовался различными восточными техниками для совершенствования духа. Сам я ничего не смыслил в этой кухне, никогда ей не интересовался и тем более не практиковал, но послушать человека, который большую часть жизни занимался изучением подобного, было любопытно. Особенно учитывая тот факт, что именно это увлечение, по его словам и помогло ему справиться с испытаниями. Мы с ним быстро перешли на <<ты>> - к чему лишние формальности?
  - Я сперва подумал, что ты один из этих идиотов, высокомерно называющих себя инквизицией. Узнали бы сперва значение этого слова...
  - Не стоит их строго судить, ведь они ни в чем не виноваты. Строго говоря, это целиком и полностью заслуга их лидера.
  Мужчина, отрицательно покачал головой, отставив в сторону недопитую чашку, и хмуро поглядел в окно:
  - До сих пор не могу смириться с тем, что происходит. Этот, как ты выразился, вирус...просто какое-то страшное биологическое оружие массового поражения. А действия Альфы, а котором я отчетливо вижу нового Гитлера, лишь подтверждают это. - он развернулся ко мне и легко кивнул:
  - Нет, я понимаю ту рабскую концепцию, что ты описал, и согласен со многими ее тезисами - глупо отрицать очевидное, однако...неужели мы так легко потеряли себя? Неужели достаточно одного легкого толчка, чтобы перестать быть теми, кем мы являлись?
  Я пожал плечами - мне-то откуда знать ответ на этот вопрос?
  - А может, ничего и не изменилось? Ну, я не магию имею ввиду, а...
  - Я понимаю о чем ты, - Сергей жестом остановил мою мысль:
  - В самом начале я тоже так думал, но только не сейчас. Оглянись по сторонам: неужели ты всерьез веришь в то, что тот же Альфа в своей прошлой жизни, уж не знаю, кем он был, но сумел бы сотворить подобное тому, что он творит сейчас - в моральном аспекте?
  Я снова пожал плечами, скинув ноги со столика:
  - Нет конечно, не смог бы. Однако я далек от той мысли, что где-то жили себе белые и пушистые люди, как вдруг появилась плохая энергия, и сделала из ангелов - демонов. Эта дрянь была в нас изначально. Одна моя, скажем так, знакомая, предположила, что изначально энергия не была плохой или хорошей. Таковой ее сделали люди. И знаешь - либо она слишком убедительна, потому что в эту версию я верю больше, чем в остальные слышимые мной, либо так оно и есть, - я отхлебнул остывающий кофе и испытующе взглянул на хозяина. Тот упрямо сжал губы в тонкую полоску:
  - Люди не такие. Не все так уж точно! Почему я не такой?
  - Я впервые вижу такого Офицера, как ты. Исключения лишь подтверждают... - Сергей не дал мне закончить поговорку:
  - А ты? Ты не бросаешься на окружающих с кулаками, не пытаешься подчинить себе все и вся!
  Я грустно усмехнулся:
  - Мое Офицерство началось с того, что я избил ни в чем не повинного мужика, которому не повезло лежать со мной в одной палате в больнице.
  Мужчина нахмурился, не отступая:
  - Но сейчас-то ты не такой? Ты смог не покориться этой заразе!
  Тут он был прав - эти желания меня уже не беспокоили, а если подобное и происходило, то в привычных человеку рамках. Я согласно кивнул:
  - Я смог. Сам не знаю как, но смог. Точнее будет спросить не как, а зачем? Куда проще и приятнее было бы отдаться вирусу, и почему я не сделал этого...может, мной двигало желание остаться тем, кем я являюсь? Или просто глупое упрямство?
  Сергей отвел взгляд, задумавшись.
  Не представляю, через что прошел этот человек, какие испытания ему довелось пережить - но одно я знал наверняка: его силе воле можно только позавидовать.
  Я так и не смог остаться человеком, несмотря на все усилия: убийство уже не является для меня чем-то ужасным, меня не тревожит тот факт, что одна половина человечества фактически стала рабом другой. И даже тот факт, что положение слабого пола, которого вирус отчего-то лишил возможности иметь Офицерское звание, скатилось до уровня средневековья, меня уже не задевал так сильно, как раньше. Стыдно говорить, но я начинал завидовать Сергею и сохраненной им человечной слабости. Хотя как знать, смог бы я достичь того, что имею...да что там достичь - выжить, оставаясь таким же белым и пушистым?
  Я встряхнул головой: сидеть в мягком кресле, попивая кофе, конечно, просто замечательно, но у меня на это нет времени - я здесь по делу:
  - Сергей, на самом деле я не просто проходил мимо. Вернее, сперва так и было, но сейчас я бы хотел предложить тебе кое-что. - я взглянул на собеседника, пытаясь угадать его мысли по выражению лица - пытаться прочитать эмоции менталиста его мощи по Ауре было бы наивным и даже опасным предприятием:
  - Надеюсь, ты понимаешь, что сидеть тут дальше - особенно в свете надвигающегося выступления Альфы - занятие бесполезное? С одним-двумя Офицерами ты еще справишься, а с пятью? Десятью? Поэтому я хочу предложить тебе отправиться со мной,- я решил рубить сплеча, сразу высказав свое желание.
  Мужчина прищурился:
  - А я все думал, что же у тебя за дело ко мне? Значит, тебе нужен помощник?
  Я уклончиво ответил:
  - Не совсем...как бы сказать...
  Он развернулся ко мне всем корпусом, и его глаза резко потемнели:
  - Ты хочешь меня подчинить, правильно? Сделать из меня Миньона - ты же так называешь безвольных Офицерских рабов?
  Я встал из кресла - разговор пошел совсем не так, как я ожидал, и нужно было срочно что-то предпринять:
  - Не торопись с выводами, Сергей - сперва выслушай меня!
  Собеседник медленно кивнул, играя желваками на скулах.
  - Постарайся понять: это совсем не та цель, которую я ставлю перед собой, но для удачного завершения миссии мне нужна поддержка. Вдвойне хорошо, если эта поддержка будет оказана теми людьми, которые...которых я понимаю. Послушай, я стараюсь делать все, что в моих силах, чтобы помочь людям...сохранить... - я поморщился, не сумев подобрать нужные слова. Очевидно, стоящий напротив меня это понял:
  - Погоди, не горячись. Ты, наверное, привык быстро решать все проблемы, - он рубанул ладонью воздух, - раз, и все готово. Я не тороплю, соберись с мыслями...
  Я благодарно кивнул: обычно мне действительно хватает энергетического давления, чтобы собеседник принял мою сторону. Ну а если я общаюсь с сильным Офицером, тогда все еще проще: формировать ментальные образы я научился достаточно быстро - пара секунд, и целый комплекс мыслей уже у него в голове. Причем я могу быть уверен, что они - эти мысли - будут поняты верно. Но сейчас я опасался пользоваться ментальной связью - такому мастеру, как Сергей, ничего не стоит через нее влезть в мою голову...не уверен на сто процентов, но береженого, как говорится... Не настолько я ему доверял.
  Я заметил, как Сергей едва заметно усмехнулся - сразу после того, как я подумал о недоверии. Вот черт...
  - Короче говоря, у меня есть цель: я знаю, что в Севастополе находится источник силы, достаточно ценной, чтобы за ней охотились такие Офицеры, как Альфа... Подозреваю, что это не просто мощное заклинание, а нечто особое. Моя цель - овладеть этой силой, но убедить тебя в том, что я руководствуюсь исключительно хорошими мотивами, я не могу. И для справки - быть Миньоном совсем не означает быть рабом - это я испытал на собственной шкуре, ты должен ощутить, что я не вру.
  Я говорил о том случае, из-за которого я покинул Центр, ведь по факту так оно и было - апостолы открыто пошли против меня. Хотя в последнее время меня все чаще мучали мысли о том, что все было не совсем так, как казалось. Или совсем не так.
  После нескольких секунд молчания Сергей кивнул:
  - Да, как ни странно. Однако сложно представить себе что-то подобное: даже мои подчиненные не имеют возможности ослушаться, хотя я и стараюсь выгнать из них это неуместное преклонение.
  Я тут же вспомнил его толстого коллегу:
  - А как же...
  - Это всего лишь один из примеров той извращенной логики, что несет с собой вирус. Я хочу, чтобы они не слушались меня беспрекословно - вот он и исполняет мою волю...идиотизм какой-то, честное слово.
  Я понимающе кивнул - подобное я видел неоднократно, правда не в контексте приказа о неподчинении:
  - Ну так что с моей просьбой? Что думаешь?
  Сергей окинул меня долгим, внимательным взглядом, и я ощутил его ответ, повисший в воздухе: нет. Желания покидать насиженное место, оставлять своих подчиненных, двигаться к неизвестно какой цели, подчиняясь пацану, в три раза младше его самого...не было. Вот черт. Я разочарованно выдохнул - отчего-то я верил в положительный ответ...может, менталист специально создал такую атмосферу вокруг нас, чтобы я рассказал больше, проникнувшись доверием к собеседнику? Почему нет?
  - Ну, на нет и суда нет, как говорится. Пожалуй, я тогда пойду. - желание находиться рядом с Сергеем резко пропало, ибо я понял, что последняя мысль была верной. Этот менталист использовал меня как информатора, а как я решил поменяться с ним местами, просто показал настоящее положение вещей. Человек? Все верно - человек. Он остался человеком, но я успел забыть, какими могут быть люди.
  - Не стоит злиться, Денис - каждый выживает, как может. Ну неужели ты в самом деле рассчитываешь найти искренне преданных Офицеров, опираясь только на красивые слова о <<силе во имя добра>>? Даже я понимаю, что пойти на это будет большой глупостью. Да, ты не обманываешь меня, и в Севастополе действительно находится источник таинственной силы...точнее сказать - ты искренне веришь в то, что так оно и есть. Однако так ли это на самом деле? - он отвернулся от меня, глядя в темнеющее небо:
  - С инквизицией я справлюсь, будь уверен - десять, двадцать...да хоть сто идиотов - на их количество мне наплевать. А идти за тем, не знаю за чем - туда, не знаю куда, уволь - не буду. Могу разве что предложить тебе передохнуть здесь до завтра... Не хочешь, как хочешь - тогда желаю тебе удачного пути.
  Я бессильно стиснул зубы, и вышел из комнаты, не прощаясь. Даже демон внутри меня был слишком огорошен таким окончанием беседы, и вместо привычной злобы я ощущал лишь недоумение и досаду.
  Уже на улице я вздохнул свободнее, и усмехнулся - фактически, все это время я был некоей вариацией Миньона для местного Хозяина. Что ж, он прав - каждый выживает, как может. Но осадок остался...
  И почему меня используют все, кому не лень? Сперва Прокурор пытался, потом Эланиэль, потом еще Маршалл, теперь вот Сергей... Один Альфа оказался...хотя... Может, и он имеет на меня какие-то планы? Может, он мне лапши навешал о том, куда я иду и зачем? Голова кругом...
  Взглянув напоследок на гостиницу <<В Раю>>, я направился к машине: пора двигаться дальше. Ночной сумрак уже давно не является для меня препятствием, да и в отдыхе я не нуждаюсь. Как говорится: раньше сядем - раньше выйдем! Я ощущал взгляды подчиненных Сергея на своей спине, пока не завернул за угол ближайшего здания. Там я выдохнул уже свободнее, и ускорил шаг - человек, это не только сострадание, честь, долг и много других красивых слов. Человек - это еще и подлость, изворотливость, наглость и все в таком же духе. Нет, я не обвиняю Сергея во всех грехах, я ему даже в некотором роде благодарен - умнее буду в следующий раз! Просто...обидно, честное слово! Как ребенка конфетой заманил, ей-богу!
  Шагая по улицам, я обратил внимание, что тварей в Воронеже в разы меньше, чем в той же Москве. Вернее сказать - их тут и нет! Я уже по привычке сканировал окрестности в поисках демонических созданий, и никого не находил. В чем дело? Почему в одном месте даже Офицеру опасно ходить, выражаясь игровым языком - соло, а здесь простые измененные спокойно, безо всякой опаски занимаются мародеркой? Где Демоны, черт бы их побрал? Альфа всех распугал? Хмм...а что, если так и есть? Не исключаю, что измененный его силы может провернуть нечто подобное. Однако Маршалл ничего такого не делал. Может, это индивидуальные способности? Кто знает...пока я сам не поднимусь на их уровень - не узнаю всей правды.
  Кстати насчет этого - Сергей же по большому счету прав: если и набирать себе последователей, то уж точно не с помощью басен- о цветике-семицветике. А что, если отбросить ненужную мораль, и оставить только то, что на самом деле будет привлекать людей? Жажда большей силы, вот что приведет их ко мне! Я же за этим и иду, верно? Так почему бы не использовать этот факт в свою пользу?
  Я рассудил, что это будет самый простой путь для достижения цели - увы, не такой красивый, как я хотел - но к черту красоту. Стоило мне решить для себя этот момент, как сразу стало легче дышать.
  Кстати, нужно будет попробовать провести испытания той стратегии боя, которой пользовался Сергей. Не думаю, что у меня получится так же хорошо, но оценить свои способности в этой сфере будет любопытно. Простых измененных, уверен, я смогу затащить в созданную моим разумом иллюзию, но вот что с Офицерами? Если я правильно понял, то он насыщал окружающее пространство своей энергетикой, а затем управлял им. Само собой, это работает только с ментальной сферой - лишь она находится в полном распоряжении измененного. Остальные составляющие Ауры работают лишь во время формирования и активации магии, и человек не в состоянии - по крайней мере пока - сознательно управлять ими. Понятно, отчего Сергей использовал именно эту стратегию - не думаю, что его искаженная Аура в состоянии произвести хоть одно более-менее сложное заклятье. Полагаю, даже банальный лазер у него выйдет дефектным, что уж говорить о чем-то более серьезном. Даже Прокурору требовались дополнительные условия для его активации...не удивлюсь, если менталист вообще лишен способностей к использованию боевой магии. Однако его ментальная сфера - это просто нечто.
  Пытаясь построить рабочую теорию магии, я и не заметил, как дошел до своего автомобиля. Тот стоял на прежнем месте в ожидании своего хозяина.
  - Вот я и вернулся, не прошло и пол года! - я похлопал ладонью по широкому капоту. Впереди бессонная ночь, долгая дорога и неизвестность. Осмотрев джип на предмет повреждений и убедившись, что все в порядке, я запрыгнул в салон, и завел мощный двигатель. Его низкое урчание чудесным образом вселяло уверенность - все-таки есть в военной технике нечто такое, отчего захватывает дух и хочется дышать глубже. Внушительный вид, надежность, универсальность...
  Следующим крупным городом на моем маршруте был Харьков. Попасть в него я должен был через Старый Оскол и Белгород. Эти два города не такие крупные, как Москва или Воронеж, так что наличие там единоличного Хозяина вовсе не обязательно. Хотя не буду загадывать... Любопытно - если у меня появится возможность перехватить контроль над чьими-то Офицерами, смогу ли я сделать это? Добром-то мне их никто не отдаст... Думаю, моя ошибка в том, что я продолжаю видеть в измененных людей - а это частенько, особенно если говорить об Офицерах - является ошибкой. Вирус здорово над нами поработал, так что отношение к своим <<коллегам по цеху>> нужно изменить: никакие они больше не люди, ровно как и я, хоть и выглядят похоже.
  Переключив передачу, я выжал газ, резко рванув с места. Затор на дороге придется объехать, но я уже знал как: запущенные мной во время пеших прогулок поисковые дроны успели нарисовать в моем сознании более-менее подробную карту Воронежа и прилегающих к нему территорий, так что не заблужусь.
  По бокам от дороги мелькали деревья с виднеющимися между ними домиками - я проезжал, видимо, дачный сектор: практически у каждого дома был разбит небольшой садик, засаженный разными деревьями. Сейчас как раз было время, когда спели яблоки, и можно было увидеть ветви, густо увешанные яркими плодами. Слишком густо, на мой взгляд. Вирус менял не только людей - это я знал давно, но яблоки размером с хорошую такую дыню? Любопытно было бы попробовать, каковы они на вкус.
  Объезжая редкие машины, стоящие на дороге, я наткнулся на очередной разгромленный <<блок пост>>. На этот раз всего один танк - но зато в каком состоянии! Его будто разобрали на части: на распущенных гусеницах, окруженных множеством болтов, шестерней самого разного размера и прочими деталями крепежа, стоял бронированный корпус; длинное дуло лежало чуть поодаль, причем в разобранном на сегменты виде, а навесная броня окружала этот памятник бессилию техники против магии нервной окружностью. Запустив на всякий пожарный поисковых дронов, я подъехал к броне, и вышел из джипа. Несмотря на сгущающиеся сумерки, я отчетливо видел, что на броне нет никаких следов от атакующих заклятий - танк просто был разобран на части. Внимание привлек следующий факт: разобран он был не полностью - некоторые его элементы оказались то ли прикручены лучше других - что звучит как идиотизм, то ли просто кончилось действие заклятья? Восхищенно поцокав языком, я выпрямился: а с человеком можно так же? Вопрос, пришедший а голову, заставил передернуть плечами - у меня всегда было живое воображение, и сейчас оно услужливо подкинуло красочную иллюстрацию сего процесса.
  Значит, в самом начале Вторжения - ну, или близко к началу - в Воронеже можно было наткнуться на Демонов, владеющих заклинаниями подобной сложности. Любопытно... Я сделал вывод, а Семен - который исполнял в Центре роль исследователя магии - подтвердил его состоятельность: в больших городах вероятность повстречать сильного Демона значительно возрастала. Однако я не припомню пришельцев подобной силы в Москве. Нет, сейчас там можно найти тварей и посерьезнее, я в этом уверен - но это сейчас, тут же речь идет о событиях двухмесячной давности.
  Осмотрев обломки техники и не обнаружив там останков погибших, я сделал вывод, что танкисты, скорее всего, смогли выжить. Вот бы мне выучить такое заклятье! Не знаю зачем, но хочется!
  Неожиданно в голове всплыло знание о том, что в нескольких сотнях метров от дороги находится некая невнятная аномалия. Я нахмурился и прикрыл глаза, пытаясь понять, что же там такое? К сожалению, мое владение магическим программированием - я имею ввиду программирование дронов - было на слишком низком уровне, чтобы дать им аналитические способности, так что придется выяснять лично, что же там такое. Я спрыгнул с бесславно окончившей свой путь техники, и направился к источнику возмущений. Отправив вслед за первой партией к уже известному месту еще нескольких дронов, я на всякий случай скрыл свою Ауру. Через несколько секунд я уже знал несколько фактов: во-первых, это был не Демон - слишком слабое излучение. Во-вторых, чем бы это ни было, оно было не живым. И в третьих - оно занимало довольно большую площадь. Любопытно... Я ускорил шаг, не теряя, впрочем, осторожности.
  Среди пожухлой травы, прямо на земле, оказались разбросаны обнаженные мужские тела. Навскидку их было около тридцати. А навскидку потому, что большинство из них оказались расчлененными - но как-то аккуратно, без следов особой жестокости и луж крови: тело, руки, ноги, головы... Я обратил внимание, что никаких отрицательных эмоций по этому поводу не чувствую - в первую секунду меня это здорово испугало: неужели я совсем очерствел? Однако дальнейший осмотр аномалии показал, что это не так: причиной моего равнодушия оказался тот факт, что лежащие оказались не людьми. Внешне они выглядели абсолютно одинаково, будто тридцать близнецов, или клонов. Однако это касалось лишь внешности: внутреннее строение у них разнилось довольно сильно. Кости разной структуры и формы, разная мышечная ткань, даже кровь - и та была разных оттенков; но в большинстве все же красная. Останки ощутимо фонили демонической энергией, и я позволил себе снять маскировку, чтобы лучше ощутить нюансы. Эти...не знаю, как их назвать гомункулы? - явно были результатами экспериментов, причем я склонялся к тому варианту, что неизвестным исследователем был некий Демон. Слишком многое указывало на это. Я вспомнил свою последнюю - неудачную охоту на Демона третьей волны, и кивнул сам себе: ситуация повторялась. Тварь пыталась создать себе приемлемую маскировку, и глядя на результаты его исследований, я склоняюсь к мысли, что у него удалось. Я подцепил носком сапога руку, лежащую у моих ног, и легко пнул ее. Никаких признаков трупного окоченения - суставы подвижны. На тыльной стороне ладони неожиданно обнаружился рисунок: факел и надпись полукругом ниже: ВДВ. Однако...этот демон-то, оказывается, служил в российской армии!
  Я быстро понял, в чем дело: тварь просто использовала тело какого-то военнослужащего в качестве шаблона, однако мысль о демоне-разведчике меня здорово позабавила. Я сделал несколько шагов вперед, и перекатил лежащую ближе всех голову на затылок, запоминая лицо. Вряд ли оригинал жив, так что я буду знать, кто передо мной, если встречу окончательную его версию. Да уж - Эланиэль бы все отдала, чтобы поковыряться в этой куче, но у меня нет на это времени, да и желания особого тоже нет. Через несколько минут я ехал дальше по Московскому проспекту, если верить дорожным знакам.
  Значит, демоны тут есть - просто они не появляются на глаза. Надеюсь, Альфа знает об этом - он хоть и тот еще ненормальный, однако все же свой, как ни крути. А вот в осведомленности менталиста я не был уверен - он силен на своей территории, а она составляет дай-то бог двести-триста метров вокруг него. Нет, достаточно сильный Демон и не заметит его сопротивления - даст каким-нибудь площадным заклятьем по нему - и пиши пропало. Из-за сильного дисбаланса в энергетике Ауры, физические возможности Сергея находятся на уровне простых измененных, а это на самом деле ерунда. Оторви ему руку, и он загнется от потери крови... Что-то я после увиденного вижу все в мрачных тонах...
  По пути из Москвы я старался ехать с максимальной скоростью - дабы не провоцировать никого своим присутствием - что людей, что демонов. Несколько раз за мной пытались угнаться твари-недодемоны, однако до скорости джипа им было далеко, и я легко отрывался от преследования, а настоящих Демонов, слава яйцам, я не встретил. Воронеж вообще оказался сплошной зоной безопасности - люди не в счет. Теперь, думаю, ситуация может измениться, и не в лучшую для меня сторону. Хотя...я взглянул в зеркало заднего вида: может, повезет узнать что-то новенькое?
  Дорога вернула меня в город - но ненадолго: через пол часа я уже выехал за его пределы и добавил газу: машина, на которой я ехал, не предназначалась для ралли, но сотню держала уверенно. Я взглянул на приборную панель: скоро нужно будет в очередной раз заправляться. Топливо у меня было с собой: три объемных канистры дожидались своего часа в багажном отделении, но я решил протянуть еще немного, и не стал останавливаться. Как оказалось - зря.
  Спустя пол часа, как я отъехал от города, участок дороги впереди неожиданно вздыбился горбом, и я на полном ходу въехал в него. Мне повезло дважды: в первый раз, когда препятствие на дороге оказалось не отвесной стеной, а очень крутым холмом, так что столкновения <<лоб в лоб>> не произошло. От мощного удара кенгурятником о восставший асфальт авто взбрыкнуло, но все же по инерции влетело на его вершину. И во второй раз, когда окно со стороны водителя оказалось открытым - и я успел, ускорившись, ухватиться за дверную раму, и выбросить тело из салона. Уже в полете стало понятно, что причиной странного поведения дорожного полотна был не взрыв, как я подумал вначале. Ею стал Демон необычной формы и размеров: выглядел он как длинное, широкое полотно, занимающее всю ширину дороги. Ширины создания хватало для того, чтобы заблокировать своим телом все две полосы для движения автомобилей, а вот длины твари я не смог оценить, так как края этого полотна все еще находились на земле, полностью сливаясь с ней. Но явно больше двадцати метров, потому что примерно столько занимала одна только восставшая его часть. Против Демонов у меня было безотказное заклятье, которое всегда работало - ластик! И именно его я начал заряжать сразу же, как сориентировался. Пара секунд бреющего полета на скорости сто километров в час, и в неожиданную преграду отправляется завершенная энергоформа. Отвлекаться на ее дальнейшую судьбу я не стал - мне еще приземлиться нужно, не переломав себе половину костей! Аура в беспорядке, так что магия откладывается - в моем арсенале была парочка заклятий, которые могли бы очень помочь, но увы - а мелькающая земля все ближе! Успев поблагодарить судьбу уже в третий раз - за то, что на пути моего полета нет деревьев - я сгруппировался. На такой скорости сырая земля превращается в довольно твердую субстанцию, так что первый удар выбил из меня весь воздух. В глазах на мгновение помутилось, и тут же еще последовал еще один удар - на сей раз я вспахал землю коленом, отчего меня закрутило волчком. Быстро затормозить у меня здесь вряд ли получится - почва не лучший фундамент для подобного. Уж лучше пролечу сотню метров, потихоньку останавливаясь...и уничтожая свою одежду, вашу мать! Снова! Штаны уже в клочья, куртка недалеко ушла... Удар!
  - Ммать!
  Еще удар!
  - Сука!
  Еще один! На этот раз без комментариев, ибо с землей во рту особо не поговоришь.
  Последние метры я тормозил уже на своих двоих, путаясь в разорванных штанах, и понося выскочившего в прямом смысле из-под земли Демона. Позади меня раздался скрежет металла по асфальту - надеюсь, джип справился с приземлением лучше меня.
  Бока ощутимо болели - тело с трудом, но справилось с перегрузками. Руки-ноги целы, ребра тоже на месте - а к ссадинам мне не привыкать. На автомате заглушив боль, я повернулся к машине - оценить ущерб...и едва успел увернуться от мелькнувшей сбоку тени - плечо рвануло в сторону, и я отлетел в сторону, широким веером разбрасывая капли крови из глубокой раны на предплечье. Какого хрена?!
  В очередной раз приземлившись - на этот раз сразу на ноги, я тут же бросился в сторону. Мягкая почва под ногами не позволяла двигаться с привычной мне резвостью: ноги по щиколотку увязали в земле, стоило поднажать. Я вспомнил апостола Петра, который ловко взбирался по моей воздушной стене с помощью рук и ног, и повторил его маневр, опустившись на четвереньки. Дело наладилось - до нормальной скорости все еще было далеко, однако я стал на порядок маневреннее. Однако это мало чем помогло - я никак не мог внятно увидеть своего противника - тварь была невидимой! Причем как в физическом плане, так и на энергетике!
  Резко выбросив в окружающее пространство огромный объем силы, я попытался сделать окружающее пространство максимально своим - так отследить передвижения Демона будет значительно проще. Тактика тут же дала свои плоды: тварь, каким-то образом многократно сократившая свой объем, по размерам стала напоминать обыкновенное одеяло...невидимое, смертельно опасное одеяло, с мгновенно вырастающими в необходимых местах острыми как бритва, серповидными лезвиями. Ими Демон меня и достал - рана уже не кровоточила, однако рука плохо слушалась команд - сухожилие оказалось повреждено.
  Выбрасывая из-под ног комья земли, я словно ненормальный носился по обочине - с летающим по пятам монстром. Долго наши маневры не продлились: поняв, что в скорости я как минимум не уступаю, а атаковать исподтишка больше не выйдет, тварь материализовалась, и по её шкуре поползли светящиеся символы. Одновременно с этим она ярко вспыхнула энергетикой - что ж, теперь ее можно увидеть невооруженным взглядом - хотя от этого не легче.
  - Вашу мать! Этого только не хватало! - стало понятно, что Демон имеет встроенное заклятье, которое и собирается использовать. Но почему, черт возьми, не сработал ластик?!
  Выхватив пистолет из болтающейся на бедре кобуры, я за пару секунд разрядил всю обойму во врага. Ощущения, которые я ловил благодаря щедро разлитой кругом собственной энергии, не обманули - тварь оказалась уязвима для пуль, и на её шкуре одно за другим появилось два десятка отверстий. Особого эффекта, однако, они не оказали - Демон не замедлился ни на секунду, и мне пришлось срочно разрывать дистанцию. Кто знает, что у него припасено для меня?
  Большой минус таких вот <<встроенных>> заклинаний состоит в том, что они срабатывают гораздо быстрее, чем обычные, и до момента активации невозможно понять - какого рода магию будет использовать Демон. Второй минус был вызван моей меркантильностью: изучить этот тип магии для Офицера было невозможно. Но это все лирика... Далеко отбежать я не успел: из тела твари вылетел невероятно плотный пучок энергии - уверен, окажись здесь простой человек, то и он бы смог его увидеть - настолько высока была концентрация силы. Двигался этот пучок очень быстро - и прямо ко мне! Справедливо подозревая, что контакт с ним не окончится для меня ничем хорошим, я со всех ног рванул от него! Проклятое одеяло метнулось вслед за мной, и стало понятно, что еще секунда-две, и я попадусь. Аура все еще в беспорядке, однако выбора нет - мне срочно нужно что-то предпринять! Превозмогая дурноту, вызванную перенапряжением, я насколько возможно быстро активировал радужную броню. Время будто остановилось - взбаламученная Аура сопротивлялась моей манипуляции, но дело двигалось, и буквально в последнее, самое напряженное мгновение, меня окутала защита. Есть! Успел! Однако теперь мне предстоит отступать - ластик довольно сложное заклятье, и использовать магию сразу после его активации оказалось болезненной процедурой - в Ауре царил бардак, который дай-то бог успокоится через несколько минут! Не будь у меня Камня Душ - точно бы не справился!
  Однако, как оказалось, я рано радовался своей крошечной победе... Светящийся жгут энергии абсолютно безо всяких проблем прошел сквозь непробиваемую ранее защитную пленку, и легко вошел в мою Ауру. Дыхание перехватило, когда я увидел, что он разделяется на множество тонких усиков, которые принялись тут же стремительно разрастаться. Судорожные попытки воспрепятствовать этому процессу путем уплотнения Ауры ни к чему не привели - казалось, это только ускорило распространение вражеской заразы.
  Однако, несмотря на это, я не остановился - гадкая простыня не сбавляла скорости: догонит - прикончит!
  Я слегка подправил направление своего бегства, и выскочил на дорогу - тут я смогу развить максимальную скорость, надеюсь, это поможет. Сердце панически колотилось, несмотря на все мои старания - от страха, чьего присутствия я давно не ощущал. Коснувшись подошвами твердой поверхности, я рванул вперед что есть сил: пришлось согнуться едва не до земли, чтобы сохранять равновесие. Скорость бега увеличилась раза в три - в ушах засвистел ветер, а подошвы и так немало переживших за последние минуты сапог ощутимо нагрелись.
  Энергетика преследующего меня Демона стала быстро отставать, однако энергетический жгут, тянущийся от него ко мне, и не думал пропадать. Верить в то, что действие таинственного заклинания не зависит от расстояния, я не хотел, так что выжимал из себя все возможное, пытаясь оторваться. Разрыв между нами увеличился уже более чем на сто метров, а непонятная пуповина и не думала рваться! Тем временем усилия по стабилизации Ауры принесли плоды: нет, до её привычного нормального состояния было как до луны раком, но использовать я ее уже мог... Сцепив зубы, я резко затормозил, оставив на асфальте подошву левого сапога, и дернул назад - к твари. В моей руке медленно, с трудом формировался огненный шар. Я решил поставить на него, так что если он не справится с врагом - тогда у меня кончились козыри...
  Демон будто понял мой план, и с небольшой задержкой изменил направление своего полета - правда мозгов переместиться на обочину твари, слава богу, не хватило. На пол пути я, обливаясь потом, завершил заклинание, и поднажал: мимо промелькнул беспомощно лежащий на боку джип...
  Десять метров...я занес руку над собой - бросать плазменную сферу было рискованно.
  Пять метров...летящий впереди на высоте двух метров Демон отрастил по своим краям длинные шипы - боится, сволочь?!
  Метр...
  Отчаянно оттолкнувшись от земли, я подлетел к дернувшемуся было в сторону Демону, и с яростным удовлетворением вколотил в него огненный шар, будто баскетболист - данк в корзину.
  Полыхнуло пламя, стремительно поглощая тело вмиг потерявшей всю свою прыть твари, а я по инерции пролетел сквозь это пламя и рухнул, не удержавшись на ослабевших ногах. Тем не менее связывающий нас жгут исчез.
  Я оказался совершенно вымотан этим коротким боем, который длился не более...тридцати секунд? Когда я понял этот факт, то даже ощутил гордость за себя. Три заклинания за пол минуты, и при этом не самых простых - ну, за исключением разве что последнего...для меня оно уже перешло в один разряд с лазером. Аура со временем обретала все большую стабильность, что не могло не радовать.
  Я с усилием перевел тело в положение сидя, опершись дрожащей рукой на асфальт, больно впившийся камешками в ладонь. Вот дела - ожоги от взрыва собственного заклятья, все еще не заживший порез на плече, сорванная до мяса кожа на локтях и коленях - боль от них я успешно блокировал, а тут вот...
  - Хах! - нервный смешок вырвался из груди помимо воли, вызвав приступ сухого кашля.
  Который оборвался, когда я увидел медленно летящее в мою сторону покрывало. Я сморгнул в глупой надежде, что это лишь мираж, но...вслед за первым летел второй Демон...а за ним еще один, и еще...
  - Три...четыре...шесть...семь. - попытка встать не увенчалась успехом - ноги не желали слушаться команд мозга, сколько бы энергии я в них не посылал - человеческое тело имеет предел, даже усовершенствованное, как мое.
  Зарычав от бессилия, я все же смог встать на одно колено. Никаких вариантов не было - паника вытеснила все мысли, и в голове пульсировал лишь один вопрос: <<Как же так? Как же так получилось?>>
  Попытка обратиться к Ауре благополучно провалилась - по всему телу откатом прокатилась слабость, и я бессильно упал на бок. Сил шевелиться не осталось...
  Ближайший Демон засветился полосами тусклого сияния, и в мою бушующую, будто океанский шторм Ауру, вонзился ослепительный шнур заклятья. Тело следующей твари начало наливаться светом, и я закрыл глаза. Аура ощущала вторжение вражеской магии легкой щекоткой, но кто знает, что на самом деле скрывается за ней...кто знает...кто...знает...
  4.
  В сознание я пришел резко, рывком, будто вынырнув из ночного кошмара. Легкий ветерок приятно холодил тело, прикрытое обрывками материи: правый сапог да тряпичные лохмотья на бедрах - что осталось от штанов - вот и вся моя одежда. Боясь шевельнуться, я сосредоточился на своем сверхчувственном восприятии, постаравшись ничем не выдать радости по поводу своего пробуждения: Демонов поблизости не ощущалась. Крайне осторожно насыщаемое успевшей восстановиться энергетикой пространство было свободно от присутствия Демонов - что в десяти шагах, что в нескольких сотнях. Трудно поверить, но по какой-то неизвестной причине твари не прикончили меня. Это парадоксальным образом радовало и пугало одновременно. Я жив - это несомненный плюс, однако я знаю, что какое-то время находился без сознания. А это значит, что мое тело и энергетика в этот период находились в полном распоряжении летающих тварей! Нет, я прекрасно знаю, что даже будучи в бессознательном состоянии, я обладаю некоторой степенью защиты, в том числе и ментальной, однако... Однако не время ломать голову над подобными вопросами. Не время и не место! Жив - значит пора дергать отсюда!
  Я встал на ноги - от былой слабости не осталось и следа. Значит, я валялся без чувств как минимум тридцать минут, а то и целый час - это много! Зная свой организм, я достаточно уверенно могу утверждать: чтобы прийти в сознание после хорошей трепки, мне вполне хватит получаса! Значит, мне не позволяли очнуться? Если это так - то зачем?
  Я осмотрелся: с того момента, как меня вырубило, ничего не изменилось - разве что Демоны куда-то пропали. Вот кстати еще одна загадка: никогда не было такого, чтобы демоны объединялись друг с другом. Скорее наоборот - они старательно избегали этого! А тут вдруг целых восемь...даже девять, если считать того первого, которого я-таки одолел, собрались в одном месте. Но с другой стороны - они явно относились к одному виду, если можно так вообще говорить в отношении пришельцев.
  Я подошел к своей многострадальной машине, шлепая босыми ступнями - столкновение не прошло для нее даром - глубокие вмятины на крыше, вырванное переднее левое крыло и пустое место там, где раньше находилась труба воздухозаборника - надеюсь, проблемы ограничиваются лишь внешними повреждениями. Я глубоко вздохнул и схватился за деформированную раму - проверю, на ходу ли транспорт, и поскорее уберусь отсюда.
  Левый бок медленно оторвался от земли, роняя на асфальт осколки стекла, и машина с грохотом встала на все четыре колеса, пару раз качнувшись из стороны в сторону. Попытка открыть двери ни к чему не привела - их намертво заклинило, так что пришлось вкручиваться внутрь через разбитое окно. Внутри помимо пищи, топлива и оружия, должны храниться несколько комплектов одежды - как раз для таких случаев. Выудив из того кавардака, что образовался в багажном отделении из-за недавней акробатики, пакет с вещами, я выбрался наружу. Тщательное сканирование не показало наличие живых существ вокруг, так что я позволил себе не торопиться - хотя умом понимал, что чем скорее покину это злополучное шоссе, тем будет лучше.
  В голову лезли самые разные догадки относительно произошедшего - чтобы лишить себя части из них, я занялся тщательным самоанализом. Первым делом я постарался понять - изменилось ли мое восприятие? У меня было несколько контрольных точек, эдаких эталонных значений, выдуманных специально для бэкапа мозга: мои родители...впечатления от первого контакта с представителем демонической расы...первый секс... Эмоциональные отклики не изменились: я испытывал все такую же нежность к самым родным для меня людям, животный страх все так же сковывал все тело при воспоминании о существе, притащившем с собой частичку своего, совершенно иного мира. О последнем маркере я стыдливо умолчу, но удовлетворенно кивну: все в допустимых рамках, мои эмоции все еще принадлежат мне.
  Ментальное сканирование заняло несколько больше времени: это вам не воспоминания воскрешать. Однако после пятнадцати минут я вынужден был признать - или никаких новых <<закладок>> в голове не появилось, или моего опыта просто недостаточно для их обнаружения. Но зачем же тогда...? Вопрос повис а воздухе.
  Утро вечера мудренее - я постарался выбросить нерешаемые проблемы из головы, и сосредоточиться на дороге. Нужно больше осторожности, а то что-то после того, как выехал из Москвы, я совсем расслабился: влетаю в такие проблемы, которые раньше обнаружил бы за километр! Я достаточно силен, чтобы противостоять большинству опасностей, так что хватит сторожко ползти вдоль стеночки - особенно когда этого не требуется. Активировав Ауру на полную - чего я обычно не делаю, кроме случаев боя - я запустил сразу несколько типов поисковых дронов: одни займутся поиском Демонов, вторые будут искать живых измененных, а задачей третьих будет сбор информации об окружающей местности. Нужно учиться управляться с этими роботами, а то я создаю их по шаблону, не особо развиваясь в этом направлении - а зря! Уверен, их можно научить многому, не только банальному поиску.
  Интересно, а может ли менталист их создавать? Думаю, чисто теоретически такая возможность есть, но вряд ли он способен научиться этому. Все же, как ни крути, но для того, чтобы освоить многие демонические трюки, нужно хоть в малой степени научиться менять свой разум, а с этим у него проблемы. Плюс ментальная сфера используется лишь для создания и программирования, а материалом является Аура в целом. Проще говоря, у него вместо набора инструментов есть лишь набор отверток, а расходных материалов и вовсе нет.
  Количество дронов ограничивалось исключительно объемом доступной энергетики, что в моем случае было совершенно несущественно: Камень Душ генерировал ее в таких объемах, что об этом можно было не волноваться. Однако был другой фактор: ограниченные возможности моего мозга по усвоению новой информации. Если так случится, что сотня дронов одновременно пришлют данные - пускай и совершенно одинаковые, то я на несколько секунд <<зависну>>, а это не есть хорошо. Что уж говорить о тысяче... Так что приходилось сознательно ограничивать себя, и создавать не более пары-тройки сотен помощников за раз - чисто на всякий пожарный. Был бы рядом со мной надежный человек, которому я доверил бы прикрытие своей тушки...
  Но, кто не рискует, как говорится, тот не пьет шампанского - так что на этот раз я решил не мелочиться, и наштамповал около шестисот дронов - по двести на каждую задачу. Да, двигаться я буду медленнее, зато безопасность этого движения заметно возрастет. Возможно, это позволит мне сделать шаг вперед в открытии новых способностей у своих ментальных посланников.
  Грустно об этом говорить, но страна - по крайней мере та ее часть, где я перемещался - опустела. Лишь в городах сохранялись очаги жизни, которые напоминали скорее лагеря анархистов, чем безопасные убежища. За два с лишним месяца люди привыкли к новым условиям жизни - уж не знаю, так ли это было в других странах, но текущее положение вещей ни у кого не вызывало вопросов. Вопросы возникали при решении конкретных задач: где достать еще еды? Что делать, если Демон в следующий раз пойдет убивать не соседей, а нас? И кто, кстати, у нас сегодня за главного?
  Грустно осознавать, насколько низко пало человечество. Вспоминая фильмы о войне, во многих из которых были сцены, демонстрирующие, что даже в самой глубокой заднице можно оставаться человеком, я грустно качал головой. Вот взять хотя бы Сергея - он остался человеком? Остался...но не потому, что смог, а потому что так сложилось. Да и не о том человеке я говорю - не о снедаемом мелочными на фоне окружающих событий заботами, боящегося всего, что непонятно, дрожащего над своей жизнью... Я о том человеке, который шагает вперед, несмотря ни на что! Который хранит себя, не ломается под ударами судьбы...
  Неожиданно меня захлестнула волна стыда - я понял, что пытаюсь подобрать те слова, которые описали бы вполне конкретного человека - самого себя! Вот же... Было бы славно, будь я на самом деле человеком с большой буквы, но на деле...такой же серый, как и все, озабоченный теми же проблемами и желаниями. Я смог обуздать демона внутри себя - вот и все мое отличие. Нужно завязывать с этими рассуждениями.
  В паре километров впереди один из разведчиков обнаружил живое существо - не Демона, и тут же сообщил об этом, самоуничтожившись. Вот, кстати, еще один их минус - одноразовость: выполнил задачу - исчез. Обнаруженным был скорее всего измененный, ибо животные редко переживают вирус, не мутировав в какую-нибудь злобную кусачую тварь, которую мои дроны определили бы как Демона. Я притормозил, прикрыв глаза: перед внутренним взором всплыла виртуальная карта местности: судя по всему, впереди было какое-то поселение. Я постарался вспомнить дорожные знаки, которые недавно мелькали на периферии моего внимания - возможно, они подскажут...ага, вспомнил - впереди Старый Оскол. Все, что я знал об этом городе, это что боец ММА Федор Емельяненко родом отсюда. Может там мне повезет найти кого-нибудь себе в Миньоны?
  Вот кстати еще одна мысль, которая частенько маячила где-то рядом: а что произошло с сильными мира сего? Если большая часть людей, обладающих даже небольшой властью, смогла переродиться в могущественных Офицеров, тогда что уж говорить о депутатах, директорах крупных компаний и прочих? Где они все? По идее сейчас именно они должны править балом... А как же президент, в конце концов? Один из самых могущественных людей на планете, как-никак!
  Передернув плечами, я поежился - еще до самого Вторжения сеть наводнили снимки, на которых были запечатлены люди с явными признаками мутации: <<плавающими>> зрачками, костяными наростами, странным цветом и фактурой кожи. Где-то они старательно скрывались - например в России, а где-то наоборот - с удовольствием демонстрировали изменения, происходящие с их телами - так было в Индии, правда недолго. Человечество не успело толком переварить случившееся, когда появились Демоны, и все полетело в тартарары. Мда...
  Сейчас я нисколько не скрывал свою Ауру, так что зона моего восприятия выросла значительно - я четко ощутил присутствие живой энергетики, о которой докладывал дрон, на ее границе. Первая догадка оказалась верной - живым существом был измененный - причем с довольно плотной Аурой, что было достаточно необычным явлением. Стоило звуку двигателя моего автомобиля достичь его ушей, как он рванул прочь с дороги.
  Теряя скорость, я подъехал к месту, где он скрывался, и свернул к обочине, остановившись. Неторопливо вышел из машины, разминая плечи. Неизвестный партизан уже давно должен был понять, что рядом находится Офицер, а так как моей целью не стояло напугать его - я старательно очистил Ауру от примесей негатива и агрессии:
  - Хватит прятаться, давай поговорим! Я не сделаю тебе ничего плохого, не бойся!
  Я оперся на капот джипа спиной, демонстративно подняв руки над головой. Применить свою силу это ни в коей мере не помешает, однако подобный жест должен показать мирные намерения.
  После непродолжительных колебаний, явно ощущаемых моей Аурой, партизан появился, с обреченным видом выбравшись на дорогу в десятке метров от меня, и я с удивлением понял, что это вовсе не партизан, а партизанка - причем весьма миловидная, даже несмотря на перепачканное лицо и плачевное состояние одежды...гм... Мини юбка, едва прикрывающая пятую точку, оказалась разрезана вдоль бедер до самой талии, полностью оголяя стройные ноги, а сквозь прозрачную блузку откровенно просвечивалась пышная грудь. Видимо, мой взгляд слишком долго задержался на этих волнительных формах, ибо легкий страх - ожидаемая, по большому счету, эмоция - вдруг пропал из Ауры девушки, сменившись зияющей, обжигающей холодом пустотой. Это оказалось настолько неожиданным, что я помимо воли отступил назад, уткнувшись в металл да спиной.
  Это точно не было осознанным действием с ее стороны: простые измененные, в отличие от Офицеров, не способны так тонко манипулировать собственной энергетикой - по крайней мере до сего момента я был в этом уверен. Живое существо исчезло в одно мгновение, оставив на своем месте пустую оболочку.
  Я медленно опустил руки, пытаясь понять причины столь разительных изменений. Физически девушка была в полном порядке - никаких повреждений, как внешних, так и внутренних я не ощущал. Значит, дело не в этом... Черт возьми - да я даже мыслей ее прочитать не мог - их просто не было! Звенящая тишина вместо перманентного ментального шума, который присутствует у любого разумного существа - даже у Демонов он есть, пускай и несколько иной, чем у людей!
  - Ты в порядке? - я на всякий случай спрятал свою Ауру, уменьшив ее концентрацию до минимума - кто знает, может, это реакция на энергетическое давление - и осторожно протянул к ней руку. В ответ, к моему удивлению и легкой панике, девушка, не меняя выражения лица, расстегнула пуговицы на блузке, позволив ей соскользнуть вниз и упасть на землю. Когда она потянулась к юбке с очевидным намерением избавиться и от этого предмета одежды, я поспешил прекратить этот стриптиз, от которого по коже поползли отнюдь не приятные мурашки. Слова вряд ли смогли бы помочь, так что я атаковал ее одним из своих не смертельных заклятий - <<ластиком>>.
  Легкий взмах кисти - и магический конструкт перегружает Ауру девушки, а вместе с ней и ее сознание. Метнувшись вперед, я прервал начавшееся было падение, и мягко опустил бесчувственное тело на землю. Несколько часов она будет находиться в состоянии, близком к коме, еще несколько часов после ей придется приходить в себя, воскрешая собственную личность...надеюсь, за это время удастся разобраться, что с ней происходит - оставлять без внимание такое странное поведение я не хочу.
  Так, теперь нужно решить вопрос с тем, где эту процедуру можно провести? И как? Я перевел взгляд на разбитое окно - туда она совершенно точно не пролезет. Я и сам с трудом в него протискивался, а обладательница третьего размера вполне может там и застрять. Дверь в грузовой отсек не открывалась, а затаскивать безвольное тело через узкие окна я не хотел. Ну не кантовать же девушку на крышу, в самом деле?
  Вновь передо мной встала проблема путешественника-одиночки: некому прикрыть тыл. Напарник сейчас был бы как нельзя кстати - я бы влез в голову к несчастной, минут за пятнадцать нашел там причину полной изоляции ментального и эмоционального слоев Ауры от общей энергетики, и закрыл бы дело! Слишком опасно заниматься подобными экспериментами посреди дороги, одному. Я задумался - а где вообще можно найти такое место, которое будет соответствовать удовлетворяющему меня уровню безопасности? Ближайшее относительно безопасное место, известное мне - это Воронеж, где Альфа распугал всех демонов, и то, даже там возможны эксцессы.
  Тяжко вздохнув, я обеими руками схватился за дверь со стороны водителя, и несколько раз сильно дернул ее на себя. Внедорожник качнулся из стороны в сторону, сопротивляясь насилию - ничего кроме этого я не добился. Матюкнувшись сквозь зубы, я забрался внутрь через узкий проем, и через несколько секунд металл прорезал яркий луч лазера. Регулировать его мощность я так и не научился, так что вслед за броней он вгрызался в дорожное покрытие, оставляя в нем глубокие дымящиеся борозды. Удар ноги - и дверь вылетает со своего места, уже в полете развалившись на несколько частей. Чертов Демон, раздолбал мне машину - еду, будто бы с фронта. Хотя, по факту, так оно и есть...
  Спустя несколько минут девушка, одетая в один из моих сменных комплектов одежды, была крепко пристегнута к пассажирскому сиденью, а я готовился к продолжению своего путешествия, запуская очередную партию дронов, озадаченных на сей раз уже новыми приказами. Пока я занимался модернизацией автомобиля и благоустройством неожиданной попутчицы, в голове начали всплывать знания, свидетельствующие о наличии многочисленных источников энергии в городе. Сигналов о том, что это демоны не поступало, так что я резонно предположил, что обнаруженные являются выжившими людьми. А там где измененные - там и Офицеры! А где Офицеры, там может быть опасно. Нужно выяснить точное количество Офицеров, а так же приблизительный уровень их сил; к сожалению, на большее возможностей моих конструктов пока не хватает.
  Джип тронулся с места, и я неторопливо покатился вслед за армией своих невидимых помощников - в ожидании оперативной информации. В голову пришла мысль о создании дрона, исполняющего функции защитника, который бы занимался прикрытием...прописать ему несколько простейших алгоритмов поведения, научить парочке полезных заклинаний... Эх, мечты, мечты...
  Однако, как же много значит правильно заданный вопрос: не прошло и минуты, как я <<вспомнил>> о неизвестном мне ранее Офицере. Сильный, как и все представители нашего сословия, даже слишком, на мой взгляд, сильный. Аура однозначно плотнее моей, да и развита достаточно гармонично - без очевидных перекосов, как у Менталиста, однако ничего более... Просто очень сильный Офицер. Помимо простых людей, о которых мне ранее сообщили дроны, под его началом находилось несколько десятков Офицеров, чьи способности я определил как средние. Само собой, делать подобные выводы, основываясь исключительно на параметрах Ауры, было большой глупостью, но в качестве инструмента первичного анализа - сойдет; а там на месте разберусь подробнее. Пока что дроны доложили мне о двадцати семи Офицерах, но я не исключал, что их может быть намного больше. Альфа, например, вон какую армию собрал - несколько сотен!
  Я повернул голову, глядя на умиротворенное лицо девушки - ее энергетика более-менее пришла в порядок после моего вмешательства, и теперь я ощущал ее как обыкновенного измененного - ничего общего с той пустотой, которая меня напугала. Любопытно, где ее Хозяин? Скорее всего, погиб совсем недавно, и девушка старалась выжить в одиночку, разумно не доверяя окружающим. Однако к чему был этот странный стриптиз? И где остальные Миньоны? Чтобы Офицер имел только одного подчиненного? После трех месяцев со дня Вторжения? Не верю! Ну, или тут имела место чистая и светлая любовь! Я усмехнулся про себя - такое и в мирное-то время было редкостью, что уж говорить о теперешних реалиях?
  Вспомнив недавнюю встречу с покрывалообразным асфальтным Демоном, я передернул плечами - из головы никак не удавалось выбросить свое фееричное поражение. Безопасных мест в этом мире больше не осталось - всегда нужно быть начеку! Может, вместо того, чтобы метаться из стороны в сторону, стоит познакомиться с местным Хозяином? А там, глядишь - и возможность заняться девушкой появится...
  Распустив за ненадобностью оставшихся в рабочем состоянии дронов, я позволил энергетике вновь заполнить пространство вокруг себя - хватит с меня неожиданностей, поеду знакомиться!
  Джип неторопливо покатил по пригороду Старого Оскола, шурша широкими протекторами по разбитой дороге. Подвеска жалобно поскрипывала, пытаясь скрыть от меня неровности рельефа. Приглядевшись внимательнее, можно было понять, что ямы на дорогах чересчур правильной формы для того, чтобы быть естественного происхождения - снова магия виновата?
  Я нарочно не прятал свою Ауру - выскочить из импровизированного стелса под носом у сильного Офицера - опасная затея. Он может не оценить сюрприза и шарахнуть по невидимке чем-нибудь опасным - просто на всякий пожарный. Я был уверен, что меня засекли еще на подходе к городу, так что ожидал реакции местной администрации: ведь никто не позволит разгуливать сильному Офицеру по своей территории за здорово живешь - инстинкты, пускай даже частично приглушенные человеческим сознанием, не позволят игнорировать подобное поведение. Хорошо бы оно было расценено в правильном ключе, а не как проявление агрессии.
  Через десяток минут неспешного передвижения по широким улицам, окруженным по большей части какими-то складами, я ощутил приближение людей. Семеро измененных, один из которых являлся представителем благородной Офицерской братии, довольно быстро приближались ко мне со стороны города - а вот и встречающая делегация!
  Когда расстояние между нами сократилось до полукилометра, я остановил машину, заглушил двигатель и выбрался размять ноги. Диспозиция была выбрана таким образом, чтобы иметь побольше места для возможного маневра, будь то отступление или нападение - кто знает, какие у них инструкции, и вообще - являются ли они подчиненными местного <<Альфы>>? С сомнением поглядев на пасмурное небо, я вздохнул и облокотился спиной на кенгурятник, ожидая встречающих.
  Наконец, на горизонте показалась потрепанная маршрутка. Я скрестил руки на груди и прищурился: на лобовом стекле красовалась табличка с указанием маршрута - <<12>>. Надеюсь, именно он мне и нужен.
  Оставляя за собой две полосы на асфальте, машина резко затормозила, пройдя несколько метров юзом, и остановилась в десятке метров от меня. Пассажирская дверь отъехала в сторону, и на мостовую посыпались бойцы в полном комплекте защиты: бронежилеты, щитки на руках и ногах, каски, плюс автомат у каждого - знакомые уже мне АКСУ. Впечатляет. Да и действуют эдак...красиво, профессионально: разбежались по сторонам, взяв меня в полукольцо, автоматы навели... Никакой лишней суеты, агрессии не ощущалось - и это настраивало на позитив. Но ровно так же не удавалось ощутить иных эмоций: ни гнева, ни напряжения, ни простой рабочей злобы - а это уже напрягало. Бойцы были будто киборгами. Выделив среди них обладателя сильнейшей энергетики, я вскинул руку навстречу в приветствии:
  - Здорово, мужики. Как поживаете, Демоны не тревожат?
  Мужик стрельнул глазами по сторонам, параллельно пытаясь ненавязчиво прожать мою Ауру своей:
  - И тебе не хворать. Кто таков? Откуда путь держишь?
  Окинув красноречивым взглядом автоматчиков, я выразительно поглядел на вышедшего вперед немногословного Офицера - мол, давай поговорим без этих спецэффектов! Тот, на мгновение задумавшись, кивнул, и бойцы опустили оружие. Само собой, этот жест имел больше дипломатический характер, чем практический: что с автоматами, что с голыми руками - они мне не противники. А вот с Офицером, хоть он и не мог похвастаться плотностью и качеством Ауры, все было не так просто. Кто знает, какие заклятья он знает, простите за тавтологию.
  - Ну?
  Ага, он все же хочет получить ответы...что ж, не буду тянуть - ничего секретного я не выдам:
  - Зовут меня Денис, еду я из...Воронежа в Крым - там, говорят, природа хорошая...
  Собеседник мне не поверил, скептически качнув головой, но при этом не стал высказывать претензий:
  - Крым, говоришь...ну ладно. А в наших краях, выходит, проездом?
  - Именно. Я бы хотел, если возможно, ненадолго остановиться в безопасном месте - передохнуть, заправиться...- я хлопнул по капоту стоящей сзади техники, по размерам мало уступающей стоящему рядом Мерседесу. Взгляд Офицера скользнул по джипу, на короткое мгновение остановившись на мирно сопящей попутчице:
  - Думаю, это можно без проблем организовать. Мы проведем тебя - а то мутанты могут напасть. В последнее время их не так много, но все же... И помни о том, что ты в гостях.
  Я согласно кивнул - понял, не дурак - отметив резкое потепление интонаций командира отряда:
  - Большое спасибо! Я сразу за вами!
  Спецназ все так же молча забрался в машину, и колонна из двух автомобилей тронулась с места: они - на своем мерсе, а я на своей <<Рыси>>. Наш непродолжительный заезд окончился у здания музея, окруженного внушительной баррикадой из здоровенных обломков железобетона с торчащей из него в разные стороны арматурой. Высотой препятствие было не меньше двух метров - это как же нужно было постараться, чтобы соорудить эдакую стену? Через нее не всякий Демон сможет запросто пройти.
  Единственный проход, защищенный воротами, открывающимися на полозьях, охранялся целым отрядом из десяти Офицеров. Я поежился - уж не сглупил ли я, сунувшись в воду, не зная броду? Офицер из ведущей машины перекинулся парой слов с охраной, и ворота медленно поехали в сторону. Я с удивлением увидел, что приведением их движение занимаются двое измененных. Провинившиеся?
  Вообще то, что я наблюдал, больше всего напоминало кадры из фильмов наподобие <<Безумного Макса>>. Ладно, не мое это дело...
  Оставив машину в указанном месте, я последовал за провожатым в здание музея. Никаких экспонатов в просторных помещениях не оказалось - ожидаемо, в принципе. Вместо них все свободное место занимали ящики с продовольствием, амуницией и прочими необходимыми вещами, стоящие в несколько этажей. Бардака, на удивление, не было - все очень аккуратно; не удивлюсь, если каждый предмет окажется описан и промаркирован. Экскурсия длилась недолго, и спустя три просторных зала я очутился у тяжелых дверей из дубового массива. На мгновение прислушавшись, гид шагнул внутрь, пригласив меня преследовать за ним. В кабинете находился старший Офицер - его точное местоположение было сложно вычислить на расстоянии дальше пятидесяти метров - уж очень плотная и...широкая, что-ли Аура у него была. Поглядим, кем он окажется...
  Хозяином Старого Оскола оказался здоровый мужчина - под два метра ростом, с широченными плечами и шикарными рогами, сплетающимися на его голове наподобие лаврового венка. Образ могучего властителя дополняла белозубая улыбка, ослепляющая не хуже солнца. Неплохо он над собой поработал, неплохо...хотя мышечной массы все-же многовато, на мой взгляд. Я мысленно щелкнул пальцами, сообразив, кого же он напоминает - Конана варвара в исполнении стального Арни! Этот, правда, не красовался в одной набедренной повязке, но бочкообразная грудь и непомерно раздутые бицепсы были заметны даже через клечатую рубаху-канадку.
  Ауру местный начальник совершенно не скрывал, однако и не давил ею специально - тем не менее приходилось прикладывать заметные усилия для того, чтобы держать под контролем инстинкты, навязанные вирусом, и выглядеть дружелюбно.
  Провожатые с почтением поклонились своему Хозяину, и удалились, оставив нас наедине. Все это время великан добродушно улыбался, развалившись на шикарном кресле с львиными ножками, не отрывая от меня заинтересованного взгляда. Как только Миньоны покинули комнату, он протянул мне через не менее помпезный стол лопатообразную ладонь, и помещение заполнил мощный, гулкий бас:
  - ВиктОр, будем знакомы.
  Я с готовностью пожал руку, обратив внимание на аристократичное ударение в его имени:
  - Денис. Спасибо за гостеприимство - я тут проездом, и хотел бы...- закончить я не успел: хозяин перебил меня:
  - Прежде чем продолжить знакомство, я хотел бы поблагодарить тебя...- не обнаружив понимания в моих глазах, он продолжил:
  - Баба, которую ты привел - она вчера сбежала от меня. Попыталась, точнее, - он хохотнул, покачав головой из стороны в сторону,- глупая девка, что сказать? Спасибо, что лишил меня сомнительного удовольствия ловить ее по окрестностям,- верзила снова продемонстрировал белоснежную улыбку. Я вспомнил реакцию девушки на Офицерскую Ауру, и в моей голове тут же вспыхнула догадка: она не теряла Хозяина - она хотела сбежать от него! Вот только...сбежать от Хозяина?
  Секундная заминка не осталась без внимания Виктора - тот прищурился, и уточнил:
  - Надеюсь, с этим никаких проблем не возникнет?
  Я отрицательно качнул головой - какое мне дело до того, что творит местный царь?
  - Никаких проблем. Я ее, собственно, не специально назад привез - просто так сложилось...
  Местные дела меня не касаются - свои бы проблемы решить. Влезать в очередные разборки охоты не было.
  Здоровяк удовлетворенно кивнул и заметно расслабился, окинув меня высокомерным взглядом:
  - Рад, что мы поняли друг друга...а то мне на секунду показалось, что ты хочешь возразить. Такая глупая мысль, не находишь?- он снова улыбнулся, и на этот раз в его усмешке я увидел превосходство. Он меня провоцирует на агрессию? Или просто указывает, кто тут главный? Ну что ж, если проблемы девушки по факту меня не должны касаться, то пренебрежение к себе я терпеть не собираюсь. Неделей раньше я, может, и проигнорировал бы подобное отношение, но не сейчас:
  - Почему же - совершенно не нахожу. Мысль здравая - главное, чтобы повод был достойным. - я скупо улыбнулся в ответ. Плавающие зрачки Офицера передо мной потемнели, а атмосфера резко потяжелела - ох как не понравился ему мой ответ!
  - Как интересно... И какой же повод тебе нужен?
  Я безразлично пожал плечами:
  - У меня нет готового списка - я действую по обстоятельствам.
  Постороннему человеку наш диалог мог показаться как минимум странным, однако общаясь между собой, Офицеры ориентируются не только и не столько на слова, сколько на шестое чувство - в большей или меньшей степени: насыщенность Ауры эмоциями, плотность генерируемой ею энергии, встречное давление и множество других мелких нюансов, которые не описать простыми словами. Сейчас Виктор, посчитав, что моя покладистость обусловлена слабостью, попытался указать на то, что из нас двоих именно он - главный, а я не согласился с этим мнением. Пускай он командует своими Миньонами - я не вхожу в их ряды.
  Пауза затянулась. Я не сдавал позиций, потому что понимал - стоит мне проявить слабость на деле, а не только на словах - как этот Шварценеггер чисто рефлекторно атакует. Не победа над вирусом, как я сперва подумал, была основой его благодушия - ею была власть, ничем и никем не ограниченная, обеспеченная его личной силой. И силой немалой, если судить по количеству Офицеров, находящихся в его подчинении.
  Неожиданно давление чужой Ауры резко пошло на убыль, и здоровяк передо мной громогласно расхохотался, запрокинув голову назад. Я, признаюсь, поначалу немного опешил, ибо не ожидал ничего подобного, поэтому молча следил за развитием событий. Отсмеявшись, Виктор хлопнул ладонью по столу, отчего тот жалобно скрипнул, и ткнул в меня пальцем:
  - А ты молодец - не прогнулся! Держишь удар! Уважаю!
  Я нейтрально пожал плечами - секунду назад он совершенно искренне желал подчинить меня своей воле, а сейчас не менее искренно хочет подружиться.
  - Рад, что мы поняли друг друга.- я поднялся со стула, кивнув Виктору:
  Здоровяк встал вслед за мной, едва не уперевшись головой в потолок, и я понял, что ошибся в первоначальной оценке его роста - два с половиной метра в этом звере точно будет!
  - Не так часто ко мне наведываются гости, поэтому не торопись. Отдохни с дороги, перекуси - заодно расскажешь откуда и куда путь держишь.
  Расслабиться было бы, конечно, здорово... И хотя принимать предложение Виктора, учитывая, как идет наша беседа, я не очень хотел - перемены в его настроении меня немного напрягали - но кое-что за время своего короткого путешествия я усвоил: у каждого Офицера в конечном итоге можно поучиться чему-то полезному, так что...
  - Почему бы и нет? Благодарю за гостеприимство.
  Хозяин хлопнул в ладоши и потер их, будто в предвкушении:
  - Отлично, отлично! А то я тут совсем заскучал - поговорить не с кем! Одни...- он бросил на меня взгляд,- рабы кругом.
  Я понимающе кивнул - в Миньоне несложно увидеть покорного раба, ведь, по факту он таковым и является. Чем-то большим его делает лишь человеческое сознание. Но я склонялся к версии, что Виктор просто не дает своим подчиненным альтернативу - чересчур мощная у него Аура.
  Жест собеседнику понравился, и он приглашающе взмахнул рукой в сторону двери, сверкнув улыбкой:
  - Прошу к столу!
  Благодарно кивнув, я подумал: а не совершаю ли я ошибку, соглашаясь на приглашение? Время покажет...
  5.
  - Инопланетяне? Вздор! Убежден - эти зеленомордые тут совершенно не при чем! - Виктор, сидящий напротив меня за уставленным самой разнообразной снедью массивным столом, категорически выставил перед собой руку, и помахал ей для достижения пущего эффекта:
  - Я считаю, что это испытание! Ты наверное хочешь спросить - а кто же тогда испытывает нас? Так вот что я тебе на это отвечу: не бог и даже не дьявол! Вовсе нет! Экзаменатор - высшее сознание, о существовании которого человечество даже не подозревало! Именно оно наделило меня Знанием!- он поднял брови, подчеркивая важность сказанного:
  - Как думаешь, откуда мне известно все это?
  Я нейтрально пожал плечами, не желая прерывать словесный поток, который вот уже с десяток минут на меня обрушивал словоохотливый хозяин.
  - Потому что у меня есть к нему доступ!
  Тут я не смог удержаться от уточняющего вопроса:
  - К знанию?
  - Именно!- здоровяк хлопнул в ладоши,- Именно знание и позволяет мне делать такие серьезные выводы. Мне, право, порой становится даже скучно, поверишь? Кругом мутанты бегают, страна катится в тартарары, черт знает что творится - а мне скучно! Потому что - знаю!
  Я понимающе кивнул, хотя мало что понял из этого монолога:
  - И какое же знание доставляет самую большую скуку?
  Собеседник непонимающе нахмурился, и я понял, что вопрос задан неверно.
  - Что значит <<какое знание>>? Оно или есть, или его нет. - тут он оживился:
  - О тебе у меня информации нет - но именно по этому с тобой интересно разговаривать, ведь кто знает, куда может завернуть разговор? А рабы...с ними не пообщаешься - порой даже думать приходится за них! Встанут на задние лапки, и смотрят влажными глазами - тьфу!- Виктор расстроено покачал головой.
  Я усмехнулся про себя: как же, как же - не нравилось бы тебе подобное, давно бы позволил Миньонам глотнуть свежего воздуха. А раз они до сих пор на полусогнутых бегают - значит все тебе нравится!
  За то время, что мы беседовали, я смог составить для себя примерный образ лидера Старого Оскола: мнительный, жаждущий контролировать все и вся вокруг себя самовлюбленный Нарцисс, голодный до власти...последнее, пожалуй, было его доминирующей чертой: я обратил внимание на то, что моя ошибка состояла не только в первоначальной оценке его размеров, но и в оценке его Ауры. Ее объем и прежде всего высокая плотность достигалась нехитрым способом, который, однако, мне в голову раньше отчего-то не приходил: он просто накачивал энергией все окружение. Дома, мостовая, автомобили, воздух...даже Миньоны были забиты ей под завязку! При взгляде издалека появлялась видимость мощной, концентрированной до предела Ауры, а по факту дела обстояли совсем иначе. Хотя не стану лукавить - сам по себе Виктор был сильнее большинства знакомых мне Офицеров. Тем временем хозяин продолжал потчевать меня информацией:
  - Я знаю все про всех! И дело не в том, что я просто знаю... Мне ни к чему забивать свою голову ненужной информацией - я просто пользуюсь тем самым Знанием!
  Мне показалось, что я начал понимать, что он имеет ввиду:
  - А что творится сейчас в Москве, можешь рассказать?
  - Нет, Москва слишком далеко. Да мне и неинтересно что там за бардак творится...
  Выходит, моя догадка может оказаться верной. Виктор каким-то образом насыщает предмет Аурой, с помощью которой считывает информацию о нем - нечто вроде моих дронов, но без конкретной программы...любопытно. И как такая очевидная мысль мне самому не пришла в голову? Так, значит теорию о <<неизвестном человечеству Экзаменаторе>> можно забыть - это всего лишь странная интерпретация способностей, даруемых вирусом.
  Я обвел взглядом пышный даже по мирным временам стол, который по приказу Виктора накрыли Миньоны, и грустно вздохнул: я уже и забыл, какой вкусной может быть еда - когда еще доведется так поесть? Но зато теперь меня не мучил вопрос - откуда такое богатство - Аура при грамотном использовании будет хранить продукты лучше любого холодильника.
  Что ж, пора, как говорится, и честь знать. Воспользовавшись опытом, полученным у Менталиста, мне удалось развязать язык своему собеседнику - иначе с чего бы он стал откровенничать со мной? Я получил много новой информации, большая часть которой оказалась бесполезной. Но кое-что меня действительно заинтересовало. Виктор упомянул о приключении, произошедшем недавно: несколько Офицеров, занимающихся мародерством в другой части города, были атакованы группой странных Демонов, и по описанию я понял, какими именно. Что характерно - когда разъяренный Виктор добрался до места столкновения и бросился на тварей, те поспешно отступили, что говорит о достаточно высоком уровне их интеллекта. Несмотря на внешний вид, покрывала являлись представителями третьей волны - то есть не сражались с заведомо сильным противником, а предпочитали скрыться, спасая свои жизни. Вновь по коже пробежали мурашки - какого черта они не прикончили меня тогда, на дороге?
  Ладно, нечего впустую голову ломать!
  Тут мне больше нечего делать так что...появился новый квест - покинуть гостеприимного хозяина так, чтобы он не обиделся. Дождавшись паузы, я подал голос:
  - Виктор, огромное спасибо за теплый прием, вкусное угощение и приятную компанию, но мне надо двигаться дальше - время не ждет.
  Деталей своего путешествия я не раскрывал, но в общих чертах Виктор знал, кто я и куда направляюсь.
  - Пора, говоришь? Даже не хочется тебя отпускать, ей-богу - так хорошо посидели! Хоть силой тебя держи, в самом деле!
  Я развел руками:
  - Ничего не поделаешь, нужно ехать.
  Здоровяк повторил мой жест, и встал из-за стола:
  - Неволить не буду, раз пора - значит пора! Ты когда назад двигаться будешь, загляни в гости, не проезжай мимо! Поговорим о том о сем. - он щелкнул пальцами, подзывая стоящего неподалеку измененного, и презрительно ему бросил:
  - Ну-ка, собери чего-нибудь вкусного человеку в дорогу, да поживее! - и уже мне, - Хорошая еда сейчас в дефиците, знаю, так что не отказывайся.
  План <<побег>> реализовывался на удивление легко: сказывалась добродушность Виктора, которую я еще и подстегнул созданным мной позитивным ментальным фоном. Уже у джипа один из Миньонов передал мне здоровый пакет, набитый едой. Куда мне столько, я не представлял, но поблагодарил местного хозяина вполне искренне. Надо же - я и не ожидал, что он окажется таким положительным, по большому счету, персонажем. А что встретил в штыки - так оно и понятно: такое творится! Определенно хороший человек.
  Однако благодушное настроение держалось у меня не очень долго. Стоило проехать двести метров по дороге, как я уловил сильные изменения в окружающей энергетике. И черт меня дернул отправить к источнику возмущений дрона...
  Около покинутого пять минут назад стола стоял сам Виктор, а перед ним на земле лежала моя бывшая попутчица, которая за то время, что я объедался, успела прийти в себя. На ее лице расплывался огромный синяк, а изящный нос оказался свернут набок. Я дернулся, удержав себя от того, чтобы не затормозить - Виктор наверняка ощутит мою остановку, а оно мне надо? Дрон продолжал исправно демонстрировать мне картинку того, что происходило у бывшего здания музея: звук он транслировать не умел, однако и так было понятно, что происходит. Барин - именно такое сравнение у меня возникло в процессе нашего с ним знакомства - ругает провинившуюся девку, и не ограничивается одними лишь словами. Девушка с трудом поднялась на ноги, вжав голову в плечи, и тут же вновь полетела на землю от размашистой оплеухи. Мне показалось, что я даже услышал звук удара. Левая нога закаменела над педалью тормоза - ругает по любому за дело...и тут же жар бросился к лицу - трус! Сухо хрустнул пластик на руле - я и не заметил, как помимо воли все сильнее сжимал на нем кулаки. Стряхнув пластмассовую крошку под ноги, я в голос чертыхнулся и резко вывернул руль в сторону, и машина одобрительно взревела двигателем.
  - Черт! Черт! Черт! Ну нахера оно тебе надо?! Спаситель блядь!
  Внедорожник скрипнул на рессорах, остановившись у закрытых ворот перед базой Виктора.
  - И что я ему скажу: Витя, не будь говнюком? Блядь!
  Я медленно вышел из машины, пытаясь найти подходящие моменту слова, но...какие уж тут слова?
  Виктор повернулся к воротам, нахмурившись, и взмахнул рукой. Девушку тут же подхватили под руки двое стоящих рядом Офицеров, и куда-то поволокли, а сам он пошел ко мне навстречу.
  - Поздравляю тебя, Шарик, ты - балбес...- я резко выдохнул, стараясь успокоиться. Сейчас по моей Ауре и не скажешь, что я чем-то обеспокоен - натренировался скрывать свои мысли и чувства, но стоит здоровяку увидеть мою красную физиономию - и, как говорится, пиздец всей конспирации!
  Ворота скрипнули и медленно поползли в сторону. Я поймал на себе испуганный взгляд одного из мужиков, которые тащили ее, и усмехнулся - самому страшно, чего уж там! Вряд ли мне удастся тихо-мирно договориться с Виктором, о нет - этот фрукт не будет со мной...
  - Денис, а я знал, что ты вернешься, знал! Мы же с тобой одного поля ягоды, это точно! Ну, коль уж ты решился - тогда проходи! Ха-ха, вот потеха-то будет! Силен, ничего не скажешь, силен!
  Я в растерянности поднял глаза на прямо-таки сияющего Офицера, ощущая, как мой запал куда-то пропадает:
  - А я...это...вернулся, чтоб...того. - и удивленный собой поглядел на стоящего напротив великана. Тот снова расхохотался и подозвал к себе одного из своих Офицеров:
  - Проведи человека в круг, покажем вам, слабакам, что значит настоящий бой! Правильно я говорю, а?! - он довольно подмигнул мне. А я...а что я - я никак не мог сообразить - что же тут происходит. Тот Виктор, образ которого был у меня в голове, никогда не стал бы веселиться из-за того, что пришлый Офицер хочет научить его жизни. Напротив - он бы прикончил несчастного на месте, чтобы другим неповадно было! Однако он улыбается и в целом выглядит довольным...так что посмотрим что будет дальше! Вновь выдохнув, я решительно шагнул вперед, спиной ощущая, как ворота за моей спиной закрываются. Даже Демоны его боятся - а ведь эти демоны смогли без особых проблем смешать меня с дерьмом... Точнее с асфальтом - но это уже лирика...о чем я только думаю?! Виктор, довольно похохатывая, направился куда-то в главное здание, а мы с провожатым отправились направо - в обход одного из музейный корпусов.
  - Что за круг? - я решил уточнить у него свою ближайшую судьбу.
  Тот испуганно взглянул на меня:
  - Что-то вроде ринга...там Хозяин первое время проводил бои с желающими испытать себя, а сейчас просто иногда тренируется.
  - А что так?
  - Так дураков нет против него... - он осекся и снова скосил на меня глаза:
  - Прошу прощения, просто давно никто Хозяину вызов не бросал.
  Я замедлил ход, вынуждая идущего рядом притормозить - нужно узнать об этом как можно больше:
  - Вызов? Это что-то вроде...Колизея? - вспомнился Альфа с его армией гладиаторов.
  - Ну...наверное, можно и так сказать, но не насмерть. Иногда он берет себе кого-то из наших в спарринг-партнеры, но...сами понимаете... - сопровождающий виновато пожал плечами.
  Было чудно слышать такое уважительное обращение к себе от такого же Офицера, как и я - эк их Виктор выучил...
  - ...правда двух он все-таки прикончил - как раз тогда его и вызвали в первый раз.
  Я навострил уши:
  - А можно подробнее?
  Тот пожал плечами:
  - Почему нет? С месяц назад к нам прибились двое - сильные, это было сразу видно. Ну, хозяин их принял, все как полагается - а они через пару дней ему претензию - он, мол, слабый, ничего не умеет и недостоин главным быть. Тут хозяин и предложил им силой помериться... - мужчина грустно усмехнулся:
  - Они же вдвоем магию использовали - сразу как пришли к нам принялись показушничать: молнии пускали, взрывали все кругом - авторитет пытались заработать - да только мало этого оказалось для того, чтоб нашего Хозяина впечатлить. Но с тех пор он вашего брата не шибко уважает...может и прибить ненароком. - он глянул искоса на меня:
  - Поэтому не след его недооценивать.
  Я обратил внимание, что Офицер рядом со мной копирует манеру речи Виктора: использует вышедшие из употребления слова и обороты. Вот что значит сильная связь между Хозяином и подчиненным - даже в такой мелочи просматривается влияние.
  - Вот и круг.
  Мы остановились на краю небольшой парковки, представляющей из себя круглую площадь с перекошенным фонарным столбом посередине. Как-то маловато места для драки-то... Чай не улица на улицу идут, а два Офицера бьются... Тьфу ты, уже нахватался!
  - Значит, Виктор двух магов уработал? А они вместе или поочереди нападали?
  - Они уверенные шибко были, так что сперва один вышел, а когда стало ясно, что долго ему не выстоять - так и второй подключился. Но даже так ничего у них не вышло - хотя шуму они наделали изрядно, эт да... Столб вон погнули...
  Я удивленно взглянул на согнутый под 45 градусов столб. Что это за заклинание такое, которое даже столб не поломало?
  - Слабенько как-то...
  Мужик махнул рукой:
  - То хозяин просто его вполсилы бросил, кабы сильнее размахнулся - пополам бы легко перешиб.
  - Кого бросил?
  - Дак мага того. Тому бы надо издаля свои молнии кидать, а он с кулаками полез - вот и полетел.
  Я уже другими глазами взглянул на столб: теперь понятно, почему он все еще стоит - по нему не магией попали, а магом. Однако...
  Однако, кидались не молнией, а молниями - это говорит о том, что бой закончился не очень быстро. Пока Аура успокоится для повторного применения магии, должно пройти примерно...не знаю, насколько сильны были те революционеры, но вряд ли Виктор позволил бы им спокойно перезаряжаться. Отсюда делаем вывод - он сражался против двух не самых слабых магов с минуту, не меньше. Второе: его конек - бой на близкой дистанции, значит приближаться к нему не стоит. Третье: на молнию - которая, кстати, имелась в моем арсенале - ему плевать. Хотя мне кажется, что тут дело не конкретно в молнии, а в плотной Ауре, которая подобно броне защищает тело здоровяка - я так тоже умею. Значит, нужно с умом выбирать заклинания, ибо не все они будут полезны против такого соперника. А что - неплохо поговорили!
  Я кивнул задумавшемуся о чем-то своем Миньону:
  - Спасибо за рассказ.
  Остается надеяться, что мой неожиданный советчик действовал не по указке своего Хозяина, а просто решил развлечь важного гостя беседой, и никаких неприятных сюрпризов меня не ждет.
  Мысленно перебирая имеющиеся в наличии заклинания, я понял, что их большая часть - а именно наносящие фиксированный прямой урон - бесполезны - я никогда не рассматривал в качестве соперника существо, которое было бы способно частично игнорировать магию - как оказывается зря.
  Значит, что мы имеем... Лазер отпадает сразу, как и Молния - Виктор поглотит их не напрягаясь. Пламенный шар - в нем хорошо то, что я могу регулировать уровень силы, однако есть минус - им еще попробуй попади по цели. Судя по всему, местный лидер не уступает в скорости апостолу Петру, а то и превосходит его, что более вероятно, так что...тоже не пойдет. Воздушная волна? Он просто пройдет сквозь нее, поглотив точно так же, как и лазер... Неужели остается только Ластик? Мне очень повезло, что я смог выучить его - скольких опасных ситуаций удалось избежать благодаря стирающей память магии - не счесть! Именно поэтому я четко знал, сколько времени требуется на формирование заклятья, и сколько времени будет длиться откат после его применения. Практика наше все! Надеюсь, Виктор не обладает к нему иммунитетом, как встреченный накануне Демон, иначе...даже не знаю, что еще можно противопоставить этому великану.
  У меня есть небольшое преимущество - я не собираюсь жалеть оппонента, и зайду сразу с козырей - он же рассчитывает на красивый показательный бой. Значит, моя задача - вывести его из строя за как можно более короткий промежуток времени...
  - Ну, вот и я! Заждался небось? Ах, какая прекрасная погода - самое то для хорошего поединка!
  Я оглянулся на подошедшего Виктора - тот переоделся, и теперь щеголял в одних шортах, смотревшихся несколько комично на его исполинской фигуре. Кстати - где он находит одежду своего размера?
  Попытка отвлечься от тревожных мыслей ни к чему не привела. Рядом со мной стоял двух с половиной метровый амбал с практически полным иммунитетом к магии, и мне вскоре предстояло биться с ним...магией. Ибо в рукопашном бою мне ему противопоставить нечего. Я отвернулся, судорожно пытаясь придумать альтернативный план на случай, если Ластик подведет. Как назло, никаких толковых мыслей в голову не шло.
  - Ты уже размялся или тебе не нужно? А я разомнусь с твоего позволения. Люблю драться с волшебниками, такими как ты.
  Я непонимающе свел брови. Виктор покровительственно усмехнулся:
  - Разве ты еще не понял? У вас биополе все вперемешку, в бардаке, зато гонору хватит на троих. Не обижайся, это не про тебя сказано, ты нормальный мужик. - он глубоко присел, растягивая связки на коленных сухожилиях. Я с тревогой сидели за этой пантомимой: разогрев был нужен ему точно так же, как мне новый айфон:
  - Ты так говоришь, будто сам не волшебник...
  Здоровяк несколько раз с видимым наслаждением подпрыгнул, заслоняя своей тушей солнечный свет:
  - Я знаю парочку молний, но все эти хитрости, уловки... - он покачал головой, - не для меня. Я предпочитаю обходиться своими собственными силами, и действовать прямо!
  Это я уже заметил... Само собой, вслух я сказал совсем другое:
  - Разве магия тебя не капли не привлекает? Парочка молний... А с Демонами ты тоже голыми руками разбираешься?
  Виктор довольно кивнул, глядя куда-то в сторону:
  - Этого вполне достаточно. Да и магия...это как особый наркотик. Она делает человека зависимым, и слабым. Я и своих рабов из способных учу тому же, - он мотнул головой в направлении взгляда:
  - Вроде все кто свободен уже подтянулись. Пускай посмотрят, в чем заключается реальная сила. Ты готов?
  Оглянувшись, я заметил целую толпу Офицеров, столпившихся за пределами круга, и сглотнул. Драться просто ради драки я не желал - не за тем я возвращался, так что:
  - Хочу предложить пари и немного поднять ставки. Если ты побеждаешь - тогда я остаюсь тут и становлюсь частью твоей команды. - я весомо кивнул, подчеркивая чрезвычайную важность своего решения. Виктор тут же уточнил, усмехнувшись:
  - А что, если твоя магия окажется сильнее моего духа?
  Духа, значит? Понятно...
  - Ну...думаю что выполнение одного небольшого желания будет адекватной оценкой моих рисков. Сам понимаешь - я прерываю свою миссию ради этого...
  Богатырь подозрительно прищурился:
  - Снова твоя важная миссия... И что же это за небольшое желание?
  Я тут же легко взмахнул рукой:
  - Да какая-нибудь ерунда, ничего такого. Ну, например... - я показательно задумался, будто придумывая варианты, - ...например отдать мне ту девушку, которую я привез - уж больно она горячая! Или научить - как ты можешь противостоять магии - это же невозможно! Ну или...или что-то подобное. - я поднял глаза на оппонента:
  - Как видишь ничего страшного я не прошу, все в разумных рамках!
  Виктор задумался на мгновение. Ментальным усилием я осторожно добавил позитива в атмосферу нашей беседы - мне край нужен его положительный ответ...без этого мой план не стоит и гроша. Если первоначально мне хотелось всего лишь спасти незнакомую девушку, то сейчас я метил гораздо выше. Ставка выросла намного - выражаясь карточным языком, я фактически сделал all in. Пан или пропал, если говорить по-русски. Если он соскочит, тогда мне придется сдавать заднюю и как-то выкручиваться - причем я не видел вариантов, как можно сделать это красиво. Загнал сам себя в тупик, называется...однако, если я правильно понимаю его мотивы - тогда у меня есть шанс...и я постараюсь увеличить его созданием подходящей атмосферы для положительного решения. Никакого внушения - Виктор мгновенно ощутит попытку прямого влияния! Мягкое, незаметное искажение ментального фона вокруг нас: я - хороший парень, честный и немного азартный, попавший под влияние могущественного Офицера. И спор этот я затеял вовсе не ради победы. Напротив - я подсознательно хочу остаться здесь, и мне нужен лишь формальный повод - которым станет мое поражение, в котором я практически не сомневаюсь. Ну в самом деле - кто я такой, и кто такой Виктор?! Земля и небо!
  Примерно такой информацией я ненавязчиво насыщал окружающее пространство, параллельно задумчиво осматривая место будущей схватки. Виктор должен ощутить эти мысли - пусть и не сознательно, моя цель заставить его принять верное решение...однако он тянул с ответом...неужели понял, что я задумал?
  - Ах ты, хитрый чертяка - уломал-таки меня! Согласен на твои условия - гулять так гулять! - верзила рубанул воздух ладонью, довольно хохотнув, а я незаметно выдохнул - удалось! Однако рано радоваться - впереди самая сложная часть...бой.
  - Значит, я буду пользоваться магией, а ты - только кулаками? Смотри не прибей меня ненароком! - я окинул фигуру соперника нарочито испуганным взглядом, вызвав у того самодовольную усмешку:
  - Так уж и быть, дам тебе фору! Можешь ударить меня первым - разрешаю! - он милостиво повел рукой, и сделал шаг вперед:
  - Как будешь готов, присоединяйся. Я тебя жду. - вокруг него завихрился кокон уплотняющейся энергии - начал наращивать защиту...
  Я согласно кивнул:
  - Дай мне еще пару секунд - не хочу опростоволоситься...
  На самом деле в данный момент мое сознание работало на пределе возможностей, создавая сложный мысленный конструкт, которому предстояло стать моим <<засадным полком>>, и ударить в самый неудобный для Виктора момент. Наконец я решительно кивнул самому себе:
  - Ну что ж, можно начинать. Первый ход за мной?
  Богатырь открыл рот для ответа, и тут же скорлупа, играющая роль внешней оболочки моей Ауры, взорвалась под напором незаметно сформированной в ее глубине магии. Не ожидающий подобного развития событий Виктор не успел ничего сделать - то ли я очень удачно выбрал момент для атаки, то ли сработали установки, которые я несколько секунд назад старательно проецировал на оппонента...
  Заклятье бульдогом вцепилось в Ауру мужчины, с заметным трудом прогрызаясь сквозь барьер в ее внутренние слои.
  Простого измененного Ластик валит мгновенно - на землю падает уже бессознательное тело - так было с девушкой, из-за которой разгорелся сыр-бор. Офицер сохраняет ясное сознание немногим дольше благодаря более организованной структуре собственной Ауры. Но даже так, перед тем как отключиться он разве что почувствует неладное - вот и все. С момента моей атаки прошли сотые доли секунды, но Виктор не был простым Офицером. Ему хватило даже этих крох, чтобы начать действовать. С таким тщанием создаваемая мною атмосфера благожелательности в одно мгновение разлетелась вдребезги, когда он осознал мои истинные намерения. Скрывать их дальше незачем - да и не способен я вести активный бой с применением магии, сохраняя при этом стабильную Ауру. Теперь все мои мысли - если не на ладони, то легко угадываемы: я едва успел уклониться от мощнейшего удара в голову - устрашающих размеров кулак просвистел перед моим носом - воздушная волна, рожденная этим движением, хлестнула по моему лицу не хуже жесткой пощечины. Пропусти я этот удар - голова бы превратилась в кашу! Уклоняясь от него, я рефлекторно отскочил назад и утратил сцепление с землей - буквально на мгновение. Этого времени гиганту хватило для второго удара.
  Новый мир частенько бил меня - порой удары были такой силы, что дух вышибало... Ни один из тех ударов не шел ни в какое сравнение с тем, что я испытал сейчас. Помнится, недавно я сравнивал Виктора с Петром...теперь я понял, как это было наивно. Камень Душ проскрежетал по позвоночному столбу, разрывая связки, фиксирующие его у вмиг парализованного сердца, сместившись от жестокого удара, а легкие взорвались, будто два перекачанных воздушных шарика. Тело швырнуло в сторону, и я метеором пронесся мимо злосчастного столба, не в силах даже пошевелиться, чтобы как-то смягчить падение. Удар о стену окончательно потушил сознание. Вашу мать...допрыгался.
  Разрыв обоих легких, паралич сердечной мышцы, вызванный ее ушибом, поломанные ребра, сотрясение мозга от столкновения со стеной, вывернутое под неестественным углом запястье и выбитое плечо на левой руке, поврежденный позвоночник, от которого по всему телу расходились волны боли... Это далеко не все последствия от всего лишь одного удара Офицера по имени Виктор.
  С трудом открыв глаза, я попытался сфокусировать взгляд - и потерпел неудачу. Травмированный мозг не желал сотрудничать, и утверждал, что Земля вертится отнюдь не вокруг Солнца, а вокруг вашего покорного слуги. Пришлось сомкнуть веки, чтобы прекратить эту карусель - стало хоть и ненамного, но легче.
  Я валялся у злосчастной стены, ощущая себя настоящим мертвецом. Как я вообще выжил?
  Вот с чем был полный порядок - так это с Аурой. Откат от Ластика практически прошел, и теперь она активно занималась исцелением покалеченного тела. Выходит, я валялся без сознания где-то с минуту - примерно такое время отката заклятья без участия сознания...
  Робкая попытка вздохнуть провалилась - в груди раздалось мерзкое клокотание, и по подбородку на деформированную грудину тут же побежала тонкая струйка крови. Видимо, какое-то время мне придется обходиться без кислорода, благо я точно знаю, что организм с этой задачей справится без особого труда - проверено. Больше волнения вызывало остановившееся сердце - в голову никогда не приходила идея провести на нем подобные испытания. Однако никаких видимых последствий отсутствие пульса за собой пока что не повлекло - Аура каким-то образом компенсировала травму. Адекватно воспринимать окружающую действительность я мог так же лишь благодаря ей. Дело в том, что способ, благодаря которому информация достигает сознания Офицера, существенным образом отличается от привычного простому человеку. Раньше как было: увидел/услышал что-то - сигнал пошел в мозг, где должным образом обработался, и на выходе имеем окончательное знание об объекте наблюдения. Аура же транслировала знания напрямую в сознание - проще говоря, знания будто бы всплывали в голове, минуя все промежуточные этапы, избегая возможности быть искаженными. Сотрясение мозга не помеха - я точно знал, что происходит вокруг. Но вот самостоятельное мышление уже вызывало проблемы - мысли разбегались и было очень сложно сосредоточиться - думать за меня Аура, увы, не могла. Но и без этого было очевидно - валяться и дальше в ожидании полного исцеления будет глупо - судя по состоянию энергетики замершего на противоположной стороне площади Виктора, он успешно справлялся с отрицательными эффектами от моего заклинания. Вряд ли у меня в запасе есть хоть бы десять минут. Черт, как же хреново вышло...и как он успел меня ударить? Насколько же мощная у него энергетика, раз смогла противостоять Ластику, который до этого момента даже Демонов валил на раз...за одним неприятным исключением. Впрочем, нечего на судьбу жаловаться - я знал, что у Виктора стойкость будь здоров, и очень стабильная Аура. Надо действовать...
  Было очевидно, что мое заклятье с каждой секундой слабеет, пытаясь перегрузить определенные участки его Ауры, которая к тому же активно этому сопротивляется. Еще несколько минут, и Виктор придет в сознание - этого нельзя допустить ни в коем случае!
  В данный момент Аура Офицера сражалась с теми изменениями, которые с ней происходили, чисто инстинктивно - сознание самого Виктора было успешно заблокировано. А это значит, что ментальное вмешательство, которое я собираюсь совершить, останется без должного внимания...по крайней мере я очень на это надеюсь!
  Настало время <<засадного полка>>.
  Предусмотрительно подготовленный перед началом поединка инфопакет без видимых проблем вошел в ослабленную, лишенную сознательного управления энергетику, и растворился где-то в глубине ее ментального слоя. Когда Виктор придет в себя, он, конечно, поймет, что новая информация не является его частью - и сможет заблокировать ее, лишив меня всего, чего я достиг этим боем. Однако я не собираюсь давать ему ни единого шанса на спасение. Первый шаг - доступ к ментальному слою его Ауры, я сделал. Теперь осталось реализовать второй, и последующие шаги.
  Подчиненные ему Офицеры, кстати, как я и ожидал, тихо-мирно стояли в сторонке и даже не пытались вмешаться в схватку - слишком ежовыми оказались рукавички, в которых он держал своих Миньонов. Не зря он говорил об отсутствии инициативы у подчиненных, ой не зря - и большое ему человеческое спасибо за эту информацию! Все двадцать четыре человека стояли у самого края площади, не показывая никаких признаков волнения, в ожидании момента, когда их Хозяин придет в себя и размажет тонким слоем зарвавшегося мага.
  А вот я этого допускать совершенно не желал: новая порция пропаганды просочилась в Ауру гиганта сразу же вслед за первой.
  Началась гонка со временем. С одной стороны - растворяемое энергетикой заклятье, а с другой - следующие в мозг непрерывным потоком волны информации. Кто справится первым - тот и победит в этой непривычной для меня войне.
  Вдоль ноющего, несмотря на все мои попытки заглушить боль, позвоночника сбежала капля пота - форсированное создание и передача сложных ментальных конструктов дело непростое - а ведь я еще и пытался органично встроить их в сознание живого человека! Офицера! Который, мягко говоря, превосходил меня по многим энергетическим параметрам! Несмотря на кажущуюся простоту, это оказалось тяжелейшей задачей - а тут еще и изломанное тело каждую секунду давало о себе знать вспышками острой боли то тут, то там.
  Как же мне заставить покориться этого богатыря своей воле? Какие закладки в его мозгу смогут существовать достаточно долго для того, чтобы успешно выполнять задачи, которые я поставлю перед ними? Сделать из Виктора своего Миньона? Это было бы самым хорошим вариантом, если не сказать идеальным, но вот беда - подчиненным он не станет ни за что - слишком я слаб для того, чтобы провернуть подобный фокус. Закладка разрушится сразу же, как он до нее доберется. Так мало того, что программа не сработает - на меня тут же обрушится весь его гнев, и боюсь, мне не пережить его. Попытаться сделать из него друга? Этот вариант так же посетил мою голову, однако слишком велика разница между нашими нынешними отношениями и дружбой - закладка рассыплется через несколько минут, максимум - часов.
  До того, как атаковать Виктора, я склонялся к третьему варианту - сотрудничество. Сейчас я без труда мог внушить ему мысли о пользе взаимовыгодного партнерства, но и этот вариант мне, к великому сожалению, пришлось отмести. Принцип действия Ластика заключался в полном блокировании памяти. Все знания, накопленные за жизнь, воспоминания о близких людях, даже память о самом себе - все это пропадало... Я до сих пор с содроганием вспоминаю свое состояние после того, как Демон вырубил меня этим заклятьем. Однако оно не стирало память навсегда. Так что, когда Виктор придет в себя, то он обязательно вспомнит сражение между нами - и плакал наш воображаемый союз. А время неумолимо двигалось вперед, отнимая у меня драгоценные секунды... А может...
  <<Я рискнул выйти против заведомо более сильного врага, рассчитывая на бой, по окончании которого он признает меня достойным членом своей команды. Возможно, мне даже удастся стать кем-то вроде его заместителя - вторым после бога, если можно так выразиться. Однако демон, живущий во мне все же одолел здравый смысл, возжелав большего, и я сломя голову ринулся в атаку, желая утвердить свое превосходство...и проиграл. Глупец! Теперь остается рассчитывать лишь на то, что случившийся со мной приступ власти не подтолкнет Виктора к радикальному разрешению нашего небольшого недоразумения. Он очевидно сильнее меня, и теперь я очень хорошо вижу эту разницу в силе - после такого-то удара как не ощутить? Я отчасти согласен с его позицией относительно магов - мы действительно самовлюбленные, заносчивые сверх меры, считающие себя избранными люди. Однако горькая пилюля правды, которой он меня угостил, показала, как дела обстоят на самом деле. Скромнее надо быть, скромнее!>>
  Хмм... Он уже приходит в себя... Не думаю, что он сможет сразу же восстановить свою личность - даже такому монстру как Виктор для этого потребуется какое-то время. За это время я должен убедить его в том, что с его помощью осознал всю глубину своей ошибки, и больше так не буду. Ну и...понять и простить, верно?
  Ластик в последний раз вспыхнул в глубине Ауры гиганта, стоящего на другом конце парковки, и без остатка растворился в ней. Началось...
  План был простой: убедить Виктора в том, что агрессия с моей стороны являлась следствием вируса, а не моей собственной инициативой - это раз. Два - остаться после этого в живых: именно для этого я только что проецировал в его мозг мысли о моем поражении и готовности принять его главенство. Ту же операцию я проделал с окружающей нас атмосферой. Три - я не стану Миньоном - чего можно было бы ожидать в случае конфликта с другим Офицером - тут я рассчитывал на самого Виктора. Он хочет обладать властью, но основанной не на подчинении и рабстве, ибо понимание того, что подчиненные в услужении теряют себя, становясь марионетками, у него уже есть. Во мне он не хочет видеть марионетку, о чем косвенно заявил перед боем. К тому же он жаждет битвы - возможно, и это желание сыграет мне на руку. И четыре...ну, об этом пока рано говорить.
  Аура местного Хозяина восстанавливалась с феноменальной скоростью - мне потребовался целый час для восстановления личности. Спустя шесть минут с небольшим Виктор пришел в сознание. Еще три ему потребовалось для того, чтобы привести мысли в порядок. Все это время я неподвижно лежал у злополучной стены, постепенно истекая кровью, которой подо мной набежало довольно приличная лужа. Что ж, так даже лучше - эффект умирающего лебедя будет не лишним. Я нарочно тормозил исцеление организма, притворяясь человеком, всерьез и без особого успеха занятым борьбой со смертью. Это должно уберечь меня от возможной агрессии со стороны Виктора. Не думаю, что он будет срывать гнев за свое временное бессилие на умирающем от его же удара сопернике.
  Тишину, Тишину, царившую на стоянке, нарушил тяжелый звук шагов исполина. Я с видимым трудом оторвал подбородок от груди и мутным взглядом посмотрел на приближающуюся фигуру, пытаясь поймать неуловимый фокус. Виктор остановился напротив и опустился на корточки, оперевшись локтями на колени:
  - Ну и как ощущения?
  Попытка ответить провалилась - вместо слов из горла хлынул поток крови. Разорванные легкие не выдержали даже такого минимального напряжения, и зарубцевавшиеся было на них раны вновь начали обильно кровоточить. Все, что я успел сделать перед тем, как без сил уронить голову вниз - это криво усмехнуться окровавленными губами.
  Офицер вытянул руку и, схватив меня за волосы, вернул мои глаза к себе:
  - Я спрашиваю - как ощущения, Денис, друг мой? Что-то ты оказался совсем тухлым бойцом, даже с теми двумя я возился дольше... Или это я с тех пор стал сильнее? - он повертел мою голову из стороны в сторону, будто ожидая прочесть на бледном лице ответ на вопрос. На этот раз моих сил не хватило даже на то, чтобы усмехнуться.
  - Мыслю, так оно и есть. - он отпустил меня и бодро встал на ноги, повернувшись к своим Миньонам, покорно ожидающим развязки столь необычного боя:
  - Вы видели все своими глазами, мне нечего добавить. Развивайте свое биополе, и возможно, когда-нибудь вы сможете приблизиться к моему нынешнему уровню! А сейчас помогите моему гостю, не то он ласты склеит!
  Выдав нетипичный для себя жаргонизм, он направился по гравийной дорожке в сторону главного музейного корпуса. Я притушил свою Ауру, симулируя потерю сознания, и позволил беспрепятственно подхватить свою тушку и потащить ее в неизвестном направлении.
  В конечном итоге все вышло не совсем так, как я планировал, но тоже неплохо. Я жив, а через пол часа, или лучше час - чтобы не вызывать подозрений Виктора, буду еще и здоров. Надеюсь, и дальше все пойдет как надо. Установленные в его голову закладки должны заставить его мыслить в необходимом мне направлении.
  Я все еще не был уверен до конца, что принял верное решение относительно Виктора. Теперь надо мной дамокловым мечом висит перспектива стать Миньоном человека, чьих взглядов я совершенно не разделял, и не хотел разделять. М-да, дела... Но было в моем положении и несколько плюсов: во-первых, моя Аура уже давненько прекратила развиваться - в последнее время я все больше занимался улучшением контроля над ней, но силовые характеристики оставались на уровне месячной давности - примерно тогда я перерос большую часть Офицерского состава Центра. Надо рассматривать Виктора с его аномально плотной Аурой в качестве очередного трамплина. Во-вторых, теперь у меня есть, выражаясь блатным языком, крыша, которая прикроет меня от возможных проблем. Это тоже плюс. И, наконец, главная причина - желание сделать из Виктора своего подчиненного. Пора и мне переходить в высшую лигу, а раз так - то и рисковать следует по-крупному. Пока я не знаю, как можно провернуть подобный трюк - но уверен, что со временем пара годных идей посетят мою голову.
  - Эй, Мерлин! Что ты там говорил насчет Севастополя? Какая там сила есть?
  Я довольно усмехнулся про себя - работают закладочки, работают! И даже лучше, чем я ожидал:
  - Так и есть. Я сам точно не знаю, что именно из себя представляет эта сила, однако все сильные Офицеры стремятся заполучить ее. Начальник Московского Центра, хозяин Колизея - который Альфа, я тебе про него рассказывал - все они хотят заполучить ее. Я тоже решил испытать удачу, но наш поединок показал, что силенок у меня, скажу прямо - маловато для подобного. Я уверен, что там соберется куча сильного народа - еще бы, такой пряник...
  После моего фееричного поражения прошло всего пара часов, а я был уже как новенький - чему не уставал громко удивляться, выражая восторги в адрес лечивших меня Миньонов. Хотя по сути, они всего лишь влили в меня прорву энергии - очень расточительный способ исцеления, на мой взгляд, хоть и весьма действенный - особенно для тех, кто не обладает собственным генератором энергоресурса в виде Камня Душ.
  Что касается отношения ко мне Виктора...оно практически не изменилось. Он был все таким же дружелюбным; нет-нет, да журил меня за попытку прикончить его, потихоньку переходя на интересные мне темы. Ради восстановления мира пришлось рассказать ему о том заклятье, которым я его вырубил. Выслушав ответ, Виктор лишь удивленно покачал головой:
  - Ишь ты, какая пакость... - и больше мы к этой теме не возвращались.
  Сразу как я встал на ноги он вызвал меня в свой кабинет. Мы поговорили - разговор , мягко говоря, был непростой: пришлось тщательно подбирать буквально каждое слово, но я справился. Затем Виктор, на правах победителя, потребовал оговоренной контрибуции, и мне ничего не оставалось, как согласиться с ним. Не прошло и двух часов, как наш диалог стал идти в определенном направлении: моя жизнь до Вторжения плавно перешла в жизнь после него, потом поговорили о Центре и его Офицерах - я невзначай проболтался о том, что в Москве полно магов уровнем гораздо выше меня. По задумке, это должно было натолкнуть здоровяка на конкретный ход мыслей - и я не ошибся. Виктор, как и любой зараженный вирусом, хотел доминировать, а основой силы, подавляющей это, является сила. А кто же откажется от силы, к которой нужно лишь руку протянуть?!
  - Пряник, говоришь... Знать бы наверняка, что там!
  Я пожал плечами:
  - А кто знал о Вторжении и появлении магии? Никто. Нужно стараться везде быть первым - и тогда... - я красноречиво посмотрел на сидящего в своем кресле гиганта. Тот задумчиво пожевал губами, и весомо ответил:
  - Завтра. Завтра мы выдвигаемся к Севастополю.
  Я с готовностью кивнул. Отлично!
  6.
  Наступило такое долгожданное завтра.
  Солидная колонна из восьми автомобилей разных марок бодро катила по шоссе на юг, отмеряя километр за километром. Следующим пунктом моего...вернее, уже нашего с Виктором и его группировкой маршрута был Харьков. По убеждению верзилы, большой город, в котором наверняка есть свой Хозяин, будет прекрасным местом для начала его экспансии. Закладки, что я вложил в голову гиганта, сработали не совсем так, как я рассчитывал - рассказ о Высших Офицерах, каждый из которых жаждет заполучить неведомую силу, таящуюся в Севастополе, возбудили в самоуверенном великане желание единоличного обладания оной. Императорские замашки, однако... В итоге я смог-таки подбить его на совместное путешествие, что уже было неплохо, и понемногу садил в на удивление податливый мозг зерна необходимых мне мыслей, надеясь в скором времени собрать неплохой урожай. Узнав Виктора несколько лучше, я понял - будь у меня побольше времени, хоть с месяц - и я смог бы без лишнего шума сделать из него преданного Миньона. Зомби Миньона, если быть точным - иначе не выйдет при всем желании, слишком уж мятежным духом обладает кандидат в подчиненные. Но даже в роли марионетки он мог бы быть крайне полезным...плюс у меня появится доступ к его Миньонам - а это пара десятков не самых слабых Офицеров с заранее промытыми мозгами: переформатировать их <<жесткие диски>> на свой лад не составит большой сложности - и можно принимать пополнение! Ах, мечты, мечты...
  В данный момент я ехал во главе колонны на своей изрядно помятой Рыси, рядом со мной сидел один из Офицеров Виктора, и тиранил меня самыми разными вопросами, по большей части касающимися магии. Сам богатырь предпочел передвигаться на своих двоих, отказавшись от транспорта по вполне понятным причинам, и сейчас мчался в нескольких сотнях метров правее дороги, по которой мы ехали, периодически то отставая, то вырываясь вперед. Мощная Аура была отличным маяком, по которому обнаружить гиганта не составляло труда.
  - Как это происходит? Я не знаю ни одного заклинания, так что...
  Я искоса взглянул на скучающее лицо своего попутчика, который решил узнать у меня то, что не мог узнать от своего Хозяина:
  - Ну, если ты не знаешь хоть одного, даже самого простого заклятья, тогда я даже не представлю, с чего начать.
  Тот пренебрежительно взмахнул рукой, копируя один из характерных жестов Виктора:
  - Начни с самого начала!
  Я усмехнулся краешком губ - ага, вначале было слово:
  - Ну, с начала - так с начала. Начну с того, что магия сочетает в себе несколько элементов, и чем она сложнее - тем больше элементов вовлечено в ее создание.
  Офицер кивнул, соглашаясь - это ему было понятно. Я продолжил:
  - Под элементами я имею ввиду Ауру пользователя магии. Она, как ты сам знаешь, состоит из разных...не знаю, как правильно: слоев? Частиц? Сам еще не разобрался толком... Так вот: для того, чтобы создать простую магию - к примеру Лазер, я проделываю следующую последовательность действий: сплетаю из пары десятков энергетических нитей основу для заклятья, которую после сразу же заполняю...ммм...тем, что дает ему жизнь. - я снова бросил взгляд на соседа. Тот сидел, скептически поджав губы, будто не верил...или не понимал.
  - Понятно?
  - Как-то не очень. Из каких нитей? Откуда ты знаешь как плести эту основу? И что это за жизнь такая? Ты прямо как бог какой-то - вдыхаешь жизнь! - он усмехнулся и покачал головой, будто я его чем-то разочаровал.
  - Нити - это и есть частицы, составляющие Ауру. У нее нет стабильной формы - поэтому могут быть хоть нити, хоть частицы, хоть что-то еще...разные заклятья требуют разного подхода.
  Дождавшись неуверенного кивка, я продолжил:
  - Насчет твоего второго вопроса - откуда знаю? Так Демоны подсказали. Магию же у них изучать надо, у людей почему-то не получается подсмотреть. И третий вопрос...я, если честно, даже не знаю, как тебе ответить. Это целый комплекс мыслеобразов, который состоит из эмоций, воспоминаний, в том числе и чужих. Ну, как бы объяснить...давай все-же вернемся к Лазеру! - я вытянул левую руку в проем отсутствующей двери и не торопясь, за несколько секунд сформировал вышеупомянутое заклятье. С кончика пальца сорвался ярко красный луч, который несколько секунд бежал рядом с машиной, с шипением срезая траву и мелкий кустарник, растущий на обочине. Я прислушался к самому себе - мне так часто приходилось использовать это заклятье, что я активировал его без особого контроля со стороны сознания, и сейчас как бы вспоминал, как оно создается:
  - Ну...все примерно так, как я и говорил: сперва я сплетаю каркас - он служит основой для реализации возможности использования магии...
  Мой собеседник хмыкнул:
  - А если проще?
  Я незаметно выдохнул - как же сложно объяснять прописные истины тому, кто не бельмеса не понимает в теме разговора:
  - Если проще... Лазер для меня - это шипящий, как на раскаленной сковородке белый свет. У него металлический привкус и нет источника, он сам по себе. Комбинация из этих образов вдыхает жизнь в Лазер, и в итоге...- я со значением дунул на палец, будто сдувая дымок, вьющийся из дула воображаемого револьвера:
  - Происходит магия. А каркас позволяет этой магии произойти.
  Пассажир непонимающе пожал плечами, явно не впечатленный увиденной пантомимой, ровно как и моими пояснениями. Я ответил ему тем же - нечего на зеркало пенять, как говорится. Однако беседа прервалась совсем ненадолго:
  - Значит, стоит немного пофантазировать, и получается магия?
  Я поморщился - пытаться объяснить то, что я сам понимал не до конца, было дурацким занятием, да и надоело это мне порядком:
  - Вроде того. Главное - знать, что и как фантазировать. Тогда все получится.
  - Если в голове в этот момент на самом деле что-то переворачивается, как говорит Хозяин, то эдак недолго и свихнуться! Это оттого вы, маги, такие повернутые?
  Вопрос, заданный пассажиром с соседнего сиденья, был, прямо скажем, непростым для объяснения. Особенно если оно нужно человеку, знакомому с магией только по сказкам - Виктор не позволял себе всерьез заниматься магией и строго следил за тем, чтобы его подчиненные не маялись дурью вроде изучения заклинаний, посвящая все свободное время тренировкам тела и полному замещению слабой людской плоти демоническими аналогами. Сам он продвинулся в этом направлении очень далеко: если я старался не терять людские черты, в том числе те, что касаются особенностей физиологии, то он ничем себя не ограничивал. Богатырские размеры его тела объяснялись именно этим - чудовищную силу вкупе с едва ли не сверхзвуковой скоростью нужно было куда-то впихнуть. Регенерация и скорость энергообмена между Аурой и физической оболочкой становились просто сумасшедшими, увеличиваясь в разы - мне такого не достичь при всем желании, по крайней мере на данный момент. Однако был и побочный эффект, являющийся критичным для меня - при таком методе развития тонкие Аурные манипуляции становились невозможными. Это все равно что попытаться въехать на слоне в посудную лавку, стараясь ничего при этом не порушить.
  - Не без этого конечно...но я бы не стал мести всех под одну гребенку. Безопасности ради можно использовать простые заклятья - вроде молнии или лазера, которыми, кстати, вполне успешно пользуется твой Хозяин... Толку от них в современных реалиях не так много, как хотелось бы, зато влияние на мозг минимальное. Но, если говорить о другой магии, более сложной - тогда последствия, конечно, могут быть серьезнее, чем простая головная боль.
  Мужчина оживился:
  - Как твой Ластик?
  Я согласно кивнул - про мой козырь все уже были осведомлены - за что стоит отвесить отдельный поклон Виктору. Мало того, что он постарался вытянуть из меня всю информацию о Ластике, так после еще и поделился ею со всеми своими Миньонами. Само собой, все особенности заклинания я не стал раскрывать, а кое-где и приврал - ради своей безопасности:
  - Точно, мой Ластик одно из них. Сложность в том, что для подготовки подобной магии нужно много времени, и то не факт что получится! Плюс откат длится с пол часа...плюс чувствуешь себя после применения как пыльным мешком ударенный... Минусов, конечно, много, не буду спорить. Ваш Хозяин смог найти путь намного лучше: нет способностей к сложной магии, зато практически полная к ней неуязвимость. Плюс физические кондиции сверх всяких разумных пределов.
  Слуга обсуждаемой персоны довольно закивал, будто был каким-то образом причастен к величию своего Хозяина:
  - Вот и я говорю - глупо быть волшебником: слишком большие риски при сомнительных силах. Если в Харькове за главного будет волшебник - то у нас не будет никаких проблем.
  Усмехнувшись, я ответил:
  - Не стоит недооценивать магов. Я далеко не самый сильный из нашей братии, и считать победу надо мной серьезным достижением не...
  От дальнейших пояснений меня оторвал мощный выброс силы метрах в пятидесяти от дороги. Мы с Офицером одновременно повернули головы направо, пытаясь понять, что произошло. Я ощутил, как вдоль позвоночника пробежал неприятный холодок, когда увидел несколько знакомых Демонов. Помимо воли я зло пробормотал:
  - Проклятые покрывала!
  Пять...нет, уже девять Демонов появились друг за другом будто из ниоткуда и быстро набрав скорость, полетели туда, откуда Виктор плеснул Аурой. Размер тварей был примерно одинаковым, и составлял около полутора метров на сторону.
  На мгновение я ощутил глупую радость - наконец-то настал конец его бесконечной спеси! Но тут же одернул себя: не для того я рисковал жизнью, чтобы лишиться сильного союзника в самом начале путешествия! Пассажир моей заминки не заметил. Оскалившись, он схватился за лишенную стекла раму и, казалось, был готов выпрыгнуть из машины на полном ходу. Я ударил по тормозам, выкручивая руль в сторону, и Рысь, взвизгнув напоследок покрышками, встала на месте. Попутчик тут же выскочил из остановившегося джипа и ринулся за Демонами, пригнувшись к земле. Обернувшись, я заметил, как еще несколько Офицеров покинули уютные салоны иномарок и метнулись на помощь своему Хозяину, разбегаясь широким веером.
  Пытаясь подавить внезапное напряжение, охватившее меня, я выплеснул в окружающий мир волну энергии - твари могут становиться невидимыми, и сейчас это знание может спасти мне жизнь. Лезть на рожон не хотелось, но и оставаться в стороне я не мог - как бы охочий до битвы Виктор не увидел в этом трусости. Если бы мне предложили поставить на кого-то в грядущей схватке, я не раздумывая поставил бы на него. Значит, моя цель сейчас заключается в оказании помощи своим союзникам в лице Офицеров, которых он призвал - в то, что у них был готов заранее разработанный план я не верил, как не верил и в то, что они рванули в бой исключительно по собственной инициативе.
  Сканирование показало, что поблизости нет Демонов, так что я вышел из машины, держа наготове Лазер - по моим прикидкам луч раскаленной энергии должен справиться с плотью тварей. И почему я не воспользовался им в нашу первую встречу? Ай, плевать!
  Выпрыгнув на дорогу, я бросился вслед за мелькающими впереди спинами людей. Судя по шуму, Виктор уже веселился вовсю: я услышал его довольный хохот и над моей головой пролетел кусок твари, разбрызгивая вокруг капли красной крови. Ускоренное восприятие позволило увидеть угасающие на бледной шкуре магические символы. Демон так и не успел применить заклятье, которому я подвергся не так давно. От второй половины разорванного <<покрывала>>, которое прилетело сразу вслед за первым, пришлось уворачиваться. Я цыкнул, отскочив в сторону, и тут же едва не поплатился за это.
  Нога будто попала в капкан - бывший невидимым Демон прятался среди густой травы, и меня угораздило наступить прямо на тварь. Та, само собой, не замедлила отрастить когти и сцапать мою ногу, обернувшись вокруг нее плотоядной портянкой. От неожиданности я подскочил на пол метра вверх и мгновенно сплел еще один лазер - на сей раз у поврежденной конечности. Яркий луч с сухим треском выжег в демонической плоти отверстие, и зигзагом пробежал по содрогающемуся телу, отрезав напрочь добрую его треть. Не знаю, как у покрывалообразных демонов устроен организм, но конкретно этот не смог выдержать нанесенного урона и с хлюпаньем отвалился, оставив в пострадавшей икре костяные шипы. Чертыхнувшись, я вырвал их, в очередной раз поблагодарив самого себя за умение блокировать боль, и отшвырнул в сторону. Видимо, сканирование откладывается - Виктор за несколько секунд умудрился так забить все окружающее пространство своей энергетикой, что попытки ощутить в этом бардаке хоть что-то становились невозможными.
  - Эгоист чертов!
  Через пару секунд дырки в моей ноге уже не кровоточили, и я огляделся по сторонам. Довольно высокая трава вкупе с неровным рельефом усложняла наблюдение за ходом схватки, при этом заметно ограничивая меня в действиях. Если я начну стрелять по мелькающим в зарослях теням, то вполне могу попасть по своим. Не думаю, что Лазер сможет убить кого-то из последователей Виктора, однако хотелось бы по возможности избежать неприятных инцидентов. Черт, большинство известных мне заклятий либо обладают слишком большой разрушительной мощью, либо бьют по площади, чтобы швыряться ими направо и налево без разбору. Придется снова взвинчивать восприятие, чтобы бить наверняка.
  Судя по всему, Демонам приходилось несладко - Виктор при поддержке своих Офицеров уничтожил уже с десяток тварей - я видел разорванные тушки, истекающие кровью, тут и там, однако складывалось ощущение, что их не становилось меньше. Это наблюдение заставило меня замереть на месте вместо того, чтобы вступить, наконец, в бой. Живучий верзила в любом случае не пропадет, а вот насчет себя я не был так уверен.
  В очередной раз чертыхнувшись, я сделал несколько шагов назад, отойдя к самой дороге, и прислушался к ощущениям, что доносила до меня Аура. Что-то было не так. Уже сейчас, по прошествии двадцати секунд с начала вражеской атаки я видел, что количество Демонов и не думает сокращаться. Напротив - их стало как будто намного больше - навскидку никак не меньше тридцати! Я заметил, что они разделились на две примерно равные группы: первая атаковала Виктора, не обращая особого внимания на его подчиненных, а вторая летала в кажущемся хаосе неподалеку, понемногу забирая группу сражающихся людей и Демонов в широкое кольцо. Я сглотнул и сделал еще шаг назад - кто знает, что у них на уме? Однако...однако тех тварей, что не приближались к всеобщей свалке, можно было без опаски бить!
  Я вскинул руку, ощущая, как сгущается воздух вокруг, и выбрал мишень таким образом, чтобы луч прошел сразу через нескольких летунов. Четверть секунды на формирование заклинания - и поток рубинового света без труда рассекает тела сразу троих. Успокаивая волнующуюся Ауру, я тут же создал аналогичное первому заклятье - на этот раз мне не так повезло: только один Демон стал жертвой магии. Начавший было выстраиваться вокруг увлеченных битвой Офицеров круг развалился. Но я не сильно этому обрадовался, ибо твари рванули ко мне, как по команде. Что ж, вряд ли до меня доберется хоть одна!
  Оценив траекторию их полета, я понял, что теперь комбо выстрела не получится - наученные горьким опытом, они перемещались на разной высоте, постоянно меняя траекторию движения. Ладно, пускай так... Лазер уже давно не то заклинание, после которого мне нужен долгий отдых. Это вам не Радужная броня или тем более Ластик... Поток моих мыслей прервал удар собственной ладони по лицу, когда я злобно прошипел:
  - Идиот! Кретин! Алая Сфера же!
  Как я мог забыть о заклинании, изученном мною еще в Москве?! Это же именно то, что сейчас нужно!
  Меньше двух секунд мне понадобилось на формирование плетения и насыщения его силой.
  - А теперь вот вам дискотека! - я мстительно засмеялся, когда из Алой Сферы зависшей над моей головой, вылетел тонкий пучок энергии, мощности которого, тем не менее, вполне хватило, чтобы несколькими огненными росчерками сделать из одного покрывала две тяжело упавшие на землю наволочки. Отличное решение - заклятье было автономным, не требовало много ресурсов, и управлять им было гораздо проще, чем обычным Лазером. Двух Демонов я располовинил менее, чем за пять секунд, и вновь засмеялся. И от этих слабаков я удирал не так давно? И эти слабаки смогли победить? Меня?! Одного из сильнейших Офицеров Московского Центра?! Смех превратился в какое-то хриплое карканье, когда внезапно выплеснувшаяся ярость перехватила горло. Ярость в первую очередь на себя и свою дурость - это ж надо - забыть про Алую Сферу! Да что со мной происходит, в конце концов?! Когда это я стал забывать элементарные вещи?! Захотелось сорвать с себя маску третьесортного мага и сейчас же использовать все, что у меня есть, обрушить всю магию на тварей из иного мира. Чудовищным усилием воли загнав гнев поглубже, туда, откуда он не мог отразиться на поверхности моей Ауры вибрирующей рябью, я постарался взять себя в руки. Не время потакать своим глупым эмоциям, не время и не место. Я вновь напомнил себе, ради чего рисковал жизнью в поединке с Виктором. Он мне нужен, а демонстрация истинных возможностей наверняка насторожит его, и тогда плакал мой маленький сад в его голове.
  Порезав на лоскуты еще трех Демонов, я решил, что Аура достаточно успокоилась для повторения Алой Сферы, и создал второй светящийся шар над головой. Управлять сразу двумя заклинаниями было несложно - я без труда мог контролировать с десяток Сфер, а если ускорить восприятие - то их количество поднималась более чем вдвое. Однако при такой нагрузке о применении другой магии можно было забыть. В данный момент того, что уже есть, должно хватить.
  Разрезав очередное покрывало, попытавшееся напасть на меня сверху, на четыре части, я решил, что ближайшее свободное время посвящу тем заклинаниям, которые использовал не так часто: нужно обязательно вспомнить весь свой арсенал. Глупо не пользоваться имеющейся силой.
  В десяти шагах от меня пролетел один из Офицеров Виктора, и с грохотом врезался в бок микроавтобуса, так и не успев сгруппироваться. Грохот от столкновения напомнил мне звук от выстрела из крупнокалиберного орудия, а машину едва не опрокинуло. Судя по состоянию Ауры, мужчина перенес свой полет без особого ущерба для здоровья - несколько переломов не считаются. Я был в курсе, с какой скоростью эти парни способны регенерировать: пол часа - и он будет как новенький. Мой удивленный взгляд обратился в направлении, откуда он прилетел. Не знал, что эти Демоны могут так швыряться людьми!
  Перечеркнув лучом Лазера еще одну чересчур активную тварь, решившую зайти ко мне на бреющем полете со спины, я одним прыжком вскочил на крышу Рыси - вид на битву отсюда открывался гораздо лучше, чем с дороги. Виктор размытой тенью мелькал по полю, земля которого странным образом выдерживала его безумные рывки из стороны в сторону, уворачиваясь от атак медлительных летунов, и тут же наносил контрудары, каждый из которых разрывал попавшую под него тварь на части. Я прищурился - вокруг богатыря вилось никак не меньше тридцати штук, и не менее четверти из этого количества уже успели выстрелить в его Ауру своим заклятьем, и теперь штурмовали ее. Сглотнув, я уделил внимание очередной твари, которая вознамерилась провернуть этот же трюк со мной, наливаясь светом, и прикончил ее. Десяток тех, которых отвлекали на себя Офицеры... Плюс пять...уже четыре, которые решили избрать своей мишенью меня... Откуда, черт возьми, они берутся?! Сократив количество своих соперников еще на одного, я в очередной раз выплеснул огромный объем энергии в окружающее пространство, пытаясь хоть на какое-то время обрести контроль над ближайшей территорией. Не думаю, что Виктор будет этому рад, но интуиция подсказывала мне, что стоять вот так мы можем еще очень и очень долго. Нужно найти первоисточник наших неприятностей.
  Я уже понял, что происходит: на нас напала не стая одинаковых Демонов, как я подумал, впервые столкнувшись с ними - сбиваться в большие группы не в их обычаях. Все эти покрывала - это части одного и того же Демона, которыми он либо управляет дистанционно, либо которые имеют что-то вроде коллективного разума. Хотелось бы, чтобы верным оказался первый вариант - ибо в таком случае можно обнаружить центр, уничтожив который, можно считать победу своей. Именно этим я сейчас и занялся.
  К сожалению, из-за бушующего совсем рядом Виктора, эта задача сильно усложнялась - приходилось постоянно накачивать силой окружающее пространство, чтобы не потерять контроль. Неожиданно давление его энергии резко ослабло. Оглянувшись, я увидел, как он огромными прыжками несется прочь от дороги с остановившимися на ней машинами.
  - Куда его черт понес?
  Несмотря на то, что я пробурчал эти слова себе под нос, они оказались услышаны:
  - Уводит тварей...подальше...от нас. Чтобы...чтобы не мешать тебе...
  Давешний летчик уже выбрался из покореженного куска металла, в который превратилась боковая дверь микроавтобуса, и теперь стоял рядом с моей машиной, тяжело опираясь на гнутый кенгурятник:
  - Давай, маг - ищи...
  Я решил оставить вопросы на потом, и сосредоточился на том, на чем, собственно, и остановился. Без давления чужой энергетики дело стало быстро налаживаться - зона моего покрытия за несколько секунд выросла с пары десятков до полторы сотни метров, и можно было не отвлекаться на постоянную энергетическую подпитку. Я посчитал, что вряд ли главный Демон скрывается прямо у места сражения, так что не стал заострять внимание на той каше из силы, что крутилась на вытоптанной до каменной твердости полянке неподалеку, и сосредоточил свое внимание на близлежащих окрестностях. С поверхности моей Ауры сорвалась дюжина поисковых дронов, которые тут же разлетелись в разные стороны. Их единственной задачей был поиск Демона с сильной, но хорошо скрытой энергетикой. Их я запустил на авось - вряд ли глупые роботы что-то обнаружат, но...кто знает?
  Удалившись примерно на пятьсот метров, Виктор замедлился, дожидаясь летающих преследователей, и начал забирать вправо, заводя широкую дугу. Он не хотел далеко удаляться от основного отряда, но при этом, видимо, каким-то образом понял мою задумку, и решил отступить. Я одобрительно кивнул про себя - похвальное решение. Ему тоже не улыбается весь день прыгать по полям, уничтожая мелких, но ужасно доставучих приспешников главного Демона.
  Зона моего покрытия тем временем достигла трехсот метров, и я тут же обратил внимание на массивную аномалию, что расположилась дальше по дороге, в окружении невысоких сосенок. Туда тут же метнулись слепленные на скорую руку дроны, и через три секунды я уже знал ответ:
  - Главная тварь дальше по дороге, метров триста вперед! - я выставил палец, указывая направление:
  - Мощная, очень сильная! И здоровенная...
  Последнее я уже добавил не так громко, ибо оказался слишком впечатлен размерами Демона. Тот оказался копией своих маленьких посланников, которые без устали атаковали нас, но при этом каждая сторона этого гигантского покрывала составляла порядка семидесяти-восьмидесяти метров. Учитывая, сколько проблем нам доставили его копии... И как такая громадина смогла оставаться для меня незаметной столько времени?! Однако Виктора размеры не пугали. Получив от раненого Офицера, стоящего рядом со мной, свежие данные, тот круто развернулся на 180 градусов, и пронесся сквозь плотный строй из пытающихся окружить его Демонов, будто раскаленный нож сквозь масло, причем старался первым делом прикончить тех, кто успел соединиться с ним странной энергетической пуповиной. Не успел я снова удивиться тому, с какой скоростью он может передвигаться по рыхлой почве, как гигант метеором пронесся мимо меня и, вырывая подошвами армейских ботинок куски асфальта, бросился к главному противнику. Демоны, что преследовали его, остались позади, пытаясь нагнать быструю цель - пришлось самому взяться за них, разрезав на подлете плотным огнем из двух Сфер. Не успел я отвернуться от последней падающей тушки, как раздался тяжелый, низкий рокот, будто от землетрясения. Через мгновение земля и вправду тяжело вздрогнула - я с удивлением увидел, как лента дороги покрывается густой сетью трещин, будто какой-то исполин решил потянуть за тот ее конец, что скрывался от нас в рощице. Через мгновение снова ухнуло, земля содрогнулась сильнее прежнего, и над деревьями поднялось тяжелое облако пыли вперемешку с обломками деревьев и взлетевшей листвой. Оттуда мощно дохнуло энергетикой Виктора - тот тоже не терял времени даром, совершая какие-то свои манипуляции, одновременно с этим раздался низкий, вибрирующий звук, источником которого мог быть как Демон, так и его соперник.
  Я посмотрел на давешнего летчика, который уже выпрямился, но все еще морщился от боли, переступая с ноги на ногу. Тот верно истолковал мой взгляд:
  - Мы не будем вмешиваться, Хозяин сам разберется.
  Я не заметил никакого волнения или страха в его глазах - вот это понимаю, вера в лидера!
  - И все же я пойду, гляну что это за тварь такая, никогда подобных не встречал...
  Офицер равнодушно кивнул, поморщившись от этого движения, а я спрыгнул с шатающейся из стороны в сторону машины, и легким бегом направился к месту основной битвы, подпрыгивая на дороге, когда та взбрыкивала сильнее обычного. Оглянувшись, я заметил, что Офицеры сгрудились в кучу у моего джипа и что-то обсуждают. Пусть их...
  Вновь раздались несколько гулких очередей, и я решил, что такие звуки мог бы издавать крупнокалиберный пулемет, если бы стрелял под водой. Впереди оглушительно грохнуло, что-то свистнуло, и я резво отскочил в сторону, спасаясь от широкой полосы тонких, вырастающих прямо из-под дороги двухметровых сталагмитов, несущихся прямо на меня. Ширина пространства, попавшего под действие магии была такова, что помимо дорожного полотна ее хватило прихватить еще и солидную часть обочины. Перекатившись через плечо, я оглянулся - заклятье, созданное Демоном, не остановилось и продолжило свой бег: Офицерам Виктора хватило ума сообразить, что оставаться на дороге опасно, и они прыснули в разные стороны. Чем дальше заклинание продвигалось, тем медленнее распространялся рост шипов и тем тоньше и ниже они вырастили, но, к сожалению, до машин вложенного заряда хватило, и я с досадой увидел, как моя Рысь подпрыгнула на пол метра, оказавшись на его пути. Надеюсь, она все еще на ходу...
  Триста метров острейших шипов менее чем за три секунды! Целый лес смерти, который, к слову, и не думает рассыпаться пылью! Такое классное заклятье - и по вине Виктора я остался без него!!! Он до такой степени засрал все вокруг своей Аурой, что пытаться подсмотреть магию издали, на что я, не стану лукавить, очень рассчитывал, стало наивной затеей.
  - Твою жеж мать!
  Ругательство потонуло в шуме очередной канонады, и верхушки деревьев, растущих слева от дороги, рухнули в едином порыве, будто срезанные огромным серпом. Рощи слева больше не было.
  - Да твою ж мать!!!
  Я бросился вперед что есть духу, понимая, что только что просрал еще одно отличное боевое заклятье, и вполне могу упустить еще одно. Это если Демон будет продолжать атаковать, ибо чует мое сердце - черта с два он попадет по нашему шустрому здоровяку. Нужно подобраться к твари как можно ближе, в идеале - вплотную.
  Ускорившись, я влетел в пыльное, насыщенное чужой силой до краев пространство, будто истребитель в штормовое облако, и тут же понял, что, возможно, совершил глупость. Зрение отказало мне в сотрудничестве - видимость оказалась нулевой в самом прямом смысле этого выражения, однако это оказалось наименьшим из зол.
  Давление на мою Ауру оказалось куда большим, чем я был готов испытать - воздух стал вязким, а на плечах будто повисли все грехи нашего мира, такая тяжесть на них обрушилась. Под влиянием мощной Демонической энергетики мои мысли начали путаться, толкаясь и обгоняя друг друга. Я остановился, широко расставив ноги и руки для устойчивости - земля тут качалась, будто палуба судна в сильный шторм, и удерживаться на враз ослабевших ногах было весьма проблематично. Все силы уходили на то, чтобы не рухнуть на колени, поддавшись губительному воздействию чужой энергетики. Я оглянулся назад, пытаясь понять, остаться мне или немедленно бежать...тварь оказалась слишком сильной.
  Сквозь звон в ушах послышался глухой треск, и демоническая Аура вновь пришла в движение, запуская процесс формирования очередного заклятья. Ослабевшие ноги подогнулись, и я лицом вперед рухнул на обломки асфальта - подставленные руки не выдержали веса тела. Я возблагодарил бога за то, что мой желудок пуст - иначе я бы нашел, чем мне заняться.
  Судя по тому, как меня замутило, Демон использовал очень серьезную магию. Я постарался хоть как-то сориентироваться в том бардаке, что меня окружал, чтобы выбраться - но не сильно преуспел: вокруг все трещало и гудело, пыль забивала нос и гортань - пришлось задержать дыхание. То ли заклятье было слишком длинным, то ли я незаметно для себя ускорил восприятие, но мне показалось, что с начала до его активации прошло несколько минут - непозволительно долго!
  Стоило мне подумать об этом, как мощный, жесткий поток ветра размазал меня по искрошившемуся асфальту, будто забавляющийся ребенок - жука, а затем, когда глаза уже начала застилать тьма, протащил по острым камням с десяток метров. Однако был в этом маневре плюс - с разодранных колен я поднялся уже вне пылевого облака, пытаясь устоять под невесть откуда налетевшими порывами ветра, резкими, будто удары хлыста.
  Мельком оглянувшись, я понял, что мне повезло дважды - на расстоянии буквально двух метров от того места, докуда меня дотащило, землю украшали острые шипы, оставшиеся от предыдущего заклинания.
  Вокруг трещало, свистело, выло и грохотало - какофония дикая, просто невозможная - человек в такой ситуации лишился бы не только барабанных перепонок, но и ушей.
  На землю откуда-то сверху рухнул здоровенный обломок асфальта, разлетевшись на три куска, самый маленький из которых чувствительно саданул по голени - но сил ругаться не было. Огромная тень накрыла меня, дорогу, мелко вибрирующий частокол из каменных шипов, и уцелевшие деревья по правую сторону дороги. Превозмогая слабость и тошноту - верные признаки процесса поглощения и изучения заклятья, я поднял глаза к небу, и замер с открытым ртом.
  Гигантское покрывало, которое оказалось гораздо большим, чем я предполагал, величественно поднималось из хаоса на земле в небеса, закручивая под собой воздушные вихри, один из которых только что и протащил меня задницей по изуродованной дороге.
  Я захлопнул рот, не отрывая взгляда от Демона - кулаки вряд ли смогут помочь против эдакой махины...нужна магия, и магия мощная! Лазер? Или может лучше Плазменный шар? Естественно нет! Навскидку толщина твари составляла около метра - и это на самом краю. Ближе к центру она составляла...не знаю, но точно не меньше десяти метров! Вдобавок сейчас существо больше не считало нужным скрывать свое присутствие, и помимо комьев земли, кусков разрушенного дорожного покрытия и водопадов щебня, падающего с покатых боков, распространяло вокруг волны сверхплотной Ауры, которая, уверен, была неплохой защитой от магических воздействий...и против людей, возомнивших о себе слишком много: изображение в глазах двоилось, троилось и уплывало. По разрушительной силе воздействия я бы сравнил этого Демона с тварью, которую войска прикончили на Красной площади - в самом начале Вторжения. Тогда Демоны были ощутимо слабее и умирали без посторонней помощи, но по прошествии нескольких месяцев они успели приспособиться к нашему миру, и теперь старательно его обживали. Я не соперник этой громадине, и меня встревожил вопрос - а соперник ли для нее Виктор?
  Сильные порывы ветра практически разогнали пыль, и я заметил движение в тридцати метрах дальше по дороге. Тот, о ком я только что думал, вставал с земли, с головы до пят покрытый кровью, будто какой-то ненормальный берсерк из фантастического фильма, но на первый взгляд был невредим - даже одежда, как ни удивительно, была цела. У меня все было куда печальнее - штаны и куртка свисали с моего окровавленного тела рваными лоскутами.
  - Виктор, что будем делать?! - я постарался перекричать шум вокруг, но Офицер не услышал моего сдавленного хрипа. Он хищно оскалился, стряхивая с ладоней капли крови, и присел, отставив левую ногу назад. Я ощутил, как энергия вокруг него закручивается в тугой кокон, и понял, что он хочет сделать. Бой все еще не окончен, несмотря на то, что Демон поднялся уже на добрых полсотни метров вверх. Я вновь предпринял попытку докричаться, шагнув к здоровяку:
  - Ты не сможешь допрыгнуть, погоди! Давай попробуем... - дальше я не продолжал, ибо вокруг засвистела шрапнель, брызнувшая из-под ног свечой взмывшего ввысь гиганта, и мне пришлось упасть на землю, спасаясь от насыщенных силой осколков дорожного покрытия: такой легко пробьет стальной лист - не то что голову, а мне не хочется узнавать, что из этого может получиться. Явно ничего хорошего.
  - Самовлюбленный идиот! - дождавшись, когда минет опасность, я с трудом встал на одно колено и задрал голову, силясь обнаружить падающую фигурку Офицера, но моим опасениям не было суждено сбыться - шустрый измененный успешно долетел до взлетающего Демона, вцепился в серую плоть, и сейчас ловко карабкался по его туше, пытаясь забраться на самый верх. Через пару секунд он исчез, скрывшись от моих глаз. Я устало покачал головой, и оперся рукой на колено, силясь подняться - менее чем минутное нахождение в энергетическом поле Демона устроило в моей Ауре бардак, будто от десяти Ластиков, созданных одновременно - голова раскалывалась на части, а тело дрожало от поселившейся в мышцах слабости.
  Никакой связи с Виктором у меня не было - по молчаливому уговору мы не лезли друг другу в головы, больше общаясь по старинке, словами - такой метод коммуникации был ему больше по душе - даже с Миньонами он предпочитал разговаривать без помощи телепатии за редким исключением. Поэтому я развернулся и медленно побрел к толпе его подчиненных, завороженно пялящихся на творимое в небесах безобразие. Происходящий на земле ад их не интересовал, точно как полуживой офицер в нем. Не знаю, как долго я ковылял бы до союзников, если бы те не решили помочь: от группы Офицеров отделился тот, кого Виктор назначил мне в напарники, и в несколько длинных прыжков оказался рядом:
  - Держись за меня! Эк тебя угораздило - зря полез!
  Я покрепче схватился за подставленное плечо, и дело пошло на лад - сил идти не было совершенно, но этого и не потребовалось - мужчина с легкостью дотащил меня к остальным. Нескольких осуждающих взглядов, брошенных вскользь, я предпочел не заметить, и поглядел наверх: странный Демон успел подняться еще на пару сотен метров и, как мне показалось, практически остановил на этом свой подъем, зависнув на одном месте. В груди шевельнулся неуместный восторг: неужели это и есть изученное мной заклятье? Какой-то вариант левитации? Судя по моим ощущениям, до полного изучения нового заклятья оставалось пол часа, может час - как только Аура придет в порядок. Вот там и проверю.
  Сверху эхом раздался дробный гул - Виктор снова зарядил свой пулемет, но на этот раз очередь была явно больше тридцати патронов. Демон лениво шевельнулся, покачнувшись из стороны в сторону, отчего вниз полетела новая порция камней с землей, и плавно двинулся прочь от того места, где долгое время валялся, прикидываясь ветошью. Офицеры оживились, и бросились к автомобилям. Так уж получилось, что волна сталагмитов докатилась до моей Рыси, не достав до остановившегося следом мерседеса полтора метра, так что по закону подлости я оказался единственным везунчиком, лишенным собственного транспорта.
  - Денис, давай к нам, места хватит, нечего на свою развалюху смотреть! - Офицер подтолкнул меня к темному салону покореженного микроавтобуса, взмахом руки приглашая войти.
  Я расстроенно покачал головой, с кряхтением забравшись внутрь. Встречи с Демоном, похожим на невероятных размеров небесного ската, мой джип не пережил - под авто уже натекла разноцветная лужа, а три из четырех колес были изорваны в лоскуты выросшими из-под земли шипами. Ехать на нем сейчас не представлялось возможным - да и не в моем состоянии - я все еще не пришел в себя, и приду не скоро. Судя по всему, Виктор связался со своими Миньонами, отдав какие-то указания, иначе с чего бы они так засобирались?
  - Поехали, чего уж там...
  Настроение поднимало осознание того, что уже скоро в моем распоряжении будет магия, которая, возможно, позволит обходиться без хрупкого транспорта, которому нужен постоянный уход и топливо. И даже то, что в багажном отделении повисшего на каменных иглах внедорожника остался пакет с запасными комплектами одежды и прочими ништяками, меня не сильно тревожил - одежду можно совершенно бесплатно найти в любом магазине, а оружием, которое мне всучили в Москве, так и не довелось воспользоваться. Нужно следовать за летающей тварью - авось повезет, и я смогу научиться еще чему-то полезному?
  Двигатель взвыл, и я поспешил упасть на одно из свободных мест.
  - Здоровенный уродец! Ты таких, наверное, никогда не встречал? - ухмыляясь, спросил сосед, не дожидаясь, когда я устроюсь на сиденье рядом.
  Тон, которым это было сказано: вскользь, будто жизнь парня состоит из таких вот встреч - меня не удивил. Хотя уверен - ему тоже вряд ли встречались подобные колоссы.
  - Ни разу.
  - Круто! Он размером с футбольное поле, если не больше!
  Абсолютно никакого страха или паники в его голосе я не услышал: Виктор внушал своим Миньонам несокрушимую уверенность в их Хозяина - то бишь в себя. Даже вероятность близкой смерти не могла с этим ничего поделать.
  - Ты их выучил? Те заклинания, что Мутант использовал!
  Вопрос, раздавшийся сзади, заставил меня развернуться, прервав бессмысленный диалог с парнем по соседству. Давешний любопытный Офицер, уже восстановившийся от столкновения с микроавтобусом, на котором мы в данный момент ехали, присел рядом и напряженно ожидал ответа.
  - Нет конечно. Не видишь, что ли - ели жив остался. Слишком много лишней энергии вокруг - она помешала правильному восприятию. Так что... - я скорбно поджал губы и покачал головой из стороны в сторону. Незачем ему знать, что я смог-таки выучить последнее заклятье. Возможность летать - не об этом ли мечтает каждый человек на планете?! Я не знал, как именно работает изученная магия, но был полон радужных надежд.
  Мужчина поморщился и отошел в конец маршрутки, оборвав беседу. Я посмотрел ему вслед, пытаясь понять причину его плохого настроения.
  - А я смогу изучить эту магию, а? Ну, которая с шипами! - снова активировался мой сосед, подслушавший нашу короткую беседу. Я скривился - показательные стрельбы, что устроил Демон, произвели на всех, в том числе и на меня, неизгладимое впечатление:
  - Может быть и сможешь...если Виктор раньше не прикончит...этого летуна. Вряд ли он одобрит...твое желание... - я поморщился, когда очередной приступ головной боли ударил по вискам. С водительского места донесся предостерегающий выкрик:
  - Сейчас потрясет - объезжаем шипы! Держитесь!
  Я бросил взгляд в распахнутую и намертво заклиненную боковую дверь, мимо которой мелькал созданный магией каменный частокол, и поежился - расстояние между пиками не превышало сорока сантиметров, так что увернуться от одной, не напоровшись на другую, не представлялось возможным. В самом деле - лес смерти. Хорошо, что мне оба раза повезло с ним разминуться.
  Микроавтобус, не предназначенный для быстрой езды по пересеченной местности, запрыгал на неровностях, жалобно взвизгивая рессорами - но пока справлялся с задачами, которые перед ним ставил Офицер, почувствовавший себя гонщиком формулы 1. Безумная езда продолжалась недолго - через пол минуты Мерседес с помощью такой-то матери выехал на ровную дорогу, и я смог разжать кулак, отпустив смятую спинку впередистоящего кресла. Пока мы тряслись по обочине, нас по широкой дуге легко обогнали два внедорожника - Мицубиси и Тойота, которые теперь неслись впереди нас. Эх, был бы я за рулем своей Рыси...
  - Летит прямо вдоль дороги, километров сто в час, если никуда не свернет - не отстанем! - азартно выкрикнул водитель, с ожесточением дергая за рычаг переключения передач. Я с удовлетворением понял, что Камень Душ отлично справляется с последствиями моего недолгого, но близкого соседства с Демоном, приводя Ауру в порядок. Я переоценил ущерб: еще пять-десять минут, и буду как новенький! Ну...почти как новенький - для полного восстановления пройдет никак не меньше пары часов. Ну, хоть мысли не путаются.
  Пользуюсь относительно ровным ходом, я уцепился за поручень, высунув голову из машины - мы медленно, но верно нагоняли плывущего в небесах исполина, над которым бледными сполохами разворачивалось северное сияние. Я с удивлением понял, что тварь создала аналог радужной брони, и успешно сопротивляется атакам Виктора. Расстояние между нами было слишком велико для изучения заклятья. Я нырнул назад:
  - Командир, а побыстрее никак?
  Офицер на мгновение бросил взгляд в зеркало заднего вида и отрицательно качнул головой:
  - СЛИШКОМ БОЛЬШОЙ ВЕС.
  Мыслеобраз расплылся по поверхности моей деструктурированной Ауры, с трудом выполнив свою функцию. Я вновь взглянул наверх. Демоническая плоть весит больше, чем людская - это мне было прекрасно известно: если в прошлой жизни я весил 75 килограмм, то нынешний мой вес составлял все 120, если не больше. У Офицеров Виктора этот показатель должен быть заметно выше, особенно учитывая их специфику. А в машине нас набралось девятеро.
  - Черт возьми...слишком далеко...
  - Не суетись, скоро мы их догоним! Хозяин разберется! - неугомонный сосед решил добавить оптимизма в нашу поездку. Радужное зарево сверху с каждой секундой усиливалось - Виктор заметно усилил свой напор, пытаясь добраться до жизненно важных точек создания.
  Сидеть на одном месте в роли простого зрителя было невыносимо, но я решительно не знал, чем могу помочь - дальнобойных заклинаний у меня не так много, а те что есть - вряд ли способны в состоянии пробиться через активированную защиту - не говоря уже о том, чтобы нанести сколь-нибудь существенный вред. Да и магию использовать я смогу только через десять минут, и то - самую простую. Нервничая, я закусил губу:
  - Долго возится...сейчас эта тварь как вдарит чем-то мощным, и конец нам всем! - я сел на место, и, бросив краткое, но весомое - НЕ МЕШАЙ! - соседу, прикрыл глаза и сосредоточился. Нужно помочь Камню Душ стабилизировать Ауру - быть может, удастся дотянуться до сражающихся энергетикой?
  С увеличением расстояния Аура мага заметно <<беднеет>>, теряя способность к <<чтению>> магии - моя была не исключением. На дистанции свыше пары сотен метров я уже не смогу подсмотреть заклятье, и останусь ни с чем. Однако недаром я тренировался управлять своей энергетической оболочкой - сейчас эти, на первый взгляд, бесполезные навыки могут пригодиться.
  Я заставил Камень Душ работать на полную мощность, прокачивая через себя волны энергии. Немного похоже на усиление регенерации, которым владели все без исключения Офицеры и некоторые измененные с особо плотной энергетикой, но гораздо сложнее. Сперва нужно жестко структурировать энергию по множеству показателей, и лишь затем гнать - и не по телу, как обычно, а больше ориентируясь на Ауру - а это задачка не для первого класса! Простое, на первый взгляд, действие, требует серьезного внимания и высочайшей концентрации, ведь стоит ошибиться в чем-то, и можно потерять весь прогресс, лишь ухудшив ситуацию. Я в себе был уверен - с самого начала Вторжения тренировки по тонкому манипулированию были одними из моих главных и любимых. Плюс штатный маговед Центра - Семен, не раз упоминал о пользе подобных навыков. Надеюсь, у него все-таки получится овладеть магией на нужном уровне...интересно, как там они поживают? Семён, Эланиэль...мои апостолы... С теми измененными, которые являлись моими Миньонами, я периодически связывался, спрашивая о состоянии дел в Москве, но никаких особых новостей пока не было: Защитники охотились на Демонов, все реже нападающих в открытую, Семен понемногу подбирался к секретам демонических заклинаний, запечатанных в рунах на их костях. С родителями все было в порядке - Майор лично сидели за этим. Он, кстати, стал понемногу отдаляться от меня - пока это было едва заметно, но связь между нами медленно угасала - подозреваю, что податливого Офицера кто-то решил прибрать к своим рукам. Я подозревал, что за этим стоит Эланиэль - другим он и даром не сдался, а эльфийка вполне может строить на моего Офицера какие-то свои планы. Пока что я оставлял это без внимания, ожидая дальнейших действий неведомого захватчика.
  Прошло всего ничего времени, а ощущение, будто меня уже пол года дома не было!
  Отстраненные размышления как всегда помогли достичь нужного настроя, и я принялся помогать Камню Душ - нагружать слишком большим объемом дурной работы этот артефакт не хотелось, и львиную часть работы я взял на себя, оставив ему лишь контролирующую функцию.
  Пришлось действовать крайне осторожно, ведь моя Аура все еще переваривала изученное заклятье, и отрывать ее от процесса не хотелось.
  - Глядите! Он падает! Падает!!!
  Дружный вопль радости вырвал меня из медитации, и я, не понимая спросонья что произошло, открыл глаза. Сосед - молодой парень, схватил меня за плечо стальной хваткой, и встряхнул меня - да так, что клацнули зубы:
  - Демон падает! Хозяин его прикончил! Прикончил!!! Победа за нами!!! Ура-а-а!!!
  С трудом выдравшись из его цепкого захвата, я огляделся. Люди в маршрутке орали так, что у меня заложило уши. Перемена в настроении была столь резкая, что я несколько секунд не мог понять, в чем дело. Люди просто обезумели от радости - Офицер, сидящий рядом с водителем, издавал нечленораздельные вопли, потрясая в воздухе кулаками, откуда-то сзади я услышал рыдания, оттуда же в несколько блаженных голосов вдруг совсем уж невпопад заорали <<Боже царя храни>>. Одним словом, меня окружил такой праздник, будто наши наконец-то выиграли все чемпионаты мира по всем известным дисциплинам. Что за чертовщина?!
  Моя Аура была еще далека от идеала, но уже сейчас я мог пользоваться ей для выполнения простейших задач. Короткое сканирование подтвердило мои опасения - ну не может быть столько радости от убийства Демона, пускай даже такого огромного: энергетика сидящих, стоящих и прыгающих в приступе счастья рядом Офицеров с невероятной скоростью накачивалась откуда-то извне, вводя их в состояние наркотической эйфории. Однако я, как ни странно, абсолютно ничего подобного не ощущал. Праздник прошел мимо? Глупости! Есть логичное пояснение этому помешательству - что объединяет всех вокруг, кроме меня? Правильно - один Хозяин! Но неужели он на радостях решил устроить раздачу пряников своим подчиненным? Не верю...вот не верю и все тут! Тем временем энергии стало так много, что даже модифицированные тела не выдерживали таких объемов - радостно орущий парень, сидящий рядом со мной, неожиданно обмяк и отключился, уткнувшись лбом в спинку сиденья и пустив тонкую струйку слюны себе на колени. Плотность его Ауры превысила все разумные пределы - сейчас она могла посоревноваться в этом показателе с Викторовой! Но ее стабильность...ее просто как не бывало. Машина вильнула, и я запоздало вспомнил о том, что человеку за рулем должно быть так же хорошо, как и остальным, что один за одним начали отключаться, падая без чувств кто где стоял.
  - Да твою ж мать! - я рванулся к дверному проему с желанием покинуть этот бессознательный маршрут как можно скорее, но у самого выхода меня остановила одна мысль - боюсь, Виктор может не понять, если я брошу его подчиненных в неуправляемой машине на скорости 150 км/ч. В очередной раз выругавшись, я схватил тонко подвывающего от восторга мужика, сидящего за рулем, за ворот кожаной куртки, одновременно с этим открывая замок на двери сбоку. Лучше пожертвовать одним, чем десятью, считая меня! Да и вряд ли с ним что-то случится - эти парни сделаны из теста покрепче, чем я, так что не помрет! Проводив краем глаза кувыркающегося по дороге, но все равно взахлеб смеющегося Офицера, я запрыгнул на водительское место, и тут же дернул руль налево. С правой стороны, чиркнув по борту автомобиля зеркалом заднего вида, пронесся следующий сразу за нами Гелентваген. Мимо пронеслись четыре хохочущих в экстазе рожи, и внедорожник на скорости под двести километров кувыркнулся в кювет. Взметнулись комья земли, оторванные крылья, осколки стекол - Мицубиси впереди повторила судьбу гелика, кувыркаясь по целине справа. Что было дальше, я не стал разглядывать, так как в срочном порядке пришлось уворачиваться от резко затормозившей Тойоты, что обогнала нас минуту назад. Микроавтобус пошел юзом, сильно заваливаясь на левую сторону - я закрутил руль в попытке выровнять автомобиль, но немного не рассчитал своих сил и его технических возможностей. Снизу справа что-то хрустнуло, и Мерседесу будто дали хорошего пинка: задняя часть подпрыгнула, и со всего маху влетела в почти остановившуюся Тойоту, придав ей и сидящим внутри хорошего такого ускорения. Я не смог в полной мере насладиться каруселью, в которую на несколько секунд превратился летящий микроавтобус - меня по инерции швырнуло вперед, прямо на лобовое стекло. Ускоренное восприятие позволило вовремя сориентироваться, и мою окровавленную тушку в облаке из осколков стекла выбросило на дорогу не безвольной куклой со сломанной шеей, а вполне жизнеспособным организмом. Однако все, что я успел сделать перед тем, как коснуться асфальта - это сгруппироваться, защитив голову руками и поджав ноги к груди. Трюк, что я провернул, выпрыгнув со своей Рыси день назад сейчас не удастся повторить: во-первых, как не крути, а мое нынешнее состояние оставляет желать лучшего. Во-вторых - на дороге впереди царил полный кавардак - в нескольких метрах впереди, касаясь дороги лишь передними колесами, летела злосчастная Тойота. Следом за ней, разбрасывая во все стороны снопы искр, на правом борту скользил микроавтобус. Никакого пространства для маневра!
  Первый удар о землю я смог пережить относительно легко, но когда мое тело врезалось в Тойоту, а сверху рухнул Мерседес...
  Нет, ну после всего пережитого это будет совсем глупой смертью...
  7.
  Миниатюрный язычок пламени, пляшущий на самом кончике сухой ветви, после долгих метаний решил-таки спрыгнуть на грешную землю, но не преуспел в этом, еще в полете растеряв весь накопленный за свою короткую жизнь запас тепла и света. Чтобы возродить крохотную жизнь, мне пришлось поворошить пустившей тонкую струйку белого дыма веточкой алеющие в затухающем костре угли. Через несколько секунд несмышленыш был воскрешен и продолжил свой танец.
  Тусклый круг света от на миг разгоревшихся головешек выхватил из тьмы напряженное, покрытое бисеринками пота лицо Владимира - одного из подчиненных Виктора. Губы, сжатые в упрямую полоску, квадратная челюсть с налетом седой щетины и зрачки, непрерывно бегающие туда-сюда под сомкнутыми веками. Я отвернулся от успевшей надоесть за час картины и снова уставился на непокорный язычок пламени, вновь решивший испытать судьбу.
  - Этот твой Камень Душ - крутая штука. Я и не думал, что человек сможет восстановиться после такого... - справа от меня раздалось деликатное покашливание. Пришлось повернуться в направлении шума для ответа:
  - Я и сам не знал, что он на такое способен, если честно.
  Повисла тяжелая пауза - я чувствовал, что у парня сбоку есть ко мне вопросы - просто он не знал, как их задать - так что терпеливо ждал.
  Мое приключение на шоссе кончилось совсем не тем, чем я хотел - смертью. Чертов Мерседес влетел в Тойоту, попутно размозжив мою голову, разорвав горло и, будто этого было мало, раздавил верхнюю часть груди. Казалось бы - вот он, бесславный конец долгого и захватывающего путешествия юного, но подающего большие надежды Офицера по имени Денис... Но я и тут умудрился выкрутиться. Спросите - как? Отвечу - а хрен его знает, сам пока не разобрался! Очевидно одно - Камень Душ, оставшийся невредимым после страшной аварии, каким-то мистическим образом восстановил мне поврежденные части тела, в том числе и голову. Артефакту понадобилось для этого чуть больше суток. Все это время наша гоп-компания, лишившаяся двух Офицеров, погибших по причине, которую я упомяну позже, приходила в себя. Отдых требовался не от большой усталости - искаженные Ауры требовали внимания. Так что, пока местные проходили ТО, я встал на капиталку. Точнее - меня на нее поставили по прямому указанию Виктора, который ощутил происходящие в моем изувеченном теле изменения и решил увидеть, чем это кончится. Тогда никто и помыслить не мог о том, что мертвый Денис воскреснет. Но произошло именно так - Камень Душ восстановил тело, мозг и самое главное - личность! Правда, после второго рождения я долго приходил в себя - как после Ластика, но тяжелее и дольше, и даже сейчас ощущал, что не до конца восстановился - некоторые маяки отзывались не совсем так, как было нужно, а кое-какие так вообще молчали.
  - Ты раньше ни разу не умирал?
  - Частенько бывал на грани, но чтобы вот так, как вчера...ни разу.
  Вновь воцарилась тишина, прерываемая лишь тяжелым дыханием Владимира, уже второй час подряд силящегося освоить трансформацию, которую ему продемонстрировал Хозяин. Остальные Офицеры взяли перерыв и сейчас отдыхали каждый как хотел: кто спал, кто тихо разговаривал, обсуждая недавние события, кто доедал прихваченную из Старого Оскола снедь... Мы находились в нескольких десятках километров от Белгорода, расположившись прямо на земле. В сам город было решено заехать тогда, когда Виктор посчитает нужным. Подозреваю, это произойдет завтра утром.
  Великан смог не просто одолеть Демона, что было ожидаемо; в ходе битвы богатырь каким-то неведомым даже для него самого образом, смог скопировать заклинание, которое я подсмотрел. Только вот незадача - в отличие от верзилы, который в данный момент летает где-то высоко над нашей стоянкой, выписывая в ночном небе фигуры высшего пилотажа, я так и не научился летать! Последней каплей была утрата того самого <<сада>>, который я трепетно выращивал в голове у богатыря. Настоящая потеря!
  Настроение было паршивым - так может беседа с тем, кому повезло меньше, чем мне, сможет его поднять?
  - А у...у него - есть Камень Душ?
  Я усмехнулся постановке вопроса:
  - Ты имеешь ввиду - у Того, Кого Нельзя Называть?
  Офицер не понял шутки, пожав плечами, и я разочарованно махнул рукой:
  - Забудь. Да, думаю что нечто подобное у твоего Хозяина есть. И не парься ты так - стоит ему захотеть - и он с легкостью прочитает твои мысли, так что не напрягайся лишний раз. Если бы твоему Хозяину не хотелось, чтобы подчиненные задавали такие вопросы - вы бы их и не задавали.
  На самом деле, в самом начале нашего знакомства я совсем не был уверен в наличии Камня Душ, но после того, как гигантский Демон оказался повержен, Аура Виктора ощутимо изменилась. Она стала гораздо плотнее прежнего и вышла на качественно новый уровень - тот объем энергии, который сейчас ею контролировался, был намного больше, чем доступный мне. А у меня, между прочим, Камень Душ!
  - Сражение с Демоном принесло колоссальную пользу Виктору. И я это не про полеты говорю, - я ткнул пальцем в небо над нами:
  - Ты же сам видишь, насколько сильным он стал! И до того был крутой, а уж сейчас... Я, признаться, никогда не видел измененного с настолько плотной Аурой. В этом компоненте с ним могут соперничать разве что Демоны третьей волны.
  Офицер понимающе кивнул: после своего чудесного воскрешения я рассказал Виктору о том, каким видят Вторжение в Москве - и про несколько волн, следующих одна за другой, и про эволюцию Демонов, и о методах тренировки офицерского состава... Виктор с интересом выслушал информацию, и пообещал чуть позже уточнить несколько моментов. Когда будет это <<чуть позже>> он не пояснил. Само собой, разговор сразу же стал достоянием общественности в лице его приближенных.
  - А четвертая волна будет?
  - Будет конечно. - я хмуро кивнул, - Вопрос не в том, будет или нет, вопрос - когда и в какой форме она произойдет? Уже сейчас есть все признаки того, что Демоны стремятся стать максимально похожими на нас...за несколькими исключениями, правда...и как отличить такого от измененного? Кто даст гарантию, что перед тобой не тварь с другой планеты, а Офицер?
  Собеседник оживился:
  - Так они в самом деле с другой планеты?
  Владимир, очнувшийся наконец от своего транса, хмыкнул, протянув к костру ладони:
  - Хозяин ясно дал понять, что это не инопланетяне.
  Я поддержал:
  - Просто неудачно выразился, не обращайте внимания. Да и какая сейчас разница - откуда они пришли? Нам бы выжить, и понять как жить дальше.
  В то, что мне не удается взлететь из-за неправильно понятого заклинания, я не верил - оно было не настолько сложным! Дефекта я тоже не чувствовал - моя Аура способна воспроизвести заклятье, которое я окрестил <<Полетом>>, без проблем. Но при активации происходит непонятный для меня баг, иначе не назвать: у меня происходит какой-то энергетический гидроудар, после которого приходится в течение десятка минут успокаивать бушующую Ауру. И ощущения такие...мерзкие появляются. А из последствий только сильный порыв ветра вокруг меня, и кровь из носа...бред какой-то.
  Сверху раздался тихий свист, и мы синхронно подняли головы. Виктор еще не наигрался в летчика, пытаясь поставить очередной рекорд скорости - свист становился все громче, пронзительнее, пока Офицер не пролетел над нами, удаляясь на восток.
  - Идет на сверхзвуке...но звуковой барьер не преодолевает... - скучающим тоном отметил Владимир, и тут же пояснил:
  - Я в ВВС служил сорок два года, на <<сушках>> летал, после - в гражданской авиации, так что опыт есть. - и добавил, уже лично для меня:
  - Зависть - плохое чувство.
  Усмехнувшись, я опустил взгляд на грешную землю и отрицательно качнул головой:
  - Я не завидую твоему Хозяину. Я просто кое-чего не понимаю.
  Владимир снова поднял глаза в небо:
  - Говоришь, если Хозяин захочет - то мы ничего не сможем сказать? Хмм... - он задумчиво поскреб подбородок:
  - Знания одного лишь заклинания для того чтобы летать, не хватит. Вот Хозяин... - тут я перебил его, старательно сдерживая раздражение в голосе:
  - Как у него получилось создать артефакт? Люди вообще на такое способны?! Я ни разу не видел, чтобы...
  - Люди и молний раньше метать не могли, Денис - помнишь те мирные времена? Дослушай, что я тебе хочу сказать... Артефакт, который Хозяин вырастил, а не создал - это копия заклинания, но заключенного в материальную оболочку - правильно?
  Я хмуро кивнул в ответ - это были мои собственные слова.
  - А тебе не приходило в голову, что для нормальной работы некоторых заклинаний, заклинания самого по себе может быть недостаточно?
  Настал мой черед разводить руками:
  - Извини, но я не понимаю, куда ты клонишь.
  Владимир усмехнулся, но тут же пояснил:
  - Магическая составляющая заклинания полета - лишь активатор. Нужен еще один компонент... - он многозначительно замолчал. Когда пауза слишком затянулась, я не выдержал:
  - Какой компонент?
  - Хозяин сейчас не просто развлекается, как ты наверняка считаешь. Хозяин работает над этим компонентом.
  Я дернул бровью:
  - Ты можешь нормально объяснить, о чем речь? Что я с тебя информацию по ниточке вытягиваю? Какой еще нахрен компонент?
  Тот вильнул взглядом в сторону:
  - Вдруг Хозяин против того, чтобы я рассказывал тебе об этом?
  - Ну пока-то нет?
  - Нет.
  - Тогда хватит морочить мне голову! Когда будет против - поймешь! - возмутился я, - выкладывай, что там у тебя!
  Офицер окинул меня прищуренным взглядом, и кивнул:
  - Ладно, я скажу. Второй компонент - это артефакт, спрятанный в теле каждого из летающих мутантов. Мы не ковырялись в их потрохах, но Хозяин сделал это - уже после победы над самым здоровым. Заклинание - это топливо для артефакта, который как раз и позволяет летать.
  Я внимательно выслушал сидящего напротив. Если он прав, то у меня есть шанс взлететь - ведь без артефакта все попытки обречены на провал:
  - А что это за артефакт такой? Как он выглядит?
  Владимир пожал плечами:
  - Я знаю его только по описанию, что передал Хозяин. Те, кто хочет летать, должны создать такой у себя в теле, и связать его с Аурой. Но я никак не могу понять принципа его действия! - говорящий стукнул кулаком по раскрытой ладони и выругался.
  Раздался насмешливый голос:
  - И не поймешь. Там такая муть - стоит задуматься - начинает тошнить, будто с перепоя!
  Я повернулся к скептику в лице парня справа - тот беспомощно развел руками:
  - Я даже подступиться не могу - стоит об этом подумать, как настроение портится...ну вот, опять... - он окинул меня неприязненным взором, и отвернулся, бормоча ругательства. Видно, вспомнил, и настроение испортилось.
  Владимир согласно кивнул:
  - Именно так. Я уже понял, из чего эта штука сделана, и понял как ее сделать, но...
  Я ткнул палочкой в костер, воскресив в брызгах искр погасший огонек:
  - Так что тебя останавливает? Сделай - и лети!
  Мужчина поморщился:
  - Это...это сложно. Недостаточно просто создать копию - нужно нечто большее. Но вот что, черт возьми?! Этого я не понимаю!
  М-да, задачка. По описанию похоже на неизученное заклинание - Офицеры еще в Москве говорили, что не всякую магию удается подсмотреть: иногда получалось увидеть лишь ее часть, которая сама по себе, увы, оказывалась бесполезна. Это как сериал, который смотришь не с самого начала: вроде бы все понятно, но иногда происходят провалы, когда не понимаешь некоторые поступки персонажей, отчего целостность картины теряется. Но суть не в том, что я подобрал неплохой пример для сравнения. Суть в том, что я отлично знал причины подобного явления, ибо, в отличие от большинства Офицеров Центра, я частенько зависал в лаборатории с Эланиэль и Семеном! Недостаточно качественная Аура - вот что было причиной этого явления! Учитывая сильный перекос в сторону физического развития у последователей Виктора, данная проблема выглядела очевидной! Значит ли это, что если Виктор передаст мне те знания, которые успел поведать своим Миньонам - я смогу создать артефакт и взлететь? Ну-ка, ну-ка...
  - Как видишь, Виктор не прервал твою беседу со мной - значит он не против... - я постарался произнести эту фразу как можно более скучным тоном - будто это настолько очевидное умозаключение, что и упоминать о нем не стоило:
  - Мне, как магу, было бы любопытно попытаться создать такой артефакт. Да и желание летать никуда не пропало...
  Вновь воцарилась тишина - даже ругань справа утихла. На самом деле Виктор вряд ли был в курсе моего с Владимиром диалога - ну какой Офицер будет ежесекундно слушать, о чем треплются его Миньоны?! У него сейчас других дел по горло! А пока он занят, я...
  Медленно, незаметно добавлю ментальной энергии в окружающее пространство - так, чтобы Офицеры поблизости ничего не заметили. Мне нужен только Владимир, точнее - то, что скрыто у него в голове: посылка от Виктора с подробным описанием принципа действия необходимого мне артефакта. Я бы мог попробовать его загипнотизировать, но если об этом узнает Виктор - мне конец! Так что нужно сделать так, чтобы Владимир сам захотел поделиться секретом со мной.
  Так, концентрация ментального поля, которое было невидимым для посторонних, достигла нужного предела, и я принялся насыщать ее образами бескрайнего неба, быстрого и легкого полета сквозь дымку облаков с видом на землю снизу. А там - города...зеленые леса и изогнутые ленты рек... Никакой реакции! Но я так просто не сдамся! Владимир сорок лет летал на истребителе, значит поищу здесь. Оставляем первоначальный образ неба, но теперь его пачкают кляксы от разрывов зенитных снарядов, трассеры от очередей с земли пытаются достать, догнать резвую технику - но не тут-то было! Мощный двигатель выносит из этого безумия на простор - и тут настает моя очередь стрелять! Заложив крутой вираж, я вхожу в пике, и зажимаю курок...
  Тихий смешок вырвал меня из легкого транса, в который я успел погрузиться. Усилием воли вернув потоку времени привычную скорость, я оторвал взгляд от тлеющих в костре углей, и посмотрел на Владимира: на его губах играла едва заметная ухмылка.
  - Чего смеешься?
  Тот мазнул по мне взглядом:
  - Вспомнил кое-что из своего прошлого. Я ведь в Афгане успел повоевать. Слыхал о Джаварском штурме?
  Я отрицательно покачал головой: мне удалось направить мысли Офицера в нужное мне русло - но это был самый простой этап. Нужно продолжать искать...
  - Как сейчас помню эти дни. Дело было в апреле, но жара стояла июльская. Там вообще жарко - это тебе не средняя полоса России. Джавара - перевалочная база душманов на границе с Пакистаном: горный участок, одни пещеры. Моджахеды там себя вольготно чувствовали: даже корреспондентов западных приглашали, в основном из Штатов - рассказывали за какую свободу борются...
  Так, я не воспоминания афганца слушать хочу - мне нужно разжечь в нем желание летать! Добавим больше неба...может, воздушный бой? Стоп, а у духов была авиация? Вот черт, как же сложно воскрешать чужие воспоминания, о которых я не имею ни малейшего понятия!
  Виктор пожевал губами и скептически посмотрел на меня:
  - Тебе, наверное, неинтересно. У нас тут магия, мутанты, конец света - а я про давно забытую операцию в Афгане... - о, на ловца и зверь бежит:
  - А у них была своя авиация, у террористов этих? Или только американские стингеры?
  Владимир одобрительно крякнул:
  - Была, конечно, как не быть - но не в этом бою. Там и без авиации было кисло - меня тогда едва не сбили - но повезло, бог миловал. А вот мужику из моего звена не повезло - сбили, уроды. Не со стингера, правда - из предыдущей модели. Чудом выжил. Может, слыхал - Руцкой Александр?
  Я качнул головой - не слышал этой фамилии.
  - И почему я не удивлен...а ведь он вице-президентом был, между прочим.
  - Вице-президентом чего?
  Владимир грустно усмехнулся:
  - России, Денис, России. Еще когда переворот был, в 91 году. Но я ушел от темы: против наших <<Грачей>> у Моджахедов были американские игрушки, а сопротивлялись они как звери - этого у них не отнять, да. Сколько наших в тех горах полегло - не счесть! Я осуществлял поддержку наступления с воздуха. В тех условиях далеко не самая простая задача, хочу заметить! - рассказчик гордо кивнул сам себе.
  Отлично...я смог незаметно перенаправить его мысли в нужном мне направлении. Теперь подведем его к нужным размышлениям:
  - Поддержка? А каким образом?
  - Подавление очагов сопротивления, уничтожение легко- и среднебронированных целей, помощь в наведении - задач масса на самом деле.
  Я чуточку уплотнил окружающий нас ментальный фон, и мечтательно произнес:
  - Наверное здорово летать? Ощущение свободы, силы...
  Владимир хмыкнул:
  - Да нет там никакой свободы. Думаешь, боевой вылет - это романтика и красивые виды? Ошибаешься. В первую очередь это огромная ответственность, риск и постоянное нервное напряжение. После каждого радуешься, что выжил.
  Я поспешил выкрутиться из ситуации, в которую себя загнал:
  - Я же не о прошлом говорю, а о настоящем. Виктор теперь сам как истребитель - только никому ничего не должен. Захотел - взлетел, не захотел - не взлетел. Да и мобильность какая, м? - я поцокал языком.
  Владимир промолчал, стиснув челюсти - зацепила-таки его наша беседа! Ощутив реакцию, я слегка усилил нажим в нужном направлении: добавил сильное желание вновь ощутить полет - но на этот раз без громоздкого металла вокруг, без риска, без конкретных целей. Просто лететь.
  - Черт, что же я никак не могу дотямать, как оно работает?! - мужчина вскочил на ноги, плеснув во все стороны раздражением. А я не перестарался с накачкой?
  - Я бы мог попробовать помочь...если хочешь, конечно!
  - ЛЕТАТЬ...ХОЧУ ЛЕТАТЬ...СИЛЬНЕЕ ВСЕГО НА СВЕТЕ ХОЧУ ЛЕТАТЬ...
  Владимир шумно выдохнул, не мигая глядя в звездное небо.
  - ОН МОЖЕТ ПОМОЧЬ...ХОЗЯИН БУДЕТ РАД ЕСЛИ Я СМОГУ НАУЧИТЬСЯ ЛЕТАТЬ...ВЕДЬ ИМЕННО ЭТОГО ХОЗЯИН ОТ НАС И ХОЧЕТ...ДЕНИС МОЖЕТ ПОМОЧЬ...
  Я сидел у костра, без особого энтузиазма пытаясь разворошить черные угли. Мне вообще все равно...
  - ЕМУ ВСЕ РАВНО, ТАК ПУСКАЙ ОН МНЕ ПОМОЖЕТ...ХОЗЯИНУ НУЖНЫ СИЛЬНЫЕ ПОДЧИНЕННЫЕ...И Я БУДУ САМЫМ СИЛЬНЫМ...
  - Денис... Кхм... Ты говоришь, что можешь разобраться с артефактом?
  Пожав плечами, я поднял взгляд:
  - Конечно. В Москве я занимался в том числе и этим - у нас целая лаборатория была отведена для хранения артефактов и их исследования. Так что...смогу. Уверен.
  - ЕСЛИ ОН СМОЖЕТ МНЕ ПОМОЧЬ, ТО УЖЕ ЗАВТРА Я СМОГУ ЛЕТАТЬ...ЛЕТАТЬ...ЛЕТАТЬ...
  Я повторял этот мыслеобраз до тех пор, пока Владимир, все это время не спускавший с меня глаз, не сдался:
  - Ладно, давай попробуем! Что мне нужно делать?
  Я скорчил уставшую гримасу:
  - Что, прямо сейчас? На ночь глядя?
  - ДА, ПРЯМО СЕЙЧАС...ДОЛЖНО ПОЛУЧИТЬСЯ...Я ЧУВСТВУЮ ЧТО ВСЕ ПОЛУЧИТСЯ...ЗАВТРА Я СМОГУ ВЗЛЕТЕТЬ...
  - А чего откладывать? Завтра на это не будет времени - въедем в Белгород, кто знает что там может произойти?
  Я тяжко вздохнул, будто соглашаясь выполнять нелюбимую, но нужную работу:
  - Ладно, я могу попробовать, если ты настаиваешь. Но ничего не гарантирую - так что без обид!
  - ВСЕ ПОЛУЧИТСЯ...Я ЧУВСТВУЮ ЧТО У НЕГО ВСЕ ПОЛУЧИТСЯ...ОБЯЗАТЕЛЬНО ПОЛУЧИТСЯ...
  - Все обязательно получится, я чувствую!
  Мысленно я поблагодарил того мага-менталиста из Воронежа, который научил меня этому крайне эффективному методу воздействия!
  Так, меньше радости - нужно действовать очень осторожно, что бы Виктор не обнаружил мои следы на мозгах своего подчиненного:
  - Ладно, черт с тобой - мне и самому интересно разобраться в этом. Готов?
  Владимир сел на свое место - глаза горят энтузиазмом, пальцы рук дрожат в нетерпении:
  - Что я должен делать?!
  Я забросил надоевшую ветку в костер и откинулся назад, оперевшись на локти:
  - Для начала прекрати мандражировать и успокойся, а то у нас ничего не получится. Ты должен выбросить лишние мысли из головы. Скажешь, как будешь готов. - нужно как можно скорее закончить этот квест, который я выдумал сам себе - меньше всего мне хочется внезапно вернувшегося Виктора в роли свидетеля.
  Владимир сосредоточенно нахмурился, и прикрыл глаза, положив ладони на колени. Я с удивлением заметил, что уже через несколько секунд эмоции Офицера стали успокаиваться, понемногу приходя в свое обычное состояние. Отличный самоконтроль! Видимо, дело в том, что он бывший военный - ему не привыкать. Менее чем через минуту он открыл глаза:
  - Я готов.
  - Теперь вспомни момент, когда Виктор передал тебе знания о строении артефакта. Постарайся выделить это воспоминание на фоне остальных, вынеси его на первый план. Лишние мысли нам ни к чему... - я старался говорить на одной ноте, плавно и размеренно, вводя сидящего напротив в состояние наподобие транса. Он снова закрыл глаза и склонил голову, вспоминая упомянутый эпизод. Я терпеливо ждал - судя по всему, он справится с этим и без моей помощи.
  Так оно и вышло - мужчина настолько сосредоточился на поставленной задаче, что смог вытеснить из своей Ауры ментальное поле, с помощью которого я вывел его на диалог. Что ж, я надеюсь, оно мне больше не понадобится...
  - Я вспомнил. Очень четко вспомнил...
  Еще бы ты этот момент не вспомнил - Офицер же!
  - Отлично. А теперь я потянусь к тебе своей Аурой - передай через нее эти воспоминания. Только не торопись - это важно! Выполняй передачу как можно тщательнее!
  - Так это наподобие телепатии?
  Я поморщился:
  - Не отвлекайся! Давай сперва закончим с нашим делом, а потом я тебе все объясню... - не хватало, чтобы из-за его любопытства провалился мой план! Ведь если бы это была просто телепатия - тогда я не смог бы влезть в его голову.
  Простая передача мыслей действует следующим образом: измененный формирует у себя в голове необходимый образ; это может быть слово, картинка, мелодия - что угодно, и затем отправляет готовый мысленный файл тому, кому хочет. Лучше всего эта связь работает между Миньонами и Хозяином, заметно хуже - с незнакомыми людьми. Сейчас я не смогу общаться со своими подчиненными, которые остались в Москве, с помощью слов, как по мобильному - слишком большое расстояние между нами. Но ощутить их психофизическое состояние могу вполне, чем частенько занимаюсь. А вот с Эланиэль я не смогу связаться вообще никак - она мне чужой человек. Но я отвлекся...
  Сейчас я старался создать между собой и Владимиром временную, устойчивую связь, по которой, как по мосту, можно будет добраться до содержимого его головы. Меня интересуют знания не только о строении артефакта, ибо как упомянул сидящий напротив Офицер - их не хватит для его воссоздания. Нужно считать с мозга ту информацию, которую он сам не в состоянии прочесть. Я был уверен, что Виктор вложил в голову своим подчиненным всю необходимую информацию, чтобы те со временем самостоятельно смогли до нее добраться. Эдакая закладка, которая активируется при достижении Аурой необходимого уровня развития. Однако для того, чтобы найти и скопировать эту закладку, мне нужно время. Именно поэтому простая телепатия не пройдет - нужен длительный контакт.
  Я ощутил, как моей энергетики коснулись чужие мысли, и вновь предостерег Владимира от спешки. Теперь мне самому нужно спешить - не знаю сколько времени у него займет передача инфопакета, но не думаю, что больше минуты-двух, в самом лучшем случае.
  Я нырнул в открытое передо мной нараспашку сознание, пытаясь делать одновременно сразу несколько вещей. Во-первых - контроль. Нужно внимательно следить за процессом, чтобы не упустить момент, когда Владимир закончит и решит прервать контакт. Во-вторых - сканирование чужого мозга на наличие нужной мне информации. Вместе с этим я старался постоянно толкать его мысли в нужном направлении, облегчая себе поиск. И в-третьих - защита собственных мыслей от постороннего вмешательства. Как я уже упоминал, глубокий ментальный контакт подразумевает обратную связь - Владимир может попытаться влезть в мою голову, а этого нельзя допустить. Не думаю, что у него хватит опыта, внимания или даже желания, чтобы выполнить такой трюк - но береженого, как говорится... Есть! Есть, нашел - и гораздо быстрее, чем рассчитывал - сказались наводящие мысли и неопытность Офицера! Отлично...так, теперь нужно осторожно скопировать информацию...
  При ее более детальном изучении я понял, что был прав: для создания артефакта, позволяющего летать, требовалась весьма качественная Аура - и очень плотная, к тому же! Что ж, с первым у меня проблем нет, а плотность можно поднять искусственно. Ладно, хватит рассуждать - нужно действовать!
  Мне понадобилась минута, чтобы закончить свою часть работы, вскоре и Владимир закончил свою, и тут же спросил:
  - Ну как? Получилось?
  Я кивнул, старательно скрывая радость - получилось, еще как получилось! Я на шаг ближе к небу!
  - Вроде бы да, но нужно проверить. Дай мне пять минут прийти в себя. - этого времени должно хватить, чтобы понять: смогу ли я воссоздать артефакт? Так, посмотрим...
  Вещица представляла собой сплюснутый костяной позвонок четырехугольной формы размером чуть больше спичечного коробка, с торчащими из него в разные стороны тонкими выступами. На всей поверхности артефакта красовались те самые магические руны. Я насчитал десять выступов: по два в четыре стороны и по одному - сверху и снизу. Они являлись физическим воплощением энергетического вектора сил, позволяя артефакту перемещаться в пространстве. А вместе с артефактом - и его носителю! Как интересно...руки чешутся поскорее взяться за работу, но пока что не время...еще рано. Так, что дальше... Заклятье действует следующим образом: над и под артефактом создаются зоны поглощения и выброса...чего? Я задумался - полученные от Владимира знания не давали ответ на этот вопрос. Ладно, потом подумаю! Сам артефакт работал между процедурами поглощения и выброса, регулируя их силу и направление. А, теперь понял! Артефакт был магическим аналогом реактивного двигателя! Он формировал вокруг своего носителя сферу, которая перекачивала воздух спереди - назад, создавая таким образом тягу! Чем шире зона поглощения - тем больший объем воздуха удастся накачать в сферу, и чем уже выхлоп - тем мощнее будет реактивная струя! Так вот откуда свист! И вот почему Виктор летел быстрее звука, не преодолевая звуковой барьер! С ума сойти! Неужели я смогу... Я подавил радость, ибо Владимир, внимательно наблюдающий за мной, что-то ощутил - удержать эмоции под контролем было очень непросто.
  - Ты понял как можно создать артефакт?
  Я качнул головой из стороны в сторону:
  - Пока не уверен...дай мне еще одну минутку.
  То, что я сейчас <<вспомнил>> было известно и Владимиру, однако этого знания было мало для создания летающей штуки. А заглянем-ка мы в честно подсмотренный в его подсознании файлик - может там найдется полезная информация?
  Стоило мне присмотреться - и я сразу понял, что нужно делать. Руны - вот в чем загвоздка. Они были не просто выдавлены на поверхности кости, как я считал раньше. Они оказались псевдоживыми организмами, созданными из материалов качественно иного уровня, наподобие моего Камня Душ - тех навыков трансформации, что имелись у Миньонов, банально не хватало, чтобы сотворить нечто подобное. И вряд ли хватит в ближайшее время - даже мне придется попотеть, чтобы сделать такие - что уж говорить о них? Если честно, я удивлен даже тому, что Виктор смог сотворить такое - качества его Ауры не должно было хватить на их создание. Неужели он эволюционировал прямо в бою? Ладно, это уже не моя забота: думаю, я смогу сотворить эту хрень за несколько часов напряженной работы в ускоренном режиме.
  - Ну как? Выяснил в чем дело?
  Я посмотрел в полные надежды глаза Владимира - не хочется разочаровывать летчика, но...извини, приятель - оставим небо нового мира для избранных:
  - Мне жаль, но у тебя ничего не получится - по крайней мере сейчас. Не в твоем нынешнем состоянии.
  Офицер вскочил на ноги, решительно, едва ли не с ненавистью уставившись на меня :
  - Почему не получится?! Ты плохо посмотрел! Нельзя так быстро разобраться с настолько сложной задачей - подумай еще, не торопись!
  Показалось, что он вот-вот бросится на меня с кулаками, и я поспешил ответить, спешно очищая окружающее нас ментальное поле от безумного желания летать и прочих, уже ненужных сейчас мыслей:
  - Конечно я не мог за пару минут во всем разобраться - тут ты прав! Но кое-что я понял практически сразу: твоя энергетика пока недостаточно развита для создания артефакта. Нужно совершенствоваться, идти вперед - и тогда все получится, вот увидишь! Впереди целый океан времени для этого! Ты же не Виктор, чтобы получить все и сразу! - последнее я сказал для того, чтобы остудить пыл летчика. Задумка сработала - Миньон не мог ставить себя на один уровень с Хозяином - особенно в таких отношениях, которые выстроил вышеупомянутый Виктор. Поэтому Владимир мгновенно успокоился и растерянно уселся обратно:
  - Но... И насколько... Как долго мне надо ждать?
  Я смог расслабиться - буря миновала:
  - Это зависит только от тебя. Совершенствуйся - вот мой тебе совет. Возможно, твой Хозяин чем-то сможет тебе помочь, не знаю...
  О том, что Виктор делает из своих Миньонов карманных терминаторов, убивая в них саму возможность использовать любые иные возможности, кроме имеющихся, я упоминать не стал - а зачем? Я советником не нанимался, увольте!
  Справа раздался довольный смешок:
  - И стоило жопу рвать? Хах! И так понятно, что не видать нам неба, как своих ушей...
  Владимир беззлобно хмыкнул, искоса посмотрев на высказавшего свое мнение парня:
  - Тезка, к тебе настроение вернулось, и ты решил попортить его другим?
  О - выходит того пессимиста тоже Владимиром зовут. Буду знать...
  - На правду не обижаются. А она в том, что хрена с два мы сможем создать артефакт. Ты, кстати, не забывай что он - всего лишь часть. - Влад лениво зевнул:
  - Так что не вижу смысла лезть из кожи вон ради ничего.
  Летчик упрямо покачал головой:
  - Если сидеть на одном месте - то так и будет. Нужно развиваться, и тогда все получится, Денис подтвердил.
  - Денис маг, у него Аура круче нашей по умолчанию...
  Я поспешил вмешаться, чтобы увести разговор с моей скромной персоны в сторону:
  - Ну и что? Это совсем не показатель - Аура способна развиваться, изменяясь в очень широком диапазоне, так что возможность для развития будет всегда. А, учитывая, что Виктор, как хороший Хозяин, передал вам все необходимые для создания артефакта знания - все в ваших руках!
  Влад криво усмехнулся и повернулся ко мне:
  - Мы не можем овладеть магией - это ты сам говорил: слишком плохая Аура...
  Я попытался возразить, но он прервал меня:
  - Погоди, не перебивай - я не беру в расчет Лазер или Молнию - судя по всему - это простые заклинания. Подозреваю, заклинание полета - намного сложнее.
  Тут он был неправ - сказывалась отсутствие всякого опыта в изучении заклинаний. Магия, которую продемонстрировал Демон, оказалась ненамного сложнее самых легких заклинаний - но я решил оставить это знание при себе, и выслушать, что пессимист скажет дальше:
  - Если так - то нам остается только создание артефакта...точнее - двух артефактов: один - это тот, о котором вы уже пол часа талдычите, а второй - который заменит само заклинание. - он кивнул головой:
  - Слишком сложная задачка, не про нас. Мне достаточно того, что у меня уже есть, - он с видимым удовольствием сжал кулак, вокруг которого тут же возник плотный энергетический барьер. Пока он красовался, я задумался о его словах; если Офицер прав - а его умозаключения выглядят логично - тогда те крылья, которые появились у Виктора являются лишь частью магии полета - его заклинательной частью. Вторая часть - это тот самый таинственный позвонок. Выходит, что громила смог самостоятельно преобразовать увиденную лишь единожды магию в материальную форму... Думаю, это произошло без активного участия сознания - благодарить следует его Ауру, самостоятельно решившую такой ребус. Но речь совсем не о том! Речь о том, что на данный момент Виктор является единственным известным мне человеком, способным к подобным преобразованиям. Более того - он в состоянии научить других той магии, которую освоил! Черт возьми - я бы многое отдал за то, чтобы забраться в его голову на пару часов! Умение дарить небо! Обалдеть! Я посмотрел на Влада: тот кидал в потухший костер веточки, перекидываясь ничего не значащими фразами с Владимиром. Они даже не понимают, какая власть появилась у их Хозяина! А если он сможет изучать и другие, более сложные заклинания? И потом передавать их тем, кому посчитает нужным? Вот...черт. За таким человеком пойдут многие измененные, жаждущие силы! И это - самый прямой путь к Миньонству!
  Черт подери, как же плохо, что те мысли, которые я медленно, но верно внушал богатырю, оказались уничтожены в битве с Демоном! Такой мог бы получиться подчиненный! Я аж зажмурился, представив себе Миньона, послушно штампующего заклятья на заказ.
  - Ты чего такой довольный? Сделай лицо попроще... - Влад хохотнул, вырывая меня из плена пустых фантазий.
  Владимир по-своему понял мою улыбку:
  - Посмотрел бы я как ты ухмылялся, если бы понял, что бессмертен. Денис - так тебя, получается, и убить-то нельзя? Если ты даже без головы выжил...
  На самом деле я подозрительно легко смирился с тем, что в течение суток был мертв, а затем воскрес, как какой-нибудь Иисус. Возможно, дело в том, что принять это сознанием было куда сложнее, чем просто бездумно кивнуть, что я и сделал. Но мысль неудавшегося летчика мне понравилась:
  - Не рискну проверять. Думаю, если разрушить Камень Душ, то я не смогу восстановиться. Или если меня убьет передоз, как ваших парней... - я замолчал.
  Два слабейших Офицера из команды Виктора погибли от энергетической передозировки - их Ауры не выдержали того объема, который он попытался в них впихнуть, и просто взорвались. Это, конечно, был не простой взрыв - просто я так выразился. После достижения некоего критического объема они разрушились, утратив стабильность.
  Тот скачок объяснялся просто - здоровяк добрался до Сердца Демона, которое являлось аналогом моего Камня Душ, и каким-то образом смог уничтожить его, впитав в себя часть вырвавшейся мощи. Попытайся он поглотить больше - и его самого разорвало бы, как воздушный шарик. Даже с учетом того, что девяносто процентов энергии ушло, что называется, <<в молоко>>, оставшихся десяти хватило, чтобы прикончить двух Офицеров, а остальных отправить в глубокий нокаут. Единственным, кто после схватки мог стоять на своих двоих, был Виктор, который выехал за счет Миньонов - умно, ничего не скажешь... Сейчас, когда прошло уже довольно много времени, лишняя энергия покинула тела Офицеров, вернув их к нормальному состоянию.
  - Ну, с этим передозом все понятно, а как можно разрушить Камень Душ?
  Интересный вопрос задал мне Владимир...и опасный, если быть откровенным.
  Я пожал плечами - мне было неизвестно, как Виктор смог уничтожить Сердце Демона, но вот что я знал наверняка - мой Камень Душ ему разрушить не удастся. И дело не только в том, что я не позволю подобному свершиться, вовсе нет - просто у него банально не хватит на это сил! Материал, из которого создано мое вместилище силы, имеет совершенно иную структуру, чем любой из известных мне - иногда мне кажется, что он не является предметом трехмерного пространства, и не подчиняется его законам. Одной физической силы будет мало, чтоб его разрушить - насколько я понимаю, сделать это его сможет создание с превосходящей мою Аурой.
  Выигрывая в плотности, здоровяк проигрывает мне в качестве...однако, как я и говорил - проверять эту гипотезу на практике желания не возникало, ведь как-то же он смог одолеть летящего Демона?
  - Что-то Хозяина долго нет. Несколько часов уже летает - я бы за это время в родной город успел слетать. - Влад прислушался, пытаясь уловить свист Полета.
  - А ты откуда будешь?
  - С Высокой Горы я...
  Ответ заставил Владимира задуматься, а меня уточнить:
  - С какой-какой горы? Высокой? Самой высокой или средненькой такой?
  Влад отмахнулся:
  - Это поселок такой, под Казанью. Называется Высокая Гора - я там родился. У меня там бабка...была... - он внезапно замолчал, отвернувшись.
  М-да... Я-то успел спасти своих родных от гибели и найти для них безопасное место, но не каждому так повезло. Многие, очень многие потеряли родных и близких.
  - Слышите? Вроде как летит? - Влад повернулся лицом к нам, и я понял, что он замолчал не от грустных воспоминаний, а оттого, что услышал приближение Хозяина.
  Теперь и я расслышал далекий, но быстро приближающийся свист. Снова пролетит мимо или приземлится?
  Оказалось - второе. Звук резко оборвался прямо над нами, и массивная туша Офицера тяжело приземлилась в нескольких метрах от нас. Хекнув, Виктор вонзился в землю по самые колени - мягкое приземление для тела массой более полутонны, падающего с нескольких десятков метров, невозможно. Однако ни пыли, ни разлетающейся во все стороны земли не было - здоровяк умудрился за четверть секунды до такой степени напитать землю в месте приземления энергией, что та отлично справилась с гашением инерции. Теперь в месте его падения вряд ли что-то вырастет в ближайшие пятьдесят лет - плодородные свойства почвы были напрочь уничтожены. Двое его подчиненных подскочили, будто на пружинках, воскликнув в один голос:
  - Хозяин!
  Тот без видимых усилий выдернул ноги-тумбы из дыр в земле, и внимательно осмотрелся вокруг, уперев руки в бока: оба рога на его голове стали заметно толще, и приобрели вид массивной короны, выпустив массу переплетающихся между собой отростков:
  - Над приземлением надо поработать...
  В два широких шага оказавшись рядом, он опустился на землю. Даже сидя, его голова находилась вровень с моей! Он снова прибавил в размерах - и заметно! Сейчас в нем, поди, не меньше трех метров!
  Виктор ощутил мои эмоции, и надменно усмехнулся:
  - Как вы тут без меня? Мутанты не тревожили?
  Я предпочитал общаться с помощью мыслеречи, особенно когда разговор шел о простых вещах, но в чужой монастырь со своим уставом не лезут:
  - Все тихо. А как там? - я мотнул головой наверх.
  Я надеялся, что Владимир не станет распространяться о нашем небольшом дельце - но даже если информация и дойдет до Хозяина - то в безопасном для меня виде.
  - Там - хорошо! - пророкотал довольный верзила, удовлетворенно кивнув головой:
  - Пока вы тут сидели, я побывал в Харькове, оценил обстановку. Утром отправимся на охоту...
  - Охоту? На кого?
  Мой вопрос оказался риторическим - Виктор хищно оскалил мощные клыки, в которые превратились его зубы:
  - На идиотов, считающих что магия спасет мир! Покажем им, в чем настоящая сила!
  В отличие от синхронно кивнувших Владимиров, меня этот ответ не удовлетворил, но искать других было опасно - нелюбовь Виктора к магам превратилась в ненависть - а я отношусь именно к этой фракции. Если вчера я был уверен, что случись нам с Виктором драться - и я не проиграю, то сейчас такой уверенности не было. Даже находиться рядом было сложно - Аура гиганта давила не хуже гидравлического пресса. Так что я задал другой, давно меня интересующий вопрос:
  - Слушай, а в каком магазине, если не секрет, ты купил свою одежду? Она не рвется, не пачкается...и мне кажется - даже в размерах увеличивается?
  Ухмылка снова коснулась его губ:
  - Все очень просто, Денис. Если я не хочу, чтоб моя одежда рвалась - она не порвется. То же с размером, - он хитро взглянул на меня:
  - Маги так могут?
  Я скривился:
  - Твои парни поделились со мной шмотками, за что им большое спасибо, но не думаю, что они проживут намного дольше предыдущих. Не с моим везением.
  - Везение не при чем. Твой дух - в нем проблема. Он слишком слаб. Поэтому ты ничего не смог сделать мутанту, которого я одолел. И барахло твое поэтому ломается.
  Я уточнил:
  - Дух? Ты Ауру имеешь ввиду? - к чему лишние сложности?
  Виктор качнул головой:
  - Я имею ввиду то, что говорю. Аура аурой, но без непоколебимого духа она - ничто!
  - Я бы так не сказал...
  Моя оппозиция заставила Виктора рассмеяться:
  - У тебя сильная Аура, однако что ты можешь против меня?
  Я тут же резонно возразил:
  - Это спорный вопрос, чья Аура сильнее. Особенно после твоей победы над Демоном. Кстати, если не секрет - как ты смог разрушить его Сердце?
  После моего вопроса повисла пауза. Виктор задумался, бросив в костер горсть земли, которая, будто по волшебству, вспыхнула ярким пламенем, озарив светом лица сидящих рядом Офицеров:
  - Полагаю, мне помогла сила духа. В один момент демон просто сдался - понял, что бороться со мной бесполезно.
  Я скептически скривился - демоны не те парни, чтобы сдаваться на милость врагу. Да, они могут отступить, могут сбежать - но сдаться? Я озвучил эту мысль, и над полянкой, избранной нами местом ночлега, вновь воцарилась тишина.
  - Хозяин слишком силен, чтобы сопротивляться - это понимают даже мутанты! - Влад преданно посмотрел на своего господина в поисках одобрения, но так и не дождался его. Виктор поднял голову к небу:
  - Вообще-то в твоих словах что-то есть, Денис. Я тоже никогда раньше не встречал подобного - даже самый дрянной, вшивый, мелкий мутант сражается до конца. Может, это их новый вид, типа четвертой волны? - он отрицательно качнул головой, отвечая сам себе:
  - Нет, это ерунда. Мы с ним боролись - и потом он просто сдался. Прекратил сопротивление.
  Я сел поудобнее, глядя на пламя которое и не думало затухать - Виктор полон загадок:
  - А он атаковал тебя щупальцем из энергии? Толстым таким?
  Здоровяк хмуро кивнул:
  - Постоянно атаковал. До последнего момента. Я до сих пор не могу понять, что это было - вреда эта штука никакого не наносила, так что...не знаю.
  Я заметил, что его аж перекосило от неприятных воспоминаний, и согласно кивнул - мне было знакомо это ощущение полной беспомощности:
  - Та же фигня...
  Виктор исподлобья мазнул по мне хмурым взглядом:
  - В любом случае я победил и сижу у костра вместе со своими глупыми учениками и болтливым магом, а эта тварь гниет в земле.
  Я согласно кивнул - этой груде мяса гнить еще с месяц - пока падальщики по кускам не растащат. Замнем для ясности - пока что.
  - Слушай, а как ты заставил землю гореть? - я все же не выдержал, и задал этот вопрос.
  Виктор посмотрел на меня, как на идиота:
  - Сколько раз можно повторять - сила духа. Я захотел, чтобы земля горела - и она горит. Гляди - фокус покажу... - он вытянул руку в сторону огня, и тот, будто живое существо, соскользнул на подставленную ладонь, кольцами свиваясь вокруг запястья.
  Я ожидал чего-то подобного, так что смог скрыть удивление - хотя, признаться, демонстрация меня поразила. Виктор управлял пламенем без всякого формирования заклинаний - пламя будто имело сознание и само ластилось к нему.
  - Интересный фокус. Значит, стоит захотеть - и можно зажечь то, что не горит или управлять пламенем?
  Виктор разочарованно махнул на меня рукой, и повернулся к Владу:
  - Объясни ему, а то мне надоело.
  Тот к моему величайшему удивлению кивнул, не раздумывая ни мгновения. Миньон, которого я до сих пор воспринимал не иначе как одного из массовки, вытянул ладонь, и через несколько секунд над ней вспыхнул небольшой огонек. Не успел я оправиться от увиденного, как следом за первым появился второй, и они принялись водить хороводы вокруг друг друга. Виктор, увидев выражение моего лица, разразился громогласным хохотом, а Влад скромно опустил глаза долу, явно польщённый моей реакцией. Но мне было наплевать - я судорожно пытался понять - в чем же секрет этой магии?!
  В то, что это может быть иллюзией, я не поверил сразу - не доросли еще ни Виктор, ни тем более его Миньон до того, чтобы дурить меня с помощью 'высшей магии сознания'. Однако первым делом проверил именно этот вариант - как наиболее вероятный, каким бы он невероятным ни казался. Быстрый анализ дал отрицательный результат - признаков ментального воздействия не было. Так в чем же секрет?!
  Наверное, этот вопрос был слишком явно написан на моей физиономии, ибо Влад довольным голосом произнес:
  - Секрет в силе духа. Я только начинаю осваивать путь настоящего воина, и скоро обязательно добьюсь чего-то большего, чем бесполезные фокусы!
  Удивительно... Одной только...силой воли, зажигать огонь! Нет, я не засну, пока не узнаю, в чем же секрет! Я хочу уметь так же!
  - Влад, а ты разрешишь мне просканировать твою Ауру, пока...делаешь этот огонь?
  Довольный Офицер бросил косой взгляд на Виктора - ну, конечно - куда ж он без разрешения Хозяина? Вопреки моим ожиданиям тот великодушно кивнул - выходит, не считает это знание чем-то секретным. Мне же лучше!
  Я прикрыл глаза, коснувшись Аурой энергетики сидящего справа - тот терпеливо ждал, пока я не закончу свои приготовления.
  - Я готов. Давай! - я ускорил восприятие.
  - Начинаю! - интонации парня мог бы позавидовать сам Гагарин - так она значительно прозвучала.
  Вся процедура заняла те же две-три секунды - но на этот раз я был само внимание! На моих глазах происходила чистейшая магия - Аура Офицера сгустилась над ладонью, и вдруг...стала огнем! Настоящим пламенем - уж я-то знаю, как выглядит и ощущается пламя! За одним исключением - у этого огня не было источника, и он горел сам по себе.
  - Удивительно! Никаких магических преобразований или рун! Просто: раз - и все! - я распахнул глаза, и Влад тут же отвесил мне шутовской поклон, подмахнув воображаемой шляпой землю у своих ног. Виктор снова засмеялся, но на этот раз и в его голосе я различил нечто похожее на гордость. Ну правильно - похвала и собаке приятна...черт подери! Нет, я должен попытаться повторить этот фокус! Немедленно!
  Под заинтересованными взглядами трех Офицеров я вытянул руку перед собой ладонью вверх. Так...просто захотеть? Сильно захотеть огня - и он появится? Ладно, понял - не дурак!
  На моей ладони горит огонь...
  На. Моей. Ладони. Горит. Огонь.
  НА! МОЕЙ! ЛАДОНИ! ГОРИТ! ОГОНЬ!
  ГОРИТ!
  Аааа, давай же, гори, сука! Гори!
  Виктор громко заржал, запрокинув голову, и сбив неуместным весельем весь настрой:
  - Я почти увидел его, ха-ха-ха!!! Ну даешь, ха-ха-ха!!!
  Я пристыженно опустил руку, чуть ли не спрятав ее за спину:
  - Типа у других с первого раза получилось...
  Влад пожал плечами:
  - У меня - с первого.
  - И у меня... - это уже Владимир напомнил о себе, и тут же дал совет:
  - Ты слишком концентрируешься, а нужно расслабиться. Попробуй еще раз.
  Я решительно вытянул ладонь, и постарался последовать совету бывшего летчика, не обращая внимания на довольный смеха Виктора.
  Огонь...в моей ладони горит огонь...
  Да ну, ерунда какая-то! Нужно делать что-то еще, кроме повторения этой дурацкой мантры. Помнится, Аура Влада заметно уплотнилась перед тем, как превратиться в пламя. Ну-ка... Я принялся за работу, собирая энергию над ладонью...через несколько секунд кожу стало ощутимо покалывать. Знакомые ощущения: когда я блокирую заклятья Аурой, происходит то же самое. Однако этого оказалось недостаточно - никакого пламени в руке не появилось. Я удвоил усилия, и теперь сгусток сверхплотной Ауры в моей ладони можно было различить невооруженным глазом - но желаемого результата никак не получалось.
  - Ай, черт с ним! Наверное у меня совсем нет этого вашего <<духа>>! - я стукнул кулаком по земле, плеснув во все стороны энергией, которой хватило бы на пяток Ластиков. Бесил довольный смех Виктора, не прекращающийся ни на секунду, но приказать ему заткнуться было бы большой глупостью...да и нет его вины в моем бессилии - просто...я не знаю, как подступиться к этой проблеме.
  - Даже жалко - столько стараний и все впустую, ай-ай-ай! - здоровяк заставил так и не погасшее пламя растечься по кисти, приняв форму перчатки, и несколько раз демонстративно сжал кулак:
  - А между тем все очень просто...
  Я огрызнулся:
  - Ну так подсказал бы, раз это настолько просто!
  Тот пожал плечами:
  - Ты делаешь одну большую ошибку - отдаешь приказ своему биополю, которое намного умнее тебя - потому что никогда не станет превращаться в огонь. Если ты, конечно, не решил развлечь нас аутодафе. Тебе доступна небольшая, безопасная трансформация, понял? - он звонко щелкнул пальцами перед моим носом.
  Я едва удержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу: ответ же был постоянно перед моими глазами! Дроны! Программируемые модули, состоящие в основном из ментального поля и им же связанные с моей Аурой. Нужно только задать соответствующую задачу... Я вытянул руку, за секунду создав на ладони простого до безобразия дрона, единственной задачей которого было горение, и тут же запустил его. Однако вместо задуманного пламени получилась лишь жалкая вспышка и немного искр. Я тут же понял, в чем дело - недостаток топлива! Ментальная энергия слишком инертна, и не годится на роль пищи для огня...
  Я снова создал дрона, но на этот раз до краев накачал его нейтральной энергетикой. Гори!
  Метровый язык пламени с легким шипением вырвался из моей ладони вертикально вверх, осветив ярким, танцующим светом окрестности. Дойти до этого было настолько просто, настолько очевидно...что я прошел мимо! Однако теперь, когда стало понятно, как необходимо действовать - от встающих передо мной перспектив захватывало дух!
  Справа раздалось сдавленное <<Ого!>>, и я скромно кивнул - ну еще бы!
  - Ничего себе... Это ты, конечно, мощно зарядил! Но сила духа тут не при чем - это я чувствую вполне очевидно! - Виктор, удивленный не столько тем фактом, что у меня-таки получилось создать пламя из ничего, сколько самим методом его создания, бесцеремонно ощупал моего дрона:
  - Тут...что-то совсем другое, не дух! Как ты это сделал? - происходящее настолько его заинтересовало, что он встал на ноги. Я сжал кулак, попутно уничтожив уже ненужного дрона, и пояснил, копируя интонации самого богатыря:
  - А между тем все очень просто! Я создаю программу, напитываю ее силой и - вуаля! Я называю этих существ Дронами.
  - Хозяин, разве не вы говорили, что сила огня характеризует силу духа? - Влад оторвал глаза от того места, где только что полыхало магическое пламя, и вопросительно взглянул на Виктора. Тот отмахнулся от его вопроса, будто от назойливой мухи:
  - Это в том случае, если используется твой дух, дубина! А Денис использует свой метод - дронов каких-то... Покажи-ка еще разок, как ты это делаешь? - я ощутил как его Аура сжалась вокруг меня, словно анаконда вокруг пойманной мыши, и поморщился:
  - Полегче... Таким образом ты вряд ли сможешь понять хоть что-то. Для создания дрона я использую ментальную сферу... - выражение легкого недоумения на лице Офицера заставило меня задуматься о создании всеобщей понятийной базы для терминов, связанных с Вторжением:
  - Было бы намного проще донести мои мысли с помощью телепатии...
  Виктор поморщился, качнув головой из стороны в сторону:
  - Мне лучше по-простому, по-русски.
  Я пожал плечами - придется вместо пары минут потратить на объяснения гораздо больше времени:
  - Как я упоминал раньше, Аура состоит из многих элементов. Я называю их сферами и наверняка знаю о наличии физической, эмоциональной и ментальной сфер. Ты сделал упор на физическую сферу в своем развитии. Эмоциональная взаимодействует понятно с чем - с эмоциями. А ментальная...
  Владимир поднял руку, будто любопытный первоклассник:
  - Можно вопрос? А нафиг эта эмоциональная сфера вообще нужна? Ну, физическая понятно зачем - с ее помощью можно стать сильнее - а что насчет эмоциональной?
  Я не удивился такому вопросу - человеку, далекому от магии, он должен прийти в голову первым делом:
  - Эмоции, как оказывается - это не только смех или слезы - это еще и составная часть многих заклинаний, - я назидательно ткнул пальцем в небо.
  - Как твой Ластик?
  Я кивнул Владу:
  - И как Полет - так я назвал заклинание, которое позволяет летать, - я кивнул в сторону Виктора, как единственного на данный момент представителя авиации среди нас:
  - Те из вас, кто знает хотя бы одно заклятье, должны знать, что для активации нужно иметь определенный настрой - иначе может не получиться. Тот же Лазер требует простой эмоции, Ластик - чего-то посложнее... - я обвел взглядом свою аудиторию. К нам уже присоединились два новых Офицера, и остальные понемногу подтягивались - Виктор решил, что его Миньонам будет полезно прослушать мою лекцию.
  - Гмм... Помимо участия в формировании магии, эмоциональная сфера работает с эмоциями - с ее помощью можно быть счастливым по собственному желанию. Или наоборот - но это уже для мазохистов. - я пожал плечами:
  - В той или иной мере вы все работаете с каждой из сфер; с какой-то больше, с какой-то меньше... Я, как маг, - я бросил взгляд на усевшегося Виктора - тот слушал с выражением откровенной скуки на лице, дожидаясь, когда я-таки отвечу на заданный им вопрос, - как маг я стараюсь работать со всеми сферами, не заостряя внимание на какой-то определенной. А теперь отвечу на вопрос, из-за которого этот разговор и начался: ментальная сфера.
  Виктор одобрительно кивнул моей инициативе.
  - Эта сфера, насколько я понимаю, работает с нашим сознанием. Все наши мысли, фантазии, размышления, идеи - все в ней. У этой сферы есть свои плюсы и минусы: она очень стабильна, и без серьезного вмешательства разрушить созданные ей конструкты достаточно сложно. Она долговечна - срок жизни физической сферы меньше, чем у нее как минимум в сто раз - но такую разницу я наблюдал у себя. Но отсюда вытекает и минус: она практически лишена возможности взаимодействовать с остальными энергиями, в большей или меньшей степени, поэтому с ней очень трудно работать. Однако я научился создавать на ее основе дронов - программируемых энергетических роботов, которые в состоянии выполнять разные простые задачки. Такие, например, как гореть! - я поднял руку над головой, отправив в небо огненный шар размером с футбольный мяч. Если я правильно рассчитал, то вложенного заряда должно хватить примерно на минуту полета. После этого дрон саморазрушится ввиду отсутствия энергии.
  - Как-то так! - я оглядел задумчивые лица подошедших Офицеров. Как ни странно, они все поняли.
  Виктор выставил ладонь перед собой, выпятив нижнюю губу, и я ощутил, как по его Ауре пробежала волна возмущений. Он хочет создать дрона? Не уверен, что у него удастся...
  Остальные так же, как и я, уставились на своего обожаемого Хозяина, ожидая чуда. Не знаю, чего там пытался сотворить здоровяк, но даже через минуту напряженной работы у него ничего не вышло. Я скрестил пальцы в надежде, что у него получится - отчего-то хотелось иметь как можно больше преимущества перед ним - так что облегченно выдохнул:
  - Нужно тренироваться, и тогда... - закончить мне не дал раздраженный бас:
  - Ерунда все это. Зачем создавать каких-то дронов, если я могу обойтись и без них! - по всей поверхности его Ауры пробежали языки пламени, собравшиеся над головой в форме эффектной короны. М-да, я со своими дронами нервно курю в сторонке - мне до таких фокусов как до луны раком...сила духа, чтоб ее... Остальные были того же мнения, и одобрительно загудели. Ну и ладно. Я еще попробую похимичить с этой их силой духа - собственная лекция натолкнула меня на мысль об использовании в эксперименте исключительно физической сферы. Но этим я займусь потом, в гордом одиночестве, когда Виктора рядом не будет. Я ясно ощутил его недовольство, когда у него не удалось создать дрона. Если сейчас у меня получится создать огонь с помощью силы духа - тогда, боюсь, наши отношения могут быстро ухудшиться. Зависть, чтоб ей пусто было...и уязвленное ЧСВ - что гораздо опаснее.
  Владимир повернул голову на восток, принюхавшись:
  - Светает. Эх, на рыбалку бы...как в старые, добрые времена...
  Виктор встал и хмуро посмотрел на светлеющее небо:
  - Собирайтесь. Через пять минут мы выдвигаемся.
  Запахло кровью...или это лишь мое воображение? Посмотрим, чья это кровь будет...
  8.
  - Долго возишься. Нападающие не дадут тебе столько времени на подготовку - секунда-две, и нужно будет действовать! А ты уже пол часа медитируешь... Чем, кстати, занят? - Виктор все никак не мог угомониться, засыпая меня то глупыми претензиями, то риторическими вопросами. Его банда в полном составе находилась неподалеку, и массово дымила, или точнее будет сказать - парила. Один из наших Офицеров наткнулся на чудом уцелевший склад с довольно приличными запасами неразграбленного оборудования для любителей Вэйпа, и притащил целый контейнер этого барахла к нам. Теперь группа из двадцати измененных увлеченно дымила, создав над своими головами зону локальной облачности. То и дело оттуда доносился довольный смех - парни оживленно обсуждали предстоящий бой и заключали между собой пари. Поставивший на меня мог стать богатым человеком. Отсутствующие Миньоны находились на своих постах по периметру и стерегли подступы. Хозяин будет в очередной раз ставить болтливого мага на место, и этому правому делу никто не должен помешать. Я прищурился - прятаться за широкой спиной такого защитника может любой дурак, а попробуй выйти против меня сам! Среди этой толпы для меня не было серьезных соперников. Да, они не проигрывали мне в скорости и реакции, а может даже опережали. Да, некоторые из них были способны полностью заблокировать разрушительное воздействие некоторых заклинаний, а регенерации каждого позавидовал бы сам Росомаха...ну, может и не позавидовал бы, но остался впечатлен - точно. Однако на этом их преимущества кончались. Я тоже, знаете ли, не сидел на одном месте в ожидании роялей, а активно искал и реализовывал любую возможность стать сильнее. Сейчас буду тестировать свои наработки на Викторе.
  Если верить здоровяку - он не собирается бить в ответ, а хочет всего лишь испытать свою защиту от магии на практике. Разумно, особенно учитывая, чем мы собираемся заниматься в ближайшем будущем.
  - Ты еще долго копаться собираешься - я начинаю засыпать! - громила протяжно зевнул и почесал мощную грудь:
  - Надеюсь, ты не потеряешь голову, как в прошлый раз, и мне не придется снова размазывать тебя по стенке? Могу силы не рассчитать.
  - Дай мне еще минуту - у нас все же не настоящий бой, а что-то вроде тренировки. - я не стал отвечать на вопрос, вновь взявшись за подготовку.
  Было ли у меня чем удивить Виктора? Было.
  Во-первых, я учился скрывать от постороннего наблюдателя все приготовления: самый верхний слой моей Ауры застыл, будто корка тонкого льда, скрывающая под собой бурное течение реки. Любой мало-мальски понимающий человек сразу сообразит - что-то с этой Аурой не в порядке! А человек поопытнее поймет, что подо льдом может быть скрыто опасное течение, которое способно утащить за собой, если позволить ему вырваться на волю. Однако этим я не ограничился. После того, как Виктор пояснил мне принцип действия магии, основанной на силе духа, мне в голову пришла одна интересная идея, которую я сейчас старательно воплощал в жизнь. Я уже упоминал о том, что мог одновременно использовать сразу несколько Алых Сфер - это было возможным, потому что заклятье после активации становилось полуавтономным. С другими - даже с элементарным Лазером - такой фокус не проходил - их нужно было активировать только по одному, с перерывами на восстановление Ауры. Однако так было до сегодняшнего дня!
  Для меня, как для мага, самым важным является скорость и частота применения заклинаний. Пару-тройку сложных заклятий подряд я выдержать могу, но после этого моей Ауре требуется долгий отдых. Теперь я просто консервировал заклятья в дронах, которые сидели в глубине моей Ауры в ожидании момента призыва. Таким образом я уже имел: 1 Ластик, 6 Алых Сфер, 2 Воздушных Пресса и 5 Плазменных Шаров. Это те, которые я использовал чаще всего. Из тех, что долгое время пылились в моем арсенале, я выбрал лишь парочку: Вспышку - ослепляющее яркой вспышкой света, простите за тавтологию, заклятье, и Звуковой Удар - крайне медленное, и оттого совсем непригодное в реальном бою. И того, и другого я заготовил по 5 единиц.
  Огромный, просто колоссальный плюс таких <<Консервов>> - это возможность использования заранее вложенной в дронов энергии - то есть все вышеперечисленное - кроме Алых Сфер, разумеется, при активации не возьмет ни капли маны из моей Ауры! Ведь я уже снабдил заклятья всем необходимым! Я усмехнулся - можно было бы набить их еще плотнее, но тогда Виктор может подумать, что я стал слишком опасен, и, чего доброго, решит сделать из меня своего Миньона...ну нафиг!
  - Я готов! - легко вскочив на ноги, я пару раз подпрыгнул, будто разминаясь:
  - Советую тебе хорошенько подготовиться, иначе могу ненароком тебя ранить!
  Виктор растянул губы в усмешке и оторвался от стены, которую до того подпирал в ожидании меня:
  - Не говори гоп, Денис. Я, в отличие от тебя, всегда готов к бою. Начинай!
  Я кивнул и сделал шаг вперед; <<лед>> сломался, и над моей головой одновременно вспыхнули пять Сфер. Из толпы зрителей раздался удивленный шум - то ли еще будет!
  Я поднял палец, показывая, что еще не закончил. Моя Аура представляла собой занятное зрелище, с плавающими в ней заклятьями, плотно упакованными в сияющих от избытка энергии дронов. Теперь здоровяк стал внимательнее - я ощутил, как плотность его энергетики заметно возросла. Смех за пределами нашей тренировочной площадки стих. Секунда - и с поверхности моей Ауры в разные стороны срываются десятки дронов: какие-то зависают на разной высоте в нескольких метрах от меня, какие-то взмывают ввысь - так далеко, что выходят за границы действия моей энергетики. Несколько подлетели к тут же напрягшемуся Виктору, и заняли свои позиции: три - на уровне его головы, в паре метров друг от друга каждый, и три - на уровне ног, с аналогичным построением.
  - Это еще что за гадость? - несмотря на спокойный, даже ленивый тон, я услышал в голосе Виктора волнение.
  - Это всего лишь один из вариантов того, что тебя вполне может ожидать впереди, так что смотри внимательно.
  Дроны, которым надлежало выполнить ключевую роль в предстоящем наступлении, все еще не были выпущены. Те шесть, что сейчас летали вокруг Виктора - это Алые Сферы. Их задача - отвлекать внимание, и по возможности нагружать защиту Офицера с разных сторон. Один из выпущенных среди десятка пустышек наверх дронов был с вложенным Воздушным Прессом - я не исключал того, что здоровяк решит скрыться от моих атак в небе - в таком случае Пресс если и не опустит его обратно на грешную землю, то займет на какое-то время. Мою Ауру покинули еще с десяток дронов - среди них я спрятал Ластик. Эти начали беспорядочно кружить вокруг нас, не приближаясь при этом к Виктору. Подозреваю, что этот монстр в состоянии разрушить дрона мощным энергетическим импульсом. Хмм...интересно, а что получится, если развалить робота со встроенным заклятьем? Любопытно...вот и посмотрим!
  Ластик должен выстрелить в самый неожиданный для потенциального врага момент, когда он отвлечется на что-то: например на парочку Плазменных Шаров, в которые я вбухал столько энергии, что носящие их дроны были заметны даже невооруженным глазом. Виктор нервно облизнул губы, провожая десять ярко сияющих роботов взглядом - а что, это тебе не с тупым Демоном драться...
  Однако даже это вряд ли принесет мне победу - плотность энергетики стоящего напротив Офицера высока настолько, что ей при желании можно нарезать хлеб! Поэтому я исподволь насытил пространство вокруг собственной ментальной энергетикой, в которую вложил образ неожиданной атаки сзади - пускай мой оппонент понервничает, ему полезно!
  - На всякий случай уточню - я могу атаковать тебя любым из своих магических умений, а ты можешь защищаться любым способом - но не нападая при этом на меня, все верно?
  Виктор криво усмехнулся, оглядываясь по сторонам:
  - Эк ты взялся за дело-то! С размахом! Куда не плюнь - всюду дрянь магическая летает. Смотри, не перестарайся, Стаханов. - в последней фразе я уловил легкую угрозу, и сглотнул:
  - Я постараюсь. Начали!
  Стоило мне закончить фразу, как к Офицеру с разных сторон метнулись дроны - первая волна атакующих. Большая часть из них являлась пустышками, созданными исключительно для отвлечения внимания. Однако, чтобы Виктор не терял бдительности, я спрятал среди них несколько настоящих боевых заклинаний, в том числе три Звуковых Удара под прикрытием двух Вспышек. Сомкнув веки, я активировал последние: белоснежный всплеск на миг затопил окружающее пространство - человеческие глаза бы не скоро пришли в себя после такого, но глаза измененного - а особенно Офицера, такого как Виктор, должны восстановиться через доли секунды. Этого времени я постарался ему не дать - три Звуковых Удара активировались в полуметре от цели каждый. В обычном состоянии богатырь без труда увернулся бы от них, да еще сплясал вокруг каждого при этом, но в условиях, навязанных мною, ему пришлось не так легко. От одного заклятья он ускользнул разворотом корпуса, от второго ему пришлось отскакивать в сторону - и тут его настигло третье: тускло сияющий шар энергии влетел в его Ауру, и взорвался с оглушительным грохотом, напоминающим рев реактивного двигателя на форсаже. Никакого иного эффекта это заклинание не имело, подтверждая свою бесполезность на любом противнике, кроме гипотетически существующего огромного демонического уха. Хотя, признаюсь, я бы не хотел попадаться под его действие - находясь вблизи испытываешь не самые приятные ощущения - что называется, пломбы в зубах дрожат от интенсивности звуковых колебаний.
  Ударной волны от сработавшего заклятья оказалось явно недостаточно, чтобы Виктор даже просто пошатнулся, так что, не долго думая, я активировал три Алые Сферы - те, что летали у его ног. Цель находится в пределах нескольких метров, так что даже созданный буквально на коленке дрон не должен промахнуться.
  Красные линии принялись полосовать энергетику Виктора, я со своей стороны помогал им уже самостоятельно созданным Лазером, чей луч был не в пример мощнее тех, что выдавали Сферы. Прошло всего секунд пять боя - благодаря разогнанному восприятию происходящее виделось мне в довольно медленном темпе - от вспышек Сфер Виктор решил не уворачиваться, и на какое-то мгновение остановился. За что тут же и поплатился - несколько Вспышек, брошенных одна за другой, вновь погрузили мир в белый свет, и тут же Воздушный Пресс врезался в спину Офицера. Тот проворно отскочил вперед - но только для того, чтобы натолкнуться на второй Пресс, идущий встречным курсом. Скорость движения воздушной стены не слишком высока - километров пятьдесят-семьдесят - однако, когда они идут встречными курсами получается более сотни. Виктор издал сдавленный хрип, когда попал в эти тиски, и завис в воздухе раздавленным тараканом, попытавшись выпрыгнуть наверх. Что-то мне кажется, он не воспринимает меня как противника всерьез - честно говоря, я и не рассчитывал, что он попадется в столь простую ловушку! Отлично - у меня появилась лишняя секунда, которую тут же было решено потратить на создание парочки дронов, снаряженных Воздушным Прессом - практика показала, что это неплохое средство контроля. Как я заметил, Вспышка уже после первого применения утратила свою актуальность, и тратить время на нее было бы глупо. Виктор рванулся, высвобождаясь из оков слабеющей воздушной тюрьмы, и тут же ему в спину прилетел один из Плазменных Шаров. Я, если честно, боялся атаковать Виктора этим заклинанием, ведь оно давно доказало свою разрушительную мощь. Если я перегну палку, и его хваленая броня не выдержит - здоровяк из меня весь дух выбьет! Однако броня с честью выдержала испытание, хотя Виктору и пришлось сосредоточить солидные запасы энергии в месте попадания.
  Весь прошедший этап поединка я лениво стоял, заложив руки в карманы, и терпеливо ждал, когда же Виктор решит полетать. Мои расчеты оправдались - последняя атака заставила его покинуть перенасыщенный силой участок земли. Два костяных гребня на его спине покрылись светящимися рунами, и Офицер стремительно рванул вертикально вверх. Пришлось сильно нагнуться вперед, схватившись за фонарный столб, чтобы не оказаться опрокинутым на землю мощными порывами ветра. Зрителям восторженно заорали, будто в первый раз наблюдая Полет в действии.
  - А ну-ка... - я активировал пресс, направив его движение вертикально вниз - на такой скорости Виктор вряд-ли сумеет уклониться от него, посмотрим, что из этого получится! Однако результат оказался совсем не таким, как я ожидал: при столкновении фигуры летящего свечой Офицера и из ниоткуда выросшей стены плотного воздуха раздался довольно громкий хлопок, и моего оппоненту будто подбили: он резко остановил свой стремительный подъем и начал падать вниз, беспорядочно кувыркаясь в воздухе. Присмотревшись, я заметил, что из его рта и носа обильным потоком льет кровь.
  - Блядь... - я не смог сдержать ругательство, ибо предсказать, как поведет себя Офицер, был не в состоянии. Тем временем падение приобрело контролируемый характер - сбитый офицер распластался, расставив руки и ноги, как парашютист, и все быстрее приближался к земле.
  Я оглянулся на Миньонов - те были удивлены не меньше моего, но никакой злобы в их глазах не было видно; значит, Виктор держит себя в руках.
  Несколько шагов назад - и полутонная туша метеором врезается в землю. Однако, будто для него не существовало такого понятия, как инерция, в то же мгновение рванул навстречу мне. Инстинктивно я выставил перед собой Воздушный Пресс, и совершил длинный прыжок назад - эй, эй - это уже не похоже на проверку защиты! Пресс смог задержать Офицера на секунду - и то, только потому, что тот решил пойти напролом. Я с тщательно скрываемым страхом смотрел, как кожа на лице Виктора, который следил за мной, не отрывая глаз, натянулась и лопнула от давления воздуха. Каким-то образом глаз эта беда не коснулась... Несколько мгновений яростной борьбы между заклятьем и Аурой гиганта показали - против серьезного противника Воздушный Пресс представляет сомнительную пользу...разве что тот не летает.
  Оставив разорванный Пресс за спиной, Виктор прыгнул следом за мной - и тут я заметил, что на его груди расплывается огромное кровавое пятно - это еще откуда?! Нет времени рассуждать - он уже рядом! Три Алые Сферы все так же летали вокруг его головы - те, что я активировал ранее, уже израсходовали всю вложенную в них энергию, и исчезли. С шипением врезаясь в плотную, ставшую настоящими доспехами броню, лучи практически мгновенно растворялись в ней. Расстояние между нами сократилось до 10 метров. Еще одна Вспышка - просто неудачу, и следом за ней - Звуковой Удар. Противник даже не прикрыл веки, не обратив внимания на раздавшийся под носом рев.
  5 метров - черт, какой же он быстрый! Четыре Плазменных Шара один за другим отправились навстречу оскаленной в страшной ухмылке окровавленной роже - только для того, чтобы я увидел, как те один за другим тают, без видимых последствий расходуя вложенную в них энергию. Вот черт!!! Черт!!! Ластик!
  Видимо, у страха глаза оказались велики - мой прыжок назад оказался несколько более сильным, чем я рассчитывал - я со всего маха врезался спиной и затылком в стену дома, звонко при этом клацнув зубами. Надежды рассыпались на глазах - Виктор голой рукой схватил участок Ауры, куда пришлось попадание Ластика, и оторвал от нее солидный кусок - в том числе стирающее заклятье, отшвырнув его в сторону, будто тряпку. Он...научился противостоять Ластику, являющемуся моим последним аргументом! Пальцы его руки сомкнулись на моем горле...
  - Сильно, Денис, сильно. Но недостаточно сильно, чтобы одолеть меня! - клокочущий рык вместо привычного баса заставил внутренности сжаться в паническом спазме. Я даже не обратил внимания на капли крови, которыми тот заляпал мое закаменевшее лицо.
  Шли секунды, в каждую из которых я ожидал услышать хруст шейных позвонков, но ничего не происходило - напротив, Виктор отпустил меня, предварительно прижав посильнее, и вытер огромной ладонью покрытые кровью губы:
  - Ты же понимаешь - если бы мне можно было атаковать в ответ - ты бы ничего не смог сделать. Ни-че-го. Такова сила моего духа! - он поглядел на меня сверху вниз, и усмехнулся, продемонстрировав мощные клыки:
  - Идем, у меня к тебе есть пару вопросов. - он развернулся, сплюнув напоследок сгусток крови в сторону, и широким шагом направился к замершим в ожидании Миньонам:
  - Сейчас Денис прочитает нам лекцию о вреде курения, ха-ха! Слушайте внимательно!
  Я оторвался от стены, в которую влетел до этого, и коснулся шишки на затылке. Пальцы на руках нервно подрагивали: чтоб я еще раз вышел против этого монстра?! Ну уж нет...
  - Денис, мы тебя ждем, ха-ха! - хорошему настроению Виктора можно было только позавидовать. Казалось, что для него все произошедшее сейчас было просто игрой, облаченной в тренировку. Или тренировкой, облаченной в игру - как угодно:
  - Уже иду! Дай мне прийти в себя...не каждый день из меня дух выбивают.
  - Дух тренировать надо, тогда никто его не выбьет! - назидательно произнес Офицер, кивнув сам себе.
  Я подошел к ожидающей меня толпе измененных, и виновато пожал плечами: простите, мол - это все, что я мог сделать. У Виктора в груди что-то гулко хрустнуло, но на мой тревожный взгляд он махнул рукой:
  - Скоро буду как новенький. Но мне любопытно - как ты смог это сделать? - он повернулся ко мне лицом, и я заметил, как кожа на его груди двигается, будто под ней копошится Чужой.
  - Я и сам не знаю. Хотел всего-то прижать тебя к земле - и вот... - я пожал плечами.
  Виктор облокотился на стену:
  - И чем ты меня прижимал? Стеной из воздуха?
  Я согласно кивнул. Стеной из воздуха...погоди-ка - стена-то из воздуха! Я поднял глаза на Офицера, и понял, что тот пришел к тем же выводам, что и я:
  - Может ли быть, что есть какое-то конечное значение объема, которое Полет может усвоить?
  В ответ я кивнул на его окровавленную рубаху:
  - Не думаю, что дело в заклятье.
  Собеседник пожевал губами:
  - Значит, дело в артефакте... - он скосил на меня взгляд:
  - Ты знал о нем?
  Я постарался кивнуть как можно естественнее:
  - Конечно знал. Правда все еще не разобрался в принципе работы - не хватает навыка... - вот черт, как не вовремя задан этот вопрос - хорошо еще, что Владимир находится в патруле, и не может вставить свои пять копеек! Виктор окинул меня хмурым взглядом:
  - И как долго планируешь разбираться?
  Блин, да хоть сейчас разберусь!
  - Не знаю...слишком сложно даже для меня. Планирую в течение недели - двух понять, как эта штука работает. А что?
  Виктор довольно усмехнулся:
  - Просто любопытно, на что способен маг с его хваленой Аурой. Ты умудрился разрушить мой Полет своим Прессом - зато теперь я знаю, чего мне следует избегать. Заодно нужно подумать об укреплении артефакта - слишком хрупким он оказался. Непорядок. - он снова сплюнул густой комок крови:
  - Все кишки мне разворошил, шельма - до самой печенки пробрало.
  Я виновато улыбнулся, сделав для себя заметку о необходимости создания защитного каркаса вокруг артефакта:
  - Сам не думал, что так получится. Зато стало понятно, что твоя Аура - это лучшая броня из возможных. Правда, расход энергии пугающий, но...
  - Но не для меня! - перебил здоровяк, гордо выпятив грудь, в которой глухо потрескивал восстанавливающийся из осколков артефакт. Это да, объем и плотность энергетики просто поражает.
  Я вспомнил самое начало своего пути, когда энергии хватало лишь на пару не самых сильных Плазменных Шаров, и усмехнулся - я тоже стал сильнее...правда даже этого не хватает, чтобы на равных сражаться с монстрами вроде Виктора, чтоб ему пусто было!
  - Ну, теперь ты убедился?
  Я поднял глаза:
  - В чем?
  - В том, что маги для меня не опаснее бешеной собаки, - Офицер довольно осклабился, глядя на меня с выражением полного превосходства.
  - Понял я, понял. Значит - штурмуем Харьков?
  - Обязательно. Но сперва Белгород. Помнится, ты говорил, что роботы твои и для разведки годятся? Займись этим, как в себя придешь. Если узнаешь что-то любопытное - сразу доложи мне.
  Я кивнул, все еще находясь под впечатлением от демонстрации возможностей Виктора. Черт с ним, запущу дронов. Заодно проанализирую прошедший бой. Разговоры кругом ясно дали понять - на меня не поставил ни один из Миньонов. Обидно, черт возьми.
  Попросив покоя, я отошел в сторонку и уселся на остатки некогда бетонной скамейки, и погрузился в размышления. В первую очередь меня заинтересовал эффект от столкновения двух заклинаний: Воздушного Пресса и Полета. Эффект крайне интересный, и наводящий на простую мысль - заклинания, оказывается, можно блокировать другими заклинаниями. Или нейтрализовать их действие...или, возможно, искажать. Это интересная мысль для рассуждения - но информации для серьезных исследований маловато. Я вспомнил Семена, который был способен, будто какой-то Шерлок Холмс, из пары деталей восстановить общую картину - тот бы уже наверняка сыпал гипотезами направо и налево - и рабочими гипотезами, смею заметить! Не то, что бестолковый я... Ладно, что там дальше? А дальше, несомненно - способность отбрасывать хвост, подобно ящерице. Как ловко Виктор избавился от воздействия Ластика, просто отделив поврежденный участок Ауры. Не так изящно, как хирург удаляет опухоль - но куда эффектней! Нужно срочно учиться такому - навык-то, как не крути, действительно полезный! Можно, конечно, использовать дрона вместо щита - но не думаю, что всегда можно успеть. Однозначно - в разработку! Затем...затем меня все так же, как и прежде, интересовал метод движения Виктора. Я имею ввиду не только его скорость, сколько маневренность: туша весом никак не меньше полутонны рухнула с пятидесятиметровой высоты, и при этом не оставила практически никаких следов! Это как так?! На асфальте остались только отпечатки его ботинок - как будто когда-то давно, когда асфальт еще не успел застыть, какой-то великан наступил на мягкую поверхность. Да при таком падении он должен был войти в землю едва ли не по пояс! Однако факты говорят о другом... Виктор утверждает, что это работа его могучего духа - все вокруг происходит так, как он того пожелает. Однако мне кажется, все не совсем так, и он лукавит. Дух - это, конечно, хорошо, но им одним тут вряд ли обошлось.
  Первые пятьдесят дронов, ориентированных на поиск измененных с сильной энергетикой - читай Офицеров - вынырнули из моей Ауры, и рванули в сторону города.
  Виктор, похоже, сам не понимает, как происходят эти процессы, и объясняет все мистической силой духа. Тут в действие вступает его куда более понимающее подсознание, которое с Аурой, что называется <<на ты>>, и которому на самом-то деле принадлежат все заслуги того самого духа. Ну-ка...
  Я взял в ладонь небольшой камешек из-под ноги - если я прав, то нужно сперва напитать материал энергией физической сферы, и лишь после загадать желание. Проверим...
  Выделить исключительно физическую составляющую Ауры оказалось довольно сложной задачей - она была послушной паинькой в пределах тела, но стоило ей покинуть это уютное вместилище, как кроткий нрав мгновенно превращался в поистине бунтарский норов. Контролю такая <<свободная>> энергия поддавалась с трудом, и чем больше ее было, тем больше усилий для этого требовалось. Но для камешка весом в несколько грамм многого и не требовалось: на моих глазах материал породы потемнел, изменяя свою структуру. Черт его знает, каким образом произошло это преобразование - я всего лишь захотел, чтобы он стал как можно крепче. Через несколько секунд мое желание было исполнено - сохранив камню прежнюю форму, энергия полностью перестроила его внутренне. Он даже стал тяжелей... Вот это да! Ай да Виктор! Сила духа, значит? Куда там! Во мне проснулось желание проверить кое-что еще, но для этого нужно избежать возможных свидетелей.
  Вторая партия из пятидесяти дронов разлетелась от меня - на этот раз в разные стороны, для разнообразия. Я встал и устало вытер лоб - пускай ребята думают, что создание дронов требует массы усилий и времени...
  - ПОЙДУ ГДЕ ДЫШИТСЯ ЛЕГЧЕ. - бросив ближайшему Офицеру образ крыши того здания, у стен которого тот находился, я зашел внутрь. На крыше моим опытам вряд ли кто-то помешает - Виктору нужно еще не менее получаса, чтобы восстановить артефакт - а без него он не сможет подняться в воздух.
  Пробежав на одном дыхании наверх, я выжег ржавый навесной замок, замыкающий люк коротким импульсом Лазера, и выпрыгнул на плоскую крышу. Отлично - то, что надо! Осмотревшись, я сделал несколько шагов к ее краю и осторожно выглянул вниз - Офицеры занимались тем, чем им велел заняться Виктор - то есть тренировали всемогущую силу духа путем создания огня из ничего. Что ж, займусь-ка я тем же самым!
  Итак...сосредоточиться...собрать максимально доступную мне физическую энергию над ладонью...еще...еще немного... Гори!
  На моей ладони возник жалкий огонек, размером с копеечную монету, который, видимо ощутив мое разочарование, тут же погас. Во дела! И это - моя сила духа?!
  - Тьфу ты! - я разочарованно скривился. Понятно было, что мне ни за что не повторить результатов Виктора или его самых сильных учеников. Однако я думал с легкостью перебить показатель Влада...ан нет. Вот черт - не видать мне, видимо, вина из воды и рыбки из ничего... Может позже? Иисус вон только на 33 году жизни воскрес - а я смог повторить его главный подвиг в гораздо более юном возрасте! Дойдет дело и до вина, и до рыбы... Что-то я увлекся: отправив еще полтинник дронов - на этот раз с разными алгоритмами, ориентированными на поиск простых измененных и Демонов, я занялся третьей задачей, которой должен был уже давно уделить внимание: создание <<консервов>>. Несмотря на весьма печальный для меня исход противостояния с Виктором, испытанный метод боя мне понравился. Какой маг откажется иметь в рукаве пару заклинаний? Только не я! Учитывая, в какое место мы идем - Радужная Броня будет одним из самых востребованных, так что сделаю пять штук, про запас. Это займет минут 10. Следующим по плану будет...ммм...Плазменный Шар - для начала хватит десятка. Это еще минут десять неторопливой работы. Как раз успею к тому моменту, как Виктор исцелится.
  Минут через пятнадцать начали поступать первые данные о расположении и количестве Офицеров. Как я и предполагал, сумевшие пережить первые месяцы Вторжения, собрались довольно большой группой в одном месте... Ого - а группа-то в самом деле большая! Около сотни Офицеров устроили себе большую базу на юго-западе от нас. Поверхностный анализ энергетики показал, что они являются далеко не самыми сильными представителями своего вида - скорее наоборот: спустя несколько минут я понял, что объем, качество и плотность их Ауры сопоставимо с показателями, которые я мог показать в самом начале своей эпопеи с Демонами! Как они смогли выжить?! Надеюсь, Виктору хватит соображения сделать из них подчиненных, а не рубить сплеча? Ибо не нравится мне его выражение лица, когда он говорит об <<охоте на магов>>.
  Очередная сотня дронов вылетела с крыши дома, который я облюбовал в качестве наблюдательного пункта - эти заменят мне навигатор, и позволят наложить уже полученные данные на местность. Час - полтора - и я буду знать весь город: расположение улиц, домов и других мест, которые могут оказаться интересными.
  Черт возьми - как же хорошо, что я научился создавать этих летающих помощников! Если бы не они - я бы тратил массу времени, передвигаясь по старинке - на своих двоих. Нужно больше времени практиковаться: создание дронов оказалось крайне перспективным навыком, который должно обязательно развивать!
  - Быть, или не быть? - философски изрек я, сражаясь с желанием потратить свободное время на создание артефакта Полета. Облака в небе манили своей белоснежной недостижимостью, и сопротивляться их зову было с каждым часом все сложнее. Способность летать может не раз и не два спасти мою жизнь...хотя я вроде бы как бессмертен?
  Эта мысль заставила меня надолго задуматься о будущем: что нас ждет впереди? Как человечество будет жить дальше? И сможет ли? И вообще...
  - Денис, тебя Хозяин хочет видеть.
  Я вздрогнул от неожиданности, и оглянулся - из люка, что вел на крышу, торчала голова одного из его Миньонов:
  - Ты чего дергаешься? Я тебя отвлек? - он осмотрелся по сторонам:
  - Давай заканчивай скорее, мы по ходу, скоро выдвигаемся - и пропал.
  Я тяжко вздохнул - значит, небо откладывается. Блин - я так рассчитывал, что у меня получится извлечь из напарника в лице Виктора какую-то пользу, а в итоге...в итоге он только ограничивает меня! Ехал бы я сам по себе - уже давно был бы в Севастополе...хотя, с другой стороны, советы, которые он иногда дает, бывают весьма полезными. Одни <<консервы>> чего стоят? Сам я до такой с виду простой идеи вряд ли дошел бы в ближайшее время. Сила духа, чтоб ее...
  Снизу меня поджидал здоровяк, стоящий в окружении своей многочисленной паствы:
  - Как продвигается разведка? Результаты есть?
  Я кивнул, взмахнув рукой в ту сторону, откуда пришли донесения о присутствии Офицеров:
  - Больше всего Офицеров там: не меньше сотни. Но...все слабые какие-то. Подозрительно.
  - Сто слабаков в одном месте? И это все, что смогли увидеть твои роботы? - Виктор дернул одной бровью.
  В ответ я только беспомощно развел руками:
  - Работать с ментальной сферой не так просто - ты же сам пробовал, должен понимать. Мне нужно еще время для более детального исследования.
  Виктор поморщился, схватившись за грудь - кровь с его рубашки уже пропала, но процесс восстановления, судя по недовольному взгляду, все еще не был завершен:
  - Ладно...даю пол часа на выяснение деталей - и выдвигаемся. Надоело торчать на одном месте. - он развернулся, и зашагал прочь.
  Ага, а чем ты занимался в Старом Осколе, дожидаясь моего прихода - уж не тем ли самым сидением на одном месте? Однако, как только пришел человек с интересной информацией о Севастополе, так сразу собрался в поход! Бросил всех измененных, в том числе и парочку Офицеров - вроде как присматривать за порядком. Но по его оговоркам в разговорах я понял, что плевать он хотел и на измененных, и на оставленных их сторожить Офицеров, и на Старый Оскол в целом. Вопрос личной силы - вот что его интересовало больше всего! В походе он использовал меня, ну а я как водится - его. Эти мысли я, конечно, сказал про себя - у барина очевидно плохое настроение, и незачем его злить - еще плетей выпишет...
  Значит, слабые Офицеры... Которые во-первых как-то смогли пережить атаки Демонов с их прихвостнями, во-вторых - не скатились в междусобойную войнушку, и в третьих...в третьих собрали под своей защитой... ЧЕГО?!
  Я застыл на месте, замерев на площадке третьего этажа, где меня настигло <<воспоминание>> одного из дронов: тысячи измененных! Тысячи! И все они находятся под защитой сотни слабых Офицеров! И вполне себе живы и здоровы! Нет, я могу понять, как может выжить слабый Офицер - банально прятаться, шарахаясь от любой тени, убегать при первых признаках опасности...но как при этом сохранить жизнь хотя бы одного-двух простых измененных?! Нет, информация определенно нуждается в корректировке! Мою Ауру покинули еще два десятка ментальных конструктов - я своими глазами должен увидеть происходящее в Белгороде безобразие!
  Теперь нужно скоренько добраться до безопасного места...покинутая квартира на третьем этаже с удобным креслом в просторной гостинной пойдет! Черт знает, кто поставил огромное кожаное кресло посреди абсолютно пустой комнаты, но вряд ли этот кто-то все еще тут - спасибо тебе, неведомый чудак!
  Я упал в мягкие объятия кожаной мебели, и сомкнул веки. Вовремя - дрон как раз добрался до нужного места, и перед моим внутренним взором встала картинка: четырехполосное аккуратное шоссе со следами грандиозной аварии в нескольких сотнях метров впереди - прямо у какого-то храма, расположенного у дороги. Я заставил дрона притормозить, и внимательнее осмотреть место столкновения более чем десяти автомобилей. Складывалось впечатление, что без магии тут не обошлось - впрочем, как и везде.
  До базы местного сопротивления я добрался еще через пару минут. Хмм... На вывеске красовалась надпись <<Зоопарк>>...
  Зоопарк? Это в самом деле то самое место, где местные организовали свое убежище? Странный, если честно, выбор, но не будем делать поспешных выводов...
  Запущенный мной конструкт играл роль дистанционной камеры слежения и мог транслировать в мой мозг картинку примерно на 90 градусов. Мог бы и на все 360, но тут уже бунтовал мой мозг, не привычный к подобным ощущениям. Звука не было - с ним конструкт получался слишком заметным. Качество картинки было весьма посредственным - как на первых мобильных телефонах, оснащенных камерой - но это уже было достижением!
  Пускай я не могу различить лица человека с десяти шагов, но этого и не требуется!
  Ладно, зоопарк так зоопарк - поглядим, как поживает местное население. Приказав дрону подняться на десятиметровую высоту, я взялся за облет весьма солидной территории парка. Стоит сказать, что растительность, во всех прочих местах города представляющая собой пышно цветущие деревья и кустарники, на территории парка выглядела просто невообразимо! Любой, даже самый маленький кустик, считал своим святым долгом разбросать собственные побеги, корни, ветви - как угодно - как можно дальше в стороны, захватив побольше территории. Однако волшебным образом транспортных маршрутов и пешеходных дорожек эта напасть не касалась. Вообще, панорама внизу напоминала декорацию к какому-то фантастическому фильму наподобие Аватара, за тем исключением, что местную флору можно было с трудом, но опознать: огромное дерево в шесть обхватов - очевидно клен, что видно по характерным листьям. А вон та густая чаща - заросли колючей акации... Не думаю, что дело исключительно в хорошей почве и грамотном выборе удобрений...ладно, полетели дальше.
  Пролетая над широкой дорогой, я заметил внизу движение, и снизился. К своему удивлению, внизу я обнаружил ребенка - тот сидел у кромки зарослей, и с аппетитом жевал синие плоды, которые рвал с ветви тут же. Наличие ребенка - само по себе неординарное явление, а тут он еще и без присмотра. Тут что - зона полной безопасности, раз детям позволяют самостоятельно разгуливать? Или...может, этот малыш - Офицер? А что - всякое возможно!
  Мои размышления прервало появление нового объекта для наблюдений. Сперва я даже не сообразил, кто это прячется в зарослях мутировавшей сливы, настолько существо хорошо маскировалось, но спустившись чуть ниже, я различил очертания огромного льва. И когда я говорю <<огромный лев>>, я именно это и имею ввиду: зверюга была не менее шести метров в длину - хвост добавлял еще полтора-два. Ракурс позволял во всей красе оценить мускулистую спину, буквально олицетворяющую собой физическую мощь. Ребенок не замечал присутствия зверя, что не удивительно - ведь даже мне не удалось обнаружить льва-мутанта сразу, несмотря на то, что тот был постоянно перед глазами. Охотника и добычу разделили каких-то несколько метров - пустяковая дистанция даже для меня, что уж говорить о том, чья жизнь должна состоять из охоты! И нет никакой возможности предупредить, предотвратить - да сделать хоть что-то! Я ощутил себя зрителем какого-то ужастика - все вижу, но ни на что никак не могу повлиять. Могучие мышцы на спине закаменели - лев ясно приготовился к смертельному прыжку.
  Стоило мне обнаружить хищника, как к нему тут же на максимально возможной скорости отправился заряженный Ластиком дрон, однако я не тешил себя напрасной надеждой - за те минуты, что потребуются конструкту для преодоления дистанции, животное успеет не только прикончить мальца, но и пообедать им. Ну, хоть отомщу...
  Рывок льва я позорно прошляпил - то ли оптика дрона виновата, то ли тот двигался слишком быстро - но когда я взглянул на дорожку - зверь уже накрыл своей тушей тело несчастного, и неистово дергал башкой, разрывая того на части. Я был слишком увлечен, наблюдая за этим страшным зрелищем, рак что не сразу увидел бегущего к месту трагедии второго ребенка - заметно постарше. Тот размахивал руками, пытаясь отвлечь внимание хищника от добычи.
  - Пацан, что же ты творишь! Беги оттуда! Беги! - от волнения я заговорил вслух, но...никто меня не услышал.
  Зверь оторвался от трапезы, и обернулся на неслышимые мне крики. В следующий миг его фигура размазалась в воздухе грязно-зеленой кляксой, чтобы через миг врезаться в пытающегося помочь своему приятелю парня. Его я тоже не успевал спасти - дрону нужно было еще пол минуты лета до мутанта... Я скрипнул зубами - охренеть, разведку провел!
  Неожиданно лев присел на все четыре лапы, будто ощутив чье-то присутствие, и взвился в воздух, приземлившись в кустах акации. Его шкура сменила окрас, сливаясь с окружающим фоном, и я вновь потерял хищника из вида, хотя точно знал, что смотрю на него! Вот это мимикрия! Бросив взгляд на место расправы я, к своему великому удивлению, не увидел ожидаемой лужи крови. Вместо этого моему взору предстал вполне себе здоровый парень, понимающийся с земли. Судя по состоянию его одежды, либо она была из того же магазина, что и у Виктора, либо - во что я так же верил с трудом - зверь не тронул пацана. Оглянувшись, я заметил первую жертву сбежавшего льва, бодро прыгающую по дорожке. Детское лицо отражало все оттенки веселья и радости. Не обращая внимания на скрывающегося в десяти шагах от них хищника, дети обменялись парой реплик. Окончанием их беседы стал подзатыльник от старшего - младшему. Новый мир подкидывал сюжеты один диковиннее другого: сперва нападение льва огромных размеров на прогуливающихся по инопланетному саду детей, и сразу же после - привычная сценка воспитания старшим братиком младшего. Что тут творится?!
  Одно понятно безусловно - с открытым забралом я в этот <<зоопарк>> не полезу!
  Однако дети живы-здоровы, не подают вида, что ими едва-едва не пообедал лев-мутант и спокойно удаляются прочь... Самый большой ущерб, который они понесли - это подзатыльник. Во дела!
  Я остановил наконец прибывшего к месту событий стирающего дрона над гигантским котом, и...развеял его. Мстить не за кого...а вдруг эта животина - их домашний питомец, и мальчишка получил по голове за то, что кормил его плодами мутировавшей сливы вместо вискаса?
  Распахнув глаза, я покачал головой:
  - Ну и ну...расскажу - не поверят! Интересно, что интересного еще там происходит? - снова закрываю глаза, чтоб не мешать восприятию... Подо мной мелькает извивающаяся дорожка, идущие по ней дети... О! Опять двадцать пять! Прямо на пути детского маршрута, поперек дороги развалился очередной исполинский кот, в котором я без труда узнал тигра. Размерами он не уступал давешнему льву, а поза позволяла оценить калибр его клыков - не меньше двадцати сантиметров... Ладно, задержусь - любопытно, будет ли этот нападать дробь играться с ребятами?
  Как и ожидалось, дети не обратили особого внимания на тушу хищника, хотя тот при их приближении поднял лобастую голову и широко раскрыл пасть - или зевнул, или рыкнул для острастки? Едва не наступив на его беспокойно двигающийся хвост, они прошли мимо, не прерывая дискуссии. Во дают! Ладно - летим дальше...
  - Вот ты где! Виктор тебя зовет, срочно.
  Я открыл глаза, сдерживая раздражение - Офицер уже выскочил за дверь, и загрохотал подошвами ботинок по лестнице.
  - Идиот... - пробормотал я в дверной проем, и встал на ноги: нельзя пускать Виктора в город без серьезного обсуждения только что увиденного.
  Топать за чужим Миньоном не хотелось, и я выпрыгнул в открытое окно - благо этаж третий, авось не поломаюсь.
  Напугав своим внезапным приземлением парочку своих коллег, я бодро зашагал в сторону, откуда ощущалась богатырская энергетика.
  - У меня есть две новости: одна хорошая, а другая... - я замолчал, когда увидел выражение лица Виктора - тот не обратил на мое появление никакого внимания, глядя в стену дома перед собой.
  - Что-то случилось?
  Тот скосил на меня глаза:
  - Можно и так сказать. Горлума какая-то тварь сожрала.
  - Чего? Кого? Поясни, будь добр...
  Виктор скривился, повернувшись ко мне:
  - Одного из моих слуг - лысого такого, ушастого - я его Горлумом называл... сожрала какая-то тварь. Похожая на гигантского белого волка. Он был не самым слабым среди моих людей... - глаза Офицера недобро прищурились:
  - Нужно прикончить тварь, пока она не поубивала остальных.
  Я демонстративно настороженно осмотрелся:
  - Где это произошло? Как он смог подобраться незамеченным?
  Виктор снова скривился:
  - Я отправил людей на разведку...
  Я молча кивнул, ожидая продолжения, хотя все было понятно и так: не доверяя моим методам, он отправил в город нескольких своих подчиненных. Те, не имея подобного опыта, и что важнее - соответствующих умений, нарвались на представителей местной фауны, и...
  - Решил, что их дух стал достаточно силен для самостоятельных рейдов. Ошибся, даже со мной такое бывает. Гигантский белый волк значит? - он с силой сжал кувалдоподобный кулак и зло усмехнулся:
  - И не таких ломали!
  Мои возражения застряли у меня в горле, когда здоровяк уставился на меня расплывающимися зрачками:
  - Это. Уже. Личное. Найду блохастого - пиздец ему!
  Да вашу ж мать!!!
  9.....
  Давно я не был так зол, ох давно! Виктор не пожелал уделить даже парочку минут своего драгоценнейшего времени, чтобы выслушать мое мнение относительно инцидента, повлекшего за собой смерть одного из его Миньонов! Стоило мне только предположить, что в произошедшем может быть вина его слуги, как он послал меня в известном направлении, параллельно обвинив чуть ли не в измене родине! Хорошо хоть не набросился с кулаками - хотя было видно - еще немного, и не сдержится. Идиот пустоголовый! Нет, я и сам понимаю - смерть Миньона это очень сильный удар для Хозяина - но следовать приобретенным инстинктам так слепо?! Даже не так: он не следует им, он им потакает! Ему нравится быть эдаким мстителем...или, возможно, он просто ищет повода для драки? В любом случае, я не собираюсь молча стоять рядом, наблюдая за его идиотской местью. Отговорить Виктора от задуманного не удастся - после той отповеди, что великан мне устроил, желание обсуждать с ним хоть что-то пропало напрочь.
  Само собой, я не подал вида, что меня задели сказанные им слова, но внутри я кипел! Мне надоел его взгляд свысока, мне надоели его глупые шуточки, мне надоела его манера разговаривать - каждый раз ощущаешь себя плебеем, к которому снизошел голубейшей крови аристократ!
  В прежнее время я решал проблемы такого характера просто: если мне не нравился человек - я прекращал с ним общаться. Но не думаю, что этот метод применим к теперешним реалиям. Сейчас другие методы.
  - Денис, что случилось? Ты чего такой злой? - ко мне подошел Влад-младший, до сих пор не расстающийся с вэйпом. Он приноровился выдыхать дым, придавая ему с помощью физической сферы - того самого духа - разные формы. Свой внезапный вопрос он сопроводил облаком, чем-то отдаленно напоминающим кальмара. Пришлось импровизировать, кляня себя за несдержанность:
  - А ты разве не в курсе? Одного из ваших убили все-таки - как не разозлиться?
  Наглядно демонстрируя качество связи между Миньонами, собеседник, который в последнее время старался находиться рядом, презрительно фыркнул:
  - Горлум был идиотом. Сильным - но идиотом. Сила духа может решить далеко не все - кое-где нужно и мозги включить, а этого ему от рождения было не дано! - он важно кивнул своим словам.
  Я с сомнением качнул головой, ощущая исходящий от стоящего передо мной Офицера легкий флер мстительной радости: видимо, отношения между этими двумя были далеки от дружеских:
  - Бывает... Ты не особо с ним ладил, как я вижу?
  Тот безразлично пожал плечами, выдув очередной шедевр - покрытый какими-то прыщами овал. Я скривился:
  - А это еще что такое?
  - Ананас, неужели не понятно? - Влад довольно хохотнул:
  - Мы с самого начала не ладили, если быть откровенным. Все далеко не так спокойно, как кажется на первый взгляд - просто Хозяин запретил нам, скажем так, ссориться.
  Я кивнул:
  - Правильно - нечего друг с другом собачиться. Лучше вон - Демонам хвосты накручивать.
  - Раньше их полно было. - Влад грустно усмехнулся:
  - Каждый день приходили: бывало, по два-три за сутки - Хозяин без дела не сидел. Мы же тогда совсем слабачьем были, от одного их вида поджилки тряслись - не то, что сейчас! Сейчас я и сам любому Демону обосную, кто есть кто.
  Я сдержал критический смешок, однако Влад все равно насторожился:
  - Что - не веришь?!
  Пришлось кивнуть:
  - Да верю, верю... Просто складывается впечатление, что ты скучаешь по тому времени. Влад, а ты знаешь, что Миньоны подхватывают мысли своего Хозяина? Ну, на каком-то этапе отношений они начинают думать так же, как и он?
  Парень задумался на секунду:
  - Даже если так и есть, не вижу в этом ничего плохого. Наш Хозяин... - пытаясь подобрать подходящие слова, Офицер поднял глаза к небу. Я его тут же поддел, хохотнув:
  - Как ангел? Или даже лучше?
  Тот не оценил плоской шутки:
  - Нет, он... Он воплощение силы, власти. Он всегда оказывается прав, ему всегда все удается. Если что-то и объединяет всех нас, то это желание быть похожим на него...- я прервал этот поток меда:
  - Я понял, не насилуй свой мозг. Он - самый-самый. Но сейчас речь не об этом. Кое в чем ты прав, Виктор на самом деле сильный - до сих пор не встречал никого сильнее, это совершенно точно. Именно поэтому он может позволить себе идти напролом, не боясь последствий. В тебе живут те же мысли - но ведь ты же - не он? Этот ваш Горлум может и был идиотом - я из вашей братии хоть как-то общаюсь только с тобой да твоим старшим тезкой, и не был знаком с погибшим - но убило его не это. - я посмотрел на собеседника, выразительно подняв бровь.
  - Думаешь, та псина загрызла его только потому, что он был слишком самоуверен?
  - Бинго! - я щелкнул пальцами.
  Неожиданно сзади раздался раздраженный бас:
  - Если не верить в собственные силы, то ничего не получится - запомни это, Влад. А речи скептиков воспринимай как испытание собственной воли. Если его слова смогли хоть на миллиметр пошатнуть твою уверенность - тогда грош ей цена.
  Я оглянулся, чертыхнувшись про себя - этот рогатый великан настолько засрал все кругом своей силой, что ощутить его присутствие было попросту невозможно - он был буквально всюду!
  - А тебе, Денис, я бы настоятельно советовал держать свои соображения при себе. Ты слишком много о себе возомнил, раз смеешь ставить под сомнение мое учение.
  Ишь как - его учение! Пришлось демонстративно сдавать заднюю:
  - Просто поделился мыслью - не думал, что это настолько важно для тебя. - я огляделся, решив перевести разговор с опасной темы:
  - Что думаешь делать дальше?
  Виктор смерил меня долгим испытующим взглядом, пытаясь что-то прочесть по моему лицу, но все же ответил:
  - Как только все мои слуги вернутся - я начну мстить. Не хочу понапрасну подвергать опасности их жизни, так что будешь защищать их, понятно? Если с головы любого из них упадет хоть волос - будешь отвечать лично передо мной.
  О как барин заговорил - стоило потерять одного из своих подчиненных, и он начал плясать вокруг остальных, будто заботливая мамаша, оберегая их от всех ведомых и неведомых опасностей.
  - Ясно. Тогда я, пожалуй, займусь...своими делами. - о том, что барину стоило бы дождаться результатов моей разведки, прежде чем самонадеянно отправлять тепличных Офицеров в город, я предпочел промолчать - еще пристукнет ненароком. И это его заявление - он мне что - приказывает?!
  Надеждам не суждено было сбыться:
  - Твои личные дела подождут, Денис. Я поразмыслил, и мне стало интересно, чего же ты смог выяснить о враге такого, что встал на его защиту? - тяжелая ладонь упала мне на плечо. Его желание можно использовать как повод для беседы, которую я собирался провести буквально пять минут назад. Правда, тон придется сильно изменить:
  - Я никого не защищаю - я всего лишь хочу узнать, что произошло на самом деле. - продолжить мне не позволили тиски, сжавшие плечо стальной хваткой:
  - На самом деле какая-то вшивая тварь за здорово живешь прикончила моего слугу - это же очевидно?
  Мне пришлось кивнуть.
  - Вот и хорошо. Рад, что мы с этим разобрались. А теперь расскажи-ка мне, друг любезный, какие новости тебе на хвосте принесла сорока?
  Происходящее все больше напоминало допрос - руку Виктор так и не убрал с моего плеча, и хватки ничуть не ослабил.
  - На территории зоопарка местные организовали безопасную зону, которая, как я понял, охраняется прирученными питомцами. Видимо, твой слуга забрел на их территорию, и... - ладонь здоровяка стиснула плечо сильнее, а голос приобрел обманчиво ласковые интонации:
  - Денис, друг мой...ты все никак не угомонишься? Все ищешь виноватых? Зачем, когда они уже известны? Если местные держат при себе диких тварей, то наша... - он стиснул плечо сильнее и с нажимом повторил:
  - Наша задача - заняться их дрессировкой. Ты меня понял?
  Вместо ответа я кивнул на свое предплечье:
  - Ты мне руку сломать хочешь?
  Виктор широко улыбнулся:
  - Что ты, Денис! Разумеется, нет! - и тут улыбка пропала с его губ:
  - Ведь если бы я действительно этого хотел - то уже сломал бы. Борись со своим идиотским бунтарством, а не то быть беде...и слушайся старших. - он отпустил мою руку и развернулся, решительным шагом направившись к своим подчиненным, стоящим неподалеку. Влад подскочил и бегом направился следом - видимо, Хозяин решил прочитать своим людям правила техники безопасности.
  Глядя на спину удаляющегося богатыря, я покачал про себя головой - совсем с катушек слетел. Еще несколько дней назад он воспринимал своих Миньонов как рабов, как пыль под ногами, а я был для него если не равным - то достойным... Первая потеря серьезно ударила по нему - впервые он испытал на себе, что значит связь Миньон-Хозяин, и малость двинулся - теперь он даже меня воспринимает как угрозу. Нужно что-то с этим делать - продолжать путешествие в его компании становится опасно - подтверждение тому - синяк на моей руке. И ладно бы это был простой синяк, но нет - самовлюбленный придурок решил проверить на мне силу своего духа. Этого я ему не забуду.
  Потянувшись к своим разведчикам, которые все еще выполняли данную им задачу, собирая сведения о происходящих в Зоопарке событиях, я погрузился в их воспоминания, и едва не застонал от резкой ломоты в висках - объем данных, хлынувших в мою голову, оказался больше, чем я ожидал. Ладно, эта мигрень носит временный характер, нужно посмотреть - что же они накопали?
  Первоначальная оценка оказалась весьма близкой к истине: на территории зоопарка собралось около двух сотен Офицеров - сразу их всех я не смог обнаружить по той простой причине, что энергетика большинства была крайне слаба - опять же, на уровне начинающих Офицеров, которые едва-едва обрели новые способности. Простых измененных насчитывалось несколько тысяч - дроны не были научены счету, и конкретных данных, увы, не могли собрать.
  Среди Офицеров я выделил одного с довольно сильной Аурой - кажется, это и есть местный лидер. Правда, сильным он казался лишь на фоне остальных - в прямом столкновении любой из Миньонов Виктора раскатает его в блин, не особо напрягаясь. Если, конечно, тот не успеет удивить какой-то магией.
  Многочисленные ответы на вопрос - как же им всем удалось выжить, бродили по всему парку и кое-где за его пределами: звери-мутанты. Мое интуитивное предположение оказалось верным: звери отчего-то решили защищать своих двуногих собратьев от внезапной рогатой напасти. Зачем? Ума не приложу! Единственным вариантом я видел возможность их приручения.
  Я насчитал трех тигров, двух львов и многих других представителей семейства кошачьих, коих я не смог идентифицировать. Затем была обнаружена целая стая волков и один здоровенный медведь, прячущийся в зарослях не хуже ниндзя - это лишь те животные, которых заметили дроны, а сколько еще хищников остались за кадром? На других питомцев, которых так же насчитывалось немало, я даже не стал заострять внимания - хватило впечатлений от уже увиденного.
  Моя цель - главный Офицер, вернее его ментальная сфера. Пожалуй, можно начинать...
  Сосредоточиться...создать основу для дрона, главная задача которого состоит в скорейшей доставке моего сообщения получателю. Теперь ребус немного посложнее - сформировать объемный информационный пакет, в который нужно вложить информацию о Викторе, его боевых возможностях и главное - отнюдь не мирных намерениях. Сделаю его более злым и неадекватным, чем он есть на самом деле - для доходчивости. Кровожадный монстр - вся его суть в двух словах. О Миньонах сообщу поскольку поскольку - на этих парней у меня есть свои планы... Так же приложу образ самого себя в роли союзника - сделаю его максимально положительным, чтобы избежать недоразумений. Черт знает, какими категориями мыслят ребята из зоопарка, но то, что эти категории мне ближе тех принципов, которыми руководствуется Виктор - очевидно.
  Хмм...
  На все про все мне понадобилось меньше двадцати секунд объективного времени - я стал заметно лучше работать со сложными мыслеобразами - сказывается практика с дронами. Теперь остается только ждать и надеяться, что местный начальник не подведет. И что мои догадки относительно дрессированных зверей верны. Перепроверив все еще раз, я удовлетворенно кивнул самому себе - работа сделана на загляденье! Учитывая слабую Ауру измененного, на которого я собирался воздействовать - все должно пройти как задумано. Вряд ли ему хватит сил сопротивляться тому ментальному давлению, которое я могу обеспечить.
  Теперь нужно подготовить место встречи - географию зоопарка к этому моменту я изучил в достаточной степени, чтобы рельеф стал моим союзником.
  Мой главный козырь - Ластик - все еще не утратил своей эффективности, просто нужно дать ему пять-десять секунд после активации. Простых Демонов он вырубает за секунду, но Виктор - не такой простой противник. За это время заклятье углубится в его Ауру настолько глубоко, что вырвать его будет не просто сложным, но и опасным предприятием. Смогу ли я обеспечить это время самостоятельно? Вряд ли... А если я буду не один? Тогда шансы есть!
  Один за одним с поверхности моей ауры слетали стирающие конструкты - пять...десять...двадцать...
  Сейчас я не насыщал их энергией, что несколько ускоряло процесс - Виктор может заинтересоваться причинами колебания силы, а мне этого не надо. Ментальных дронов этот громила не заметит, снабдить их энергией я смогу и во время атаки, так что...
  Еще десяток конструктов покинули мою Ауру. Тридцати Ластиков, одновременно попавших по цели - достаточно? Надеюсь, да... Мне даже сложно представить, насколько нужно быть сильным, чтобы суметь противостоять такому количеству заклинаний! Но...на всякий случай наделаю еще! И Радужную Броню... И Плазменных...эх, что-то я увлекся, не зря говорят - перед смертью не надышишься! Да и в Ауре начинает накапливаться дисбаланс. После каждого Ластика я старательно успокаивал энергетическое волнение - но формирование заклятий происходило при разогнанном восприятии. Такой форсаж даже моя энергетика не в состоянии поддерживать долго. Если я не хочу в решающий момент потерять возможность ее использования - нужно вовремя остановиться. Так что все, хватит!
  Я вскочил на ноги, краем глаза отметив подошедшего Влада, который уселся неподалеку, сосредоточенно выдувая спиралевидное облако пара. Пусть его...
  На все про все мне потребовалось не более двух минут, но сделанного явно не хватит для уверенной победы: нужно продолжать действовать.
  Дроны-наблюдатели подсказали мне, что все отправленные на разведку Офицеры вернулись, за исключением одного - того самого пилота, который хвастался знакомством с президентом. Я сосредоточился, и в моем мозгу проявился мутный образ неторопливо шагающего по пустынной улице мужчины - нужно поработать над качеством картинки, передаваемой дронами.
  Не было заметно, что он куда-то торопится. Прикинув его маршрут, я дал себе минут еще минут десять на подготовку. Наверное, Горлума не один только Влад недолюбливал - его смерть не смогла вызвать праведного негодования ни у кого, кроме Виктора - по очевидным причинам.
  Эти мысли посетили меня тогда, когда я уселся в кожаное кресло посреди пустой квартиры. Ответив самому себе скептическим хмыком, я закрыл глаза, и принялся за создание очередного ментального конструкта. Тот, который отправился первым, свою задачу выполнил, о чем только что и сообщил - создал в сознании местного лидера именно тот образ Виктора, который был мне нужен. Точнее, мне нужна была соответствующая реакция на образ крайне опасного врага, который готов уничтожить все живое ради удовлетворения иррациональной жажды мести. С таким противником совершенно бесполезно разговаривать; точно так же, как и рассчитывать на победу в сражении.
  Это был первый этап. Судя по суете среди измененных: как Офицеров, так и их более слабых собратьев, они уже в курсе происходящего - выходит, телепатия уже является для них пройденным этапом, что было хорошей новостью.
  До сих пор я не был уверен на сто процентов в тех отношениях, которые связывали бывших питомцев зоопарка и местного лидера - однако, когда те разбежались в разные стороны, взяв стекающихся к самому крупному зданию зоопарка людей в кольцо; будто собаки - отару овец, я понял - мои предположения оказались верны. Что ж - пока все складывается весьма неплохо! Осталось сделать самый ответственный шаг - не уверен, что местные смогут одолеть Виктора своими силами, пусть у них и есть целый отряд спецназа в виде хищников-мутантов. Но если дрессировщик станет моим Миньоном, тогда я уверен в нашей общей победе!
  На самом деле я был настроен вовсе не так оптимистично - но этого моему будущему подчиненному знать не обязательно. Я не ожидал, что одна только новость о грядущей смерти обогатит меня на несколько сотен Миньонов - так и произошло: у лидера оказалась достаточно сильная воля, чтобы остаться независимым. Второй конструкт должен исправить это досадное недоразумение - я постарался вложить в него как можно больше собственной энергетики - у меня только один шанс, на второй просто не будет времени. Через минуту напряженной работы я оценил сияющего в моей ауре гиганта и удовлетворенно кивнул. Если у дрессировщика есть хозяин - дело может и не выгореть. Но тот, скорее всего, был сам по себе - а, значит, серьезного сопротивления можно не ожидать! Общая опасность в лице Виктора должна помочь сделать ему правильный выбор.
  Плюсы развития физической сферы очевидны, однако были у нее и свои минусы: контролю вне тела носителя она поддавалась крайне неохотно - Виктор в состоянии раскинуть Ауру дай-то бог на десять метров, что, на самом деле, было очень серьезным достижением. Однако это делало из великана совершенно никакого сенсора. Подозреваю, что именно для компенсации этого минуса он насыщал ею все окружающее пространство на каждом привале. Я это к тому, что для конспирации достаточно отойти от богатыря на сотню-другую метров. Сказано - сделано!
  Через минуту я был на параллельной улице. На всякий случай проанализировав обстановку, я выпустил подчиняющего дрона на волю - массивный конструкт тут же стремительно рванул в сторону зоопарка. Вряд ли дрессировщик сможет каким-то образом избежать контакта с моим творением. В голове незнакомого Офицера сгусток структурированной энергии должен быть воспринят всего лишь как посланник - а это значит, что через три минуты у меня появится новый Миньон...надеюсь, через него я смогу дотянуться и до его подчиненных - а это около двухсот Офицеров. Да - пускай они слабы! Но в будущем это можно легко исправить... Однако сперва нужно обеспечить наступление этого светлого будущего. Настал черед третьей фазы - подготовка места будущей битвы. Тридцать Ластиков, которые я раскидал по территории зоопарка, должно хватить, чтобы утихомирить даже Виктора, но перед активацией их еще нужно снабдить топливом! Сделать это дистанционно я не смогу - нужно, чтобы заклятья находились в непосредственном контакте с моей энергетикой.
  Я поморщился - отправляя тех дронов, я специально не насыщал их силой - а ведь можно было просто отойти в сторонку на сто метров. Преимущество в манипулировании энергией сыграло со мной дурную шутку. Ай, ладно - что сделано то сделано, поздно горевать. Просто теперь мое личное присутствие на поле боя стало обязательным фактором.
  Странно...я рассуждаю о грядущем так, словно это практически свершившееся событие - а вдруг Виктор решит поговорить? А вдруг он решит нападать не немедленно, а через несколько часов? А вдруг он вообще плюнет на местных?...хотя последнее вряд-ли...
  Неожиданно по позвоночнику пробежала знакомая волна - кто-то неподалеку использовал магию Полета, и мне кажется, я знаю, кем этот кто-то может быть. Быстро сверившись с дроном-наблюдателем, я увидел вернувшегося Владимира, беседующего с остальными Офицерами. Значит, Виктор решил начать. Отлично! Тогда и мне пора двигаться!
  Вскочив, я выбежал из квартиры, а следом и из дома, и со всех ног рванул к парку, где укрывались выжившие - выбранный мной маршрут был кратчайшим из возможных, плюс меня не должны были заметить слуги летуна. Виктор без сомнения доберется раньше меня, но действовать первым я не имел возможности. Ощутив мою удаляющуюся Ауру, тот мог заподозрить неладное, что ставило слепленный на скорую руку план под угрозу.
  Для того, чтобы добраться до места по воздуху, ему потребуется не более пяти минут - скорее, даже меньше. Мне для того же потребуется с десяток минут - причем бежать я буду на максимально возможной для меня скорости! Значит, у Офицера будет пять минут свободного времени, в течение которых он сможет делать все, что...
  О! Светлячок нового подчиненного зажегся в глубине моей Ауры - как нельзя вовремя! Я ощутил его страх, практически отчаяние - видимо, немного переборщил с внушением.
  - ПОМОГИ НАМ!
  Нам - это уже неплохо - значит, не только о себе думает неизвестный Офицер!
  - ОН УЖЕ ЛЕТИТ, ОСТОРОЖНО! ЧЕРЕЗ ДВЕ МИНУТЫ БУДЕТ НАД ВАМИ! - пускай боится, ведь чем сильнее его страх, тем крепче связь между нами.
  - ЧТО МНЕ ДЕЛАТЬ?! ПОМОГИ, ПРОШУ!
  Вот слабак... Та сила внушения, что я обеспечил своим вторым дроном, была, конечно, достаточно велика, однако чтобы настолько сломать чужую волю?! Менее чем за пару минут? Или я слишком крут, или я переоценил крепость характера Офицера.
  - Я УЖЕ ИДУ НА ПОМОЩЬ! ОТПРАВЬ ЗВЕРЕЙ НА ЗАЩИТУ - ОНИ ДОЛЖНЫ ПРОДЕРЖАТЬСЯ ДО МОЕГО ПРИХОДА! СПРЯЧЬ ЛЮДЕЙ!
  Я надеялся, что Виктор решит разведать обстановку перед тем, как нападать. Это даст мне дополнительное время.
  Дроны позволяли мне в реальном времени оценивать обстановку: продираясь сквозь ставший плотным от скорости моего движения воздух, я видел, как Виктор несколько раз пролетел над территорией парка, закладывая виражи в небе. Наблюдая за суетой внизу, он и не думал скрываться от любопытных глаз, настолько велика была его уверенность в собственных силах.
  Было сложно одновременно бежать на пределе физических возможностей своего тела, и вместе с тем в ускоренном темпе анализировать личность и память нового подчиненного. Мирная жизнь в роли директора Белгородского зоопарка, затем Вторжение, пугающая и вместе с тем такая манящая трансформация в Офицера, медленное, но верное освоение новых возможностей... Это все в данный момент меня не интересовало... Ага - вот оно: контроль над животными! Ого - это не просто контроль, а управляемые мутации! Любопытный метод... У местного лидера оказался весьма оригинальный подход к саморазвитию...и очень интересный!
  Погрузившись в чужие воспоминания, я едва не влетел в машину, которую какой-то идиот бросил посреди дороги, и на мгновение отвлекся от исследования чужого сознания. До цели осталось всего ничего - Виктор все еще летал над парком, не решаясь на лобовую атаку - хватило ума понять, что сражаться с прирожденными убийцами весьма опасное занятие для кого бы то ни было. Даже для него. Мне же лучше...
  Я сжал свою энергетику до минимума, став невидимкой - теперь, если здоровяк меня и заметит - то только старым добрым зрением. Я вмешаюсь в самый решающий момент!
  Так, я отвлекся...что там с дрессировщиком и его питомцами? Хмм... Отношения жесточайшей иерархии: опираясь на обширные познания о диких зверях и изначально доверительные с ними отношения, Офицер смог приручить большинство хищников своего зоопарка, создав эдакую суперстаю - со своей разведкой в виде птиц - которых я, кстати, до сих пор не заметил, рядовыми бойцами и элитной гвардией. С ума сойти - вот это у мужика нюх: суметь за такой короткий срок сделать так много! Еще и столько людей спасти... Мое уважение к этому человеку росло с каждой секундой!
  Ладно - оставим эмоции на потом - сейчас мне нужен прямой контроль над всеми зверьми-мутантами, которым меня этот достойнейший человек и обеспечит!
  Легко перемахнув четырехметровый забор, которым оказался огражден зоопарк, я метнулся к скоплению людей - такую толпу измененных можно было обнаружить и без активного сканирования - шутка ли: около четырех тысяч человек в одном месте! Даже в Московском Центре было не так людно! Нет, людей там было намного, намного больше - но они никогда не собирались так компактно - в этом просто не было нужды.
  Виктор все еще парил в небесах - я наблюдал за его перемещениями с безопасного расстояния с помощью дронов. Неужели он боится? Или просто осторожничает? Пусть его - будет больше времени на подготовку!
  Когда до людей осталось менее ста метров я затормозил, остановившись перед огромным деревом. Не знаю, чем оно было до Вторжения - но сейчас я бы назвал его эльфийским Мэллорном. Чтобы обхватить этого исполина, нужно человек пятнадцать! Хотя высотой оно и не могло поразить, его массивность внушала уважение. На нижних его ветвях я и устроил себе оперативный штаб: от взглядов с неба меня защитит густая крона, а опорой послужит толстая ветка, на которой при желании можно и на коне прокатиться.
  Облокотившись спиной на теплый ствол, я прикрыл глаза. Сейчас мне нужно избегать конкретных мыслей, внушая дрессировщику лишь туманные образы. Так он не сможет обвинить меня в попытке отобрать у него питомцев, но наведет на нужные для меня мысли. Образ зоопарка, хищников, которые даже в клетке остаются хищниками...и следом - те же хищники - но покорные воле человека, готовые исполнять любой его приказ...
  Очередное погружение в сознание нового Миньона показало, что я на верном пути- животные знали множество команд, работающих через ментальную сферу, в которой дрессировщик отвел себе роль вожака. К своему удивлению я заметил, что многие из приказов были бесполезны на практике. Ну вот зачем льву-мутанту умение мяукать по команде? Хотя грех жаловаться - того, что есть, должно с избытком хватить, чтобы разорвать на части, растоптать, сожрать тех, кто посмеет посягнуть на жизнь обитателей зоопарка. Хорошая новость! И как нельзя вовремя - Виктор решился-таки на активные действия, и пошел на снижение, быстро набирая скорость.
  Прикинув траекторию его падения, я понял - он собирается приземлиться на крышу здания, в котором попытались найти убежище выжившие. Вот сука - бьет по самому слабому месту! Ну ничего - снизу его жду я, и не позволю сильно разгуляться!
  Само собой, здание не могло вместить в себе столько народа, и добрая половина местных оказалась снаружи - сейчас они спешно разбегались в разные стороны.
  На высоте пятидесяти метров Виктор внезапно притормозил, зависнув на одном месте, и раскинул руки в стороны. Я тут же заподозрил неладное и напрягся... Но было поздно: в одно мгновение дрон, бывший моими глазами, просто растворился в океане чужой силы, которая накрыла окрестности подобно цунами, погрузив меня на мгновение в кромешную тьму. И неважно, что подвергшаяся энергетической атаке территория не превышала сферы диаметром в сотню метров, ведь скромные размеры с лихвой компенсировались аномальной плотностью энергии. Быстрый анализ показал, что произошло: Виктор оказался не таким идиотом, как я рассчитывал, и его полеты в небе были отнюдь не простой разведкой. То время, что я потратил на собственное благоустройство в ветвях дерева, он использовал с гораздо большей пользой, до предела напитав окружающий воздух энергией своей физической сферы, создав, таким образом, зону полностью подконтрольного ему пространства. Которую он впоследствии притянул с собой вниз. Если даже дроны, созданные с помощью крайне инертной ментальной сферы, разрушились так просто - то заклятья, состоящие из куда более хрупких материй, не смогут существовать в подобной агрессивной среде наверняка. Эта мысль пришла в мою глупую голову после того, как я шмякнулся ею, рухнув с дерева.
  Чтобы приспособиться к изменившимся условиям, моей оглушенной энергетике понадобилось две секунды. Вокруг в неистовом хороводе плясали сорванные с дерева листья - энергетический удар отразился на всем, в том числе и на флоре. А как дела с фауной?
  Заставляя себя двигаться, я встал на одно колено - движения стали медленными и вялыми, словно вес моего тела увеличился в десятки раз. К счастью, мозгам сверхплотная энергетика не смогла нанести такого ущерба - я по-прежнему мог разогнать свое сознание, чем немедленно и воспользовался.
  Пока я пребывал в состоянии легкого нокаута, великан плавно опустился на крышу здания. Стоило мне очутиться в сфере, созданной и контролируемой Виктором, как он меня заметил - это я осознал тотчас. Этого еще не хватало!
  Люди, которым не повезло попасть в зону влияния энергетики Виктора, сейчас лежали на земле, извиваясь от невыносимой боли. Я их понимал - в отличие от демонической Ауры, которая первым делом бьет по сознанию, Аура Виктора в состоянии взаимодействовать исключительно с физическим миром - что, на самом деле, ни на йоту не лучше. Какой из многочисленных инструментов подчинения самый лучший? Издревле таковым инструментом была боль. Сейчас Офицер реализовывал свою власть именно через нее. Со мной все было не так просто - я давно научился блокировать эти сигналы. Да и пробиться через мою Ауру даже для такого монстра как Виктор - отнюдь не простая задачка.
  Потянувшись к дрессировщику, я ощутил боль, страх и отчаяние, которые сковали сознание Офицера подобно тяжелым кандалам - самостоятельно вырваться из этих оков у него не было и шанса. Верные ему звери в панике разбегались в разные стороны, спасаясь от опасного врага - до сих пор их противниками были лишь Демоны - неуклюжие создания, которые не вызывали сильного страха и быстро умирали под ударами мощных когтей. На сей раз животные инстинкты вопили - спасайтесь! Бегите прочь!
  Бывший директор зоопарка слишком привязал к себе и своему сознанию зверей, сделав из них своеобразных Миньонов с многократно увеличенной степенью подчинения: ощутив панику вожака, те инстинктивно рванули в разные стороны. Если даже вожак - сильнейший! - испытывает подобный ужас, то ничего не остается, кроме как бежать, трусливо поджав хвосты! Просто для того, чтобы выжить!
  Мой план летел ко всем чертям! Нужно срочно что-то предпринять, иначе я и ломаного гроша за свою жизнь не дам!
  Прежде всего необходимо привести дрессировщика в чувство - в предстоящем сражении вся надежда на его зверинец. Несмотря на чудовищное давление Ауры их движения не выглядели скованными - драпали они вполне себе бодро. Это значит, что их энергетика в состоянии успешно сопротивляться негативным эффектам созданной гигантом сферы, и причина трусости лишь в слабом вожаке. Что ж - это можно исправить!
  Физическая составляющая Ауры, используемая Виктором, была невероятно мощным инструментом воздействия, однако на связь Хозяин-Миньон эта мощь не распространялась. Вновь потянувшись к дрожащему огоньку души своего нового подчиненного, я постарался ментально связаться с ним...
  Полный провал - парализованное паническим страхом сознание Офицера отказывалось выходить на контакт. Что ж, если гора не идет к Магомеду...
  Я сосредоточился, направив по связывающей нас нити мощный поток ментальной энергии. Он должен отвлечь Миньона от кошмарной реальности и погрузить его сознание в созданную мной иллюзию. Главное - вернуть возможность самостоятельных действий - пускай и не совсем адекватных. Я собирался провернуть с ним тот трюк, который Виктор не так давно продемонстрировал в финале битвы с летающим Демоном, на несколько часов превратив своих Миньонов в пускающих слюну счастливых идиотов. Но, если великан дал своим слугам ширнуться эссенцией чистой силы, то я действую тоньше. При в разы меньших энергетических затратах выхлоп должен быть гораздо больше.
  К моей радости, все получилось точно так, как я задумывал - учитывая колоссальную разницу в силе, погрузить мозг подчиненного в нужное состояние получилось довольно легко. Через несколько секунд объективного времени страх сменился на злобу, и мне осталось лишь направить ее на нужного человека. Образ Виктора пришелся как нельзя кстати.
  Звери, ощутившие резкую смену в настроении своего Хозяина, остановили бегство, недоуменно оглядываясь по сторонам, однако их растерянность длилась недолго - враг в их сознании обрел лицо. Тишину зоопарка, прерываемую лишь стонами страдающих измененных, разорвал протяжный волчий вой, который тут же подхватил низкий, на грани слышимости рык с другой стороны. Я выпрямился, криво усмехнувшись: мне относительно легко удалось сорвать первую атаку Виктора. Теперь следует нанести ответный удар!
  Мимо меня одна за другой промелькнули три серых тени: передовые бойцы волчьей стаи пошли в атаку!
  Погрузив мозг Миньона в ловушку грез, я лишил его возможности прямого управления животными. Теперь все зависит от подсознания бывшего директора зоопарка...мне придется подстраиваться под его действия, ожидая подходящего момента для совершения завершающего кинжального удара!
  Не обращая на меня и остальных Офицеров абсолютно никакого внимания, хищники быстро приближались к своей добыче, стелясь над землей. Виктор не мог не почувствовать этого, и когда первые из хищников выскочили из под деревьев на свободную от растительности площадку перед зданием, активировал Полет, резко взмыв вверх. Навстречу ему в ту же секунду развернулось полотнище Воздушного Пресса, но повторить недавний успех ожидаемо не получилось - сумасшедшая энергетика без видимого труда растворила в себе созданный с трудом сюрприз:
  - А Я ВСЕ ГАДАЛ - ХВАТИТ ЛИ У ТРУСЛИВОГО ЩЕНКА СМЕЛОСТИ БРОСИТЬ МНЕ ВЫЗОВ?!
  Трубный бас, раздавшийся с небес, заставил мои внутренности дрожать словам в унисон, а зверей, готовых к прыжку, присесть на задние лапы. Нужно лишить Виктора способности летать - хотя бы на время. В небе я его никак не достану, и звери не смогут помочь.
  Спустить трехметрового верзилу на землю было лишь одной проблемой - и не самой большой. Сила, которой он напитал окружающее пространство - вот главная головная боль. Она не позволит мне свободно применять дронов, которых я не так давно отправлял в зоопарк. Десятки атакующих умений, в том числе и Ластик, стали бесполезны - враждебная Аура уничтожит их еще на стадии напитки энергией. Запускать их издалека - метров с пятидесяти? Я не обманывал себя - такой боец, как Виктор, не только легко увернется от этих атак, но еще и посмеется надо мной. А подойти вплотную...нет, я не склонен переоценивать своих возможностей, памятная дуэль наглядно показала, что в ближний бой мне лучше не соваться. Надо придумать что-то другое, и срочно!
  Пока я судорожно пытался сообразить, что же мне делать с громогласным летуном, почва под ногами пошла волнами, и неожиданно сомкнулась вокруг моих лодыжек двумя каменными капканами.
  - ОСТАВАЙСЯ НА МЕСТЕ, НИЧТОЖНЫЙ ЧЕРВЬ! ТЫ БУДЕШЬ СЛЕДУЮЩИМ!
  Попытка вырвать ногу из плена, в который ее заключил Виктор, не увенчалась успехом - мало того, что он превратил землю, на которой я стоял, в гранитной твердости тиски, так еще и на плечи давил немалый вес упавшей с небес сферы, наждаком гуляющей по верхним слоям моей Ауры.
  - М-мать... - очередная попытка освободиться закончилась провалом - я понял, что одной только силой мне не вырваться.
  Гигант отвернулся от меня, самодовольно похохатывая, и начал медленно опускаться к рычащим в нескольких десятках метров зверей - сейчас я ничего не смогу ему противопоставить, и он это понимал. Что же делать?! Даже в сражениях с Демонами я не испытывал такой беспомощности, как сейчас - этот увалень оказался на шаг впереди меня, а великолепное владение физической сферой вкупе с практически полным иммунитетом к магии делало этого парня неуязвимым! Одна надежда на дрессировщика - надеюсь, ментальная инъекция, что я ввел ему в мозг, не развалится в ближайшее время!
  Алая сфера принялась полосовать камень у моих ног, и я зашипел от боли - брызги от плавящегося камня попали на штаны и мгновенно наделали в них дыр, благополучно добравшись до кожи. Тут же завоняло горелым мясом - ну ничего, этот запах, как и ощущение боли, мне уже привычны... К счастью, лазер не утратил своей силы и работал как следует - подозреваю, это связано с тем, что он стрелял в моей Ауре, а не...
  Я едва успел пригнуться, когда надо мной пушечным ядром пронеслось стокилограммовое тело одного из мутированных волков. За спиной раздался громкий треск - кувыркаясь, животное врезалось в густой кустарник, и, проделав в нем широкую просеку, остановилось только у металлического забора. Определить по Ауре, живой ли серый, не представлялось возможным - ткнувшись в ограждение, животное обмякло и больше не шевелилось. Довольный хохот исполина раздался как будто отовсюду. Я создал вторую сферу в помощь первой, и удвоил усилия по освобождению - следовало обрести мобильность как можно скорее, пока великан занят другими.
  Видимо, он не посчитал меня серьезным противником, так как не обратил внимания на разрушение каменной ловушки, в которую я попался, и через несколько секунд мне удалось выдрать обе стопы на свободу. Я тут же подпрыгнул вверх, оказавшись на ветке, с которой недавно сверзился - живая энергетика не так легко поддается воздействию физической сферы, и можно было не опасаться повторения прошлого <<капкана>>. Вряд ли Виктор сможет повторить прошлый трюк с деревом. Во всяком случае, я успею отскочить в сторону, если что.
  Бросив взгляд на площадь перед зданием, в котором попытались укрыться несчастные обитатели зоопарка, я нервно сглотнул - за те мгновения, что я был занят освобождением, ситуация изменилась: в центре густого клуба пыли мифическим Гераклом стоял Виктор - одной рукой он легко удерживал на весу за глотку исполинского волка, встряхивая его, словно огромную мягкую игрушку, а пальцами второй совершал движения, будто нажимает на клавиши невидимого пианино.
  Я не сразу смог понять, какого черта происходит - слишком высокой была концентрация чужой энергетики для сверхчувственного восприятия, но когда под ладонью богатыря из ниоткуда начал проявляться видимый даже простым взглядом широченный клинок, сотканный из нитей воздуха, я понял, что он делает. Придать воздуху с помощью физической сферы форму и плотность - это сильный трюк!
  Выхватив полупрозрачное лезвие из невидимых воздушных ножен, гигант рубанул им перед собой по горизонтали, перечеркивая зажатое в левой руке тело беззащитного животного. И в этот самый момент сразу несколько серых теней бросились на его спину. Я понял, что давление Викторовой энергетики для них не является серьезным препятствием - несмотря на ее запредельную плотность, опытные хищники смогли незаметно подкрасться к тому сзади, отправив одного из своих в качестве приманки, чтобы после одновременно атаковать его сзади. Никак тактика их лидера? Вряд ли они сами в состоянии выдумать такое!
  Один мертвой хваткой вцепился в правое предплечье, не позволяя повторно воспользоваться созданным из воздуха, метровой длинны тесаком, второй вонзил пятнадцатисантиметровые клыки в икру, разрывая доселе неуничтожимые штаны, а последний диковинным плащом повис на его плечах.
  Раздавшийся следом вопль ярости вызвал у меня мстительную улыбку - недооценил здоровяк возможности местных питомцев, ой недооценил! Не в последнюю очередь его злоба была вызвана тем фактом, что призрачный клинок оказался не в состоянии развалить тушу висящего перед ним зверя пополам - зря старался! Вместо того, чтобы располовинить хищника на две части, созданный с помощью физической сферы меч сбрил с лохматого бока здоровенный клок жесткой, как стальная проволока, шерсти, обнажив невредимую шкуру. Растворив клинок в воздухе, Виктор резко крутанулся на месте, сбрасывая с правой руки на мгновение ослабившего хватку волка, и обеими руками схватил того, что терзал его ногу, за шкирку. Отброшенный хищник приземлился на все четыре лапы, и вновь бросился в атаку, однако не успел ничего сделать - Виктор резко взмыл в воздух, отшвырнув его в его сторону реактивной струей, что образовалась между засветившихся костяных наростов на спине. Волк, что висел сзади на его плечах, пытаясь добраться клыками до горла, каким-то образом остался висеть на месте. Итого внизу остались два полуоглушенных тела - гигантского волка, трясущего башкой в попытке поймать фокус, и вашего покорного слуги, которого придавило отлетевшей в мою сторону тушей серого. Я бросил взгляд на клыки мутанта, который прижал меня к земле, и порадовался тому, что мне повезло быть с этими парнями в одной команде!
  Сверху раздался знакомый мне дробный раскат - Виктор вернулся к старой стратегии и включил ручной пулемет, с огромной скоростью и силой вколачивая свои кулаки в тело жертвы.
  Волк придавивший мои ноги, наконец пришел в себя, и поднялся на лапы. Я подтянулся за густую шерсть, свисающую с его шеи, и встал рядом, параллельно пытаясь оценить, как сильно ослабла сфера, что здоровяк обрушил в самом начале на землю. Судя по всему - ни на йоту! Использование магии все еще оставалось сверхзадачей.
  Сверху раздался громогласный хохот, и на пыльную площадь друг за другом шмякнулось несколько кусков мяса: изломанное тело с вываливающимися лентами сизых кишков, и следом за ним - оскаленная волчья голова, с дико вращающимися зрачками. Из рваных ран на асфальт толчками выплескивалась жаркая, едва ли не кипящая кровь волка. После таких ранений даже мне будет проблематично выжить - спасибо Камню душ, но организм несчастного животного вряд ли справится с подобным.
  - ВАШИ ШАВКИ НЕ В СОСТОЯНИИ ПРЕОДОЛЕТЬ СИЛУ МОЕГО ДУХА! - Виктор до такой степени накачал воздух своей энергетикой, что каждое сказанное им слово звучало будто бы в сопровождении воя Иерихонской трубы.
  К счастью, Миньон все еще пребывал в иллюзорном мире грез, и не мог слышать победного крика гиганта, который, не теряя времени, занялся свежеванием второго волка, что висел до того на его спине. Задачу, что не смог сделать прозрачный клинок, с успехом выполнили его пальцы: до моих ушей донесся волчий вой, наполненный дикой болью. Нет, такими темпами он уничтожит всех, на кого я возлагал столько надежд! Понятно, что один на один звери не соперники для рогатого великана - их клыки были не в состоянии нанести тому смертельного ущерба, а иной его организм исцелял за считанные мгновения! Что же мне делать, что вообще в такой ситуации можно предпринять?!
  На площадь из зарослей гигантской акации выскочил огромный тигр - тот самый, с которым я был заочно знаком, и застыл на одном месте, будто позируя невидимому скульптору - лишь кончик толстого хвоста несколько раз плетью хлестнул по асфальту. Несмотря на толстую шкуру и густую шерсть, я смог различить каждый мускул на его могучем теле - да, это вам не волки, это настоящий убийца! Но где же он пропадал?!Замерев на секунду, исполинский тигр расставил лапы шире, и задрал морду в небо, распахнув огромную пасть, в которую легко поместилось бы колесо от камаза. Его бока разошлись в стороны, и насыщенный мощью физической сферы хищника воздух засвистел, врываясь в легкие - от высокой концентрации в висках аж заломило. Я тотчас понял, что сейчас должно произойти, и поспешил выставить перед собой аурный щит. Через мгновение территорию парка сотряс настолько мощный, устрашающий рык, что картинка в моих глазах будто раздробилась на тысячи мельчайших осколков, а наспех созданный щит задрожал, едва справляясь с кошмарным давлением. Только благодаря ему я не упал на землю - а ведь стоял в десятке метров от тигра, да еще и сбоку! И почему дрессировщик до сих пор держал такое мощное оружие при себе? Почему не использовал его в первую очередь?
  Не представляю, что пережил Виктор, однако вряд ли что-то приятное - кувыркаясь, он полетел вниз, безвольно раскинув руки в стороны - внушающий ужас рев попал точно в цель, выбив из гиганта сознание не хуже кузнечного молота!
  Тигр опустил голову к земле и закашлял, пачкая асфальт кровью - легкие животного не выдержали чрезмерного давления вложенной в рев энергии и взорвались. Теперь зверю нужно несколько минут на регенерацию, а до тех пор от него будет маловато толку. Способность оказалась одноразовой, так что нужно успеть воспользоваться предоставленным шансом!
  Аура, которой Виктор он напитал воздух перед боем, стремительно исчезала - без плотного контроля энергия физической сферы рассеивалась буквально за секунды. Значит ли это, что здоровяк в глубоком нокауте? Вряд ли это может быть его игрой...
  Не обращая внимания на волка, которого атака тигра практически не задела, я со всех ног рванул к тому месту, куда должен был упасть великан, призывая оставшихся <на ходу> дронов к себе, и параллельно формируя в глубине Ауры Ластик. Не думаю, что удар о землю сможет навредить моему противнику, так что лучше не медлить! Энергетика, более не контролируемая Офицером, быстро теряла в плотности, растворяясь в воздухе, а значит моим заклинаниям больше ничего не мешает!
  Измененный рухнул на асфальт с приличной высоты - метров пятьдесят навскидку - и, так уж получилось, врезался черепом прямо в бордюр. Тот этого столкновения не смог перенести, и раскололся на несколько частей, усыпав мои стопы бетонной крошкой - сапоги я оставил в земляной ловушке, из которой выбрался с помощью Алой сферы. В который раз голову посетила мысль об укреплении собственной одежды по его методу - сколько можно в обносках ходить? Венок на голове Офицера - предмет его гордости, так же не справился с нагрузкой. С мстительным удовлетворением я пнул обломок витого рога, отправив тот в полет до ближайших кустов. Лежащий у моих ног верзила даже в бессознательном состоянии внушал страх - этим и объяснялся приступ мелочной мести.
  В его Ауре царил форменный бардак - однако Ластику на это было плевать, ведь он работает исключительно с ментальной сферой. Я слишком увлекся, наблюдая за действием моего заклинания, и упустил из виду тот факт, что руковожу боем вовсе не я...
  Удар огромного тела отправил меня в полет, и я лишь в последний момент и с большим трудом смог удержаться от того, чтобы отдать своим дронам приказ <ФАС>. Агрессором оказался семиметровой длины лев, и травить его роботами будет большой ошибкой! Зверюга явно не собиралась меня прикончить, иначе я бы уже летел в омут темного беспамятства, разорванный огромными когтями. Чтобы превратить свое падение в худо-бедно управляемый полет, пришлось извернуться в воздухе подобно коту, размахивая руками. Я благополучно приземлился на обе ноги, прочертив босыми ступнями две кровавых дорожки на асфальте - понятное дело, что прямое управление лидеру стаи недоступно, однако было обидно! Ну, дрессировщик... Однако от увиденной в следующий момент картины я едва не начал материться... Хотя кого я обманываю - картина моего будущего Миньона, разрываемого на части двумя волками с одной стороны, и львом - с другой, оптимизма не прибавляла совершенно!
  - Да вашу в бога мать! Это же мой Миньон, мой! Дайте мне время, и я смогу его подчинить!
  Однорогая голова по пологой траектории полетела в заросли неизвестного мне растения, и за ней тут же метнулись две тени - львицы, которые до этого момента таились неподалеку, одним прыжком перемахнули залитую кровью площадь, метнувшись за добычей.
  - Был...моим...
  Проследив за ними грустным взглядом я, тем не менее, был не сильно опечален таким исходом. Не только Виктор недооценил местных обитателей - я тоже совершил эту ошибку - хотя не раз зарекался! Хищники оказались вооружены не только острыми клыками и мощными когтями - дрессировщик отменно поработал над их арсеналом, вооружив зверей, что называется <до зубов>. Тигриный рык до сих пор отзывался вибрацией в костях моего черепа - а ведь я еще не видел всех возможностей местного зубастого сообщества! Тот же лев наверняка обучен чему-то убойному, недаром царь зверей!
  Теперь понятно, отчего здесь такой райский уголок: уровень безопасности в зоопарке явно выше, чем в Московской Зеленой зоне. Я задумался о том, какая мощь сосредоточена в руках бывшего директора зоопарка, и меня пробрала неожиданная дрожь. Внезапно я очень ясно понял, что от кровавого пиршества бродящих вокруг хищников отделяет лишь один слабенький Офицер. Случись с ним что-то - и я не дам за жизни местных двуногих обитателей и гроша. Ровно как и за свою - летать я до сих пор не научился...
  Мимо меня легкой трусцой пробежал довольный волк: из его пасти в лучших традициях фильмов ужасов свисала конвульсивно подрагивающая человеческая рука... Проследив за ним, я неожиданно для себя заметил бурого медведя - этот-то как смог незаметно ко мне подобраться?! Тот сидел на задних лапах, с шестиметровой высоты своего роста обозревая место только что закончившейся схватки, и облизывался длинным, ярко красным языком, скрестив огромные лапы на животе. Наши глаза встретились, и я вздрогнул помимо воли - зрачки великана светились отнюдь не животным умом.
  Бросив последний взгляд на пятно крови, что осталось от непобедимого доселе богатыря, я сглотнул: как же мне повезло, что я смог сделать из местного лидера своего Миньона! Как же мне повезло, что я смог внушить ему такой сильный страх перед своим бывшим напарником, что тот решил искать у меня защиты!!! Как же мне, черт возьми, повезло!
  
  10.
  - Николай Юрьевич, а это нормально? - мимо окна, у которого я сидел, пронеслась стайка детворы - с утратой электрической энергии ушли и все сопутствующие ей блага: смартфоны, телевизоры и прочие интернеты, поэтому старая добрая игра в догонялки быстро набрала былую популярность, став любимым развлечением у малышни. Дети постарше сидели немного в сторонке, снисходительно взирая на эту веселую беготню, и убивали время за карточной игрой. Судя по репликам, что оттуда доносились, это был <<дурак>>.Однако мой вопрос был вызван совсем не этим. В четырехстах метрах от здания, которое стало домом для пары сотен слабеньких Офицеров, и где без малого два часа назад происходило то самое сражение, в котором я потерял свою обувь, волки-мутанты пожирали своего недавно погибшего собрата.
  Сидящий напротив меня мужчина нахмурился, но тут же понимающе закивал, получив от меня соответствующий мыслеобраз:
  - Ах, вот ты о чем! Понимаю...каннибализм в природе явление достаточно распространенное, в этом нет ничего удивительного. Но ведь волки не относятся к тем животным, которые занимаются поеданием себе подобных, так что я понимаю твое удивление. Но при нужде - почему бы и нет? - дрессировщик развел руками, будто извиняясь за поведение своих питомцев. Я решил не продолжать эту тему:
  - Понятно... Виктора тоже съели? - я перевел взгляд с мамочек, присматривающих за резвящимися детьми, на бывшего директора зоопарка. Среднего роста, худощавый, с залысиной солидных размеров на макушке, островком выступающей среди редких седых волос... От простого измененного его отличали четыре еле заметных рога, растущих на широком лбу сразу над бровями, и наличие плавающих зрачков - верные признаки Офицерства. Однако особой силой этот конкретный Офицер похвастать не мог - как и сообщали ранее дроны-разведчики, качество и плотность его Ауры оставляли желать лучшего.
  - Наверное. Обычно они с этим не затягивают - плоть пришельцев богата полезными элементами и крайне питательна. Но, с другой стороны, этот Виктор не был пришельцем... - дрессировщик задумался, а я вновь поглядел в окно - из кустов вышла какая-то гигантская черная кошка, уселась посреди площади, задрала заднюю лапу в небо, и принялась ее сосредоточенно вылизывать, как ни в чем не бывало.
  - Ее зовут Сабрина. Это пума, - пояснил Офицер. Он встал со стула, на котором сидел до этого, и подошел к окну:
  - Завораживающее зрелище, не правда ли? Я с самого детства был очарован грацией хищных животных, будь то млекопитающие, ящеры или даже птицы. Но больше всего мне нравились представители семейства кошачьих - есть в них что-то такое...
  Я немного уменьшил концентрацию своей энергетики в воздухе, ощутив недовольство животного моим излишне навязчивым вниманием:
  - Согласен, Николай Юрьевич. Однако конкретно в этих экземплярах меня восхищает вовсе не грация. Как вы добились такой...такого... - я запнулся, не в состоянии подобрать подходящие слова, но собеседник меня опередил:
  - Мы с ними - одна семья, без преувеличения. Одна стая. Львы, медведи, обезьяны, птицы...даже верблюды и дикобраз являются в некотором смысле родней, пусть и очень далекой. Хотя я все же не позволяю хищным животным долго находиться рядом с травоядными - все же инстинкты дикой природы могут взять верх над теми установками, которые я дал...
  - А как же люди? - прервав игру, к Сабрине сбежалась вся детвора, и начала водить вокруг довольной таким вниманием кошки хороводы.
  - Люди? Нет людей - есть члены стаи, которые нуждаются в защите. Сильный помогает слабому. Кто не в стае, тот враг. Враги подлежат уничтожению. И, скорее всего, последующему съеданию.
  - Значит, все люди, которые находятся на территории зоопарка - члены стаи. Почему травоядные не попали в эту категорию?
  - Инстинкты.
  - И их никак не побороть?
  - Отчего же? Я мог бы сделать такое - но зачем бросаться в крайности? Хищник должен быть хищником, точно так же, как травоядное - травоядным. - мужчина флегматично пожал плечами, и перевел разговор в другое русло:
  - Однако, если говорить о хищниках...я никогда не видел такого сильного человека, как этот твой Виктор. Хорошо, что нам удалось с ним так скоро разобраться.
  Я серьезно кивнул, добавляя к уже известному образу жаждущего крови богатыря несколько новых штрихов: нужно сгустить краски, чтобы у местного начальника не возникло и тени сомнения в том, что без моей помощи Виктор смог бы запросто разобрать местный зверинец на запчасти. Летающий, регенерирующий любое повреждение за секунду великан, владеющий несколькими разрушительными заклинаниями ужасающей мощи... Измененный, обладающий таким набором характеристик, без особого труда смог бы совершить описанный мной геноцид. А что - ему было плевать на местных - это правда! А то, что он ни разу не смог применить свою магию...так в этом и состоит мой вклад в общую победу! Никто же не знает, что здоровяк не обладал способностями для изучения заклинаний? И, надеюсь, не узнает...
  - Это было не так уж и просто. Впрочем, вы и сами все видели - он совершенно без труда разрывал голыми руками ваших зверей. Нам всем повезло, что я смог незаметно блокировать его магию. И вдвойне повезло, что я успел снять с него магическую броню в тот самый момент, когда тигр решил вмешаться; если бы не это - все старания пропали бы даром. - я ощутил, что ментальное поле, в которое я погрузил сознание бывшего директора зоопарка заволновалось, и поспешил сменить тему - нельзя допустить, чтобы собеседник что-то заподозрил, хватит хвалиться. Моей главной задачей является создание прочной связи между мной и моим новым Миньоном, а ее формированию может помешать любая мелочь:
  - Кстати, а как вы смогли научить тигра такому приему?
  Николай Юрьевич довольно улыбнулся:
  - На самом деле моей заслуги в этом не так уж и много, ведь при желании даже я смогу зарычать. Нет-нет, разумеется не в таких масштабах, - тут же поправился он, заметив мой удивленный взгляд:
  - Амурского тигра сама природа наделила таким оружием, я лишь немного усовершенствовал его. Знаете ли вы, что тигриный рев в состоянии на несколько секунд парализовать человека? Все дело в особой частоте...или длине звуковой волны - не помню наверняка. Так вот: усилив ее с помощью внутренней энергии, можно добиться очень неплохих результатов!
  Я уважительно кивнул:
  - Пускай это и звучит просто, но уверен - на деле все не так легко?
  - Ты прав - есть ряд проблем, над которыми приходится постоянно работать...
  Мы замолчали. Он - потому что чувствовал некоторую неловкость, а я - потому что внушал ему эту самую неловкость, и чем дольше тянулась пауза, тем большую неловкость он испытывал. Хватит ходить вокруг да около.
  Все это время я с отсутствующим видом смотрел в окно, якобы наслаждаясь минутой покоя и размышляя о каких-то своих делах. Нужно повернуть разговор в необходимое для меня русло, и нужно, чтобы инициатива в этом разговоре принадлежала моему собеседнику. Пускай он сам, без чьей либо, а тем паче моей помощи сделает правильные выводы, пускай сам примет правильные решения, и сам скажет мне об этом...
  - Кхм-кхм... Прости, Денис, не мог бы ты ответить на несколько моих вопросов? - ага, значит наш разговор он решил выстроить в формате вопрос - ответ. Что ж - не самый плохой вариант! Я повернулся к мужчине, и коротко кивнул ему:
  - Разумеется, Николай Юрьевич, спрашивайте - люди должны помогать друг-другу! Постараюсь на все ответить.
  - Ну...хочу еще раз поблагодарить тебя за помо...за наше спасение... - было заметно, что эти слова дались ему непросто - любому Офицеру трудно говорить о своих слабостях. Первый шаг сделан - дрессировщик окончательно поверил в то, что я был ключевой фигурой произошедшего боя, а звери всего лишь поддержали меня. Отлично...
  - Ты уже наверняка понял, что мы держим оборону с самого Вторжения. Ни я, ни тем более другие люди не покидали территорию зоопарка с тех пор, как зашли сюда. Я пытался посылать птиц в качестве разведчиков, но снаружи слишком опасно - большинство пернатых так и не вернулось обратно... Я не представляю, что творится вокруг.
  Я благосклонно кивнул:
  - Как бы сказать...снаружи полный, простите за мат - он здесь, увы, уместен - пиздец. Думаю, вы понимаете, что хаос захлестнул всю Землю без исключения? Те населенные пункты, через которые я имел сомнительное удовольствие проезжать, населены остатками выживших, и поверьте мне - они представляют собой отнюдь не лучшую часть человечества. Относительный порядок сохранился разве что в Москве - в некоторой ее части, если быть точным. Давайте-ка я расскажу вам о географии моего путешествия: добираясь до Белогорска, я посетил лишь один крупный город - Воронеж. Хозяйничал там некто, называющий себя Альфой - очень сильный Офицер с прогрессирующей манией преследования и таким количеством доступной энергии, что...даже Виктор рядом с ним кажется щенком. Он выстроил общество, в котором жизнь человека не стоит ничего - любой житель Воронежа может безнаказанно убивать любого другого жителя - главное сделать формальный вызов на дуэль. Не идиотизм ли? - я усмехнулся:
  - Как раз тогда, когда я покидал Колизей - именно так он назвал свои владения - им велась подготовка к полномасштабной войне со всем миром. Ах да, вот еще - он имеет в подчинении находится несколько сотен Офицеров, которых адекватными нельзя назвать даже при большой фантазии, и поверьте мне - они намного сильнее любого из вас. Мне там несколько раз бросали вызов - и однажды даже пришлось сражаться за свою жизнь...повезло, что удалось улизнуть.
  Внимательно слушающий меня дрессировщик нервно сглотнул - я намеренно сгущал краски, пытаясь создать у него в голове образ совершеннейшего постапокалипсиса - разве что без радиации. Возможности врать не было - ложь могла разрушить доверительные отношения, которые я строил - однако придержать часть информации я мог, чем беззастенчиво пользовался:
  - Виктора я встретил в Старом Осколе - он устроил свое логово в здании бывшего музея. Там он жил, там он держал своих рабов, там он убивал тех, кого считал...ненужными или опасными. Когда я попытался поговорить с ним в попытке что-то изменить, он как с катушек слетел. Скажу честно - из-за вспышек гнева, которые с ним случались постоянно, я несколько раз был на волосок от смерти.
  Ей-богу, тепличные условия и отсутствие даже минимальной конкуренции со стороны других Офицеров сыграло с Николаем дурную шутку - он невероятно легко поддавался ментальному воздействию. И что важно - совершенно ничего не знал о Миньонах: своих питомцев он воспринимал как простых домашних зверушек. Это было мне на руку.
  - Рабов? У него были рабы?
  Я всплеснул руками:
  - Это весьма распространенное явление: слабый всегда будет подчиняться сильному. Особенно в нынешних реалиях. Вас удивляет рабство, но при этом вы равнодушно отнеслись к убийству?
  Мужчина покачал головой:
  - Я...просто... Я думал о чем-то подобном, однако...не думал, что все настолько плохо. Я запутался.
  - Все не настолько плохо, вы правы... Все гораздо хуже. Потому что из тысячи людей дай-то бог выжил один. Потому что цивилизация, которую мы помним, канула в лету. Потому что по пустым улицам городов бродят банды готовых убивать мародеров и Демоны со своими прихвостнями - вы же сталкивались с такими?
  Мужчина кивнул:
  - Но мои звери справляются с ними...
  - Они эволюционируют, Николай Юрьевич, вы же видите это. Каждая новая волна порождает новых монстров, которые намного сильнее, умнее, хитрее предыдущих. И поверьте - я говорю это не для красного словца.
  Ну же, сколько тебя можно окучивать? Давай, задавай уже тот вопрос, ради которого я затеял эту возню!
  - И что же делать?
  - Все то же, что и раньше - выживать. Но действовать нужно в соответствии с изменяющимися реалиями, а не топтаться на одном месте, а то можно и до могилы дотопать.
  - Денис, я тебя не понимаю...
  - Как я уже говорил ранее - люди должны помогать друг другу, Николай Юрьевич. Если каждый будет сам по себе - то ничем хорошим это не кончится. Знаете притчу про веник? - я передал ему образ веника, прутики которого легко ломаются поодиночке, и связал из воедино:
  - Мораль все та же - нам нужно держаться вместе. С теми отбросами, что мне попадались до сих пор, я общих дел иметь не хочу и не буду, но вы - другое дело. Люди, спокойно живущие на территории зоопарка - лучшее подтверждение ваших намерений.
  - Ну хорошо...Что ты понимаешь под поддержкой?
  Я свел губы трубочкой, будто подбирая нужные слова:
  - Ну...все то, что может помочь нам обоим? Я бы рассказал вам о внешнем мире, о происходящих в нем изменениях, о способах противодействия тем опасностям, которые он таит. Обучил бы вас и ваших Офицеров некоторым приемам, которые в будущем могут не раз спасти ваши жизни и жизни тех людей, которых вы взяли под свое крыло.
  Мужчина положил сжатые в кулаки ладони на стол, глядя на меня сверху вниз:
  - Это немало. Но какова плата?
  Я фыркнул, сдерживая смех:
  - Я же только что об этом говорил, Николай Юрьевич - вы, наверное, меня невнимательно слушали! Ради выживания нужно делиться знаниями! От меня не убудет, если я расскажу, скажем, о тренировке, которая в кратчайшие сроки позволит вам стать сильнее. Или о том, какими возможностями обладают сильнейшие из Офицеров.
  Мужчина понимающе кивнул, и сел напротив:
  - Хорошо, я понял. Обмен знаниями. Но что я могу предложить тебе?
  - Немало! Взять хотя бы ваших животных - методику создания таких... - тут мужчина меня перебил:
  - Я же говорил, что это заслуга природы, не моя. Я лишь...корректировал процесс, если можно так выразиться.
  - Пускай так! Но вы должны знать, что я еще нигде не видел подобного. Если природа создала это - я мотнул головой в сторону окруженной малышней гигантской кошки, - тогда почему я не видел таких же или просто похожих на них зверей в других городах? В московских зоопарках все животные перемерли, и стали пищей для мелких Демонов. О домашних животных я вообще молчу - те сдохли еще быстрее. Неужели в Белгороде какая-то особая природа?
  Миньон после моих слов ненадолго задумался:
  - Ну...хорошо. Хоть я и не вижу в этом ничего особенного, но попытаюсь объяснить вам, каким образом я сделал это.
  Я ненавязчиво добавил в окружающее нас ментополе еще один мысленный образ, и мужчина пожал плечами:
  - Ты интересовался тигриным рыком - могу рассказать и о нем... Хотя это же так просто!
  Ага, просто! Мне просто водить тебя за нос и стрелять из пальца лазером, а тебе не составляет труда управлять своим лохматым воинством - кто на что учился!
  - Николай Юрьевич, вы сильно недооцениваете навыки, которые приобрели в процессе...изменения. Кстати, меня интересует еще один момент - растения в вашем зоопарке. Они - дело рук той же природы, что сохранила жизни ваших питомцев?
  Мужчина выглянул в окно, и улыбнулся одними уголками губ, будто смутившись:
  - Ну, выходит что и здесь поработала не одна природа.
  - Вот видите. Поэтому давайте решим так: я демонстрирую вам все то, о чем упоминал ранее, а вы делитесь со мной информацией об открытых вами способах управляемой мутации - идет? - я протянул собеседнику руку над столом. Тот, поколебавшись несколько мгновений, пожал ее:
  - Договорились!
  Я выдохнул про себя - удалось! Дальше будет проще: когда дрессировщик попытается объяснить мне свою методику - у него ничего не получится. Уверен - простыми словами невозможно объяснить все то, что он совершал ради достижения своих целей - слишком это непросто, а что это значит? А это значит, что понадобится телепатия! Но учитывая низкий уровень владения этой способностью моим новым Миньоном - придется искать другие варианты. И тут я подскажу ему вариант объединения сознаний - примерно как с тем Владимиром, который хвастался совместной службой с бывшим и.о. президента России...как там его... Вспомнил - Руцкой! А уж там я развернусь как следует - и про мутации узнаю, и про жизнь своего подчиненного, и о том, как привязать его к себе покрепче. Может, мне даже удастся перехватить контроль над одним из его зверей...а где один - там и два, где два - там и остальные!
  Но пока что об этом рано думать: дроны, которых я сразу после смерти Виктора отправил в лагерь, где расположились его Миньоны, показали, что те начали приходить в себя после неожиданной утраты Хозяина. Конвульсии, которые в течении часа сотрясали их тела, постепенно сходили на нет, и самые стойкие уже пытались встать на ноги, пытаясь сообразить, что произошло. Если я хочу заполучить этих бойцов в свое распоряжение - мне стоит поторопиться:
  - Николай Юрьевич, давайте-ка отложим наши дела на потом: мои разведчики только что сообщили о движении в лагере подчиненных Виктора. Они уже сообразили, что их лидер потерпел поражение, и теперь могут попытаться отомстить за него. Думаю, я смогу попытаться отговорить их от этого - но нужно поспешить!
  Дрессировщик нахмурился, забарабанив пальцами по столу:
  - Я могу выделить тебе в помощь четырех волков и тигра...двух. А сколько врагов? Может быть, стоит... - я поспешил прервать Офицера, выставив обе ладони перед собой:
  - А вот этого лучше не делать! Появление зверей будет воспринято как ответная атака, как месть! Нужно решить дело миром: я постараюсь достучаться до их разума, поэтому не стоит мне мешать. Если что - я справлюсь с ними самостоятельно, не волнуйтесь.
  Мужчина недоверчиво посмотрел на меня:
  - К чему рисковать?
  - Поверьте мне - этот риск стоит того.
  Все, хватит разговоров, нужно торопиться! Пообещав бывшему директору вернуться как можно скорее, я поспешил назад. Десяти минут должно хватить для того, чтобы успеть. И снова ветер свистит в ушах, и снова приходится мучать свой несчастный мозг, пытаясь обработать одновременно два информационных потока: дорогу под ногами и картинку с дронов.
  Я успел как нельзя вовремя: большинство измененных уже пришли в себя, но все еще чувствовали себя неуверенно. Опустошение, которое чувствует Миньон после смерти Хозяина, было знакомо мне не понаслышке: я прекрасно помнил те эмоции, которые испытывал Колобок и оба апостола после того, как я прикончил их ненаглядного Прокурора. Однако сейчас у меня было два преимущества: во-первых, не я убил Виктора, а значит гнев, который могут испытывать его Миньоны, будет направлен не на меня. И второе - и это важнее прочего - в отличие от Майора, Андрея или даже Петра, которые развивались пускай и не совсем классически, но все же во всех направлениях, Аура Миньонов Виктора была сильно перекошена в сторону физического аспекта. Грех не воспользоваться их слабостью в ее ментальной составляющей!
  Еще на подходе я успел проанализировать энергетику пытающихсяся прийти в себя людей: когда расстояние между нами сократилось до пары сотен метров, я притормозил, пропуская впереди себя несколько дронов, заряженных Ластиком. Они сопровождали меня с самого зоопарка, но я напитал их силой только сейчас - это заняло несколько секунд.
  Один за одним управляемые заклятья влетали в Ауры потрясенных смертью лидера измененных, и отправляли тех в глубокий сон. Когда я вышел на полянку, все четырнадцать Офицеров неподвижно лежали на земле. Я довольно выдохнул - первый этап плана завершен, теперь настало время для более тонкой манипуляции: необходимо войти в ментальный контакт с каждым из них, и вручную <<перепрошить>> те установки и реакции, которые Виктор смог вбить в их головы. Работу осложняло то, что он использовал при этом связь Хозяин-Миньон, а мне предстояло подходить к проблеме со стороны ментальной сферы, что было на несколько порядков сложнее. Однако я надеялся на свой опыт...
  Итак...первым подопытным будет...будет... Начну со слабейших - если что-то пойдет не так, тогда хоть не так жалко будет. Дело в том, что я не был до конца уверен в безопасности этой, с позволения сказать, операции. Какие у нее могут быть побочные эффекты? Головная боль? Безумие подопытного? Его смерть? Кто знает? Поэтому начну вот с этого парня, который...
  - Что с ними?
  От раздавшегося сзади голоса я подскочил вверх на добрых два метра, по привычке формируя над собой Алую сферу - занятый своими мыслями, я не заметил девицу, из-за которой и вляпался в эту историю с Виктором и его гоп-компанией! Непонятно, почему я не смог обнаружить ее раньше, когда сканировал окрестности?
  Та явно не ожидала такой неадекватной реакции на свой невинный вопрос, и неуклюже отпрянула от меня, шлепнувшись на пятую точку, но тут же вскочила на ноги, и ломанулась прочь - подальше от ненормального прыгуна.
  - Стой! Да стой же ты! СТОЯТЬ! - последнее слово было подкреплено энергией, и его она уже не смогла проигнорировать. Я устало выдохнул, успокаивая сердце, и направился к замершей в неудобной позе девушке - блузка на ней распахнулась, выставляя груди напоказ, а юбка совершенно бесстыдным образом задралась, обнажая аппетитную попку, сейчас вымазанную землей. Я не отказал себе в удовольствии, и похлопал по ней, стряхивая грязь:
  - И куда ты собралась, бегунья? Я, между прочим, не для того тебя спасал, чтобы ты бегала от меня! Если не собираешься делать глупостей - отомри.
  Девушка резко выпрямилась и отступила на шаг в сторону, негодующе глядя на меня:
  - Я бы не хотела, чтобы ты...чтобы вы снова так делали!
  Ничего не осталось, кроме как невинно поднять обе руки, будто сдаваясь:
  - Хорошо, договорились! Никакого рукоприкладства! Только тогда и ты пообещай, что не будешь от меня убегать - я хороший! И давай на ты?
  Она бросила взгляд мне за спину:
  - Я вижу...
  Неподвижные тела не самых слабых Офицеров, лежащие там, вряд ли должны были внушить ей доверие к моей персоне...особенно, учитывая тот факт, что именно я подобрал ее на улице, и именно я привез ее к Виктору - человеку, который не знал, что девушек бить нельзя. Кто знает, что у меня на уме?
  - Так, давай-ка немного притормозим, и познакомимся как полагается, а то наше первое знакомство как-то не задалось. Как бы и второе не сорвалось! Меня зовут Денис, и я хочу тебе помочь. Извини за то, что произошло в тот раз - я не знал, что ты пряталась от...того здоровяка. Вместо того, чтобы устраивать стриптиз, надо было сразу рассказать о нем - тогда мы смогли бы избежать многих проблем.
  Я ощутил, как энергетика девушки стремительно пустеет, теряя в качественном компоненте - прямо как тогда, на дороге - вот черт, зря я напомнил ей об этом! Дрон, вооруженный Ластиком, активировался позади нее, и я подхватил обмякшее тело на руки - потом буду с ней разбираться, а сейчас на это банально нет времени. Офицеры будут без сознания еще с час - нужно успеть обработать за этот срок как можно больше измененных. Да и Николай Юрьевич может не вытерпеть, и отправить своих зверей мне на помощь...или на разведку. Нельзя доводить до этого.
  И все же как она смогла подкрасться ко мне так незаметно? Положив бессознательное тело в один из автомобилей, я повернулся к своим будущим Миньонам, потирая ладони:
  - Так, ребята...надеюсь, нам больше никто не помешает... - однако береженого бог бережет, и я отправил в разные стороны дронов, которые должны будут беречь мой покой.
  Так...на чем я там остановился? Ах да - кто будет моей первой марионеткой? Этот вполне подойдет...
  Очистить сознание... Двадцать секунд.
  Обратиться к Камню душ... Мгновенно.
  Провести анализ Ауры подопытного... Полторы минуты.
  Создать ментальное поле и напитать его нужными мне образами, которые помогут в работе с конкретным измененным... Две минуты - и то, потому что большая часть работы уже была проделана.
  Войти в его сознание... - а вот это оказалось не так просто, как я полагал!
  Когда я выпытывал у Владимира детали работы артефакта полета, он сам неосознанно помогал мне погрузиться в свое сознание, подсказывая верный путь. Сейчас же мне приходилось работать самому, без чьей-либо поддержки. Я справился за семь минут, что было вдвое дольше моих самых пессимистичных прогнозов, что нисколько не радовало, и перешел к самой сложной части. Мне предстояло найти те точки в его ментальном поле, которые все еще связывали его с мертвым Виктором, и поставить себя на его место. Фактически, я собирался провести операцию по пересадке Хозяина. Эта идея пришла в мою голову после разговора с дрессировщиком - зачем делать из людей тупых зомби, когда можно попытаться заменить образ лидера в их головах на нужный тебе?
  Минута...две...три... Да где же она?!
  Только через пять минут мне удалось обнаружить искомое, и я удивился тому, как много времени потребовалось, чтобы наткнуться на огромную, исходящую жуткой, ледяной тоской рану, от одного взгляда на которую мурашки пробирали чуть не до костей! И эту штуку я искал столько времени?! Однако...
  Подступаться к ней было даже как-то страшновато. Однако я решил, что раз начал - то следует заканчивать. Приходилось действовать на голой интуиции - опыта подобных действий у меня, разумеется, не было.
  После нескольких экспериментов я понял, что кошмарная рана обладает иммунитетом к практически любым видам воздействия: пытаясь влить туда чистую энергию, я не смог добиться никаких результатов - та просто проходила сквозь мишень, растворяясь в окружающем пространстве. Однако, когда я насыщал ее некоторыми образами или эмоциями, то ощущал легкий, на грани чувствительности, отклик. Я долго пытался понять систему, в соответствии с которой происходит взаимодействие, и через пол часа наконец сообразил, в чем дело! Стоп...пол часа? Твою мать - снова увлекся!
  Разорвав ментальный контакт с пациентом, я открыл глаза. Слава богу, ни один из Офицеров все еще не смог оправиться от влияния Ластика. Я создал несколько дронов, вооруженных Ластиком в помощь тем, что уже имелись в наличии. Их задачей была атака любого из лежащих - но только в том случае, если он пошевелится. Сюрпризы мне ни к чему!
  Закончив, я нырнул в уже знакомое ментальное пространство, и без промедления проверил свою последнюю догадку. Она оказалось верной - впрочем, как я и ожидал! Для присоединения к оборванной пуповине нужно было всего лишь создать ее зеркальное отражение в своей Ауре. Напротив белого - черное, напротив злобы - доброту, напротив ненависти - любовь. Элементарная мысль, до которой мне потребовалось доходить аж целый час! Ну ладно, нужно действовать...
  Первый <<взломанный>> Миньон появился у меня через пятнадцать минут, которые я потратил на создание невероятно громоздкой психоэмоциональной конструкции, основанной на ментальной энергии. Признаюсь честно - сложнее этой штуки я ничего и никогда не создавал. И слепому было понятно, что до идеала мой вариант, собранный в прямом смысле на коленке, никак не дотягивает, однако желание испытать сие творение было настолько сильным, что я не стал задерживаться для более тщательной калибровки, а запустил его прямиком в разорванную область ментального тела. Не буду описывать свою радость оттого, что задумка удалась на все сто - разнонаправленные концы будто магнитом притянулись друг к другу, и в моей Ауре вспыхнул огонек, свидетельствующий о появлении нового Миньона! Разорвав контакт, я встал на ноги, удовлетворенно потягиваясь всем телом...и столкнулся взглядом со стволом АК-74, направленным мне прямо в лоб. Эй, а дроны? Что за...
  Однако стоило мне увидеть полуголую девушку, которая сжимала его в руках, и я даже немного расслабился - недавно эта красотка каким-то неведомым образом умудрилась подкрасться ко мне - так почему бы ей не обмануть и моих дронов-идиотов, которые летали вокруг, не обращая на нарушительницу никакого внимания? Очаровательную нарушительницу, стоит признать... Выстрела я ни капли не боялся - в моей голове все еще трубили фанфары по случаю успешного взлома системы Хозяин-Миньон, которые заглушали остальные, в том числе здравые мысли. В самом деле, что она сможет мне сделать со своей пукалкой: наделает во мне новых дыр? Не смешите...
  - Наконец-то очнулся. - в ее голосе послышалась неуместная на мой взгляд усталость:
  - Просто хочу, чтобы ты знал - я могла тебя раз сто прикончить, пока ты там занимался неизвестно чем. Но не прикончила. - она выгнула бровь дугой и отбросила автомат в сторону:
  - Надеюсь, ты оценишь мою доброту. - после чего с независимым видом забралась обратно в Мерседес, куда я укладывал ее совсем недавно, и устроилась на водительском месте. Это что еще за явление Христа народу?!
  Рядом шевельнулся Офицер, которого я только что закончил обрабатывать, заставив повернуться в свою сторону:
  - Эээ...кха-кха... Что такое? Что...где? - он неуверенно поднялся на ноги и удивленно осмотрелся, пытаясь понять, что происходит:
  - Ты...ты кто? - ага, это он ко мне!
  - Меня зовут Денис, и я твой...друг? - помимо воли конец предложения прозвучал в вопросительной манере, что поставило Миньона в неловкое положение:
  - Не знаю...наверное. А кто я?
  Из моей груди вырвался грустный вздох - план оживить всех одним скопом с треском провалился - сейчас за этим парнем нужен глаз да глаз. Кто знает, как на поведении бедолаги отразится тот бардак, что я устроил в его голове? Встает вопрос: как быть с Николаем Юрьевичем? С момента моего ухода прошло больше часа - кто знает, насколько хватит его терпения? Конечно, перевезти всех пленных на территорию зоопарка, и под прикрытием животных продолжить то, что я начал - было бы лучшим вариантом...однако я опасался демонстрировать дрессировщику свои возможности в области манипулирования чужим сознанием. Как бы он не подумал чего лишнего! Так что...ммм...
  Я потянулся к нему телепатически:
  - СИДИТЕ ТИХО И НЕ ВЫСОВЫВАЙТЕСЬ. ДЕРЖИТЕ ЗВЕРЕЙ ПРИ СЕБЕ. ДРУЗЬЯ ВИКТОРА СОГЛАСНЫ МЕНЯ ВЫСЛУШАТЬ. ДАЙТЕ МНЕ ВРЕМЯ ДО ЗАВТРА, И Я РЕШУ ПРОБЛЕМУ.
  Ответ пришел с некоторой задержкой, и выглядел будто телеграмма:
  - ХОРОШО. ЖДЕМ. НАДЕЕМСЯ. СПАСИБО.
  - Ага, тэчека.... - пробормотал я, взглянув на Офицера, с любопытством разглядывающего лежащие кругом тела его коллег - вряд ли он сможет узнать хоть кого-то из них в ближайшие пол часа:
  - Что-то вспомнил, дружище? Хоть имя свое?
  Тот уставился на меня:
  - Эээ... Ро... Роман. Рома меня зовут. - и улыбнулся, довольный этим знанием. Я поморщился - Ауры бойцов, которых я обработал Ластиком, были лишены контроля со стороны сознания, и это причиняло некоторый дискомфорт, впрочем, вполне терпимый. Что ж, если у меня с этим Ромой все получится - заставлю его принимать остальных проходящих в сознание Офицеров в ряды своих подчиненных - нечего без дела шататься, заодно и мне время сэкономит.
  - Рома, ты помнишь ВиктОра? Здоровый такой, с рогами! Все хвалился силой своего духа - помнишь?
  Собеседник нахмурился, и после непродолжительных раздумий ответил:
  - Не помню...Хороший, наверное, был мужик...
  В одном предложении парень умудрился совместить две взаимоисключающие мысли: с одной стороны он утверждал, что не знает кто такой Виктор, а с другой - сказал, что тот БЫЛ. Выходит, смерть Хозяина сложно принять даже тогда, когда тот больше не Хозяин? Интересно.
  - Он умер. Не послушал моего совета - и умер. Потому что я плохого не посоветую - запомни это!
  Рома кивнул, погрустнев:
  - Я запомню...
  Со стороны автомобиля раздалось насмешливое фырканье - диалог между нами и впрямь был странным до безобразия: идиот разговаривает со слабоумным - то еще зрелище. Однако девица могла бы придержать свое авторитетное мнение при себе. Вслух я ничего не сказал, однако бросил в ее сторону укоризненный взгляд - авось поймет, на что я намекаю, и не станет совершать глупостей. Мне бы не хотелось насиловать ее Ауру многократным старанием личности. Хотя, учитывая сумасшедшую, просто невозможную для простого измененного скорость, с которой она оправилась от воздействия ментальной магии...
  Теперь остается лишь наблюдать за тем, как Роман будет постепенно восстанавливать свою память. Процесс должен занять не больше часа, с поправкой на однобокое развитие его Ауры. Это время у меня есть - дрессировщик не появится раньше утра следующего дня. Самое любопытное в предстоящем - как Роман сможет осознать, что отныне я являюсь тем, кого следует воспринимать, как Хозяина, и как его мозг попытается объяснить неожиданную смену приоритетов самому себе?
  Через двадцать минут парень вспомнил свою прежнюю жизнь - родителей, друзей, свою девушку. Еще через десять минут он вспомнил о деталях Вторжения, о обретенной им силе, которая сделала его Офицером, и завалил меня целым ворохом глупых и не очень вопросов, ответы на большинство из которых он знал и так - просто забыл. Но когда в его голове всплыли воспоминания о Викторе, он сразу же утратил связь с реальностью: перестал на меня реагировать и стал шепотом повторять одну и ту же фразу - как мантру, изредка срываясь на истеричный крик:
  - Сила духа...да-да-да, дух...это он...он поможет, он решит все проблемы...сила духа...нужно быть сильным...тренировать дух...нужно тренировать дух... - и так без конца. Вместе с этим я явственно ощутил, как судорожно дрожит, почти колотится созданная недавно связь. Проведенная мною операция прошла далеко не идеально - каждый рывок сопровождался весьма болезненными ощущениями, отраженными в ментальной сфере. Однако связь не ломалась...словно живая веревка, сплетенная из множества регенерирующих волокон, она самостоятельно восстанавливала порванные участки, наращивая новые нити поверх отмирающих, не желая исчезать...
  Этот процесс был весьма болезненным, однако мои ощущения не шли ни в какое сравнение с тем, испытал мой подчиненный - в один момент его ноги подкосились, и он рухнул на землю, содрогаясь в жесточайших конвульсиях. Когда я попытался облегчить его страдания через пульсирующий болью канал, стало только хуже, и мне пришлось оставить все как есть, в надежде на благополучный исход.
  Во взгляде девушки, которая все это время не выходила из машины, наблюдая за метаморфозами, происходящими с мужчиной, появился страх - почти что паника, но она смогла сохранить присутствие духа и не стала делать глупостей - лишь отвернулась от происходящего действа и спрятала лицо в ладонях.
  Через десять минут судороги сошли на нет, и несчастный Офицер поднялся на ноги, правда, не с первой попытки. На всякий случай я отступил на несколько шагов - уверен, он знает, кто стал причиной того ада, через который ему пришлось пройти, и в его голове могут появиться крамольные мысли. Однако Виктор оказался дрессировщиком не хуже Николая Юрьевича: вместо обвинений, жалоб или какого-либо другого проявления недовольства, парень молча взял свою энергетику под контроль, и несколько секунд активно гонял ее физический компонент по всему телу, прогоняя слабость. Затем поднял на меня лишенный эмоций взгляд, и утвердительно произнес:
  - Привет, Денис. Значит, Виктор мертв.
  Я кивнул, пытаясь оценить произошедшие с ним перемены.
  - Понятно...значит, наконец-то нашелся тот, кто... Это ведь был ты?
  Я решил не рисковать ложью понапрасну:
  - Конечно нет. Ты же понимаешь, в прямом противостоянии я ему не соперник.
  Роман кивнул, склонив голову набок, будто в раздумьях:
  - Странно - мне совершенно наплевать на то, что он погиб. Хотя раньше...все было иначе...
  Я поспешил объяснить ситуацию, пока он не напридумывал себе невесть чего:
  - Раньше ты находился под влиянием гипноза, который рассеялся со смертью гипнотизера. У тебя могут быть странные флешбэки, не удивляйся.
  Мужчина несколько раз с силой провел ладонями по лицу, будто пытаясь проснуться:
  - Гипноз, говоришь...тогда многое становится понятным... - внезапно он вскинулся:
  - Черт возьми - а ведь ты еще в тот раз, у костра, рассказывал об этом! И до этого, в самый первый день! - Офицер зло сплюнул в сторону, и только сейчас обратил внимание на приятелей, лежащих позади него:
  - А с этими что не так?
  Я шагнул вперед:
  - Им, в отличие от тебя, никто не помог очнуться. Виктор очень сильно привязал вас к себе, лишив всякой свободы воли и мысли. - я дернул бровью, прозрачно намекая на личность неведомого добродетеля. Роман правильно понял намек:
  - Спасибо. Сейчас я осознаю, насколько хреново быть чьей-то марионеткой.
  - Поможешь мне? Нужно привести твоих приятелей в порядок.
  Ответ последовал мгновенно:
  - Если это в моих силах - только скажи!
  Отлично! Фальшивое восхищение и раболепное подражание, использованное Виктором для привязки Миньонов, я заменю на вполне реальное чувство благодарности к своей персоне! На естественном, логичном для пострадавших фундаменте, будет гораздо легче строить долгие и взаимовыгодные отношения.
  - Тогда слушай внимательно: нельзя давать потерявшему Хозяина измененному, а тем более Офицеру - волю. Иначе он способен натворить таких делов, что... - я отрицательно покачал головой, и продолжил:
  - Сейчас я держу их под контролем, но времени на то, чтобы работать с каждым индивидуально, как с тобой, у меня нет. Тот, кто виновен в смерти Виктора, отвел мне срок до утра...
  - До утра? Что это значит? И кто смог прикончить босса?
  - До завтра я должен привести вас всех в порядок, освободив от влияния воли мертвеца, иначе она погонит вас мстить, а это - верная смерть. Тот, кто прикончил Виктора, съест вас не прожевывая. Ты уже свободен, но с остальными мне еще предстоит поработать.
  - Твоего Ластика работа? - смекнул парень, поглядев на распростертые за его спиной тела. Я помянул про себя тихим, незлым словом Виктора, который сделал мой главный козырь достоянием общественности в лице своих бывших Миньонов, и согласился:
  - Тебе известен принцип действия заклятья - за что скажем спасибо твоему бывшему боссу, так что мне не придется тратить время на лишние объяснения. Ты и сам только-только восстановил свою память... - о том, что восстановление из-за операции, что я провел, пошло не совсем так, как требуется, ему знать вовсе не обязательно:
  - ...поэтому понимаешь, как трудно было бы воспринять всю эту информацию в одиночку...
  Роман вздрогнул, пряча взгляд:
  - Да уж...когда вспоминаешь кто ты - это одно. Но когда в голове из ниоткуда появляется информация о Вторжении, Демонах или Ауре...поневоле задумаешься о состоянии своего разума.
  - Вот видишь! А добавь к этому ментальное кодирование, которому вас всех без исключения подверг Виктор! Плюс его смерть... Короче говоря - за состоянием каждого из пробуждающихся нужно внимательно следить. У меня, как ты уже понял, времени на это нет. Справишься? - я положил руку на плечо Офицера, пытаясь изобразить на лице мину <<вмиренетничеговажнееэтойработы>>. Тот решительно кивнул. Отлично - одной проблемой меньше! А дальше...
  А дальше я очищал разум, обращался к Камню душ, входил в сознание каждого Офицера по очереди - один за одним, один за одним... Казалось бы - четырнадцать человек, что сложного? А сложности были: к сознанию каждого измененного требовался индивидуальный подход. К каждой <<пуповине>> требовалось построить отличный от других ментальный конструкт, и если я считал, что созданное мной с первым подопытным было сложным...что ж - я ошибался.
  Шов, с большим трудом и старанием созданный и наложенный на разрыв в энергетике второго на очереди измененного, не выдержал последующей сразу после операции перегрузки. Его смерть ударила по мне даже сильнее, чем по Роману или безымянной девушке, так и не соизволившей представиться. Я не справился...хотя должен был... Слишком поверил в себя после первого положительного результата - а зря.
  На каждого последующего пациента я тратил минимум час, пытаясь довести каждый элемент психоэмоционального конструкта до совершенства. Это дало свои плоды - больше я не потерял ни одного Миньона.
  Когда я закончил, солнце уже поднялось над горизонтом, окрасив листья деревьев в алый цвет - слава богу, Николай Юрьевич не стал торопиться, и дал мне время спокойно завершить <<переговоры>>. За исключением одной нечаянной смерти, они прошли успешно - тринадцать довольно сильных Офицеров, сами того не осознавая, встали под мои знамена. Не скажу, что наша связь обладала какой-то особой крепостью, однако она была выстроена на искренних эмоциях - что я считал очень важным моментом. А прочность...прочность - дело наживное.
  Особых проблем смена приоритетов не принесла - не было ни одного Офицера, опечаленного смертью бывшего Хозяина: большинство восприняли эту информацию пусть и не с радостью, но и не посыпали голову пеплом. К сожалению, возможности даже минимального воздействовать на их мысли энергетикой у меня не было - слишком нестабильной была связь между нами для таких фокусов, и я предпочел оставить нюансы на потом. А сейчас мне нужно отдохнуть - хоть с пол часа. Оказывается, психоэмоциональное программирование изматывает не меньше, чем схватка с Демоном третьей волны... Я отошел в сторонку, отмахнувшись от стоящих кучкой Миньонов - все потом, сейчас отдыхайте! Сейчас мне хотелось одного - погрузиться в поток чистой энергии, генерируемой Камнем душ, и очистить свою Ауру от остатков ментальных экспериментов. Я залез в машину, где уже сидела странная девушка, которую я подобрал на трассе перед Старым Осколом, и принялся устраиваться на переднем сиденье, старательно ее игнорируя. Красотка сидела на водительском месте, как будто пыталась подчеркнуть этим свою способность к самостоятельному управлению жизнью, и даже не обернулась в мою сторону. Что ж, молчи, сколько влезет - мне как раз нужно отдохнуть.
  Очистить сознание...
  Обратиться к Камню душ...
  - Это правда, что ты говорил о Викторе?
  Я распахнул глаза, чертыхнувшись про себя:
  - Если ты о том, что он мертв - это правда. Своими глазами видел, как волки разорвали его на части.
  Та недоверчиво вскинула брови, не доверяя моим словам:
  - Волки? Что за бред?
  - Ага, мутанты - здоровые такие, каждый размером с машину, в которой ты сидишь. Их там целая стая. Давай я отвечу на твои вопросы немного позже, хорошо? Как тебя звать, кстати?
  - Ма...Марина...
  - Дай мне передохнуть хотя бы с пол часика, Марин, и тогда поговорим.
  Та покладисто кивнула и отвернулась в сторону, разглядывая бойцов, что рыли яму для умершего мужика. Я поймал себя на том, что любуюсь ее пышной грудью, пока хозяйка этого не видит, и отвернулся, сомкнув веки: тьфу ты! И чего она не хочет одеться? Ходит тут, сверкая своими прелестями...учитывая то, что нижнего белья на ней не было, а юбка больше похожа на широкий пояс, чем на что-то другое...я подключился сознанием к одному из оставшихся в живых дронов-разведчиков, и залетел им в машину. Темный треугольник волос на лобке отчетливо просматривался между сдвинутых бедер. Тьфу ты!
  - Марина, ты меня, конечно, прости за нескромный вопрос, но все же: тебя ничего не смущает?
  Девушка даже не повернулась ко мне, легкомысленно пожав плечами:
  - Нет. Я уже давно поняла, что смерть - это что-то естественное, и ее не стоит бояться. Сегодня она пришла не за мной, и я ей благодарна за это.
  Я сперва ничего не понял, но, заметив направление ее взгляда, сообразил: девушка посчитала, что я интересуюсь ее мнением относительно похорон моими Миньонами своего товарища!
  - Нет, Марин, ты не поняла... Я не про это, я насчет одежды. - последовавшая реакция меня не удивила - я уже понял, что данная тема вызывает в девушке отнюдь не положительные эмоции, очевидно непосредственно связанные с Виктором. Сейчас, когда тот был мертв, я рассчитывал хоть на какой-то ответ, кроме полного отрицания и очередного сеанса стриптиза.
  Марина вся сжалась, стиснув кулаки, но постаралась не выдать страха, что ее охватил:
  - Ты...не нравится?
  - Как бы сказать... Нравится, но...у тебя же там все видно.
  Девушка вновь пожала плечами, не поворачиваясь ко мне:
  - Так надо. Такой он меня не захочет. Ему нравится рвать на мне одежду...когда ему...когда он...- внезапно голос несчастной сорвался.
  Я еще в первый раз понял, что ее странное поведение объясняется насилием, однако многие моменты оставались для меня загадкой. Сейчас я окончательно понял, в чем дело:
  - Ну, раз так, тогда одевайся как хочешь, только не мешай мне отдыхать. Сама лучше отдохни... - я откинулся на спинку кресла, распространяя вокруг себя Ауру безопасности и спокойствия.
  Виктор взял девушку в рабство, однако простой секс ему быстро наскучил, и он начал разнообразить свои развлечения. Подозреваю, здоровяк быстро вышел за рамки простых ролевых игр, и это заставило девушку измениться настолько сильно, что отсутствие одежды воспринималось ею как признак безопасности. Даже жутко... Но вместе с тем интересно - способность полностью отключать свое сознание может быть полезной...
  Я еще какое-то время фантазировал о том, где можно применить этот навык, а после все-таки взялся за себя - нужно было успокоить Ауру, особенно ее эмоциональный слой. Через десять минут к авто подошел один из Миньонов:
  - Денис, мы тут поговорили...
  Я открыл один глаз и скосил его в сторону голоса. У двери автомобиля стоял парень, которого Виктор приставил следить за мной. Видимо, Офицеры решили послать ко мне своего полномочного представителя, и выяснить о наших планах на ближайшее будущее:
  - Мы с мужиками поговорили, и решили помочь тебе. Не все, но семеро из нас.
  Ого! Это еще что за новости - почему только семь? А остальные?
  Я открыл второй глаз и повернулся к парламентеру:
  - А остальные? Почему они решили иначе?
  Тот замялся на секунду перед ответом:
  - Майк решил возвратиться в Старый Оскол, и потянул с собой Барыгу. Костя, Рустам и Шоха хотят в Москву, в Центр, о котором ты рассказывал. Черный хочет найти свою семью - они в Воронеже живут - поэтому отправляется туда... Все остальные с тобой.
  Я прочистил горло и вышел из машины - рядом что-то пробормотала Марина, которая умудрилась заснуть после всего, что с ней произошло - измененные быстро привыкают к смене обстановки.
  - Кто остается? И почему?
  Парень понял, что за плохие новости никого не будут бить, и облегченно выдохнул:
  - Владимир первым высказался за продолжение совместного путешествия - ты обещал научить его летать, и пока он не научится этому, он от тебя не отстанет.
  Я согласно кивнул.
  - Потом Влад - он просто хочет стать как можно сильнее.
  - Зачем это ему?
  - Не знаю.
  - Ну ладно, кто еще?
  - Мне было бы интересно изучать магию, поэтому я тоже хочу идти с тобой, если ты не против. Казаху и близнецам некуда идти, а Роме просто хочется посмотреть, что кругом происходит.
  Семеро Офицеров из четырнадцати. Что ж, никто и не обещал, что все спасенные с радостью составят мне компанию.
  Ладно, как гласит одна древнекитайская мудрость: меньше народу - больше кислороду! В любом случае, какое-то время все спасенные будут моими Миньонами:
  - Я не против компании. Даже наоборот - рад ей, так что поздравляю - с этой секунды вы в моей команде!
  Довольный таким завершением разговора, Офицер пошел сообщить радостную новость стоящим поодаль мужикам, а я отвернулся от него к спящей красавице. Кстати, почему эти парни на нее никак не реагируют? Ни один из пришедших в себя измененных не обратил на обнаженное тело никакого внимания - будто та была деталью интерьера, мебелью! Однако я этим фактом был почему-то доволен.
  - Чего пялишься?
  Я поднял глаза чуть выше и столкнулся с подозрительным взглядом Марины:
  - На мне нет узоров.
  Вот черт, как она может быть такой незаметной?!
  - И правда нет - просто хотел в этом убедиться... Мы скоро будем выдвигаться, так что собирайся...если тебе надо, конечно. Мы едем в Севастополь.
  Девушка внезапно усмехнулась:
  - Мы?! Кто это мы? Я тоже?
  Я развел руками:
  - Силой не тяну! Если хочешь вернуться в Оскол вместе с Майком и Барыгой, то я держать не буду. Или в Москву хочешь? Тогда отправляйся с Костей, Рустамом и еще одним...как там его? Не помню. А если желаешь отправиться в самостоятельный вояж - вперед! Только в таком случае я за твою жизнь много денег не дам. Много ли ты видела жизни за последний месяц, кроме Виктора с его музеем? Знаешь, что тебя ждет?
  Девушка смутилась:
  - Да я не против пойти с тобой, просто...ты даже не сказал мне об этом заранее!
  - Вот сейчас говорю... Закрыли вопрос?
  - А Севастополь в Крыму?
  Я спрятал улыбку за ладонью:
  - Ага. Ранней осенью там красиво. Впрочем, как и в любое другое время года.
  Марина повернулась ко мне, подогнув под себя ногу:
  - Ты оттуда?
  Я отвернулся к беседующим в стороне Миньонам - нужно заняться лечением поломанной психики девушки, ибо та будто специально выставляла напоказ те места, которые обычно прячут. Я-то смогу держать свое либидо под контролем, но что насчет других мужиков?
  - У меня там бабка жила, и предки частенько отправляли меня к ней на лето. Потом она умерла - лет семь назад, и ездить стало не к кому...
  - УЖЕ УТРО. КАК ДЕЛА?
  Я вздрогнул от неожиданности - зов Николая Юрьевича прозвучал слишком громко - опыта в мыслеречи тому явно не хватало:
  - ЧЕРЕЗ ПОЛ ЧАСА ВЕРНУСЬ В ЗООПАРК. ВСЕ ПРОШЛО УСПЕШНО, Я СМОГ УБЕДИТЬ ЛЮДЕЙ. ЖДИТЕ.
  Уловив в ответ волну облегчения, я понял, что дрессировщик действительно сильно переживал за меня. Ладно, будем собираться...
  - Марина, ты мне веришь?
  Девушка нахмурилась, и неуверенно кивнула.
  - Тогда выслушай меня внимательно, и постарайся понять. Виктор был больным человеком, извращенцем и большой скотиной - правильно?
  Очередной кивок в ответ.
  - Но сейчас его нет в живых, и ничто не угрожает твоей безопасности...согласна?
  Та снова кивнула:
  - К чему ты клонишь?
  Я помассировал лоб, пытаясь сообразить, как до нее можно донести информацию о необходимости одеться.
  - Слушай, Марин... Посмотри на меня. - я отступил от распахнутой двери Мерседеса и покрутился на месте, разведя руки в стороны:
  - Ничего не замечаешь?
  Та присмотрелась ко мне, и начала перечислять:
  - Ботинок нет. Одежда рваная. - я поднял руку:
  - Ты права, но немного промахнулась. Правильный ответ звучит так: я в одежде, пускай и рваной. Теперь погляди туда, - я указал на группу своих Миньонов:
  - Видишь? Они тоже одеты - руки, ноги и все прочие части тела прикрыты. Внимание - вопрос номер два - зачем они оделись?
  Марина посмотрела на меня, будто на ненормального:
  - Чтобы...не трясти своими...причиндалами? Или чтобы тепло было? - я улыбнулся и хлопнул в ладоши - лечение оказалось эффективным:
  - А как ты думаешь, мужчины стесняются своих причиндалов больше, чем женщины - своих?
  - Не думаю - хотя, если честно, стоило бы! - Марина несмело улыбнулась мне в ответ, все еще не понимая, куда я клоню. Эх, придется вести ее за ручку:
  - Выходит, женщины тоже стесняются выставлять напоказ свои прелести?
  Марина утвердительно мотнула головой, не прекращая улыбаться:
  - К чему эти странные вопросы?
  Я промолчал, принявшись демонстративно сверлить взглядом ее грудь. Пауза затягивалась... Я перевел взгляд немного ниже...и едва успел увернуться от пролетевшей над моей головой отверткой, которую буйная красотка невесть откуда достала:
  - Извращенец! Скотина! Чтоб ты...чтоб...тебе... - тишина, прерываемая лишь шумным дыханием.
  Я выглянул из-за капота:
  - Хочешь, штаны подарю?
  Девушка, потянувшая скрещенные ноги к подбородку, ответила мне гневным сверканием глаз:
  - Была бы крайне благодарна! И хватит уже на меня пялиться, животное!
  Я довольно хохотнул про себя - расту над собой! Никакого ментала не понадобилось!
  - Сейчас я принесу тебе одежду, погоди. И не вылезай из машины.
  - Быстрее неси! Изврат!
  Ну вот - помогаешь людям, а они тебя плохими словами называют! Однако главное достигнуто - идиотская фобия пропала, и Марина может стать обычной девушкой, без странностей...насколько вообще это возможно для измененного демонической энергией человека.
  - Эй, парни, где у вас можно одеждой разжиться? А то хожу в рванье, как бомж какой-то. И ботиночки были бы нелишними...
  11.
  - И все-таки я считаю, что это нечестно. Хер с ним, с Виктором, он заслужил смерть, но так все равно нечестно. - слова Владимира-старшего эхом разнеслись по залу с припаркованными автомобилями, дробя его недовольство на осколки.
  - Отчего же? Каждый выбирает тот путь, который ему по душе, и Николай Юрьевич выбрал свой, далеко не самый плохой! Скажу даже больше - в некотором смысле я восхищаюсь его достижениями. Защитить такую прорву народа дорогого стоит! А ведь их еще и кормить надо, и успокаивать...- я пригнулся и заглянул в боковое зеркало Киа, пытаясь оценить состояние рогов, которые проклюнулись у меня на лбу вчера вечером, сразу после того, как я обрел без малого три сотни Миньонов. Невооруженным взглядом их практически не было видно, однако они легко прощупывались пальцами как два крохотных бугорка. Я сердито цыкнул - рогами эти наросты вряд ли можно было назвать. Оставить как есть, или убрать к чертовой матери? А вдруг они растут у офицеров не просто для декорации?
  - Я привык сражаться лицом к лицу - что на той, прошлой войне, что сейчас...
  Я оглянулся на Владимира, сосредоточенно рассматривающего Тойоту черного цвета, и усмехнулся:
  - Ты же летчик! Какое там прямое противостояние - прилетел, вывалил на тех, кому не повезло оказаться под тобой свои бомбы - и был таков! Разве это <<лицом к лицу>>?
  По залу разнесся довольный хохот Казаха - они с Владимиром не очень ладили, и если первый старался держать свои эмоции при себе, то Жанбырбай не упускал случая поддеть летчика. Я с укоризной посмотрел на него, не одобряя провокацию - оба прекрасно поняли, что я имел ввиду, и смысла в смехе не было. На сей раз Владимир проигнорировал его:
  - Это другое... Я к тому, что Николай - слабак, который без своего зверинца даже недели не протянет. Стоит захотеть, и я скручу его шею в секунду, и никакой лев меня не успеет остановить! Даже странно, как Хозяин проиграл... - Офицер покосился на меня с подозрением, но решил не озвучивать свою мысль. Ну и ладно...
  - Кто сильнее - Илья Муромец, или дрыщ с красной кнопкой?
  Владимир от такого сравнения даже поперхнулся, отвлекшись от выбора автомобиля:
  - Ну нельзя же так сравнивать!
  - Век благородных рыцарей закончился, пора бы привыкнуть! Красная кнопка уже не оружие труса.- Казах оглянулся на меня в поисках поддержки и беспомощно развел руками - я, мол, тут не при чем - это жизнь такая!
  - А когда красная кнопка была оружием трусов? Она всегда была в руках у тех, кто обладал достаточным техническим, финансовым, или социальным потенциалом... Дело не в благородстве, а в шансах на выживание. И в способности человека приспосабливаться к изменяющимся реалиям. Хотя Казах прав - нельзя забывать о том, кто ты есть, ведь <<человек>> звучит гордо не просто так! - я кивнул, довольный своей краткой речью.
  - Все равно странно.
  - Странно то, что ты уже минут десять никак не можешь выбрать себе тачку! Определись уже, сколько можно блуждать в трех соснах? Хороших машин что-ли нет?
  Я и двое моих Миньонов находились в автосалоне, который каким-то чудом остался невредимым: даже огромные витрины в два человеческих роста были целы, а все машины стояли на своих местах, привлекая потенциальных покупателей сверканием хромированных дисков и приятным ароматом кожи. Судя по всему, мы оказались первыми посетителями магазина за несколько месяцев.
  - Вот интересно - всегда мечтал сесть за руль какой-нибудь дорогущей машины, а сейчас стою перед ними - и ничего. - Казах погладил стоящий немного в стороне Кайенн, и с удивлением поглядел на свою ладонь:
  - Простая машина с наворотами.
  - Запретный плод сладок!
  Владимир распахнул дверь Ланд Крузера, заглядывая в салон:
  - Денис, чего это ты поговорками заговорил?
  Я не ответил, присматриваясь к Порше, утратившему в глазах Казаха былую привлекательность: его слова заставили меня обратить внимание на тот факт, что энергетика машины была заметно слабее, чем у тех автомобилей, на которых мы приехали. Не думаю, что это связано с качеством материалов или сборки. Скорее всего, дело в людях...
  - Нету здесь ничего толкового! Буду и дальше на своей Ниве кататься, идем отсюда. - он направился к выходу, недовольно бурча.
  - Казах? - я оглянулся на стоящего посреди салона Офицера, но тот отрицательно покачал головой:
  - Нет. Ничего не нравится. В Харькове буду искать нормальную машину, тут ничего интересного нет. Разве что вон ту Тойоту возьму, - он указал пальцем на авто, которым остался недоволен Владимир, и пояснил:
  - Не для себя: Рома просил найти что-то вместо его развалюхи.
  Сейчас в наличии у нашей команды было три автомобиля: побитый маршрутный Мерседес, за рулем которого сидел Влад-младший, старенькая Нива, принадлежащая Владимиру, и полумертвый Ниссан Патрол, который чудом пережил аварию, в которую попал после победы Виктора над огромным Демоном. Изначально им владел Шоха, но позавчера он сменил готового испустить дух железного коня на Мицубиси, оставив инвалида Роме. Остальные авто разобрали те Офицеры, которые решили отправиться по своим делам. Несмотря на то, что я не видел их со вчерашнего вечера, они все еще оставались моими Миньонами, хотя я понимал, что это ненадолго. Уверен - как только трое из них доберутся до Москвы - их тут же возьмут в оборот, несмотря на Офицерский статус. Хорошо бы они попали к кому-то вроде Лозы...думаю, он сможет оценить их особый подход к развитию собственной энергетики. Что будет с остальными, я, к сожалению, предусмотреть не мог.
  - Раз ничего себе не будешь брать, тогда с кем поедешь?
  - Поеду с младшим, у него в маршрутке вентиляция хорошая.- пошутил мужчина, намекая на отсутствие боковой двери в спринтере.
  - А почему не с Ромой?
  - С ним близнецы поедут - они одного возраста, мне там делать нечего. Я лучше послушаю твои истории.
  - А сколько тебе лет, если не секрет?
  Казах поглядел на меня, хитро прищурившись:
  - А сколько дашь?
  Я оценивающе взглянул на него: свежее лицо без каких-либо признаков морщин, ясные глаза, улыбка, полная белых зубов.
  - Ответ очевиден! Тебе шестьдесят семь полных лет.
  Несмотря на верный ответ, мужчина не выглядел слишком удивленным:
  - Ай, шарагым, Рома рассказал?
  Я пожал плечами:
  - Ты сам и рассказал, только что.
  Казах нахмурился:
  - Я не говорил тебе свой возраст, Денис, я бы запомнил! Зачем обманываешь старого человека?
  - В отличие от старого человека, я тренировал не только свое тело, но и разум. Так что некоторые мысли старого человека звучат для меня как будто он произнес их вслух. - теперь уже я развел руками:
  - На прямой вопрос довольно легко усслышать прямой ответ, если правильно слушать, чтоб ты знал. У всех бывших подчиненных Виктора есть такая слабость, ты не исключение.
  Мужчина нахмурился, но я решил отложить долгий разговор на потом:
  - Поговорим об этом после, а пока ищи ключи от этой Тойоты, и будем собираться.
  Жанбырбай медленно кивнул, и я покинул автосалон, размышляя над возможностью реализации той идеи, которую мне невольно подкинул Казах. Насыщение деталей автомобиля энергией - станут ли они прочнее, по аналогии с одеждой Виктора? Будут ли служить дольше?
  Ко мне подошел Роман, и посмотрел за мою спину:
  - Нашли что-нибудь?
  Я отмахнулся:
  - Поменяем мы твой Патрол на Тойоту, не волнуйся. Через пару часов отправляемся, а я пока слетаю в зоопарк - нужно закончить кое-какие дела.
  Парень с готовностью кивнул, и отступил на несколько шагов назад, не отрывая от меня взгляда. Я сосредоточился на созданном несколько часов назад в моей груди артефакте, и принялся за создание короткой цепи магии Полета.
  Активация двухкомпонентного заклинания заняла у меня очень много времени - около двадцати секунд. Никакое из известных мне заклятий, кроме разве что Гравитационной ямы, не отнимало столько времени. Этому есть два объяснения: с одной стороны я осторожничал, потому как если срыв Лазера или даже Ластика никаких негативных последствий, кроме легкой мигрени и секундной дезориентации, за собой не влечет, то сорванный Полет взрывает артефакт, который я установил в свою грудину, а тот, в свою очередь, бьет шрапнелью по сердцу, легким, и не дай бог - по позвоночнику. А с другой стороны, создав костяшку, я сразу понял: Полет - настраиваемое заклинание. И дело не только в возможностях артефакта, само заклятье обладало очень хорошим потенциалом для развития - я чувствовал это!
  Виктор взлетал мгновенно, засыпая стоящих вокруг людей вихрем из мусора и мелких камешков, ускоряясь с нуля до трехсот километров за пять-семь секунд. Я так не мог, и собирался изучить Полет как можно лучше, чтобы расширить те возможности, которые он давал.
  Над моей головой развернулась широкая воронка, в которую через пару секунд с едва слышимым шелестом ворвался плотный воздушный поток. В тот же миг жилы, удерживающие артефакт в центре моей груди рывком натянулись, и я взлетел вертикально вверх.
  Вспоминая Виктора, который без видимого труда пользовался Полетом - пускай даже ценой интеграции части заклятья в свой организм, я испытывал черную зависть. Способность великана затыкать все дыры перекачанной физической сферой поражала! Он с первого раза взял - и полетел, в то время моя первая попытка окончилась серьезными травмами.
  Если подумать, механика Полета проста до безобразия: воронка засасывает воздух с одной стороны артефакта, и тут же выпускает его с противоположной - из узкого, сформированного по большей части из энергии физической сферы сопла. Возникающей тяги с избытком хватает для того, чтобы поднять мои сто с лишним килограмм массы. Уверен - ее достаточно и на гораздо больший вес, если бы не одно но... Вся эта тяга была ориентирована лишь на артефакт! Это значит, что взлетая, я каждый раз чувствовал себя глупой, заглотившей крючок с приманкой до самих кишок рыбой, которую вываживает опытный рыбак. Боль, возникающую при стартовом ускорении мне удавалось блокировать, однако разорванные связки, жилы и прочие элементы силового каркаса, который я старательно пересоздавал после каждого полета, причиняли массу проблем. Как я уже упоминал, первая попытка окончилась неудачей и рванувший наверх артефакт разорвал мои легкие, трахею, гортань, и едва не оторвал нижнюю челюсть к чертовой матери. То еще зрелище, а сколько было кровищи... Однако артефакт остался целым - что радовало. После экспресс-лечения последовал разбор неудавшегося полета, и я окончательно понял, как работает магия. Виктор был настоящим монстром, если смог с помощью одной только физической сферы пользоваться Полетом, компенсируя постоянные рывки в разные стороны.
  Каждый взлет я старался совершать как можно аккуратнее, прилагая минимум силы. Ускорение, которое с легкостью выдерживал здоровяк, меня разорвет пополам... Ох и посмеялся бы он над слабым магом, глядя на мои потуги, ох и посмеялся! А потом еще и прочитал бы своим Миньонам лекцию о силе духа, по старой привычке.
  Сцепив зубы, я медленно поднялся вертикально вверх на два десятка метров, по пологой дуге изменяя траекторию - резкие рывки в сторону могут кончиться плачевно - не стоит забывать об этом! Постепенно ускорение сошло на нет, и я неторопливо полетел к зоопарку - мы находились недалеко от него, а я использовал любую возможность для тренировки Полета. По неопытности я не рассчитал время деактивации заклятья, и вместо аккуратной посадки у меня получилось неуклюжее падение с десятиметровой высоты.
  У здания администрации, перед которым я упал, меня уже ожидала делегация из нескольких Офицеров, возглавляемая Николаем Юрьевичем. Они заинтересованно следили за моим полетом, не выражая, тем не менее, особых эмоций по этому поводу, и о чем-то беседовали. Однако дети, что крутились вокруг них, восприняли мое появление с поразительным восторгом:
  - Вон он летит!
  - Это маг! Он даже огнем может плюнуть! Он даже как дракон может!
  - Ура-а! Ура-а!
  Детворой мое падение было воспринято благосклонно, и я удостоился бурных аплодисментов и восхищенных комментариев:
  - Прямо как Супермен!
  - Нет, как Хэнкок!
  - Супермен твоего Хэнкока легко победит! Он из глаз стреляет!
  Бывший директор шагнул мне навстречу, улыбаясь малышне:
  - Ты для них и так настоящий супергерой, а теперь еще и летаешь! Осталось только красный плащ одеть - и их радости не будет границ.
  Я пожал протянутую руку, левой рукой пытаясь незаметно вытереть кровь, которая побежала из уголка губ - организм не выдержал резких движений, и несколько связок все-же лопнуло:
  - Не преувеличивайте. Это не тот полет, которым стоит хвалиться, - я продемонстрировал мужчине окровавленную ладонь:
  - Николай Юрьевич, мы скоро будем отправляться, так что у меня не так много времени, как хотелось бы. Поэтому я решил уточнить: ваще обещание подыскать мне питомца - в силе?
  - Естественно! Все в силе - мы все стольким тебе обязаны, что с моей стороны было бы крайне невежливо отпустить тебя просто так!
  Офицер перебросился несколькими словами со своими подчиненными, отправляя их по каким-то поручениям, и взмахом руки пригласил меня следовать за ним. Через пару сотен метров мы вышли на широкую площадь, сложенную из серого камня - здесь пахло сыростью, а над головой раскинулись ветви одной из нескольких огромных ив, через чьи узловатые корни, торчащие из бетона тут и там, приходилось перепрыгивать - рай для малышни! Однако сейчас тут никого постороннего не было: листва скрывала и так неяркое солнце, создавая таинственный полумрак, и сидящие у самого берега рукотворного пруда животные напоминали мистических хранителей какого-то древнего эльфийского леса. Слева, скрестив перед собой лапы, вальяжно развалился огромный лев с шикарной золотой гривой. Я уже знал всех зверей Белогорска поименно, поэтому, когда тот повернул в мою сторону голову, я поприветствовал его:
  - Привет, Аслан.
  Царь зверей протяжно зевнул в ответ, обнажив устрашающих размеров желтые клыки.
  Поодаль расположился тигр по имени Амур - тот самый, который вырубил своим грозным рыком разбушевавшегося Виктора. Я поздоровался и с ним:
  - И тебе привет, полосатый. - огромный кот с недоумением поглядел на меня - что еще за полосатый? Я поспешил исправиться:
  - Амур, конечно же Амур!
  Сидящего по своему обыкновению на собственном хвосте гималайского медведя позади этих двоих было практически незаметно - Гомер маскировался едва ли хуже Демонов третьей волны, и я уверен - был поумнее многих из них. Несколько раз я смог ощутить мощь и объем его Ауры, так вот - в ней легко могло поместиться два Виктора!
  - Я привел тех зверей, о которых ты упоминал. С Асланом я работаю не так давно, однако кое-какие успехи уже есть. Ключевой образ, который я использую при обращении к нему - Царь Зверей. Это словосочетание...эээ... - тут дрессировщик ненадолго завис, и я предложил:
  - Мыслеобраз?
  Офицер удовлетворенно кивнул:
  - Да, да, мыслеобраз подходит! Этот мыслеобраз и формирует Аслана. Справедливый, сильный, властный... - Николай Юрьевич замялся, и я украдкой улыбнулся, увидев отголоски его мысли.
  - ...в общем, я пытаюсь использовать тот же мыслеобраз на себе. Потому что: кто может стоять выше царь зверей, как не другой царь?
  - Понятно. Думаю, чтобы понять о чем речь, мне стоит побеседовать с Асланом лично.
  - С Амуром ты уже знаком. Я начал с ним...ммм...работать в первую очередь. Не знаю, почему выбрал именно его - просто так вышло. При общении с ним я использую образ...мыслеобраз устрашающей мощи, для которой нет преград. Знаешь, скольких тигров люди уничтожили за последние пятьдесят лет? Цифра вводит в депрессию...поэтому, чтобы этого не было, я и... - директор замялся, понимая, как странно выглядит озвученная им цель. Я пришел на помощь:
  - Ваши действия помогли многим людям выжить. Такая ирония, да? Умения, подаренные тигру для защиты от людей, людей же и защищают.
  Николай Юрьевич хмуро кивнул, посмотрев на дремлющего кота:
  - Есть в этом что-то...несправедливое. Гомер тоже здесь, - он сменил тему и указал на гигантского медведя, - но его я отдать не могу, даже если вам удастся найти с ним общий язык, уж извини! Если то, что ты говорил о Демонах третьей волны правда - без мишки нам придется туго.
  Я вскинул обе ладони:
  - Что вы, Николай Юрьевич! Ни капли не претендую! Одна только возможность общения с ними - уже бесценный опыт! А уж возможность получить такого напарника... Не представляете, как я благодарен вам за позволение попытаться приручить кого-то из них!
  Было несколько неприятно обманывать дрессировщика, ведь это я самолично еще вчера внушил ему мысль о необходимости хоть как-то отблагодарить меня за спасение, однако секреты местной живности были мне очень интересны, поэтому я заткнул свою совесть:
  - С вашего позволения, я начну.
  Будучи Миньонами моего Миньона, звери не могли причинить мне вреда, однако подчинить их напрямую возможности не было - между нами отсутствовала прямая связь Хозяин-Миньон. Значит, нужно выбрать того, кто будет мне полезнее всего, и провести операцию по смене Хозяина, благо кое-какой опыт в энергетической хирургии у меня уже имеется. Был, правда, один неловкий момент - Николай Иванович был жив...но с этим ничего не поделать.
  Я сел напротив Аслана по-турецки, и положил ладонь на его огромную лапу. Лев наклонил голову на бок, с любопытством глядя на мои приготовления.
  Очистить сознание...
  Потянуться к Камню душ...
  Прикоснуться к мощной Ауре хищника...ну-ка, что же ты мне покажешь, котяра?
  У льва ожидаемо был сильнейший перекос в сторону физики: Аура дикого животного, чья жизнь напрямую зависела от состояния его здоровья, не могла выглядеть иначе. Влияние Хозяина несколько выправило этот дисбаланс, однако в минимальной, практически незаметной степени. Что ж - мне проще...но перед тем, как что-либо делать, нужно посмотреть - на что способен этот здоровяк? Погрузившись в ментальное поле хищника, я осторожно огляделся - умение выполнять множество простейших команд, вроде <<сидеть>> или <<голос>>, меня не интересовали. А вот способность рычать, насыщая издаваемые при этом звуки просто безумным количеством физической энергии, заряженной властной силой, меня заинтересовала.
  С тигриным рыком сходство было только внешнее...погрузившись еще глубже, я понял, чего добивался Николай Юрьевич, когда пытался научить Аслана этому трюку, и как мозг и Аура Аслана интерпретировала образ Царя зверей. Сейчас умение находилось в зачаточном состоянии, однако в перспективе оно было способно изолировать физический компонент Ауры цели от других ее слоев. Что это значит? А что произойдет, если кто-то внезапно отнимет у вас ваше тело? Не напрямую - но способность управлять им? Сердце остановится, импульсы, бегущие по нервным волокнам остановятся... Это...выглядит намного перспективнее, чем рык, который я имел счастье слышать вчера! Манипулирование с помощью энергии физической сферы! Как же хорошо, что Виктор не додумался до такого - с его умением контролировать физический аспект, реализация подобного фокуса вряд ли вызвала бы у здоровяка сложности.
  Я оглянулся на дрессировщика, стоящего немного в стороне: способность этого Офицера к интуитивному управлению поражает!
  - Аслан воистину царь зверей! Еще несколько месяцев - и он сможет пользоваться своей короной!
  Николай Юрьевич польщенно кивнул, а я перешел к тигру.
  Тот подтвердил все то, что я слышал о нем ранее: звуковая волна, насыщенная до предела энергией пресловутой физической сферы, имела плотность, раза в четыре превышающую аналогичный параметр у Виктора. Этим и объясняется та простота, с которой ужасающий рев обездвижил гиганта. Рядом с Амуром я просидел всего несколько минут.
  К Гомеру было даже как-то боязно подходить - в замершей неподвижным изваянием туше таилась такая мощь, что...даже не знаю.
  - Николай Юрьевич, а какой мыслеобраз вы проецируете на Гомера? - спросил я, не оборачиваясь.
  - Мишка - это исконно русский образ. Это символ России, символ ее мощи и могущества. Россия - страна с богатейшей историей и уходящий вглубь веков культурой, поэтому я...
  Поэтому я постарался сохранить на лице безучастное выражение. Он что же - ассоциировал простого медведя с образом целой страны?! России?! Это же...как вообще эта идея пришла ему в голову?!
  - ...скрытая мощь, готовность дать достойный отпор любому врагу, но вместе с тем нежелание обнажать клыки просто так...
  Охренеть. Как простой медведь смог пережить такое насилие над собой?! Нет, я вижу, что его интеллект находится на качественно ином уровне по сравнению с остальным зверинцем, но все же...кстати - а почему так? Как простой зверь - животное по факту - смог развиться до такого уровня? Нет, я должен это понять:
  - Николай Юрьевич, я понял, что вы имеете ввиду. Позволите мне побеседовать с Гомером? - дрессировщик, неожиданно оказавшийся патриотом, прервал свою оду <<Матушке-России>>, и согласно кивнул:
  - Конечно, Денис, конечно!
  С ума сойти, каждый из этих трех вполне успешно может противостоять Виктору, однако стоит их Хозяину испугаться - а добиться этого можно достаточно легко - как непобедимое воинство превращается в жалко скулящую свору. Ну и ну... Я кое-кого недооценил - и на этот раз себя! Ведь без моей поддержки никакого сопротивления не было бы и в помине: парализованный страхом дрессировщик, удирающие во все лопатки звери, и беззащитные люди на закуску. А как великан относился к тем, кто слабее его, я знал не понаслышке. Пускай моя помощь была минимальна - однако она на самом деле спасла сотни людских жизней!
  Очистить сознание, хоть это и непросто после всех этих мыслей...
  Обратиться к Камню душ...
  Прикоснуться к Ауре Гомера...
  Изучение того существа, в которого превратился косолапый, заняло довольно много времени. К нам с вопросом - когда можно будет ехать, подошел Роман и уселся неподалеку, наблюдая за моей медитацией. Николай Юрьевич отошел в сторонку для беседы с возвратившимися с какого-то задания Офицерами, Солнце вышло в зенит...а я все пытался разобраться в механизме, благодаря которому Гомер совершил качественный скачок вперед и эволюционировал.
  На первый взгляд все было просто: директор зоопарка внушал своим Миньонам корректирующие ментальные комплексы в форме простых мыслеобразов, которые сознание и Аура животных неким образом интерпретировала. Эта самая интерпретация и была источником мутации, ведь Аура пытается соотнести физические возможности тела к заданным ментальным полем параметрам. Отсюда и аура царя зверей вокруг льва, и замораживающий кишки рев тигра... С медведем все было несколько сложнее - я не знаю отчего Николай Юрьевич решил избрать для него такую сложную матрицу, однако понятно одно - она каким-то чудом смогла интегрироваться в его Ауру, не прикончив своего носителя. Отсюда и качественный скачок его интеллекта: Гомер является своеобразным энергетическим киборгом!
  Однако программа <<Великая Русь>>, которую в него вложил создатель, мне не нужна. А вот что мне нужно, так это экзотариум, расположенный на другой стороне зоопарка. Еще вчера, пользуясь эйфорией местного начальства после одержаной над Виктором победы, я успел прогуляться по территории зоопарка, и поглядеть на местную живность. Тогда я и не подумал о том, чтобы позаимствовать кого-то из местных обитателей, но после - уже вечером, когда я показывал дрессировщику методику совместной прокачки Ауры через постоянное энергетическое давление, эта мысль была мною благополучно ему внушена.
  Особый интерес вызывали приматы, как наиболее близкие к homo sapiens существа. Когда я исследовал сознание Гомера, в мою голову пришла мысль: если далеко не самый сильный Офицер смог сделать из простого медведя, который большую часть своей жизни провел в зоопарке, такого интеллектуала, то отчего я не смогу повторить его действия - но уже с обезьяной?! Не зря же они считаются одними из самых разумных животных на планете?
  Я открыл глаза, и поглядел на возвышающегося горой медведя - тот невозмутимо взирал на меня сверху, почесывая толстое брюхо. Эдак лет через пять этот парень заговорит человеческим голосом, как в старой сказке. Роман встрепенулся, заметив мое пробуждение:
  - Денис, ты скоро? Уже больше двух часов прошло, сам же просил не тормозить!
  Я оглянулся на него, задумавшись: пускай Амур прямо сейчас может вырубить кого угодно, пускай Аслан в перспективе будет способен перехватывать управление физической сферой... Однако...
  Однако я решил поступить по-другому:
  - Николай Юрьевич, познакомившись с вашими бойцами поближе, я понял, что просто не имею права отнимать их у зоопарка! Сотни людей нуждаются в их защите, и лишать их ее - бесчестно! Простите мне мою назойливость, но может - давайте я подыщу кого-то...менее значимого?
  В ответ на такую просьбу дрессировщик мог лишь кивнуть, благодаря бога, что судьба свела его с таким бескорыстным человеком, как я!
  Мною руководил скорее исследовательский интерес, нежели желание создать уникального супербойца в свою команду.
  Николай Юрьевич положительно ответил на просьбу отдать мне шимпанзе по имени Коко - среди остальных обезьян он выделялся более качественной Аурой, чем и привлек мое внимание.
  Какое-то время я потратил на то, чтобы объяснить Николаю Юрьевичу, что от него требуется - вряд ли удастся перехватить чужого Миньона - пускай даже и у собственного подчиненного, и некоторое время дрессировщик объяснял обезьяне, что отныне <<вожаком Коко будет вот этот молодой человек>>. Еще час заняла операция по пересадке Хозяина, которую я провел на лишенном памяти примате. Забегая вперед скажу - она прошла успешно. А так как больше в Белгороде у меня дел не было - я сел в ожидающее меня у въезда в зоопарк авто, ключи от которого Жанбырбай все же умудрился отыскать, усадил на соседнее место спящего Коко, и скомандовал недовольному парню:
  - Теперь поехали! Следующий пункт назначения - Харьков!
  - Влад скосил глаза на развалившегося на заднем сидении примата, скорчив кислую гримасу:
  - Грязную макаку - на новые сиденья - ну е-мое! Тот мужик тебе льва хотел подогнать, почему ты его не выбрал? Здоровенный такой - думаю, на нем даже кататься можно было бы...
  Я довольно хохотнул:
  - Детство в одном месте заиграло? Ничего ты не понимаешь в колбасных обрезках! Вот увидишь - Коко еще даст Демонам просраться!
  Однако парень был уже не тем наивным и безинициативным Ромой, которого я знал при Викторе:
  - Расскажешь, что делал? Я чувствовал какие-то преобразования в твоей Ауре, но так и не понял, чем ты занимался.
  Я благосклонно кивнул - почему бы и нет?
  - Как только у нас появится достаточно свободного времени, всенепременно расскажу.
  Мысленно потянувшись к своей группе из семи человек, я отправил всем одно и то же сообщение:
  - ПО КОНЯМ! ЕДЕМ В ХАРЬКОВ!
  В ответ послышались эмоции облегчения, предвкушения и даже раздражения - Офицерам надоело сидеть сложа руки весь день, и они с радостью принялись собираться. Оставив Коко с Ромой - пускай привыкает к соседству, я пересел в привычный мне Мерседес, поближе к Марине - в дороге я собирался узнать, как работает ее способность к преобразованию Ауры.
  Через двадцать минут мы подъехали к границе России и Украины. Настроение к тому времени у меня несколько упало - все попытки разгадать секрет Марины окончились ничем...
  - Нехотеевка? Почему Нехотеевка?
  - Видимо, потому что не хотели...
  - Чего не хотели?
  - А черт их знает...умирать не хотели...
  Головная машина остановилась в ста метрах перед контрольно-пропускным пунктом, мигнув напоследок стоп-сигналами. Влад, сидевший за рулем Мерседеса, следующего вторым в колонне, нажал на тормоз, прервав крайне содержательный диалог, которым мы развлекались до сего момента, и бросил в зеркало заднего вида вопрошающий взгляд:
  - Почему встали?
  Я пожал плечами, и выпрыгнул из микроавтобуса, заставив тот покачнуться на рессорах:
  - Хочу кое-что глянуть, подождите меня в машине, я ненадолго.
  Смотреть мне ничего уже давно не было нужно - дроны исправно докладывали о всех мало мальски интересных объектах, попадающих в их поле зрения. Конкретно сейчас ими было обнаружено место схватки с каким-то Демоном - судя по всему, довольно сильным - и я решил разведать обстановку, приказав Роме остановиться. К сожалению, мои Миньоны из-за специфики своей Ауры были никудышными сенсорами, и полагаться на них в этом плане было глупым. Даже сейчас они не могли сообразить, какая причина у нашей остановки. Сзади донеслось взволнованное:
  - Осторожней!
  Я оглянулся на Марину, усмехнувшись. Та сама смутилась своего внезапного пожелания: свела в кулачок воротник надетой на нее куртки, и пробурчала:
  - А то вечно лезешь куда не надо...
  Пока мы ехали до границы с Украиной, я успел рассказать Владу, Казаху и обоим близнецам, которые изъявили желание ехать со мной, несколько историй из своей жизни. Девушка, сидящая рядом, слушала о моих приключениях раскрыв рот, однако никак их не комментировала. Для нее все это было каким-то фантастическим сериалом.
  Влад оглянулся на нее, чем заслужил сердитое:
  - Чего пялишься?
  - Не переживай за меня, все будет хорошо! - я приложил два пальца к воображаемому козырьку, и пошел прочь.
  Несмотря на показную бодрость и позитив, меня не покидало какое-то неприятное ощущение...даже скорее предчувствие, но как я не пытался расшифровать его - ничего не удавалось. Это напрягало...
  До заинтересовавшего меня места идти метров двести - обернусь за пять минут, если не будет задержек.
  - Денис, я с тобой. - Владимир выскочил из Нивы, что следовала за моим Мерседесом, и пристроился рядом:
  - Что там?
  - Кое-что интересное - через минуту сам все увидишь.
  - Заинтриговал, - Офицер хмыкнул, и мотнул головой на покосившийся дорожный знак:
  - Видал? Ну и название. Кто только такие выдумывает? А как называть местных жителей? Нехотеевцы? Нехотяхи? - он довольно хохотнул.
  Я остановился:
  - Давай-ка притормозим. Ты должен знать, что я часто попадаю в опасные места и сложные ситуации, поэтому, если есть желание сопровождать меня, учти - мы не на прогулке. Старайся использовать язык как можно реже, учись телепатии. Развивая этот навык, ты и сам будешь быстро развиваться.
  Мужчина молча кивнул - веселье пропало из его глаз:
  - ПРИНЯТО! БУДУ!
  - Вот и ладушки, только давай не так громко...а теперь глянем, что произошло с местными... - сам я мыслеречью пользоваться не собирался - вряд ли собеседник сможет понять все образы, что я ему передам - слишком слабо у него развита ментальная часть Ауры, только головной боли добавлю.
  Мы вышли на небольшой пригорок, к склону которого лепилась добрая половина домов Нехотеевки, и сопровождвший меня мужчина матюкнулся сквозь зубы - и небезосновательно.
  Прямо под нами, метрах в пятидесяти по склону и ниже, улицы деревушки покрывало нечто... На первый взгляд это была огромная, мерзко воняющая и не менее мерзко выглядящая куча тухлого, раскинувшаяся на десятки метров во все стороны гнилого, окровавленного мяса. Однако стоило присмотреться, как я увидел торчащие из нее тут и там людские головы, руки, ноги и другие части человеческих тел. На некоторых все еще сохранилась одежда, однако большая их часть деформировалась, разорвав пропитанную сукровицей ткань по швам. Ковер этой жути из мяса, обнаженных мышц и раздутых внутренних органов, занимал собой примерно...примерно все улицы поселка.
  - Это еще что за блядство? Магия?
  - Владимир, учись пользоваться телепатией. Особенно в таких странных ситуациях - так тебя никто не сможет подслушать. А насчет магии...именно так - это была магия. Чувствуешь? - я оглянулся на мужчину, и тот повел носом:
  - ВОНЯЕТ. МЕРТВЕЧИНА.
  Ну конечно - какого еще ответа я ожидал от бывшего Викторового Миньона? Вряд ли он в состоянии отличить остаточные эманации заклинания с элементом света от эманаций заклинания с гравитационной составляющей. Вряд ли он вообще сейчас ощущает что-то, кроме сильного запаха гниющей плоти.
  - Здесь поработал сильный Демон, и заклинание, что он использовал... - я прикрыл глаза, прислушиваясь к сверхчувственному восприятию, чтобы уловить как можно больше деталей:
  - ...крайне любопытное заклинание...
  В памяти всплыл образ разобранного до винтика танка, на который я наткнулся, выезжая из Воронежа.
  - Однажды я видел кое-что похожее. Видимо, накаркал...
  - Ты уже видел такое? Почему не рассказывал об этом?
  Я открыл глаза, выпуская во все стороны дронов-поисковиков: если рядом скрывается Демон, способный разбирать на части все, на что упадет его взгляд, я хочу об этом знать:
  - Под Воронежем какой-то Демон разобрал на части танк, но люди не пострадали, поэтому я и не упоминал о том случае. Ничего особенного... Однако, чтобы вот так запросто разобрать всю деревню? Без следов? Тут что - ни одного Офицера не было?
  - Разобрать?
  - Да, заклинание работает как конструктор. Разбирает цель на составные части.
  - Ну ты сравнил: танк и человека!
  Я отмахнулся:
  - Все равно не поймешь. Здесь опасно, и мне отчего-то кажется, что виновник этой мясорубки находится в деревне.
  Владимир прищурился, присматриваясь к ближайшим телам:
  - Сомневаюсь - этим уже неделя минимум. Погляди, как раздулись.
  Я тут же внес правку:
  - Тут поработала демоническая магия, а ты не похож на эксперта в этой области, так что лучше не рисковать - поехали-ка отсюда, и поскорее...
  За себя я не особо волновался - Камень душ вряд ли развалится на части даже от такой магии, а значит, в случае серьезной заварушки я выживу. Однако у моих Миньонов такой полезной штуки не было.
  Мы быстрым шагом вернулись к машинам, и я заглянул внутрь своего спринтера, отправив Владимира заводить его Ниву.
  - Значит так, Влад: поедешь за Ромой на расстоянии тридцати-сорока метров. Я поеду с ним. Марина, сидишь тут, - я пресек ее попытку сменить транспорт:
  - Где-то рядом может быть опасный Демон, будьте наготове.
  - Ты бросишь меня одну?
  Я скривился - вот только этого мне не хватало!
  - Если мои ощущения не врут, то Демон на самом деле находится здесь, и если он решит напасть, то нацелится на меня, как на самого опасного в группе. Находиться рядом со мной станет опасно, это во-первых. А во-вторых, если я захочу тебя бросить, поверь - твое разрешение или одобрение понадобится мне в последнюю очередь. Ты не мой Миньон, чтобы я жопу за тебя рвал.
  Ответ получился довольно жестким, но я не собирался потакать ее слабостям, и тем более - капризам. Не то время, чтобы разводить сопли. Никуда она от меня не денется...по крайней мере пока что.
  Я запрыгнул на переднее сиденье рядом с Ромой - его новенькая Тойота была намного комфортнее лишенного боковой двери пассажирского Мерседеса, на котором я ехал до сих пор. Парень переключил передачу, и бросил на меня вопросительный взгляд. Я кивнул:
  - Поехали. Сильно не гони, езжай километров семьдесят...
  - Демон?
  - Угу. Скорее всего долгожитель со второй волны. Недобиток.
  Заурчал мощный двигатель, и авто, быстро набирая скорость, покатилось под навес таможенного въезда. Я сосредоточился и раскинул Ауру как можно дальше - если этот экземпляр смог дожить до сих пор, тогда не стоит его недооценивать. Пускай он заметит меня - но и я не пропущу его. Надеюсь, мои подозрения о его присутствии в Воронеже не пустые, и он не принадлежит к третьей, самой опасной волне, что говорит о...
  В следующий миг на меня накатила знакомая слабость, и Камень душ в груди ощутимо потеплел, жадно поглощая творимую цепь волшебства звено за звеном..
  - ОПАСНОСТЬ! ДЕМОН ЗДЕСЬ, БЕГИТЕ! - я вложил в приказ как можно больше сил, чтобы ни у кого не возникло неуместных вопросов, и выскочил из только-только разогнавшейся машины. Тварь устроила свое логово прямо на крыше таможенного пункта, и пряталась не хуже Певца или печально известного Партизана, в погоне за которым многие команды Московских Защитников обломали себе зубы. Кабы тот не начал атаковать - я бы проехал мимо, даже не заметив его присутствия!
  С секундной задержкой распахнулась дверь с водительской стороны, и Роман бросился прочь, петляя по дороге, будто заяц, спасающийся от преследующих его по пятам гончих.
  Часть крыши, нависающей над дорогой, вспухла гигантским пузырем, и в следующее мгновение взлетела в воздух, стремительно набирая высоту. Металлические опоры не смогли выдержать щедро напитанный моей силой Воздушный пресс, и лопнули, оставив стоящую на земле конструкцию трястись, будто при землетрясении. Я отскочил назад, выпуская из Ауры трех дронов, вооруженных Алыми сферами, которые тут же принялись полосовать лазерными лучами взлетающего в толще поднятого воздушной стеной металлопластикового мусора Демона. Сейчас я отчетливо чувствовал его присутствие - он прекратил скрываться, когда понял, что внезапная атака провалилась, и я ощутил давление чудовищной энергетики. На мгновение я даже испытал нечто, похожее на ностальгию - в Москве Защитникам регулярно приходилось сражаться с Демонами - не проходило и часа, чтобы координаторы не били тревогу, отправляя две-три группы Офицеров на боевое задание. Ликвидаторы были сами по себе - две группы по три и пять человек соответственно... Даже странно - почему в Москве нечисть была столь активна, а за ее пределами я столкнулся лишь с двумя сильными противниками? Ведь это - лишь второй серьезный Демон после гигантского летающего одеяла! За несколько дней! Ай - не время предаваться праздным рассуждениям! Надеюсь, Миньоны смогут справиться с давлением чужой Ауры.
  Над дорогой вспыхнуло северное сияние, вызвав очередной приступ злости - мало того, что Демон мастерски скрыл от меня свое присутствие, он еще владел Радужной броней, плюс у него хватило ума заранее обратить ее на себя! Ошибочка вышла - тварь-то вынырнула прямиком из третьей волны! Краем глаза я отметил Романа, рыбкой нырнувшего в придорожную канаву - надеюсь, остальные действуют так же оперативно, и среди них не найдется идиота, который решит помочь Хозяину...
  Демон, даже находясь под моей плотной опекой, продолжал плести магию - с момента начала его атаки прошло уже более пяти секунд - куча мусора с тварью в центре взлетела на максимальную для Воздушного пресса высоту в пятьдесят метров и начала падать вниз, а Камень душ все больше нагревался, пытаясь усвоить аномально длинное и сложное заклятье.
  Ускоренное восприятие позволило обнаружить среди пластикового хлама Демона, окруженного разноцветными всполохами, и я убедился в правоте своей догадки: никакой костяной брони или иных признаков принадлежности к существу из иной реальности у него не было. Тварь оказалась обнажена - если так вообще можно сказать про Демона. Внешне он походил на обыкновенного человека: среднего роста, спортивного телосложения, с небольшим животом, который принято называть <<пивным>>. Черные волосы в короткой стрижке, слегка раскосые глаза серого цвета, недельная щетина...рогов я тоже не заметил, зато обратил внимание на приметную татуировку в виде факела на тыльной стороне левого запястья, и в голове тут же вспыхнула догадка - это же тот самый мужик, которого тварь использовала в качестве шаблона для создания вместилища для самой себя! Точнее - не сам мужик, а результат экспериментов монстра.
  Я вспомнил о зверях из зоопарка: тем, чтобы прийти на помощь, понадобится минут пять-семь. Полагаю, этого срока гомункулу вполне хватит, чтобы завершить свою магию и прикончить нас всех! На этот раз меня не прикрывают апостолы, и нужно соблюдать предельную осторожность!
  Внезапно грудь прострелило острой болью, которая кусачим зверьком перепрыгнула с сердца на позвоночник, и принялась его неистово грызть - Камень душ часто-часто завибрировал, пытаясь справиться с заклятьем. В попытках поглотить чужую магию он за несколько секунд нагрелся до такой высокой температуры, что с очередным выдохом из моего горла вырвался клуб смрадного, жирного дыма - легкие, не выдерживая соседства с раскаленным кристаллом, начали гореть. А ведь это даже не сама магия - это лишь подготовка к ней!
  Я развернулся, и со всех ног бросился прочь - если тварь знает заклятья такой сложности, тогда я ей не соперник! Сомневаюсь, что даже звери, которых я мог бы призвать из зоопарка, смогут мне помочь! Цепь, которую плел Демон, была на порядок длиннее и сложнее тех, которые были изучены мною до этого момента, для ее создания использовались такие энергии, о существовании которых я до сих пор даже и не подозревал! Если попаду под удар магии такого уровня, мне не удастся выжить, даже несмотря на последний довод в виде булыжника, в данный момент запекающего мои легкие. Радужная броня - поможет ли она?
  И в этот момент Демон, которого я за любовь к конструкторам заочно окрестил Инженером, наконец-то завершил заклятье, и оно всей своей мощью обрушилось на одного единственного Офицера. На меня.
  Радужная броня взорвалась невероятно яркой вспышкой северного сияния в последнее мгновение своей жизни, и в тот же миг я ослеп. Не успел я испугаться, как пропала чувствительность моих рук и ног - и это была не банальная анемия, а кое-что посерьезнее - спустя секунду я понял, что Инженер не вырвал мои глаза, и не парализовал мое тело...он отнял их у меня. Своей Аурой я все еще чувствовал происходящее вокруг: Рому, ослепшего от развернувшейся в паре десятков метров дискотеки, удаляющиеся автомобили с моими Миньонами - судя по всему, те решили драпать в зоопарк, под защиту прикончивших Виктора хищников. Верное решение... Однако в привычной картине мира отсутствовал самый привычный ее элемент - мое тело! Вместо него я ощутил какой-то энергетический сгусток, который стремительно терял плотность - через доли секунды пропал и он... Последнее, что исчезло, это осознание самого себя...
  ***
  ...что исчезло, было осознание самого...эй, стоп! Я прекрасно осознаю себя! И помню, что происходило в последние минуты моей жизни! Что за черт?
  Руки, как и ноги - на месте, и прекрасно меня слушаются! Быстрая проверка показала, что со мной все в порядке: тело - на месте, глаза - тоже на месте, Аура, как и Камень душ - при мне. Ну еще бы - ведь анализ своего состояния я проводил именно с помощью последних! Неужели я смог пережить атаку Инженера? Нет, это исключено, я определенно подвергся его магии, вопрос в другом - почему я все еще жив? Может ли быть, что она из той категории, что не наносит прямого ущерба, как и мой Ластик?
  Я огляделся по сторонам, и с удивлением обнаружил себя стоящим посреди Нехотеевки. Пускай до этого момента я видел ее лишь раз, и то - покрытой ковром из гниющих трупов, однако видимый в отделении контрольно-пропускной пункт говорил об этом вполне определенно... Хотя... Синее строение было абсолютно цело, будто минуту назад я не оторвал ему крышу напрочь, а на улицах поселка не было заметно ни одного трупа. В груди похолодело, когда я увидел под чудом восстановившимся навесом КПП танк...разобранный на части, окруженный кольцом из мелких деталей и частей гусениц. Знакомый танк... А он-то откуда здесь взялся? Иллюзия?
  Попытка выяснить это с помощью Ауры неожиданно провалилась - окружающая атмосфера оказалась крайне агрессивной и без труда растворяла мою энергетику. Стоило той отдалиться от тела на несколько метров, и она таяла, словно кубик сахара в горячей воде. Дроны исправно создавались, однако выживать в Нехотеевке точно так же не могли.
  Признаюсь честно - дерьмовые предчувствия терзали меня еще при въезде в поселок, однако я не придал интуиции особого внимания - как выясняется, зря. Сейчас она не просто шептала мне на ухо - она блажила, будто кипятком ошпаренная! Какой дрянью этот демон меня атаковал?
  Я вытер покрытые черным налетом губы - ну, хоть в чем-то я могу быть уверенным - раны на пожженых легких уже начали затягиваться...
  Пока я пытался прийти в себя и сообразить, что со мной произошло, двери ближайшего ко мне дома с грохотом распахнулись, и оттуда выскочил небритый, болезненно худой мужчина с золотистыми метками измененного на лице, и со всех ног бросился ко мне, размахивая руками над головой:
  - Погоди, парень! Эй, постой! Постой! - между нами было метров десять, но незнакомый мужчина орал так, будто нас разделяло двенадцатиполосное шоссе, полное автомобилей. Оказавшись рядом, этот бомжеватого вида субъект обдал меня вонючей смесью из запаха пота, мочи и фекалий, и вцепился мертвой хваткой в рукав моей куртки трясущимися руками:
  - Ты же настоящий, верно?! Не иллюзия? Ты же поможешь мне?! Должен помочь! - он заскулил, будто побитая собака, и по его впалым, грязным щекам, побежали крупные слезы:
  - Ну пожалуйста! Не бросай меня здесь! Я знаю - ты не отсюда, я это чувствую! Вытащи меня! Я не хочу снова умирать! Он вернется и убьет меня, он всегда возвращается! - я постарался понять, что происходит, однако не преуспел - брызжащий слюной мужик безостановочно тряс мою руку, требуя освободить его. Судя по всему, это могло продолжаться довольно долго, поэтому я рявкнул на хнычущего мужчину:
  - А ну успокойся! Заткнись! - я продублировал свой приказ ментально. Это помогло: мужик аж присел, едва не коснувшись земли трясущимися коленями - но рукав все же не отпустил. Значит, телепатии местная атмосфера нипочем - приму к сведению. Теперь нужно выяснить, где я нахожусь. Мне вряд ли удастся сделать это обычными методами, поэтому придется прибегнуть к менталу.
  Я наклонился к дрожащему как осиновый лист мужчине, и послал ему сформированный за пару секунд соответствующий мыслеобраз. В мой мозг тут же хлынул мощный, насыщенный сильнейшей паникой и страхом поток информации, от которого в голове зашумело - опыта мыслеречи у этого мужика явно не было, и я невольно пошатнулся.
  Кое-что из того сумбура, что транслировал измененный, я смог понять. Скулящий у моих ног не просто так дрожал от ужаса: Демон, известный мне как Инженер, в самом деле периодически появлялся здесь - и убивал. Иногда одного человека, иногда - всех. После чего покидал поселок, предварительно - внимание - воскрешая своих жертв!
  Я тряхнул головой, пытаясь выгнать красный туман из головы и сообразить, возможно ли такое? Воскресить население целой деревушки, пускай и совсем небольшой... Да каким же могуществом обладает эта татуированная тварь?!
  Неожиданно мужик, который все так же сидел подле меня на полусогнутых ногах, взвыл не своим голосом, развернулся на сто восемьдесят градусов, и опрометью бросился в дом, из которого выскочил всего несколько секунд назад:
  - Он вернулся! Нет, пожалуйста! Не надо! Хватит! Я не хочу умирать! Только не снова!
  Я оглянулся за спину - страх тощего крикуна оказался заразительным, и мое сердце заколотилось, будто у пойманного котом воробья. Сзади никого не было. Черт, я настолько привык пользоваться своей Аурой, что сейчас чувствовал себя слепым - зона моего восприятия сократилась до моих прежних, человеческих размеров. Я ужаснулся оттого, насколько ограниченными были люди в прошлом: зрение, слух, обоняние, осязание...даже не близко к тому, чем я стал обладать, превратившись в Офицера! Только лишившись этого, я осознал роль, которую стала играть Аура в моей жизни!
  Я ожидал нападения со спины - Демоны третьей волны знали о наличии слепых зон и успешно использовали их, однако ситуация разворачивалась по совершенно неожиданному сценарию: Инженер появился из ниоткуда в десятке метров от меня прямо по улице - проявился из воздуха, будто привидение из фантастического фильма - не потревожив при этом ни единого атома окружающего пространства. Он не вошел в него - он слился с ним в одно целое.
  Я сглотнул - Радужная броня против него - что соломенный домик против тропического тайфуна - не стоит и пытаться! Я застыл на одном месте, старательно накачивая тело энергией физической сферы - я не противник этому монстру...однако я никогда не соглашусь с ролью жертвенного ягненка! Пускай он не обломает об меня свои зубы, но несварение желудка я ему организую!
  Инженер склонил голову набок, будто прислушиваясь к чему-то, и внезапно...улыбнулся. Вздернутая верхняя губа мало походила на выражение радости, но я отчего-то понял - эта гримаса означает именно ее! Ему доставляет удовольствие сопротивление жертвы? Или он радуется своему превосходству - как-никак, доминирование является самой сутью демонической энергии...
  - При-ве-т.
  Это сказал не я. И даже не тот вонючий бомж, который молил о спасении. Это сказал Демон, своим скрипучим, резким голосом.
  Я ухмыльнулся: рано или поздно нечто подобное должно было произойти - твари из иного мира обладали поистине колоссальными способностями к адаптации, так отчего же одной из них спустя несколько месяцев после Вторжения не заговорить человеческим голосом? Страх, секунду назад крепко державший меня в своих тисках, исчез без следа:
  - Ну, привет, урод...здоровья я тебе желать не буду, уж прости.
  Инженер, оказавшийся намного умнее предполагаемого, радостно осклабился:
  - Я знать...знаю ты...тебя.
  Я дернул бровью - а диалог-то налаживается!
  - Как интересно. И когда это мы познакомились? Под Воронежем? Когда я наткнулся на следы твоих экспериментов?
  Столь длинное предложение вызвало заметные сложности для демонического интеллекта, и гомункул на несколько секунд завис, осмысливая его. Я терпеливо ждал.
  - Воронеж? Аааальфаааа... - Инженер довольно зашипел, вспоминая о лидере Колизея. Эти двое что, знакомы?
  - Да-да, именно Альфа. Танк ты тоже оттуда приволок? - я ткнул пальцем в груду бесполезного металлолома у контрольно-пропускного пункта. Демон оглянулся на него, и вполне по-человечески пожал плечами:
  - Я хотеть...хочу стать сильным. Больше...еще сильнее... Ты я...мне помогать.
  Это даже не смешно... Или он надо мной просто издевается?
  - Ты и так намного сильнее меня, идиота кусок.
  - Я самый сильный...сейчас. Но ты сильнее. Не знать...знаешь этого.
  Я неуверенно улыбнулся, пытаясь сообразить, что мой неожиданный собеседник имеет ввиду. Аура Демона была намного, раз в десять больше моей. Плотность, качество - все преимущества были на его стороне, поэтому утверждение гомункула поставило меня в тупик.
  - Ты считаешь, будь я сильнее, наша милая беседа началась бы? - о том, что я делал с представителями его племени, что попадались мне на глаза до этого момента, я предпочел умолчать - еще разозлится ненароком, а оно мне надо?
  - Если бы? - Демон прикрыл глаза, и улыбнулся своей фирменной страшной улыбкой, перекатывая на языке мою фразу:
  - Если бы...если бы... Хссс-сс-с-с...
  Я передернул плечами от звуков его смеха - что такого я сказал, над чем стоит посмеяться?
  - Если бы... Можно то, чего нельзя! - гомункул шагнул ко мне:
  - Учить...научи меня! Я хотеть...хочу стать сильнее!
  Я отступил на шаг, выставив руки перед собой:
  - Эй, ну-ка притормози, уродец! Стоять!
  Как ни странно, существо послушно остановилось на месте:
  - Да... Хссс-сс-с-с... Я слушаю...послушный...слушаюсь. - Демон склонил голову.
  В этот момент я ощутил знакомое ощущение - где-то в глубине моей Ауры формировалась пуповина, которая должна в ближайшем будущем стать связью между мной и...новым Миньоном?! Да вы шутите?! Что тут вообще происходит?!
  12.
  - В общем, найдете Эланиэль - она там самая главная, и скажете ей, что хотите подтянуть Ауру. Говорите, что вы от меня - на первое время это отвадит всех излишне любопытных, и у вас появится немного больше времени на привыкание к тамошним реалиям... - я обвел взглядом семерых людей, стоящих передо мной:
  - После этого вы, скорее всего, попадете в общежитие - там по первости придется тяжко, но если вы в самом деле хотите стать сильнее, то должны выдержать и это испытание. Владимир, когда поймешь, что овладел контролем на необходимом уровне, попытайся связаться со мной - если это у тебя получится, значит ты стал намного ближе к своей цели, и по возвращении я расскажу тебе все, что знаю о Полете - как и обещал. Хотя времени до этого много, мало ли что еще может случиться.
  Офицер кивнул, не отрывая взгляда от гомункула, невозмутимо стоящего чуть поодаль:
  - Ты уверен, что это...нормально? Демон в Миньонах, это как-то...
  Я вздохнул, и обернулся, посмотрев на Инженера:
  - Вопрос интересный, но увы - ответа на него у меня нет. Знаешь, я ведь и сам задумывался ранее о том, чтобы заполучить одного из Демонов в личное пользование, однако тут ситуация противоположная. Я стал его Хозяином не по своей воле...
  - Зачем ему это? - проявил любопытство Роман.
  - Без понятия. Он считает, что я каким-то образом сделаю его сильнее, но что конкретно он имеет ввиду под силой, не знаю.
  - Почему бы тебе просто не прикончить его? Раз он теперь твой Миньон, это стало возможным? Это уже младший решил вставить пять копеек.
  - Все не так просто, Влад. Подчинение имеет свои нюансы. Он Миньон в минимальной степени, точно так же, кстати, как и ты. Это значит, что он всего лишь не сможет причинить мне вреда. Однако, запретить ему причинить вред вам я не смогу - не хватит влияния. Поэтому мы с вами и расходимся.
  - Хреново.
  Я вздохнул:
  - Будьте уверены - если бы этот урод захотел - мы бы все были уже давно мертвы. Его цель - не убийство людей, по крайней мере сейчас. Он хочет чего-то другого, но вот чего - я пока не могу понять. Слишком по-разному мы с ним мыслим.
  Владимир вернулся к прерванному разговору:
  - Ладно, с Центром все понятно: Эланиэль - главная, по любым вопросам обращаться к ней. Про Андрея и Петра тоже все понятно. Майор начальник по хозяйкой части...в общем - ничего сложного, на месте разберемся.
  - Меня там не было какое-то время, так что ситуация могла измениться, но в целом все должно быть так, как я сказал. По пути старайтесь нигде не задерживаться, в драки с Демонами не ввязывайтесь, а Воронеж вообще объезжайте по широкой дуге - ни к чему обращать на себя внимание Альфы и его гладиаторов...что еще... - я на несколько секунд задумался:
  - Вроде ничего не забыл...
  - Ты с нами прямо как с детьми, Денис, - Владимир усмехнулся, и тепло обнял меня, похлопав по спине:
  - Не забивай себе голову - доедем, никуда не денемся! Лучше о себе беспокойся, - мужчина отстранился и посмотрел на Инженера сузившимися глазами. Я коротко кивнул.
  - Тогда удачи тебе! Без проблем добраться до Севастополя, и закончить то, что начал.
  Я снова кивнул, по очереди пожимая руки своим подчиненным. Последней в этой очереди оказалась Марина:
  - Спасибо тебе за все...
  Я перебил ее:
  - Не за что благодарить. Еще неизвестно, что ждет всех вас впереди. От наших далеко не отходи, и это...тебе надо стать чьим-то Миньоном. Обязательно. Иначе можешь попасть в ту же ситуацию, что с Виктором - в Центре хватает любителей острых ощущений, поверь. Попробуй обратиться с этим вопросом к Матвеичу, это такой дед забавный...
  - Я слышала, ты рассказывал про него Владимиру. Ветеран войны...
  Марина все еще считала, что в обязанности Миньона входит ублажение своего Хозяина, и мне никак не удавалось донести до ее разума абсурдность подобных мыслей. Крепко же Виктор засел в ее белокурой головке. Ничего - время все расставит по своим местам.
  - Короче говоря - удачи. Завтра-послезавтра вы уже должны быть в Москве.
  Летчик хлопнул мне на прощание по плечу, и сел в свой автомобиль. Остальные молча заняли свои места.
  Три машины развернулись на небольшой площадке у автосалона, где проходил наш небольшой военный совет, и вереницей поехали прочь, оставляя меня наедине с Демоном. Тот неслышно подошел и встал рядом, провожая их глазами:
  - Зачем ты отпустить...отпустил их?
  Я с неприязнью поглядел на его физиономию:
  - Потому что захотел - устроит тебя такой ответ?
  - Лжешь. Ты думать...думаешь, что я их убивать...убью. Я не буду этого делать.
  Я пожал плечами - машины скрылись с глаз, и я ощутил себя несколько свободнее:
  Разве вы не для того здесь появились, чтобы убивать все живое?
  Гомункул оживился:
  - Мы? Уважение?
  Я скорчился, будто от зубной боли:
  - Отнюдь. Я тебя ни на столечко не уважаю, - ногтем большого пальца я чиркнул по кончику мизинца, - не обманывайся. Когда я говорю <<вы>> - я имею ввиду всех вас, все ваше рогатое племя. Разве вы не только тем и занимаетесь в свободное от убийств людей время, что убиваете других людей?
  Демон недовольно поморщился, дернув себя за рукав куртки, которую я ему выдал:
  - Я не понимать...
  - Не заморачивайся. Лучше ответь на один простой вопрос: скольких из нас ты прикончил? Сколько жизней на твоей совести?
  Собеседник оживился:
  - Совесть! Да...научи меня как делать...мою совесть!
  Я покосился на монстра в человеческом обличье. Страха перед ним я уже не испытывал, и вряд ли дело было в его подчиненном положении - те же апостолы, связь с которыми у меня была не в пример крепче, с успехом обошли эту преграду. Может, просто перегорел? Надоело бояться?
  - Теперь я тебя не понимаю. Как можно научить совести?
  - У ты...тебя есть совесть?
  - Куда же без нее? Есть, конечно.
  - Научи!
  - Иди к черту! Этому нельзя просто взять, и научить! Ты не ответил на вопрос: скольких людей ты убил?
  Демон прикрыл веки, скрестив руки на груди, и выдал необычно длинную для себя тираду:
  - Много! Люди - очень сильные. Я убивать...убивал каждого и наслаждаться...наслаждался их силой. Вы разные, но выглядеть...одинаково. Я другой, я слабый. Но ты меня научишь, и я стать...стану сильнее! Самым сильным! Буду совсем свобода...свободным! - последняя фраза прозвучала как-то неуверенно.
  Снова он заладил про людей, которые сильнее всех, но при этом мрут, как мухи...
  - Тогда считай, что я отправил их в Москву по своей глупой прихоти...
  Гомункул повернулся ко мне и склонил голову набок:
  - Теперь мы идти...пойдем в Севастополь? Там тоже сила?
  Я отрицательно качнул головой и усмехнулся:
  - Не сейчас. Сперва я хочу изучить магию, которую ты использовал на мне. Мощная штука, знаешь ли, хочется с ней разобраться.
  Инженер довольно оскалился:
  - Магия, хсс-с-с! Я знать...знаю, что такое магия. Алекс знал, и я знаю. То, что я делать...сделал - не магия.
  О, новая информация!
  - Алекс? Кто это?
  Гомункул уверенно ткнул себя пальцем в грудь:
  - Это он. Думал, что сильный. Ошибся.
  Я понимающе кивнул: у бывшего хозяина тела было имя, и Инженер каким-то образом узнал его. Как? Плевать...не думаю, что задай я ему этот вопрос, он сможет внятно ответить.
  - Пускай не магия...назови это по-другому. Надеюсь, ты не против, если я попытаюсь повторить эту немагию?
  Демон продемонстрировал белые зубы:
  - Не против.
  - Тогда, с твоего позволения... - я прикрыл глаза, обращаясь к Камню душ - тот уже закончил переваривать заклятье Инженера, и был готов к работе. Что ж...начнем...
  Цепь была раза в три длиннее всех известных мне, и в несколько раз сложней - поэтому ее плетение заняло у меня очень много времени: я не торопился, и тратил на каждое звено около десяти-пятнадцати секунд. Лазер состоит из трех звеньев, и я формирую его за секунду - легко! Для того, чтобы произнести всю необходимую последовательность для активации неизвестной магии, мне понадобилось две минуты...
  А через три я пытался встать на дрожащие от слабости ноги - заклятье оказалось куда сложнее и опаснее, чем я ожидал! Оно требовало такое безумно колоссального количества энергии, которым я просто не обладал, и вряд ки когда-то буду обладать!
  Да - пускай со мной были универсальные инструменты современного мага - дроны, которых я мог использовать в роли дополнительных аккумуляторов для самого себя, однако страх совершить глупое самоубийство был слишком велик, и я в самый последний момент прервал магию.
  - Что ты делать...делаешь? - Инженер подошел ко мне и присел на корточки, участливо заглядывая в мои ошарашенные глаза.
  Я попытался выпрямиться, что удалось не с первой попытки, и зло ответил, вымещая на нем раздражение от произошедшей неудачи:
  - Пытаюсь освоить твою немагию - разве не видно?!
  - Ты хотеть...хочешь подчинить весь мир? Это невозможно! Я могу подчинить себе Не-хо-те-ев-ку. Больше - не могу. Меня мало. Ты можешь... - демон окинул меня внимательным взглядом с головы до пят, и я ощутил, как его Аура наждаком прошла сквозь меня:
  - ...можешь совсем немного.
  Я сглотнул вязкую слюну, и задумался: любопытно...может, тварь сможет дать мне подсказку?
  - Не делай так больше - мне неприятно. Лучше расскажи, что я могу?
  Гомункул нахмурился:
  - Мир - большой. Ни у кого нет столько силы, чтобы сделать его свой...своим. Но можно сделать свой...своим что-то маленькое.
  Пауза затянулась, зато я успел перевести дыхание:
  - Маленькое? Например?
  Демон ткнул пальцем в стеклянную витрину магазина:
  - Что это?
  - Магазин тачек. Раньше, до того, как появились подобные тебе, здесь торговали машинами. Вон - видишь? - я ткнул пальцем в Порше.
  - Три раза как ты смог бы сделать его своим. Он бедный. Ничего нет. Никого нет. Я сделать...сделаю это легко. Намного легче чем Не-хо-те-ев-ка. Смотри... - в то же мгновение я ощутил, как окружающее пространство затопило океаном чужой энергии. Дыхание перехватило, а в глазах потемнело, однако длилось это недолго: всего через несколько секунд выпущенная Инженером сила без остатка растворилась в воздухе...в стекле, камнях, автомобилях... Двухэтажное здание поглотило магию без остатка...однако я не ощутил никаких изменений! Как такое может быть?
  - И...что произошло?
  Гомункул склонил голову, глядя куда-то в пустоту перед собой - в его энергетике быстро затухали волны от использованного заклятья:
  - Нужно время. Такой закон.
  Опять двадцать пять! Что не предложение - то ребус!
  - Какой еще закон? И на что тебе нужно время?
  Перед ответом Инженер взял паузу, дожидаясь, когда Аура придет в порядок:
  - Я управлять...управляю законом. Это трудно. После этого нужно отдохнуть. Так каждый раз - это закон. Я взять...взял автомагазин, и сделать...сделал его своим. Тебя я тоже сделать своим - когда ты хотеть...хотел меня убить. Помнишь?
  Я хмуро кивнул - Демон определенно имеет ввиду эпизод у таможенного поста.
  - Я хотеть...хочу передать тебе мысль - но ты можешь смерть...умереть, как другие. Поэтому я говорить...говорю, - он ткнул пальцем в собственное горло:
  - Интересное устройство. Но трудно...и глупо. Я сначала не делать его. Теперь понимаю, зачем оно людям.
  - Мне приходится не легче, поверь. А что за <<других>> ты только что упомянул?
  - Я искать...искал такого, как ты. Было четверо. Умерли от мысли - не смогли понять. Ты - пятый. Больше никаких мыслей. Ты будешь жить.
  - Твоя щедрость не имеет границ... - пробормотал я, поморщившись. Судя по всему, Инженер уже четыре раза пытался найти себе Хозяина, однако, по вполне понятным причинам, не смог этого добиться. При попытке объяснить что-то предыдущим кандидатам он поджаривал им мозг, и теперь опасается повторения неудачного сценария.
  - Давай-ка вернемся к немагии: что значит <<сделать своим>>?
  Инженер посмотрел на меня, как на умственно отсталого:
  - Ты говорить...говоришь - Миньон. Но почему только люди? Магазин тачек тоже.
  Я фыркнул - если я правильно понял, Демон предлагает мне взять в подчинение...здание? Что за ересь?
  - Да будет тебе известно, что связь Хозяин-Миньон работает на основе тех энергий, которыми неживое не обладает! Это, - я мотнул головой в сторону стеклянного строения, - не имеет ментальной и эмоциональной энергии. Это - просто дом. Груда камня, железа и стекла.
  Инженер медленно кивнул:
  - Я понимать...ты зачем-то делить...делишь силу на части. Поэтому не видеть...видишь настоящей силы. Ты можешь давать свою силу кому хочешь. Чему хочешь. Человек, дом, мысль...
  Я задумался - а ведь в словах Демона что-то есть... Что, если я в состоянии присвоить энергию, с помощью которой осуществляется связь Хозяин-Миньон, свойственную лишь живым существам, любому объекту - тогда почему бы этому объекту не стать моим Миньоном? Однако человек является некой целостной структурой, в отличие от дома...или нет? Или это всего лишь мое мнение?
  - Слушай...Алекс...не против, если я буду обращаться к тебе таким образом?
  Демон оскалился, ощутив перемену моего настроения:
  - Алекс не против.
  - Хорошо... Алекс, а вот смотри: ты сделал этот дом своим - правильно?
  Тот кивнул.
  - Я смогу сделать то же самое?
  Снова кивок.
  - С тем же самым?
  - Я не понимать...понимаю тебя, Денис.
  Чертыхнувшись про себя, я попытался втолковать свою мысль гомункулу:
  - Разве у одной вещи может быть один хозяин? Если ты сделал некий предмет, как ты выражаешься, <<своим>>, тогда могу ли я так же сделать его <<своим>>? - не знаю, что значит это <<присвоение>>, однако Демон делает упор именно на него.
  Мой вопрос отчего-то развеселил Демона:
  - Хсс-с-с... Конечно можешь.
  Ни у кого не хватит сил на весь мир? Сделать вещь <<своей>>? Что все это значит? Я закрыл глаза, задумавшись: нет, присвоение нельзя назвать классическим Миньонством - это очевидно. Однако Инженер настаивает именно на таком толковании... А что, если...что, если концепция подчинения, которую я до сих пор считал эталонной, не такая уж и совершенная? Может ли быть, что мое понимание феномена Миньонства неверно в корне? Ведь что его формирует? Сильное желание доминировать! А эта эмоция присуща лишь живым существам - в том числе и людям! Даже не так - в первую очередь людям! Если верить Семену, Демоны научились этому именно у людей.
  Я по-другому взглянул на демоническую энергию - эгоцентризм сыграл со мной - впрочем, как и со всем человечеством - дурную шутку, заставив оценивать те изменения, что происходили в мире и людях, исключительно с позиции homo sapiens. Подчинение - это неверное определение! Офицер не подчиняет себе Миньона, он присваивает его! Точнее - Миньон самостоятельно присваивается! И если дело обстоит именно так, тогда почему бы Офицеру не присвоить себе какую-то вещь, или даже целый дом? Или поселок? Я передернул плечами, вспомнив свою беспомощность в том месте, которое Демон назвал своей Нехотеевкой - не хотелось бы мне вновь там очутиться!
  Ладно, у меня масса теорий насчет этого самого присвоения, теперь настало время их проверить!
  Для начала нужно очистить сознание...нет - это будет следующим этапом! Ни в коем случае нельзя торопиться!
  Создаю нескольких дронов - сразу пять штук, про запас - вдруг Инженер ошибся в оценке моих сил, и троекратного запаса энергии не хватит? На создание каждой батарейки уходит около десяти минут... Более полутора часов скучной, монотонной работы. Одновременно с этим я вошел в магазин. В голове было возникла интересная мысль, исследовать объект будущего воздействия с помощью специализированных дронов, однако я не решился доверить им настолько важную работу, и отправился туда самолично. Демон моего интереса к экспериментам не разделил, и остался ждать снаружи. Главное сейчас - суметь отделить магазин от окружающего мира, сделать его самостоятельным объектом...я с этой задачей не справлюсь точно - однако заклятье сможет. А я ему помогу в меру своих скромных сил.
  Ровно через час я вышел наружу - Инженер все это время провел на пороге, сидя на бордюре с закрытыми глазами.
  - Ты стал немного сильнее. Теперь ты сможешь сделать это.
  Я усмехнулся: фраза гомункула прозвучала наставлением сенсея способному ученику. Значит ли это, что я на верном пути?
  Очистить сознание...
  Потянуться к Камню душ...
  Создать первое звено, которым станет понимающийся из глубины морской гигант, толкающий перед собой толщу темной воды...мощное давление, которое он создает в своем бесконечном стремлении к поверхности, станет вторым звеном, сжимающим в своих тисках мириады искр - ярких, каждое как крохотное Солнце. Они дрожат от переполняющей их крохотные тела энергии, и приближаются друг к дружке все ближе...их столкновение должно произойти на шестом звене, поэтому нужно браться за создание третьего...
  Плетение заклятий - очень сложная процедура, и каждое новое - это серьезное испытание. Сможет ли полковник Лозовой выучить такое заклинание? Не думаю.
  Через несколько минут кропотливой работы в моей Ауре сидел настолько сложный конструкт, что некоторые его элементы выходили наружу на целый метр! Напоследок я окинул созданный мной шедевр оценивающим взглядом, и активировал его. После короткого, но очень содержательного диалога с Инженером, я понял примерный принцип действия этой магии - для ее корректной работы мне нужно указать цель. Магазин был прекрасной целью!
  На сей раз никаких негативных ощущений я не испытывал - лишь нарастающую слабость от быстрой потери энергии. Однако к этому я был готов: когда у меня осталось меньше четверти ее изначального запаса, я призвал одного из пяти дронов-батареек. И еще одного - через десяток секунд...и третьего - через пятнадцать... Четвертый не понадобился - Камень душ самостоятельно справился с теми погрешностями, что Демон допустил в своих расчетах - заклятье было завершено!
  Пережидая царящий в моей Ауре ураган, я ощутил, что магазин стал...частью меня! Черт подери, я ожидал подобного, однако одно дело - ожидать, и совсем другое - пережить это! Нет, поймите меня правильно - передо мной был все тот же магазин, со все теми же четырьмя выставленными на продажу иномарками, с пылью, летающей в воздухе, с легким запахом кожи и запустения...однако теперь у меня был свой магазин. Руки чесались разобраться со всем этим, однако я решил не гнать лошадей, и дождаться, когда энергетика придет в норму.
  - Видишь? Ты сделать...сделал его своим. А я - своим. - Инженер встал на ноги:
  - Я стал немного сильнее. Но мало. Ты виноват.
  М-да, все же иногда сложно понять, что творится в его голове:
  - Почему я? Ты сам виноват! - я радостно ухмыльнулся, довольный успешным завершением своего эксперимента - связь с магазином странным образом была даже крепче, чем с родителями, которые до сих пор являлись самыми преданными моими подчиненными...
  - Если я буду стать...становиться сильнее, тогда ты меня сразу убить...убьешь. Видишь - я могу предполагать! Я видеть...вижу будущее!
  Я пожалел, что у собеседника нет встроенного переводчика:
  - Как я смогу тебя убить, если ты будешь сильнее себя нынешнего, подумай! Я и сейчас-то ничего не могу тебе сделать. Мог бы, так... - я прикусил язык - мало ли, как тварь отнесется к моим словам?
  - Видишь? Я прав. Ты хотеть...хочешь моей смерти. Я не знаю добро...зло...желание...любовь...совесть... Ты не учишь - я сам учусь. Но слишком глупо... Хозяин-Миньон слабый, закон плохо работает. Нужно сильный Хозяин-Миньон, тогда закон хорошо работает.
  Я прищурился - из этой абракадабры мне удалось кое-что понять:
  - Ты говоришь о нашей связи? Погоди - так ты через нее учишься?
  Гомункул утвердительно кивнул:
  - Да.
  Ого! Выходит, он учится новым для себя понятиям и эмоциям...чтобы стать сильнее? В этом есть какой-то смысл, если задуматься... Но неужели простые человеческие эмоции могут дать столько сил, что даже могущественный Демон вроде Инженера, хочет овладеть ими? С ума сойти! А что будет со мной, когда он решит, что выучил все, что хотел? Твою мать...
  - Эмм... Алекс, ты думаешь, если наша связь станет достаточно сильной, я смогу тебя убить?
  Гомункул снова кивнул, растянув губы в усмешке. Вот гад!
  - Ошибаешься - ты мне нужен не меньше, чем я тебе. Пускай мир выглядит для нас по-разному, но цели-то у нас одинаковые. Я хочу стать сильнее не меньше твоего. Так почему бы нам не помочь друг другу?
  Демон шагнул навстречу, и я ощутил возросшее давление его Ауры:
  - Ты...можешь лгать...чтобы убить...
  Отрицать очевидное было бы не просто глупо, а опасно! Поэтому я легко согласился:
  - Конечно могу. Я вообще много чего могу. Могу врать, а могу заключить Договор, за исполнением которого будет следить тот самый закон, который ты через слово поминаешь.
  Гомункул непонимающе склонил голову в своем излюбленном жесте, и я повторил:
  - Договор. Между нами двумя. О взаимопомощи.
  - Как закон уметь слежка за Договор? - от волнения Демон забыл, как правильно разговаривать.
  - Я могу показать. - возможность обеспечить себя безопасностью вкупе с новыми, недоступными для других Офицеров знаниями, в обмен на более глубокую связь между мной и Демоном? Почему бы и нет? Я от этого только выиграю! Как и Инженер...
  - Покажи! - собеседник сделал очередной шаг навстречу. Что ж - неплохо получается! Несмотря на то, что моя Аура была далека от идеала, я без проблем смог создать мыслеобраз, в который вложил свои знания о концепции Договора и мысли о возможном сотрудничестве, после чего выпустил ментального дрона-почтальона в воздух. Гомункул в ту же секунду проглотил его, и завис аж на целую минуту, пытаясь разобраться в человеческой логике. Я терпеливо ждал его реакции. Давненько я не заключал Договоров и не ставил на кон свою жизнь...
  - Ты не убиваешь...я не убиваю... Закон следит... Я понимать...понимаю суть. Я не могу делать так. Ты можешь?
  - Не мог бы - не предлагал. Ты же сам видишь - закон следит за тем, чтобы все стороны исполняли Договор. Я уже неоднократно делал подобное. Ставка - жизнь, но выигрыш стоит того, как думаешь?
  Инженер кивнул:
  - Теперь я понимать. Я - часть закона, я - немного сам закон, вот на столечко! - он повторил мой недавний жест, отмерив кончик мизинца:
  - Ты - нет. Но ты можешь управлять законом. Мной тоже. Это - истинная свобода воли! Я хотеть...хочу быть над законом! Как ты!
  - При чем тут свобода воли?
  - У меня есть воля. - он поднял руку перед лицом, и сформировал незнакомое мне заклятье - судя по ленивому отзыву Камня душ, что-то простенькое. Между его пальцев проскочила искра, и запахло озоном:
  - Но моя воля - воля слуги закона. - Гомункул ощерился, обнажив зубы:
  - Хочу быть его хозяином - как ты. Хочу сам решать.
  Это я-то - хозяин закона? Да я не имею ни малейшего представления, как этот закон работает! Я вообще думал, что каждый Демон обладает своим персональным набором заклинаний, а оказывается, что какой-то непонятный закон позволяет им создавать магию, что называется, <<на коленке>>! Однако спорить не собирался:
  - Пускай так. Пускай я буду хозяином закона, если тебе будет от этого легче. - я выдержал паузу, пытаясь понять, о чем думает стоящее напротив существо:
  - Так как: ты принимаешь мое предложение? Договор, за которым следит закон, обеспечит нас более глубокой связью, и ты получишь силу, к которой так стремишься...
  Гомункул кивнул:
  - Принимаю. Как ты это делать...сделаешь?
  - Это будет моей заботой, не переживай. - я потер ладони - ситуация складывалась даже лучше, чем я рассчитывал. Нет, в самом деле - мог ли я еще вчера помыслить о том, что в моем подчинении окажется столь сильный Демон? Добровольно! Обладающий к тому же разумом! Да я бы первым рассмеялся в лицо тому, кто скажет такую чушь! Однако вот он - Демон!
  Не доверяя мне, он доверял закону - тому самому, который следил за соблюдением Договора. Раньше я считал, что за это отвечает некая часть Ауры, и даже размышлял на тему: возможно ли обмануть Договор? Хорошо, что не начал экспериментировать с этим, иначе мог бы плохо кончить.
  В большинстве случаев простого желания для создания контракта недостаточно - нужен весьма веский повод, чтобы получить силу в кредит. Однако есть Офицеры, способные обходиться одной волей: один из моих апостолов делал подобное едва ли не каждый день, не особо напрягаясь по этому поводу. Я подобным не баловался - слишком большой риск, однако знал, что при нужде без проблем смогу заключить контракт. Так оно и вышло: Камень душ вздрогнул, покрываясь тонкой сетью призрачных трещин, которые станут настоящими, если я обману своего Миньона. В ту же секунду Алекс удивленно охнул:
  - Я чувствовать Договор! Ты не обманывать! - он снова забыл исправиться, что говорило о сильном волнении, и я самодовольно хмыкнул в ответ:
  - Мне не удалось бы тебя обмануть, даже захоти я. Что чувствуешь?
  Демон прикрыл глаза, и прислушался к себе. Его Аура вновь пошла мелкой рябью:
  - Я знать, что мне можно. И я знать, что мне нельзя. Смерть ты - нельзя. Я знать, ты смерть я - тоже нельзя!
  - Все, как договаривались, - пожав плечами с показным равнодушием, я оглянулся на салон за своей спиной:
  - Теперь, когда мы разрешили этот вопрос, нужно найти себе колеса.
  - Колеса?
  - Это сленг...
  Я задумался - вряд ли можно общаться с сущностью из иной реальности с помощью одного лишь великого и могучего. Для этого гораздо правильнее будет использовать нашу связь, которая предоставляет намного больший спектр возможностей, чем та же телепатия. Я передал ему мыслеобраз машины - эдакий безликий силуэт на четырех колесах, который создан для перевозки людей и управляем людьми. За этим образом потянулись сопутствующие ему ассоциации: бензин, марки автомобилей, престиж, работа, связанная с этой сферой. Я не заострял на них собого внимания - если Демону будет любопытно, сам разберется. Следом за первой мыслью я поведал Миньону о том, что значит слово <<сленг>>. Вагоном за ним пошла информация о различных молодежных и не очень движениях, о популярных в их среде словах, об областях их использования... Целый ворох ненужной информации, который я ни за что не смог бы передать за несколько секунд с помощью простой телепатии.
  Челюсть Алекса, готового задать очередной вопрос, отвалилась, так и оставшись висеть. На какое-то время я его занял, так что можно заняться экспериментами. В моей Ауре все еще царил бардак - откат от заклинания, которое я окрестил <<присвоением>>, занимал несколько минут. Думаю, ускорься я, срок можно было бы сократить до одной минуты, однако к чему спешка? Я в последние дни только и делал, что куда-то бежал, летел, торопился...
  Я зашел в магазин, и подошел к черному Порше. Пускай я не особо разбирался в автомобилях, однако...это же Порше! Легенда! Брать? Однозначно брать! Я оглянулся через плечо: демон все так же стоял на месте недвижимым изваянием, не подавая признаков жизни - эк я его загрузил! Пусть его: будет знать, как непросто быть человеком!
  Сегодня определенно безумный день: сперва короткая схватка с Демоном, в результате которой тот добровольно стал моим Миньоном, затем информация о том, что Миньоны - это вовсе не слуги или рабы, а лишь часть чего-то неизмеримо большего. И, словно награда за стойкость - невероятное заклинание, по сравнению с которым даже впечатляющее Лего выглядит бледновато. Сумасшедший денек...
  Еще тогда, когда я впервые стал свидетелем применения Присвоения, я заметил странный эффект: Нехотеевка, куда я попал, была совершенно целой, точно так же, как и разрушенная мной таможня, несмотря на то, что до этого момента я видел ее в совершенно ином виде. Похоже на путешествие назад во времени... При этом все, что было за ее пределами, расплывалось в какой-то серой мути. Так произошло по простой причине - во-первых, Инженер скопировал поселок до того, как разобрать всех его жителей на части, и во-вторых: остального мира просто не существовало! Лишь Нехотеевка и прилегающие к ней строения были подвергнуты Присвоению, а трудности в плане использования Ауры объяснялись тем, что я был погружен во вражескую энергетику.
  Если подумать, то магия, которую я выучил, создавала домен - вполне в духе классических демонов из фантастических книг! Именно этим и объясняется факт воскрешения Алексом всех жителей деревни: в своих владениях Демон может делать практически все, что захочет, и никто не сможет ему помешать...разве что другое, не менее сильное существо...или Хозяин!
  Пару минут назад я и сам стал счастливым обладателем подобной недвижимости - правда, намного скромнее по площади и интерьеру. Уверен на сто процентов, что в любое время смогу отправиться в эту иллюзорную реальность... Но повторить трюк Инженера и прихватить кого-то с собой - это вряд ли. Слишком велика должна быть разница в силах между мной и <<заложником>>.
  В любом случае - возможность когда угодно переместиться в созданный своими силами кусочек пространства - уже хорошо. Алекс на какое-то время занят - слишком много новой информации я вывалил на его рогатую голову - поэтому...почему бы мне не испытать новую магию!
  Я сомкнул веки, сосредоточившись на связи между мной и новым...гмм...Миньоном, и потянулся к нему навстречу... Несколько секунд организм сопротивлялся, будто я попробовал проглотить слишком большой кусок еды, однако желание очутиться в собственном пространственном кармане было сильнее - открыв глаза, я очутился в иной реальности, переместившись в свой крохотный домен.
  На первый взгляд тут ничего не изменилось: все те же мутные стекла витрин, с трудом пропускающие солнечный свет, наполненный парящей пылью с запахом кожи воздух, и несколько иномарок... Однако серая пелена снаружи говорила однозначно - за пределами магазина ничего нет.
  Первый восторг прошел быстро - домен в моем понимании - это нечто...величественное, долженствующее показывать всем - и мне в том числе, мое могущество! А это что? Магазин... В голове тут же появилась целая масса мыслей: а что, если я сделаю своим доменом квартиру в жилом доме? И тут же понял, что это ничего не изменит - какая разница, магазин или квартира? Нужно что-то совсем другое... Хмм...
  Выход в реальный мир потребовал от меня значительно меньших усилий.
  Инженер стоял на прежнем месте. Кивнув самому себе, я отошел немного в сторону - мощная Аура гомункула могла помешать моим экспериментам. Задумка была проста - энергии ведь все равно, в каком виде ей существовать? Это мы, люди, привыкли к завернутым в материальную оболочку вещам, но реальность уже давно изменилась. Энергия является тем фундаментом на котором стоит материальный мир!
  Я потер руки в предвкушении - если мои предположения верны, тогда я отгрохаю себе такой домен, что все Демоны себе все рога обломают от зависти! Но понадобится много, очень много энергии! И прежде всего нужно проверить мое предположение - я выпустил на волю одного из двух оставшихся в резерве дронов-батареек. Тот завис передо мной ярким сгустком энергии, видимым даже обычным взглядом - эдакое аморфное шарообразное привидение метрового диаметра. Он хранил в себе объем энергии, равный моей целиком заряженной Ауре - внушительная мощь, к слову. Однако этого было мало для моей задумки. Нужно намного больше...но это потом, сейчас нужно проверить - смогу ли я сделать из части себя - Миньона? Возможно ли это в принципе?
  Аура пребывала в покое, так что я принялся за создание цепи Присвоения... Кит, вода, энергия, светлячки...а прогресс-то налицо: скорость формирования звеньев увеличилась в разы! Правда, ближе к середине процесса она заметно упала, и в результате я смог побить свой предыдущий рекорд лишь на пару десятков секунд - что-ж, тоже неплохо! Цель - дрон!
  Закону плевать на мелочи: созданный мной конструкт, напитанный моей же энергией в одно мгновение превратился в моего собственного Миньона! Для осуществления этой затеи мне потребовалось ровно столько энергии, сколько он в себя вмещал. То есть, для того, чтобы присвоить себе некий предмет, нужно затратить на процедуру аналогичное ему количество энергии? Значит, любой материал состоит из некоего объема энергии, и опытным путем можно вычислить, сколько, например, энергии содержит кубический метр стали? Или дерева? Или вообще - любого другого материала? Ого - Семён руку бы отдал за эту информацию! Присвоение оказалось куда более полезным заклинанием, нежели я думал! Но оставим эти мысли на потом - сейчас нужно сосредоточиться на моей главной задачей - создание домена! И если вы считаете, что меня удовлетворит тот объем энергии, который я только что освоил, то вы сильно ошибаетесь. Я принялся за создание мега-конструкта, который должен будет выполнить роль мишени для заклятья. О, кстати, а что будет, если я разорву связь со своими двумя новоприобретенными Миньонами- магазином и дроном? Ну-ка...
  Не с первого раза, но у меня получилось - никаких отрицательных эмоций я не ощутил, что было неожиданно - все-таки они не живые создания, хоть и Миньоны. Ладно - не буду забивать себе голову ненужными мыслями!
  - Что ты делать...делаешь?
  Голос Демона заставил меня вынырнуть из медитативного транса, куда я окунулся в своем желании ускорить регенерацию энергии. Неужели прошло уже столько времени?
  Камень душ в груди заметно потеплел, непрерывно накачивая мою Ауру энергией.
  - О, ты уже пришел в себя? Я экспериментирую, разве не видно?
  Алекс с поднял задумчивый взгляд на гигантского дрона, что висел над моей головой: конструкт был так плотно набит моей энергетикой, что его стало тяжело удерживать в воздухе - сфера диаметром около пяти метров приобрела массу, которая тянула ее вниз. С ума сойти!
  - Не видно? Не видно! - Инженер уверенно кивнул, отступив на шаг:
  - Это опасность...опасно. Ты не мочь...можешь контролировать. Слишком много сила...силы.
  Я поднял взгляд, ощущая нависшую над собой мощь, и кивнул:
  - Знаю, что опасно. Все под контролем - не волнуйся.
  Я прислушался к себе: полтора часа в глубоком трансе при максимальном ускорении не прошли даром - сейчас надо мной висел мой десятикратный объем энергии! Вот это батарейка! Однако Инженер вмешался как нельзя кстати - продолжать наращивать силу нельзя, становится слишком опасно...а ведь мне нужно создавать еще одного такого же - для копирования. Уфф...как бы я не переборщил...
  - Дай мне еще пару часов, я хочу кое-что проверить.
  Алекс покачал головой:
  - Я не понимать...понимаю. Ты всегда ищешь опасность...опасности. Это нелогично. Закон не знать...я не знаю, зачем ты так поступать...поступаешь.
  Я легкомысленно взмахнул рукой:
  - Кто не рискует, тот не пьет шампанского! А теперь - не мешай мне. - отодвинув в сторону огромный шар света, я взялся за создание его брата-близнеца.
  Полтора часа монотонной, но чрезвычайно напряженной работы - и вуаля: над моей головой сияют уже два рукотворных солнца! Демон пребывал в сильнейшем волнении - он считал, что я буду не в состоянии контролировать такие большие объемы энергии, и та меня сожжет. Так бы оно и произошло, попытайся я руководить процессом напрямую. Однако для такой простой работы есть дроны, которые взвалили на свои несуществующие плечи всю работу по удержанию этой мощи под контролем.
  - Я не понимать...я не понимать... - гомункул в который раз обошел по широкой дуге моих дронов, и в смятении уставился на их создателя:
  - Оно не работать...но работать! Так не бывать!
  Я уселся на бордюр у магазина, дожидаясь, когда Аура восстановится до нормального состояния, и устало произнес:
  - Учись, пока я жив!
  Тот встрепенулся:
  - Ты умирать? Но как я учиться когда ты смерть?
  Одно слово - Демон!
  - Нет, я не собираюсь умирать. Это такая присказка - <<учись, пока я жив!>>. Еще говорят <<учись, студент!>>
  Можно было бы снова нагрузить Инженера сотнями ассоциаций, однако в моих планах - скорейшее выдвижение к Харькову. Слишком надолго я застрял в Белгороде - пора, как говорится, и честь знать.
  - Зачем так говорят?
  Я поднял глаза на Алекса, и вздохнул: ну как этому созданию объяснять элементарные для каждого человека вещи? Я не филолог, и тем более не философ, чтобы заниматься чем-то подобным!
  - Давай потом поговорим на эту тему? Я скину тебе всю информацию, будешь ковыряться в ней хоть до второго пришествия!
  - До второго?
  Коротким импульсом дав понять Демону, что разговор окончен, я взялся за дело...
  На сей раз я не ставил рекордов - нужно действовать крайне осторожно, мой домен должен быть именно таким, каким я хочу его видеть! Несколько минут, в течение которых мой спутник сверлил меня взглядом, прошли как одно мгновение. Трюк с Присвоением дрона удался на все сто: стоило Ауре немного успокоиться, как я ощутил присутствие новой искры - гораздо ярче и мощнее всех тех, что у меня были до этого момента! Максимальная степень подчинения, пугающие объем с плотностью энергии, и абсолютное послушание! Великолепно! Я не удержался и помахал Инженеру рукой, перед тем, как раствориться в воздухе...
  Небольшая долина, уютно расположившаяся между трех величественных пиков, верхушки которых никогда не снимают снежных шапок... Или скала посреди океана, с трудом сдерживающая яростный натиск исполинских волн, каждая из которых легко может опрокинуть любое современное судно... Или... Да что угодно! Любое место, любая ситуация, любые условия! Хочется ощутить космос? Будет космос! Скала тут же становится огромным астероидом, летящим в пустоте бесконечности - прямо навстречу Солнцу! Хмм... Последний образ был откровенно говоря хреновым - без конкретного знания, основанного на фактах, моя Аура была неспособна полноценно воссоздать невесомость открытого космоса и обжигающее излучение нашего светила... Пускай я сидел на астероиде, однако притягивал он едва ли хуже, чем Земля. Ладно, побаловались - и хватит! Я закрыл глаза...
  ...и открыл их уже в реальном мире. Алекс с интересом смотрел на меня:
  - Что ты сделать...сделал? Я чувствовать...чувствую много нового.
  Еще бы - возбуждение от уже увиденного и от того, что мне еще предстоит увидеть, будоражило кровь, будто наркотик!
  - Любой человек помимо страха, злобы и боли - которые ты, я уверен, успел изучить в своем домене самым тщательным образом, способен переживать и другие чувства. Множество чувств! То, что ты смог ощутить сейчас - это восторг... Не думаю, что ты в полной мере представляешь, насколько крутым заклинанием обладаешь! Скопировать кусок реальности? Ха! - я довольно хохотнул, пытаясь привести свои чувства в порядок:
  - Слушай, получается, ты смог ощутить все то, что ощутил я, когда отправился в свою реальность? Значит, связь Хозяин-Миньон работает и при таких условиях? Любопытно... - я задумался. Как только я отправил своих Миньонов в Москву, в моей голове встал актуальный вопрос - а что мне делать с Инженером? Пускай он способен маскировать свою Ауру, пускай внешне он является практически идеальной копией человека, пускай...да много чего пускай - но в конце концов он - Демон! У меня не получится тихо-мирно таскать его за собой - кто знает, что творится у него в голове? Не дай бог сорвется из-за какой-то нелепицы - и все, амба! Приплыли! А мне лишние проблемы не нужны... Однако если Миньон в состоянии чувствовать то, что переживает находящийся у себя в домене Хозяин - почему бы обратной связи не работать точно так же?
  - Алекс, а что ты скажешь, если я попрошу тебя на время спрятаться в своем...в Нехотеевке? В той, которую ты присвоил.
  Тот нахмурился:
  - Почему ты так хотеть...хочешь?
  - Видишь ли...- я замялся, пытаясь подобрать слова, - многие люди могут увидеть в тебе Демона, и тогда нам не удастся избежать проблем. А я хочу их избежать!
  - Проблем? Какие могут быть проблемы?
  - Ну... - я развел руками, - нас могут не пустить туда, куда я без проблем прошел бы один. Или кто-то решит тебя прикончить - а нам обоим хотелось бы этого избежать, верно? Да и лишние задержки в пути вряд ли приведут к чему-то хорошему - у меня в Севастополе дела, если ты помнишь?
  Собеседник кивнул после небольшой паузы:
  - Ты тоже уметь...умеешь видеть будущее. Я согласен с тобой. Я уходить?
  Я кивнул, испытывая известное облегчение - сложную проблему удалось решить вот так запросто!
  - Был бы тебе благодарен.
  Демон взмахнул рукой, как я совсем недавно, и исчез из реального мира. В отличие от меня он перемещался мгновенно: я исчезал более зрелищно, по кускам: в течение первой секунды тело будто растворялось в воздухе, оставляя после себя черный Камень душ, который пропадал последним. Демон будто вырезал свое тело из кадра: вот он есть - и вот его уже нет! Ну ладно, Инженера я спровадил - надеюсь, что надолго. Теперь нужно озаботиться колесами...
  Насвистывая незатейливую мелодию, я вошел в магазин, и сразу же пошел к избранному ранее автомобилю. Хотелось нечто в духе старой Америки - стального монстра с мощным движком, желательно кабриолет - чтобы можно было покидать его без выбивания дверей и прочего членовредительства, однако таковых поблизости не было! А жаль...
  Аура уже успокоилась в достаточной для использования магии степени, а за спиной висел огромный, накачанный энергией под завязку дрон. Держать его в таком виде во время путешествия будет опасным мероприятием, поэтому я решил использовать его по назначению. Никогда еще не плел магию с таким удовольствием, ей-богу! Кит, вода, искры... На все про все хватило десятой части энергии, сохраненной в батарейке - новый Миньон в виде авто ожидал своего Хозяина! Однако я не торопился! Потому что в мою голову пришла одна любопытная мысль, которую стоило обдумать. Я могу поместить что угодно в свой виртуальный мир: магазин, автомобиль, чистую энергию...но смогу ли я все это достать оттуда? Энергию - без проблем! И для этого мне не нужно какое-то отдельное заклятие, а вот можно ли обойтись без него в случае с материальными предметами? Остаток энергии ушел в домен, подпитывая его силой.
  Я запустил дронов для поиска ключа от приглянувшегося мне Порше, и облокотился на широкий капот в ожидании информации о его местонахождении. Будет славно, если моя идея увенчается успехом...открываются такие перспективы, что... В этот момент я вспомнил о том, где находится ключ, и поднялся на второй этаж, выбил замок на пластиковой двери и во втором ящике стола забрал искомое. Несколько минут спустя я выкатывал из магазина, шурша широкими протекторами по осколкам разбитого стекла - витрину пришлось разбить, чтобы дать машине проехать. Наконец-то Харьков...
  И чего я достиг за то время, как покинул Москву? На самом деле, очень даже немалого! Несомненно, самое важное открытие - это дроны! Именно они стали той ступенькой, которая позволила подняться на новый уровень силы: это и припасенные на всякий случай заклинания, хранимые в глубине Ауры - так называемые <<консервы>>, и разведка - без этих малышей я потратил бы на поиски ключа, или Демона, или выживших людей - нужное подчеркнуть - намного больше времени! Не будем забывать о возможностях физической сферы, которая при грамотном использовании превращается в настоящую имбу, выражаясь игровым сленгом, что на своем примере не раз доказал Виктор. А каких впечатляющих результатов можно добиться, совместив ее с дронами!
  Не стоит забывать и о ментальной сфере, в работе с которой я достиг немалых успехов - создание нужной атмосферы в беседе и техника погружения в чужое сознание - это довольно весомый козырь в общении с другими измененными А перехват чужих Миньонов? Кстати, о Миньонах - несколько сотен, которых я приобрел за те несколько дней, что длится мое путешествие, должны подарить мне новые способности, которые присущи всякому высшему Офицеру. Пока что особых изменений я в себе не чувствовал - за исключением, разве что, небольших рожков, которым до полноценных рогов было ой как далеко. Возможно, дело в персональной силе моих подчиненных? Если это правда, тогда через неделю-две, когда тренировки Белгородских ребят дадут первые плоды, я должен ощутить это на себе.
  Взгляд на приборную панель немного испортил настроение - бензина в баке вряд ли хватит даже до Харькова - а ехать-то осталось сущую ерунду! Нужно заправиться.
  В Москве с этим проблем не было никаких: я просто загонял свою Рысь к техникам в ангар, и через час машина была почищена от крови Демонов, заправлена и готова к приключениям. Нахлынувшая от собственных мыслей эйфория помешала мне увидеть пустой бензобак...хмм...в теории я смогу ехать без топлива - на одной энергии, однако лучше сейчас не экспериментировать с этим - загублю движок...
  Дроны отправляются на поиски бензина, а я продолжаю свой путь - уже на территории Украины. От светового дня остался жалкий огрызок - солнце практически коснулось своим краем горизонта, а мне хотелось доехать до цивилизации до темноты. Может, мне даже повезет встретить очередных выживанцев, и я стану богаче еще на нескольких Миньонов? Или даже нескольких десятков - было бы славно! О! В голове всплыли воспоминания о ближайшем месте, где можно раздобыть бензин, и я крутнул руль, направляясь туда, однако после пары сотен метров разведчики, которых я с недавних пор не отпускал от себя никогда, предупредили о прячущемся впереди Демоне. Пришлось немного притормозить, чтобы безопасно подключиться к глазам дрона-информатора. Тот нарезал круги примерно в пятнадцати метрах над целью, и я смог в деталях рассмотреть белый, с легким желтоватым отливом доспех, тускло мерцающие руны на чересчур массивных предплечьях, и непропорционально короткие ноги - представитель второй волны прятался за остовом перевернутого на бок автомобиля, поджидая меня. Скорее всего, ощутил приближающуюся энергетику, которую я не скрывал - после Присвоения и обретения собственного домена я чувствовал себя намного уверенней обычного, и тактика скрытого перемещения ушла в прошлое. Приятным бонусом пропал дискомфорт, который я испытывал от постоянного удержания собственной Ауры в границах физического тела. Три Алых сферы сформировались за несколько секунд, которые я потратил, чтобы выйти из автомобиля. Их я внедрил в дронов, заряженных энергией примерно на тридцать секунд непрерывной стрельбы. Этого времени должно хватить для того, чтобы обеспечить меня новым заклинанием...либо посмотреть на уже известные мне. Демоны третьей волны владеют несколькими заклятьями - парочка распространенных, вроде Лазера или Пресса, и одно, реже два - индивидуальных. У Партизана это был Выключатель - который я, к сожалению, так и не смог выучить, у Певца - Невидимость и Дискотека...хмм... В голову пришла интересная мысль, которая заставила меня замереть на месте: почему это я, лидер команды Ликвидаторов и не самый слабый Офицер Центра, за несколько месяцев не смог узнать настолько очевидно полезной магии? Почему вместо этого я выучил кучу заклятий, которые практически не использую на практике - за редким исключением? Неужели мне специально не давали подобраться к этим двоим, чтобы я не стал сильнее?
  Я усмехнулся, отмахнувшись от глупых догадок - подобного просто не может быть! Маршаллу нужны сильные Офицеры даже из соображений личной силы. так что тут дело, скорее всего, в простом совпадении.
  Я пошел к засаде, бросив взгляд на Демона глазами своего разведчика: посмотрим, что же ты сможешь мне продемонстрировать? Я был уверен - Алекс не позволит мне глупо погибнуть от рук своего безымянного рогатого собрата: они друг друга на дух не переносят - это я знал наверняка. Кстати, нужно будет расспросить своего Миньона о причинах таких странных взаимоотношений между представителями одной расы.
  К трем сферам присоединился дрон, вооруженный Ластиком - просто на всякий случай. Его я не спешил светить - пока что обойдусь Алыми сферами. Это, конечно, не Дискотека Певца, но хорошую иллюминацию я обеспечить смогу.
  О, а можно ли заранее запасти в домене сотню-другую консервов, и использовать их по мере надобности? Думаю да...нужно будет проверить... Я в очередной раз поблагодарил Инженера за царский подарок. Присвоение - отличная штука! Просто великолепная! Даже Ластик и Полет по сравнению с ним - довольно скучные заклинания.
  Первый дрон сорвался с места, и вылетел метров на сто вперед, атакуя пока невидимую для моих глаз мишень - нужно спровоцировать врага на какие-то действия. Несколько бледно-алых вспышек впереди, и на дорогу из-за перевернутого на бок автомобиля выскакивает разозленный моей наглостью коренастый Демон. Полутора метров ростом, чересчур широкий в плечах, он был похож на сказочного гнома в странных доспехах - разве что секиры или боевого молота в руках не хватает. Несмотря на свой несколько неказистый вид, Демон не выглядел слабаком - мощным энергетическим импульсом он в одно мгновение распылил дрона, который выкурил его из засады, на составляющие, и бросился ко мне, громыхая по асфальту костяными подошвами своих сапог. Скорость твари меня не впечатлила - думаю, даже простой измененный смог бы сбежать от него.
  Я остановился и расставил руки в стороны, будто предлагая себя в качестве удобной мишени:
  - Эй, гном! Покажи, на что способен!
  Руны на руках гнома полыхнули белым светом, и я отскочил влево, спасаясь от неизвестной магии. В полуметре от меня пронесся невидимый простому глазу поток энергии. Никаких видимых повреждений на асфальте не осталось, однако выглядела эта штука достаточно опасно, чтобы рисковать принимать удар на грудь.
  Очередная вспышка света - и вновь я вынужден уворачиваться от энергетического удара. Жалко, что скопировать магию, завязанную на руны, невозможно...
  Второй дрон заменил своего уничтоженного собрата и принялся тревожить броню Демона лучами лазера, а с поверхности моей Ауры сорвался очередной конструкт - на сей раз с Плазменным шаром - поглядим, как ты справишься с этим подарком?
  Гном приблизился ко мне уже на тридцать метров, не прекращая обстрела с обеих рук, будто какой-то фэнтезийный ковбой, и мне пришлось поспешно отступать, прыгая из стороны в сторону - вступать с ним в рукопашную схватку желания не было. Пока не продемонстрирует свой дальнобойный арсенал, я его не подпущу. Нет, ну сколько можно, в самом деле:
  - Тебе не надоело, уродец?! Покажи что-нибудь новенькое, а то я засну от скуки!
  Будто поняв, что я от него требую, Демон низко рыкнул, и за две секунды сформировал неизвестное мне заклятье - не самое простое, однако ничего космического: на его изучение Камню душ не потребуется много времени. А пока я с любопытством наблюдал, как от гнома ко мне метнулись псевдоживые энергетические создания. Немного похоже на тех тварей, что показал мне однажды один из Офицеров Центра - те самостоятельно настигали жертву, цеплялись к ее Ауре, и выкачивали из нее энергию для своего создателя. Те, что я видел сейчас, имели с ними только одно общее качество - самонаведение - в остальном это были конструкты намного сложнее, чем те, которые я видел. Желания немедленно узнать на собственной шкуре, в чем различия между ними, у меня не было, поэтому я выплеснул перед собой приличный объем энергии - две их трех пиявок набросились на него с двух сторон, будто голодные львы на кусок свежего мяса! Последняя оказалась то ли умнее своих товарок, то ли я чего-то не учел - пронесшись мимо приманки, она оказалась в паре метров от меня!
  Вспомнив, что подобные шутки были весьма уязвимы к ментальной энергии, я обрушил на нее мощный приказ:
  - ИСЧЕЗНИ!
  Фокус удался - не долетев до плотных слоев моей Ауры каких-то пару сантиметров, созданное чужой магией существо разрушилось, обдав меня остаточным облаком чужой силы. М-да...слабенько, слабенько...
  Сбежать гном не мог - твари второй волны особым интеллектом не обладали, ровно как и чувством самосохранения, поэтому я достал из резерва еще одну Алую сферу. Демону магия такого низкого уровня никакого вреда не сможет нанести, однако разозлить, и спровоцировать на агрессию должна.
  Гном остановился на месте, походя распылил последнего из посланных в атаку дронов, не успевшего даже начать стрельбу, и произнес очередное заклятье - насыщенное энергией в разы больше прежнего, и намного более опасного. Я ощутил, как воздух вокруг меня стремительно охлаждается, и с удивлением увидел облако пара, вышедшего из моего рта вместе с выдохом. Ого! Это становится интересным! Низкой температурой меня не напугать, однако испытывать пределы своего тела я посчитал лишним, и подавил чужую магию резким выбросом физической энергии, силой мысли преобразованной в тепловую, и выпрыгнул из гигантского облака пара, в которую превратилась ловушка Демона. Вот и пригодился дрон, заряженный исключительно физикой!
  Кстати, я обратил внимание, что оба произнесенных Демоном заклятья были настраиваемыми - я практически сразу ощутил некую пластичность, что была в них заложена. Здорово - раньше я таких нюансов не ощущал - расту! Даже приятно!
  По губам пробежала усмешка, когда я поймал себя на мысли о том, что смертельно опасная битва превратилась для меня в некий адреналиновый аттракцион, своеобразное сафари - опасно, однако все козыри у меня на руках. Даже странно - я столько воспитывал самого себя: никогда нельзя недооценивать соперника, каким бы слабым он не выглядел! Отчего-то сейчас мне трудно сохранить привычное хладнокровие. Раньше меня прикрывали сильные союзники, но откуда такая самоуверенность сейчас? Неужели на меня так действует присутствие Алекса? Нужно будет и с этим разобраться... Ах, черт, столько всего нужно успеть сделать...
  13.
  Я заметил, что работа с большими объемами информации, доставляемой дронами, больше не отнимает столько сил, как прежде. Да и головные боли практически перестали беспокоить. Неужели мой многострадальный мозг начинает привыкать к постоянным перегрузкам?
  Харьков оказался совсем не таким городом, каким я его себе представлял. Причиной стала вовсе не оригинальная архитектура или уникальная природа. Многочисленные разведчики, которыми я наводнил город, доложили о присутствии в нем огромного количества выживших - и я не имею ввиду людей, которые ютятся в подвалах в надежде пережить очередной день. Я говорю о вполне сформированном постапокалиптическом социуме! Вторжение разделило жителей Харькова на множество банд, некоторые из которых довольно сильно выделялись на фоне остальных своей властью. Каждая из таких возглавлялась сильным Офицером, который с помощью своих Миньонов держал под контролем территорию, площадь которой могла варьироваться всего от нескольких улиц до целых микрорайонов. Само собой, количество народа, состоящего в той или иной банде, было разным: где-то в группу входило с десяток посредственной силы парней, а у кого-то в подчинении была целая армия из сотен Офицеров и их Миньонов, вооруженных оружием, техникой и прочими бонусами. Каким-то образом они все еще не перебили друг друга, и даже смогли наладить между собой какую-то коммуникацию. Эта любопытная система существовала уже довольно долгое время - возможно, с самого начала Вторжения, и я терялся в догадках, как она до сих пор не развалилась от очевидных противоречий, которые неизменно должны были в ней проявиться?
  Районы имели четко очерченные границы, патрулируемые отрядами из простых измененных. Члены таких патрулей были вооружены до зубов: автоматы, пулемет едва не в каждой машине, гранаты...у одного здоровяка с переплетенными на макушке рогами я увидел миномет... С ума сойти! Само собой, никакого существенного сопротивления Демону или сильному Офицеру они оказать не смогут - но вид создавали внушительный! Скорее всего, так положено по статусу?
  Ну и ну...отчего-то не верится, что такая сложная структура держится лишь благодаря каким-то взаимным договоренностям между местными боссами. Мало информации...
  Ситуация с Демонами и их прихвостнями находилась под жестким контролем лидеров местных банд, которые занимались их ликвидацией - и небезуспешно. Парочка эпизодов, свидетелем которых мне посчастливилось стать за три часа непрерывного наблюдения, наглядно показали - недооценивать Харьковских Офицеров нельзя. Они обладали весьма богатым магическим арсеналом, которым, к слову, умели великолепно пользоваться. Нельзя сказать, что их Аура отличалась какой-то особой плотностью или имела выдающийся объем...однако ее качество могло бы дать фору многим моим знакомым из Центра. Скорее всего, это было следствием ежедневных схваток с иномировыми захватчиками - контакт с сильными Демонами был лучшей тренировкой качественной характеристики, по себе знаю.
  Я остановился на окраине города, в покинутой хозяевами кафешке, которая располагалась вне территорий местных начальников - во избежание недоразумений. Машину загнал в просторный двор - подальше от чужих глаз, и третий час кряду сидел в просторной столовой на первом этаже, задумчиво уничтожая продовольственные запасы невесть куда пропавших хозяев. Само собой, все холодильники давно прекратили функционировать, и я был вынужден констатировать, что их содержимое к моменту моего прибытия оказалось безнадежно испорчено. Однако консервы, найденные в кладовке, смогли порадовать мой истосковавшийся по твердой пище желудок.
  Со стороны могло показаться, что я валяю дурака, глядя в стену перед собой остекленевшим взглядом и поглощая одну банку сардин за другой, однако это было не так! Прямо сейчас я создавал дронов самого разного назначения: разведчики и шпионы, дроны, способные делать забор энергетических полей для последующего анализа, ментальные конструкты, задачей которых была установка в голове будущих жертв краткосрочных закладок с нужными мне мыслями...много всякого. Я производил их просто в промышленных масштабах - несколько десятков в минуту: постоянно попадались задачи, для решения которых требовалось нечто особое - приходилось заниматься изобретательством, ломая себе мозг в попытках создать нечто соответствующее изменяющимся запросам.
  Опустошенная банка полетела в сторону, на кучу своих выпотрошенных товарок. Надоело сидеть на месте...
  В принципе, пролетающего мимо дрона несложно засечь - энергетически стабильный конструкт выделяется упорядоченностью своей структуры из окружающего пространства, словно рыбий косяк в толще морской воды на экране эхолота. Вот только чтобы найти рыбу, нужно ее искать, а я знаю совсем немного Офицеров, которые занимаются постоянным сканированием окружающего пространства, причем на достаточно тонком уровне. Обычно мои коллеги удовлетворяются мощной волной сырой энергии, которая слишком грубо взаимодействует с реальностью, чтобы засечь нечто настолько незначительное, как дрон. Демонов с их приспешниками, ровно как и простых измененных, такое сканирование покажет...боевых дронов с моей консервой на борту, кстати, тоже, так что никаких атакующих заготовок я и не создавал...пока не создавал.
  На охоту за информацией отправилась моя новая экспериментальная разработка, и спустя несколько неудачных попыток я убедился в ее действенности: связка ментального дрона и дрона-шпиона показала свою высокую эффективность: первый внушает цели навязчивое желание потрепаться с кем-то на интересующую меня тему, а шпион занимается своей профильной деятельностью - подслушивает.
  Таким образом я узнал имена лидеров большинства крупных банд, многие из которых входят в Совет, какие их связывают отношения друг с другом, имена некоторых сильных бойцов, заслуживающих особого внимания...гмм... Это что еще за Совет?
  Очередная пара дронов отправилась на разведку, и через несколько минут я пополнил свою базу данных: Советом называли местный орган высшей власти, возникший примерно спустя месяц после начала Вторжения. Инициаторами его создания стали лидеры нескольких группировок, на тот момент не имевших большого веса в Харькове. Изначально в него входило два Офицера, представляющих интересы своих банд, теперь же состав увеличился до двадцати двух...или двадцати трех - точных знаний у моего невольного информатора не было, а второй измененный, который без особого энтузиазма составлял ему компанию в беседе, не горел желанием выяснять истину. С помощью Совета разрешались те вопросы, которые отдельные группировки и банды были неспособны решить поодиночке: нападение сильного Демона или дележ ресурсов, важных для жизни рабов и Миньонов. Решения о наказании отморозков, нарушающих местные правила, также иногда требовали внимания сильных города сего... На этом действие ментальной закладки окончилось, и разговор от интересующей меня темы перешел на женщин, которых банда держала в сексуальном рабстве. Таких бесед я слышал уже предостаточно, поэтому потерял к этим двоим интерес: я узнал, что хотел - и даже больше. Отношения между лидерами банд, временные союзы, заключенные некоторыми из них друг с другом, имена некоторых сильных бойцов, которые заслуживают особого внимания... Информации было много...слишком много, и вместе с тем слишком мало, чтобы соваться в город - тем более, меня заинтересовала тема рабства. Насколько я понял, здесь оно было узаконено и считалось нормой.
  Я встал с дивана и побрел к кладовке, забитой едва ли не до потолка коробками с консервацией - проснувшийся желудок требовал продолжения банкета - пускай и столь скудного. Что произойдет, если я решу войти в город по старинке - не скрываясь? Назову себя свободным путешественником, как поступал до сих пор, и погляжу, чем эта авантюра кончится. Вряд ли стоит ждать открытого нападения, как в Воронеже - пускай тут живут далеко не ангелы, однако до волчьих законов Колизея им все же далеко. Может, мне даже удастся побеседовать с парочкой местных лидеров? Выяснить, что у них тут вообще происходит, как они выживают в нынешних реалиях, спросить их о перспективах на будущее? Ощутить, так сказать, атмосферу.
  Вскрыв тонкую жесть очередной банки одним лишь усилием физической компоненты своей Ауры, я довольно вдохнул запах сардины в масле - всего несколько дней назад я с большим трудом зажигал крохотный огонек на своей ладони, а сейчас вон какие штуки делаю! Заклятье Инженера дало неплохой толчок к развитию моей Ауры, а точнее, ее качественной характеристики. Благодаря этому скорость формирования заклинаний увеличилась практически вдвое, а постоянное опустошение энергетического резерва в пользу своего домена заставляло организм учиться вырабатывать большее ее количество. К нынешнему моменту мной был накоплен пугающий объем энергии, равный троекратному значению Ауры Алекса, и я в любой момент мог воспользоваться ею! Ну не замечательно ли?! Демон, кстати, вел себя тише воды, ниже травы, лишь иногда я ощущал испытываемый им восторг от моего быстрого прогресса. Пока что его все устраивало, а меня устраивало, что он сидит молча и не рыпается. Возможно, мой рост в какой-то мере объяснялся именно его присутствием? Кто знает - связь Хозяин-Миньон была двухсторонней...
  Отшвырнув жестянку в сторону, я решительно встал со стула: думаю, так и поступлю - к чему выдумывать себе лишние сложности? Однако подстраховаться все же нужно! Поэтому я вытер масло на губах рукавом, сел на место, и начал клепать дронов: Алая сфера, еще одна, еще... Сделаю несколько Вспышек - авось пригодятся. Радужная броня тоже будет не лишней, сделаю сразу несколько штук, про запас. Воздушный пресс, Лазер... Ластик - обязательно! Сделаю сразу десять - просто на всякий случай.
  Я впервые задумался о применении тех заклятий, которые не использовал ранее по причине слишком большого расхода энергии. Сейчас запас маны, выражаясь языком геймеров, был более чем достаточным, чтобы применить любое из них, однако нужно ли оно мне? Несколько секунд споров с самим собой окончились ничем - колдовство ради колдовства было глупой затеей, поэтому я оставил всякие Искры с Воздушными лезвиями на потом... Хотя...сделаю пару искр - удивлю возможных агрессоров своими возможностями.
  Кстати - нужно бы запастись дронами, заряженными энергией физической сферы - просто на всякий случай... Короче говоря, подготовка к вылазке заняла не много ни мало - два с лишним часа, спустя которые я покинул гостеприимный дом, предварительно забив багажное отделение Порше снедью: консервированные ананасы будут радовать мой желудок на будущих привалах.
  Я решил въехать в город со стороны поселка Слатино - крупные трассы контролировались серьезными бандами, и я посчитал опасным мероприятием заявляться к ним. Привыкшие к власти Офицеры могут посчитать одиночку легкой добычей и атаковать, поэтому честь принимать мою персону выпала одной из слабейших группировок, члены которой гордо именовали себя Аскетами. В их ведении находилась совсем небольшая территория на севере Харькова, которая выделялась среди остальных своей обособленностью. Они считали, что Вторжение - это своего рода испытание человечества на прочность, и для успешного его прохождения нужно отказаться не только от всех благ, созданных человечеством для облегчения своей жизни, но и от всего вообще! Аскеты практически не принимали пищу и пили воду в минимальных требуемых для жизни количествах. Не скажу, что такая философия была мне близка - скорее наоборот, однако их соседи, занимающее село Лесное, считали любое проявление слабости завуалированным желанием умереть. Получил серьезные повреждения в битве с Демоном или представителями банды - умри! Не хочешь идти вместе со всеми в рейд? Боишься? Умри! Пожаловался на несправедливую жизнь? Тоже умри! Поэтому аскеты, по большому счету, очень даже позитивные парни! В их пользу играл кое-какой факт, о котором я не упомянул: их лидер, которого они называли Отцом, был полноправным членом Совета.
  Чтобы не напороться на чьих-то гипотетических разведчиков, мне пришлось делать приличный крюк вокруг города. Я ехал не торопясь, поэтому потратил на это целый час. Все это время мои дроны не прекращали сбор информации о Харькове и происходящих в нем событиях: так я узнал об ожесточенной стычке между Офицерами сразу нескольких группировок, в ходе которой погибло несколько Офицеров как с одной, так и с другой стороны. Любопытно, откуда такая агрессия? Так же я заметил появление Демона третьей волны, которого толпа местных спецов разобрала на части в течение нескольких минут - заклятья, которыми пользовались местные защитники, заставили меня нахмуриться - навались эти ребята на меня - и я не протяну и десяти секунд. Удивительный город - столько всего намешано!
  На расстоянии в несколько километров я прекратил скрывать свою Ауру, и дальше ехал, как говорится, с открытым забралом. Само собой, появление вблизи города измененого, обладающего такой силой, местные не могли проигнорировать, поэтому буквально через несколько минут мне навстречу выдвинулась делегация из трех довольно сильных Офицеров. Как я и рассчитывал, ими оказались члены группировки Аскетов, в состав которой входило всего-то пятнадцать Офицеров и примерно вдесятеро больше последователей из простых измененных, поэтому я испытал даже некоторое удовлетворение от такой серьезной встречи - целых три бойца для меня одного! Уважают! Через пять минут наши маршруты пересеклись - ровно в том месте, где я и планировал, на пересечении улиц Победы и Кооперативной. На фоне типичного сельского пейзажа встречающие выглядели весьма странно: вместо нормальной одежды лишь какие-то грязные тряпки, в несколько слоев обмотанные вокруг бедер, сами тощие - ребра торчат, как у колхозной клячи, а вишенкой образа стали длинные бороды. Кабы я не знал, что это всего лишь визуализация аскетизма, принятая в их небольшом сообществе - посчитал бы мужиков индийскими монахами. Однако я был готов к подобному, поэтому как только заметил стоящие поперек дороги жигули и троицу Офицеров перед ними, сразу притормозил. Притушил свою энергетику, остановился, не доезжая до них с десяток метров, заглушил двигатель, сунул ключи зажигания в карман штанов, и вышел из плавно качнувшегося на амортизаторах Порше.
  Все трое встречающих могли похвастаться густой растительностью на лице, однако у самого тощего она имела воистину впечатляющие габариты, свисая почти до пупа. Он перекинулся парой слов со своими напарниками, после чего неспешно, я бы сказал с достоинством, двинулся ко мне навстречу, параллельно накачивая наружные слои своей Ауры энергией. Это могло быть признаком как атаки, так и желанием защититься от возможного воздействия со стороны опасного незнакомца, коим я сейчас и являюсь. Напряженную атмосферу разорвал глубокий, я бы даже сказал приятный баритон:
  - Доброго дня, чужак. Я с моими братьями отправились проверить странный источник энергии, внезапно появившийся поблизости, но оказалось, что им оказался человек. Что привело тебя в земли, принадлежащие семейству Аскетов?
  Ого, какое учтивое приветствие! Хотя, Виктор сначала тоже был очень вежливым...
  - И вам добрый день, уважаемый. Я путешественник, направляюсь на юг, здесь проездом, поэтому ничего не знаю о том, что творится в Харькове, и был бы благодарен, если вы поделитесь информацией. Так значит, это ваша семья здесь всем заправляет?
  Бородач едва заметно улыбнулся в ответ:
  - Нет, друг мой, у Харькова нет единого хозяина, его роль исполняет Совет двадцати. Однако мой Отец входит в него, так что в некоторой степени мы можем влиять на судьбу города. А теперь ответь, с чем ты к нам пришел? Что в твоем сердце?
  - В моем сердце? Если вы о моих намерениях - то они носят исключительно мирный характер. Я люблю открывать для себя что-то новое, и считаю, что Харькову есть, что мне предложить в этом смысле. Можете рассказать подробнее о себе? Не хотелось бы по незнанию влипнуть в неприятности.
  Второй бородач сделал несколько шагов, встав рядом с первым, и нараспев, будто поп на службе в церкви, произнес с заметным акцентом:
  - Мы - аскеты, выжившие дети погибшей цивилизации... Наша цель - доказать свою силу, волю, и решимость... Мы отторгаем всякие мирские блага, тренируя свое тело и дух медитацией...Этим и объясняется необычный на твой взгляд внешний вид. - последнее он добавил уже обычным голосом, без подвываний.
  Я понимающе кивнул:
  - Интересно. А как вы относитесь к насилию? Может ли путешественник вроде меня войти в Харьков не опасаясь за свою жизнь?
  После слова <<насилие>> первый мужик немного напрягся:
  - Мы отрицаем насилие. Единственная причина, которая может его оправдать, это защита собственной жизни, и жизней тех, кто тебе дорог. Однако люди, живущие в Харькове, могут не разделять нашего мнения, используя свою силу для совершения греха. Хотя Совет и не одобряет таких действий. - тут же добавил он.
  Информация, полученная от дронов, говорила об обратном - периодически в городе случались драки, иногда даже с применением огнестрельного оружия, хотя до убийств дело не доходило. Но Аскеты оказались пацифистами - это мне на руку. Пожалуй, я сделал верный выбор - остановлюсь у них!
  - В этом наши мысли абсолютно совпадают! Мир сошел с ума - скольким бессмысленным смертям я был невольным свидетелем - не сосчитать! - я скорбно покачал головой:
  - Это можно простить Демонам, но люди... Существование таких вот анклавов безопасности, как у вас, вселяет в меня надежду. Могу ли я воспользоваться вашим гостеприимством, чтобы отдохнуть перед тем, как продолжить свой путь?
  Вряд ли эта игра убедила бородача в моей искренности, однако я кое-что знал наверняка: любая группировка находится в перманентном поиске вариантов собственного усиления, и путешественники вроде меня очевидно были одним из них. Не удивлюсь, если местный лидер решит прибрать меня к рукам.
  Поэтому наплевать, что там подумает о моих настоящих целях бородач! Главное, что он проведет меня к своему Отцу.
  - Если твои помыслы чисты, тогда добро пожаловать! Как к тебе следует обращаться, друг?
  - Меня зовут Денис.
  - Меня можешь называть Иваном. Это, - он указал на стоящего рядом, - мой младший брат.
  Его зовут Мухаммед, а сзади нас стоит брат Голод.
  Я дернул бровью:
  - Приятно познакомиться. Заранее прошу простить за, возможно, неуместный вопрос... А почему Голод?
  Переговорщик обернулся, посмотрев на обладателя странного имени:
  - Некоторые из нас находят силу в аскезе: брат Голод взял на себя тяжкую ношу и полностью отказался от всякой пищи и всякого питья. В нашей обители ты сможешь познакомиться с братьями Молчанием, Весельем, Болью и Сном, - бородач улыбнулся, - думаю, тут объяснять ничего не надо?
  - Нет, все понятно.
  В принципе, их методика имеет право на существование - любое искусственное или вынужденное ограничение влечет за собой развитие: уверен, организм Голода сможет адаптироваться к отсутствию еды, и вырабатывать нужные вещества самостоятельно - благо ничего сложного в этом нет. Я уверен на сто процентов, что без проблем смогу повторить его аскезу прямо сейчас - мой организм принимал пищу скорее как приятный бонус, чем как необходимый источник энергии для продолжения жизни. Молчание...полагаю, мыслеречь для него не является табу - а это прямой путь к развитию ментальной сферы. Веселье...ну не знаю - самоконтроль? С Болью и так очевидно. Сон...тоже теряюсь в догадках - возможно, мне удастся поговорить с ним, и выяснить его цели. Любопытно, а можно ли подсадить Коко на такие же ограничения? А что - нужно становиться сильнее любым возможным способом! Находясь в моем домене, обезьян не испытывал нужды ни в пище, ни во сне, ни в чем-либо еще, живя исключительно за счет энергетики. Однако...однако таким образом он не будет развиваться. Нужно создать максимально некомфортные для примата условия, чтобы подстегнуть его развитие. Займусь этим, как только появится свободное время.
  - Тогда добро пожаловать в Харьков, Денис. Ты сможешь получить ответы на остальные вопросы, которых, я уверен, у тебя накопилось предостаточно, в нашей обители. Двигайся за нами, мы покажем путь.
  Голод сел в машину, так и не проронив ни одного слова, и первым тронулся с места. Иван с Мухаммедом поехали следом за ним, а я пристроился в хвост небольшой колонны, стараясь удержать мощный двигатель Порше от рывков - Аскеты как нарочно не торопились, сохраняя скорость не выше сорока километров в час.
  За это время я успел заметить то, на что мои дроны не обратили особого внимания: улицы города практически везде носили на себе следы Вторжения. Во многих местах дорожное полотно было разрушено - ямы, вызванные магией Демонов, порой полностью блокировали проезд - эти участки приходилось объезжать по параллельным улицам. Стены домов были покрыты толстым слоем жирной копоти, однако ни одного мертвого тела я не увидел, и не почувствовал. Либо местные занимались утилизацией трупов, как это происходило в Москве, либо Демоны постарались. Так же я заметил, что повсюду растет какой-то не то лишайник, не то грибок зеленого цвета. Я не обращал на него внимания до тех пор, пока не ощутил исходящую от растения энергию, явно принадлежащую какому-то сильному Офицеру. Этот паразит рос всюду: на тротуаре, на деревьях, на стенах домов и окнах, и чем дальше мы ехали, тем больше этой гадости нас окружало.
  Несколько минут по пригороду привели нас на территорию семейства Аскетов, о чем сообщил дорожный знак с намалеванным на нем символом семьи: зеленым лотосом. Автомобили остановились под ним, и бородач решил пояснить свои действия, покинув салон жигулей:
  - Мы пользуемся транспортом лишь в случаях крайней необходимости, а по территории перемещаемся тем способом, который подарила нам природа. - дождавшись, когда я вылезу из Порше, он указал на свои ноги, - чужаку это может показаться глупостью, но прошу - отнесись к нашей вере с пониманием. Мухаммед согласно кивнул и указал на Голода, который покинул свое авто, и направился вглубь территории, приминая голыми ступнями изумрудный ковер из мха. Я с сомнением посмотрел себе под ноги, пытаясь оценить потенциальную опасность, которую тот может представлять. Растение выглядело мягким и казалось приятным на ощупь, однако я подозревал, что это обманчивое впечатление. Выбора не было, игнорировать желания Отца будет по меньшей мере невежливо. Любопытно, а к какой категории эти парни отнесут Полет, полученный от Демона? Природа?
  - Не имею ничего против. А как вы относитесь к магии?
  На лице Мухаммеда промелькнула едва заметная из-за густой черной бороды улыбка, когда он пошел вперед. Главный в тройке махнул рукой, приглашая идти следом:
  - Ты ошибаешься, если считаешь проявление законов - сказочной магией.
  От такого ответа я едва не споткнулся на ровном месте - этот чудак знает о законах?! Даже я узнал о их существовании буквально вчера, и до сих пор не могу разобраться в их природе! Хотя у меня в подчинении сидит гребанный Демон!Удивление вырвалось вопросом, который практически слово в слово повторил мою мысль:
  - Вы знаете о законе?!
  Собеседник замедлил шаг, поравнявшись со мной:
  - Разумеется! Законы природы движут всем миром! Спрашиваешь - а откуда взялись существа, которых многие называют инопланетянами? Отвечу - они всего лишь испытание, посланное матерью-природой для всех нас. Нечто сродни великому потопу, но без излишней божественной ерунды. - он в раздражении помахал рукой, будто бы отвергая саму возможность божественного вмешательства в человеческую жизнь.
  - Я думал, ваша семья это нечто вроде религиозного братства...получается, я ошибся?
  На этот вопрос решил ответить идущий впереди Мухаммед, который внимательно прислушивался к нашей беседе:
  - Мы называем друг друга братьями, однако выкладываем в это слово не тот смысл, к которому ты привык. Мы гораздо больше, чем простое монашье братство. Мы больше, чем любая из известных тебе религий! Христианство, ислам, буддизм и прочие - все они являются ничем иным, как неверно понятым проявлением законов природы. Именно она - фундамент для абсолютно всего, что ты когда-либо видел, видишь или сможешь увидеть в будущем! - он замолчал, а я решил свернуть эту тему:
  - Понятно. Но я так и не понял вашего отношения к...тому, что выглядит как магия. Надеюсь, она не под запретом?
  Мухаммед снова опередил главного бородача:
  - Магия это нормально. Точно так же, как восход солнца, или как радуга после дождя, или любое прочее проявление законов. Ты же не станешь удивляться или препятствовать движению Солнца?
  Я мотнул головой, понимая, куда он клонит:
  - Но вы же не станете отрицать тот факт, что большая часть магии носит разрушительный характер? Разве созидание - не главное проявление законов природы?
  Ответ последовал незамедлительно - видимо, стандартный для таких случаев:
  - Об этом лучше поговорить с нашим Отцом - он посвящает все свободное время исследованию законов природы, и сможет тебе ответить.
  Я кивнул. Думаю, за ответом на любой более-менее сложный вопрос я буду перенаправлен к Отцу. Я уже знал, как тот выглядит, знал, где он находится, и знал о поразительных объемах его Ауры. Когда я ощутил ее не через дронов, а на своей шкуре, я понял - он использует созданный им мох как некий природный аккумулятор. Директор зоопарка шел по схожему пути, однако больше внимания уделял фауне. Отец же в своих экспериментах смог изменить простой мох до неузнаваемости. Неплохо...однако как-то...маловато для одного из членов Совета. Возможно, мне предстоит узнать о нем больше при личной встрече?
  К этому моменту мы как раз подошли к обители, в которой обосновался объект моих размышлений. Ею оказалось здание с едва заметной вывеской Greenstep, от самого фундамента и до крыши оплетенное изумрудным ковром из того же странного растения, которое я окрестил мхом. В этом месте он имел толщину в несколько десятков сантиметров и поразительную для растения энергоемкость. Голод вместе с Мухаммедом свернули в сторону, оставив меня с Иваном:
  - Он уже знает о твоем приходе и ждет. - тощий Аскет поднялся по ступеням и распахнул двустворчатую дверь. Мне ничего не оставалось, кроме как пожать плечами и шагнуть внутрь - Отец, так Отец, я не против.
  Внутри здание оказалось полностью поглощено растением-мутантом: все окна, входящие на улицу, были затянуты непроницаемой для солнечных лучей завесой, а с потолка свисали мшистые сталактиты. Однако темно не было: детище Отца выделяло тусклый зеленоватый свет, озаряя пространство вокруг себя призрачным, мерцающим сиянием. Просто праздник какой-то!
  В центре этого царства флоры на внушительном травяном холме восседал местный Хозяин. Худой, как все члены его семейства, с кожей, отливающей зеленью и седой бородой, он выглядел весьма внушительно. Несомненно, борода являлась его гордостью - несмотря на то, что высота холма составляла не менее двух метров, своим кончиком она касалась пола.
  За этим исключением Отец выглядел как обыкновенный человек: даже Офицерских рогов на голове не было, что меня несколько удивило еще тогда, когда я идентифицировал его как одного из лидеров - все же довольно уважаемый, судя по всему, Офицер... Он сидел, скрестив ноги в позе лотоса, и с любопытством в антрацитово-черных глазах следил за моим приближением. Объем его Ауры мог впечатлить, если бы я уже не знал, что это было заслугой растения, побеги которого он распространил далеко за пределы своего района. Ни за что не поверю, что другие лидеры не знают о возможностях своего коллеги. Говорит ли это об исключительном доверии с их стороны? Если честно, звучит как-то неубедительно.
  В любом случае, я буду не я, если не попытаюсь узнать секрет способа увеличения объема энергетики - мне-то он ни к чему, а вот в Центре эти знания могли бы очень пригодиться!
  Когда между нами осталось несколько метров, он подал голос:
  - Добро пожаловать в обитель нашу скромную, дитя... - вот чего не люблю, так это такого вот снисходительного отношения, особенно со стороны незнакомых людей. Еще и это 'дитя'... Вот зачем разговаривать в стиле тысячелетнего старца, когда тебе максимум - сто лет? Я остановился на месте и возразил:
  - Вольно или невольно, но вас ввели в заблуждение - меня зовут не Дитя, а Денис. - я решил, что не буду прогибаться в беседе с Отцом - раз уж я решил меняться, тогда негоже идти на попятную:
  - Иван рассказал в общих чертах о вашем учении. Концепция проверки человечества на прочность показалась мне интересной, хоть и не без изъянов. Рад встретить одного из Совета двадцати, и благодарю за предоставленную возможность личной беседы. Как я могу вас называть?
  Старик открыл глаза пошире, и слегка надавил на меня своей Аурой - не пытаясь сканировать, а, скорее, демонстрируя, кто здесь главный:
  - Твое мнение, несомненно, важно очень для всех нас...- ага, это он вроде как смеется надо мной?
  - ...и я внимательным самым образом обдумаю его, как только свободное время у меня появится... - а теперь дал понять, что я здесь никто и моими мыслями никто не интересовался.
  - ...Отцом ты можешь называть меня.
  Ладно, счет один - один, Йода доморощенный...
  - У меня уже есть отец, второго мне не надо, поэтому мне хотелось бы узнать имя, которым вас называли до Вторжения. Мне так будет намного привычнее и комфортнее, если не трудно.
  С губ старика пропала снисходительная улыбка, а давление на меня возросло до такого уровня, после которого Офицеры Центра лезли выяснять отношения, а служба безопасности отправляла наряд для урегулирования возможного конфликта. Пытается спровоцировать на агрессию? В таком случае он действует слишком очевидно.
  Я, если честно, рассчитывал на более мягкий прием - все же перед ним стоит потенциальный кандидат на вступление в Семью, пускай еще и не осознающий этого. Тем не менее вежливый тон сидящего на ковре из изумрудного мха старика не изменился:
  - В мире призраков, пришел откуда ты, меня Аристархом называли. Если будет удобней тебе так - обращайся ко мне по этому имени.
  Что ж, пускай будет Аристарх. Хотя искренне сомневаюсь, что это его настоящее имя:
  - Благодарю за понимание. Я направляюсь на юг, чтобы навестить семью, и мой путь привел меня в Харьков. Учитывая, что творится в мире, я решил поступить осторожно, и прежде чем войти в город, хочу побеседовать с кем-то из местных, чтобы прояснить обстановку. Надеюсь, вы сможете мне помочь, Аристарх.
  Дед некоторое время сверлил меня взглядом, понемногу наращивая давление, и в тот момент, когда я уже хотел поинтересоваться, чего он этим добивается, неприятные ощущения резко исчезли, а кончики усов сидящего на травяном троне старика изогнулись:
  - Денис, ты продемонстрировал достаточную стойкость для того, чтобы в нашем городе находиться. Меня за эту небольшую проверку прости, однако она была прежде всего тебе необходима.
  Я вскинул бровь:
  - Проверка?
  Аристарх развел руки в стороны, будто пытаясь обнять весь мир:
  - Энергия, которая нас окружает, является началом всего сущего, и может служить как источником жизни, так и напротив - разрушение и смерть дарить. Она есть в тебе и во мне. Главное, использовать суметь ее правильно. Можешь удовлетворить любопытство старика, и поведать о том, как ты даром этим пользуешься?
  Я вздохнул - очередной не совсем дружащий с головой Офицер...опасный собеседник - впрочем, когда было иначе?
  - Я пользуюсь ею исключительно для самозащиты и выживания.
  - Похвально... А много ли у тебя последователей, юный просветленный?
  Хмм... Разве не я должен быть тем, кто задает вопросы? Ну ладно, поиграем в его игру:
  - На самом деле не так уж и много. Я не стремлюсь к большому количеству последователей, и не одобряю тех...просветленных, которые пытаются обрести в этом силу. К слову, я не считаю себя просветленным. Энергией обладают как хорошие люди, которых, к сожалению очень и очень мало, так и негодяи, количество которых превышает все разумные пределы, и коих, я уверен, достаточно в Харькове. Разве такие могут считаться просветленными?
  Собеседник снова улыбнулся, собираясь ответить, однако я не дал ему открыть рта:
  - Это был риторический вопрос, лучше скажите, о какой проверке вы только что говорили?
  - Если ты в город выйдешь, то попадешь в зону действий боевых - без преувеличения скажу. Организованные банды, группы мародеров, одиночки, среди которых личности попадаются крайне опасные... Отобрать твою жизнь не стоит ничего для них. Если не умеешь противостоять своему разрушительному началу, тогда в Харькове делать нечего тебе.
  Я кивнул:
  - Цель проверки ясна, но обстановка в городе, если честно, для меня остается загадкой.
  Седобородый вновь отошел от темы:
  - Твоя стойкость о том говорит, что ты жил в месте с многими другими просветленными, я прав?
  Я взглянул на деда повнимательнее - не всякий сможет прийти к столь точному умозаключению, основываясь на одной лишь моей невозмутимости.
  - Верно. Я из Воронежа. Хотя я бы не стал утверждать, что там живут стабильные в эмоциональном смысле люди. - я передернул плечами, будто переживая неприятные воспоминания. Старик склонился ко мне, и в его вопросе я услышал неподдельное любопытство:
  - Можешь ли ты рассказать мне о том, что происходит в Воронеже?
  Я пожал плечами:
  - Конечно! Почему бы нам не обменяться друг с другом информацией?
  Дед мой прозрачный намек понял, и благосклонно кивнул в ответ, вновь выпрямившись:
  - Согласен. Но я не хочу терять время на долгие объяснения - позволишь обратиться к тебе мысленно?
  Хмм...опасное предприятие...было бы, не владей я столькими ментальными техниками. Поэтому после нескольких секунд раздумий, потраченных на создание специального дрона, я согласился:
  - Тогда не будем терять время!
  Дальнейшее меня скорее разочаровало: лидер Аскетов и один из двадцати Харьковских боссов оказался неспособен создавать сложные мыслеобразы! Сообщения, которые принимал мой дрон, были короткими и довольно простыми для понимания. Либо бородач специально притворяется слабаком, чтобы ослабить мою бдительность, либо специализируется на чем-то другом, и не уделяет особого внимания развитию этой способности. Ладно, постараюсь не выделяться, соответствуя его уровню.
  Обмен информацией занял у нас несколько долгих минут. Я прикинул, что смог бы сделать тот же объем работы секунд за двадцать, не особо напрягаясь, но специально не торопился. Получил инфопакет - передал аналогичный. Получил - передал, получил - передал... М-да... Правду говорят, истина постигается в сравнении: только теперь я понял, насколько сильно дроны прокачали мой мозг!
  Ничего концептуально нового я от Аристарха не узнал, однако смог детализировать информацию, добытую с помощью ментальных конструктов. Некоторое подозрение у меня вызвало дружелюбное поведение старика - тот, кроме случая с проверкой, своего желания повлиять на меня никак не продемонстрировал. Однако чего еще ждать от слабейшего из лидеров Харькова? Поэтому я успокоил свою паранойю, и поблагодарил седобородого за информацию, выслушав в ответ аналогичные слова. Под конец старик все же не выдержал, и предложил мне стать одним из членов его семьи. А что - наши позиции относительно многих вопросов сходятся, так отчего бы не объединить силы? Я не стал отказывать ему напрямую, намекнув, что впереди меня ждет долгая дорога, которую я никак не хочу прерывать ради непонятно чего. Тот, видимо, и не ожидал от меня положительного ответа, поэтому спокойно перевел разговор в другое русло:
  - Денис, то, что поведал мне ты, внушает опасения! Если Альфа решит идти войной, то мишенью стать мы можем! Не откажи просьбе моей - будь гостем на Совете, сообщи моим коллегам о том, что может ждать нас в будущем.
  Хмм...
  Если я правильно понял, то Совет, это сборище Высших Офицеров, сопровождаемых своими сильнейшими Миньонами. Стоит ли рисковать и переться туда ради того, чтобы лично увидеть их всех? Я задумался...
  Каждая встреча с выдающимися Офицерами: что с Альфой, что с Менталистом, что с Виктором - делала меня сильнее. Постороннему наблюдателю может показаться, что после Вторжения я стараюсь жить по заветам Ницше, черпая силу в том, что меня не убивает. Если задуматься, в этом есть какая-то доля истины. Поэтому на вопрос: могу ли я упускать такой великолепный шанс научиться чему-то новому есть лишь один ответ - не могу!
  - Приятно осознавать, что я в состоянии помочь жителям Харькова. Я с радостью изложу свои соображения относительно боевых возможностей армии Альфы на Совете...кстати, а когда он состоится? При всем желании я не могу долго ждать.
  Аристарх утвердительно кивнул:
  - Я понимаю тебя, Денис. Совет будет собран сегодня же - мои люди отправлены гонцами, чтобы сообщить об этом всем его членам.
  А как же телепатия? Тот уровень владения ментальной сферой, который продемонстрировал мне лидер Аскетов, должен позволять ему дотягиваться мыслью до других Офицеров. Значит, между собой они общаются по-старинке? Неужели опасаются попыток возможного влияния друг на друга? Ладно - проблемы их коммуникации меня не должны касаться:
  - Есть что-нибудь, что я должен узнать перед тем, как попаду на Совет? Может, какие-то особые правила поведения?
  В ответ седобородый рассказал мне о некоторых тонкостях: о том, что на Совете запрещено пользоваться Аурой, что руководит процессом председатель, которым обычно является инициатор сбора, и которого все остальные должны в известных пределах слушаться, дабы совещание не скатилось черт знает во что. С большим удивлением я узнал, что в последнее время все чаще честь занимать эту должность отдают сидящему передо мной старику. Честно говоря, я ожидал несколько иного расклада.
  Перебивать на совете так же считалось плохим тоном.
  Короче говоря, через десять минут я знал достаточно для того, чтобы не ударить в грязь лицом. А еще через полтора часа я входил в здание Харьковского горсовета по улице Сумской, 35.
  ***
  - Уважаемые, я приветствовать рад всех тех, кто откликнулся на мой зов! - Аристарх коротко поклонился Офицерам, неторопливо занимающим свои места за здоровенным круглым столом для совещаний, ладонью прижав к тощей груди свою бороду:
  - Сердце мое наполняется печалью оттого, что не все смогли время для внеочередного Совета найти, - старик обвел грустным взглядом пустующие места, коих оказалось довольно много, и тут же добавил:
  - ...но тем большее счастье испытываю я, когда вижу тех, кого здравый рассудок не покинул...
  Его речь прервал тяжелый бас, от которого задрожали немногие уцелевшие в оконных рамах стекла:
  - Прекращай лить воду, Отец. Ни у кого из нас нет времени на то, чтобы слушать твои откровения. - я оглянулся посмотреть на того, кто прервал проникновенную речь председателя. В распахнутую настежь дверь зала вошел внушительных габаритов мужчина. Для того, чтобы пройти в дверной проем, ему пришлось склонить голову. Роста в нем было никак не меньше двух с половиной метров. Пугающее зрелище...для тех, кто не был знаком с Виктором так близко, как я. Не торопясь, здоровяк проследовал к одному из свободных кресел. Заочно я уже был с ним знаком - через дронов, поэтому знал, что зовут его Святогором. Однако за пределами собственной группировки он был более известен под прозвищем Терминатор - за мускулатуру и неуязвимость.
  Оценив снисходительный тон, с которым тот обратился к председателю, я понял - передо мной Офицер, с мнением которого вынуждены считаться все остальные. В отличие от мнения того же Отца...как он вообще попал в эту компанию?
  Было заметно, что Терминатор пытается держать свою Ауру в узде, однако ему это плохо удавалось - я явственно ощущал энергетику, что волнами расходилась от него. В московском Центре такого сразу бы отправили на полигон - отрабатывать самоконтроль во избежание неприятных эксцессов.
  Не торопясь, тот устроился на своем месте, и лишь после закончил свою мысль:
  - Переходи к главному. Твой посыльный ничего не смог объяснить: пролопотал что-то про грядущую войну, и сбежал. Зачем ты всех нас вызвал?
  С разных сторон раздались одобрительные восклицания, и Аристарх примирительно кивнул:
  - Да будет так, Святогор... Советники... - он окинул взглядом Офицеров, каждый из которых, несомненно, заслуживал отдельного внимания, и нараспев, как поп на службе, затянул:
  - ...не с добрыми вестями пришел я на Совет...ибо Война большая грядет...и жертвами ее многие пасть могут...
  - О какой войне идет речь, Отец? - спросил пожилой на вид мужчина с двумя небольшими рогами над бровями. Его подержал сосед слева - щегольски одетый Офицер с каким-то крысиным, неприятным лицом:
  - В самом деле, нельзя ли поторопиться? Совет созван очень не ко времени: прямо сейчас на мою территорию проникли ублюдки отсутствующего здесь Блохи, а благодаря кое-чьей недавней провокации, - он покосился на стоящего за спиной одного из Советников парня, - ...я потерял двух сильных бойцов! И как мне кажется, стоило бы собраться для решения именно моей проблемы! - в конце предложения он даже привстал со своего места, уперевшись ладонями в поверхность стола. Аристарх взмахнул руками:
  - Чуть позже вернемся мы к этому вопросу, но сейчас о другом речь! Я хочу представить Совету человека, которого под свою защиту принял, и выслушать внимательно прошу его! - он посмотрел на возмутителя спокойствия, который, глухо ворча, все же опустился на свое место, и повернулся ко мне, перед тем как сесть самому:
  - Прошу, Денис, друг мой! Что поведал мне, поведай сейчас Совету!
  Я кивнул ему, и выдержал паузу, ожидая, когда на мне пересекутся взгляды всех присутствующих:
  - Доброго дня. Судя по всему, ни один из вас не знает, какова жизнь за пределами Харькова...
  - Прекрасно знаем, пацан, переходи к сути.
  Я удивленно посмотрел на перебившего меня человека: длинные волосы, стянутые обручем и яркая жилетка с цветочным принтом на голом торсе вызывали вполне определенные ассоциации. Хиппи? Я пожал плечами:
  - Если вы знаете об этом, тогда желание лидера Воронежа захватить все окрестные города и поработить их население не должно быть для вас чем-то новым, верно?
  Мой вопрос остался без ответа - впрочем, как и полагается риторическому вопросу, поэтому я позволил себе продолжить:
  - Его зовут Альфа, и в ближайшее время он планирует начать полномасштабную войну против целого мира. Если вас эта новость заинтересовала, тогда скажите мне об этом. - я вопросительно поднял брови, оглядывая по очереди всех присутствующих Советников. Молчание нарушил гигант:
  - Говори, что тебе известно, Денис, не слушай тех, кто не в состоянии удержать свое мнение при себе. Мы не можем тратить на них свое время.
  Я благодарно кивнул Терминатору, удовлетворившись недовольной гримасой на лице хиппи:
  - Тогда я продолжу. Альфа является очень сильным Офицером...или посвященным, если говорить по вашему...
  Я знал, что так Офицеров называют лишь члены семьи Аскетов, однако решил не показывать этого. Меня никто не поправил - все и так поняли, о чем я веду речь:
  - ...в его подчинении находятся несколько сотен довольно сильных посвященных. Точное количество я, увы, не смогу назвать. Несмотря на то, что уровень их силы сравним с тем, который я увидел у ваших подчиненных, в прямом столкновении они будут сильнее. - я обвел присутствующих взглядом, однако не увидел на их лицах никаких особых эмоций: не было ни паники, ни страха, ни банального интереса - лишь скука и нетерпение. Не понял - они здесь что, все поголовно фаталисты? Мое смятение было замечено, и давешний хиппи вновь подал голос:
  - Ради этого я сюда шел? Если это вся информация, тогда я пойду. Меня ждут мои люди!
  Аристарх поднял руку, призывая загомонивших Офицеров к вниманию:
  - Прошу внимание обратить на гостя моего слова! Он не закончил! - после чего повернулся ко мне, и кивнул:
  - Поведай нам больше о силе Альфы...
  Взгляды людей вновь обратились ко мне - очевидно, вопрос личного превосходства все еще тревожил их умы. М-да, грустно...
  Что ж, у меня есть, чем вас удивить, господа:
  - Мне сложно судить наверняка, ибо посвященные, присутствующие здесь, скрывают свою истинную силу...однако... - я взял драматическую паузу, будто прикидывая что-то в уме:
  - ...однако, думаю, я не сильно ошибусь, если предположу, что никто из Совета, ни один из присутствующих здесь сейчас...ему не соперник. - небольшая пауза, и тут же добивочка:
  - Даже теоретически. Любого из вас, - я обвел взглядом лица присутствующих, - Альфа раскатает в блин не особо напрягаясь.
  Последнее замечание было встречено по-разному: кто-то вполне искренне расхохотался, кто-то вскочил с места, позволив всем ощутить свое возмущение, а кого-то мои слова заставили задуматься... Вялая попытка Аристарха восстановить порядок не увенчалась успехом, и всеобщий гвалт прекратился лишь тогда, когда Терминатор нарочито шумно прочистил горло:
  - Кхм- кхм... Денис, пусть ты и находишься здесь как наш гость и пользуешься защитой одного из Советников, однако не стоит говорить такие глупости. Необдуманные слова могут привести к печальным последствиям.
  Я непонимающе пожал плечами - а что я, мол, такого сказал-то? Правда глаза колет?
  - Отчего же вы считаете мои слова необдуманными?
  Я не просто так шел на конфликт, а преследовал своими якобы неосторожными заявлениями сразу две задачи: во-первых, хотел вывести из равновесия находящихся в одном помещении со мной Офицеров. Зачем? Поясню: эмоции мешают осуществлять контроль над собственной энергетикой, и благодаря этому обстоятельству я мог оценить истинные характеристики тех Офицеров, которые повелись на простую провокацию и возмутились сильнее прочих. И во-вторых - я надеялся на агрессию. И, судя по злобному взгляду одного из посвященных, стоящего за спиной своего Хозяина - добился своего. Дабы ускорить исполнение своего плана, я 'включил дурака', округлив в показном удивлении глаза, и принялся таращиться на него. Сидящий перед ним Офицер, которого местные называли Купцом, заметил мою пантомиму, и ухмыльнулся, зло прищурившись:
  - Оттого, что ты не имеешь ни малейшего понятия о нашей истинной силе, паренек!
  Я сделал вид, что от высказанной мысли мне едва удалось сдержать смех, что заставило прокатиться по залу новую волну возмущения. Терминатор усмехнулся - он понял, что я притворяюсь, но позволил мне продолжить. Что ж, тогда продолжим:
  - Я готов подтвердить свои слова на практике, если у кого-то есть сомнения. Ради жителей Харькова...
  - Откуда нам знать, насколько твои слова соответствуют действительности, Денис? - о, здоровяк решил помочь мне? Хочет под шумок избавиться от конкурента? Ну, пока что наши дорожки сходятся...
  - В самом деле, откуда нам знать, что ты правильно оценил силу того Альфы? У страха глаза велики, знаешь ли. - отозвался Офицер, на котором я решил выстроить свой план:
  - Увидел перед собой сильного просвященного, и в штаны наложил - всякое бывает.
  Я вернул ему его же гаденькую усмешку:
  - Альфу я очень боялся, скрывать не буду. Однако сейчас я отчего-то не испытываю и сотой доли тех чувств. - я выразительно поднял бровь, намекая на разницу в силе. Собеседник обнажил клыки, и придавил меня энергетикой, позволив себе нарушить одно из правил Совета, явно рассчитывая на то, что я сдам на попятную. В ответ я лениво зевнул, почесав щеку. Этого отношения он вынести уже не смог, и прошипел, не обращая внимания на встревоженные возгласы Аристарха, который явно не ожидал такого развития событий:
  - Я проверю точность, с которой ты оценил силу того Альфы! Немедля!
  - Советники, прошу, соблюдайте правила!
  Однако градус напряжения поднялся слишком высоко, чтобы старик смог что-нибудь с ним поделать, и сразу несколько Офицеров поддержали Купца. Отлично...
  - Коллеги, давайте все же не будем превращать Совет в балаган. И уж коли мы решили выяснить силу Альфы, тогда попрошу всех покинуть помещение и собраться на площади. Там будет достаточно места для...разбирательства.
  Что это будет за разбирательство, я понимал не хуже остальных, поэтому без проблем спустился со второго этажа и вышел из здания сразу вслед за Советниками.
  Те пребывали в приподнятом настроении - хорошая драка любому Офицеру приятна! Сзади нудил Аскет, сокрушаясь таким итогом наших мирных переговоров, и сетуя на несдержанность своих коллег. Предложения о примирении я предпочел не услышать.
  Мой план был рискованным, однако я хотел соответствующего отношения к себе со стороны местного начальства. Сейчас я воспринимался ими как простой просвященный, который волею судьбы попал в их город. Максимум, чего я могу ожидать - это предложений вступить в банду или попыток вслепую использовать меня для реализации каких-то своих планов. Этого маловато...я хотел общаться с ними на равных - тем более что я и находился примерно на таком уровне - если говорить о характеристиках Ауры. Неожиданного нападения я не опасался - здесь все друг другу враги, а учитывая тот факт, что Купец многим не нравится - он станет прекрасным объектом для демонстрации моих способностей. Эх, как жаль, что я не могу использовать Присвоение для захвата живой цели - пленить сильного Харьковского Офицера было бы ой как здорово!
  - Господа, какие будут предложения? - спросил Святогор скорее для проформы. Не успел я и рта раскрыть, как Купец первым ответил:
  - Демонстрационный бой! Нужно посмотреть, сможет ли этот наглец ответить за свои слова!
  Я удовлетворенно улыбнулся - все идет как надо...
  - Этим займется мой первый помощник. Сил с избытком хватит, чтобы поставить на место... он покосился в мою сторону, подбирая подходящий эпитет. Я не дал ему закончить:
  - Ладно, я согласен! Где и когда?
  Купец вновь продемонстрировал всем свои клыки:
  - Здесь и сейчас!
  Неудача...я рассчитывал, что моим соперником выйдет сам Советник... Значит, план несколько меняется - никого не нужно убивать, ибо Хозяин будет мстить за своего Миньона. Обойдемся старым добрым членовредительством!
  Терминатор удовлетворенно кивнул, довольный таким развитием событий - скорее всего он знал, что Купец не станет рисковать, и найдет себе замену. Ладно, выкрутимся...
  Из-за спины своего Хозяина вышел его Миньон - одетый в длинный серый плащ мужчина с довольно блеклой Аурой и хищной усмешкой. Дроны уже сообщали о нем - парень по прозвищу Козырь не мог похвастаться высоким качеством или большим объемом энергетики, однако обладал перед остальными одним большим преимуществом - как и Андрей, он обладал лишь одним заклятьем, которым виртуозно владел. А раз возражений со стороны местных, прекрасно знающих о способностях моего оппонента, не было, значит они готовы к моей смерти. Грустно... Значит, придется добавить экшна в наше противостояние - дабы ни у кого не возникло сомнений в моей силе... Не стоит показывать окружающим, что я что-то знаю об этом индивиде.
  Измененый хотел что-то мне сказать, однако на сей раз я был первым, и разочарованно покачал головой:
  - Вы уверены, что он сможет оценить мою искренность? Неужели не было кого-то посильнее?
  Губы соперника растянулись в совсем уж неестественном оскале:
  - Не говори гоп, пацан!
  Не обращая на него внимания, я покрутил головой по сторонам:
  - Значит, испытание будет проходить здесь? А не маловато ли места? - я поцокал языком под заинтересованными взглядами Советников и их свиты: площадь, на которой стояло здание Харьковского горсовета, была довольно широкой, и уж схватку двух Офицеров уж точно смогла бы выдержать. Со стороны могло показаться, что я пытаюсь выиграть время или просто пускаю пыль в глаза...однако это было не так. В своей победе что над этим хитромордым провокатором, что над его Хозяином я был уверен, однако простая победа меня не могла устроить - ведь победить может и простой Офицер. Я должен показать качественную разницу между нами, и желательно, чтобы она характеризовалась не просто силовыми параметрами...
  - Думаю, места будет достаточно, Денис, - Терминатор, возвышающийся над остальными на добрых пол метра, хохотнул:
  - Надеюсь, твои слова о силе Альфы окажутся правдой!
  Хмм...неужели он болеет за меня? Или просто хочет смерти потенциального соперника? Ладно, чего гадать:
  - Надеюсь, что не развалю здесь ничего, - пробормотал я себе под нос, и отправился к центру площади, без всякого сомнения показав сопернику спину. Тот определенно не будет на меня нападать - слишком честолюбив для подобного, да и свидетели не одобрят - не для того мы здесь собрались...
  Шаги Козыря раздались с незначительной задержкой, и я замедлил шаг, ускоряя сознание: для исполнения моей затеи нужно подготовиться. До центра площади идти метров двадцать...это пятнадцать секунд неторопливого шага - вагон времени!
  У меня в запасе десяток дронов, заряженных энергией физической сферы, куча консерв с самыми разными заклятьями, и главное - более чем трехсоткратный запас энергии, хранящийся в моем домене. Ну не красота ли?
  Я не смог удержать улыбку - преимущество было настолько явным, что...
  - Далеко собрался, чужак? - насмешливый голос сзади прервал мои мысли. Видимо, сейчас начнется...
  - Просто мне не хочется никого задеть, вот я и отхожу! - Офицер вполне может неверно оценить силу потенциального противника, однако вряд ли он не осознает свои собственные возможности.
  Мой ответ заставил Советников напрячься. Я добавил, остановившись и развернувшись к зрителям:
  - Проверку проводит только один просвященный? Вмешиваться никто не может?
  Гулкий бас Терминатора разнесся по площади:
  - В испытании участвуют только Денис и Козырь. Кто решит вмешаться - будет иметь дело со мной!
  - Поддерживаю! - добавил хиппи, чьего имени я так и не узнал.
  - Поддерживаю. - это уже Аристарх. Ну, хоть за это старику стоит сказать спасибо.
  - Тогда не будем затягивать! - мой противник присел, напружинив ноги, и слегка развел руки в стороны, готовясь к моей атаке. Еще бы - его магия формируется менее, чем за секунду, и от меня он никаких особых сюрпризов не ждет. Судя по довольно сильной физической компоненте, он неплохой боец - хотя до меня ему явно далеко. И вовсе не оттого, что у меня черный пояс или я загодя запасся энергией физической сферы. Несмотря на кажущееся сходство, наши тела были совершенно разными: костная ткань, мышечные волокна, нервные клетки - с момента Вторжения мой организм постоянно совершенствовался, а моим последним учителем в этой области был ни кто иной, как Виктор. Вряд ли этот самоучка даже близко представляет себе возможности моего тела. В свете этих обстоятельств его приглашение атаковать выглядит даже как-то грустно. Это если говорить о схватке без применения магии. Ну а если я все же решу воспользоваться моим магическим арсеналом? Появятся ли у Козыря козыри? Увы - нет. По скорости формирования заклинаний я вряд ли сильно отстаю, плюс не стоит забывать о моих дроноконсервах, которых я могу призвать из своего домена в одно мгновение и ровно в том количестве, которое мне необходимо. М-да... Изи вин, как говорится. Однако такая победа мне не нужна, ведь моя цель - не только доказать всем присутствующим, что Альфа это реально опасный Офицер! Я хотел, чтобы они ощутили разницу между мной и собой...в идеале было бы славно занять позицию сопоставимого с ними по силе измененого, который был бы не против войти в чью-то группировку...
  Ну, пора осуществлять мой план...
  Я взял из своего домена примерно пятую часть содержащейся в нем энергии, и одним махом выплеснул ее в окружающий мир, который явно этого не ожидал! Плотность энергии была так высока, что мелкий сор, лежащий на грязной мостовой, разлетелся от меня во все стороны, а Козырь, ощутивший всю ее мощь на своей шкуре, едва устоял на ногах. Еще бы - я напитал ее довольно сильными эмоциями страха и паники - на грани паралича. Офицера такая атака не смогла бы обезвредить, однако необходимый эффект на Советников я произвел: те отшатнулись от меня, а парочка оказалась настолько не готова к подобной демонстрации подавляющей мощи, что инстинктивно обратила на себя какие-то защитные заклинания. Хорошо, что ни у кого не хватило ума атаковать, иначе пришлось бы отвечать... Ладно, это все лирика - останавливаться на этом я не собирался: с поверхности моей Ауры сорвались три конструкта с вложенным в них плазменным шаром, которые менее чем за секунду выросли в размерах до небольшой легковушки, и понеслись в сторону бедного Козыря. Тот, явно не пришедший в себя после простого энергетического удара, когда увидел три ослепительно полыхающих шара, каждый пару метров в диаметре, летящих к нему, совсем расклеился. Однако смерть первого помощника одного из Советников не входила в мои планы - поэтому я запустил все три плазменные сферы вертикально вверх, картинно подняв руку с вытянутым указательным пальцем к небу. А сила, что в таком количестве была разлита вокруг, начала быстро стекаться ко мне - нечего разбрасываться таким богатством!
  Итогом короткого - не более пяти секунд поединка, остался Офицер с совершенно ошарашенным взглядом и дрожащими коленями, да глубокие борозды с быстро остывающими алыми краями, оставшиеся от применения огненной магии. Совет в полном составе стоял у стеночки горсовета, провожая глазами летящие ввысь шары плазмы. Полагаю, с тем зарядом, что я вложил, они вполне себе могут добраться и до космоса...хмм...а не перестарался ли я? Дадим уважаемым просвященным время прийти в себя...пускай успокоят нервы.
  
  
  
  
  14.
  - Как думаешь, Коко, смог бы Виктор справиться с местными боссами? Ведь кроме откровенных слабаков здесь есть довольно сильные Офицеры, с которыми даже ему пришлось бы повозиться. А он далеко не мастер затяжных боев - его стихией была быстрая схватка: удар - труп, удар - труп. Здесь так не получится. Что скажешь, дружище? - я скосил глаза на обезьяна, сидящего в кресле напротив в позе Роденовского мыслителя. Ответа от своего мохнатого Миньона я не ожидал, и общался больше с самим собой, коротая время в беседе с умным человеком. Но Шимпанзе был призван мной не просто так, а для дела - я решил начать первичную обработку его ментального поля с целью последующего внедрения необходимых для преобразования личности директив. Опыт Николая Юрьевича, которым он любезно поделился (еще бы он не поделился со своим Хозяином!), пришелся как нельзя кстати: все же построение личностной матрицы для простого животного, пускай и пережившего Вторжение - та еще морока и головная боль!
  Я решил несколько изменить известный мне алгоритм действий для создания киборга, и ввел в него несколько новых элементов. Само собой, было бы намного легче создать цельный трафарет, в соответствии с которым изменялась бы личность Коко - так делал лидер Белогорска. Однако я решил пойти дальше, и пропустить своего Миньона сразу через несколько призм! Да, пускай это было намного опаснее и на несколько порядков сложнее, однако результат должен окупиться!
  Один за другим загружая в энергетику питомца маяки, я надеялся, что впоследствии они объединятся в единую систему, которая, в свою очередь, начнет изменять Ауру животного соответствующим образом. Непростая, практически невыполнимая для новичка работа...однако благодаря Николаю Юрьевичу я владел всеми необходимыми знаниями, которые не терпелось применить на практике.
  - Ух-ух-у! А-а-а! - интонация, с которой ко мне обратилось животное, не оставляла сомнений - Коко плевать на Виктора, он до глубины души возмущен происходящими в мире изменениями, и в первую очередь произволом со стороны армады демонов. Я согласно кивнул, разводя руками:
  - Ну а что поделать, Коко? Жизнь - несправедливая штука!
  Я не особо скрывал призыв Миньона - появление из ниоткуда примата с Аурой, по характеристикам больше подходящей какому-нибудь слабому Офицеру, должно стать для Советников и их подчиненных лишним поводом для размышлений в мою пользу. Пускай поломают головы, пытаясь сообразить: кто этот Коко такой, откуда взялся и как к нему относиться?
  После демонстрации моих способностей на площади Совет продолжился, однако на сей раз в практически полном составе: явились даже те Советники, которые сперва проигнорировали приглашение седобородого Аскета, посчитав его тревогу надуманной. Новость о грядущей войне превратилась из глупого слуха во вполне реальную угрозу, которая быстро собрала лидеров Харькова в одном месте. Целый час они терзали вашего покорного слугу, пытаясь выведать неизвестные мне детали плана коварного Альфы. Ничего нового я им не сообщил, однако смог озадачить: Альфа вместе со своей армией собирается двигаться на юг, параллельно завоевывая все, что будет попадаться ему по пути, и противостоять нашествию смогут лишь те, кто найдет в себе силу держаться вместе. Я искренне не хотел захвата Харькова лидером Воронежа, ведь тогда развалится система, при которой у простых измененных есть возможность жить, пускай и в роли рабов. Философия Колизея такого просто не допустит, а самоубийственному Договору плевать на личное мнение ее создателя...
  Работа по формированию личности у Коко займет довольно много времени - по приблизительным прикидкам мне потребуется не менее пяти сеансов для внедрения всех призм - так я решил назвать набор ментальных образов, составляющих в совокупности матрицу личности. Не стоит забывать о том, что каждый раз обезьяну будет нужно время, чтобы привыкнуть к изменениям, которые должны происходить с его энергетикой и телом постепенно. Вместо использования одной единственной матрицы я решил использовать сразу несколько: одна будет отвечать за понятие 'добра и зла', вторая - за эмоции, третья - за состояние физического тела, и так далее. Работы много, но она нескучная и очень перспективная - маяки на удивление плавно входили в сознание Коко, не вызывая у того никакого негатива, и устраивались в глубинах его Ауры, засыпая до поры до времени. Отлично!
  От любования своей работой меня отвлекли приближающиеся к комнате, в которой я ожидал окончания Совета, шаги. Судя по всему, боссы наконец-то изволили договориться, и теперь мне предстоит выслушать их решение. На сей раз я не запускал шпионов, целиком отдавшись работе с приматом, и не знал, что меня ожидает. Неизвестность даже слегка будоражила - что же придумали Харьковские боссы? Я отозвал Коко в свой домен, заставив его тело бесследно раствориться в воздухе, и повернулся в сторону двери, не поднимаясь с удобного дивана.
  Та распахнулась, и на пороге появился Вано - ближайший помощник Пророка - одного из Советников, который отсутствовал на первом собрании. Довольно сильный Офицер, кстати, однако его Хозяин заслуживал более пристального внимания, ведь при личной встрече я заметил то, чего не смогли сообщить глупые дроны. Пророк был единственным Высшим Офицером среди всех людей, входящих в Совет. Его Аура имела очень странное свойство, которое я не сразу заметил - она будто переплеталась с энергиями окружающего мира. Все, что находилось в радиусе нескольких сотен метров вокруг него: земля, воздух, растения, даже измененные - включая Советников, не избежали этого. Ни за что не поверю, что он способен сознательно контролировать настолько большие объемы энергии - скорее всего, это пассивное свойство его Ауры, обусловленное высшим званием. Любопытно, что это за способность? Одно я знал наверняка - я был в состоянии сопротивляться ей, не допуская контакта со своей энергетикой.
  Вано бросил быстрый взгляд по сторонам, пытаясь сообразить, куда мог пропасть присутствующий здесь мгновение назад Офицер, но быстро понял, что это бесполезное занятие, и раздраженно поджал губы, будто признавая за мной право иметь свои собственные секреты:
  - Советники приняли решение. Иди за мной.
  Я покладисто кивнул и встал с дивана, следуя за немногословным проводником по широкому коридору.
  Пока что мой план реализовывался в рамках предусмотренной погрешности: первый пункт - собрать всех Советников в одном месте - выполнен. Второй пункт - убедить местных лидеров в том, что Альфа может стать их самой большой проблемой со времен Вторжения - выполнен. Третий пункт - заинтересовать в информации, имеющейся у меня - выполнен. Теперь нужно суметь выгодно обменять ее на знания, имеющиеся у Совета.
  После того, как я запустил в космос три плазменных шара, к зданию Горсовета сбежались те Офицеры, которые не явились на зов лидера Аскетов. Ну еще бы - пропустить мимо своего внимания такой мощный всплеск энергетики, который я обеспечил, они никак не могли! Тогда-то мне и удалось посмотреть на всех Советников Харькова лично. На последующем Совете я старался построить диалог таким образом, чтобы узнать о каждом из них как можно больше. К сожалению, пользоваться моим козырем - ментальной сферой, я не мог, и приходилось рассчитывать на имеющиеся у меня навыки красноречия. Практика показала, что собеседники владели языком гораздо лучше меня, и я едва не выболтал все, что знал! Пришлось спешно ставить условия: баш на баш! Справедливый обмен: я обеспечиваю их информацией об Альфе, рассказываю о его мотивации и некоторых способностях, о количестве людей под его началом, а они в свою очередь делятся своими секретами. После этого резко посмурневшие Офицеры отправили меня в другое крыло здания, дабы я своим присутствием не влиял на их решение. Думаю, какие секреты я имел ввиду, они и сами понимали - редкий Офицер останавливался в своем развитии на совершенствовании тела и наборе как можно большего количества Миньонов. Каждый имел какой-то джокера в рукаве: у кого-то это была перекачанный физический аспект Ауры, кто-то предпочитал решать проблемы с помощью внушения, а кто-то целиком полагался на животных-мутантов. Уверен - двадцать два измененных, которых мое появление собрало под одной крышей, могли рассказать мне много интересного.
  К чести Пророка, который и был инициатором моего удаления из зала Совета, никакого конвоя ко мне не приставили. Единственно, до нужного помещения меня провел молчаливый Вано, который ушел сразу после того, как я затворил за собой дверь, бросив напоследок:
  - Подожди здесь. Я позову.
  Теперь мы шли в обратном направлении, и глядя на спину идущего впереди Офицера я гадал - что же они решили? Оставят ли они при себе свои секреты, позволив Альфе взять контроль над городом, или все же наступят на горло своей гордости, поселившись знаниями, которые мне могут и не понадобиться?
  Когда до толстых створок дверей, закрывающих вход в зал Совета, осталось идти с десяток шагов, я ощутил сильное энергетическое напряжение, исходящее от помещения впереди и нарастающее по мере приближения к нему.
  Толстые створки дверей отворились, и меня окатила волна силы - видимо, дебаты были жаркими! Плотность энергии превышала все разумные пределы, а у порога без чувств лежал один из подчиненных Офицеров, имени которого я не знал. Судя по отсутствию крови на полу и стабильной Ауре лежащего - измененый был жив, но находился без сознания. Присмотревшись, я заметил вокруг него энергетику, принадлежащую Пророку. Любопытно...
  С беззаботным видом я перешагнул через неожиданное препятствие и прошел к ближайшему свободному месту, которых за длинным столом было предостаточно. Улыбнувшись поочередно стоящему слева Терминатору и справа - Волшебнику, я уселся на стул. Прямо передо мной оказался Офицер с благородным прозвищем Крыса, которое его, впрочем, ни капли не смущало. Еще при первой встрече я проникся к нему не самыми положительными эмоциями - застывшее на узком лице выражение брезгливости в сочетании с бегающими крохотными глазками наводило на мысли о его дрянном характере, а прозвище, которое я узнал чуть позже, лишь подтвердило мои опасения. Однако последний проникся ко мне дружескими чувствами - это произошло сразу после моего поединка с Козырем - Миньоном Купца. Видимо, их отношения оставляли желать лучшего, особенно если вспомнить о конфликте между Козырем и неизвестными мне подчиненными Крысы, окончившимся смертью последних.
  Мужчина кивнул мне, будто старому приятелю - пришлось ответить тем же.
  Дождавшись, когда входная дверь закроется, Аристарх встал со своего места, и прочистил горло:
  - Господа, о нашем решении поведаю я...
  Я повернулся к нему, ощутив легкое напряжение где-то в районе живота - сдается мне, не всем пришлось по нутру то, к чему пришли уважаемые Советники. Ну, послушаем, чего они напридумывали...
  - ...Денис, друг мой, привела тебя сама судьба в Харьков! Ведомый высшими силами, став невольным их посланником, ты весть ужасную принес о войне грядущей. Признательны мы тебе, и выражаем благодарность... - он сделал небольшую паузу, будто предоставляя возможность остальным согласиться с этими словами, однако никто не издал и звука - взгляды присутствующих переходили с меня на выступающего и обратно в тишине. Отчего-то никто не ощущал себя обязанным проезжему Офицеру. Аристарх продолжил:
  - Помочь нам ты можешь, однако хочешь за это плату получить... Что ж, это понятное желание.
  Я вздохнул про себя - любит старик почесать языком, ой любит...давай уже, переходи к главному!
  - Мы долго обсуждали предложение твое, и было принято решение непростое нами. С большой грустью сообщаю тебе о том, что никто из двадцати двух присутствующих здесь Советников не готов раскрыть свои секреты... - Аристарх прищурился и ухмыльнулся в бороду, а я сложил два плюс два и пришел к единственно верному выводу: единственным Советником, отсутствующим в данный момент в здании Горсовета, был Блоха. Я бросил косой взгляд на Крысу - тот заметил, и широко ухмыльнулся, обнажив длинные, будто взятые у вампира, клыки. Понятно...выходит, лежащий позади меня измененый является доверенным лицом Блохи, которого тот по каким-то причинам послал вместо себя. Хмм...выходит, они решили пойти навстречу Крысе и отдать соперничающего с ним Блоху мне в жертву? Я поднял руку, будто школьник на уроке, и с невинным видом поинтересовался:
  - Если я все правильно понял, вы решили с моей помощью избавиться от проблемного просвященного?
  Судя по эмоциям, что я ощутил от тех Офицеров, которые не могли полностью контролировать свои эмоции, я попал в точку. Хмм...однако даже так - я могу немало на этом поиметь!
  - Мне казалось, я озвучивал совсем другие условия. Но, предположим, чисто гипотетически, что я соглашусь. Но согласится ли один из Советников, который, я уверен, является довольно сильным просвященным, на такие условия? Сдается мне, вы переоцениваете его любовь к Харькову.
  Бас, раздавшийся слева, заставил обернуться к Терминатору.
  - Не торопи события, Денис, сперва выслушай наше предложение. Отец еще не закончил.
  Пожимаю плечами и поворачиваюсь к старику. Тот терпеливо продолжает:
  - Если ты захочешь сразиться с Блохой, тебя никто из нас не осудит. Но суть нашего предложения заключается в другом: мы предлагаем тебе занять место Блохи. Его территория, его люди... И, если будет на то твоя воля - его голова.
  Я передернул плечами - воспользовавшись отсутствием коллеги, хозяева Харькова единогласно слили бедолагу. Их не остановило даже присутствие его Миньона на Совете! Кстати...
  - Думаю, что Блоха уже в курсе произошедшего - вы не боитесь ответных действий?
  - Он не в курсе. Все, что он знает, так это то, что один из его людей, посланных на Совет, по каким-то причинам не отвечает на вызов.
  Я внимательно поглядел на Пророка, который решил ответить мне на вопрос, и возразил:
  - Связь между Хозяином и Миньоном не так просто заблокировать.
  Советник простодушно улыбнулся:
  - А я и не говорил, что это было просто! Денис, давай не будем отвлекаться на посторонние вопросы и вернемся к главному. Отец озвучил наше предложение - что скажешь? Учти - мы все сильно устали и не готовы к обсуждению альтернативных вариантов.
  Черт, значит я не смогу выторговать для себе что-то еще в дополнение к уже предложенному - досадно.
  - Я уже говорил о том, что тороплюсь, поэтому не могу терять время на...то, чем обычно занимаются Советники. Но с ходу отказываться от предложения было бы невежливо, поэтому... - я на секунду замолчал, задумавшись. Даже если у Блохи есть всего несколько десятков подчиненных, которых я могу перепрошить на нового Хозяина - то бишь себя, это уже будет отличным результатом. Однако я хотел взять по-максимуму!
  - ...поэтому мне хотелось бы уточнить кое-какие моменты. Во-первых, как вы гарантируете мне лояльность бывших подчиненных Блохи?
  - Смерть Хозяина сделает их послушными.
  Вот, значит, как они хотели решить эту проблему.
  - Ладно...а не окажусь ли я на месте Блохи, соглашаясь на ваши условия? Ведь у меня есть свои дела, которые я не намерен откладывать - именно поэтому, кстати, я изначально требовал того, что в любом случае останется со мной - знаний.
  - Это категорически невозможно. Исключением будет Блоха - если сможешь сделать из него своего последователя - у тебя появится шанс...
  Наверняка этот вариант не рассматривался ими всерьез - откуда им знать о Ластике и о имеющемся у меня опыте в энергетической транспланталогии?! Вот только было бы ради чего стараться...
  - А насчет своей безопасности можешь не волноваться. Ручаюсь - твои будущие подчиненные останутся твоими, а на территорию нового Советника в течение месяца минимум никто не посмеет покушаться. Мы все готовы гарантировать это. - Пророк обвел тяжелым взглядом остальных людей, будто ожидая возражений. Само собой, их не последовало - все уже было решено.
  - Если ты согласен на наше предложение, тогда хотелось бы услышать более подробную информацию касательно Альфы и всего того, о чем ты упоминал недавно.
  Я скорчил разочарованную мину, будто размышляя - а нужен ли мне этот геморрой с новыми подчиненными, новой территорией, которая по факту мне и даром не нужна, с проблемами, которые наверняка на меня посыпятся, стоит мне занять пост Советника. Остальные терпеливо ждали, что я скажу. Наконец, через десять секунд тишины, я пробормотал, будто пытаясь договориться с самим собой:
  - Настроить против себя одного из сильнейших просвященных...в обмен на горстку Миньонов сомнительной силы и ненужный пост Советника?
  На скулах Пророка заиграли желваки, когда он услышал мои слова. Для присутствующих я был всего лишь парнем, которому повезло обладать нужной информацией, и который пытается подороже ее продать. Ну еще бы - чужую выгоду всегда легче считать! Я доказал, что моей оценке можно верить, однако они не желали платить за нее адекватную цену. Или, быть может, просто задумались о том, что все сказанное мной может быть ложью? Ладно, проблема не того калибра, чтобы гнуть пальцы, поэтому возьму то, что мне любезно предлагают, и отвалю по-тихому. Не хотелось бы разделять судьбу Блохи, а то я уже начинаю ощущать витающую в воздухе опасность:
  - Что ж, пускай будет по-вашему. Может, эта информация и в самом деле не стоит чужих тайн, и я переоценил ее? - я пожал плечами, и добавил:
  - Я согласен на ваши условия, но хотел бы разобраться с Блохой сам, без чьей-либо помощи. А теперь, раз уж мы договорились, настало время выложить свои карты на стол: кто такой Альфа, какими силами обладает, насколько велика его армия, какие цели он преследует и какими методами готов их добиваться. На мой взгляд, телепатия подходит для передачи сведений такого рода больше, чем язык, но вы вряд ли согласитесь на это. Поэтому слушайте внимательно и не стесняйтесь задавать вопросы...
  Следующие пол часа я в подробностях пересказывал все, что знал об Альфе и о чем догадывался: в том числе об источнике его могущества - самоубийственном Договоре. Альфа и без него являлся сильным Офицером, но использование Закона подняло его на гораздо более высокий уровень. К моему удивлению, в Совет входили измененные, которые даже не знали о существовании такого способа усиления - пришлось уделить объяснению этого феномена довольно много времени. Это было непросто, учитывая, что я и сам не до конца понимал механизм его действия. Однако, стоило только намекнуть, что я способен научить использовать Договор, как интерес к моему рассказу резко подскочил. Первым инициативу проявил Купец, который обратил на себя внимание остальных Советников, прервав мои туманные объяснения:
  - Денис, а ты любого человека сможешь научить такому фокусу? Если я, например, предложу тебе Козыря в качестве ученика, ты справишься? И сколько времени на это потребуется? Против такого, как Альфа, любые методы будут хороши.
  Ко мне обратилось три десятка пар глаз, и в каждом читался один единственный вопрос: сможет ли? Я окинул взглядом потенциального ученика:
  - Хотите, чтобы я помог освоить Договор вашему подчиненному? Это возможно. Вот только одних слов для этого будет недостаточно, сами понимаете - потребуется ментальный контакт, которого вы опасаетесь. Другого пути увы - нет.
  В глазах Козыря вспыхнула плохо скрываемая злоба - позор, которому я подверг доселе непобедимого воина, все еще тревожил его самолюбие.
  - Я и сам, бывает, пользуюсь этим преимуществом. Скажу даже больше - если бы не научился пользоваться - то погиб бы в самом начале своей новой жизни... - я выдержал драматичную паузу, и веско добавил:
  - Я смог прикончить тварь на второй день Вторжения, будучи при этом абсолютно безоружным. И все только благодаря Договору - вот насколько он может быть полезен.
  Эти слова смогли произвести нужное впечатление: глаза Советников и многих стоящих за их спинами Офицеров округлились в удивлении. Еще бы - убить Демона на следующий день после Вторжения - это больше похоже на фантастическую выдумку. А о том, что я уже тогда владел кое-какой магией и едва выжил, им знать не обязательно.
  Теперь присутствующие несколько по-иному взглянули на возможности, предоставляемые Договором. Если он дал простому человеку такую силу, то какую же мощь он способен подарить и без того сильному Офицеру?
  Я посмотрел на Пророка - Высший Офицер не мог не знать о Договоре, однако делал вид, что сказанное мной для него - новость. Он не верит в предложенную мной возможность обучения? Или просто не хочет демонстрировать остальным свое знание? Что ж, мне в любом случае так будет проще.
  - Научи Козыря. Я согласен на твое предложение. - Купец аж привстал со своего места, пристально глядя на меня. Я прямо ощутил исходящее от него давление - вряд ли он делал это сознательно, зная о скрываемом мной могуществе. Остальные напряженно ожидали моей реакции, пытаясь сообразить, как изменится расклад сил в Харькове после моего вмешательства в их жизнь. Что ж...
  Я отрицательно покачал головой, чем заставил Советника буквально закаменеть, и пояснил:
  - Я не могу просто подарить столь ценную информацию - думаю, это очевидно. За Блоху и бесполезный для меня пост Советника я уже заплатил - сведениями об Альфе. Предлагаю вспомнить мое прошлое предложение, и вновь задуматься о нем. Раз уж судьба города вас не тревожит, быть может вас сможет заинтересовать вопрос увеличения личной силы?
  Пророк заерзал на своем месте, осматривая напряженные лица своих коллег. Ну еще бы - теоретически я могу поднять всех присутствующих на новый уровень силы, что не может его радовать. Хотя, учитывая то, насколько опасен может быть Договор...возможно, он рассчитывает на то, что Офицеры переоценят свои силы, и прикончат сами себя? Или друг друга? Впрочем, какое мне до этого дело?! Я тряхнул головой и вопросительно посмотрел на Купца. Тот решительно встал со своего места, заставив Миньона посторониться, и обратился к другим Советникам подчеркнуто официальным тоном:
  - Раз уж мы решили все вопросы, касательно Альфы, я покидаю этот Совет. - после чего решительно посмотрел на меня:
  - Я согласен на твои условия. Как только освободишься, Козырь проведет тебя в безопасное для передачи информации место.
  Он несколько мгновений неподвижно стоял на одном месте, будто ожидая возражений, и, не дождавшись их, развернулся и быстрым шагом покинул зал, оставив вместо себя своего подчиненного. Я, признаться честно, не понял, почему он решил так спешно оставить Совет, но решил не придавать этому особого значения, и повернулся к оставшимся сидеть на своих местах с простым вопросом:
  - Еще желающие есть?
  Желающие были: вторым откликнулся, как ни странно, Святогор по прозвищу Терминатор. Бесспорно, больше всего я хотел обладать секретами Пророка - способности Высших Офицеров интересовали меня давно и сильно, но до сих пор не удавалось подобраться к ним. Черт побери, когда же я стану таким же? Неужели рогами не вышел? Однако вышеупомянутый измененый никак не проявил своего интереса - ожидаемо. Крыса встал с места:
  - Если этот Договор и впрямь может дать простому человеку силу, чтобы противостоять монстру, то я хочу обладать этой силой.
  Таким образом, на мое предложение откликнулись все Советники, кроме Пророка, Аристарха и Волшебника. Первый, скорее всего, и так умел пользоваться усилением, второму оно было неинтересно, а третий...его мотивов я не знаю.
  До территории Купца я ехал с комфортом - за рулем мощного внедорожника сидел Козырь, то и дело бросающий на меня косые взгляды, полные подозрения. Между делом я узнал адрес, по которому располагалось безопасное для передачи информации место, и теперь контролировал наш маршрут с помощью нескольких десятков дронов - просто на всякий случай. В какой-то момент мне надоели взгляды водителя, и я нарушил гнетущую тишину, тянувшуюся с самого Совета:
  - Боишься, что я сделаю с тобой что-то не то?
  Офицер ответил быстро, будто долго ждал этого вопроса:
  - Я не тебя боюсь. Я боюсь не оправдать ожиданий начальника.
  - Думаешь, Договор не сможет сделать тебя сильнее?
  - Думаю, он не сможет сделать меня сильным настолько, насколько ты обещаешь.
  Я усмехнулся:
  - Считаешь, мои слова были сильно приукрашены?
  - Именно так. Я не верю, что мощь, которую ты показал, исходила от Договора. - Офицер оглянулся на мое насмешливое фыркание:
  - Я сказал что-то смешное?
  - Очень смешное, если честно. Но кое в чем ты прав - я даже не думал пользоваться Договором в том поединке, ведь в этом не было необходимости. Сила, которую ты увидел, была моя собственная, без посторонних бонусов...
  Мужчина нервно облизнул губы, вновь покосившись на меня:
  - В Воронеже все просвященные такие сильные?
  Я опять усмехнулся:
  - Нет, я - исключение. Может, именно поэтому Альфа и отпустил меня? Кто знает...
  Козырь ничего на это не сказал, свернув в сторону от того маршрута, который контролировали мои дроны. Я больше по привычке прислушался к своим ощущениям, и уловил легкое энергетическое напряжение вокруг Ауры водителя. Слишком легкое и незаметное, чтобы он ощутил его. Однако недостаточно тонкое для меня. Желания вмешиваться в игры местных боссов не было никакого, поэтому я решил вмешаться:
  - Ты не ощущаешь ничего странного?
  Козырь настороженно оглянулся на меня, и пожал плечами:
  - Что ты имеешь ввиду? Я ничего не...- внезапно его глаза остекленели, и он неловко дернулся, заставив автомобиль вильнуть из стороны в сторону, и добавил лишенным эмоций голосом:
  - Я ничего не ощущаю. Я просто еду вперед, как и приказал начальник. Просто еду. Так мне было приказано. - каждое предложение он сопровождал кивком, будто соглашаясь с чьими-то словами. По некоторым характерным признакам я смог определить хозяина чужой Ауры, и попытался расслабиться: вряд ли Пророк - а это был именно он, хочет меня убить - иначе воздействовал бы непосредственно на меня.
  Внедорожник свернул в переулок и плавно остановился. Козырь потянул на себя рычаг тормоза и повернулся ко мне:
  - Вдруг что-то случилось с колесом? Нужно проверить.
  Я кивнул, осторожно сканируя окрестности в поисках Высшего Офицера. Тот прятался в десятке шагов впереди, в подъезде одного из пустующих домов, оплетенного изумрудным мхом до окон первого этажа. Что ж, не будем заставлять Пророка ждать - раз уж он решился перехватить контроль над чужим Миньоном, значит, разговор предстоит серьезный. Снаружи донеслось задумчивое:
  - Так я и думал... Колесо спустило... Придется менять! - я вышел из автомобиля, и оглянулся на разговаривающего с самим собой Козыря, который попинывал и в самом деле спущенное левое заднее колесо. Совпадение? Не думаю...
  Ладно, пускай ковыряется.
  Несколько шагов вперед, и я вхожу в полумрак подъезда. Дверь медленно закрывается за моей спиной, и навстречу из темноты выступает фигура:
  - Прошу прощения за столь необычное приглашение, но других вариантов организовать личную встречу не было времени.
  Я с сомнением опустил взгляд на протянутую навстречу ладонь, но пожал ее - весьма необычный для нового мира жест вызвал легкую ностальгию:
  - Я так понимаю, Купец с Отцом не знают о ней?
  Пророк понимающе усмехнулся, скосив глаза на тускло светящуюся поросль:
  - Ты весьма проницателен, Денис. Всего несколько часов в городе, а уже сообразил, что к чему. Впрочем, твои невидимые разведчики должны были значительно облегчить добычу нужной тебе информации. Можешь не волноваться, эта встреча необходима больше мне, чем тебе, поэтому она останется тайной для посторонних. Только Отец в курсе происходящего - мы с ним заодно.
  Я вытянул губы трубочкой в показном удивлении, которое, по факту, не было таким уж наигранным:
  - О, Вы и моих малышей заметили? - факт раскрытия одного из моих козырей ставил меня в невыгодное положение. А что, если боевые консервы для него так же не секрет?
  Мужчина пояснил:
  - Отец обратил внимание на подозрительные сгустки энергии, которые появились из ниоткуда по всему городу, а я решил заняться их исследованием. Однако до сего момента у меня не было уверенности, что они являются твоими созданиями. Весьма интересная придумка, которая заслуживает отдельной похвалы - впрочем, сейчас не об этом. - легкая улыбка пропала с его лица, заставив меня несколько напрячься - я никак не мог просчитать стоящего передо мной человека. Несмотря на скромный объем Ауры, он все же был Высшим Офицером, а это кое-чего да стоит!
  - Я внимательно слушаю.
  Собеседник удовлетворенно кивнул:
  Тогда не буду тянуть - замена колеса не займет у Козыря много времени. Для начала позволь задать тебе один простой вопрос: относишь ли ты себя к категории истинных просвященных?
  Пророк однозначно имеет ввиду Высших Офицеров, до уровня которых я, увы, пока не дорос. Качнув головой из стороны в сторону, я попытался сообразить, куда ведет собеседник:
  - Нет, не отношу.
  Мужчина удовлетворенно кивнул, распространяя вокруг себя волны покоя и какой-то легкой, едва уловимой апатии:
  - Однако вскоре ты станешь таковым - думаю, этот факт не вызывает у тебя самого сомнений. Перейду к сути: одной из моих способностей, как истинного просвященного, является возможность предвидеть будущее. Я в мельчайших деталях могу видеть события, которые произойдут в ближайшем будущем, и довольно точно могу определить события, свершения которых нужно ждать довольно долго. Однако тебя я в своих видениях не вижу. Этому может быть лишь два объяснения: либо ты мертв, - он иронично поднял бровь, будто показывая, насколько эта мысль абсурдна, и добавил:
  - ...либо я не могу следить за тобой. А это может быть лишь в том случае, если наши силы сопоставимы. Поэтому до сих пор я считал, что ты уже достиг ранга истинного просвященного, особенно, учитывая ту силу, которую ты использовал против Козыря. У бедняги не было и шанса, я прав?
  Я предпочел промолчать, предлагая собеседнику продолжить. Тот кивнул:
  - Ну хорошо. В любом случае, к сути разговора это относится косвенно. Ты - сильный просвященный, который в самой ближайшей перспективе станет весьма могущественным истинным - это ясно как день. Перерождение повлечет за собой массу новых возможностей, но тебе нужен толчок для перехода на новый уровень, Денис...и я готов подтолкнуть тебя. Истинный твоей силы - очень ценный союзник...
  Последние слова сразу же опустили меня обратно на землю: где там обычно лежит бесплатный сыр? Правильно - в мышеловке. Не думаю, что он удовлетворится моей искренней благодарностью, если я соглашусь на его условия - чего я категорически не собирался делать:
  - А что взамен?
  Собеседник прикрыл глаза:
  - Встреча с тобой обусловлена лишь одной причиной, и ей является грядущая война.
  Его ответ меня несколько обескуражил. Неужели Альфа тревожит Пророка настолько сильно? Я поспешил озвучить эту мысль:
  - Альфа, конечно, соперник опасный, однако я не обманывал, когда говорил, что Совету под силу его остановить. И это не моя война...
  Мужчина отрицательно, и, как мне показалось, с некоторой досадой покачал головой:
  - Ты ошибся дважды. Первый раз, когда предположил, что объединенных сил Совета хватит для прямого противостояния Альфе, а второй раз, когда решил, что мои слова о войне связаны с его эгоистичным желанием жить. Позволю себе немного раскрыть карты: путь тирана из Воронежа так или иначе скоро окончится - правда, я не знаю, как точно это произойдет. Альфа приходится первенцем той войны, о которой говорю я. Он - всего лишь предвестник третьей мировой...один из многих таких же, как он.
  Я заметил, что поневоле задержал дыхание - настолько сильное действие на меня оказали слова Пророка.
  - С каждым днем я вижу это все четче - пройдет совсем немного времени, прежде чем мы крепко встанем на ноги, и обратим свои взгляды на тех, кто вокруг нас. Наше общее будущее можно уверенно назвать третьей мировой войной, Денис, и, боюсь, она может быть пострашнее ядерной.
  Мы - это Высшие Офицеры? Они будут воевать друг с другом?!
  Я передернул плечами - картина, которую создавал высший, вызывала какую-то внутреннюю дрожь вкупе с твердой убежденностью в правоте его слов. Неужели это и есть те самые 'круги на воде'?
  - Понимаю, о чем Вы...
  - Надеюсь на это, потому что мирного времени остается все меньше, и не факт, что мне удастся успешно противостоять другим истинным.
  Я ухватился за его оговорку:
  - Вы знаете о других истинных, кроме Альфы?
  - Разумеется... Они тоже знают или, по меньшей мере, догадываются о моем существовании. Знают, насколько я силен, знают о том, где я живу, знают, что я могу предпринять...
  Эти слова в очередной раз показали мне, насколько Высшие сильнее простых Офицеров.
  Я не умею заглядывать в будущее, но что, если попытаться спрогнозировать ближайшее будущее? Однажды опасность, которая держала Офицеров в одной упряжке, исчезнет - чем тогда займутся сверхлюди? Не станет ли им тесно? Не захочется ли власти сверх имеющейся?
  Пускай я ликвидатор в прошлом, пускай у меня в Миньонах сидит могущественный Демон, пускай есть еще пара тузов в рукаве, вроде собственного домена, куда я смогу смыться в случае опасности...однако что я реально смогу противопоставить сопернику такого масштаба?! Даже Виктор, которого не назвать Высшим даже с большой натяжкой, легко противостоял Ластику и прочим заклятьям из моего арсенала! Что уж говорить о таком, как Альфа?
  Я вздрогнул, неожиданно вспомнив, что стоящий передо мной человек является таким же Высшим. Пророк отрицательно качнул головой:
  - Быть истинным вовсе не означает обладать невероятным, всесокрушающим могуществом. Я и близко не так силен, как Альфа, поэтому даже при моей поддержке Совету не выстоять против него, если столкновение все-же произойдет.
  - Тогда что насчет ваших слов об окончании его пути? Кто-то другой сможет дать ему отпор?
  Я попытался прикинуть, кто из встреченных мной Офицеров сможет сделать это, и быстро понял, что таковых нет.
  Высший пожал плечами:
  - Пускай я не вижу Альфу в своих видениях, однако я могу ощущать последствия его действий. Ты был прав - вскоре он направиться на юг, повторяя твой маршрут. Однако до Харькова не дойдет. Причина мне неизвестна, по крайней мере пока.
  Я пробубнил себе под нос:
  - Круги пропадут...
  - Какие круги?
  - Круги на воде от брошенного камня. Отголоски действий Альфы.
  Пророк кивнул:
  - Очень точно сказано!
  Я не стал говорить о том, что это выражение принадлежит обсуждаемому нами Офицеру. Просто подумал о том, кто из этих двоих может дальше заглядывать в будущее.
  - Давайте все же вернемся к нашему разговору - зачем вы пригласили меня?
  Пророк одарил меня тяжелым взглядом:
  - В новом мире выжить в одиночку будет очень сложно. Практически невозможно. Истинные будут сражаться с себе подобными за влияние, за последователей, за власть... Я уже понял, что ты ничем не скован, и держишь свою жизнь в своих собственных руках, не доверяя ее слепой судьбе. Это очевидный признак силы, которым должен обладать любой истинный. Если в двух словах - мне нужна твоя лояльность.
  Такого я не ожидал! Чтобы Высший Офицер, один из лидеров Харькова, просил у меня даже не поддержки, а просто одобрения? Пускай и в свете тех событий, о которых он рассказал, это выглядит...странно:
  - Что вы понимаете под лояльностью?
  - Наши цели во многом сходятся, поэтому я предлагаю совместить усилия.
  В ответ на мой не понимающий взгляд Офицер уточнил:
  - За информацию об Альфе ты хотел получить доступ к нашим достижениям в области управления энергией природы, правильно? Я считаю, оно того не стоит, учитывая, что озвученная тобой информация никакой ценности для нас не имеет, ведь, как я уже упоминал, скорее всего Альфа даже не дойдет до Харькова. Я предлагаю равноценный обмен.
  А-а-а, вот, значит, что этот прохиндей имел ввиду!
  - Знания и умения, которые находятся вот здесь, - я ткнул указательным пальцем себе в висок, - ...добыты через боль, страдание и смерть. Я прошел через все это, сражаясь с Демонами, и знаешь, мне кажется, что ваши секреты их просто не стоят! - о, как заговорил! Не иначе проснулся мой внутренний демон! Однако Пророка мои интонации не обескуражили:
  - Я не предлагаю обмен здесь и сейчас. Мы с тобой недостаточно хорошо знакомы для таких широких жестов. Однако со своей стороны я готов дать аванс в счет наших будущих дружеских отношений. Что скажешь?
  Я нахмурился, задумавшись. Мысли о бесплатном сыре все еще тревожили мое сознание, однако отказаться от помощи из-за пустых подозрений, ничего по факту не теряя? Не я ли одержим идеей превращения в Высшего Офицера? Не я ли обещал себе использовать любой способ, чтобы стать сильнее?
  - Раз уж пошел такой разговор, предлагаю перейти на ты...
  Пророк кивнул, и я тут же воспользовался его согласием:
  - Хотелось бы узнать немного больше о твоем авансе. Расскажи подробнее, что ты имеешь ввиду?
  Несколько секунд Пророк молчал, соображая, с какой стороны подступиться:
  - Кхм, разговор пошел немного не по плану. Я рассчитывал на более...быструю положительную реакцию...
  - Это было очевидно, учитывая атмосферу, которую ты так старательно создаешь вокруг нас. Увы, я не так прост, и со мной этот трюк не пройдет.
  Пророк дернул щекой - мое замечание явно показалось ему излишне грубым, однако он решил все же объясниться:
  - У нас не так много времени, как хотелось бы - только поэтому я решился на... - взмахом руки я прервал собеседника:
  - Ты принадлежишь к категории истинных просвященных, для которых использовать подобные методы - обычное явление, поэтому можешь не объяснять мне свое поведение. До какого-то момента ты считал меня равным себе, поэтому решился на встречу. Затем ты узнал, что я стою на одну ступень ниже, и начал действовать так, как привык. - я поднял брови, ожидая возражений...которых не последовало. То ли времени для выяснения истины действительно не оставалось, то ли Пророк решил не развивать конфликт - он лишь кивнул:
  - Тогда предлагаю ускорить процесс. Отец рассказал о способе, с помощью которого вы общались друг с другом - предлагаю использовать его, если ты не против.
  Я был категорически за такой вариант общения: во-первых, он значительно ускорит обмен информацией, во-вторых, позволит оценить уровень владения Высшим Офицером энергией ментальной сферы, ибо продемонстрированная им методика создания атмосферы выглядела удручающе примитивно. Ну а в третьих, такой способ обеспечит мою безопасность, ибо ощущать на себе чужое воздействие было не очень комфортно.
  Я вытянул перед собой руку, и через мгновение над пустой ладонью появился дрон. Уверен, Пророк способен видеть невидимый конструкт не хуже меня. Оставив почтальона неподвижно висеть на равном расстоянии между нами, я опустил ладонь. Пророк хмыкнул, заинтересованно наблюдая за процессом создания конструкта:
  - Впечатляет. Я могу начать?
  - Конечно.
  Офицер медленно кивнул, и прикрыл глаза, сосредотачиваясь на создании соответствующего мыслеобраза. Ну-ну, поглядим, на что ты способен...
  Как я и подозревал, истинный работал с ментальной сферой намного быстрее и качественнее, чем Аристарх, который являлся обычным Офицером, однако не дотягивал до моих кондиций. Менее, чем через минуту он закончил формирование довольно сложного мыслеобраза, и внедрил его в дрона. Я тут же потянулся к своему созданию, и одним махом поглотил его, погрузив в специально созданную для таких целей буферную зону своей Ауры, где и занялся проверкой свежих данных. Чистота созданного Пророком мыслеобраза оставляла желать лучшего - то и дело я замечал рваные нити ассоциаций, прямо не относящихся к нашему разговору, однако в целом информационный пакет был довольно плотно упакован. Не обнаружив в нем ловушек и ментальных закладок, могущих угрожать моему сознанию, я взялся непосредственно за информацию, скрытую внутри.
  Всего через несколько секунд я знал достаточно, чтобы уверенно утверждать - Пророк не обманывает меня касательно своих возможностей. Он действительно может превратить меня в Высшего Офицера. Более того - он знает, каким образом можно совершить подобную операцию с практически любым Офицером! Пророк способен сделать из любого измененого сперва Офицера, а затем и Высшего?! От удивления я утратил концентрацию, вынырнув из чужих воспоминаний, и недоверчиво поглядел на стоящего передо мной в ожидании мужчину. Тот вопросительно поднял брови, и я ощутил исходящее от него легкое напряжение.
  - Что-то не так?
  - Нет, все в порядке... - я прикрыл глаза, возвращаясь к исследованию информационного массива:
  - Насколько я понимаю, ты можешь любого человека превратить в истинного. Зачем тебе нужен такой союзник, как я? Сделай их из преданных тебе людей - думаю, последователи для этой цели подойдут как нельзя лучше.
  На эти слова Пророк отреагировал кислой миной:
  - Это не так просто, как может показаться. Если я бы мог делать это с такой легкостью, мы бы не разговаривали. Мною движет в значительной степени личная выгода.
  - А со мной, выходит, проще?
  Мужчина поморщился, недовольный количеством задаваемых вопросов:
  - С тобой мне не нужно начинать с нуля, ты самостоятельно подошел к той грани, за которой ждет новая сила. Остался небольшой толчок... На самом деле, я удивлен, отчего ты еще не перешагнул ее.
  - Может, этому есть причина?
  - Не попробуем - не узнаем. Давай поторопимся, времени остается совсем ничего.
  Я знал, что мое Высшее Офицерство не за горами, однако ждать естественного хода событий не хотелось - впереди меня наверняка ожидают враги намного сильнее тех, с которыми я сталкивался до сего момента, и отказываться от помощи будет нелепо. Однако и бросаться в омут с головой не стоит:
  - Я согласен. Но с одним условием.
  Пророк ощутимо расслабился - главная задача выполнена, а условия...это всего лишь условия:
  - Чего ты хочешь?
  - Я хочу, чтобы за чистотой нашей сделки следил Закон. Или Договор, если тебе так будет понятнее...
  Истинный кивнул практически сразу, не раздумывая:
  - Я согласен. У меня нет иных мотивов, кроме тех, которые я уже озвучил.
  Хмм... В воспоминаниях Пророка я не увидел ничего конкретного о Третьей Мировой, поэтому меня все же грыз крохотный червячок подозрения. Впрочем, делать нечего - я уже дал согласие, и не собирался забирать свои слова назад:
  - Как это будет выглядеть? Ты просто расскажешь мне, как ускорить процесс? Или положишь меня на операционный стол? Как происходит превращение?
  Офицер усмехнулся:
  - Для тебя никаких операций не потребуется, справлюсь и так. А как это будет происходить - увидишь. Много времени не потребуется - дай мне час-полтора времени, и я превращу тебя в истинного. А сейчас тебе пора идти - Козырь уже заканчивает. Я свяжусь с тобой сразу, как освободишься...
  Я уточнил:
  - Ты не против того, что я собираюсь делать?
  - Ты о Договоре? Совершенно нет. Думаю, ты понимаешь, насколько он может быть опасен. - он протянул мне руку:
  - Тебе пора. Козырь не должен заметить твоего отсутствия.
  Пожав ладонь своего будущего союзника, я вышел из полутемного подъезда, и подошел к автомобилю:
  - Еще долго?
  Мой личный водитель мотнул головой в сторону колеса:
  - А ты не видишь? Все готово, садись - поехали.
  - Поехали...
  Козырь так ничего и не заметил. Да, способности Высших - это нечто.
  15.
  - Ты должен открыть свое сознание, чтобы понять, чем на самом деле является Договор и как его можно использовать, понимаешь? Как я передам тебе свои знания, если ты сопротивляешься внушению?!
  Сбоку раздалось раздраженное покашливание - Купцу не нравилось, что обучение его Миньона затягивается на неопределенное время, но напряжение в его голосе происходило совсем из иных причин:
  - Козырь, не сопротивляйся, делай, как говорит Денис. Я не терплю слабаков в команде, но еще больше мне не нужны те, кто не желает становиться сильнее!
  Мотивы Купца я прекрасно понимаю - он и сам хочет обладать той силой, которую я предложил на Совете. А из-за того, что стопроцентного доверия между нами нет, он поставил вместо себя своего Миньона, в голове которого, уверен, он тщательно поковыряется в поисках нужного для активации допинга алгоритма действий. Я не стал говорить вслух, что для каждого человека этот допинг должен быть уникальным - универсального средства активации, увы, не существует.
  - Я пытаюсь! - в голосе Козыря прорезалась злость оттого, что ничего не получается, а я задумался над степенью его подчиненности. Ближайший помощник, практически правая рука - и не слушается прямых приказов? Может, это свойство всех измененных, обладающих магией с самого рождения? Если вспомнить, один из моих апостолов точно так же сопротивлялся моему влиянию...правда, я и влиять-то не особо старался, пытаясь сохранить в них как можно больше индивидуальности, отчего произошел досадный инцидент, заставивший меня отправиться в путешествие. Если подумать, именно из-за этого бунта я покинул Москву...с тех пор мне довелось столько пережить, что негатив растворился в потоке новых впечатлений...
  - Пытаюсь, и все равно не получается!
  - Значит, плохо пытаешься. - я повернулся к Офицеру, стоящему позади меня, и пожал плечами:
  - Так у нас ничего не выйдет, уважаемый. Можно, конечно, погрузить вашего подчиненного в сон, чтобы загрузить знания непосредственно в подсознание, однако это несколько сложнее реализовать...
  - Насколько сложнее? - Купцу настолько надоела возня, длящаяся почти пол часа, что он был готов идти на крайние меры. Я скорчил недовольную гримасу, и с сомнением покачал головой:
  - Это займет больше времени, а так - ничего особенного. Просто мне казалось, что оно нужнее вам, чем мне.
  Козырь несколько раз перевел злой взгляд со своего Хозяина на меня и обратно, сражаясь с желанием угодить и инстинктом самосохранения:
  - Ну раз ничего особенного, тогда делай так, как сказал - мне и самому это порядком надоело! - переборол себя! Значит, желания Хозяина стоят все же выше его собственных. Пришлось поднять руки ладонями вверх, сдавшись под давлением двух Офицеров:
  - Ладно, ладно! Тогда придется немного подождать, мне нужно время на подготовку... - я решил-таки подвергнуть своего подопытного Ластику, чтобы ничего не отвлекало меня от изучения информации, спрятанной в его голове. Вряд ли местные знают об этом заклинании, а странный постэффект, выраженный потерей памяти, объясню попыткой сознания воспринять новую информацию. А там под шумок можно и пошарить по закоулкам памяти Козыря.
  Любопытно, сколько времени у него займет процесс восстановления?
  Примерно через минуту якобы напряженной работы, выраженной в энергетических волнах, беспорядочно гуляющих по поверхности моей Ауры и каплям пота на лбу, я медленно выдавил из нее конструкт, заряженный Ластиком. Пускай думают, что я могу делать такое только после длительной подготовки, незачем местным знать о нескольких сотнях его копий, ожидающих своего часа в моем домене.
  Козырь выглядел уже не так решительно, как недавно - его глаза то и дело метались между конструктом, мной и Купцом, будто ожидая спасения. Зря - даже увидев консерву, Хозяин остался непоколебим. М-да, я бы вряд ли отдал своего Миньона в чужие руки вот так запросто... Нет, ну в самом деле, что, кроме моего обещания, стоит между парнем и его смертью?
  - Готов? - дрожь в голосе должна была продемонстрировать присутствующим, насколько мне приходится сложно удерживать такую сложную конструкцию под контролем, а испарина - подтвердить это. Козырь молча кивнул. Я повернулся к Купцу, и тот повторил жест последователя. Отлично. Ластик активировался.
  Какое-то мгновение Офицер пытался сопротивляться воздействию магии, стирающей память, но практически сразу же обмяк на диване, где сидел в ожидании запланированной процедуры. Купец внимательно следил за происходящим, и тут же отреагировал на отключение своего Миньона:
  - Что ты сделал?
  Консервы имели одно весомое преимущество, которое было бесполезным в обычных условиях - при активации они не создавали вокруг себя энергетические искажения, как если бы я создавал Ластик самостоятельно. Таким образом, Купец не должен догадаться, что я воспользовался демонической магией.
  - Погрузил его в глубокий сон, чем-то похожий на кому. В ближайшее время его будет невозможно разбудить, а я воспользуюсь этим, чтобы вложить все необходимые знания ему в голову. Не знаю, успею ли закончить, поэтому попрошу не отвлекать меня от контакта.
  Купец кивнул, сжав губы в тонкую полоску - происходящее ему не особо нравилось, однако других вариантов, учитывая твердолобость подчиненного, он не видел...разве что отказаться от моих услуг.
  Я погрузился в Ауру Козыря легко, пользуясь отсутствием сознания - опыт в трансплантации, полученный мною недавно, оказался весьма полезным и в нынешней ситуации, поэтому я не отвлекался на посторонние мысли пациента, обрывочными лентами парящие в глубине его ментального слоя. Хотелось завершить передачу знаний о Договоре как можно скорее, чтобы оставить побольше времени на мои собственные эгоистичные нужды.
  Нужный инфопакет я сформировал уже давно - сразу после моей беседы с Пророком я вплотную этим занялся, поэтому сэкономил минут пять объективного времени. А что значит пять минут для существа, способного ускорять скорость своего мышления в несколько раз? Правильно - теперь благодаря своевременной подготовке я имел в запасе около получаса на поиск интересной информации.
  Осталось решить вопрос - какой триггер выставить Козырю в качестве активатора Договора? И какую ставку выставить ему по умолчанию? Самый очевидный ответ - жизнь: помимо простоты в плане заключения Договора, эта ставка даст максимальный прирост к уже имеющимся способностям. А триггером будет желание обратиться к помощи Договора. Приправим его сложной комбинацией из злости, отчаяния и азарта...и добавим щепотку страха... Да - пойдет! Теперь осталось трансплантировать эту комбинацию поглубже в Ауру пациента, и ментально привязать ее к тому конструкту, который я поместил в него ранее. Если я все правильно рассчитал, комбинация вышеуказанных эмоций позволит Козырю обращаться к конструкту, который сможет активировать Договор. Возможно, если пациент попытается разобраться в этой системе, он сможет ее изменить, например, сделать эти постоянные - переменными, чтобы поставить на их место нечто более удобное для себя. А может, и не сможет - это уже от него зависит. Через пару минут все было окончено - это вам не Хозяина менять, здесь все намного проще. А теперь поглядим, что же у него есть интересного?!
  Так-так...его мирная жизнь до Вторжения меня мало интересует, поэтому идем дальше... И ведь не воспользуешься его неосознанной помощью, как в случае с мечтающем о полетах Владимиром - при погашенном сознании это невозможно! Приходится работать по-старинке, ручками...
  Ага, вот и первая любопытная находка - магия! Козырь, как и апостол Андрей, изначально владел одним заклятьем, и в отличие от Андрея не особо огорчался по поводу невозможности изучения иной магии, помимо уже имеющейся. Та сильно походила на прекрасно знакомый мне Гравитационный колодец, однако имела одно весомое преимущество - регулируемые скорость и силу. Мой Колодец в течение десяти секунд поступательно наращивал гравитацию в фиксированной области, которой являлся круг пятнадцати метров диаметром, до значения примерно в 5g. Это значит, что человек, попавший в него, через десять секунд будет весить в пять раз больше обычного. По истечении этого времени эффект полностью рассеивался. При кажущейся крутости это было одно из самых редко используемых мной заклинаний, ибо ни один, даже самый тупой Демон, не будет стоять на одном месте, терпеливо ожидая убогих максимальных пяти джи. Я такую перегрузку переживу запросто...да что я - практически любой физически здоровый измененый справится с ней! Одним словом - убожество: совсем иными красками эта магия играла у Козыря. Способность регулировать время воздействия, его силу и мощность... Даже немного завидно, честное слово! Судя по тому, что я увидел, лежащий на диване запросто может за секунду увеличить гравитацию в области действия раз в десять, и это еще не предел! Мощность и продолжительность зависит от таких характеристик Ауры, как качество, плотность и объем. Мне бы так уметь! Ладно, хватит слюни ронять, ищем что-нибудь еще...
  Хмм...судя по всему, Купец является средним по силе Офицером - с десяток заклинаний, среди которых нет ничего выдающегося... Тогда почему же он занимает пост Советника? Должно быть что-то особенное!
  Пришлось здорово попотеть, чтобы докопаться до истины, которая оказалась весьма и весьма любопытной: Козырев Хозяин был способен воровать заклинания у других Офицеров! Сперва я даже не поверил в такую ерунду - воровство заклинаний - ну что за бред? Пришлось потратить довольно много времени, чтобы разобраться в механизме, по которому работает его воровство, но я-таки сделал это.
  Способность абсорбировать заклинания, которой в процессе становления Офицером смог овладеть Купец, позволяла тому в буквальном смысле на лету перехватывать заклятья других измененных или даже Демонов, полностью сводя их эффект на нет. Интересный факт: заклятья, имеющие потоковый эффект, либо произвольно изменяемые в процессе своей работы, он нейтрализовать не мог.
  Но почему Козырь считает эту способность <<воровством>>? Почему не <<нейтрализацией>>? Дело в том, что Купец мог какое-то время держать заклинание внутри своей Ауры, для последующего использования! С ума сойти! Хочу уметь так же! Хочу...
  Внезапно я вспомнил свое первое, и самое горькое поражение: схватка со своими Миньонами у здания лаборатории Центра, точку в которой поставила правая рука Маршалла с красивым именем Эланиэль. И Гравитационные лезвия, порхающие вокруг нее...так вот, что это было! Воспользовавшись неразберихой, эльфийка своровала у Андрея его заклинание, после чего воспользовалась ими, развалив меня на две половинки: верхнюю и нижнюю! Сука. Нежелательные воспоминания всколыхнули во мне позабытую злость, и я поспешил вынырнуть из сознания Козыря.
  - Что-то не так? - в голосе, раздавшемся сзади, я уловил волнение - Купец подумал, что операция пошла как-то не так, и поэтому я так заволновался.
  - Нет, все прошло как я и рассчитывал. Когда Козырь придет в себя, он будет способен использовать Договор. Причем в максимальном объеме. - я сделал шаг назад, убрав руку с головы бесчувственного Офицера, и устало опустился в кресло позади себя. Черт подери, не думал, что прошлые воспоминания все еще причиняют столько боли.
  Административный центр команды Купца располагался в гостинице, и сейчас мы втроем находились в одном из ее лучших номеров, из окна которого открывался замечательный вид на город. С высоты нашего этажа отметины войны были практически не заметны, и номер, превращенный его хозяином в рабочий кабинет, был хорош для отдыха.
  - Пока мой подчиненный не продемонстрирует новообретенную силу, я не буду передавать тебе никаких знаний, надеюсь, ты это понимаешь? - Советник поддержал свои слова тяжелым взглядом, будто предлагая поспорить. Ожидаемо...поэтому я не стал накалять обстановку:
  - Разумное замечание. В таком случае я был бы благодарен вам за информацию о местонахождении Блохи, его способностях и силах, находящихся у него в подчинении. Я хочу разобраться с ним самостоятельно, и не хотел бы вляпаться в неприятности по незнанию.
  Купец облегченно кивнул - неужели ожидал от меня другого ответа? Странно...впрочем, ответить он постарался развернуто и искренне, а я дополнил свои знания некоторыми новыми фактами.
  Приговоренный к смерти Советник занял свой пост относительно недавно, и не особо был им обременен, занимаясь исключительно своими личными делами. Большую часть времени сидел на южной окраине Харькова, где обосновал свою базу, а с остальными Советниками контактировал лишь тогда, когда это было необходимо ему. Мутный, короче говоря, тип...был. Потому что в последнее время он открылся с новой стороны, начав проявлять интерес к территориям и подчиненным других Советников. Агрессию можно было понять - отношения между лидерами Харькова были далеки от идеальных, однако за короткое время он успел неоднократно нарушить одно из негласных правил, которое звучало так: Советник не принимает участия в межфракционной борьбе лично, этим должны заниматься его последователи. Одним словом - отморозок. На замечания коллег не реагировал, посылая тех в известном направлении...чем в итоге и заслужил кару в моем лице. Купец не смог сказать о нем ничего конкретного, за исключением одной особенности - мой оппонент обладал способностью обращать на себя некий энергетический доспех, способный сводить к нулю эффект большинства заклинаний, и предпочитал сражаться в ближнем бою. Больше я ничего не узнал. Жаль...придется разбираться в его возможностях на месте. Поблагодарив Купца за информацию, я направился к выходу - нужно поскорее разобраться с Блохой...
  - Денис, куда ты собрался? А как же наш уговор?
  - Я не собираюсь бессмысленно торчать здесь то время, которое могу с толком потратить. Постараюсь разобраться с Блохой поскорее, и на всякий случай хочу дать совет: если ваш подчиненный придет в себя раньше ожидаемого, он будет несколько...скажем так, не в себе - поэтому ему будет требоваться ваше внимание. Я вряд ли успею вернуться к этому времени, поэтому удержите его от глупых мыслей и поступков.
  Оставив Купца раздумывать над моими словами, я покинул кабинет. Знание о местонахождении Блохи уже давно были в моей голове - дроны исправно доносили до меня эту информацию, поэтому добраться до него не представлялось сложной задачей - Офицер никуда не прятался, уверенный в своей безопасности. Что ж, мне будет проще.
  Я прошел по длинному коридору, застеленному красным ковром, мимо лестницы, которая вела в холл на первом этаже. Добираться до своей цели я планировал по воздуху, а начать свой путь лучше с крыши гостиницы - надеюсь, местный лидер не будет против...
  Предварительно усилив тело энергией физической сферы, позаимствованной из запасов домена, я подошел к краю крыши...да, вид великолепный - проектировщики гостиничного комплекса знали, где строить. Несколько раз энергично вдохнув-выдохнув, будто набираясь храбрости, я оттолкнулся от металлического ограждения, и тут же активировал заклинание Полета. Едва слышно зашуршал воздух, толкая меня в нужном направлении, и я поднялся немного выше, параллельно набирая скорость. Нет, не скоро мне удастся достичь уровня Виктора в управлении энергией физической сферы, не скоро. Однако это лучше, чем <<невозможно>>, как я считал раньше - и все благодаря домену, которому меня любезно научил Демон по имени Алекс. С ним я могу иметь то количество энергии, которое мне нужно. Правда, управляться с ней та еще морока - тело никак не хотело привыкать к чудовищным объемам, которыми я иногда его насыщал.
  Полет длился не очень долго - Блоха организовал логово в районе Харьковского аэропорта - я добрался до его окрестностей менее чем за пятнадцать минут.
  Предугадать реакцию на мое появление было довольно просто: вопросы личной безопасности не особо беспокоили цель - обычно тот путешествовал в одиночестве, без ближников, как делали другие Советники, будто демонстрируя всем окружающим свою силу, и любил присутствовать в каждом мало-мальски интересном событии лично.
  Я был уверен в своей победе над Блохой в случае столкновения между нами, однако на сей раз моей задачей была не банальная ликвидация, как этого хотели другие лидеры Харькова. Нет, господа, у вас не получится избавиться от неудобного соседа так просто! Вашей ставкой было бесполезное для меня место Советника, и я эту ставку принял - однако разыграю ее по-своему!
  Предварительно спрятав свою энергетику, чтобы не привлекать лишнего внимания, я завис в воздухе на границе его территории, и пару минут смотрел на мишень глазами одного из своих шпионов: Советник со странным прозвищем Блоха бродил по пустому терминалу взад-вперед, изредка останавливаясь на одном месте на несколько секунд, после чего продолжал бессмысленную на первый взгляд ходьбу. Не думаю, что Офицеру его уровня нечем заняться - скорее всего за этой шагистикой что-то стоит, но вот что? Ладно, хватит размышлений - настала пора для личной встречи.
  Мой вояж остался незамеченным Миньонами Блохи - те один раз проехали на своих автомобилях подо мной, однако никто из них и не подумал смотреть наверх - с помощью энергии физической сферы я смог заблокировать звук Полета, поэтому перемещался совершено бесшумно. Через две минуты я был аккурат над тем местом, где находился местный лидер - тот решил проветриться и вышел на улицу.
  Зависнув в сотне метров над своей жертвой, я прикинул, что у меня есть минимум час до того, как Козырь окончательно придет в себя. Учитывая диспропорцию развития его Ауры, присущую измененным, лишенным возможности изучать магию помимо той, что им была подарена демонической энергией изначально, восстановление памяти, скорее всего, займет у него еще больше времени. Таким образом, у меня есть примерно час свободного времени, который я могу потратить на захват цели.
  А вот тут я уже вижу два варианта: тихий и громкий. Первый предусматривает скрытный захват цели в режиме <<стелс>> с минимальным привлечением внимания и использованием Ластика как основного средства воздействия. Второй - громкий вариант: это классическая драка со всеми вытекающими последствиями. Нет, вы не подумайте - я был уверен в своей победе над Блохой, и не боялся возможной схватки, просто... В конечном итоге мне ведь не победа нужна. Я собирался сделать из Советника своего Миньона, сохранив за собой таким образом пусть и номинальную, но власть в Харькове! Пророк так вообще готовится к третьей мировой - отчего бы и мне не подстелить для себя любимого соломки? Будущее такое неопределенное.
  В любом случае, выполнять заказ Совета и убивать Блоху я не хотел. Еще одним доводом в пользу мирного решения вопроса стали полторы сотни подчиняющихся ему напрямую Офицеров, и почти столько же измененных, признающих власть Советника без прямого подчинения. Я же не идиот, и терять столько Миньонов не собираюсь! Кстати, откуда у него всего за месяц появилось такое количество последователей? Если верить Купцу, Блоха - не местный, и появился на горизонте всего месяц назад с небольшой группой поддержки из нескольких подчиненных Офицеров. С другой стороны, по количеству Миньонов он занимает почетное предпоследнее место, уступая в этом параметре лишь Аристарху. Тот же Пророк контролирует более тысячи измененных Офицерского уровня...черт возьми, как же завидно! Знал бы, что количество Миньонов прямо пропорционально шансам подняться на уровень Высшего Офицера, не тормозил бы, как раньше... Полковник Семакин брал под свой Зависнув в сотне метров над своей жертвой, я прикинул, что у меня есть минимум час до того, как Козырь окончательно придет в себя. Учитывая диспропорцию развития его Ауры, присущую измененным, лишенным возможности изучать магию помимо той, что им была подарена демонической энергией изначально, восстановление памяти, скорее всего, займет у него еще больше времени. Таким образом, у меня есть примерно час свободного времени, который я могу потратить на захват цели.
  А вот тут я уже вижу два варианта: тихий и громкий. Первый предусматривает тихий захват цели в режиме <<стелс>> с минимальным привлечением внимания и использованием Ластика как основного средства воздействия. Второй - громкий вариант: это классическая драка со всеми вытекающими последствиями. Нет, вы не подумайте - я был уверен в своей победе над Блохой, и не боялся возможной схватки, просто... В конечном итоге мне ведь не победа нужна. Я собирался сделать из Советника своего Миньона, сохранив за собой таким образом пусть и номинальную, но власть в Харькове! Пророк так вообще готовится к третьей мировой - отчего бы и мне не подстелить для себя любимого соломки? Будущее такое неопределенное.
  В любом случае, выполнять заказ Совета и убивать Блоху я не хотел. Еще одним доводом в пользу мирного решения вопроса стали полторы сотни подчиняющихся ему напрямую Офицеров, и почти столько же измененных, признающих власть Советника без прямого подчинения. Я же не идиот, и терять столько Миньонов не собираюсь! Кстати, откуда у него всего за месяц появилось такое количество последователей? Если верить Купцу, Блоха - не местный, и появился на горизонте всего месяц назад с небольшой группой поддержки из нескольких подчиненных Офицеров. С другой стороны, по количеству Миньонов он занимает почетное предпоследнее место, уступая в этом параметре лишь Аристарху. Тот же Пророк контролирует более тысячи измененных Офицерского уровня...черт возьми, как же завидно! Знал бы, что количество Миньонов прямо пропорционально шансам подняться на уровень Высшего Офицера, не тормозил бы, как раньше... Полковник Семакин брал под свой контроль десятки измененных за каждый рейд, и Маршаллу до этого никакого дела не было. Вот черт...
  Я тряхнул головой, выгоняя ненужные мысли, и сосредоточился на текущей задаче: несомненно, стоит выбирать первый вариант действий - лишний шум мне совершенно ни к чему. Однако, каким образом я смогу обезвредить измененного, ставшего Советником? В Харькове звания просто так не раздают, это я уже понял.
  Залог успеха - продуманность и решительность действий! Нужно подобраться максимально быстро, и с самой короткой из возможных дистанций нанести решающий удар! В идеале Советник не должен успеть сообщить Миньонам о нападении - но шансов на это слишком мало. Придется импровизировать на месте...
  Маркировка работала великолепно, скрывая меня от сверхчувственного восприятия Блохи, и я смог опуститься на землю незамеченным. Притаившись за грузовым контейнером, запертым на амбарный замок, я призвал три консервы, вооруженных Ластиком - они до поры будут находиться в глубинах моей Ауры, ожидая приказа на активацию. Надеюсь, мой оппонент не обладает теми умениями, которыми владеет Купец. Будет обидно попасться под собственное атакующее заклинание.
  Дрон-провокатор скользнул с поверхности моей энергетики, и поплыл над самой землей, выписывая зигзаги - прямолинейное, упорядоченное движение заметить легче, чем бессистемные и хаотичные перемещения. Пускай Блоха до сих пор не видел моих шпионов, но лучше перебдеть, чем недобдеть. Боевую консерву Советник обнаружит - ее и слепой заметит, а вот ментального дрона с парочкой самых простых алгоритмов уже вряд ли...теперь остается только ждать и надеяться, что я не накосячил при его создании.
  Наконец извилистый маршрут невидимки подошел к концу и он прикоснулся к Ауре цели, тут же растворившись в ней без остатка.
  Практически в ту же секунду вокруг Офицера вспыхнула необычная защита, заставив меня затаиться - неужели заметил чужое вмешательство?!
  Однако дрон, глазами которого я продолжил наблюдать за мужчиной, показал весьма любопытную картину: судя по удивленному лицу Блохи, тот и сам не сообразил, отчего активировалась защита, которая, судя по всему, оказалась автоматической. Вместе с тем я не ощутил колебаний магического поля, сопутствующих формированию заклинаний, из чего сделал вывод - это была не магия. Видимо, это и есть тот самый доспех, о котором упоминал Купец.
  Присмотревшись, можно было увидеть, что тот состоит из разных частей, и выглядит в точности как свой средневековый прототип. Руки, как и ноги, оказались прикрыты силовым полем, роль панциря выполняла аналогичная защита, а шлем на голове даже имел какое-то подобие забрала. Не знаю, была ли в этом какая-то функциональная польза - но вид создавался внушительный! Само собой, энергетический доспех вряд ли имеет недостатки, присущие своему стальному собрату, однако в моей голове тут же появился вопрос: а сможет ли он выдержать удар Ластика?
  Пока я таращился на невиданную диковинку, перебирая про себя варианты возможных действий, Офицер переключил внимание на контейнер, за которым я прятался, и вытянул правую руку перед собой. Ощутив начало формирования неизвестного мне заклинания, я решил атаковать первым: в одно мгновение заботливо поддерживаемая мной маскировка слетела к чертям, и к противнику метнулся заряженный энергией под завязку боевой конструкт, упакованный в консерву. Разделявшие нас десять метров он пролетел за одно мгновение, и не ожидавший такого развития событий мужчина отреагировать не успел: Ластик, вылетевший с поверхности моей Ауры, разрядился в силовой доспех вспышкой бледно-фиолетового цвета...
  Если допустить, что броня Советника является его собственным ноу-хау, а не каким-то хитрым заклинанием, можно предположить сразу несколько вариантов ее создания. Увидев последствия попадания Ластика, я с гордостью смог констатировать - один из предложенных моим богатым воображением вариантов оказался очень близок к истине! Его хваленая защита была частью его Ауры! Советник сразу сообразил, что его защита проигрывает моей магии, и тут же избавился от нее, просто отрезав доспех от своей энергетики. Однако это был далеко не конец! Не успел я обрадоваться тому, что одна из моих гипотез оказалась верна, как пораженный вирусом доспех бросился на меня! Причем скорость его движений была сравнима со скоростью одного из моих апостолов - Петра! Ускоренное восприятие и резкий отскок назад спас меня от разрушительного удара светящимся от переизбытка энергии кулаком, оставившим на том месте, где я стоял мгновение назад, аккуратное отверстие в бетоне. Ничего себе доспех - у него и свое сознание имеется?! Или это объясняется ментальным приказом хозяина, которым тот напоследок... С трудом увернувшись от очередного удара живого доспеха, который с трудом, но сопротивлялся разрушительному воздействию моего заклинания, я решил отложить рассуждения на потом - противник оказался интересней, чем я ожидал, и с ним нужно держать ухо востро!
  Пока я удирал от ожившей брони, ее хозяин воссоздал точно такую же на себе, и по примеру первой отправил ее в атаку. Краем глаза наблюдая стремительное приближение второго противника, я поморщился - этот бой лучше не затягивать, иначе кто знает, как он закончится. Если Блоха умеет клонировать своих псевдоживых защитников, тогда я могу крепко встрять! Я смогу противостоять одному-двум, ну пускай трем ожившим доспехам одновременно, но сейчас не в моих интересах устраивать драку.
  Вытянув в мою Ауру несколько боевых заклятий и предварительно укрепив тело физикой, я рванул мимо рухнувшего на землю первого доспеха, до которого наконец-то дошел полный эффект Ластика, и понесся к Офицеру, вокруг которого разгорался очередной силовой купол - формирование доспеха занимало у того ничтожно мало времени - примерно секунду-полторы! Сразу три красных луча вырвались из сгустка Ауры, сформированного над моей головой и скрестились на защите Блохи. Если он думает, что я позволю ему плодить врагов, то он сильно ошибается! Нет, дружок, теперь сиди в своей скорлупке и не рыпайся! Дай мне пять секунд, и я разберусь с тобой!
  Скорость, с которой я раньше не мог сравниться, сейчас не представляла для меня большой проблемы: поднырнув под широкий замах второго доспеха, я запустил в него сразу два заклинания: Ластик - для нейтрализации, а Пиявку - для проверки интеллекта. Любопытно, насколько он самостоятелен?
  Оставив его за спиной, я прыгнул к Блохе, не прекращая тревожить его защиту тремя Лазерами сразу. Никакого видимого ущерба эта атака не наносила, но главную задачу успешно выполняла.
  Однако Блоха оказался не так прост, как мне показалось сперва: когда расстояние между нами сократилось вполовину, он резко изменил рисунок боя, переведя его в плоскость ближнего противостояния - моя скорость его ничуть не смутила, ибо он сам мог перемещаться ничуть не медленнее. Судя по величине ускорения, которое он продемонстрировал, когда прыгнул мне навстречу, мгновенно оказавшись передо мной, энергия физической сферы была им освоена в достаточной для эффективного маневрирования степени. Лишь то, что я приближался к нему в наклоне, чтобы уменьшить сопротивление воздуха, спасло меня от сломанного позвоночника: чудовищной силы прямой удар, подкрепленный изрядным количеством энергии, попал в мое тело под острым углом, отшвырнув меня в сторону, будто котенка.
  Хруст, раздавшийся при этом в груди, сразу дал понять - еще один удар может поставить точку в нашей схватке. Нет, хватит экспериментов: Блоха не сбежит - это ясно как божий день. Не такой он человек...
  К счастью, насыщенное физической энергией тело недолго пребывало в шоке, и контроль над ним вернулся практически сразу. В Блоху, прыгнувшего следом за мной, тут же полетели четыре Ластика, вслед за которыми я отправил массивный Плазменный шар. Я понимал, что Советник сможет легко увернуться от атаки, которую даже его хваленая броня не сможет выдержать, поэтому планировал использовать ее как прикрытие для второй партии из трех Ластиков. Они должны будут либо окончательно перегрузить доспех противника, либо - что предпочтительнее - отключить самого Блоху. Не ожидающий такой скорости соперник смог увернуться от первой партии боевых консервов с огоньком, и влетел прямиком в подготовленную мной ловушку. Как я и ожидал, едва ощутив происходящие с защитой изменения, Офицер поспешил избавиться от нее... Полторы секунды на создание брони мне хватило с запасом, чтобы воткнуть в спину оказавшемуся неожиданно крепким противнику очередной Ластик - отдохни, дружок! В несколько прыжков я увеличил дистанцию между собой и рухнувшим на землю Офицером, и с любопытством поглядел на три доспеха, оставшиеся лежать неподвижными фигурами. Ластик сделал свое дело, погасив всякую ментальную активность внутри...
  Вытерев кровь, выступившую на губах, я поглядел на ладонь - невзрачного вида мужчина оказался неожиданно силен, а его разработка - автономный доспех - просто выше всяких похвал! Я уже примерно понял, что он из себя представляет, однако много моментов все еще вызывали недоумение: каков ресурс энергии для такого? Способен ли он создавать заклинания? Каким образом Блоха мог создавать его настолько быстро? Слишком много вопросов...ответы на которые я получу в ближайшее время!
  Оставив броню валяться на своем месте, я подошел к Советнику, и тщательно просканировал его энергетику: Виктор смог очнуться от моего заклинания невероятно быстро, а Блоха, как эксперт в использовании физической сферы, должен быть способен на нечто подобное. Нужно торопиться...
  Я подтянул бесчувственное тело к контейнеру, за которым прятался минуту назад, ударом кулака сбил с него замок, и вошел внутрь. Теперь нужно грамотно обработать лежащего передо мной человека...
  Неизвестно, успел ли Блоха сообщить что-то своим последователям, поэтому спешно создаю вокруг места схватки нейтральную атмосферу, убрав все следы сражения - теперь нас никто не станет здесь искать. После погружаю тело пациента в соответствующее моим задачам энергополе, находясь в котором, тот будет поддаваться моему влиянию гораздо лучше. Трачу на это минуту времени, которая должна увеличить КПД внушения процентов на тридцать. Далее - два...нет, пускай четыре дрона, вооруженные Ластиком - просто на всякий случай. Они должны будут отключить Блоху, если тот решит прийти в сознание раньше положенного. А теперь настало время поработать мне лично...
  Потянуться к камню душ...
  Очистить сознание...
  Погрузиться в чужую Ауру...
  Ну-ка...
  Из-за эффектов Ластика было проблематично дотянуться до его ментальной сферы, которая скрывала всю интересующую меня информацию, однако кое-что я понял довольно быстро.
  Неспроста есть такая поговорка: кто владеет информацией - владеет миром! Блоха оказался мутантом, вроде апостола Андрея или Купцовского Миньона Козыря! Правда, в отличие от них, ему очень не повезло с тем единственным заклинанием, которым он владел! Оно так же базировалось на гравитационной энергии, и придавало телу пользователя значительное ускорение, позволяя при этом не обращать внимания на такие последствия, как перегрузка. По сути, с этим заклинанием он мог стать отличным пилотом реактивного истребителя, ведь перегрузки, смертельные для простого человека для него равнялись нулю! С одной стороны - очень полезная шутка! Но с другой стороны...откровенная лажа! Как прикажете воевать с Демонами этой ерундой?
  Стоит отдать Блохе должное - тот сумел приспособить даже такое бесполезное в нынешних реалиях заклинание. Сообразительный мужик! А если учитывать изобретенный им на голом месте доспех - так вообще - умница! Неплохое приобретение...правда, нужно суметь перехватить над ним контроль... Но теперь у меня есть куча времени для этого!
  На выяснение этих фактов я потратил около получаса. За это время мои наблюдатели не зафиксировали ни одного подчиненного Блохе Офицера, что говорило об одном - тот не успел сообщить о ситуации своим Миньонам. Отлично! Значит, можно продолжить сканирование его сознания, благо оно понемногу приходит в норму.
  Особо меня интересовала живая броня, которой я уже нашел массу задач. Изучив такое умение, можно значительно облегчить себе жизнь, ведь в ближнем бою я не так уж хорош - так почему бы не предоставить его доспеху?
  Не знаю, кем Блоха был по образованию, однако четкий, системный подход, которым тот пользовался при создании своего ноу-хау, наводил на мысли об инженерном профиле. Броня являлась энергетическим образованием со значительной - около восьмидесяти процентов - долей физической энергии. Во время боя этот факт и навел меня на ошибочную мысль о мастерстве оппонента в этой области. Та же энергия придавала броне красивый средневековый вид. Несмотря на это, она представляла собой цельный конструкт - разрушишь часть - развалится вся система. Это было слабостью, на которую стоит обратить самое пристальное внимание.
  В некоторых местах та крепились к Ауре своего носителя, при необходимости получая оттуда энергетическую подпитку - тоже слабость! Именно из-за этого Блоха сбрасывал свой доспех, стоило мне поразить тот Ластиком. Еще один минус...
  Само собой, магией он пользоваться не мог: для этого нужно обладать полноценным сознанием, либо иметь рунный артефакт, которым так любят пользоваться некоторые Демоны. А что - это идея! Вот только кто меня научит создавать такие плюшки?
  Ладно, с доспехом более-менее разобрался - теперь пора заняться непосредственно его создателем. Сделаем из него послушного Миньона!
  Поиски способов провернуть эту операцию заняли у меня все свободное время, которым я располагал, и не привели ни к чему. Пришлось глушить Советника Ластиком, и отправляться к Купцу для завершения наших общих дел - Козырь должен был уже очнуться. Не забыв оставить нескольких дронов следить за состоянием Блохи, я вышел из контейнера, в котором проводил свои эксперименты, и взлетел в небо, размышляя о том, как было бы здорово совместить живую броню со способностью Купца поглощать заклинания. Мог получиться весьма и весьма опасный соперник что для мага, что для бойца ближнего боя. И против Демонов такой киборг должен неплохо смотреться... Ах, мечты, мечты!
  Купец встретил меня у входа в гостиницу, сопровождаемый одним из своих Миньонов. Стоило мне приблизиться, как его взгляд прыгнул на свежие капли крови на моей рубашке:
  - Ты весьма пунктуален, Денис. Как поживает Блоха?
  Я уклонился от прямого ответа:
  - Полагаю, прекрасно себя чувствует. Той информации, которой вы меня снабдили, оказалось недостаточно, чтобы избежать некоторых проблем, из-за которых я едва не влип в большие неприятности. Хочется верить, что это произошло не специально, а по объективным причинам. Некоторые из нас способны эволюционировать настолько быстро, что не успеваешь следить... Впрочем, давайте не будем терять время на пустые разговоры и посмотрим, как дела у наших баранов.
  Офицер, сопровождающий своего Хозяина - двухметровый верзила в черной униформе с квадратными набойками на коленях и локтях довольно ухмыльнулся. Но Советника моя метафора не особо обрадовала - неприятно слышать, как твоего первого помощника называют бараном, пускай и в контексте поговорки. Тем не менее он не стал демонстрировать свое недовольство, озадаченный итогами моего противостояния с Блохой:
  - Козырь пришел в себя через пятнадцать минут, как ты улетел, и выглядел...жалко. Не мог пользоваться магией, пускал сопли, вспоминая старых друзей...поначалу даже своего имени не мог сказать. Впрочем, сейчас он уже в полном порядке и жаждет действий.
  - Об этом эффекте потери памяти я упоминал. Надеюсь, он не делал глупостей?
  Советник качнул головой, и прошел мимо здоровяка, жестом приглашая меня следовать за ним:
  - Разумеется нет - даже без памяти он знает, кто его начальник. Я запретил ему предпринимать любые действия, так что он ждет нас в кабинете.
  Это было понятно - даже под Ластиком связь Хозяин-Миньон оставалась крепкой.
  - Меня заинтересовало заклинание, с помощью которого ты смог летать. Очень полезная вещь.
  Понимая, куда клонит собеседник, я отмахнулся:
  - Это магия, так что научить ей кого-то невозможно.
  Как и было сказано, Козырь уже был в сознании, и сидел в кресле, развлекая себя чтением какого-то глянцевого журнала. Стоило нам войти, как он отбросил его в сторону, и вскочил на ноги. Купец повернулся ко мне, отступив в сторону:
  - Начинай. Я буду наблюдать.
  Кивнув, я подошел к Козырю, и вытянул ему навстречу руку: на ладони сформировался ментальный конструкт с ключом доступа к активатору Договора в виде комбинации необходимых для этого эмоций. Офицер с нескрываемым подозрением поглядел на небольшое, едва заметное энергетическое образование, и вздернул подбородок:
  - Что это? - м-да, Ластик заставил его опасаться меня.
  - Ключ к твоей новой силе. Набор эмоций, которые откроют доступ к Договору. Возьми его, и хорошенько запомни. Если сделаешь все как надо - сможешь практически в любой момент взывать к Закону, о котором постоянно треплются Аскеты.
  Купец тут же сделал стойку:
  - Отец умеет пользоваться Договором?! Старый пройдоха - так вот почему он не захотел, чтобы ты взялся учить его людей!
  Я безразлично пожал плечами:
  - Может и умеет, а может и нет. Он живет в своем собственном мирке и не испытывает особого интереса к тем вещам, которые интересуют нормальных людей. Взять, например, одно из тех дурацких правил, которым должен следовать любой человек, посетивший их территорию: ходить по ней разрешено только своим ходом - никаких автомобилей. Так что здесь вопрос не в том, знает или нет. Необходимо или нет - вот в чем суть.
  Тем временем дрон, которого я аккуратно вложил Козырю в ладонь, начал раствориться в его энергетике, передавая информацию, скрытую внутри себя.
  - Напоминает те ощущения, которые я испытывал, когда выходил из комы. Я будто вспоминаю то, что уже знал, но почему-то забыл.
  Купец подозрительно покосился на меня:
  - А разве нельзя было передать знания о Договоре таким же методом, не отключая моего человека?
  Я поморщился, будто услышал вопрос, ответ на который априори должен знать любой школьник:
  - Естественно, нет! Слишком большой объем информации - это во-первых. И во-вторых: прямой контакт позволяет погрузиться в сознание партнера гораздо глубже. Это нужно для того, чтобы поместить знания в такое место, из которого они не пропадут через день-два - долгую память. Поэтому я акцентирую твое внимание, - я повернулся к Козырю, который уселся на кресло - ...на том, чтобы ты запомнил этот ключ как можно тщательнее. Это очень важно.
  Такое объяснение удовлетворило Советника, и успокоило его тревогу:
  - Понятно. Очень полезное умение, Денис. Видно, что ты частенько пользуешься таким методом общения. А можно с его помощью поделиться магией?
  - Я повернулся к Советнику, оставив его подчиненного осваивать новые знания:
  - Да, его полезность сложно переоценить, тут я согласен, хотя я не слышал о способах передачи магии. К сожалению, мало кто соглашается на прямой контакт, несмотря на все преимущества такого способа общения. Да что там прямой контакт - в Харькове банальная телепатия для многих - табу! - я разочарованно развел руками:
  - Уж не знаю, откуда у местных развилась эта фобия, однако скажу наверняка: она сильно тормозит ваше развитие. Пока Советники и их подчиненные старательно скрывают друг от друга свои секреты, остальной мир не стоит на месте. Не буду далеко ходить - достаточно вспомнить об Альфе! Он чудовищно силен!
  Мой монолог прервал взволнованный голос Козыря:
  - Черт возьми, а ведь в словах старого маразматика есть какая-то истина!
  Купец посмотрел на своего подчиненного, вздернув бровь:
  - О ком это ты?
  Тот встал с кресла, на котором только что устроился, не отрывая взгляда от какой-то видимой ему одному точки перед собой:
  - Я чувствую это! Закон! Нет, закон это что-то мертвое, а оно - живое! Наверное, это и есть Природа, о которой Отец говорит на каждом Совете! Это...невероятно! Такая сила!
  Купец одарил меня озадаченным взглядом, будто ожидая ответов. Пришлось импровизировать:
  - Думаю, ваш последователь только что ощутил силу, которую ему может дать Договор. Хотя такого проявления я, признаться, не ожидал.
  Тем временем Козырь смог сфокусировать взгляд на своем Хозяине, и радостно ему улыбнулся:
  - Договор работает! Я чувствую это! Но это ерунда - я ощутил сущность, которая сильнее всех нас вместе взятых! Я ощутил Природу - только она может обладать таким могуществом!
  В этот момент я понял, о чем толкует Офицер: до сих пор воспринимая свой дар как данность, он и не думал развиваться в другом направлении. Для него демоническая энергия была всего лишь некой <<маной>>, сухими цифрами в шкале персонажа. Однако сейчас, когда он ощутил ответственность за свои решения, накладываемые Договором - ответную реакцию системы, которую седобородый союзник Пророка называл <<Природой>>, он понял, что мана - совсем не мана, а нечто гораздо большее! Интересный эффект! Хотя странно, что он до сих пор считал проявления магии и прочие особенности энергетического вмешательства в жизнь планеты всего лишь последствиями появления маны. Как-то это...глупо. Неужели до сего момента он не хотел с этим разобраться? Это же не так сложно! Я использовал Договор на второй день после Вторжения - это правда. Пускай я не сразу сообразил, как устроена эта система, и до сих пор понимаю далеко не все, однако осознание того, что демоническая энергия - это не просто <<энергия>>, пришло ко мне сразу. Неужели Купец думает так же, как его Миньон?
  - Козырь...а сколько тебе лет?
  Неожиданный вопрос выбил того из состояния эйфории:
  - Эээ...двадцать девять... А что?
  Ого! Ненамного старше меня, а выглядит при этом на все тридцать пять! И это - Офицер!
  - Наверное, любил играть в компьютерные игрушки?
  - А что?
  - А то, что виртуальной реальности до настоящего мира как до луны раком! То, что легко объясняется маной в игре, в жизни выглядит намного сложнее! Я просто удивлен тому, насколько примитивно ты воспринимал ту силу, которая тебе досталась! Ты видел в ней лишь инструмент: нажал кнопку - получил результат. Странно, как ты смог занять высокое положение...хотя, обладая таким мощным заклинанием, которое у тебя есть, это не так уж и сложно... Благодари судьбу за щедрый дар, без которого ты бы не выжил. Люди, умеющие плести пускай только одно, но очень мощное заклинание, по сравнению с остальными имеют солидное преимущество. - я назидательно поднял палец:
  Но если они остановят свое развитие, наслаждаясь легкостью, с которой им удается побеждать сильных противников - их жизнь будет окончена. Нужно развиваться - это главное правило нового мира: ведь всегда найдется кто-то сильнее тебя!
  Почему-то пассивная позиция, которую занял Блоха, вывела меня из себя.
  - Денис дело говорит. Но вернемся к этому разговору позже - сейчас мне любопытно, насколько сильным тебя сделал Договор. Сможешь продемонстрировать?
  Козырь, которого моя тирада застала врасплох, и пребывающий оттого в подавленом состоянии, ожил:
  - Конечно! Давайте выйдем на улицу, и я покажу, на что способен!
  Подходящая для испытаний площадка находилась в паре сотен метров от гостиницы.
  Я встал рядом с остановившимся Козырем:
  - Уверен, что сможешь самостоятельно заключить Договор?
  - Благодаря твоим инструкциям - на сто процентов.
  - Что собираешься делать?
  - Хочу посмотреть, насколько сильным стал мой пресс.
  М-да... Я пару минут назад я распинался, как для таких как он важно разностороннее развитие, и в результате Козырь решил наступить на старые грабли. Великолепно! Впрочем - это его дело. Мне и самому интересно, как Договор скажется на его заклинании:
  - Понятно...надеюсь, ты понимаешь, насколько высока твоя ставка?
  Офицер серьезно кивнул:
  - Все или ничего. Именно так, как я люблю.
  Идиот...
  - Ну, удачи. - я повернулся к Купцу, собравшего вокруг солидную группу поддержки из десятка довольно сильных Офицеров. Неужели эти парни должны наказать меня в случае провала? Или Хозяин хочет попробовать научить своих псов новым трюкам?
  - Уважаемый, перед проверкой мне хотелось бы озвучить несколько важных нюансов, чтобы избежать возможного недопонимания между нами. Договор - штука мощная, но опасная, и требует к себе самого пристального внимания со стороны пользователя. Легкомысленное отношение может привести к смерти. Надеюсь, ваш подчиненный понимает это.
  Козырь хихикнул:
  - Понимаю, не волнуйся. Но мне нужен доброволец. - он оглянулся на Хозяина, и тот равнодушно мотнул головой на своих Офицеров, стоящих сбоку:
  - Выбирай.
  Добродушная атмосфера резко пропала - не ожидавшие такого развития событий Миньоны замолчали, переглядываясь. Уровень подчинения был достаточно высок для того, чтобы подавить инстинкт самосохранения, однако становиться мишенью заклинания никто из них очевидно не хотел. Резко преобразившийся в маньяка Козырь медленным шагом прошел вдоль неровного строя своих менее удачливых коллег, даже не пытаясь скрыть хищную ухмылку. На секунду мне даже стало их жалко - Гравитационный Пресс и так не сахар, а уж под Договором в качестве баффа он станет смертельно опасным.
  - Ты выглядишь крепче остальных. Встань вон там, - Козырь выбрал жертву, и качнул головой влево-вправо, будто разминая шею. Ишь какой позер: ощутил в себе силу, и сразу гонору прибавилось...
  Коренастый, плотного сложения мужчина, решительным шагом прошел на указанное место, перед тем бросив на меня угрожающий взгляд. Отлично - теперь я виноватый!
  Козырь оглянулся на своего босса, и тот поощрительно кивнул - начинай, мол. Я ощутил, как энергетика Советника затопила окружающее пространство - он собирался в полной мере ощутить изменения, произошедшие с его подчиненным.
  Первый удар гравитацией незнакомый Офицер легко выдержал, расставив ноги пошире.
  Со стороны Козыря послышался смешок:
  - Хе...а если так?
  Давление в зоне действия магии рывком увеличилось, и по нам ударила волна воздуха, выдавленного невидимым прессом. Мужчина, чье изображение от уплотнившегося воздуха поплыло, согнул ноги в коленях, однако устоял. Что ж, полагаю, это была только разминка. Взгляд на лицо Козыря подтвердил эти подозрения - тот картинно раскинул руки ладонями вниз на уровне плеч, и начал их плавно опускать. Этого Купцовский Миньон уже не смог выдержать - его ноги подогнулись, и он рухнул на колени. Впрочем, в этой позе он провел недолго времени - гравитация бросила его вперед, а руки, которыми он пытался задержать падение, явно не были готовы к такому: раздался сухой хруст, и голова несчастного с глухим стуком упала на асфальт. Я оглянулся на Купца - неужели он позволит одному из своих подчиненных погибнуть подопытным кроликом? Купец стоял с закрытыми глазами, и на его губах медленно расплывалась довольная улыбка. Вздохнув про себя, я поглядел на распластанное тело - ощутить мощность воздействия напрямую я не мог, но стало очевидно, какое условие поставил для себя Козырь - чужую жизнь. Наверняка Купец в курсе этого, поэтому и молчит.
  Через несколько секунд после начала демонстрации череп жертвы не выдержал давления, и лопнул, выжимая мозги наружу. Купец открыл глаза, поморщившись - утрата Миньона ударила и по нему.
  Когда Козырь прервал действие своей магии, нашим глазам предстала пугающая картина: вдавленный на пол метра круг земли, в центре которого находился кусок мяса вперемешку с костями, бывший десять секунд назад живым человеком.
  - Мог сильнее раза в два, но он не выдержал. Договор прервался. - Козырь цыкнул, досадуя на слабость своей жертвы. М-да, а я уже стал забывать о том, какие порядки царят в Харькове. Выживает сильный, а кому не повезло...что ж - тому не повезло.
  Купец одобрительно кивнул, и повернулся ко мне:
  - Свою часть сделки ты выполнил, теперь моя очередь. Идем.
  Я пошел за Советником, оставив его подчиненных стоять у ямы, созданной магией Козыря, который шел следом за мной, несколько тревожа мои нервы. Однако мои опасения не оправдались - уже через двадцать минут я выходил из дверей гостиницы с пониманием того, как Эланиэль смогла перехватить серпы Андрея, которыми тот меня атаковал. В сущности ничего сложного в этом не было, и я прикинул, что для полного изучения чужой техники хватит нескольких дней. Главное - я узнал, куда мне следует двигаться.
  Проверив состояние Блохи, я кивнул самому себе: дроны исправно выполняли возложенную на них задачу, периодически оглушая Советника, валяющегося в аэропорту, в одном из контейнеров.
  На очереди остальные...
  
  16.
  - Ой, шел бы ты нахер! Если ты такой умник, тогда объясни мне - почему вы - Демоны, никак не можете захватить Землю?
  - Потому что нам это не нужно.
  - Ага, значит вы подыхаете здесь просто так, развлечения ради?
  - Нет. Человек обладает пониманием бессмертия, не обладая им фактически. Смерть для таких как ты - это конец пути.
  - А для таких, как ты, она, видимо, является светлыми вратами в иной мир, лучше которого не сыскать?
  - Нет. Ты не поймешь - у нас разное понимание абстрактных понятий. Сила, за которой я иду - это личность. Обладая волей сознания, можно стать Хозяином этой силы...
  - Бла-бла-бла, не продолжай, я понял, куда ты клонишь. В таком случае, если ты признаешь за мной эту силу, не спорь.
  - Я всего лишь обсуждал нелогичность некоторых твоих действий.
  - Еще неизвестно, в чьих действиях нелогичности больше. Хватит обсуждать... Вроде бы научился складно говорить, а все равно дурак дураком.
  Мы с Алексом ехали на моем Порше по Е-105, и примерно через час должны были попасть в Днепропетровск, ныне называемый Днепром. Всю дорогу от Харькова Демон доставал меня глупыми вопросами и не менее глупыми на мой взгляд замечаниями: а почему ты не убил того? А почему решил изучить способности некоторых Советников - ведь они отстой? А почему? А как? А где? Даже советы на будущее пытался давать.
  Сперва я пытался разъяснять своему неожиданному Миньону логику тех или иных решений, но быстро понял - пока рано. Несмотря на то, что тот выглядел простым человеком и энергетически не особо отличался от меня - что объемом, что качеством Ауры - выводить его, что называется, в свет, было рано: людская логика для него была во многом непонятна, а причинно-следственные связи порой повергали в ступор.
  Алекс был разочарован тем, как бездарно я провел целый день: никакого особого развития гомункул за время моего пребывания в Харькове не получил, и теперь пытался понять, не обманываю ли я его? Как хорошо, что связь позволяет проверять нашу искренность...точнее - мою. Демон не умел врать, и его утверждения в проверке не нуждались.
  - Мы скоро будем в Днепре, так что готовься снова прятаться в своем домене. Точнее - в Нехотеевке, которую ты...
  - Я понимаю, - перебил меня Миньон, и с задумчивым видом потер щеку:
  - ...но не буду. Я хочу видеть все происходящее вокруг своими глазами. Полагаю, это может быть полезнее, чем переживать одни лишь твои эмоции.
  Я отвлекся от дороги, которая была, к слову, невредимой, и удивленно поглядел на Демона:
  - А ху-ху не хо-хо, дружок?! Уверяю, ты еще не скоро будешь готов к общению с живыми людьми.
  - Денис, я хочу видеть все происходящее вокруг своими глазами. - несмотря на спокойный тон собеседника, я сразу ощутил напряжение, повисшее в машине. Демон оказался настроен решительно! Я предпринял еще одну попытку отговорить его:
  - Мы ведь уже обсуждали эту тему. Зачем к ней возвращаться?
  - Собственные живые чувства - вот зачем. Я чувствую то же самое, что и ты, но хочу чувствовать свое. Иначе я не смогу стать личностью. - Алекс повернулся ко мне, оторвав пустой взгляд от мелькающих вдоль дороги деревьев:
  - Я становлюсь похожим на тебя, копирую твои мысли, твои реакции... Понимаешь, что я имею ввиду? Связь между нами слишком крепка.
  - Понимаю, - буркнул я в ответ, поморщившись. Я подозревал, что рано или поздно подобное произойдет, но не думал, что так скоро. Вряд ли гомункула удастся легко отговорить от своей идеи. Скорость, с которой тот развивается, иногда пугала.
  - Понимаю, поэтому не стану тебе мешать.
  На сей раз настала очередь Демона удивляться:
  - Не станешь?
  Я равнодушно пожал плечами:
  - Зачем мне мешать тебе совершенствоваться, в конце концов? Особенно если ты не будешь привлекать внимания посторонних людей и мешать моим действиям...
  Нелюдь тут же уловил мою мысль, и задумчиво нахмурился, пытаясь сообразить, чем она может обернуться для него:
  - Я должен буду тебя слушаться?
  - Ишь ты - сообразил! Смотреть глазками, ручками не трогать - ферштейн? - я ткнул пальцем сперва в свою грудь, а затем указал на демона:
  - Хозяин... И его верный Миньон... Правильно я говорю?
  Демон отвернулся от меня, вновь уставившись на природу снаружи - призадумался.
  А я задумался о тех знаниях, которым Алекс не придавал никакого значения, считая их бесполезными. Несомненно, они таковыми не являлись - просто гомункул был идиотом, неспособным понять прописные истины.
  Я совершенно не жалел о потраченном в Харькове времени, ибо открыл много новых способов использования демонической энергии, которые мне обязательно помогут в будущем, и в общем расширил свое понимание ее устройства. Но об этом после, ибо самым ценным своим приобретением я считал звание Высшего Офицера, которого мне любезно помог достичь Пророк! Способ, которым он этого добился, был прост до безобразия, и вместе с тем сложен в исполнении: он каким-то образом передал мне в полное владение всех своих Миньонов - а это почти тысяча человек, большинство из которых были довольно сильными Офицерами! К сожалению, стоило мне ощутить переход на новый уровень, как пришлось возвращать хозяину его собственность. Удивительно, но вся процедура заняла не более часа! Пророк объяснил это тем фактом, что я и так был на грани самостоятельной эволюции. Приятно осознавать свою крутость!
  Кстати, о Миньонах! Я смог-таки взломать разум Блохи, и стать для него Хозяином! К сожалению, Миньоны моего Миньона не стали моими подчиненными - как я и подозревал, однако прирост сил я ощутил практически сразу: через несколько минут после обретения нового последователя кожу на моем лбу разорвали два слегка изогнутых антрацитово-черных рога, которые за первые пол часа вытянулись на семь сантиметров вперед и вверх. После рост резко замедлился, и новое украшение напоминало о себе лишь легкой чесоткой. Характеристики энергетики при этом практически не изменились - но я подозревал, что этого осталось недолго ждать.
  Само собой, до уровня Советника, а уж тем более до уровня Альфы мне было еще очень и очень далеко - однако я не собирался останавливаться. Чем дальше я двигался вперед, тем больше интересного для себя открывал, находя новые стимулы для продолжения движения.
  Сейчас из способностей Высших у меня более менее работало передвидение ближайшего будущего, связанного непосредственно со мной. То есть, я на мог заглянуть за горизонт событий, ранее для меня недоступный. Красота! Правда, работала эта способность не постоянно, и ею было довольно сложно управлять. Чаще всего видения будущего всплывали в моей голове подобно эффекту дежавю: бац - и я знаю, что через секунду или две произойдет некое событие! Это, на самом деле, раздражало - приходилось постоянно отвлекаться на анализ новой информации, то и дело появляющейся в моей голове.
  Еще я стал гораздо лучше чувствовать своих Миньонов - связь между нами стала еще крепче, что открыло новые возможности, в которых я решил пока не разбираться. Доберусь до спокойного места - возьмусь за них всерьез.
  - Я согласен. Поэтому буду слушаться твоих приказов. - Демон коротко кивнул мне, и снова уставился в окно.
  Хорошо, что он решил не спорить, а то я слабо представляю, как существо подобной силы можно...
  - Вы интересные существа. - реплика, неожиданно раздавшаяся с соседнего сиденья, прервала полет моей мысли:
  - А? О чем это ты?
  Гомункул вновь потер щеку:
  - Сила личности создала все эти вещи: твою Порше, одежду, дома...города.
  Я фыркнул - видимо, сейчас я выслушаю очередную демоническую мудрость:
  - Не <<твою>>, а <<твой>> - это во-первых, а во-вторых - это называется <<блага цивилизации>>, и они появилось лишь для того, чтобы упростить людям жизнь. Сам подумай: на машине я могу за день добраться туда, куда пешком топать не меньше недели. Дома...тут еще проще: они нужны нам для защиты от непогоды и злых людей. Знаешь поговорку: <<мой дом - моя крепость>>? Она не на пустом месте появилась.
  - Это все следствия. Без той силы, о которой я говорю, вы бы до сих пор служили Закону. Ваша жизнь - это нарушение того, что Аристарх называет Законом Природы.
  Любопытная мысль...однако мне к ней отчего-то сложно подступиться:
  - Пусть так, это сейчас не важно. Главное, что я - личность, большой начальник!
  Демон зыркнул на меня исподлобья:
  - Я же сказал, что буду послушен.
  - Очень на это надеюсь.
  Наши отношения складывались странным образом, и то, что Алекс был моим Миньоном, ничуть их не упрощало. Мне постоянно казалось, что стоит нажать на него немного сильнее - и покладистый подчиненный выйдет из-под контроля и превратится в того, кем является на самом деле - одержимым жаждой крови Демоном. Однако та же мысль парадоксальным образом заставляла меня разговаривать с опасным созданием подчеркнуто пренебрежительно, будто провоцируя того на агрессию. Пока что мне везло...
  - Раз уж ты хочешь какое-то время находиться в реальном мире, тогда я хочу, чтобы ты запомнил несколько простых правил. Старайся молчать - раз. Не провоцируй никого на агрессию - два... - я пожевал губами, бросив косой взгляд на ничего не выражающее лицо собеседника, и уточнил:
  - Никаким образом не провоцируй, а если покажется, что конфликта не избежать - свяжись со мной. И главное - не показывай никому своего истинного рогатого обличья...рога, кстати, тебе не помешало бы вырастить...
  Алекс нахмурился:
  - Не показывать, но вырастить?
  Я небрежно взмахнул рукой:
  - Сейчас практически у любого Офицера есть рога - хрен его знает, откуда они появились и зачем нужны, однако... Если ты хочешь быть похожим на своего - рога тебе необходимы! А рогатое обличье обозначает факт принадлежности к демонической братии - это образное выражение. Теперь понял, что я имел ввиду?
  Гомункул кивнул:
  - Я постараюсь не выдать себя... - не успел он закончить предложение, а на его лбу уже выросли два небольших рога. Я окинул их критическим взглядом:
  - Скромно, но со вкусом. Пойдет. А с глазами сможешь сделать то же? В смысле - сменить цвет на черный, а то я не встречал Офицеров с глазами старых версий. И еще - постарайся не применять магию...даже не так: не постарайся - а не применяй ее совсем. Стоит тебе создать самое простенькое заклятье - и окружающие тут же поймут, кто ты такой на самом деле. Ты же в курсе, что человечество научилось всем этим магиям-шмагиям от вас?
  Ответ Демона был ожидаем:
  - Все благодаря силе личности.
  - Если ты прав, тогда я обладаю поистине феноменальной силой личности! Смог уничтожить кучу опасных Демонов, которые научили меня куче заклинаний, стал Высшим...правда, пока что формально... Кстати, Алекс, а ты можешь научить меня какой-то полезной магии? - вопрос был задан как-бы между прочим, однако уверен - собеседник ощутил мое волнение:
  - То, что ты называешь магией - лишь следствие Законов. Брошенный камень всегда вернется на землю - это Закон. Он ведет себя так не потому что ты желаешь его падения, а потому что так должно произойти. Изучая магию, ты постигаешь часть Закона, однако вместе с тем ты все больше становишься его рабом - тем, кто бросает камень в небо, наивно полагая, что тот летит назад по его глупой воле.
  Я нервно сглотнул:
  - Погоди-ка...получается, чем больше заклинаний знает человек, тем меньше у него...шансов... - я замялся, пытаясь словами выразить свою мысль, но Демон понял, что я имею ввиду:
  - Именно. Есть два пути - изучать магию, и стать просто сильным...либо изучать самого себя, зато в конце пути стать абсолютом.
  Какой интересный у нас разговор получается!
  - Абсолютом? Это что-то новенькое, прости, но я не понимаю... Что значит абсолют?
  Алекс прикрыл глаза, и на его губах появилась едва заметная улыбка:
  - Абсолют...это моя цель, достигнув которой, я стану свободным. Совершенно свободным. - он открыл глаза и посмотрел на мою хмурую физиономию:
  - Я не смогу объяснить тебе, что это значит. Скажу так: ближе всего к понятию абсолюта находится Бог.
  Я хмыкнул, сдерживая смешок:
  - Хочешь сказать, что Бог, - я выразительно закатил глаза, - который несомненно сидит где-то там, лучше всех понимает, что такое абсолют?
  Алекс точь в точь повторил мой хмык, будто дразнясь:
  - Я хочу сказать, что абсолют - это и есть Бог.
  Ого! Демон вновь поднял крайне любопытную тему! Гляди-ка, стоило ему научиться внятно выражаться, и информация полезла из него как из рога изобилия!
  - Если абсолют, о котором ты говоришь, и есть Бог, значит ли это, что...человек может стать Богом?
  Алекс озадаченно поглядел на меня, будто пытаясь понять, в чем подвох:
  - Так и есть. Демону намного сложнее достичь абсолюта - но возможно. Развитие у наших видов несколько отличается: в то время, как люди могут...
  Алекс продолжил свой размеренный монолог, а я все никак не мог прийти в себя. Человек может стать Богом? Богом?! Нет, понятно, что огонь из ничего, полеты в небе и прочие чудеса могут навести на мысли об ангелах и прочих посланниках Божьих...однако я же не идиот! Или идиот?
  - Алекс, прервись-ка на секундочку, и ответь: что ты понимаешь под этим понятием? Я имею ввиду - что то для тебя значит Бог?
  Гомункул снова хмыкнул:
  - Ну уж точно не воображаемый мужик с седой бородой до пояса. Я не отношу его к области религии, как это делаешь ты, Аристарх, и прочие люди. Бог - это абсолют. Он распоряжается своей судьбой так, как хочет, он - истинный хозяин Закона! Он - творец не только своей судьбы, но и судеб тех, кто его окружает!
  М-да, и когда это мой подчиненный научился так заумно разговаривать?
  - И как-же...стать Богом?
  - Те, кого ты называешь Высшими Офицерами, подобрались к этому уровню ближе других...
  Я с опаской поглядел на гомункула:
  - Я тоже недавно стал Высшим...
  - Я знаю. Для тебя пребывание в Харькове не прошло впустую.
  Ирония в голосе собеседника меня немного удивила, но я мгновенно понял, каких слов он решил не произносить вслух: <<в отличие от меня>>. Утешать нелюдя я посчитал лишним, поэтому пропустил последнее замечание мимо ушей:
  - А к какой категории ты относишь самого себя?
  - Я - другой. Нас нельзя сравнивать. Однако стоит мне постичь самосознание личности, и я стану Богом.
  - И что ты сделаешь, когда достигнешь дзена и станешь всемогущим?
  - Боги не всемогущи, их сила определяется многими показателями. Пророк и Альфа - оба Высшие, но кто из них сильнее?
  Я пожал плечами - для меня ответ был очевиден:
  - Альфа сильнее.
  Алекс повторил мой жест - я заметил, что это уже вошло у него в привычку.
  - Так и Боги. Кто-то сильнее, кто-то слабее. Бог всемогущ в тех пределах, которые ему покорились, за ними он превращается в того, кем был до этого. Но я буду сильным...самым сильным!
  Я поощрительно кивнул, и вновь повторил вопрос:
  - Хорошо, я понял. Так что ты сделаешь, когда станешь Богом? Убьешь всех людей?
  - Зачем мне это? Когда я стану Богом, люди для меня не будут представлять интереса. Я буду... Я стану... - Алекс замолчал, и на его лице медленно, но верно проступило выражение крайнего удивления: готового ответа на мой вопрос у Демона не было, а к этому он оказался не готов. Я сделал важный вид - Хозяин должен болеть о своих Миньонах:
  - Вот-вот, ты хорошенько поразмысли над этим вопросом, а то будешь потом гадать, что да как. Получается, когда ты достигнешь абсолюта, наши пути разойдутся. А как же Договор, ведь такого условия расторжения мы не предусматривали?
  Все еще пребывающий в легком ступоре Демон ответил:
  - Добавим. Когда я стану абсолютом, я смогу использовать Закон так же, как и ты. Я стану его Хозяином, и смогу изменять условия нашего соглашения как пожелаю.
  Хмыкнув, я вернулся к трассе - на ней появились признаки давнего сражения с Демоном: дорожное полотно красовалось подпалинами, а на обочинах стояли немногочисленные брошенные автомобили, большая часть которых была обезображена магией.
  Пришлось убавить скорость, и объезжать неожиданные препятствия. Столько людей погибло в первые дни Вторжения - уму непостижимо! Московский Центр во главе с Маршаллом к моменту моего отъезда собрал под своей крышей чуть более десяти тысяч выживших, однако это слезы по сравнению с тем количеством, которое проживало в городе до апокалипсиса. Причем большая их часть была простыми измененными...Офицеров дай бог набралось несколько сотен. Откуда такая диспропорция - я не понимал. Тот же Харьков был гораздо богаче на сильных измененных - половина его выживших жителей владели магией...ну, может и не половина, но близко к тому.
  Я уже понял простую зависимость, о которой в старые времена упоминал еще Прокурор: Демоны любят обжитые места, и предпочитают появляться именно там. Недаром он хотел отвести всех нас в санаторий за городом, принадлежащий какому-то своему приятелю. Огромное количество жертв в крупных городах объясняется именно этим...этим же объясняется и количество сильных измененных на квадратный километр, ведь сейчас мир живет по принципу: что меня не убивает, то делает меня сильнее.
  - Зачем Демоны убивают людей? - вопрос сорвался с моих губ сам собой, и не был адресован пассажиру, однако тот решил ответить:
  - Мне сложно это объяснить...сейчас, когда я научился вас немного понимать, все стало слишком сложным, но изначальным мотивом стало желание быть самым сильным. Я помню это хорошо - если рядом появлялся человек, я тут же бросался в атаку. Так было нужно. Почему - не знаю. То же самое я испытывал по отношению к другим Демонам - но наши пути редко пересекались.Странно...
  - Это не странно - я сам испытал нечто подобное...уж не знаю, что помогло мне перебороть эту навязчивую идею: сила духа или мистическое самосознание, из-за которого я могу стать Богом, но факт остается фактом. Так что я понимаю тебя. Думаю, что понимаю, - решил я уточнить. Алекса мои слова порадовали:
  - Я тоже смог побороть в себе эти желания! Значит, я на верном пути!
  - Конечно на верном, держись меня - и станешь самым крутым Богом на планете... После меня, само собой...
  В голосе собеседника послышалось искреннее возмущение:
  - Это еще почему?
  Я остановил машину, заглушил мотор и беспомощно развел руками:
  - Я - Хозяин, а Хозяин всегда сильнее, так уж заведено.
  Демон довольно осклабился:
  - Я понял - это юмор. Мне нравится.
  - Мы почти на месте, так что помни о правилах поведения. - я вышел из автомобиля, призывая из домена своих невидимых шпионов. Три сотни для начала должно хватить...
  - Вылезай давай, я забираю машину...
  Миньон послушно вышел из внедорожника, и бросил задумчивый взгляд на армаду дронов, зависших над нашими головами невидимым облаком:
  - Думаешь, их не заметят?
  - А почему их должны заметить? До сих пор только Пророку удалось это сделать - а он Высший, как-никак!
  Демон отрицательно покачал головой:
  - Ты ошибаешься. Их заметили все Советники. Даже некоторые рядовые Офицеры смогли их ощутить.
  Я оглянулся на гомункула, подняв бровь:
  - Во-первых, откуда ты это знаешь? И во-вторых: раз уж они их заметили, тогда почему не подняли шум?
  - Вскоре ты сам научишься чувствовать такие мелочи. Это ответ на твой первый вопрос. А что касается второго, то ты должен понимать, что чувствовать - не значит понимать. Они ощутили нечто, но не смогли интерпретировать свои ощущения. Кстати - не Пророк первым заметил твоих созданий, а его союзник - Аристарх. Он многому меня научил...
  Последняя фраза смогла оторвать меня от процедуры развоплощения Порше для последующего его помещения в домен:
  - Чего-чего? В каком смысле - многому научил?
  Алекс внимательно на меня посмотрел:
  - Вот видишь - ты тоже ощутил, но не смог понять. Как думаешь, что из себя представляет зеленый мох, который растет по всему Харькову?
  Я недолго думал перед ответом, потому что знал его:
  - Трава это вместилище для силы главного Аскета, вроде живой батарейки. А еще он может через нее дистанционно наблюдать за другими людьми. В своем роде она - проводник его воли. Угадал?
  - То, что ты перечислил - лишь часть его возможностей, и далеко не самая главная. Страшась смерти, Аристарх сохранил в этом растении значительную часть своей Ауры, а вместе с ней и многие свои воспоминания. Я всего лишь воспользовался его невнимательностью, и исследовал их.
  Я пораженно замер:
  - Вот хитрый пердун! Скрыл от меня такую интересную способность! Погоди, так это от него ты научился так складно разговаривать?
  Демон серьезно кивнул:
  - Ты уже догадался, что мох - это подобие твоих дронов, только он воплощен в материальном объекте... Помимо этого я узнал много нового - о ваших Богах, о страхе смерти и жажде бессмертия, которым большая часть людей одержима...
  Я удивленно покачал головой: чудаковатый старик прикидывался ненормальным, а я так и не смог этого понять. Учиться мне еще и учиться... Призвав из своего домена огромного энергетического дрона, выполняющего роль батарейки, я накрыл им автомобиль, который, повинуясь моей воле, тут же начал растворяться в нем, словно шипучка в стакане воды. Механика Присвоения не была лишена некоторых минусов, которые, впрочем, меркли на фоне имеющихся у заклятья преимуществ.
  Через несколько секунд процесс был окончен, и я поглотил набравшего вес дрона, отправив его вместе с принявшим энергетическую форму автомобилем на родину:
  - Дальше пойдем своим ходом - дорога впереди совсем никакая, на машине не проехать.
  Демон прикрыл глаза, будто прислушиваясь к чему-то, и я ощутил, как его Аура стремительно расширяется, увеличивая зону покрытия:
  - Ты прав, на машине мы бы не смогли проехать. Двенадцать дней назад здесь произошло большое сражение. Группа выживших под предводительством нескольких Офицеров пыталась вырваться из города, но столкнулась с Демонами.
  - Откуда ты это узнал? Они выжили?
  - Сам скоро научишься делать так же. Они не выжили. Демоны действовали организовано, будто повинуясь чьим-то приказам. Здесь опасно. - Алекс открыл глаза и повернулся ко мне:
  - Я больше не вижу твоего будущего.
  - Что? В смысле, ты... Ты можешь видеть мое будущее?!
  Миньон с укоризной посмотрел на меня:
  - Ты считаешь, я слишком слаб для такого?
  Я поджал губы - и в самом деле, чего это я всполошился: характеристики Демона превосходят мои по всем показателям, а то, что он успешно эволюционировал еще до нашей встречи, не вызывает сомнений.
  - Да, ты прав...ладно, замнем... Тогда почему ты больше не видишь моего будущего?
  Гомункул потер щеку:
  - Я вижу, как ты входишь в этот город, но я не вижу, что с тобой происходит дальше. Этому может быть два объяснения... - я перебил подчиненного:
  - Либо я стану настолько сильным, что ты не сможешь следить за мной, либо...я умру?
  - Вероятность того, что ты за несколько минут станешь могущественнее меня - ничтожно мала, поэтому этот вариант я даже не рассматриваю. Однако со вторым ты угадал - смерть живого существа совершено точно означает отсутствие у него будущего.
  - А какой твой первый вариант?
  Тот задумчиво посмотрел вдоль дороги, по которой мы собирались двигаться дальше:
  - В городе находится существо, чье могущество сравнимо с моим. Он может блокировать мою способность к передвидению. Так звучит мой первый вариант.
  Да - о таком я что-то не подумал. А вдруг там обосновался какой-то Высший Офицер, который...
  - Скорее всего это Демон. - Алекс будто прочитал мои мысли:
  - Демоны, которые уничтожили людей несколько дней назад, появились одной группой, и после завершения операции так же организовано ушли в город, откуда пришли. Ими явно кто-то руководил.
  Я тут же выдвинул контраргумент:
  - А ты не допускаешь, что их Хозяином может быть человек?
  Демон пожал плечами:
  - Может и так. В любом случае, глупо самому совать шею в петлю: какая нам разница, кто ее затянет, человек или Демон?
  Я досадливо поморщился: у Офицера, способного не только брать под контроль Демонов, но и блокировать передвидение Алекса, я мог бы научиться многому...вот только до сих пор я всегда имел пускай и минимальный, но перевес в силе. Здесь его у меня не будет...пан или пропал?
  - Не советуешь, значит...
  Демон кивнул:
  - Возможно, он попытается уничтожить меня.
  Я возразил:
  - А как же домен? Спрячешься в нем - и все!
  Миньон потер щеку:
  - Тогда я не смогу достичь абсолюта, а это неприемлемо. Предлагаю обойти Днепропетровск. Если захочешь - вернешься сюда позже, когда освоишь способности Высшего Офицера. Сейчас ты - легкая добыча.
  Я возмущенно фыркнул:
  - Скажешь тоже! Я стольких опасных врагов прошел, что...
  - Скольких? - Алекс холодно взглянул на меня:
  - Считаешь, Блоха был опасным противником? Он был ничтожеством! Противным самой природе выродком! И ты мог бы разобраться с ним гораздо быстрее, не подвергая свою жизнь опасности!
  Я удивленно воззрился на внезапно вспылившего Миньона:
  - Ты чего так обозлился? Чем тебе Блоха-то насолил?
  - Ты и этого не заметил? - собеседник наградил меня взглядом, в котором явственно сквозило удивление:
  - Не заметил, что он использовал лишь один принцип?!
  - Заметил, конечно... Просто я не знал, что это отличительный признак всех ничтожеств, противных самой природе.
  Ясное дело, Демон имеет ввиду Офицеров, неспособных усваивать заклинания, подобных апостолу Андрею и обсуждаемому Блохе. Они владели одним-единственным заклинанием, зато на высоком уровне.
  - Блоха никогда не сможет стать Богом. Его удел - либо сдохнуть, либо быть рабом полноценных Офицеров.
  - Пускай у него проблемы с освоением магии, но желать смерти из-за одного этого... По-моему ты мне чего-то не договариваешь, Алекс.
  - Одним своим существованием он нарушает Закон - это достаточно веский повод.
  М-да, Демона не переубедишь.
  - Надеюсь, ты не станешь бросаться на каждого такого нарушителя с кулаками, а то у меня ощущение, что они тебя чем-то сильно обидели.
  Миньон посмотрел на меня исподлобья:
  - Я...не понимаю, как не обладая силой, можно обладать ею. Это неправильно. Это ошибка.
  - Ошибка в матрице...- пробубнил я себе под нос, и добавил - уже для Миньона:
  - Они не сами избрали такой путь - его им дал всемогущий Закон. Подумай над этим - может, у них есть какая-то своя миссия? Может, они избранные?
  Однако Алекс уловил в моих словах иронию, и не стал развивать эту тему:
  - Я не буду ни на кого нападать. И я подумаю над твоими словами. А ты подумай над моими.
  Я молча отошел в сторону, и осмотрелся: конечно, не стоит легкомысленно относиться к предупреждению Демона - он по любому видит больше моего, однако могу ли я упускать шанс узнать что-то новое и стать сильнее?
  Как я уже упоминал, знания, приобретенные мной в Харькове, Алекса ничуть не радовали. Несмотря на очевидные преимущества, которые они могли мне дать в перспективе, рогатый считал их бесполезными, возмущая меня своей логикой. Я стоял на диаметрально противоположной позиции.
  Вира научил меня технологии создания рунных артефактов, которыми любили пользоваться Демоны второй и третьей волн. Крыса смог удивить способностью создавать дронов. Подход, который он использовал, был отличным от моего: если я использовал ментальную сферу в качестве основы, то Крыса смог приспособить под эти нужды довольно сложную смесь, в которой главенствующей была эмоциональная составляющая. Его дронов можно было легко заметить, но при этом они обладали более широким функционалом...короче, для их освоения понадобится не один и не два дня! У меня уже было несколько мыслей насчет того, где их можно применить - но пока что об этом рано думать...
  Без сомнения, одним из самых полезных оказался Волшебник - он занимался исследованиями в той же области, что и Семён - ученый из Московского Центра. Он добился выдающихся результатов в области исследования функционирования магии в общем и разных заклятий в частности. Тщательно анализируя заклятья, он мог изменять их в некоторых, порой очень широких пределах. Отличное приобретение!
  Подарок моего нового Миньона - Блохи - тоже не стоит недооценивать: создание живого доспеха, обладающего зачатками интеллекта, может выручить во многих ситуациях. Особенно, если принять во внимание тот факт, что благодаря дронам я могу его серьезно вооружить - будет эдакий танк, способный выдержать массу урона, и дать сдачи противнику.
  Хиппи - тот Советник, который привлек мое внимание своим внешним видом, мог придавать своей энергетике свойства материи. Проще говоря, трансформировал ее во...да во что угодно! В железо, в дерево, в воду, огонь... Он виртуозно владел этой техникой, и было похоже, что он тренирует ее с самого Вторжения.
  Терминатор меня огорчил, ведь все, на что он ориентировался, было энергией физической сферы. Однако вместо того, чтобы подобно Виктору сосредоточиться на чем-то одном, он не забывал и о магии, поэтому плотность его энергии, а так же уровень владения ею был заметно ниже, чем у его коллеги, который погиб в Белогорске. Короче говоря, ничему он не смог меня научить - тут, скорее, наоборот - я мог бы дать ему несколько полезных советов. Остальные Советники так же не смогли удивить чем-то выдающимся. Увы.
  Я уже сейчас занимался созданием доспеха - вернее, его чернового варианта. Пока что все шло довольно гладко.
  Внедрение магии в руны было довольно тонкой операцией, и в пути заниматься этим было невозможно, поэтому дар Виры пока пылился на полке, как и способность менять изученные у Демонов заклятья.
  На освоение умений Хиппи я не тратил времени - просто не видел, куда их можно применить.
  Эх, кто бы подарил мне пол годика свободы от всех обязательств - я бы такого наворотил, ух!!!
  Алекс терпеливо ожидал моего ответа - будучи в подчиненном положении, он не мог заставить меня - своего Хозяина - слушаться его. В отличие от меня...правда, полной власти у меня не было - Договор, чтоб его... Если я решу идти в Днепр, то у Демона не останется других вариантов, кроме как послушно следовать за мной.
  Я оглянулся на него, и загадочно ухмыльнулся. Тот дернул подбородком:
  - Что решил?
  - Решил, что надо все-таки заглянуть в город!
  - Идиот.
  - Обзываться можно только мне, поэтому сам такой - это во-первых. А во-вторых, если станет слишком опасно - я просто поверну назад. Мне интересно, что происходит в городе. Если там живет человек, будет глупо не попытаться найти с ним общий язык. Особенно, если он такой сильный, как ты говоришь.
  Демон зло сверкнул черными зрачками:
  - Если ты рассчитываешь на мою помощь, то зря. В прежние времена я не раздумывая бросился бы в бой, но только не сейчас. Аристарх многому меня научил. Я не собираюсь вмешиваться в... - я перебил его, будто неожиданно вспомнил:
  - Страху смерти и желания вечной жизни? Помню-помню!
  Мой сарказм остался без ответа - Демон оскалился, пыхнув Аурой и...исчез! Надо понимать, скрылся в своей любимой Нехотеевке от моей глупости, и теперь будет отрываться на ее несчастных жителях. Его можно понять - однако я решил для себя, что пойду. Пускай решение было несколько импульсивным, однако интерес к происходящему в Днепропетровске был слишком силен, чтобы пропустить его мимо.
  - Я СМОГУ ОСТАТЬСЯ НЕЗАМЕЧЕННЫМ, ЕСЛИ ЦЕЛИКОМ СКРОЮ СВОЮ АУРУ?
  Ответ от Демона пришел не сразу - то-ли он действительно задумался над ответом, то-ли решил в очередной раз продемонстрировать свое отношение к моей авантюре:
  - А ТЫ САМ ПОДУМАЙ.
  Вспышка головной боли показала: мне еще рановато общаться с существом из иной реальности с помощью телепатии. Простое, казалось бы, предложение, пришло в сопровождении целого сонма образов и собственных, во многом чуждых человеку эмоций Демона, воспринять которые оказалось не так-то просто. Характер у него оказался еще тот... Подумать самому, значит? Что ж, подумаю...
  При полностью запечатанной Ауре мне недоступно сверхчувственное восприятие, магия и любые внетелесные манипуляции энергиями - в том числе и ментальной. Это огромный минус. Фактически, я добровольно становлюсь простым измененным. Однако, с другой стороны - я буду оставаться невидимкой, даже попав в зону чьей-либо Ауры. Более того - активное сканирование покажет на моем месте...ничего. Гмм...а ведь ничего - это в некотором смысле тоже что-то. Пустое место там, где должно быть что-то - это палево... Актуальным становится такой вопрос: заинтересует ли неведомого хозяина Днепра пустое место? Ответ - да...но только в том случае, если больше не на что отвлекаться!
  Живой доспех мог бы стать отличной наживкой, однако я все еще не научился создавать его. А что, если использовать дронов? Я задрал нос в небо, пытаясь взглянуть на дронов взглядом <<со стороны>>. Алекс считает, что мои шпионы будут замечены, значит боевые конструкты, забитые энергией под завязку, обязательно отвлекут на себя значительную часть чужого внимания, и дадут мне шанс осмотреться. Главное, чтобы нас не связали в случае чего - вдруг в Днепре живет Высший из хороших - а я тут припрусь со своими опасными игрушками? Нам такого не надо! Как план А - пойдет.
  Планом Б будет тактическое отступление, и для его осуществления стоит заготовить сразу несколько маршрутов. Для начала, заряжаю консерву Полетом - в случае чего смогу улететь...в пару к Полету нужно обязательно выделить с десяток дронов, заряженных физикой - чтобы выдержать резкий рывок, который обязательно случится при экстренной эвакуации. Их у меня заготовлено предостаточно, как и боевых - не менее тридцати на каждое заклятье, а самых ходовых - по пять десятков, так что я смогу буквально завалить потенциального врага таким количеством мощных заклинаний, что ему придется на время забыть обо мне. С рядовыми Демонами я уж постараюсь как-то разобраться.Так, что еще... Домен - в ожидании...если совсем припечет - скроюсь в нем. Алекс как-то упоминал о том, что достаточно сильный Офицер может вторгаться в чужие владения - вот и посмотрим, правда это или нет. В любом случае, в пределах моих владений Демону придется несладко.
  Странно, но я почему-то не чувствовал страха или волнения. Казалось бы - впереди меня ожидает самая опасная встреча в моей второй жизни, а я нисколько не переживаю по этому поводу. На всякий случай я пробежался по психоэмоциональным маякам, которые уже давненько оставил в глубине своего ментального поля - может, причина бесстрашия кроется в изменениях, которые коснулись моей личности? Но нет - ответный сигнал не особо изменился. Диковинное ощущение...
  Ладно, чего кота за колокольчики тянуть - пора двигаться!
  - Я ПОШЕЛ.
  Алекс на мою краткую мысль ответил так же скупо:
  - Я ЗНАЮ.
  Демоны не умеют врать...однако после погружения в сознание одного из Харьковских Советников, Алекс узнал много нового, поэтому я относился к его словам об отказе в помощи двояко. С одной стороны, он сказал то, что сказал... Однако сможет ли он бросить меня, как своего Хозяина, в беде? Вряд ли. В крайнем случае, спрячет в Нехотеевке. Тьфу ты, чего это я сразу настраиваюсь на негатив?!
  Для начала организуем ложное вторжение - если город находится под плотным контролем Высшего - реакция последует незамедлительно. Десяток шпионов вырвался из скопления своих собратьев, словно реактивный самолет из облака, и рванул к городу. Эти ребята станут первой волной, которая должна показать - действительно ли мои маленькие помощники заметны взгляду местного хозяина? При подлете к границам Днепра их скорость упала втрое - дам врагу время рассмотреть их получше. Потянулись минуты ожидания...
  Первая...
  Вторая...тишина...
  Третья пошла - меня вообще видно?!...о, это еще кто?! Осматривая окрестности виртуальными глазами одного из шпионов, я заметил выскочившего из-за угла ближайшего дома Демона. Сперва я даже не смог идентифицировать - Демон ли это или всего лишь его безвольный прихвостень? Сомнения у меня вызвал размер существа: оно выглядело несколько...мелковато. Роста в нем было не больше полутора метров, а телосложением оно напоминало девятилетнего ребенка. Правда, когда я увидел широкую пасть, украшенную острыми как иглы зубами, мысли о детях мгновенно вылетели из моей головы. Размером зубов этот <<ребенок>> мог посоперничать с акулой. Судя по крохотным рожкам темно-серого цвета, создание не могло похвастать особыми силами.
  Неужели меня наконец-то заметили? Или это простое совпадение? Демон бросился сначала в одну сторону, затем в другую, после чего замер на одном месте и закрутил головой, будто прислушиваясь. Мои шпионы обладали самыми элементарными возможностями в области сканирования, однако даже их хватило, чтобы ощутить колебания вражеской Ауры, по которым можно было определить уровень прихвостня. По всему выходило, что навстречу моим разведчикам вышли Миньоны - я мог сравнить их с Офицерами Белогорского зоопарка в момент нашей первой встречи - слабаки. Такие бы ни за что не заметили мой авангард! Значит, Алекс прав, и за ними стоит кто-то могущественный. Вопрос в том - демон, или все же человек?
  Пока первое существо пыталось обнаружить невидимого врага, рыская из стороны в сторону, из-за угла того же дома выскочили еще двое, и на сей раз я реально удивился! Ибо эта парочка выглядела так, будто сошла с одной из гравюр Босха: один демон был размером с крупную собаку, мог похвастаться длинной шеей и внушительным горбом на спине. Второй был очень похож на лысого, но выглядел несколько иначе из-за разноцветного петушиного гребня на круглой, как глобус, голове. Но самым примечательным в этой парочке было то, что Петух - окрестил владельца гребня, сидел на горбу Жирафа, бегущего на четвереньках, и ударами пяток понукал его двигаться быстрее. Сюр? Полный сюр!
  Я заставил подняться своих дронов на тридцать метров выше - хотелось увидеть, из какого такого ада ко мне прибежали это троица уродцев.
  - Еб вашу мать!
  Ругался я не зря - ближайшие улицы были буквально забиты демоническими отродьями, которые сломя голову бежали к месту предполагаемого вторжения, издавая при этом самые омерзительные звуки, какие я только слышал!
  Навскидку их было больше сотни: низкорослых, верещащих, рычащих, пронзительно пищащих тварей...в голову пришло сравнение с некоторыми фильмами, сюжет которых крутился вокруг зомбиапокалипсиса - очень уж похоже выглядело! Однако людьми эти твари не являлись - это очевидно. Я похвалил себя за предусмотрительность - пошел бы в разведку лично - мог бы вляпаться в неприятности. Нет, эти ребята, пускай их будет хоть сотня, хоть две - для меня никаких проблем не представляют. Однако в случае столкновения с ними я засветился бы перед их главным - а это уже серьезно.
  Один из дронов опустился ниже и медленно полетел над головами орущей толпы. Нет - это точно бесы из ада! Голым тельцам, лишенным костяной брони, не хватало только трехзубых вил для полного сходства с каноническими обитателями ада. Что характерно - никакой агрессии друг к другу они не проявляли, энергично перебегая с места на место в поисках моих игрушек. Ищите, черти, ищите!
  Судя по их поведению, они знали, что здесь кто-то или что-то есть, однако определить точное местоположение не могли. Это значит, что информацию они получают извне, от Хозяина. Пока это меня устраивает!
  Оставив их бесноваться, я переключил свое внимание на тех дронов, которые парили выше, вне зоны чужой энергетики - нужно осмотреть город, познакомиться, так сказать, с его географией.
  С высоты в несколько сотен метров Днепр выглядел довольно симпатично - свою роль сыграл дождь, который прошел на его территории за пару часов до моего появления: улицы блестели чистотой, и если не присматриваться, можно было и не заметить следы Вторжения, которых здесь было довольно много.
  Черти, бесы и прочая демоническая нечисть пряталась по домам, и без причины не выползла на улицы. Лишь в одном месте они покинули свои убежища и устроили бугурт - там, где я инсценировал сценарий вторжения условного противника.
  Постепенно план города начал вырисовываться в моей голове:
  
  
  
  
  Движение внизу заставило меня оторваться от размышлений: я остановил дрона и усилием воли расширил связующий нас канал - нужно было улучшить качество картинки, передаваемой шпионом. На одной из главных, судя по размерам и красоте исполнения площадей, стояли несколько бесов, и швыряли в памятник какому-то мужику камни. Я вновь подивился тому, что происходит в городе, и отлетел немного в сторону. С нового ракурса мне стало понятно, чем занята рогатая мелочь: их мишенью был не памятник, как я посчитал сначала, а человек, привязанный к нему.
  Изможденный до крайнего состояния черноволосый мужчина безжизненно висел на колючей проволоке, играющей роль веревки. Шипы глубоко вонзились в тело несчастного, а засохшая лужа крови под ним намекала о том, что экзекуция продолжается не первый день. Об этом же говорили окровавленные камни, в большом количестве лежащие вокруг. Пытку проводили пятеро бесов: они прыгали у подножия памятника, и иногда сходились, чтобы собраться в хоровод. Изредка один из них выскакивал вперед, и, подхватив с земли камень, с силой швырял его в неподвижного человека. Даже с высоты в несколько сотен метров я видел, что ноги и руки мужчины сломаны во многих местах - кое-где сквозь рваную рубаху и джинсы виднелись осколки костей... Не представляю, какую сумасшедшую боль он испытывает!
  Мужчина был жив, без сомнения - я видел, как дернулась его голова, когда очередной булыжник ударил его в плечо. Блядь...что же делать?!
  Я разорвал контакт с дроном, и крепко призадумался. Теперь мне очевидно, что хозяином Днепропетровска является человек. Если Алекс прав - то это Высший Офицер, и весьма могущественный Офицер! Тот бедолага на площади каким-то образом ему насолил, и теперь страдает от рук Миньонов. Он примотан к памятнику колючей проволокой, разорвать которую для более-менее сильного Офицера - задача вполне выполнимая. Отсюда делаем вывод - он не Офицер. Однако тут же появляется второй вопрос - как этот парень, не будучи Офицером, все еще терпит такие мучения? А никак! Выдержать такую боль простому измененому просто невозможно! Может, он из тех ребят, которых так не любит мой рогатый Миньон? Может ли он обладать какой-то способностью, которая позволяла бы ему терпеть боль? Может...но тогда становится непонятным решение мучителя подвергнуть свою жертву именно такой пытке. Значит, здесь что-то другое...
  А может ли быть, что он находится там добровольно? Однако эта мысль быстро вышла из моей головы в силу своей бредовости. Варианты кончились. Кроме одного. Пойти да спросить его об этом самолично! Пятеро бесов мне не противники. Смогу ли я скрыться от садиста Высшего? Вот черт...
  Я присел на корточки, ожесточенно кусая ногти, никак не решаясь принять окончательное решение. А, может, ну его?! Недаром Алекс спрятался в своем домене и не высовывает оттуда носа! Обойду эту странную пародию на ад по широкой дуге - и пускай сами разбираются, кто, кого и за что должен мучать!
  Я поднял руку, коснувшись короткого рога на лбу - черт подери, ну что я за тюфяк?! Разогнув колени, я поднялся на ноги, и с силой похлопал себя по щекам - легко быть героем, когда сила на твоей стороне!
  - Слышишь меня, рогатый? Я иду в город, и надеюсь, что ты...что ты не будешь просто стоять в стороне, когда меня начнут привязывать колючей проволокой к какому-то монументу.
  - Я СЛЫШУ.
  Я улыбнулся, поморщившись - возможно, сегодня Демону перепадет немного настоящих эмоций, до которых он охоч.
  Короткий разбег, и я активирую Полет, под острым углом взмывая в небо. План, сложившийся за секунду в моей голове, был прост: подняться на достаточную для скрытного перемещения высоту - пятиста метров должно хватить с запасом: люди, в отличие от Демонов, не особо озабочены состоянием дел над своими головами на такой высоте, поэтому я упаду на площадь, где происходит пытка, из слепой зоны, по-быстрому разберусь с пятеркой бесов, и освобожу мужчину от мучений. Гмм...прозвучало так, словно я собираюсь его убить. Самое сложное в моем плане - побег с полумертвым грузом на плечах. Надеюсь, мое тело выдержит перегрузки, которым я его подвергну, а Высший Офицер не успеет отреагировать на мое появление. Любопытно - может ли он предугадать мое появление своей способностью передвидения? Время покажет...
  Я завис над точкой посадки, внимательно рассматривая происходящее снизу. Отвлекаться на самоличную ликвидацию бесов желания не было, поэтому я подготовил пять Плазменных шаров - каждой твари по харе. Ну - за ВДВ!
  Ускорение рвануло мои внутренности: желудок подкатил к горлу, а отросшие волосы, которым давно требовался горячий душ, встали дыбом: скорость за пару секунд увеличилась настолько, что я усомнился в своей способности вовремя ее погасить: не хватало рухнуть перед демонами, переломав себе все кости. Однако обошлось: через семь секунд я был в десяти метрах над идиотским хороводом, и поменял вектор действия Артефакта на противоположный.
  Эх, если бы не набитое энергией физической сферы по самые уши тело, лежать бы мне Буратиной! Однако все сработало ровно так, как надо: мощная реактивная струя разбросала приспешников местного босса в разные стороны - один умудрился при этом свернуть себе шею, что не могло не радовать. С остальными я разобрался по плану: четыре огненных шара испепелили тщедушных полуросликов в мгновение ока, оставив на асфальте четыре пятна жирной сажи. Мне кажется, или раньше я бил заметно слабее?
  Мое фееричное появление не прошло незамеченным - голова связанного дернулась, однако поднять ее не хватило сил. Раздался еле слышимый хрип. Я рванул к нему, выпуская на волю сразу четырех физических дронов - некогда возиться с каждой проволокой по отдельности! Проще напитать ее своей силой, и взмахом руки превратить в труху, неспособную удержать даже котенка. Тело человека покачнулась, и начало заваливаться, лишенное опоры. Но я был уже рядом:
  - Щас, щас разберемся! Держись!
  Подняв неожиданно тяжелое тело на руки, я с силой прыгнул наверх, одновременно с этим активируя Полет. Рывок, свист ветра в ушах - и я быстро набираю высоту...
  Пятьдесят метров преодолено...пока что никакой реакции на мое появление никакой - за исключением бесов, что в великом множестве высыпали из близлежащих домов на площадь подо мной.
  Сто метров - я все еще ускоряюсь, опасаясь карающей десницы Высшего...
  Двести...
  Триста...
  Пятьсот... Позади раздался громкий хлопок, и я аж дернулся, не сразу сообразив, что только что смог преодолеть звуковой барьер - вот это да! В первый раз!
  Меняю направление, добавляя немного горизонтального движения - из Днепра надо валить, и как можно скорее! Может, хозяин занят чем-то другим, более важным, и не может отвлекаться на такую мелочь, как я? Кто знает?!
  Благодаря энергии физической сферы сопротивление воздуха не замедляло мой полет, и я двигался со все увеличивающейся скоростью. Внизу синей лентой промелькнул Днепр, какой-то небольшой островок, затем пошли частные домики, затем... А затем я начал замедляться, ибо внезапно обнаружил, что подо мной один за одним мелькают зеленые прямоугольники полей - неужели я вырвался? Ладно, пока не чувствуется присутствия Высшего, нужно спрятаться. Мужчина, которого я во время полета крепко прижимал к себе, задрожал, и будто бы заскулил. Ощутив исходящие от него эмоции безысходности и глубочайшей тоски, я пошел на снижение - еще бы, пережить такое, что он пережил, и быть наконец спасенным... Ну ничего - уверен, он выкарабкается! А там я попытаюсь разобраться - что за херня происходит в городе?
  Посадка вышла жестче, чем я планировал - раненый едва не вылетел из моих рук, однако я все же смог его удержать, и аккуратно положить на землю, в тени одного из деревьев, около которых я приземлился.
  - Все нормально, мужик, ты свободен! Эти мелкие твари больше не будут тебя мучать!
  В ответ раздался какой-то хрип.
  - Не надо, расслабься. Тебе нужно прийти в себя, прежде чем языком трепать, ха-ха! Не торопи события!
  Тот снова что-то прохрипел, и на сей раз мне показалось, что я что-то разобрал:
  - Чего-чего? Может, все-таки отдохнешь?
  - Кха-кха...ты...идиот...из-за тебя...моя малышка умрет... Сука!
  По щеке мужчины скатилась слеза, а усохшая рука сжалась в кулак. Послышались рыдания... А я встал, беспомощно облизывая враз пересохшие губы.
  - Вот, значит как. Что ж, этого ты предугадать никак не мог. Кстати, что скажешь насчет своей магии - она ведь стала сильнее? Вряд ли до сих пор ты мог...
  Я развернулся к Алексу, стоящему позади, и процедил сквозь зубы:
  - Заткнись, пожалуйста. И скройся в ту жопу, откуда вылез!
  Гомункул удивленно вскинул брови, однако все же последовал моему совету и исчез из нашей реальности.
  Действительно, откуда же я мог это знать? Откуда, твою-то мать?!
  17.
  Я привык, что все измененные, не исключая Офицеров, любые потрясения, кроме разве что утери Хозяина или Миньона, переживают довольно легко. Погиб товарищ в бою с опасным Демоном? Бывает, дальше живем без товарища. Убил парочку людей по неважно какой причине? Что ж, видимо, туда им и дорога, нечего под ногами путаться - и никаких угрызений совести по этому поводу. Вопросы гуманности, человечности и совести отошли даже не на второй план, а куда-то еще дальше - в массовку.
  Со спасенным мной человеком все обстояло несколько иначе.
  Его Аура выглядела истощенной до крайней степени - уж не знаю, сколько продолжались мучения, однако свое дело они сделали - чудовищные раны на теле пострадавшего никак не хотели заживать самостоятельно. И ладно бы это было что-то серьезное, так нет же: всего лишь переломы костей рук и ног, несколько раздробленных суставов, выбитые особо меткими бросками камней передние зубы и обширные гематомы по всему телу... М-да, человек с таким набором не смог бы выжить без оперативного вмешательства врача, однако сидящий передо мной мужчина, по грязным, небритым щекам которого не прекращая катились слезы, был Офицером. Неужели недостаток энергии блокирует регенерацию.
  Насколько я понял из его невнятного бормотания, девочкой была его малолетняя дочь, которая находилась в заложниках у Хозяина Днепра, и до тех пор, пока отец покорно принимал свое незавидное положение, ее жизни ничего не угрожало. А я, выходит, своим широким жестом похерил все надежды страдальца, которого иначе, как терпилой, не хотелось называть. Однако, прежде чем вешать на этого беднягу ярлык, нужно было разобраться в той ситуации, в которую я имел глупость вляпался. А для того, чтобы разобраться, следует починить беднягу - в своем состоянии он вряд ли сможет мне что-то рассказать.
  Для точечного вмешательства требовалось изучить пациента, заручиться его поддержкой, и лишь после этого начать адресную помощь...однако у меня не было желания заниматься подобным - это раз. И два - несмотря на очень низкий объем, энергетика мужчины отличалась очень даже неплохим качеством и плотностью. Поэтому я ограничился тем, что принялся накачивать ее нейтральной энергией, благо у меня ее было в достатке. Никакой благодарности за помощь в исцелении я не получил...ну и ладно, не для того стараюсь - зато слезы прекратились...
  Одновременно с передачей энергии я насыщал окружающее нас пространство ментальной энергией. Пока что она лишь внушала покой и уверенность в том, что все будет хорошо. Окончательно я настрою ее, когда буду спрашивать у пострадавшего детали происходящего в городе, а пока хватит и этого.
  Мужчина разлепил окровавленные губы, и прохрипел, подняв на меня пустые глаза:
  - Можешь не заморачиваться помощью, пацан... Я жил ради дочери...я мог вынести сколько угодно страданий в обмен на ее жизнь, а теперь...теперь во всем этом нет смысла.
  Я пожал плечами и задал первый вопрос, который пришел в голову:
  - А ты уверен, что ее убили? Мне показалось, что хозяин Днепра - тот человек, по вине которого ты оказался в таком плачевном положении - сейчас не находится в городе. Иначе мы бы не смогли сбежать просто так. Меня, кстати, Денис зовут. Я направляюсь в Крым по одному очень важному делу. - в голове мелькнула мысль о том, что внезапно выросший уровень Полета позволяет мне теперь вполне комфортно путешествовать и по воздуху, минуя все наземные препятствия в виде Демонов, сумасшедших Офицеров и их ненормальных последователей.
  - Женя...
  Я дернул бровью - это имя его дочери, или его самого? Мужчина верно истолковал мой жест:
  - Меня зовут Евгений. А мою малышку звали...- он осекся, и тут же исправился:
  - ...зовут Марина. И сейчас она в лапах этого мерзавца! - он покосился на свои ноги, по которым то и дело пробегали судороги: раздробленные кости вставали на место, а разорванные мышцы стремительно сращивались. Я уважительно кивнул - естественная регенерация у этого типа не хуже моей! Быстро он поправляется! Экспресс сканирование показало причину: энергетика Офицера имела сильный перекос в физику, как у Терминатора из Харькова, или Виктора из Старого Оскола. Какое популярное направление... Значительно отставая в качестве и объеме, плотностью она была сравнима со Святогоровской. Следует напомнить, что там - целый Советник с толпой Миньонов за спиной, а тут - простой Офицер. Не думаю, что Высший позволил бы ему сохранить Миньонов, если бы они у него и были.
  Однако мой очевидный, в общем-то вопрос, заставил его прийти в себя. Странно, что родной отец так легко смирился со смертью своей дочери, а затем так просто поверил в обратное. Неужели у него таким извращенным образом проявляется эффект пофигизма, который дает демоническая энергия:
  - Надеюсь, к моему возвращению он не успеет осуществить свою угрозу. Еще несколько минут - и я смогу ходить! Мне нужно торопиться! Еще есть шанс ее спасти!
  Нет, это что-то из ряда вон выходящее! Я ощутил злость, как будто мне сперва дали по левой щеке, а затем с улыбкой предложили подставить правую. Нет, ребята - я бы такое не стал терпеть:
  - Добровольно вернешься к тому памятнику? Чтобы те...бесы снова кидались в тебя камнями?
  Мужчина пошевелил ногой, и дернулся от боли - до полного исцеления нужно было подождать еще пару минут:
  - У меня нету выбора. От этого зависит жизнь Мариночки.
  - А сопротивляться не пробовал? Почему бы тебе не спасти дочь, избавив и ее, а заодно и себя от этого ада? - тут я вспомнил, что его противник - Высший, и зло сплюнул в сторону. Вот черт.
  Мужчина горько усмехнулся, увидев на моем лице быструю смену эмоций:
  - Ты не представляешь, на что этот выродок способен. Он управляет этими тварями, как своими пальцами...думаешь, я боюсь уродов, которые мучали меня? Нет...У этого ублюдка в рукаве есть целая колода козырей...а что есть у меня? Несколько дней назад...или неделю...не помню, сколько времени продолжались мои мучения, я пытался вернуть свою малышку...и вот, чем это кончилось. Теперь я искупаю свою вину болью.
  Я навострил уши - неужели все не так безнадежно, как мне показалось сначала?
  - Пытался? Можешь рассказать? -вопрос о длительности мучений я решил отложить на потом. Судя по дырявой Ауре, продолжались они не одну и не две недели... М-да, жестко.
  Офицер исподлобья взглянул на меня, и с сомнением покачал головой:
  - Ты сильный парень - я это чувствую. Можешь колдовать, летаешь... Я знаю, зачем ты спрашиваешь меня об этом: ты хочешь испытать свои силы. Видимо, тебе еще не доводилось встречать на самом деле сильных противников. - он скрипнул зубами, попытавшись согнуть ногу в колене, но боль не смогла заставить его прерваться:
  - Валера - очень сильный. Намного сильнее меня. Никому его не одолеть. Поэтому у меня только два варианта: позволить дочке умереть из-за моего эгоизма, или приползти к этой мрази на коленях, умоляя о снисхождении.
  Я демонстративно удивленно присвистнул, запомнив имя Днепровского лидера:
  - О-о-о, дружище, эк тебя запугали-то! А не кажется ли тебе, что у страха глаза велики? Считай себя жуком, червяком, да хоть амебой бесхребетной, все равно - но меня недооценивать не стоит! Поэтому слушай сюда... - я усилил давление ментальной энергии, придав ей определенную окраску, и продолжил говорить, насыщая атмосферу вокруг дублями моих слов:
  - ...и слушай внимательно. Уж не знаю, что там произошло между тобой и Валерой, и почему он решил избрать для тебя такое идиотское наказание, однако вот, что я скажу сейчас: в данный момент ты находишься целиком и полностью в моей власти. Понимаешь, что это значит?
  Мужчина, до сих пор этого как-то не осознающий, заметно побледнел. Я быстро понял, каким именно образом была сломленна его воля, и решил не изобретать велосипед:
  - То-то же! Поэтому кончай свой спектакль - меня от него тошнит - и начинай отвечать на вопросы, понял?! А там я уже решу, отпускать ли мне тебя, или нет.
  Лежащий у моих ног зашевелился, пытаясь встать - но не смог, и неожиданно захлюпал носом:
  - Что ж...что ж ты за...за тварь-то...я же не...не за себя прошу - дочку пожалей, душегуб! - я ощутил, как его Аура пошла волнами, формируя заклятье, и добавил в голос льда:
  - Если ты, ничтожество, попытаешься на меня напасть, то я прикончу тебя не раздумывая. Размажу тонким слоем по дереву за твоей спиной! Хорошо подумай - стоит оно того?
  Слова вкупе с сильным ментальным давлением оказали нужный эффект: творимая где-то в глубине Ауры собеседника магия рассеялась, не успев толком сформироваться:
  - Да что же...что же такое? Почему так происходит? Ы-ы-ы-ы... - мужчина откровенно заныл, размазывая слезы пополам с соплями по окровавленному лицу. Неужели это он пять минут назад стоял на той площади, привязанный колючей проволокой к памятнику, и стоически терпел ужасные мучения? Что за перевоплощение? Что за бред?!
  - А теперь, когда ты осознал, кто здесь на самом деле хозяин положения, давай начнем наш диалог. Чем быстрее и точнее ты будешь отвечать на мои вопросы - тем скорее я тебя отпущу, понял?
  Тот в ответ промычал что-то невнятное, энергично кивая головой.
  - Телепатией владеешь? Мыслеречь могла бы здорово ускорить процесс обмена информацией. - ага, а заодно дала бы мне возможность незаметно поковыряться в твоей голове...
  - Да...дочка научила - я умею!
  Чего?! Дочка научила?! Она что - тоже Офицер? Ситуация становится очень интересной! Ничем не выдав своего удивления, я произнес:
  - Тогда начнем.
  В течение следующих секунд я понял несколько вещей. Во-первых - ментальщик из Жени был очень хреновый - его навыки в этой сфере были настолько скудны, а самоконтроль так плох, что мне не потребовалось даже входить в его сознание - вместе с ответом на вопрос в мою голову падал целый ворох сопутствующих знаний, влекомых ассоциативными цепочками.
  - Есть ли в Днепре другие начальники, кроме Валеры? - и виски простреливает болью от огромного объема бессистемной информации, из которой я с трудом вычленил основные тезисы: Валера такой один, людей-Миньонов у него всего пара сотен, и большинство из них - простые измененные, которые боятся своего Хозяина пуще самого Дьявола. И было за что - местный начальник собрал под свои знамена целую армию из нескольких десятков тысяч демонов, и в ней, между прочим, попадаются вполне себе мощные твари, которые не слушаются никого, кроме своего повелителя. Они редко появляются на людях, однако если уж появляются - все, пиши пропало!
  Я тряхнул головой, выбрасывая оттуда ненужный информационный мусор, и задал второй вопрос:
  - Насколько силен хозяин Днепра? Какими заклинаниями владеет, какие навыки использует чаще других, как показывает себя в схватках?
  Ответ меня несколько обескуражил: Женя только однажды видел, как Валера колдовал, но то, что я увидел в его воспоминаниях, совершенно не проходило на тот образ могучего Высшего, который я себе рисовал: чаще других он использовал Лазер, нечто похожее на Воздушную стену, и один раз создал неизвестное мне заклинание, лишающее жертву кислорода. И это все?! Наверное, он силен чем-то еще? Я повторил свой вопрос, но с некоторыми уточнениями...
  Нет. Эти заклинания - единственное, что Валера использовал в первом - и единственном боевом эпизоде, которому Женя был не только свидетелем, но и участником. Кроме Жени ни у кого не хватило духу бросить ему вызов? Хмм...а возможно ли, что нынешний Хозяин просто не хотел стрелять из пушки по воробьям? Ладно, вижу, что удовлетворяющего меня ответа на этот вопрос у практически исцелившегося Офицера нет. Продолжим допрос: что их связывает с этим Валерой? Тут я получил весьма подробный и четкий ответ: эти двое оказались родственниками, причем весьма близкими - но не кровными: Днепровский лидер долгое время был женат на сестре Жени, которая погибла в первые дни Вторжения.
  Ну и родственнички! Хотя, с другой стороны, демоническая энергия и не так извращала психику людей, уж я-то успел навидаться за время своего путешествия. Следом за этим образом пришел целый состав сопутствующих мыслей, и я углубился в их изучение.
  Сам Женя был не местным - он приехал откуда-то из-под Донецка, где сдвинувшаяся в очередной раз линия фронта и периодически пролетающие над головой снаряды вынудили его на какое-то время покинуть опасную территорию, оставив квартиру под присмотром соседей-пенсионеров. Еще в то время его дочь начала демонстрировать первые признаки превращения в Офицера: резкие перепады настроения, приступы беспричинной злобы... Отец-одиночка списывал это на стресс из-за войны, которая шла под окнами, однако когда Марина начала чувствовать чужие эмоции и впервые подчинила своей воле одну из своих подруг, заставив ту отдать ей всех своих кукол, он ощутил страх. Считая, что у дочери открывается некий странный дар, он строго-настрого запретил ей его использовать, опасаясь привлечь к своей семье ненужное внимание...а в Днепропетровске дар проявился уже у него. Любопытный факт - это произошло еще до самого Вторжения, как и у меня!
  Надо же...сразу два таких таланта...и сейчас один, вернее одна, в заложниках у родного дяди, а второй готов лизать ему пятки... Черт, личность неизвестного Валеры становится все интереснее и интереснее! Какой же мощью он обладает?! Бесы отреагировали на появление моих шпионов весьма оперативно - значит, у Высшего ситуация была под контролем. Значит - он позволил мне сбежать. Значит - ...а это что значит? Не имею ни малейшего понятия! Что-то мозаика не складывается в цельную картину.
  Я пожевал губами, глядя на несчастную физиономию собеседника - тот уже встал на ноги, но стоял на них неуверенно, покачиваясь из стороны в сторону, будто пьяный. Может, я кое в чем ошибся?
  - У тебя не было приступов гнева, как у твоей дочери?
  Глаза мужчины удивленно выпучились:
  - Откуда ты про это узнал?! Кто ты такой?!
  Я отмахнулся - несмотря на весьма качественную энергетику, Офицер из спасенного мной человека был просто-напросто никакой, одна картинка - приходилось вести с ним беседу о конкретных вещах как с простым измененным - словами:
  - Не задавай глупых вопросов. Думаешь, я не знаю о том, что Марина обладает сверхчеловеческими способностями? Знаю, конечно.
  - Но откуда?! - он все никак не мог успокоиться.
  - Я умею читать мысли, вот и прочитал твои - это было нетрудно. Давай ты не будешь задавать идиотских вопросов, а начнешь отвечать на мои: были у тебя приступы гнева, или их не было?
  Мужчина ответил не сразу, испуганно глядя на меня:
  - Н-нет, не было.
  Хмм...ситуация проясняется.
  - Ответь, как Марина оказалась у него в заложниках? Как вообще эта ситуация получилась?
  - Когда по телевизору начали передавать новости про террористов, про какой-то страшный ядовитый газ, вызывающий галлюцинации...я сразу заподозрил неладное. А потом я увидел ролики в ютубе, с этими тварями, которые убивали всех без разбора, и понял - наступил конец света. От такого не спрячешься. Потом начались эти твари - они нападали волна за волной, иногда приходили те, что побольше - мы к этому времени уже пару недель были в Днепропетровске. Полиция, армия...они оказались бессильны против такого врага. Никто не мог нам помочь! - он всхлипнул, вытерев нос:
  - Нас всех неожиданно спасла моя Марина. Она смогла научиться магии, с помощью которой убив...- он на мгновение запнулся, - ...убивала тех тварей, что подходили к нашему убежищу. Спасала не только нас, но и наших соседей. Они видели в ней спасительницу, мессию...ангела...я тоже так...- он снова начал хлюпать носом
  - Хватит сопли жевать, переходи на мыслеречь, а то не закончишь до второго пришествия. И давай уже, переходи к сути.
  Мужчина кивнул, поникнув. Семейка, блин...
  Какое-то время, весьма продолжительное, кстати, Марине удавалось успешно сопротивляться волнам демонов, однако и ее сил вскоре стало не хватать. К этому времени неоднократно спасенные ей люди стали почитать ее едва ли не святой, и только что не молились на нее. Очевидно, что сделав столько для их спасения, она приобрела пару сотен Миньонов. Было сложно разобраться в ворохе информации, которая нескончаемым потоком поступала в мою голову, однако я все же понял, как Валера, стал тем, кем являлся.
  В отличие от остальных людей, окружающих Марину, он сообразил, откуда взялась та сила, которой она владела, и ожидаемо захотел обладать ею. Именно этот момент можно было считать началом восхождения Днепропетровского лидера. Проявив удивительную проницательность, он стал для маленькой, испуганной девочки не восторженным почитателем, каких вокруг было достаточно - но верным другом. Через неделю малышка, сама того не осознавая, сделала из него Офицера, как до того поступила со своим инфантильным отцом, пытаясь доказать тому свою нормальность. Моя догадка оказалась верна. На фундаменте из глины хорошего дома не построишь, а из слюнтяя не получишь настоящего Офицера.
  Стоило Валере освоить некоторые принципы работы с Аурой и выучить парочку заклятий, как он перевернул текущую ситуацию с ног на голову, за несколько дней перехватив контроль над чужими Миньонами, и заставив наивную девочку полностью довериться себе. Какое-то время ситуация развивалась в этом русле, а дальше все было просто: пришедший в себя отец решил вмешаться, но не был готов к жесткому отпору со стороны прагматичного родственника, и проиграл. Дочь, разумеется, о том, что произошло, не знает - по крайней мере, так думает Женя. После своей убедительной победы хозяин Днепропетровска заявил ему, что в случае непослушания жизнь Марины может внезапно оборваться. Не знаю, как Валера объяснил этот эпизод своей племяннице, однако она все еще с ним, и допускает то, что происходит с отцом, ибо мне кажется невозможным то, что она могла оставить их схватку - тем более с использованием магии, без внимания. Сдается мне, при желании девочка сможет согнуть дядю в бараний рог, не особо напрягаясь... Что-то тут нечисто...она бы не допустила такой беспредел!
  Я поднял руку:
  - Хватит, остановись - я все понял. Пришлось поломать голову, но я понял, что твоя Марина жива, и ее жизни вряд ли что-то угрожает. Правда, есть кое-какие непонятные моменты...
  - Жива?! Моя дочка еще жива?! Слава богу, я так рад!!! - мужчина снова потянулся рукавом к носу, и я разрядил в него Ластик. Бесчувственное тело рухнуло на землю, а я безразлично отвернулся от него. Если кто и был виноват в том бардаке, который сейчас царил в Днепре, так это именно этот слабовольный мужик. Это именно благодаря его пассивности произошло то, что произошло.
  Детали паззла собрались вместе, осталось лишь уточнить некоторые моменты, которые Женя был не в состоянии мне рассказать:
  - Алекс, а ну-ка скажи - что ты понял?
  Демон тут же материализовался передо мной, раздвинув своим искусственно созданным телом пространство, и склонился над Женей:
  - Обычно ты стираешь людям память чтобы украсть их знания. Но чему этот человек сможет тебя научить? Он слаб.
  Я усмехнулся:
  - Ничему этот соплежуй меня не научит. Я спрашиваю тебя о лидере Днепропетровска: ты понял, кто он такой?
  Демон пожал плечами и встал на ноги, оставив лежащее тело в покое:
  - Он нехороший человек. Родственник вот этого.
  Ответ вызвал у меня искреннюю улыбку:
  - Нет, ты все-таки идиот. Только что этот недоотец нам все рассказал: и о дочери своей, с которой я очень хочу познакомиться, и о родственничке этом ненормальном, но не лишенном здравого рассудка, и...вообще. Обо многом можно догадаться. Короче говоря, не буду тянуть, - я обернулся к Миньону:
  - Мы идем в город. На самом деле там не настолько опасно, как ты думаешь. Валера - обыкновенный Офицер, вроде тех, что сидят в Харькове, и все его могущество, которого так боится бесхребетный Женя, базируется лишь на его одной очень любопытной разработке.
  Демон склонил голову набок, пытаясь понять, что я имею ввиду - в отличие от эмоций, свои мысли я умел от него скрывать, и предположил:
  - Марина? Девочка-Офицер?
  Я довольно улыбнулся, щелкнув пальцами:
  - Бинго! Марина подарила силу своему балбесу папе, Марина защитила их от Демонов первой, а возможно и второй волны, та же Марина в конце концов сделала из дяди Валеры Офицера...
  - ...а Валера смог применить свои новые возможности для переворота. - закончил за меня инженер. Я поощрительно кивнул:
  - И какой из этого всего можно сделать вывод?
  Демон злобно оскалился:
  - Меня обманули - вот какой вывод! Пользуясь силой девочки, Валера заставил меня испугаться неизвестности!
  - Военная хитрость, которой самое место в новом мире. - я пожал плечами, -...захочешь жить - и не до такого додумаешься. Только вот я до сих пор не понимаю - зачем он мучал Женю? Какое-то странное, бестолковое наказание... Думаю, ответ на этот вопрос нужно искать в Днепре.
  Демон прекратил скалиться, и огляделся:
  - Пусть это и заемная сила, но она остается силой. Лобовая атака обречена на провал.
  - Страшно? Нужно посмотреть, на что способен этот Валера. Словам нашего спящего друга я не доверяю - он слишком слаб для объективной оценки. Однако кое-что я понял: сейчас Валера в Днепре - это раз! И два - он не контролирует силу Марины полностью. Иначе я бы не смог покинуть город так запросто.
  - Твоя магия стала намного сильнее.
  - Одним этим мой успешный побег не объяснить.
  - Я не об этом. Ты и сам стал сильнее. Как Высший Офицер.
  Любопытное заявление! Я посмотрел на гомункула, прищурившись:
  - С чего ты взял?
  Демон точь-в-точь повторил мой жест:
  - Пользуясь минимумом информации, ты смог понять, что на самом деле происходит в Днепре. Потому что добавил недостающие знания с помощью энергии.
  На это мне было нечего возразить...да и не хотелось, если честно!
  - Ну так не одному же тебе развиваться!
  Гомункул смог поднять мне настроение, за что я в какой-то степени был ему благодарен:
  - Ладно, оставим мой стремительный рост в стороне, сейчас речь не о нем. Что нам известно? Валера - не Высший, хотя обладает рядом любопытных возможностей, присущих лишь высокоранговым Офицерам. Их он, скорее всего, получил от Марины...либо каким-то образом заставляет ее саму использовать их...кстати, этот вариант мне кажется предпочтительнее, учитывая задержку в его реакции. Тем не менее, тонкое сканирование у него на высоте - моих шпионов этот ловкач заметил на раз-два. Кстати - управление демонами! Очень важный пункт! Если верить Жене, то у него в подчинении находятся не только бесы, но и гораздо более опасные индивиды. Вопрос в том - насколько опасные? Нельзя верить оценке этого слабака...
  Мы с Алексом синхронно оглянулись на бесчувственное тело. Супер-пупер сильный Демон для него, может оказаться посредственностью для меня, и ничтожеством для моего Миньона. А может и нет...
  - Как же он их контролирует?
  - Может, Договор? - предположил мой Миньон, и тут же сдулся:
  - ...нет, конечно нет.
  Я проглотил насмешку, которую приготовил для него, и кивнул:
  - Договор можно заключать только с самыми разумными из вас. Валера на такое неспособен. Слишком слаб. Вот Марина - могла бы...хмм... А если это была Марина?
  Миньон тут же поправил меня:
  - Мы только что пришли к выводу, что Марина не может свободно управлять своей силой. Ее держат под контролем...
  Ответ крутился где-то рядом с моей головой, и стоило Демону произнести друг за другом слова 'Марина' и 'контроль', как я все понял, и округлил глаза:
  - Я идиот! Ответ же лежит на поверхности: гипноз! Валера контролирует племянницу с помощью гипноза! Это же так очевидно, е-мое! Ну что я за кретин!
  Демон моей радости не разделял, однако согласился, что эта версия вполне может оказаться правдой.
  - Значит, нам всего лишь нужно прервать гипноз, и Валера из хозяина превратится в простого Офицера: не особо сильного, и не особо опасного. Три заклинания, ха! - я ударил кулаком по раскрытой ладони, и поинтересовался:
  - Твое нежелание посетить Днепропетровск пропало? Если да, то надо полностью скрыть свою энергетику. Нельзя, чтобы нас заметили раньше положенного.
  Вместо ответа Алекс практически мгновенно втянул в себя витающую вокруг Ауру, превратившись в пустое место. Отлично! Силовая поддержка в городе мне не помешает: мало ли, что там может произойти:
  - Выдвигаемся?
  Демон продемонстрировал мне полный набор зубов:
  - Я буду рядом при необходимости. - и пропал... Надо думать, спрятался в своем домене.
  Однако для начала нужно обнаружить Валеру. Где он может находиться? Сдается мне, рядом с источником своего могущества - Мариной. Тогда ищем место наибольшей концентрации энергии! Сто...двести...триста...хмм...а давай-ка для гарантии я отправлю четыреста дронов! Разведчики получили все необходимые установки и отправились на общее задание, разлетаясь в разные стороны - ввиду того, что врио лидера Днепра с легкостью их обнаружит, лучше не сбивать их в кучу. Пускай нейтрализует их по одному. А заготовки под дронов-то кончаются! Вот уж не думал, что они будут уходить настолько быстро! Что лишний раз доказывает их полезность.
  На всякий случай проверив оставшееся в наличии количество физических дронов, я решил, что такого количества хватит, и взял короткий разбег, на третьем шаге мощно оттолкнувшись от бетонной шпалы, непонятно для чего валяющейся поперек проселочной дороги, и врубил Полет. Взвыл насос реактивной тяги, за несколько секунд подняв меня меня на высоту в несколько сотен метров, на которой я плавно сместил вектор движения в горизонтальную плоскость. Скорость упала до пары десятков километров в час - торопиться некуда.
  Первые данные начали поступать от шпионов через несколько минут, и показывали они знакомую картину: встревоженные бесы в огромных количествах выбегали на улицы, бестолково носились по ним туда-сюда, и сотрясали воздух противными взвизгами, пытаясь обнаружить невидимого для них нарушителя. Через две минуты, когда большая часть дронов пересекла воображаемую границу Днепропетровска, за которой начинались земли, принадлежащие Валере, он решился на ответный шаг: из некоторых домов - тех, что поближе к центру - показались элитные бойцы его демонического воинства. Выглядели они весьма внушительно: высокие, с головы до пят закованные в белоснежную костяную броню, с огромными серпами вместо предплечий... Красавцы! Всего их набралось более пятидесяти - внушительная сила!
  Несмотря на свои внушительные габариты - каждый из этих рыцарей возвышался над землей на три метра - двигались они весьма проворно, легко огибая препятствия в виде мусорных контейнеров, фонарных столбов и автомобилей. Обычно Демоны не заморачиваются такой аккуратностью, что лишний раз подтверждает слова Жени о их беспрекословном подчинении Валере - личность Хозяина всегда накладывает свой отпечаток на Миньона. Мощно...правда, их одинаковость несколько смущает - редко можно встретить Демонов, похожих друг на друга как две капли воды. Что-то с ними не так. Возможно, меня насторожило отсутствие рогов на их головах?
  Прозвав про себя этих парней Жнецами, я обратил внимание на их действия: они оперативно рассредоточились, окружив большой парк, расположенный в самом центре Днепра. Там они заняли оборонительные позиции, перекрыв своей энергетикой большинство улиц, ведущих к остальным частям города, и начали методично убивать тех дронов, которые пытались прошмыгнуть мимо. Очень похоже на то, что им приказано что-то охранять. Хмм...мне кажется, я знаю - что! Туда-то мне и надо.
  Скорректировав траекторию своего полета, я направился к этим парням. Все они обладали весьма качественной энергетикой, однако на фоне своих неприрученных коллег из второй волны, с которыми мне приходилось воевать будучи ликвидатором, выглядели несколько бледновато. Неприятностей можно было ожидать из-за их количества, и ожидаемой командной работы. Пока разбираешься с одним, трое нападут со спины. Значит, нужно как можно скорее разобраться с ними...хмм... И тут я задумался: а оно мне надо?
  Фактически, победа будет моей в тот момент, когда я угощу Марину Ластиком. Она утратит способность управлять своей энергетикой, и Валера ничего этому не сможет противопоставить. Сдается мне, что Днепровские демоны, не исключая Жнецов, контролируются им с помощью Ауры девочки, ведь простой Офицер не может дергать за столько ниточек сразу!
  - АЛЕКС, ОТВЛЕКИ ЖНЕЦОВ. Я ХОЧУ НЕЗАМЕТНО ПРОБРАТЬСЯ К МАРИНЕ. НЕЗАЧЕМ УСТРАИВАТЬ ТУТ ПОЛНОМАСШТАБНУЮ ВОЙНУ.
  - ТОЛЬКО ОТВЛЕЧЬ?
  Я усмехнулся - сообразительный Миньон использовал копию моего же образа для ответного сообщения - никакой головной боли! Молодец, сообразил!
  - ИМЕННО. НЕ НАДО СРАЗУ ВСЕХ УБИВАТЬ, ИНАЧЕ ВАЛЕРА МОЖЕТ НАЧАТЬ ПАНИКОВАТЬ. ЧЕРТ ЗНАЕТ, К ЧЕМУ ЭТО МОЖЕТ ПРИВЕСТИ.
  - ПОНЯЛ. МОГУ.
  На сей раз копировать было нечего, и чужие эмоции заставили меня поморщиться:
  - ОТБОЙ. НАЧИНАЙ ПРЯМО СЕЙЧАС.
  И потянулись секунды ожидания...
  Ситуация в городе пока что не сильно изменилась - бесы, будто следуя какому-то простейшему алгоритму, пытались поймать моих дронов, Жнецы неторопливо бродили каждый по своей улице, изредка вспыхивая Аурой, но не отходили далеко от своих постов... Прошмыгнуть мимо них дроны, увы, не могли. Живых людей я пока что не обнаружил.
  Примерно через минуту я обратил внимание на беспокойство, охватившее парочку безрогих близнецов - те сперва сдали свои позиции, будто опасаясь неведомого врага, а потом начали стягиваться к одному из своих - ага, вот, значит, с какой стороны Алекс решил начать!
  Я скрывал свою энергетику, поэтому не мог ей воспользоваться для сканирования, однако сумел верно истолковать причины волнения Жнецов: мой Миньон появился перед тремя здоровяками, которые сошлись для помощи друг другу, и остановился в сотне метров от них. Я кивнул про себя, и обратил внимание на остальных. Те смогли удивить - абсорбировав в себя демаскирующую их энергетику, пятеро из них побежали к месту встречи, постепенно забирая Алекса в клещи. Я поспешил передать ему эти данные - находясь в чужой энергетике, ему должно было непросто заниматься разведкой... Остальные Жнецы растянулись заменив появившиеся бреши в обороне.
  Вряд ли Алекс надолго отвлечет этих парней - стоит Валере сообразить, что тот всего лишь играет с его воинами, у которых нет ни единого шанса на победу - и он тут же сменит тактику. А оно мне надо? Кто знает, что этот ненормальный может придумать? Нужно действовать быстро, решительно, но незаметно.
  Не дожидаясь начала схватки, я взлетел еще выше - метров на двести, где Аура девочки пропадала, и полетел в сторону парка, сооруженного вокруг какого-то не то пруда, не то озера, и завис над ним. Интуиция молчала, значит меня все еще не заметили. Ну еще бы - поди еще высмотри человеческую фигурку, парящую в небе на такой высоте!
  Слух тревожил лишь легкий шорох ветра, обтекающего силовое поле, сформированное вокруг моего тела. Шум сражения, которое затеял Алекс, до меня не доходил. Миньон зачем-то решил сражаться со своими собратьями врукопашную, и стремительно перемещался от одного к другому, ловко уворачиваясь от смертельно опасных взмахов рук-серпов. Жнецы явно проигрывали ему в маневренности, и он этим беззастенчиво пользовался, разрушив на корню тактику совместных действий: он строил бой таким образом, что оружие его противников представляло большую опасность скорее для них, чем для него. По связи между нами я ощутил его восторг, даже некоторое упоение битвой - Демону явно нравилось испытывать себя, проскальзывая буквально на волоске среди мельтешащих вокруг него острых лезвий.
  С минуту понаблюдав за этими танцами, я плавно двинулся к пруду. Быстро добравшись до его середины, я запечатал Ауру в Камне душ, и тут же ощутил эффект - лишенный энергетической подпитки Полет мгновенно заглох. Да - я решил повторить свое супергеройское приземление! А почему бы и нет: пробираясь по земле, я рискую напороться на какого-то крикливого беса, который своими воплями похерит весь мой стелс, а неожиданное падение даст мне пару минут времени - совсем немного, но я хочу верить, что этого времени хватит. Есть, правда, вероятность того, что кто-то поднимет взгляд в небо в момент моего появления, и увидит меня, однако в энергетическом спектре я - невидимка. Будем надеяться на то, что Алекс смог привлечь к себе достаточно внимания, чтобы я сумел незаметно прошмыгнуть.
  На сей раз падение вышло менее пафосным: физическая сфера сделала мою посадку бесшумной - я вошел в воду как стрела, с минимумом брызг! Побочным эффектом стала глубина погружения: пронзив своим телом водную толщу, я метра на полтора вошел в вязкий ил, толстым слоем покрывающий дно водоема, и какое-то время возился, выбираясь из него. Вошел бы поглубже, но ниже оказался сплошной камень.
  До чего же хороша физическая сфера: пускай ее легко зафиксировать, однако ее и маскировать легче легкого, особенно при наличии постоянной практики. Над головой три метра воды, под ногами тонны грязи...и тем не менее я сухой! Красота!
  Я слишком привык к Ауре и преимуществам, которые она давала, поэтому сейчас, когда она была надежно запечатана в Камне душ, чувствовал себя крайне уязвимым. Никакой разведки, никакой магии, вообще - ни-че-го! У меня осталось лишь мое тело - модифицированное несуществующими на нашей планете демоническими материалами, укрепленное энергией физической сферы тело сверхчеловека. И сейчас это тело выбралось из мутной воды, и метнулось под защиту деревьев, растущих у самой воды.
  Связи Хозяин-Миньон запечатывание не мешало, поэтому я остановился, прислонившись спиной к шершавому стволу, и прикрыл глаза, пытаясь связаться с теми из своих шпионов, которые остались в живых. Таковых набралось прилично - более двухсот дронов все еще болтались по пустынным улицам города. Стоп - пустынным? А где бесы?!
  Я заставил нескольких дронов взлететь повыше, и с удивлением обнаружил, что твари организованной толпой бегут к месту столкновения Жнецов с Алексом. Неужели это и есть второй шаг Валеры? Похоже что козыри, о которых мне живописал Женя, уже закончились, и теперь лидер Днепра хватается за любую возможность...как бы мы с Алексом не перегнули палку.
  Я поспешил сообщить Миньону о тысячах мелких тварей, со всех ног спешащих на подмогу своим старшим сородичам, и отправил большую часть дронов наблюдать за их маневрами. Оставшиеся на всех парах рванули ко мне в парк, тут же опередив своих коллег. Без свежей информации чувствую себя как без рук: где Марина? Где Валера?
  Бесы должны будут появиться только минут через пять - несмотря на сверхчеловеческие кондиции, длины их ног оказалось недостаточно, чтобы обогнать моих дронов, которые через двадцать секунд максимум будут здесь...конечно, если перед этим их не развоплотят Жнецы.
  Короткая команда - и Алекс ручным, но оттого не менее разрушительным ураганом врубается в потрепанные ряды врага, с легкостью разбрасывая их в разные стороны: мечется от одного к другому, не оставляя врагу ни секунды свободного времени. Такой трюк невозможен при использовании силы одного лишь тела. Неужели этот умник подключил к процессу энергию физической сферы?
  В этот момент мои дроны один за одним пролетели над головами пытающихся прийти в тебя Жнецов...успешно! Ни один из занятых дракой Жнецов не обратил внимания на промелькнувших неподалеку энергетических конструктов. Поблагодарив Миньона, я дал им новую директиву: поиск на территории парка места, где плотность энергии выше. Туман войны должен рассеяться.
  К моему удивлению, даже скудных умений моих шпионов хватило, чтобы менее, чем за пол минуты обнаружить искомое. Развеяв дронов, я бросился к Марине - кроме нее в Днепропетровске не было Офицера, который обладал бы настолько качественной и плотной Аурой, объема которой хватило для контроля территории всего города. Даже я бы не справился... Разумеется, домен с многократным запасом энергии меняет ситуацию в корне, но у девочки вряд ли есть подобный козырь. Сильна, нечего сказать...
  Через минуту я уже подходил к логову Офицера, хитростью и подлостью занявшего пост хозяина Днепра. Алекс выполнял свою роль на пять с плюсом - моего приближения Валера не заметил. Одетый в рваные джинсы и куртку-кожанку, толстый, высокий мужик неподвижно сидел на бетонном столбике, в котором я узнал бывшую опору для парковой скамейки.
  План 'подкрасться-и-вырубить' отменялся: Офицер находился под охраной трех Жнецов, неподвижно стоящих вокруг него. Эти были заметно крупнее тех, с которыми сейчас разбирался мой Миньон. Кроме лезвий на руках каждый из них мог похвастать длинным хвостом, по всей длине покрытым мелкими, но даже на взгляд очень острыми шипами, а венчала его трехгранная пика с зазубренными гранями. Эти парни явно опаснее тех, кого я видел раньше. Я затаился, прислушавшись.
  Руководство адским воинством давалось Валере очень непросто: одновременное удержание под контролем такой оравы подчиненных - трудное дело. Скорее всего, до сего момента он управлял максимум десятью тварями. По грязной, заросшей щетиной по самые глаза роже катились капли пота, а тело то и дело сотрясали мелкие судороги. Я услышал невнятное бормотание и навострил уши:
  - ...нет, я сильнее тебя, сука, я сильнее всех этих идиотов, которые считают иначе, я покажу всем, как соваться ко мне, я покажу вам всем... - внезапно гневные интонации в его голосе сменились плаксивыми нотками:
  - ...покажу вам всем, суки, кто я такой на самом деле, кто такой Лялин Валерий Петрович, и вы кровью умоетесь, суки, я еще не показал всего, вот сейчас, дайте мне время, ну пожалуйста, всего лишь несколько дней, суки, дайте мне капельку больше...- манера речи снова изменилась - на какую-то спокойно-угрожающую:
  - ...я же предупреждал всех, и дуру Ларису, и Сашку-алкоголика, и их братца-идиота Женю, но они меня не послушали, и поэтому Марина только моя, сейчас я - самый сильный, а вы все сдохли, как собаки, и вас сожрали, и переварили, и высрали, и снова сожрали, и высрали вас сто тысяч раз, тупые, слабые недомерки...
  Я вытянул губы трубочкой - да у этого парня с головой не то, что проблемы, тут все гораздо хуже!
  - МИНУС ОДИН.
  Я вздрогнул от резкой боли в голове, и тут же притих, стараясь слиться с деревом, за которым прятался - все три Жнеца синхронно повернули головы в мою сторону, а их Хозяин вскочил с места, и испуганно заозирался по сторонам, поворачиваясь из стороны в сторону всем телом. И только сейчас я заметил, что поверх куртки у него одета специальная люлька, которую цепляют на спину, как рюкзак, для удобства ношения маленького ребенка. Марине было шесть лет, и она влезла в нее с трудом... Мне очень хотелось верить, что это была единственная причина тому, что Валера раздел свою племянницу до трусов. Худые ручки и ножки, покрытые толстым слоем грязи со следами засохшей крови, безвольно болтались из стороны в сторону. Голову девочки одержимый жаждой власти ублюдок предусмотрительно привязал бельевой веревкой к своей шее, чтобы избежать случайного перелома при ускорении. От этой картины у меня в груди разлился такой холод, что я испугался сам себя, и поспешил отвести взгляд в сторону. Вот же больной ублюдок!
  Тут же злоба перешла на Женю - отца несчастной девочки, который допустил...такое! Тело начало потряхивать от желания сделать хоть что-то...однако я боялся навредить девочке. План 'ворваться-и-вырубить' тоже отменялся. Вот ур-р-род конченый! Что же делать?!
  Один из Жнецов повернулся всем телом в мою сторону, и сделал шаг вперед - моя вспышка ярости не осталась незамеченной. Вот блядь!
  - АЛЕКС, ИГРЫ ЗАКОНЧИЛИСЬ - УБИВАЙ! МОЖЕШЬ ИСПОЛЬЗОВАТЬ МАГИЮ!
  Теперь я понял, почему мои шпионы так и не смогли обнаружить выживших измененных: должна же такая прорва низших демонов чем-то питаться! Это вам не ребята из второй-третьей волны, которым хватает одной лишь энергии для поддержания жизни. Больной ублюдок!
  Не желая давать Валере ни одного шанса на глупость, я рванул вперед, ускорившись с помощью физики, и молнией пролетел между его сторожами. Хвост одного из Жнецов возился глубоко в землю позади меня, опоздав на долю секунды, серп второго рассек воздух в паре сантиметров над моей головой, срезав прядь волос, а моя ладонь, до боли усиленная демонической энергией, снесла башку Хозяину Днепра. Все - хватит! Маскировка слетела в один миг, на какое-то время оглушив пока еще живых Демонов. Я поспешил воспользоваться этим, и разрядил в каждого из них по Воздушной стене. К такому они явно не были готовы, поэтому заклятье снесло их в разные стороны, будто скоростной поезд - замешкавшуюся на железнодорожном переезде легковушку. Нужно отодвинуть их подальше от девочки - иначе она может пострадать. Следом за Стеной полетели три Плазменных шара - они поставят точку в нашем коротком противостоянии.
  Я обернулся к Валере, пускающему кровавые пузыри из аккуратного разреза на горле, который я нанес своей ладонью, и подошел к нему. Надо поскорее увести девочку отсюда, чтобы она не видела этого кошмара... Я растворил перепачканную в крови веревку, которой она была привязана к своему дяде, и грязно выругался. Было Отчего - голова Марины буквально вросла в его затылок в месте их соприкосновения. Я откинул длинные волосы девочки в сторону, и с ненавистью взглянул в мертвое лицо Валеры, голова которого держалась рядом с его телом только благодаря этой кошмарной связи. Дьявол, как же мне оторвать их друг от друга?
  Я растворил тряпичные ремни детской люльки, и скрипнул зубами, внезапно осознав, чего добивался этот недоофицер. В поисках способа наилучшего контроля чужой силы он попытался поглотить погруженное в глубочайший гипнотический транс тело племянницы... Мерзость какая...
  Что же делать?
  -АЛЕКС, МНЕ НУЖНА ТВОЯ ПОМОЩЬ. НЕМЕДЛЕННО.
  Решение пришло в мою голову с неожиданной стороны: Алекс обладает Аурой, по всем параметрам превосходящей энергетику девочки. Что, если он Присвоит ее, переместив в Нехотеевку? Там она будет находиться полностью в его власти: в покое и безопасности. Пока я не проведу тщательный анализ состояния ее тела и энергетики, приступать к операции по отделению двух тел опасно.
  - Я здесь. О-о-о, как любопытно! Это и есть Марина? А это, судя по всему, ее дядя? Очень интересное решение...
  Я посмотрел на Миньона, внимательно изучающего сросшиеся тела:
  - Мне нужно, чтобы ты Присвоил их себе.
  Демон удивленно посмотрел на меня:
  - Я? Зачем?
  - Нельзя их разделять без подготовки - мало ли, как это скажется на здоровье девочки. А в твоем домене ей ничего не угрожает, я прав?
  Инженер остановился, и задумчиво потер щеку:
  - Ммм... Думаю, это возможно. Однако затраты энергии будут неоправданно велики...девочка сильна.
  Я шагнул навстречу:
  - Ты Присвоил меня?
  Алекс кивнул, и тут же пояснил:
  - Ты был опасным противником, и мне пришлось сделать это. Но я уже отказался от тебя. Ты - Хозяин, это во-первых. И во-вторых - Присвоение такого сильного Офицера, как ты, требует слишком много энергии. А она, - он повернулся к лежащим телам, - ...она в некотором смысле сильнее тебя. Присвоив ее, я утрачу больше половины своего энергетического запаса.
  - У нее нет времени, чтобы ждать, когда у тебя будет хватать энергии. Действуй. Немедленно.
  Гомункул взглянул на меня, прищурившись:
  - Я понимаю, зачем это ей. Зачем это мне?
  Я пожал плечами:
  - Тебе нужна какая-то причина, чтобы выполнить прямой приказ Хозяина? Просто сделай это, и не морочь мне голову.
  Несколько долгих секунд мы с ним бодались взглядами, но я не отступал.
  В конце концов Миньон понял, что ему меня не переубедить, и сдался:
  - Ладно, Денис, на этот раз я послушаюсь тебя. Пускай это будет инвестицией в наше партнерство.
  Я молча кивнул. Этим поступком Демон на самом деле ставил на кон многое... Полагаю, стоит объяснить механику Присвоения, чтобы было понятно, о чем речь.
  Данное заклинание позволяло идеально скопировать материальную и энергетическую структуру любого объекта с возможностью ее последующего перемещения в личный пространственный карман, который я назвал доменом. В дальнейшем хозяин домена может в любой момент призвать в реальный мир Присвоенный предмет или даже живое существо. Таким образом, магия создает совершенный дубликат цели. Однако... Если обычные заклятья тратят, выражаясь игровым сленгом - ману, то присвоение отнимает у пользователя тот запас маны, который он потратил на присвоение. Если говорить о текущей ситуации: Присвоив Марину с паразитом, приросшим к ней, Алекс лишится половины своего объема Ауры. А это очень важный параметр, особенно для Демона...
  Вокруг разлился океан его энергии, направляемый Законами в лежащие тела. Через двадцать секунд все было кончено.
  - Не будем заставлять несчастную мучаться... - произнес я, зажигая в ладони шар огня. Алекс равнодушно пожал плечами, и исчез, скрывшись в своем домене - надеюсь, он поймет, что не стоит ставить эксперименты на Высшей.
  Пламя, рожденное из энергии физической сферы и ею же поддерживаемое, охватило племянницу и ее одержимого дядю - я почему-то не захотел сжигать их Плазменным шаром, которым обычно избавлялся от демонов...
  Аура, которую я нарочно раскинул далеко во все стороны, подтвердила догадку о том, что живых людей в городе больше нет. Остались лишь демонические твари разной степени силы, отчаянно дерущиеся друг с другом. Без контроля со стороны Валеры они превратились в тех, кем и должны быть, поливая улицы Днепра кровью своих собратьев. Их старшие братья не отставали в своей жажде крови. Я решил не помогать им, хотя очень хотелось выплеснуть силу на бывших приспешников Валеры.
  На земле осталось лишь черное пятно - тела родственников я сжег дотла.
  Толчок...
  Полет...
  ...и ветер в лицо.
  Где-то через час отец Марины должен прийти в себя, и этот процесс надо проконтролировать.
  - АЛЕКС, ТАМ У ТЕБЯ ВСЕ НОРМАЛЬНО? НАДЕЮСЬ, ТЫ ПОНИМАЕШЬ, ЧТО МОЖНО ДЕЛАТЬ, А ЧЕГО ДЕЛАТЬ. НЕ СЛЕДУЕТ?
  - ПОНИМАЮ.
  Ну и хорошо, ну и ладушки...
  
  ***
  
  Информацию о моей победе над Валерой Женя воспринял на удивление спокойно, прокомментировав ее коротким:
  - Туда ему и дорога. А как Марина?
  Новость о спасении дочери смогла вызвать у него куда больше эмоций - правда, пришлось сразу же пояснить, что мне потребуется какое-то время для того, чтобы привести ее в порядок. Я решил не показывать ему ее нынешнее состояние, отложив счастливое воссоединение семьи на потом.
  Алекс прекратил дуться на меня сразу, как получил разрешение на проведение экспериментов по отделению девочки от дяди. Если верить его словам, он в любой момент сможет вернуть все в исходное состояние, если что-то пойдет не так. Однако без внимания эту ситуацию я не оставил, заставив Демона присвоить моего дрона, которого я назвал 'информатором'. В отличие от относительно невидимых шпионов, он владел самым продвинутым из доступных мне аппаратом для сбора и анализа информации, и мог передавать мне очень точные сведения о состоянии окружающей среды. В роли среды выступала, само собой, Марина. К сожалению, получать информацию напрямую от инженера я все еще не мог - слишком сильной болью сопровождались его мыслеобразы, в которых еще поди разберись... А так у меня будет свой агент, с помощью которого я смогу вести диалог и корректировать действия Алекса. Трюк с присвоением дрона, который по факту являлся моим Миньоном, прошел на удивление успешно - что объясняется глубокой связью, моей доброй волей и личным могуществом инженера. Звезды, что называется, сошлись!
  Наблюдая за во многом непонятными манипуляциями Демона, которые тот проводил в своем домене, который сильно изменился с того времени, как я там был, превратившись из знакомой мне деревни в серое марево, я параллельно вел спокойную беседу с Женей. В первые минуты после возвращения из Днепра я был на взводе, и был готов наделать глупостей, однако время, требуемое на восстановление после Ластика, позволило мне вернуться в норму. Повезло Жене, что я такой отходчивый...и что это именно его дочка.
  Вообще-то я планировал продолжить выполнять задание Маршалла - то есть путешествие в Севастополь - по воздуху. Но увы и ах - Женя летать не умел, а тратить время, сидя на одном месте в ожидании исцеления Марины я не хотел. Кто знает, насколько оно может затянуться? Поэтому отправив Алекса оперировать девочку, я призвал Порше - придется и дальше пользоваться услугами своего четырехколесного коня, благо каждый раз при призыве его бак был полон. Кстати - бензин, который приводил внедорожник в движение, был Присвоен мною точно так же, как и сам автомобиль. Таким образом, езда ненамного, но все же сокращала запасы моей собственной Ауры.
  Приведу простой пример: имея сто единиц энергии, я потратил на присвоение какой-то вещи десять из них. Объект заклинания перемещается в домен, и мой общий запас энергии падает до девяноста пунктов. Еще один схожий объект - и у меня остается восемьдесят. Таким образом, я могу потратить на Присвоение максимум сто единиц, ибо больше у меня и нет... Но я нашел в этой схеме лазейку: создаю двадцать дронов-батареек, каждый из которых требует по пятьдесят единиц. В сумме выходит тысяча. Казалось бы - не удастся Присвоить то, что превышает твой собственный запас энергии в десять раз! Но я делаю это следующим образом: Присваиваю каждого последующего дрона с помощью уже Присвоенного. Итого я сокращаю общий объем моей Ауры до пятидесяти, по факту имея в домене тысячу. Комбинация из дронов и инженерного заклинания творит чудеса! Дальше прогресс происходит еще проще - я просто перенаправляю энергию от Камня душ, который генерирует ее непрерывно, напрямую в домен, и впоследствии черпаю свои силы именно оттуда.
  Появление из ниоткуда черного Порше потрясло Женю до глубины души. Одно дело пулять лазером из пальца, и совсем другое - за несколько секунд создать из ничего такую машину. Я пригласил его сесть на пассажирское сиденье, и озвучил свои ближайшие планы: исцеление Марины с параллельным движением к Севастополю. Тот ничего не имел против - для Невы главным было то, что вскоре он увидит свою дочь. Ну и денек выдался!
  Теперь, когда все дела закончены - пора валить из этого проклятого города.
  18.
  Радужная броня плотно обхватила Ауру, защищая тело от жара, исходящего от колоссальных размеров огненного цветка, порожденного волей девятилетней девочки. По поверхности защитного заклятья пробежали первые, пока еще слабые всполохи северного сияния, вызванного побочным эффектом от его действия. Я прищурился, пытаясь понять, что Марина придумала на сей раз. Температурой огромный тюльпан вряд ли смог бы поспорить с моим Плазменным шаром, однако бордюр, из которого он вырастал, начинал понемногу плавиться. Лепестки трехметрового растения затрепетали, и внезапно распахнулись, вызвав целый фейрверк из разноцветных искр. Подняв бровь, я оценил размеры бабочки, сидящей в его чаше. Ментальное поле, окружающее творение девочки, ясно давало понять - наступило утро, и бабочка по имени Зузу вскоре проснется, чтобы полететь к своим деткам... Откуда у только что созданной бабочки дети, и почему они не рядом с матерью, Марину не интересовало. Гигантское насекомое жило по диковинным законам детской логики. Сильно, нечего сказать...но совершенно неприменимо в бою!
  Девочка в самом деле оказалась очень сильным Офицером. Правда, кое в чем мы с Алексом ошиблись - до Высшего она пока что не доросла, причем в самом прямом смысле. Дело обстояло не в качестве или плотности Ауры: непреодолимым препятствием на пути к становлению Высшим оказался ее юный возраст, ведь для перехода на новый уровень осознания своих собственных сил нужно обладать некоторыми ментальными свойствами, присущим лишь взрослым людям. А Марина, несмотря на те кошмарные испытания, которые ей выпало пережить, каким-то чудом смогла остаться маленьким, озорным, и не в меру любопытным ребенком. Наблюдая за ее проделками, рот сам собой порой растягивался до ушей...но не сейчас. К учебе отношение должно быть серьезное!
  - Марина, это еще что такое? Опять цветы?! Сколько можно? Неужели так сложно создать простой огненный мячик? Почему опять цветы?
  - Дядя Денис, но красиво ведь! А мячик - неинтересно! Посмотрите - Зузу сейчас проснется! - дочка Жени беззаботно прыгала вокруг искусственного цветка, совершенно не боясь окружающей его высокой температуры. Созданный волей мага, огонь не мог навредить своему создателю...в данном случае - создательнице.
  Я вздохнул - опыта общения с детьми у меня не было, поэтому я не представлял, как можно переключить ее внимание на действительно важные вещи:
  - Давай, мы пока отпустим Зузу? Она же горячая - из огня сделана, а вокруг деревья, трава, дома. Вдруг пожар случится? Обжечься можно...оно нам надо?
  Девочка надула губы:
  - Не надо... Но она не будет поджигать! Она хорошая!
  Я пресек всякие возражения:
  - Она сделана из огня! А огонь - горит!
  - Это вы сказали, что она должна быть из огня! Я и сделала как вы сказали! - капризно возразила малышка.
  Я устало выдохнул, покосившись на ее отца, сидящего поодаль. Тот сидел на коленях, выпрямив спину и аккуратно положив ладони на бедра, будто какой-то японец, и сосредоточенно морщил лоб. Тренировка физической сферы - шутка сложная и в какой-то степени даже болезненная, однако Женя не прерывался ни на мгновение. Иногда он мог проявить несвойственную себе твердость духа.
  На создаваемые дочкой художества он не обращал особого внимания, так как ранее неоднократно видел подобное, и я решил не отвлекать его от процесса.
  - Ладно, Марина, убирай свой...цветок, и немного отдохнем...
  Девочка сверкнула улыбкой:
  - А я и не устала!
  - Зато дядя Денис устал!
  - А вы врете! - Марина показала мне язык и закружилась на одном месте, весело смеясь. Я в очередной раз вздохнул - сложно вдолбить в голову ребенка понятные для любого взрослого истины. Или это я не владею секретным методами?
  Бабочка по имени Зузу наконец проснулась, и взмахнула крыльями, заставив северное сияние вокруг меня вспыхнуть поярче. Через несколько секунд огненный элементаль исчез в безоблачном небе, покинув границу Ауры своей создательницы. Та остановилась, задрав голову, и помахала исчезнувшей бабочке ладошкой:
  - Пока, Зузу! Прилетай поиграть с нами еще!
  Цветок за ее спиной рассыпался ворохом искр, оставив после себя быстро остывающую воронку в бетоне, окруженную черными полукружиями сажи. Как Женя держал эту егозу в руках? Так, все - перерыв!
  Оставив девочку вприпрыжку бегать вокруг медитирующего отца, я отошел немного в сторону, и деактивировал Радужную броню. Сейчас моя основная защита с легкостью выдерживала любое известное мне боевое заклятье прямого действия - благодаря приобретенному в Харькове званию Высшего. Всякие Ластики и Гравитационные колодцы она по-прежнему не замечала, пропуская их сквозь себя либо частично, либо полностью.
  - Они нас задерживают, не правда ли?
  Алекс появился, как всегда, из ниоткуда, и как всегда, начал с критики. Я даже не стал выдумывать отговорок:
  - Так и есть, к сожалению. Но не могу же я оставить их на произвол судьбы? Или все же могу? - я вопросительно поглядел на Миньона. Тот хмыкнул:
  - Конечно, можешь. Но не хочешь. Тебе интересна эта девочка...
  - Угу... Как и тебе. Ты же в курсе, что она как я - стала Офицером еще до самого Вторжения. Думаю, секрет ее силы связан именно с этим фактом.
  Гомункул нагло ухмыльнулся:
  - Она сильнее тебя.
  Я дернул бровью:
  - Не говори глупостей. Текущий я сильнее настоящей ее. Хотя я понимаю, что ты имеешь ввиду. Но неужели ты думаешь, что меня задевает этот факт?
  Собеседник довольно хохотнул, смерив меня долгим оценивающим взглядом, и мне пришлось развести руками:
  - Ну, есть немного, и что с того? Ты-то чего радуешься?
  - Приятно наблюдать за тщетными попытками скрыть чувство зависти от самого себя. Ты переживаешь - это делает меня сильнее!
  Я сухо прокомментировал:
  - Понятно. И тут выгоду нашел?
  Алекс потер щеку, не отрывая от меня взгляда, и произнес с заминкой:
  - Я...хочу поблагодарить тебя.
  - За что? За мою зависть? Да уж не за что: есть вещи, которые даже Офицер моего уровня не в силах контролировать!
  Демон отмахнулся:
  - Нет, конечно, не за нее. Я благодарю тебя за разрешение поработать с девочкой. Это был бесценный опыт! - он важно кивнул, улыбнувшись самому себе.
  Я обратил внимание, что с момента возвращения девочки в реальный мир, Демон заметно изменился. Особенно эти изменения коснулись уровня его эмоциональности - если раньше большинство новостей он встречал сухо и по-деловому, лишь изредка показывая свою обеспокоенность, или, что происходило немного чаще - злобу, то сейчас он активно реагировал на все мало-мальски достойное внимания. И делал это с заметным удовольствием, используя весь спектр человеческих эмоций. Иногда это наводило на мысли о его нестабильной психике - за минуту Демон мог пройти через злобу, радость, удивление, злорадство, сарказм, юмор...правда, весьма специфический юмор. Он смог на самом деле очень многому научиться у девочки.
  Неужели я настолько безэмоциональный, что Миньон не мог научиться этому у меня? Даже обидно как-то, честное слово! Может, поэтому мой ответ прозвучал излишне грубо:
  - На здоровье. Ешь, не обляпайся.
  - Не злись. Я сознательно ограничиваю связь между нами - твое влияние на формирование моей личности оказалось слишком велико. Я несколько недооценил связь, которую ты называешь 'Хозяин-Миньон'.
  Отмахнувшись от Миньона, я присмотрелся к Ауре Жени:
  - Ладно, забыли. Лучше расскажи, что скажешь о потенциале отца Марины? Даже сейчас он - весьма сильный Офицер...ну, в плане качества и плотности Ауры, - уточнил я. Ответ меня несколько обескуражил:
  - Пустышка. Его сила находится целиком во власти Дочери. Он является всего лишь сосудом для той силы, которую Марина может в него поместить.
  - Либо не поместить, - продолжил я его мысль, - А она способна забрать то, что уже вложила в него?
  - В теории может. Но вряд ли сделает этого.
  - Если только не появится второй Валера... - я нахмурился, вспомнив монстра, в которого превратился ее дядя.
  Занимаясь исцелением Марины, Алекс неплохо успел ее изучить в ментальной области. Я все это время находился рядом...вернее не я, а часть моего сознания, управляющая дроном-информатором, поэтому тоже ухватил кое-что.
  В то время, когда Женя сражался с Валерой, Марина уже находилась под контролем последнего, и не могла осознать суть происходящих рядом с ней событий. Злодей поступил весьма изобретательно: он погрузил мозг девочки в некое подобие сна, в котором события реальной жизни тесно переплетались с событиями выдуманными. В реальном мире по улицам Днепропетровска бродило множество бесов, а во сне Марины - гуляли дети. В реальном мире ее папа стоял на одной из площадей в окружении детишек, и иногда они кидались в него тортами и пирожными, а он радовался этому, и смеялся... Несложно понять, какие цели бывший хозяин Днепра преследовал этими, на первый взгляд бессмысленными, действиями.
  Если бы Марина каким-то образом сбросила гипноз дяди и вернулась в сознание, то что она бы обнаружила? Какие мысли пришли бы в ее голову? Она своими руками мучала родного и любимого папу - вот какие. Детский мозг вряд ли адекватно воспринял бы подобную информацию, и Валера собирался этим воспользоваться. Подстраховался... Вот уж истинный одержимый! Именно такой, какими их описывала Эланиэль!
  Хмм...кстати - а как там дела у моих ребят?
  Я повесил над своей головой простенький ментальный конструкт, который должен предупредить любого, подошедшего к моему телу, о том, что я занят, и меня лучше не беспокоить. Одним этим я не ограничился: тонкой энергетической нитью к нему была привязана целая гроздь боевых дронов: десяток Молний, которые были довольно эффективны исключительно на близкой дистанции, столько же Воздушных стен, и несколько Ластиков - просто на всякий случай. Если неизвестный мне человек, демон, или бог знает кто еще, не отреагирует на ментальный приказ и продолжит идти ко мне, его ждет неприятный сюрприз. Само собой, к Марине и ее отцу это не относилось. Первая была слишком непоседлива, чтобы слушать какие-то глупости, а второго я не опасался - даже если он захочет мне навредить - то ничего не сможет сделать. Слишком велика между нами разница.
  Прикрыв глаза, я потянулся к...хмм...допустим, к Марине - тезке спасенной мною девочки. Сперва ничего не происходило, а затем я ощутил, как напряглась связь между нами.
  - ДЕНИС? ЭТО ТЫ?
  Я довольно усмехнулся, ощутив сложную смесь из эмоций, которые девушка испытала, услышав меня - радость среди них все же преобладала:
  - УГАДАЛА. КАК ТАМ У ТЕБЯ ДЕЛА? ГДЕ ТЫ СЕЙЧАС?
  - В МОСКВЕ. НАС ПРИНЯЛИ. ВСЕ ХОРОШО. Я СКУЧАЮ. - и сразу же стеснение и даже стыд за свою нечаянную откровенность: сложно контролировать свои мысли, не являясь Офицером:
  - СКУЧАЕМ! МЫ ВСЕ СКУЧАЕМ! ВСЕ!
  Я засмеялся про себя:
  - ПОНЯЛ Я, ПОНЯЛ. ДОЕХАЛИ НОРМАЛЬНО?
  - ДА. КАК ТЫ?
  - ОТЛИЧНО. ВСЕ ИДЕТ ПО ПЛАНУ. СКОРО БУДУ В СЕВАСТОПОЛЕ, ПРИВЕЗУ ОТКРЫТКУ. ВСЕ, ОТБОЙ, НЕ БУДУ ОТВЛЕКАТЬ.
  Разговор с ней нельзя было назвать простым - слишком много мыслеобразов сопровождало ее слова. Ситуация с менталом у нее была еще хуже, чем у Жени - а у того все было очень печально... С другой стороны, я узнал много нового: узнал о том, что приехали они буквально несколько часов назад, что около Воронежа на них напали два незнакомых Офицера - скорее всего, ими были подчиненные Альфе гладиаторы. Пришлось Миньонам продемонстрировать тем некоторые способности физической сферы... По прибытию в Центр их встретили, и тут же провели к эльфийке, которая буквально за минуту совершенно очаровала Марину... Хмм...а вот этим фактом стоит заинтересоваться.
  Сейчас Офицеры заселялись в общежитие и знакомились со своими будущими коллегами. Марина, как простая измененная, вселилась в тот же самый дом, где жили мои родители - на два этажа выше. Как я ей и советовал, сразу по прибытию в москву она нашла Матвеича, и передала ему мои пожелания. О - а свяжусь-ка я и с ним, узнаю о делах столичных! Как там поживают мои бывшие Апостолы, как ситуация с демонами? Что с Певцом и Партизаном - не пойманы ли, не ликвидированы ли?
  - ДОБРОГО ЗДРАВИЯ, ИВАН МАТВЕИЧ!
  Ответ пришел незамедлительно, и я сразу ощутил возросшее мастерство моего первого, не считая ..........., бывшего соседа по общаге, Миньона:
  - ДЕНИСКА! НЕУЖТО ВЕРНУЛСЯ?! А БАБА ТВОЯ СКАЗЫВАЛА, ЧТО НАМ ТЕБЯ ЕЩЕ НЕДЕЛЮ ЖДАТЬ, ЕСЛИ НЕ БОЛЬШЕ!
  Я удивленно распахнул глаза, сообразив, кто мог так отрекомендоваться - Марина, бывшая модель и пленница Виктора.
  - Я НИКОГО В МИНЬОНАХ СИЛОЙ НЕ ДЕРЖУ, ТАК ЧТО НИКАКАЯ ОНА НЕ МОЯ. Я СЕЙЧАС В КРАСНОКАМЕНСКЕ - ЭТО ДЕРЕВУШКА ТАКАЯ, ПОД ДНЕПРОМ. ОТДЫХАЮ ОТ ДЕЛ НАСУЩНЫХ. ВЫДАЛАСЬ СВОБОДНАЯ МИНУТКА, РЕШИЛ УЗНАТЬ, КАК ДЕЛА В МОСКВЕ, ЧТО НОВОГО?
  В ответ Матвеич удивил довольно плотным и цельным информационным пакетом, созданным буквально за несколько секунд. В нем содержалась информация и о моих родителях, и об Апостолах, и много еще о ком и о чем.
  - ЭК ВЫ БЫСТРО СОБРАЛИСЬ С МЫСЛЯМИ! НЕ ОЖИДАЛ!
  - Я ЗНАЛ, ЧТО РАНО ИЛИ ПОЗДНО ТЫ ПОТРЕБУЕШЬ ОТЧЕТА, ПОЭТОМУ СОСТАВИЛ ЕГО ЗАРАНЕЕ.
  - ХОРОШАЯ ИДЕЯ! ТОГДА НЕ БУДУ ВАС ОТВЛЕКАТЬ, ПОЙДУ ПОЧИТАЮ... - отправив напоследок образ поднятого в победном жесте кулака, я отключился. Была мысль связаться с предками, но я ее отмел - начнутся бесконечные расспросы, советы и пожелания. Причем в простейшей форме телепатии: фраза - ответная фраза - еще одна фраза - и снова фраза... Долго, ну его нафиг. Я и так знаю, что с ними все в порядке, поэтому нечего воздух лишний раз сотрясать.
  Я посмотрел на Марину, которая с серьезным видом пыталась что-то втолковать своему непутевому отцу. Тот ее слушал очень внимательно, изредка задавая вопросы - учился. Забавная картина... Девятилетняя девочка учит сорокалетнего мужика! Я встал, попутно уничтожив ментальную мину-предупреждение над своей головой, и крикнул:
  - Женя, я отойду в сторонку - хочу новые заклинания испытать. Минут через десять вернусь, так что никуда не уходи.
  Марина тут же метнулась ко мне:
  - Дядя Денис, а можно я с вами?! Ну пожалуйста!
  Я с умилением посмотрел на ее личико, и взмахом руки развеял атмосферу доброжелательности, созданную ей за одно мгновение:
  - Я уже говорил тебе, что на меня твои ментальные трюки не действуют, поэтому ты остаешься с отцом. И вообще - это может быть опасно, так что не спорь.
  - Ну дядя Дени-и-и-ис! Ну пожа-а-а-алуйста!
  Я снова разрушил ментальное поле, которым девочка упрямо хотела меня склонить к согласию, и отрицательно качнул головой:
  - Если я сказал нет, значит нет!
  - Марина, не спорь с дядей Денисом! - вмешался в наш разговор ее отец:
  - Если он говорит, что это опасно - значит это в самом деле опасно! Лучше расскажи, как ты делаешь такие красивые цветы из огня?
  Девочка поскучнела, и пошла к нему:
  - Ну ладно, расскажу! Это просто: нужно всего лишь...
  Дальше я не стал слушать, и взмыл в воздух, сильно оттолкнувшись от земли обеими ногами. В ближайших планах у меня было испытание заклинаний, которыми я владел, но не мог пользоваться по ряду причин. Быстро перемахнув небольшую деревню, я жестко приземлился на другом ее конце, выбив ногами клуб пыли, и огляделся: слева - чисто, справа - чисто...живых людей поблизости нет, можно начинать.
  Первым делом я решил испытать заклятье длительного действия, названное мной Виброкогтями. Оно создавало двадцатисантиметровые лезвия из сверхплотной энергии, по большей части принадлежащей физической сфере. Им с легкостью поддавался любой материал: камень, сталь, живая плоть...даже Радужная броня с трудом держала удар таких лезвий. Однако у них был один единственный недостаток, который делал их использование крайне нежелательным: активированные когти издавали пронзительный визг, причем в таком широком диапазоне, что не помогали никакие беруши: барабанные перепонки лопались мгновенно, а кости пронизывала такая дикая боль, что не помогала даже полная блокировка. Само собой, воевать с врагом, корчась от боли, было глупой затеей. И ладно, если бы соперник испытывал те же ощущения, так нет же! Бесполезное заклятье...было, пока я не овладел в должной степени физической сферой.
  Я до предела накачал тело, и в особенности свой скелет энергией, которая должна блокировать негативный эффект и активировал Когти. Хмм... Звук все так же вкручивался в уши подобно раскаленной бор-машинке, однако...от этих ощущений было легко избавиться. От боли в костях осталась лишь легкая вибрация, которая и близко не доставляла мне таких проблем, как раньше. Я хохотнул, взмахнув рукой, и еле увернулся от фонарного столба, упавшего сверху. Когти срезали железобетонный столб так же легко, как ладонь рассекает воздух - сопротивление было практически неощутимо. Опустив взгляд, я чертыхнулся - отпрыгивая от столба, я разрезал свою ногу своим же когтем едва не до кости - вот это я называю высшим уровнем профессионализма! Что поделать - отсутствие практики решает! Как бы в следующий раз себе голову из-за этой ерунды не отрезать...обидно будет. Оценив магию на троечку с плюсом - за побочные эффекты, отсутствие бесшумного режима и риск самострела, я деактивировал ее.
  Когти пропали, как и глубокая рана на внешней стороне бедра. С этим разобрались...далее по плану будут Искры. Магия без побочных эффектов, зато с чудовищным расходом энергии. Ранее именно эта причина останавливала меня от ее использования, однако сейчас...
  Я вытянул руку в сторону ближайшего дома, и активировал заклинание. С ладони сорвался сноп небольших энергетических сгустков, содержащий в себе штук пятьдесят миниатюрных копий моего Плазменного шара. Они разлетелись от меня конусом, и превратили стену, избранную мной в качестве мишени, в решето. Лишь через тридцать-сорок метров Искры израсходовали вложенный в них заряд окончательно, и исчезли. Оценив ущерб, я уважительно кивнул - сильная штука...думаю, в бою с Демоном это заклинание будет даже полезнее своего старшего брата. Однако более всего меня порадовала потоковая структура заклинания: я смогу поддерживать разрушительный поток сгустков плазмы до тех пор, пока есть энергия в домене... Даю ему четверку с минусом - за чудовищный расход маны и ограниченную поражающую дистанцию.
  Я потер ладони - испытания проходили очень продуктивно. Настал черед следующего заклятья, которое пока не имело названия. Причина была проста - я до сих пор не мог его завершить! Формирование атакующей магии сопровождалось сильной болью во всем теле, которую провоцировали колебания моей Ауры. Тело все еще хранило в себе приличный заряд физической энергии, поэтому я не стал откладывать испытания в долгий ящик: изображение поплыло перед глазами, а дыхание сбилось - воздух вокруг меня за одну секунду стал плотным, будто камень, и мелко-мелко завибрировал. Ориентироваться имеющимися у меня с рождения чувствами стало невозможно, и я перешел на экстрасенсорное восприятие - сразу же стало намного проще. Мишенью я снова сделал дырявую стену. Ключевой элемент что у Виброкогтей, что у безымянного заклятья был один - сверхчастые колебания среды - то есть звук, поэтому побочные эффекты здорово походили друг на друга: боль в теле и мерзкий визг на грани слышимости. Оба успешно блокировались физикой.
  Через пару секунд заклятье завершилось, и с поверхности моей Ауры, превращенной Законом в оружие, сорвался невидимый молот, в следующее мгновение с невероятной силой ударивший по деревенскому дому. Само тобой, тот не смог выдержать подобного издевательства: магия, которую я решил назвать Звуковым импульсом, или просто - Импульсом, прошлась по нему исполинским катком. Та же участь постигла дом, стоящий следом за ним - на этом сила заклятья исчерпалась и оно рассеялось, оставив после себя неглубокую траншею около сорока метров в длину, начинающуюся у моих ног. Ее дно оказалось присыпано очень мелкой, похожей на цемент пылью, в которую превратилось то, что попало под удар. Похоже на то, что Звуковой импульс способен распылять материю...правда, восстанавливаться моей Ауре после него придется с минуту - не меньше! Какое разрушительное заклинание, надо бы с ним быть поосторожнее. Даже удивительно, что настолько мощная магия досталась мне от Демона второй волны... Я снова вспомнил о фирменной магии Инженера - за исключением Присвоения, само собой: о Конструкторе. Было бы славно изучить нечто подобное...хотя, это на один шаг отдалит меня от достижения абсолю...
  Оу - неужели я всерьез надеюсь когда-то достичь уровня бога?! Вполне естественно ожидать подобных желаний от Демона, однако от меня, простого человека? Хотя, какой я, к черту, простой человек?
  Саркастическая усмешка сама собой выползла на лицо, когда я подумал о тех изменениях, которые произошли со мной со времен Вторжения. Могу ли я считаться человеком?
  - Дядя Денис, а папа смог зажечь огонь, как вы показывали!
  Я очнулся от размышлений, и оглянулся на девочку, вприпрыжку бегущую ко мне: новое платьишко, подаренное заботливым отцом, ярким разноцветным пятном выделялось на фоне серых домов.
  - Марина! Сколько раз повторять - нужно слушаться старших! Я тебе что сказал? Сидеть рядом с отцом и не шалить!
  Подбежавшая мелочь тут же контратаковала:
  - Ничего такого вы мне не говорили! Вы подумали, а я услышала!
  - Какая разница, - притворно возмутился я:
  - Сказал, подумал, да хоть пальцами показал - ты должна слушаться старших!
  - А меня папа отпустил!
  Я закатил глаза - для Марины заставить своего папу отпустить себя - пара пустяков. Мне кажется, что она даже не различает, когда просит, а когда приказывает... Вот беззаботное создание...
  - Ладно, уговорила. Идем, посмотрим, что там у него за огонь получился... - я пошел вперед, сопровождаемый неугомонной девчушкой:
  - А зачем ему делать этот огонь? А я так уже умею - я молодец? А где все конфеты? Папа говорит, что теперь их и не будет...это потому что конфетные заводы стоят! - последняя фраза прозвучала с очень важной интонацией.
  - Заводы стоят, говоришь? А почему стоят?
  На этот вопрос у девочки был вполне логичный ответ:
  - Я думаю, они устали. Вот отдохнут немного - и пойдут дальше!
  Женя и в самом деле освоил азы сознательного управления физической сферой - вокруг его ладони плясал крохотный огонек, рожденный волей Офицера.
  - Чего такой маленький?
  В ответ Женя увеличил огненный шарик до размера бейсбольного мяча, и вопросительно посмотрел на меня. Я удовлетворенно кивнул:
  - Очень хорошо. А теперь покажи максимальный размер, который можешь создать. - это было нужно для определения того объема физической энергии, который был доступен для сознательного использования. Результат впечатлил - метрового диаметра шар над головой Жени прожил недолго, однако дал понять - под его контролем находится уже немногим менее половины общего объема сферы. Кабы не Присвоение вкупе со званием Высшего, я бы только-только подбирался к подобному уровню. Я вспомнил свои первые эксперименты с физической энергией, и покачал головой - благодаря дочке Женя рос не по дням, а по часам.
  - Отлично! Теперь внимательно - сейчас я передам тебе знания относительно того, как правильно использовать эту силу. Внимательно изучи эту информацию - она не раз и не два поможет тебе...а может, и жизнь спасет. Потом потренируем на практике.
  Ментальный конструкт был уже давно готов, и содержал в себе не только то, о чем я упомянул. Несколько невидимых закладок должны за несколько дней сделать из Офицера моего верного Миньона: я спас его, я спас его любимую дочь, я прикончил того, кто заставлял их обоих страдать, я предложу ему хорошее будущее... Я - молодец!
  С Мариной такой трюк не пройдет - она практически Высшая, и сразу ощутит неладное - слишком мало у меня опыта работы с высокоранговыми Офицерами. С ней нужно действовать тоньше. Ну ничего - справлюсь.
  - Дядя Денис, а я? А мне покажете?
  - Ты и сама все умеешь - просто нужно усерднее трудиться, и меньше баловаться.
  В ответ раздался тяжкий вздох - усердный труд был для малышки очень сложной задачей...почти такой же невыполнимой, как взять, и прекратить баловство.
  - Ты машину водишь? - я оглянулся на Женю. Тот согласно кивнул:
  - Конечно. Двадцать лет безаварийного стажа на Газели. Мебель возил...
  Я призвал из домена свой Порше, и сказал, будто извиняясь:
  - Прости, но Газели нет.
  Тот, глядя на формирующийся прямо из воздуха автомобиль, довольно улыбнулся:
  - Слава богу, что нет! Как я с ней намучался! А ключи?
  Я кивнул на водительское сиденье:
  - Уже в замке, - после чего повернулся к Марине, которую появившийся из воздуха автомобиль поразил до глубины ее детской души, и взмахнул рукой:
  - Давай, прыгай к папе в машину - впереди нс ждет много интересных приключений.
  Она с готовностью запрыгнула через открытую отцом дверь на переднее сиденье. Он уже знал, что я поеду на заднем месте - мне нужно было время, чтобы разобраться с подарком Волшебника, который смог зарыться в суть сотворения заклинаний, и изменять их по своему усмотрению. Пора и мне научиться такому полезному навыку.
  Осмотревшись напоследок, я забрался на пустующее кресло:
  - Трогай. Если возникнут проблемы с маршрутом - спроси у меня, помогу.
  - Сам разберусь! - бодро воскликнул Офицер, на время ставший моим водителем: тихий рокот мощного мотора был ему явно приятен.
  - Не говори гоп. Пока мы не доберемся...
  - Дядя Денис, а куда ушел дядя Алекс?
  - ...не доберемся до Севастополя, расслабляться не стоит. - все же закончил я свою мысль, после чего ответил девочке:
  - Он никуда не уходил. Просто он очень хорошо прячется. Не волнуйся о нем.
  Марина фыркнула:
  - Он очень сильный! Даже сильнее меня и даже папы и даже вас! - она ткнула в меня пальцем.
  - Марина! Тыкать пальцем - невежливо, сколько раз повторять! - Женя осуждающе покачал головой:
  - Сядь нормально, и не вертись, мы сейчас поедем. - словно подтверждая его слова, машина дернулась на месте, и девчушка тут же отвернулась от меня, свесив ножки вниз, и принялась сосредоточенно пристегиваться ремнем безопасности. Папа одобрительно кивнул этому жесту, а я подумал о том, что Марине эта полоска ткани не особо нужна - даже если мы попадем в переделку на дороге, девочка вряд ли пострадает. Слишком уж плотная Аура ее окружала.
  Краснокаменное осталось позади, и мы выехали на пустое шоссе. Папа развлекал дочку какими-то сказочными историями про домового, живущего на чердаке и кошку, которая с ним дружила, а я погрузился в свое сознание, и принялся увлеченно препарировать знания, данные Волшебником в обмен на тайну Договора.
  По всему выходило, что любое заклинание состояло из нескольких кусочков...вот возьмем, к примеру, Лазер - самое распространенное и часто используемое. Каждый Офицер творил его по-своему, однако принцип был примерно один. Это было вызвано структурой каста, основой которого у любого мага была стихия света. Как я уже упоминал, для меня Лазер был светом без источника, шипящим на раскаленной сковороде подобно капле воды...еще у него был металлический привкус. Свет...шипит...на сковороде...и привкус металла... Ладно, начнем эксперимент!
  Открыв боковое окно, я выпростал наружу правую руку - она будет моей лазерной винтовкой. Быстрая комбинация образов, чуток энергии - и толстый - заметно толще прежнего - лазерный луч врезался в бегущую сбоку дорогу.
  - Дядя Денис, а что вы делаете?
  Я отмахнулся, ограничившись кратким ментальным:
  - РАБОТАЮ. НЕ МЕШАЙ.
  Девочка надулась, и демонстративно отвернулась от меня. Отлично...можно продолжать.
  Ключевым в настройке заклинания Волшебник считал гармонию, которая балансировала все его компоненты, будь то эмоция, мыслеобраз или определенный тип энергии. Кое-какие плетения позволяли вмешиваться в их структуру: хорошим примером таких будет плазменный шар, размеры которого я мог изменять простым увеличением потока энергии. С Лазером такая штука не пройдет - это заклинание имеет жесткую структуру. Однако способ увеличить его мощность определенно существует!
  Попробую-ка я изменить в его структуре, например, свет. Пускай он будет...будет...а пускай он из белого превратится в красный?! Я выставил палец и попытался активировать усовершенствованный Лазер.
  В ту же секунду по мозгам шарахнуло отдачей, да так сильно - не хуже дубины: в голове зашумело, а руку дернуло, будто от удара током. Неудача не прошла незамеченной попутчиками:
  - Денис, все в порядке?
  Поймав в зеркале заднего вида встревоженный взгляд Жени, я криво улыбнулся:
  - Все окей, не обращай внимания. Это я экспериментирую...следи лучше за дорогой.- спровадив еще одного любопытного, я встряхнул ладонью, возвращая ее к жизни, и задумался: цвет менять не стоит. Прав был Волшебник - нарушение гармонии может очень негативно отразиться на здоровье мага!
  Я углубился в изучение полученной от него информации...
  ...и занимался этим приблизительно пол часа.
  Выйдя из транса, который многократно ускорял работу моего мозга, я удовлетворенно потянулся - разработка Харьковского Советника оказалась на самом деле очень перспективной - правда, над ней нужно было прилично поработать, избавляясь от массы ошибок, которые Волшебник допустил по своему незнанию. Самой большой из них была аксиома о единстве, цельности и неделимости Ауры. Скорее всего, именно она не давала Офицеру манипулировать более-менее сложными заклятьями, большинство из которых использовали комбинированный метод плетения. Что ж, пожелаю ему удачи, авось со временем сообразит, в чем заключается неточность.
  И тем не менее, я стал сильнее...тьфу ты - умнее! Вот до чего доводит общение с Алексом!
  Я ухмыльнулся, и обратился к Камню душ, без помощи которого было бы крайне сложно ощутить ту самую гармонию. Лазер стал моим подопытным кроликом - я неторопливо сформировал заклинание, придирчиво осмотрел со всех сторон, и развеял его. Затем повторил процедуру, пытаясь всякий раз взглянуть на творимую магию по-новому. Получалось с трудом - сознание никак не хотело оставлять привычное плетение без контроля. Однако я не сдавался...
  Мимо промелькнул дорожный знак, оповещающий водителей о близости Запорожья. Я встрепенулся - посещать город с багажом в виде Марины и ее Отца никакого желания не было:
  - Женя, объезжаем Запорожье, нечего нам там делать.
  - А по какой дороге?
  Я прикрыл глаза, переключаясь на дрона-информатора, который летел в пятиста метрах над нами, и взглянул на раскинувшуюся внизу панораму его глазами:
  - Хмм...скоро будет развязка - езжай по ней налево, в Никополь. Надоело мне со всякими Валерами бодаться, будем сторониться крупных городов. Да и в те, что поменьше, соваться не будем.
  Водитель равнодушно пожал плечами, зато задремавшая было Марина очнулась:
  - А куда дядя Валера пропал? Вот же - был рядом - и пропал. Я по нему скучаю. Он мне такие истории интересные рассказывал!
  Я кашлянул, выразительно посмотрев на Женю, который по твоему обыкновению откладывал все дела на самый последний момент. Мог же рассказать ей какую-то историю! Хотя...девочка, скорее всего, ощутит его ложь.
  Лицо мужчины приняло виноватое выражение, так что я перехватил инициативу:
  - Дядя Валера серьезно заболел - заразился каким-то вирусом. Мы с Алексом - врачи, и будем его лечить, а видеться с ним нельзя из-за того, что можно заразиться.
  - Я его не ощущаю... - надула губы девочка, и я поспешил объяснить:
  - Это потому что он под наркозом. А папу ты ощущаешь?
  - Ага.
  - А меня?
  На сей раз Марина ненадолго задумалась, прислушавшись к себе:
  - Чувствую...немного.
  Я довольно усмехнулся - все же звание Высшего дает кое-какие преимущества! А если скрыть от нее энергетику?
  Марина резко оглянулась, удивленно глядя на меня:
  - Дядя Денис, а как...не чувствую!
  Отлично! Я расправил Ауру:
  - Примерно так же прячется и Алекс. Поэтому сколько его не ищи - не найдешь.
  - Я НЕ ПРЯЧУСЬ.
  - Я ЗНАЮ.
  Через несколько минут мы и вправду выехали на дорожную развязку, и Женя крутнул руль направо - в объезд Запорожья. Если я все правильно рассчитал, то через каких-то пол часа мы будем в нем. Дальше я рассчитывал форсировать Днепр, несколько сократив таким образом длину своего маршрута, и передвигаться вдоль поселков и деревень, в стороне от крупных городов - того же Херсона, например. Нужно поскорее добраться до Севастополя, и выяснить, какой источник силы там таится. В Крым я планировал попасть через Геническ, и дальше двигаться по Арбатской стрелке. С нее я выйду на Феодосию, и дальше мой путь будет лежать вдоль южного берега. Я соскучился по великолепным видам покрытых лесом гор у моря, и очень хотел вновь насладиться им.
  А там и до Севастополя недолго ехать, по пустой-то дороге!
  Через час не особо спешной езды по Р-73 мы въехали в Никополь. Я не особо крутил головой по сторонам - дроны уже доложили мне о ситуации в городе: выживших крайне мало, центров сопротивления нет, если не считать несколько зданий, захваченных группами Офицеров, а демоны если и есть, то неплохо прячутся. Мелких тварей мои дроны не могли заметить - слишком слабыми те Аурами обладали.
  - Езжай по главной до железной дороги. Там поедешь прямо, до самой реки. У причалов остановишься, и я скажу, что делать дальше.
  Женя угукнул в ответ, и я вновь погрузился в медитацию.
  Через пять минут Порше замедлил ход и остановился.
  - Папа, а это кто?
  - Денис?
  Два голоса прозвучали практически одновременно, и я лениво открыл левый глаз:
  - Друг мой, учись общаться с помощью телепатии - очень полезное умение - держит мозги в постоянном тонусе. Что там еще случилось?
  Я знал, что там еще - спросил просто для вида: услышав звук двигателя, из своего убежища выползла одна из местных группировок: десяток Офицеров средней силы - все при оружии, физиономии наглые, энергетика бледная...жуть! Меня они не могли обнаружить по той простой причине, что я этого не желал - такова была одна из многих привилегий Высшего мага. Марина со своим отцом находились в зоне покрытия моей энергетики, поэтому как и я, они были невидимы для экстрасенсорных способностей этих парней. Плюс к тому, девочка в качестве тренировки держала свою Ауру поближе к телу - это улучшало контроль и заставляло ее тратить лишнее внимание на что-то полезное, не отвлекая меня бесконечными вопросами. Что касается Жени - так его Аура была сильно перекошена в сторону физической сферы, которая вне тела и не могла существовать. Много сил маскировка таких мелочей не отнимала. Остановившие нас не знали, кого остановили.
  Женя шумно сглотнул, стиснув кулаки на руле:
  - Да вот...какие-то люди вышли...
  - ...и чего? Шугани этих идиотов, и поехали дальше - нам осталось-то всего ничего ехать.
  - А как?
  Я грустно вздохнул - от группы бандитов отделился один человек - переговорщик, и уверенной походкой пошел к нам навстречу.
  - Сейчас покажу. Смотри, Марина, как надо поступать со злыми дядьками! - я распахнул дверь под аккомпанемент панического вопля:
  - ДЕНИС, НЕ УБИВАЙ ИХ! ОНА ЖЕ ЕЩЕ РЕБЕНОК!
  Я поморщился, замерев на секунду:
  - НЕ ОРИ ТЫ ТАК! ТЕБЯ И ГЛУХОЙ УСЛЫШИТ. - Марина согласно кивнула, с опаской переводя взгляд со своего папы на меня. Я подмигнул ей, заканчивая сообщение.
  - СМОТРИ ВНИМАТЕЛЬНЕЕ, И УЧИСЬ. ЕЩЕ ПРИГОДИТСЯ.
  Не успел я закрыть за собой двери, как раздался голос посла - грязного субъекта в посеревшем от пыли пиджаке, остановившемся в десятке шагов от автомобиля:
  - Ты хто такой?
  Украинский акцент в его голосе соседствовал с тщательно скрываемой опаской - новенький Порше выглядел в новом мире...странно. А появившийся с пассажирского сиденья парень - еще страньше: бандиту никак не удавалось ощутить мое присутствие. Долго с ним возиться было неохота, поэтому я шагнул навстречу, лучезарно улыбаясь:
  - А ты кто такой, чтобы мне вопросы задавать? - вместе с этим я начал понемногу добавлять веса своей энергетике. Простой измененный ощутил бы чувство собственной незначительности, растущее до тех пор, пока воля к сопротивлению не пропала бы окончательно. К слабым Офицерам это так же относится - однако стоящий передо мной не сдался так легко: он уплотнил свою Ауру, и вызывающе задрал подбородок мне навстречу:
  - Ты меня на понт не бери! Это наш город, и мы здесь...
  Давление резко увеличилось - раз в пять, для начала. Мне стало любопытно, сколько еще сможет продержаться мой оппонент, на лбу которого тут же выступили капли пота - сообразил, что я не простой путешественник, которого можно раскрутить на что угодно, и струхнул.
  - ...мы здесь...живем...
  - Ну так и живите себе - я не против. - добавив в конце вопросительные интонации, я выжидающе посмотрел на собеседника. Тот был совсем плох - глаза смотрели куда угодно, только не на меня, руки подрагивали, а Аура с головой выдавала сильнейшее волнение с солидной примесью страха.
  - Ну...тогда езжай...
  - ...те. - закончил я за него: -...не езжай, а езжайТЕ. Теперь свободен! - я величественно взмахнул рукой, будто отпуская ему грехи, и вернулся в удобный салон Кайенна:
  - Поехали.
  Автомобиль тронулся с места, а я скучающее откинулся на мягкую спинку - все получилось даже проще, чем я планировал. То-ли я себя недооценил, то ли эту банду переоценил? Десяток хмурых физиономий проводили удаляющееся авто угрюмыми взглядами, и с переднего сиденья раздалось капризное:
  - Плохих надо наказывать - меня так дядя Валера учил!
  Вместо ответа я скинул девочке мыслеобраз, в котором попытался объяснить, что 'наказать' вовсе не значит 'побить', и что наказание может быть разным. Этим парням хватит и такого, легкого варианта.
  Марина замолчала, сосредоточенно наморщив лобик, а Женя обиженно буркнул себе под нос:
  - Просто я так не умею...
  Буквально через минуту мы подъехали к воротам, перекрывающим проезд на территорию порта. Одна их половина висела на гнутых петлях, а вторая лежала поперек дороги, причем снаружи - кто-то очень хотел покинуть причал и не озаботился их перед этим открыть. Женя остановил Порше, и тяжко вздохнул - ему явно понравилось сидеть за рулем иномарки, и покидать кожаное кресло он очень не хотел. Однако придется:
  - Конечная остановка, дальше - пешком.
  Дождавшись, когда Женя достанет из багажного отделения объемную сумку с тем барахлом, которое он посчитал нужным прихватить с собой, я растворил присвоенный транспорт, и обернулся к своим спутникам:
  - Господа! Теперь нам нужно преодолеть водную преграду, - я широким жестом указал на Днепр, и продолжил:
  - Какие по этому поводу будут соображения?
  Мой будущий Миньон пожал плечами:
  - А чего думать? Взять какую-то лодку, вон их сколько стоит - вряд ли их хозяева еще жив...будут против. - он быстро поправился, скосив глаза на дочь. Та невинно захлопала глазами, вызвав у меня улыбку:
  - Лодка, говоришь? Это, конечно, можно организовать, но-о-о..?
  Мужчина непонимающе нахмурился, заставив меня возмутиться:
  - Ты же Офицер! Вспомни, что я тебе говорил с пол часа назад!
  - Что?
  Я посмотрел на Марину полными скорби глазами:
  - Марина...ну вот что с ним делать?
  Девочка забавно развела руками:
  - Дядя Денис, я уже и сама не знаю!
  Сбоку раздался довольный смех, заставив нас троих вздрогнуть. Я раздосадованно цыкнул: Алекс был в своем репертуаре - появился из ниоткуда, и вставил свои пять копеек:
  - Горбатого смерть исправит!
  - Могила, а не смерть. - машинально поправил я, и снова повернулся к Марине:
  - А ты как посоветуешь перебраться через реку?
  Девочка пожала плечами:
  - Не знаю. Но точно не на лодке! - она четко поняла, что лодка - неверный ответ.
  Алекс снова хохотнул:
  - Плохой из тебя учитель, Денис!
  Ситуация, конечно в какой-то мере смешная - но на самом деле ничего забавного я не видел. Когда два сильных Офицера, один из которых вообще взрослый мужик, теряются перед такой плевой задачей...м-да...
  - Значит так...ты, - я ткнул пальцем в Женю, - ...ты идешь к воде, и тренируешься по ней ходить. А ты, - я перевел взгляд на его дочку, - ...идешь за ним, и следишь, чтобы он не утонул ненароком. А я пойду, покажу как это делается.
  Встать на укрепленную энергией физической сферы поверхность воды Женя смог лишь с сороковой попытки, предварительно вымокнув до нитки. А сделать первые шаги - еще примерно через столько же. На все про все у него ушло минут десять.
  - С ума сойти! По воде иду, аки посуху! - он весело рассмеялся, и тут же с головой ушел под изрядно взбаламученную предыдущими неудачами воду. Физическая сфера не терпит легкомысленного отношения! Стоило Жене вынырнуть, как я озвучил эту фразу, назидательно качая указательным пальцем. Впрочем, эти слова не произвели на Офицера особого впечатления - слишком довольным тот выглядел:
  - Охренеть! И вправду получилось! И без заклинаний!
  - Не ругайся! - это уже Марина, которая тоже порывалась испытать свои силы в хождении по воде. Быстрый взгляд в будущее показал, как она раз за разом уходит под воду - физическая сфера не так проста в освоении...
  - Марина, давай лучше полетаем? А папа пойдет по воде - и посмотрим, кто первый попадет на ту сторону?
  - Я не умею летать.
  - Я умею. Давай дадим папе фору, а потом догоним его? Сверху, а?
  Женя махнул рукой, наконец, вскарабкавшись на пирс:
  - Чего спорить - ты все равно быстрее. Я же видел, как ты летаешь.
  - Даю тебе преимущество в две трети дистанции. Что скажешь? - если он и сейчас начнет отмазываться, тогда я прекращу с ним возиться. Офицер - это не просто определенное качество Ауры, это еще и измененное в какой-то степени мышление. Соперничество - один из главных стимулов, которым руководствуется наш брат.
  - Да ты же все равно первым будешь, поэтому...
  - Понятно. - я разочарованно отвернулся от него, даже не пытаясь скрыть разочарование. Алекс был прав - без своей дочери этот мужик ничего не стоил.
  - Женя, ты прости меня за вопрос, а...- я немного помялся для вида:
  - ...а где мама Марины?
  Я не боялся задавать этот вопрос в присутствии девочки - я пару раз слышал, как они разговаривали между собой о ней.
  - Ольга в Венгрии - уехала туда с каким-то...хмырем.
  - Не ругайся!
  Я посмотрел на возмущенного такими выражениями ребенка:
  - Бросила Марину?
  - Нет, у нас совместная опека. У нее работа такая - мотаться с Украины туда и обратно. Хахаль ее устроил. Теперь-то у нее на эти поездки денег хватает...
  - Ну да, ну да... - а про себя подумал о том, что теперь у нее мужик нормальный есть...или был - кто знает, как у них сложилась судьба?
  - А кем ее нынешний работает? Точнее - кем работал?
  Женя снова пожал плечами:
  - Какой-то начальник. В косметической фирме работает... - он выразительно дернул бровью, и я уловил его мысль:
  - ПИДОР.
  М-да...логика - на грани фантастики. Скажи спасибо, что тебе с девочкой разрешено общаться...
  - Хочет дочку к себе забрать, за границу. Обещает, что найдет адвоката, который это провернет. - он внезапно ощерился, и довольно добавил:
  - Только вот не успела она!
  Я поглядел на притихшую девочку, и во мне снова шевельнулась злость к Жене. Я никого не собираюсь судить, но его позиция была мне противна. Поэтому я прервал разговор:
  - Научился по воде ходить? Тогда давай - шуруй на тот берег.
  Позади раздался приглушенный смешок - Алекс был доволен тем, как развивалась ситуация. Он демон - ему позволительно...
  Женя, удивленный внезапным похолоданием в моем голосе, послушно прыгнул на воду, и неожиданно быстро побежал, поднимая за собой высокие фонтаны брызг. Не меньше пятидесяти километров прет!
  В том месте, которое мы выбрали для перехода на другой берег, Днепр разлился километров на пять. Конечным пунктом должен стать частично заросший лесом полуостров, сразу за которым начинался городок Каменка-Днепровская. Он был заметно меньше своего Северного соседа, и отличался от него обилием теплиц.
  - Дядя Денис, папа уже почти до середины добрался!
  Я прервал контакт с дроном, и согласно кивнул:
  - Ты права. Давай руку - полетим вместе, а папу подождем на том берегу. Держись крепче! Побежали...прыгай!
  Рывок артефакта в груди, и снова ветер шумит в ушах... Я внезапно вспомнил Владимира-старшего, который отправился в Москву вместе с Мариной...тоже старшей. Я же обещал научить его летать... Вернусь в Центр - обязательно этим займусь!
  Раздался восторженный визг - Марина ни капли не испугалась высоты, чего я втайне боялся, и веселилась вовсю. Чувствую, скоро мне придется отражать атаки девочки, желающей полетать на спине дяди Дениса. Реку мы преодолели менее чем за две минуты - и то, потому что я не хотел подвергать девочку лишним перегрузкам. Жене осталось бежать метров четыреста. Приземление вышло на славу - никто не упал, а земля, на которую я опустился, практически не просела под моими ногами - хотя я не использовал физическую сферу, как обычно. Красота!
  Марина принялась носиться вокруг меня, будто маленький ураган, издавая какие-то бессвязные, но полные восторга звуки. Скорее всего, именно они и привлекли внимание толпы мелких демонов, которые прятались до этой поры в лесопосадке поодаль.
  Лавина из нескольких сотен мелких тварей выплеснулась из-под тени деревьев, и довольно шустро понеслась в нашу сторону. Серьезной опасности от них я не ощущал, поэтому оглянулся на Марину - та тоже обнаружила мелких демонов, но ни капли не испугалась. Вместо того, чтобы звать папу или, на худой конец, спрятаться за моей спиной, она выставила перед собой обе руки с выставленными указательными пальцами, и совершенно серьезным голосом, лишенным всяких интонаций, произнесла:
  - Люмос солем! Дуос!
  По характерным изменениям в ее Ауре я определил заклинание, которым она собиралась воспользоваться. Два ярко-красных луча света вырвались с ее рук, и начали полосовать демонов, с легкостью разваливая их на части. А Лазер-то у девочки что надо! Бьет на сто метров безо всяких потерь в мощности!
  Никакого особого шума мерзкие создания не издавали - у многих из них и ртов-то не было, поэтому всплеск воды и панический вопль позади был ясно слышим. Мне даже оглядываться не пришлось, я и так знал, что произошло - увидев вооруженную клыками, когтями, шипами и прочими атрибутами убийства толпу демонов, Женя утратил концентрацию, которая помогла ему добраться до середины реки, и бухнулся в воду. Несколько панических попыток выбраться обратно на поверхность воды окончились ничем, и Офицер перешел на старый добрый кроль. Каждый из мощных взмахов буквально выталкивал тело Офицера из воды, однако скорости это не сильно прибавляло.
  Тем временем Марина занималась уничтожением демонов в промышленных масштабах - два луча метались от одного мутанта к другому, ни на секунду не задерживаясь на одном больше необходимого. Очевидно, что у малышки хватает опыта сражений против такой мелочи. На ее лице не было никаких эмоций: ни злости, ни отвращения, ни страха - закрой ей глаза, и покажется, что она мирно спит!
  - ПОМОГИ ЕЙ! ПРОШУ, ПОМОГИ!
  Я недовольно поморщился - мысленный вопль Жени, бултыхающегося где-то ниже по течению, ударил по мозгам сильнее обычного, но я даже не потрудился ответить. Уверен, Марине по силам самостоятельно справиться с врагами до того, как он доберется до берега. Однако незачем портить отношения с ее отцом... Я повернулся к изрядно поредевшим рядам монстров, не преодолевшим и половину дистанции до девочки, и выпустил двух дронов, вооруженных Алыми сферами. Задача проста - уничтожать всех тварей в пределах ста метров. Над моей головой вспыхнуло два красных шара, которые за пару секунд шквального огня выкосили всех оставшихся в живых врагов, после чего взлетели на высоту в пару десятков метров, где и зависли в ожидании новых целей. Я удивленно покачал головой, задрав ее наверх - от Алой сферы осталось одно название, ибо мощность и скорострельность заклятья выросла в разы!
  - Жалко, что я не знала такой магии... - тихо прошептала пораженная Марина. Я усмехнулся:
  - Не переживай, еще научишься.
  Девочка отрицательно покачала головой:
  - Уже поздно...
  Я ухватил самый краешек ее мысли: ночная улица, скрытая шевелящимся ковром из мутантов самого отвратительного вида. Демон, который объединил их своей властью, мощными ударами верхних конечностей разрушал соседний дом. Выглядел он весьма оригинально: три пары щупалец, растущих на теле гигантского богомола. Вместо нижних конечностей - множество ложноножек, покрытых короткими волосками. Голова твари находилась на уровне третьего этажа...огромный.
  И лучи света, бьющие из детских ладоней, тонущие в мешанине тел. Криков 'Люмос солем', которыми Марина зачем-то сопровождала каждый выстрел, было практически не слышно из-за полных ужаса воплей нескольких десятков людей за ее спиной. В соседних домах гибли люди, не в силах пережить соседство с Демоном - Аура девочки была не в состоянии дотянуться до них.
  Я вынырнул из чужих воспоминаний, и рука сама собой легла на ее голову:
  - Ты умница, Марина. Держись рядом и ничего не бойся. А если понадобится помощь - просто скажи мне, хорошо?
  - Ладно, - буркнула девочка, - скажу если что.
  Виски опять дернуло болью:
  - СПАСИБО, ДЕНИС!
  - НЕ ЗА ЧТО.
  В самом деле - а чего я от него ожидаю?
  19.
   От медитации меня оторвал знакомый голос, который разорвал мягкую тишину в голове подобно едва слышному звону колокольчиков. Я знал только одного человека, способного своей мыслеречью вызвать такие необычные ассоциации. На связь неожиданно вышла Эланиэль - правая рука Хозяина Москвы, Маршалла:
   - ДЕНИС, ДОНЕС ЛИ ЮНЫЙ МЭЛЛОРН ДО ТЕБЯ МОЙ ЗОВ?
   Это еще что за манера разговора?! Неужели ее эльфийская кровь пробудилась в полной мере, окончательно прохудив и так текущую крышу?
   - ДОНЕС, НЕ ПЕРЕЖИВАЙ. ДАВНО НЕ ВИДЕЛИСЬ, ЭЛАНИЭЛЬ, ХОТЕЛОСЬ БЫ УЗНАТЬ - ПО КАКОМУ ПОВОДУ Я СЛЫШУ ТВОЙ ПРЕКРАСНЫЙ ГОЛОС?
   Раздался немного снисходительный смешок - мою иронию девушка не оценила:
   - МАРШАЛЛ В РАВНОЙ СТЕПЕНИ ВОЛНУЕТСЯ О СУДЬБЕ ВСЕХ СВОИХ ЛЮДЕЙ, БЕЗ ИСКЛЮЧЕНИЯ. НЕУЖЕЛИ ТЫ ЗАБЫЛ ОБ ЭТОМ, ДЕНИС?
   - НЕ ЗАБЫЛ. НО СДАЕТСЯ МНЕ, ЧТО ТВОЙ НЕОЖИДАННЫЙ ЗВОНОК ВЫЗВАН СОВСЕМ НЕ ЕГО БЕСПОКОЙСТВОМ.
   Понимающий кивок в ответ:
   - ТЫ ПРАВИЛЬНО ПОНЯЛ. НЕСОМНЕННО, СИЛА, КОТОРАЯ ПОМОЖЕТ СОХРАНИТЬ ЖИЗНИ КАК МОЖНО БОЛЬШЕМУ КОЛИЧЕСТВУ ЛЮДЕЙ - ЭТО НАШ ОБЩИЙ ПРИОРИТЕТ, ПОЭТОМУ НАМ ХОТЕЛОСЬ БЫ УЗНАТЬ О ТОМ, КАК ПРОХОДИТ ТВОЕ ПАЛОМНИЧЕСТВО.
   Я просил Матвеича никому не рассказывать о нашем диалоге, однако как-то не подумал предупредить о том же бывших подчиненных Виктора, отправленных мною в Центр - видимо, их появление и стало причиной неожиданного вызова. То, что эльфийка смогла дотянуться до меня через столько километров, говорит о ее силе.
   - МИССИЯ, НА КОТОРУЮ МЕНЯ ОТПРАВИЛ МАРШАЛЛ, НАХОДИТСЯ В ПРОЦЕССЕ ВЫПОЛНЕНИЯ...ТОЧНЕЕ - В СВОЕЙ ФИНАЛЬНОЙ СТАДИИ. ЧЕРЕЗ ДЕНЬ-ДВА Я БУДУ НА МЕСТЕ, И ТОГДА СМОГУ ПРЕДОСТАВИТЬ ОКОНЧАТЕЛЬНЫЙ ОТЧЕТ. СЕЙЧАС МЕНЯ БЕССМЫСЛЕННО СПРАШИВАТЬ О НЕЙ.
   Эланиэль моя резкость не смутила - ее мысли были полны все той же доброжелательности и возвышенного восторга:
   - ТЫ ЗАМЕТНО УЛУЧШИЛ СВОЕ ВЛАДЕНИЕ ТЕЛЕПАТИЕЙ, ДЕНИС: ЧЕТКОСТЬ ОБРАЗОВ, ЦЕЛОСТНОСТЬ МЫСЛИ...ВСЕ НА ОЧЕНЬ ВЫСОКОМ УРОВНЕ. ТЫ БОЛЬШОЙ МОЛОДЕЦ!
   - ТЫ ХОТЕЛА ОБСУДИТЬ ТОЛЬКО ЭТО?- не дал я себя смутить.
   Ответ потребовал у девушки некоторое время, и я ощутил в передаваемых ею образах легкую тревогу:
   - НЕ СОВСЕМ...ПОСЛЕ ТВОЕГО УХОДА ОДЕРЖИМЫЕ СТАЛИ ПОЯВЛЯТЬСЯ ОДИН ЗА ДРУГИМ. ПРОИЗОШЕДШЕЕ С ТОБОЙ, НЫНЕ ПРОИСХОДИТ И С ДРУГИМИ ОФИЦЕРАМИ. Я ХОТЕЛА УЗНАТЬ, КАК ДОЛГО ТЫ БУДЕШЬ ОТСУТСТВОВАТЬ...
   Я хохотнул, невольно обратив на себя внимание Жени и Марины, сидящих неподалеку на аккуратно расстеленном покрывале - перед въездом в Крым мы решили передохнуть, и организовали небольшой пикничок: шашлык, кое-какие овощи да вездесущие консервы - вот и весь стол. Сладкую воду, которая подвергнулась Присвоению так же, как и другие продукты, я не упоминаю - девочка пила ее как не в себя. И куда ей столько влазит?
   - ЭЛЛА, ТЫ ЖЕ ЗНАЕШЬ, ПОЧЕМУ Я УШЕЛ ИЗ МОСКВЫ...
   - ЗНАЮ! НО Я ЧУВСТВУЮ - ТЫ СМОГ УСПЕШНО ПОБОРОТЬ ДЕМОНОВ ВНУТРИ СЕБЯ! ТЫ ЗНАЕШЬ, КАК СПРАВИТЬСЯ С ЭТОЙ БЕДОЙ! ТЫ...
   Я помахал рукой своим спутникам: ничего особенного, не обращайте внимания, и перебил чужую мысль:
   - НЕ ГОВОРИ ГЛУПОСТЕЙ, ЭЛЛА! ЗА СВОЕ КОРОТКОЕ ПУТЕШЕСТВИЕ Я УСПЕЛ МНОГОМУ НАУЧИТЬСЯ, И ТЕПЕРЬ ПРЕКРАСНО ОСОЗНАЮ, ЧТО НИКАКОЙ ОДЕРЖИМОСТИ НЕТ И НЕ БЫЛО!!! - я глубоко вздохнул, усмиряя участившийся пульс, и закончил - уже более сдержанно:
   - ПОЭТОМУ ХВАТИТ ТРЕПАТЬ ЯЗЫКОМ. ЗА ЭТИХ <<ДЕМОНОВ>> КОЕ-КОМУ ЕЩЕ ПРИДЕТСЯ ОТВЕТИТЬ.
   Эланиэль явно не была готова к такой жесткой отповеди, поэтому молчание длилось несколько дольше, чем следует, а ответ был явным экспромтом:
   - Я ВЫЙДУ НА СВЯЗЬ, КОГДА ТЫ УСПОКОИШЬСЯ.
   Не ожидала, что я буду настолько наглым? Поделом. Заслужила.
   Ощущение чужого присутствия пропало, и я облегченно выдохнул - какого хрена было нужно этой ненормальной? Одержимые? Даже если это правда - учитывая совокупную мощь Офицеров Центра, нанести сколько нибудь существенный вред организации не сможет даже самый сильный одержимый. Пускай их будет хоть два, хоть десять человек...их просто задавят количеством! Никакой Офицер не сможет сражаться сразу на несколько сторон. И не стоит забывать о Маршалле, который уже на тот момент, когда я только начинал осваиваться в роли Офицера, был Высшим. Уверен - он в одиночку сможет разобраться с десятком-другим бунтарей и разобраться в причинах их бешенства, ровно как и устранить их - без особых проблем. Значит, ей нужен именно я. А зачем?
   - Дядя Денис, хотите лимонада? Вкусный, холодный!
   Я понял глаза на девочку, сжимающую в ладошках двухлитровую бутылку с газировкой.
   - Ага, спасибо большое. - я прильнул к горлышку, и с удовольствием сделал большой глоток - несмотря на то, что лето подходило к концу, солнце сегодня с самого утра светило как никогда:
   - О чем вы там с папой разговаривали?
   - Мы думали, что будем делать дальше...
   - Дальше?
   - Ну, дальше! После всего-привсего! - она приняла бутылку обратно, и вопросительно поглядела на меня.
   - Хмм...думаю, что дальше нужно будет просто жить. Искать друзей, строить вместе с ними новый мир...ты поможешь нам?
   Марина было задумалась, но быстро сообразила, о чем речь, и оглянулась на своего отца:
   - И папа будет строить?
   Я уверенно кивнул:
   - Все будут строить! И папа, и я, и все другие люди будут строить. Чтобы больше не было демонов, чтоб никто никого не убивал, чтоб...чтоб всем было хорошо, короче говоря! - я широко улыбнулся и потрепал маленькую Офицершу по голове. Та довольно подпрыгнула, и вихрем понеслась к Жене:
   - Папа, больше не надо будет прятаться! Мы будем строить! Вместе с друзьями!
   Я позволил улыбке стать еще шире: с такими строителями как она, мы обязаны справиться!
   - Вы поели? Отдохнули? Давайте собирайтесь, пора ехать! - я призвал Порше, и потянулся мыслью к присвоенной обезьяне.
   После Присвоения она время находилась в моем домене, и подобно губке впитывала новые знания...даже не так - до новых знаний она еще не доросла. Новые способы мышления, новые алгоритмы поведения - вот, чему я старался научить Коко. И небезуспешно, к слову! Уже сейчас, по прошествии всего лишь нескольких дней с момента обретения полного контроля над шимпанзе, он освоил более пятиста слов, параллельно преобразовав свой речевой аппарат для человеческой речи, и многократно усилил показатели своей и так не самой слабой Ауры. Само собой, сейчас в ней преобладала физическая компонента, причем примерно 70 к 30-ти, однако я не собирался останавливаться на достигнутом: приказав Коко непрерывно создавать Дронов, я добивался сразу двух целей: не тратил на эту рутину свое личное время, плюс развивал ментальную сферу примата. К сожалению, консервов он создавать по понятным причинам не мог, и вряд ли сможет в ближайшем будущем...но дроны-наблюдатели и дроны-батарейки получались у него с каждым разом все лучше! В ближайшей перспективе я надеялся поднять обезьяна хотя бы до уровня ребенка... Ибо у детей инициативы больше, чем у любого животного, пускай даже такого продвинутого, как Коко.
   - КОКО, ХВАТИТ ДЕЛАТЬ БАТАРЕЙКИ. ДЕЛАЙ РАЗВЕДЧИКОВ.
   Пока я разбирался в своем внутреннем мире, Женя успел усесться на водительское место, и посадить дочку рядом. Та, как послушный ребенок, пристегнулась ремнем безопасности, и теперь читала папе лекцию о том, насколько это важная штука. Тот лишь кивал в ответ, дразнясь. Я подошел к ним, указывая на юг:
   - Женя, дальше везде прямая дорога - езжай по стрелке. Мои разведчики доложили, что впереди нет ничего опасного. Поэтому езжайте. Думаю, до вечера уже будете в Каменском. Если дороги не будет - а ее кое-где не будет, - я решил заранее предупредить о грядущих сложностях, ожидающих моих знакомых в пути, - вспомни мой совет...
   Женя кисло кивнул - физическая сфера не самый простой для использования атрибут, и укрепить почву под колесами внедорожника, самому при этом находясь внутри, будет очень сложно...однако я рассчитывал, что Марина сможет помочь, если что.
   - Мы бы на своих двоих быстрее дошли... - с кислой миной сказал водитель. Я на это лишь покачал головой:
   - Во-первых: не дошли бы. И во-вторых: тренировки - наше все! Работай над контролем, если хочешь добиться хоть каких-то результатов! А я полетел... Марина - пока! Слушайся папу, и не хулигань!
   - А я и не хулиганю! - последнее слово Марина прокричала, высунув голову из окна - я успел взлететь. Помахав ей на прощание рукой, я сместил вектор действия артефакта, и начал ускоряться - до Севастополя лететь совсем ничего - какой-то час, и я буду на месте. Я и так хотел на время избавиться от багажа в виде неугомонной девочки и ее непутевого отца, а Эланиэль лишь утвердила меня в этом желании - нужно скорее возвращаться в Москву, и желательно не с пустыми руками...
   Был бы у меня телефон с рабочим GPS-ом, можно было бы узнать свою скорость, но электричества нет уже давно, многие спутники вышли из строя, а мобильная связь прекратила функционировать практически в первый день Вторжения. Спутники... Не замедляя хода, я перевернулся на спину, задумчиво уставившись в яркое небо. В моей голове неожиданно появилась совершенно идиотская идея, которая должна была там появиться гораздо раньше... А на какую высоту меня сможет поднять Полет? Почему бы сейчас не попробовать?!
   Я снова начал набирать высоту, привычно формируя вокруг тела защитный кокон. Радужная броня подошла бы для этих целей гораздо лучше - она защищает от любых излучений, в том числе и от рентгеновского - этот факт я знал еще во времена своей бытности ликвидатором - Семен однажды проверил. Не уверен, что физика способна на такие чудеса.
   Арбатская стрелка превратилась в тонкую полосу суши, дорога на ней - в едва заметную нить, а воды северного Сиваша отчего-то раскрасились в бледно-алые цвета, будто кто-то вылил в них цистерну красной акварели. Красиво...на такой высоте я еще не бывал, поэтому дух немного захватывало. Впечатление несколько портил тот факт, что чем выше я поднимался, тем сильнее искажалась картинка: разница между комфортными условиями под защитным пологом и атмосферой снаружи начинала сказываться на ее четкости. Уже сейчас плотность окружающего меня физического поля была достаточной для того, чтобы остановить пулю - может, излишняя предосторожность с моей стороны, но лишней она не будет. Думаю, именно она стала причиной преломления света... Плюс нужно учесть изменяемую плотность и толщину поля. М-да, без Радужной брони в роли скафандра не обойтись! Кстати - а броня не будет мешать работе артефакта? По идее не должна...
   Мне настолько сильно захотелось проверить свою придумку на практике, что я начал тут же решительно снижаться - вдруг что-то пойдет не так?! Рисковать понапрасну не стоит, особенно находясь на высоте в несколько километров. А вот снизу - над самой землей - почему бы и нет?
   Снизившись до пары десятков метров над уровнем моря - в прямом смысле, ведь в данный момент я находился над озером - я обратил на себя Радужную броню. Легкий шум воздуха, вырывающегося из невидимого сопла под моими стопами, ничуть не изменился, когда прозрачная пленка плотно обхватила мою Ауру. Работает? Работает! Теперь - строго вверх!
   Движению физической энергии внутри тела защита никак не мешала, поэтому я резко ускорился, оставляя бесполезный теперь кокон физзащиты внизу. Через пару мгновений оставшаяся без контроля энергия утратила форму и полностью растворилась в воздухе. Свежесозданная броня едва заметно замерцала у моей головы и плеч, сопротивляясь возрастающему давлению встречного потока воздуха - даже такие незначительные явления рассматривались ею как попытка вмешательства извне - великолепно! Не нужно будет отвлекаться на противодействие. Моя скорость возрастала с каждой секундой.
   Однако, чем выше я поднимался, тем очевидней вставала проблема моего главного щита: на определенной высоте Радужная броня начала сопротивляться изменяющимся условиям окружающей среды, вследствие чего через пару минут все мое тело окружил яркий ореол из разноцветных всполохов света - защита исправно нивелировала падающее давление и температуру, но вместе с тем не менее исправно лишала меня возможности видеть землю внизу, оставляя между слепящими всполохами совсем крохотные участки относительно просматриваемого пространства. Впрочем, даже они пропали довольно быстро. Черт - неужели снаружи настолько опасно?!
   Примерно через минуту <<слепого>> движения я ощутил первые признаки влияния высоты на Полет. Артефакт в груди начал глохнуть, периодически прерывая свою работу на какие-то мгновения. Комфортным полетом это уже не было - резкие рывки вниз-вверх убили все удовольствие от полета. Я завис на месте: объем маны, поступаемой в артефакт, достиг своего предела, и подъемной силы хватало лишь для того, чтобы поддерживать высоту на одном уровне.
   Теперь можно обратиться к одному из тех дронов, которых я предусмотрительно прихватил с собой. Магическим конструктам не требовалась такая защита, как мне - значит ничто не должно помешать мне осмотреться с их помощью! Я сомкнул веки, стараясь не обращать внимания на пляску света перед глазами, и потянулся к Информатору, который к этому времени должен был догнать меня и парить неподалеку. К моему удивлению, тот показывал точно такую же картинку, какую я видел своими собственными глазами, и лишь отлетев от самого себя на несколько десятков метров, я понял, в чем дело: некоторые из широких лент света, которые высота выбивала из защиты, простирались на десятки метров в стороны, делая меня похожим на какого-то диковинного медузообразного инопланетянина.
   А что - зрелище очень даже ничего! Правда, тот факт, что без дрона я становлюсь слепым, весьма удручает, ведь под Радужной броней невозможно пользоваться Аурой...
   Однако взгляд вниз примирил меня с этим недостатком: высота, на которую меня забросил Полет, внушала мальчишеский восторг: вода внизу превратилась в мутное зеркало, города - в небольшие муравейники, а деревни можно было обнаружить лишь использовав мощную оптику Информатора. Обалдеть! К сожалению, полет на такой высоте был невозможен, поэтому я решил снижаться, параллельно измерив потолок для Полета. Из школьной программы я помнил, что ускорение свободного падения равно 9,8 метров в секунду. Это знание позволит мне вычислить высоту, с которой я начну падать.
   Я поднес часы к глазам, и за десять секунд, которые понадобились мне для калибровки, создал простенького дрона. Он будет выполнять функции таймера, отсчитывая секунды до конца падения.
   Рывки вверх-вниз прекратились...я падаю.
   На такой высоте движение вниз было практически незаметно, и первое время я даже наблюдал за собой с помощью Информатора, но затем он отстал, не поспевая за мной. В какой-то момент прирост скорости прекратился, и я провел остаток полета в размышлениях - чем это может быть вызвано? Теперь не удастся подсчитать высоту с высокой точностью... Можно, конечно, создать второго дрона, и начать считать секунды по второму кругу, но...к черту - я не в аптеке!
   На десятой минуте я понял, что земля уже близко. На одиннадцатой я деактивировал Радужную броню, ибо особой пользы она не приносила, и поспешил сформировать вокруг себя ее аналог из энергии физической сферы. Ветер тут же рванул меня за одежду, и падение вниз ногами превратилось в какое-то беспорядочное барахтание - пришлось в темпе ускорять сознание, чтобы не разбиться о поверхность воды, до которой осталось совсем немного.
   Я дотянул практически до самого конца, активировав Полет в последний момент - рывок реактивного двигателя был весьма ощутим - несмотря на гуляющую по телу физическую энергию, несколько связок, удерживающих артефакт в центре груди, лопнули, и я забулькал кровью изо рта. Вот дерьмо! Не рассчитал...
   Приземление вышло не очень - я успел погасить львиную долю скорости, однако до полной остановки было далеко - я вошел в воду, как олимпийский прыгун с вышки - без брызг...и возился в каменистый грунт озера по пояс. Мог бы и по плечи, но меня остановил какой-то камень... Удар был очень силен - на какую-то долю секунды я даже потерял сознание - проклятый булыжник слишком резко остановил мое движение! Я быстренько проверил состояние своего тела: ничего серьезного, за исключением нескольких лопнувших сосудов, парочки трещин в тех костях, за которые держался артефакт да общего ушиба всех внутренних органов, с которым я справлюсь за минуту - ничего серьезного. Теперь нужно выбраться из той ямы, которую я создал своим телом...полет - вверх! Отлично - я в воздухе! А теперь медленно летим к земле, и спрашиваем у дрона - сколько же времени заняло мое падение? Хмм...восемьсот секунд с копейками - это примерно тринадцать минут. Добавим несколько секунд - до самой земли я же не упал, начав тормозить заранее - пускай и не очень удачно...итого - четырнадцать минут. Блин - долго! Теперь восемьсот нужно умножить на ускорение, и вуаля: больше семи тысяч километров - вот каков потолок моего Полета!
   Эксперименты заняли неожиданно много времени - более получаса я болтался над редкими облаками, испытывая пределы прочности сразу двух заклинаний. Уверен - без звания Высшего такие опыты были бы недоступны для меня. Я ускорился, с удовольствием ощущая натяжение восстановленных связок в груди - первые попытки использовать Полет теперь вспоминались как нечто далекое и забавное. До Джанкоя я добрался менее, чем за десять минут - и это была далеко не максимальная скорость, ведь параллельно с этим я пытался освоить управление движением в 3D пространстве с закрытыми глазами. Зрение мне заменял дрон-информатор, летящий позади меня. К сожалению, высокую скорость тот не мог выдерживать - слишком массивной для этого структурой он обладал, и мне приходилось сдерживать себя. Получалось нечто вроде компьютерной игры с видом сверху на парящую человеческую фигурку. Если увеличение/уменьшение скорости вкупе с плавными поворотами направо/налево я освоил практически сразу, то с высотой или быстрым маневрированием было гораздо сложнее управиться. Нужно тренироваться...но это подождет: я прибавил оборотов, и магический насос низко загудел, всасывая кубометры воздуха. Информатор, летящий сверху и сзади, рассыпался облаком энергии. Скорость полета увеличилась практически вдвое, а изображение вновь начало искажаться - физическая сфера никак не хотела становиться прозрачной...даже для нее есть кое-что недостижимое.
   Опасаясь заблудиться, я двигался вдоль шоссе, которое должно было привести меня сперва в Симферополь, затем в Бахчисарай, и в последнюю очередь - в Севастополь.
   Столица Крыма пронеслась подо мной за несколько быстрых секунд - удивительно! Это то, что видят пилоты из кабин своих истребителей?! Правда, их должен тревожить запас топлива, боевое задание, самочувствие, перегрузки, техническое состояние самолета и масса других неизвестных мне проблем. Хорошо быть Высшим Офицером! Летишь себе куда захочешь, и ни на кого не оглядываешься.
   - ПОЛЕТЕЛИ В КОСМОС!!!
   От голоса, неожиданно прогремневшего в моей голове, я едва не кувыркнулся на землю, но быстро сумел выправить заваливающуюся траекторию:
   - ТВОЮ МАТЬ, АЛЕКС! ЭТО ЧТО ЗА ВОПЛИ?! ПОЧЕМУ ТАК ГРОМКО?!
   Явно смущенный Демон пояснил:
   - САМ НЕ ЗНАЮ. МНЕ ПРОСТО ЗАХОТЕЛОСЬ ОЗВУЧИТЬ ЭТУ МЫСЛЬ КАК МОЖНО СКОРЕЕ.
   Я задумался о нетипичном для Инженера импульсивном поведении, вызванном, скорее всего, влиянием эмоциональной сферы Марины, усвоенной им недавно, и уточнил:
   - РАЗВЕ ТЫ НЕ МОЖЕШЬ ПОПАСТЬ ТУДА САМОСТОЯТЕЛЬНО? ВЫДУМАЙ КАКУЮ-НИБУДЬ МАГИЮ - И ВПЕРЕД, НАВСТРЕЧУ ЗВЕЗДАМ! ТЫ ЖЕ ДЕМОН!
   Алекс крепко задумался - я прямо ощутил его сомнения: используя Закон, он отделяет себя от вожделенного статуса Абсолюта. С другой стороны, новые эмоции приближают его к непонятной мне до сих пор силе личности, без которой про абсолют не стоит и мечтать. Стоит ли овчинка выделки? Я решил прервать его терзания:
   - ЗНАЕШЬ, ЧТО Я ДУМАЮ? Я ВСЕ РАВНО СОБИРАЛСЯ ПОРАБОТАТЬ НАД ПОЛЕТОМ: ПРИСПОСОБИТЬ ЕГО ДЛЯ ПЕРЕДВИЖЕНИЯ НА БОЛЬШИХ ВЫСОТАХ. ПОТОМ НУЖНО СДЕЛАТЬ ЧТО-ТО С РАДУЖНОЙ БРОНЕЙ - ПУСТЬ ЕЕ ПОБОЧНЫЙ ЭФФЕКТ ВЫГЛЯДИТ ОЧЕНЬ КРАСИВО, ОДНАКО ОН МНЕ И ДАРОМ НЕ НУЖЕН. ВОТ ТОГДА Я СМОГУ ПОПРОБОВАТЬ ВЫРВАТЬСЯ ЕСЛИ НЕ В КОСМОС, ТО ХОТЯ БЫ ПОГЛЯЖУ НА НАШУ ПЛАНЕТУ С НИЗКОЙ ОРБИТЫ...ИЛИ КАК ТАМ ОНА НАЗЫВАЕТСЯ. - я передал Демону образ человечка, нарезающего круги вокруг стилизованного голубого шарика, долженствующего олицетворять собой Землю. Тот задумчиво хмыкнул:
   - КОГДА ЭТО ПРОИЗОЙДЕТ? Я СНОВА НЕ ВИЖУ ТВОЕГО БУДУЩЕГО.
   Я кивнул, на сей раз больше самому себе - моя способность передвидения точно так же не желала сотрудничать: если до Севастополя случались эпизодичные проблески, то дальше - только туман войны. Нечто похожее было в Днепре, однако на сей раз я не слышал страха в голосе Инженера - он понял, что первое впечатление может быть обманчиво:
   - Я ТОЖЕ НЕ ВИЖУ. ЗНАЧИТ, ТАМ НАС ЖДЕТ ЧТО-ТО ИНТЕРЕСНОЕ!
   - ИЛИ ОЧЕНЬ СИЛЬНЫЙ ДЕМОН...ИЛИ ВЫСШИЙ ОФИЦЕР. ИЛИ... - он многозначительно замолчал.
   - ИЛИ? - я понимал, что хочет сказать мой Миньон, но мне как раз хотелось пообщаться на тему богов.
   - ИЛИ ТОТ, КТО ДОСТИГ УРОВНЯ АБСОЛЮТА.
   - НУ, ЕСЛИ С СИЛЬНЫМИ ДЕМОНАМИ ИЛИ ВЫСШИМИ ОФИЦЕРАМИ Я УЖЕ СТАЛКИВАЛСЯ, ТО ЧЕГО СТОИТ ЖДАТЬ ОТ АБСОЛЮТА?
   - НЕ ЗНАЮ.
   Настолько краткий ответ меня озадачил - в последнее время Алекс не упускал случая вставить свой комментарий, частенько оказывающийся весьма едким:
   - И ЭТО ВСЕ, ЧТО ТЫ МОЖЕШЬ СКАЗАТЬ?
   - Я НЕ УМЕЮ ЛГАТЬ. ХОТЯ УЖЕ НАУЧИЛСЯ НЕПЛОХО ПРИДУМЫВАТЬ. ТЕБЯ ИНТЕРЕСУЮТ МОИ ПРИДУМКИ?
   Я мозги плечами:
   - А ПОЧЕМУ БЫ И НЕТ? РАССКАЗЫВАЙ!
   Какое-то время Демон молчал, собираясь с мыслями:
   - ДОСТИГШИЙ АБСОЛЮТА СООТВЕТСТВУЕТ СРАЗУ НЕСКОЛЬКИМ КЛЮЧЕВЫМ ПАРАМЕТРАМ: ОБЪЕМ ДОСТУПНОЙ ЕМУ ЭНЕРГИИ ДОЛЖЕН БЫТЬ ПРИМЕРНО, КАК...КАК У ТЕБЯ, ЕЕ КАЧЕСТВО...
   Не выдержав, я перебил спонтанного лектора:
   - КАК У МЕНЯ?! ЗНАЧИТ, ЭТОМУ ТРЕБОВАНИЮ Я УЖЕ СООТВЕТСТВУЮ?!
   В ответ я уловил раздраженный взмах невидимой рукой - заткнись, мол, и дослушай до конца:
   - ТО КОЛИЧЕСТВО ЭНЕРГИИ, КОТОРОЕ ТЫ ИМЕЕШЬ - ЭТО НЕПРАВИЛЬНО, НЕВОЗМОЖНО! ЭТО НАРУШЕНИЕ ПРИНЦИПОВ! ОДНАКО БЛАГОДАРЯ ТВОЕЙ СИЛЕ...
   - СИЛЕ ЛИЧНОСТИ?
   - ДА, ДА - ЕЙ! НЕ ПЕРЕБИВАЙ! БЛАГОДАРЯ ЕЕ НАЛИЧИЮ У ТЕБЯ ПОЛУЧИЛОСЬ СОТВОРИТЬ НЕВОЗМОЖНОЕ!
   Я подумал о том, что сила личности здорово похожа на банальную хитрожопость:
   - ЛАДНО, А ЧТО НАСЧЕТ КАЧЕСТВА?
   Инженер возмутился:
   - ТЫ МОЖЕШЬ ХОТЬ РАЗ ДОСЛУШАТЬ МЕНЯ ДО КОНЦА?! ФАКТИЧЕСКИ ТЫ ОБЛАДАЕШЬ БЕСКОНЕЧНЫМ ЗАПАСОМ ЭНЕРГИИ - ПОЭТОМУ Я СКАЗАЛ О ЕЕ ДОСТАТОЧНОМ ОБЪЕМЕ. ОДНАКО В ДАННЫЙ МОМЕНТ У ТЕБЯ НЕТ И СОТОЙ ДОЛИ ТОЙ СИЛЫ, КОТОРАЯ НЕОБХОДИМА.
   Я скис - оказывается, Алекс имел ввиду энергию, которую я могу собрать теоретически...
   - А ЕСЛИ ГОВОРИТЬ О КАЧЕСТВЕ - СВОЕЙ СИЛОЙ БОГИ СПОСОБНЫ ИЗМЕНЯТЬ БАЗОВЫЕ ЗАКОНЫ МИРОЗДАНИЯ.
   - ЭТО КАК?
   - ИЗМЕНЯЯ МЕРНОСТЬ ОКРУЖАЮЩЕГО МИРА. СОЗДАВАЯ СВОИ СОБСТВЕННЫЕ ЗАКОНЫ И ПРИНЦИПЫ...НО ЭТО ОТНОСИТСЯ К САМЫМ МОГУЩЕСТВЕННЫМ, ЭТО - ИСТИННЫЙ АБСОЛЮТ! Я НЕ ВЕРЮ В ТО, ЧТО ТАМ, КУДА МЫ НАПРАВЛЯЕМСЯ, ЖИВЕТ ТАКОЙ.
   Я пожал плечами - сказанное гомункулом звучало очень пафосно, однако непонятно.
   - КОРОЧЕ БОГОМ В БЛИЖАЙШЕЕ ВРЕМЯ МНЕ НЕ БЫТЬ. А С ЧЕГО ТЫ ВЗЯЛ, ЧТО В СЕВАСТОПОЛЕ МОЖЕТ ЖИТЬ ОДИН ТАКОЙ, ПУСКАЙ И НЕ ПОЛНОСТЬЮ...СТАВШИЙ БОГОМ? ИЗ-ЗА ТОГО, ЧТО НЕ ВИДИШЬ БУДУЩЕГО?
   - НЕ СОВСЕМ. ПРОВЕДУ ТАКОЕ СРАВНЕНИЕ: ЕСЛИ АУРА МАРИНЫ СОЗДАВАЛА КРУГИ НА ВОДЕ, ТО АУРА ТОГО - ИЛИ ТОЙ, КТО ЖИВЕТ В СЕВАСТОПОЛЕ, ВЛИЯЕТ НЕ НА ФОРМУ, А НА КАЧЕСТВО ВОДЫ. ПОНИМАЕШЬ, О ЧЕМ Я? СВОИМ ПРИСУТСТВИЕМ ОН ИЗМЕНЯЕТ САМУ СУТЬ ВОДЫ.
   Я задумался - если тот, кто сидит в Севастополе, стал Абсолютом, тогда...
   - ...ТОГДА ОН МОЖЕТ СОЗДАВАТЬ ЗАКЛИНАНИЯ?
   - ЭТО МЕЛОЧЬ В СРАВНЕНИИ С ОСТАЛЬНЫМИ СПОСОБНОСТЯМИ АБСОЛЮТА. ФАКТИЧЕСКИ ТЫ ТОЖЕ МОЖЕШЬ ЗАНЯТЬСЯ ЭТИМ...
   - Я МОГУ?! ЭЭЭ...ЛАДНО, ЗАПОМНИМ, ЧТОБЫ ВЕРНУТЬСЯ К ЭТОМУ ПОЗЖЕ...
   Если верить Алексу, который не умеет врать - тогда Абсолют может просто приказать мне исчезнуть - и я исчезну?
   - ТАКОГО НЕ ПРОИЗОЙДЕТ. - подслушал мою мысль Демон: - ОН МОЖЕТ ВЫЧЕРКНУТЬ ТЕБЯ ИЗ СВОЕЙ РЕАЛЬНОСТИ, ОДНАКО ТЫ НЕ ИСЧЕЗНЕШЬ ПОЛНОСТЬЮ. ТВОИ МИНЬОНЫ НЕ ПОЗВОЛЯТ ЭТОМУ ПРОИЗОЙТИ. ТЫ БУДЕШЬ ВОЗРОЖДЕН.
   Я озадаченно нахмурился и перешел на живую речь - контролировать потоки собственных мыслей стало сложно - слишком много их стало:
   - Ты говоришь - Миньоны? Не Камень душ, а именно Миньоны станут причиной моего воскрешения?
   - ПРЕДМЕТ, НАЗЫВАЕМЫЙ ТОБОЙ КАМНЕМ ДУШ, МНОГОКРАТНО УСКОРИТ ПРОЦЕСС, НО ВОСКРЕШАТЬ ТЕБЯ БУДУТ ИМЕННО МИНЬОНЫ.
   - Ты так уверенно об этом говоришь, будто уже сталкивался с чем-то подобным!
   - ПРОСТО Я - ЗНАЮ. МЫ... - Алекс послал мне образ рогатого создания, намекая таким образом о тех <<мы>>, которых он имеет ввиду:
   - ...МЫ ОТЛИЧАЕМСЯ ОТ ВАС ТЕМ, ЧТО ЗНАЕМ. А ВЫ МОЖЕТЕ НЕ ЗНАТЬ, НО ВСЕ РАВНО ДЕЙСТВОВАТЬ.
   - ЭТО НАЗЫВАЕТСЯ ИНИЦИАТИВА. ЖЕЛАНИЕ ИЗМЕНИТЬ ЧТО-ТО...
   - НЕТ, ЭТО ДРУГОЕ, - не согласился со мной гомункул.
   - СИЛА ЛИЧНОСТИ? - наугад сказал я, и не особо удивился, когда Демон ответил положительно. Для него все необъяснимое было олицетворением таинственной силы личности, постижение которой должно вести к абсолюту.
   - ОТЧАСТИ ДА.
   Я усмехнулся, подумав о том, что сейчас для Демона главное - понять, что значит эта сила.
   - А почему создание заклинаний мешает стать абсолютом? - я вновь перешел на простую речь - все же общение с Демоном при помощи телепатии здорово выматывает: пусть головная боль уже не мучала меня так, как раньше - за что большое спасибо Марине - однако остались другие, менее опасные побочные эффекты.
   - СОЗДАВАЯ МАГИЮ, ТЫ ИСПОЛЬЗУЕШЬ ЗАКОНЫ ТОГО МИРА, В КОТОРОМ НАХОДИШЬСЯ. ЭТО УКРЕПЛЯЕТ СВЯЗЬ МЕЖДУ ВАМИ, И УСЛОЖНЯЕТ СТАНОВЛЕНИЕ ТВОЕГО СОБСТВЕННОГО МИРА...ТВОИХ СОБСТВЕННЫХ ЗАКОНОВ.
   Я кивнул про себя - логика понятна: тот, кто занимается боксом, вряд ли окажется профессором физики, и наоборот. У каждого из них - свой путь... Связывая себя с наукой ты углубляешься в науку, но отдаляешься от бокса...
   - В ПРИНЦИПЕ ВЕРНО. - Алекс снова нагло подсмотрел мои рассуждения.
   - Мой пример не совсем точен, ведь что боксер, что профессор - оба видят свои цели. А какая цель у того, кто хочет стать абсолютом? Чего хочет бог?
   Демон был краток:
   - РАДИ ОТВЕТА НА ЭТОТ ВОПРОС Я И ПУТЕШЕСТВУЮ С ТОБОЙ.
   - Мгм...понятно... - в беседе время пролетело незаметно, и я начал чувствовать чужую энергетику - и это на таком-то растоянии от Севастополя! Я решил не лезть на рожон, и сперва проанализировать ситуацию с помощью разведчиков, поэтому резко пошел на снижение. Скорее всего, хозяин Севастополя, который как минимум был очень сильным Высшим, уже знает о моем приближении. И дело не в том, что я засветился перед ним - просто я не сомневался в его способности видеть будущее.
   Приземление прошло штатно - ноги коснулись земли, и дроны-шпионы тут же порскнули от меня в разные стороны: всего около десяти штук. Я решил не провоцировать неизвестного Офицера - кто знает, как он отреагирует на неожиданных соглядатаев, и остановился на границе его владений, у села Фруктового.
   Алекс, который поджидал меня снизу, совершенно не ощущался - обнаружить его можно было только с помощью глаз - энергетически он был пустым местом:
   - Правильное решение. Однако...ты уверен, что тебе туда надо? Это опасно.
   Я отошел в сторону от дороги и лег на траву, заложив руки под голову:
   - Как сказать...лично мне туда не надо. Но будет обидно столько пройти, и в итоге вернуться ни с чем.
   Демон поднял бровь:
   - Ни с чем? Я бы так не сказал...
   Я к его удивлению тут же согласился:
   - И я бы так не сказал... Видишь ли - трюки, которым я научился, касаются Офицеров моего уровня, а тот, кто находится в Севастополе, обладает силой совсем иного качества - ты и сам это понимаешь. Разве тебе не интересно? - я хитро посмотрел на хмурого собеседника. Тот дернул плечом:
   - Это любопытство может плохо закончиться для нас обоих.
   - Может, - не стал отрицать я, - но будем надеяться на лучшее. Кстати, когда я только начинал свой вояж, то даже не знал, куда иду и что меня ждет. Я не знал о том, что есть какие-то Высшие, и тем более не знал о том, что есть какие-то Абсолюты. Сперва я вообще думал, что там находится какой-то мощный демонический артефакт, типа кольца всевластия...
   - Какое еще кольцо всевластия? - заинтересовался Демон. Я неопределенно помахал рукой:
   - Так, фантастика. Его не существует на самом деле, оно вымышленное. Я вот к чему спрашиваю - у вас есть какие-то мощные артефакты?
   Алекс понимающе кивнул:
   - Понимаю о чем ты. Мне такие незнакомы. Не думаю, что может существовать предмет, сильный настолько, чтобы искажать реальность вокруг себя. Разве что... - он задумался на несколько секунд, и я не выдержал паузы:
   - Ну?! Разве что...что?
   - Разве что этот предмет будет создан кем-то достаточно для этого сильным.
   Любопытная идея...как-никак я создал артефакт Полета - что мешает сделать нечто подобное кому-то другому?
   В голове наконец-то начали всплывать новые знания, которыми меня обогатил дрон, направленный в район Севастопольской бухты, и они заставили меня вскочить с мягкой травы на ноги. Северная сторона выглядела так, словно тут никто не знал о происходящих в остальном мире событиях: по дорогам ехали машины, останавливаясь на красный сигнал светофора, на тротуарах люди...сотни людей бродили по совершенно целым улицам, общались друг с другом, смеялись и хмурились, торопились кто куда...что здесь происходит?! Шпионы, которых я мог создавать, были лишены тех недостатков, которые были присущи их первым версиям: зрение и слух у них были на высоте, поэтому я рискнул опуститься ниже, и посмотреть на ситуацию поближе...
   Абсолютно обыденные разговоры... Покупатели выбирают товары в магазинах, полки которых при всем желании нельзя было назвать пустыми, детвора беззаботно бегает по дворам, мамочки гуляют с колясками по паркам...и так дела обстояли во всем городе! Я удивленно посмотрел на пляж Хрустальный в центре города, куда я иногда заходил: люди купались! Бары и кафе вдоль Южной бухты исправно работали...
   Я распахнул глаза, и медленно сел обратно, ошарашенный увиденным. Алекс напряженно следил за мной, не говоря ни слова.
   На что стоит обратить отдельное внимание - никаких препон моим разведчикам никто не чинил. Я вообще не ощущал в воздухе чужой энергии - лишь фоновое излучение, которое присутствует повсюду. Значит, хозяин Севастополя на несколько порядков сильнее меня. Если он не хочет, чтобы его ощущали - его не ощущают. Алекс внезапно дернулся, посмотрев вдоль извилистой дороги:
   - К нам кто-то приближается.
   Я тоже услышал шум мотора, поэтому встал с земли, отряхнув штаны от прилипшей травы, и взглянул в направлении звука:
   - Это за нами.
   Демон снова дернулся, и ожесточенно потер щеку. Глаза гомункула забегали в попытке найти решение, и я заметил:
   - Расслабься. Просто будем какое-то время играть по чужим правилам. Больше оптимизма! - я широко улыбнулся.
   Если мои слова и придали ему уверенности, то ненадолго - в следующее мгновение Миньон бесследно исчез, спрятавшись от возможной опасности в своем домене - струсил.
   Из-за поворота, скрытого густой листвой растущих у самой дороги деревьев вырулила потрепанная легковушка отечественного производства, за рулем которой сидел сухонький старичок. На крыше автомобиля красовался символ такси - черные шашечки на желтом фоне. Я шагнул к дороге, дожидаясь транспорта, отправленного за неожиданным гостем - в том, что это за мной, я почему-то ни капли не сомневался. Жигули со скрипом остановились у узкой обочины, заставив меня сделать шаг назад, и дверь гостеприимно распахнулась. Из салона раздался шепелявый голос водителя:
   - Чего встал? Садись давай, довезу, куда надо!
   Я наклонился, заглядывая внутрь:
   - Спасибо...меня Денис зовут, я тут...
   Старик недовольно замахал рукой:
   - Да знаю я, кто ты такой, не мурыжь голову! Садись ужо!
   Я послушно сел в машину - на заднее сиденье, и полюбопытствовал:
   - А откуда вы меня знаете, если не секрет?
   Дед равнодушно пожал плечами, выворачивая баранку:
   - Знаю, тому что знаю. Вот ты откуда знаешь, что море - широкое, а небо - синее? - и не дожидаясь ответа, закончил за меня:
   - От то-то же!
   Задняя передача сухо хрустнула, и старик чертыхнулся, ругая отечественный автопром. Я сложил руки на коленях, приготовившись к поездке:
   - Отец, а куда надо - это куда?
   - Ясно куда - в центр. Если только в пробку не попадем, или это ведро до поры не развалится. - он хлопнул ладонью по дрожащему от работы двигателя рулю, и пояснил:
   - Зять - депутат, а отцу не может машину купить! Зато про квартиру мою ох как печется! Три комнаты, потолки - три с лишком метра, люстра хрустальная - картинка! Ох, ну что за люди...и нашла же дочка себе такого... С другой стороны - всегда при деньгах. - он пожал плечами, будто бросая это преимущество на противоположную чашу весов. Я удивленно покачал головой, и откинулся на спинку:
   - А вас как зовут?
   Старик с подозрением зыркнул на меня через зеркало заднего вида, но ответил:
   - Николаем Ивановичем меня зовут.
   Я улыбнулся ему как можно дружелюбнее:
   - Будем знакомы!
   Дед вновь неодобрительно на меня покосился, и пробурчал, вроде бы себе под нос:
   - И охота молодежи рядиться в чертей? Это что за мода такая идиотская?
   Я тут же ухватился за эту тему - молчать было неохота:
   - В каких чертей?
   Николай Иванович поджал губы, и снова бросил на меня взгляд:
   - Вроде тебя... Глаза эти черные, роги на голове. Зачем это?
   Я вовремя спохватился, не позволив удивлению отразиться на моем лице:
   - А-а-а, вы об этом? Так это...просто так, для вида! Вроде как маскарад! Одну секундочку... - я прикрыл глаза рукой, и собрал плавающий зрачок в одно место, параллельно изменив его цвет на свой родной серый, после чего показал изменения водителю:
   - Вот видите - это такие линзы, для веселья!
   Старик хмыкнул, и дернул выбритым до синевы подбородком на мое отражение в зеркале:
   - А роги? Роги тоже сымаются? - и уставился на меня эдак, подозрительно. Я согласно кивнул:
   - Конечно снимаются! Просто это...время нужно, сейчас неудобно.
   Дед кивнул:
   - Ага, теперь понятно. А где твой товарищ?
   - Какой? - я сообразил, что дед имеет ввиду Алекса, но не знал, насколько он посвящен в нынешние реалии: похоже на то, что местный хозяин держит всех людей под гипнозом, и мне лучше не афишировать свои способности Офицера, или вести необычные для мирного времени разговоры. Будем играть дурачка...
   - Какой-какой? Черт рогатый - вот какой! Куда ты его дел?
   Я опешил - или Николай Иванович кое-что знает, и троллит меня, или он просто любит называть всех встречных <<чертями>>. Строгое лицо старика расплылось в довольной ухмылке, и он весело засмеялся:
   - Ха-ха-ха-ха! Видел бы ты сейчас свое лицо, Денис! Знаю я все, не переживай. Эт так, от скуки дурака валяю, хе-хе... Не хочет показываться на глаза твой слуга - пусть прячется.
   Я согласно кивнул, не отвечая - значит, дед меня подкалывал?
   - Сам-то откуда?
   - Еду из Москвы. А родился здесь - в Севастополе.
   Старик внезапно оживился:
   - И как там Москва?
   Я смешался:
   - Эээ...так...ничего...живут потихоньку.
   - Кто - живет? И почему потихоньку? Силы кончились?
   Я развел руками, будто извиняясь:
   - Да силы-то есть, просто...жизнь такая.
   Водитель поддал газу на крутом подъеме: двигатель натужно взревел, а дед многообещающе посмотрел на меня: мол, заберемся на горку, и продолжим разговор. Так оно и произошло - переключившись с третьей на четвертую, он спросил:
   - Как там звать вашего начальника? Этот...как его...
   Я сделал наивные глаза, и предположил:
   - Собянин, что ли?
   Дед внезапно захохотал, да так, что ему пришлось притормозить, свернув к краю дороги:
   - Ха-ха-ха-ха-ха-ха! Собянин! Ха-ха-ха-ха! Ну ты юморист! Ха-ха-ха-ха! - он так увлекся, что поперхнулся и сухо закашлялся:
   - Кха-кха! Ой, насмешил... Не верю, что Маршалл отдал свое место кому-то другому!
   Я захлопнул распахнувшийся было рот, и подтвердил его слова:
   - Точно, Маршалл. Насколько я знаю - не бедствует.
   Старик вытер выступившие на глазах слезы, и покачал головой:
   - Насмешил, даааа...
   Машина снова тронулась, и он продолжил:
   - Ты уж прости старика - просто ты уже четвертый человек от моего бывшего босса, но среди остальных двух - самый спешной!
   Вежливая улыбка после этих слов медленно поползла вниз. От бывшего босса? Уже четвертый среди двоих? Значит ли это...
   - Я и не знал, что до меня кто-то был. А что с ними случилось, если не секрет?
   Николай Иванович, которого я рассматривал уже не как рядового Миньона, а как одного из доверенных лиц Севастопольского хозяина, достал из бардачка пачку сигарет, и, выщелкнув одну, вопросительно покосился на меня:
   - Не против?
   Я угрюмо качнул головой - нет.
   - Отлично. А то знаешь, какие иногда бывают пассажиры - все им не так, все им не нравится... - дед прикурил сигарету от огонька, вспыхнувшего на кончике большого пальца правой руки, и с видимым наслаждением затянулся:
   - Что с ними, спрашиваешь? А что с ними? Ничего - живут, как и все прочие! Пользу приносят! Я вот например... - он снова затянулся, и выпустил в окно клуб дыма. Я скосил глаза - белое облако превратилось в крохотного коня с крыльями, который полетел рядом с автомобилем, не отставая, и даже не думая рассеиваться.
   - ...таксую понемногу. Много денег на этом, конечно, не заработать - зато все честные! Все мои!
   Конь, наконец, отстал, и рассеялся в потоках воздуха позади машины.
   - ...другие тоже при деле. Кто - за грядками следит, кто - бандитов ловит. По-всякому.
   Я присмотрелся к деду:
   - Значит, вы тоже из Москвы, Николай Иванович?
   - Нет...точнее - да, но нет. Я как и ты - сюда попал из Москвы, но до того жил в Пскове. Дай-то бог памяти...да - больше сорока годов! Проблемы у меня начались с глазами - пришлось в столицу ехать, в специальную клинику. Пока лечился - началась вся эта катавасия... - веселье пропало из его глаз, и он тяжело вздохнул:
   - Черти, будь они неладны, полезли из всех щелей, магия эта...и я - почти слепой, никому не нужный старик... - он стиснул руки на руле.
   - Я прибыл в Центр практически сразу, но вас почему-то никак не вспомню. - перебил я воспоминания деда. Тот неодобрительно покосился на меня, но все же пояснил:
   - Я жил и работал не в Центре, а в подмосковье. Я ведь химик по образованию, звание имею. А когда лейтенантом стал да зрение поправил - меня в командировку и отправили. Чертей этих проклятых исследовать и прочее... Нас там много народу было, начальником поставили полковника Готова, Славку. Потом он погиб, и на смену прислали другого - молодого такого, малахольного - Семеном звали. Не знаю, живой он или нет. Такой...горячий, всякие сумасшедшие идеи выдавал. Все эксперименты рвался ставить, но из Зеленой зоны - не ногой!
   Я кивнул - Вячеслава Готова я знал лично - он погиб во время третьей волны. Тогда многие наши погибли. А Семена знают все без исключения - он стал начальником магического университета задолго до того, как я уехал из столицы. Правда, никакой магии там не обучали - так, одна теория... Однако о том, что он руководил еще кем-то, я даже не слышал. Тем временем старик продолжал:
   - ...а потом со мной связался Маршалл, и сказал, что хочет выяснить, что творится в Севастополе. Я к тому времени стал уже довольно сильным - думаю, сильнее некоторых наших полковников. Не по количеству заклинаний, само собой, а...по Ауре - ну ты понял. Вот меня и послали сюда. - он зыркнул на меня:
   - Я о тебе слыхал: говорили, ты можешь сам на сам драться с любым Демоном?
   Я равнодушно пожал плечами.
   - А еще говорили, что ты настоящий псих, который бросается даже на своих Миньонов?
   Я снова пожал плечами: прозвище <<Отморозок>> мне дали после того, как я взялся лечить апостола Петра, заставив перед этим отступить нескольких агрессивно настроенных Офицеров, которые были его соседями по общежитию и не смогли быстро разобраться, что происходит. Слухи обо мне ходили самые разные, о чем я и сказал:
   - Всего лишь глупые слухи, ничего больше. Я и пострашнее слышал. Однако посмотрите - я вполне нормальный, адекватный человек.
   - Понятно. Однако силы тебе не занимать, как я посмотрю? - старик хитро подмигнул:
   - Иметь в подчиненных такого сильного Демона, как твой - это впечатляет! Даже Единый удивился - а уж его удивить дорогого стоит!
   Я в третий раз пожал плечами - бывшему подчиненному Маршалла совсем не обязательно знать о том, что за отношениями между мной и Демоном следит Договор. А то, что местный начальник знает об Алексе, говорит лишь о его могуществе.
   - Ладно, не делай такого серьезного лица! Хотелось бы спросить у тебя о судьбе моих коллег, так сказать, по цеху, но ты вряд ли их знаешь... Подозреваю, ты явился сюда за тем же, за чем и я в свое время?
   Я кивнул, подавшись вперед - наконец пошел серьезный разговор:
   - Маршалл утверждает, что для защиты людей ему нужно больше силы, и если верить его словам, то где-то здесь эта сила имеется. - я пытливо посмотрел на собеседника:
   - Что это за сила?
   Старик усмехнулся, и дернул рычаг переключения передач:
   - Держись крепче - пускай на такие вопросы тебе отвечает Единый.
   Я сглотнул - если Единый - их лидер, тогда...
   Имя <<Единый>> пахнет религией, а где религия - там и сумасшедшие фанатики, и пусть старик на таких не похож, но кто даст гарантию, что остальные во главе со своим хоть трижды Единым не другие?
   Однако все мысли вылетели из моей головы, когда старичок нажал на педаль газа - ржавая копейка неистово взревела мотором и так резко рванула с места, что меня с силой вжало в потертое сиденье. Скорость за десять секунд прыгнула с семидесяти до ста пятидесяти километров в час. Сумасшедший таксист весело расхохотался и заорал, перекрикивая оглушающий рев двигателя:
   - ЛЮБЛЮ СКОРОСТЬ! ЕДИНЫЙ НЕ ОДОБРЯЕТ МОЕГО УВЛЕЧЕНИЯ, НО ИНОГДА ЖЕ МОЖНО?!
   Я кивнул - просто для того, чтобы согласиться, и устроился на кресле поудобнее - по моим ощущениям, копейка развила около двухсот километров: дед будто вернулся в юность - в глазах азарт смешался с откровенным удовольствием от гонки. Хорошо, что дорога была прямой - на такой скорости любой, даже самый незначительный поворот грозил аварией. Перевернуться из-за старого любителя быстрой езды мне бы не хотелось. Хотя...кто знает, на что способен Николай Иванович со своей машинкой?!
   Мы пронеслись мимо Поворота на Северную сторону, неподалеку от которого располагалось кладбище с могилой моей бабушки, и выехали к крутому спуску, которым кончались Мекензиевы горы.
   Я не был в Севастополе несколько лет, и сейчас с ностальгией вспоминал о тех мирных днях, которые...
   Навстречу показалась встречная машина, и старик притормозил, сбавив скорость примерно до сотни. Глаза водителя Газели, идущей навстречу, с удивлением проводили копейку, пронесшуюся мимо него. Дед притормозил, пробурчав:
   - Ладно, побаловались - и хватит. Единый сердится...
   Я проводил взглядом удаляющееся авто, и спросил:
   - У вас тут совсем нет демонов? Ездить одному не опасно?
   Водитель пояснил:
   - Единый хранит наш покой. А взамен мы вверяем ему наши судьбы. Как тебе такой обмен? - водитель хитро посмотрел на меня. Я пожал плечами:
   - Это личное дело каждого - как распоряжаться своей судьбой. Не вижу в подчинении более сильному ничего зазорного. Особенно в наше время, и особенно - если это окупается безопасностью...
   - Окупается, будь уверен. Не родилось еще такого черта, который способен пробиться к нам...
   - Николай Иванович, вы упоминали о четверых посланниках. Я буду уже пятым, верно?
   - Верно. - согласился собеседник, сбавляя скорость до разрешеных пятидесяти километров в час. Я заметил парочку, гуляющую по улице - парень с девушкой ели мороженое и выглядели чрезвычайно довольными жизнью:
   - Значит, Маршалл за два месяца пять раз посылал экспедицию ма юг. Не слишком ли часто?
   Старик ухмыльнулся:
   - Это у вас прошло всего два месяца...а здесь больше полугода прошло!
   - Больше полугода?! Как это возможно?!
   Дед пожал плечами:
   - Ну, наверняка знает один Единый...хотя теперь и я знаю! - он довольно улыбнулся, и подмигнул мне в зеркало заднего вида:
   - Ускоряя движение энергии...точнее, не самой энергии, а частиц, из которых она состоит, можно добиться эффекта ускорения времени! Получается... - он что-то быстро прикинул в уме, и продолжил:
   - ...получается, что сейчас мы едем со скоростью, которая примерно в три раза больше той, что на спидометре, представляешь!
   Я сложил два плюс два, и понял, что Единый через своего Миньона принимает участие в разговоре - иначе откуда на его лице такое удивление?
   - Это сильно. Маршалл так не умеет...
   Дед хохотнул:
   - Маршалл много чего не умеет! До Единого ему как до...кхм... - он замолчал и поддал газу, став серьезнее:
   - Ну, об этом с Единым сам поговоришь...
   Я пожал плечами:
   - А что тут такого? Маршалл не создал безопасной зоны для своих людей - это уже о многом говорит...
   Манера речи старика внезапно изменилась, как и его интонации:
   - Уверен, у него есть на то свои причины. Твой Хозяин достаточно могущественен для того, чтобы повторить этот трюк, не суди его. Просто он решил идти своим путем.
   Я перевел взгляд с людей, которые неторопливо прогуливались по тротуарам, и выглядели для меня персонажами старого фильма - настолько выглядели непривычно - на Николая Ивановича...вернее, на того, кто решил воспользоваться его телом:
   - Эмм... Единый?
   Скупая улыбка на секунду появилась на лице собеседника:
   - Звучит слишком пафосно, согласен - но это прозвище лучше всего характеризует мою сущность. Рад с тобой наконец встретиться!
   Неожиданно я вспомнил о дронах, которых пять минут назад отправил на разведку в Севастополь, и о том, что я Офицер и могу пользоваться Аурой - но отчего-то этого не делаю, и о...
   - Прости за это - мне нужно было время, чтобы узнать тебя получше.
   Я постарался не выдать своего раздражения тем фактом, что меня так легко обдурили. Стоило вспомнить о своих разведчиках, как на меня посыпался ворох свежей информации, но теперь я от нее отмахнулся:
   - Понимаю... И что - пяти минут хватило?
   Единый хмыкнул:
   - Для тебя - пять минут, а для меня - десять...или двадцать...или час. Забыл о том, что рассказал Николай Иванович?
   Я качнул головой:
   - Не забыл. И тем не менее...
   - Ты ведь уже можешь предугадывать будущее?
   Я сцепил зубы - Единый будто видел меня насквозь:
   - Ну, допустим могу. И что?
   - Вот и я могу - только лучше тебя владею этим искусством. За эти пять минут я успел посмотреть множество вариантов твоего поведения. Скажу по секрету - мы даже подрались!
   Я дернул бровью, и вежливо поинтересовался:
   - И как результат?
   Старик на переднем сидении покачал головой:
   - Я проиграл...точнее - Николай Иванович проиграл - ты гораздо, гораздо сильнее его. Впрочем, исход этой схватки был очевиден и без всяких проверок: ты очень быстро эволюционируешь! А твой Алекс - это просто нечто!
   Я поморщился:
   - Неужели меня так просто просчитать? Пять минут - и все мои секреты как на ладони?
   С переднего места раздалось задумчивое - хмм:
   - Это не так просто, как кажется. Ты силен, и я не могу увидеть все связанные с тобой линии вероятностей.
   С ума сойти:
   - И сколько этих <<линий>> вы...
   Дед меня перебил:
   - Давай на ты...
   Я кивнул, закончив вопрос:
   ...ты просчитал?
   - Не так уж и много. Десятка полтора.
   - И все?
   - Не хочу портить нашу беседу. Я выяснил, что ты адекватный, готовый к серьезному разговору человек - а большего мне и не надо!
   Я усмехнулся:
   - А как же драка? Я же не идиот - нападать на...Высшего Офицера? - я закончил предложение вопросом, и Единый понимающе кивнул:
   - Высший, Высший...
   Улыбка задержалась на моем лице: про Абсолютный уровень мой собеседник пока не знает:
   - Значит, не Абсолют?
   - Абсолют? - Николай Иванович заинтересованно оглянулся на меня, и кивнул самому себе:
   - А-а-а, вот ты о чем! Понятно...хотя нет, ничего не понятно...извини - дурная привычка держать все под контролем, заглядывая в будущее. Постараюсь больше так не делать.
   Я сдержал рвущееся наружу возмущение, и кивнул собеседнику:
   - Очень на это надеюсь!
   - Абсолют - следующий уровень после Высшего...но как можно быть выше Высшего?
   А вот об этом, дружище, ты не узнаешь, пока я не захочу!
   - Баш на баш!
   Единый понимающе кивнул, и пообещал:
   - Тогда я буду ждать, Денис.
   Аура Николая Ивановича постепенно поблекла, и за управление вернулся хозяин тела - он встряхнул головой, будто после рюмки водки:
   - Заинтересовал ты Единого! Ух! - он передернул плечами:
   - Не очень приятно, когда твоим телом управляет кто-то другой, однако...это небольшая цена за работу, которую он выполняет.
   Я сделал заинтересованное лицо:
   - Что за работа?
   - Всего и не рассказать...так, через пятый километр не поедем - там какая-то авария... - дед выкрутил баранку направо, и продолжил:
   - ...защита жителей города - это малая ее часть. Все, кто не хотят сильно изменять свою жизнь, могут прийти к нам. Здесь все по-старому: мобильные телефоны работают...правда, только в пределах города и прилегающих территорий. Несмотря на то, что многие предприятия закрылись, люди не сидят без работы...в магазинах, опять же, полки не пустые. Еда - какая хочешь, а если порвал штаны - то на рынке можешь купить новые. Кое-что, конечно, поменялось, однако это ерунда.
   Я покачал головой - могущество Единого поражало воображение...неужели Маршалл мог сделать так же?! Он реально силен!
   - А что поменялось, если не секрет?
   - Ну...кое-какие услуги оказываются только по талонам... Только это не те талоны, о которых ты знаешь, это...
   Я перебил собеседника:
   - Слушай, я тут недавно вспомнил, что мы Офицеры...может, перейдем на телепатию? Быстрее же дело пойдет!
   Николай Петрович помахал рукой:
   - Ты уж прости, но Единый запретил. Да и телепат из меня не очень, я на другом специализируюсь. Экстрасенсорное восприятие - мой конек.
   Я с сожалением пожал плечами - опасения местного начальника понятны - опытный ментальщик вроде меня, сможет легко влезть в голову не готового к такому человека. Можно было, правда, взять с меня слово, что я не буду пользоваться этой возможностью, но раз Единый решил, что будет лучше обходиться простой речью...что ж, пусть так:
   - Я не в обиде, продолжай.
   Дед облегченно улыбнулся:
   - О чем я там...ах да - талоны! У нас две валюты: рубли и талоны. За бумажные деньги можно купить большую часть товаров и услуг, но кое-что стоит дороже, и продается лишь за талоны. Ну вот например, моя гонка... Или назначение на ответственный пост... Проще говоря талоны - это эквивалент доверия.
   - И раздает их Единый. - закончил я за шофера. Тот кивнул:
   - Ну, выходит, что так.
   Занимательно... Кажется, я начинаю понимать, почему его зовут Единым, и к религии это не имеет никакого отношения. Слава богу... Случайный каламбур меня позабавил, вызвав улыбку.
   - А много в Севастополе живет людей?
   Дед задумчиво поскреб шею:
   - Ну...думаю, немногим меньше прежнего... О - теперь знаю: двести семьдесят тысяч!
   Я медленно кивнул, пытаясь переварить эту колоссальную цифру. Помнится, боевым Офицерам Центра на официальном уровне запрещалось иметь более тридцати Миньонов... Смотрители имели намного большее количество - несколько сотен на одного Офицера... И над всем этим стоял Маршалл - лидер почти сорока тысяч... А здесь - две сотни! Две, мать его, сотни тысяч! Это какая же у Единого сумасшедшая Аура?! Одно то, что он полностью покрыл ею территорию, вдвое превышающую площадь Днепропетровска, уже говорит о многом...хотя...
   - А Балаклава как? Там живут люди?
   - А то как же! Там же виды - закачаешься! А закаты какие!
   Я подумал о том, что битвы между нами не получится...это как с рогаткой выходить против танка...даже не так - против космического корабля! Никаких шансов!
   - Да, закаты там красивые...
   Вот черт, каким местом Маршалл думал, когда отправлял своих людей в Севастополь?
   - И что, все довольны тем, как тут все устроено? Недовольных совсем нет?
   К моему удивлению, Николай Иванович возразил:
   - Почему нет? Есть, конечно, куда же без них. То продукты дорогие, то кто-то превысил свои полномочия, то работа не нравится... Всегда будут недовольные!
   - Прямо рай какой-то! - не выдержал я, возмутившись. Машина остановилась на кольце, пропуская перед собой длинную колонну военных грузовиков. Я тут же ткнул в них пальцем:
   - А это кто такие?!
   Старик пожал плечами, пристраиваясь к ним в хвост:
   - Вояки, кто ж еще? Они нам здорово помогают - Демонов при нужде гоняют, еду развозят, медицину всякую...
   Я покачал головой, сопровождая мощные Уралы взглядом - мой водитель снова набрал скорость, обгоняя их по левой полосе:
   - Большинство из них - Офицеры, причем довольно сильные.
   Я покачал головой - жизнь в городе настолько отличалась от того, что происходило в остальном мире, что даже не верилось - я поймал себя на желании протереть глаза - Единый смог сделать столько всего, и всего лишь за...
   - Слушайте, а как давно Единый стал лидером Севастополя?
   Старик задумался:
   - Хмм...думаю, с полгода? Может, немного больше... У нас время же немного по-другому идет, ты же знаешь.
   - Знаю. С ума сойти - и это даже не Абсолют!
   - Ась?
   - Ничего-ничего! Это я так, сам себе удивляюсь. Единый поразителен! Я встречал нескольких Высших Офицеров, и всякий раз поражался их силе, но Единый - это просто нечто! К чему же он стремится? Какая у него цель?
   Николай Иванович вытянул губы трубочкой, собираясь с мыслями...однако это ни к чему не привело:
   - Ну...спасает людей, наверное?
   - Нет, какая у него конечная цель? Когда-то кончатся люди, которых он способен спасти - и что тогда? Что дальше?
   - А я откуда знаю? Вот привязался! Скажи мне - чего хочет Маршалл? Не знаешь? То-то же!
   Я был вынужден согласиться с его словами - о целях Единого знает один лишь Единый...точно так же, как о Целях Маршалла знает только Маршалл.
   Остаток маршрута мы провели в беседе ни о чем: от цен на продукты перешли к работе детских садов и школ, потом я выяснил, каким образом выполняется распределение работ между жителями города, затем мы перескочили на уверенный рост количества жителей города... Короче говоря, пока мы ехали в центр, я узнал очень много нового, о чем ни капли не пожалел.
   - Все, приехали! - Николай Иванович, которого в процессе беседы я незаметно для самого себя начал называть на ты, дружелюбно улыбнулся:
   - Тебе вон туда, - я проследил за его пальцем, и столкнулся взглядом с мужчиной, который стоял на тротуаре, сложив руки за спиной. Единый...
   - Благодарю за интересный разговор, Николай Иваныч, даст бог - увидимся еще.
   - Отчего же не увидеться? Если что - просто позови меня, я обязательно услышу! Поговорим за Москву, за твое путешествие.
   Я хохотнул, пожимая его ладонь:
   - Обязательно!
   Жигули взрыкнула двигателем, и автомобиль поехал прочь.
   Я с некоторой робостью повернулся к источнику той силы, которую ощущал Маршалл, о которой говорил Альфа и которую так хотел заполучить Виктор:
   - Рад личной встрече.
   Мужчина окинул меня заинтересованным взглядом, и кивнул в ответ:
   - Привет, Денис. Проходи, поговорим...ты любишь суши? - рукопожатие Высшего оказалось именно таким, каким я ожидал - уверенным и крепким:
   - ...я с недавних пор очень полюбил японскую кухню, поэтому буду счастлив разделить с тобой мой обед.
   Против суши я ничего не имел...
  
  20.
  - Волны на воде? Весьма образное и точное сравнение, но я бы скорее назвал это явление ранней версией передвидения, ведь их суть одинакова. Фактически, второе исходит из первого: начиная ощущать мельчайшие изменения окружающего мира, учишься их понимать, и со временем, когда понимание достигает достаточно высокого уровня, становится возможным предугадывать их, заглядывая в будущее. Сначала совсем ненадолго, но чем больше имеешь опыта, тем дальше дистанция взгляда.
  Единый, носивший в повседневной жизни имя Борис Глебович и аристократическую фамилию Голицын, оказался весьма приятным собеседником: внимательным и в меру любопытным. С чувством юмора у него тоже оказалось все в порядке...короче говоря - отличный во всех отношениях мужик! Мы с ним уже больше пяти часов сидели в одном из ресторанов города, расположенном на берегу Южной бухты, и наслаждались блюдами, которые предлагал нам местный шеф-повар. На первое был тайский суп с креветками, следом за ним я с удовольствием отведал баранью ножку в красном вине с гарниром из овощей, стейк чак-ролл из мраморной говядины, утиную ножку под апельсиновым соусом, лапшу фо с говядиной карри...было что-то еще, но беседа с Единым оказалась настолько интересной, что добрую половину блюд я проглотил, не глядя. Закончился поздний обед лососем с картофельным гратеном и винно-кокосовым соусом. На десерт я выбрал нежнейший чизкейк с ягодами, а фруктовый чай прекрасно дополнял композицию вкуса на языке. Борис Глебович остановился на простом печенье и стакане молока.
  Я выспрашивал у него о местных реалиях, о формировании местного отделения сопротивления, об источнике его силы и о том, на что она нацелена, о планах на будущее и прочих, не менее любопытных вопросах. И, что показалось мне странным...или, скорее - необычным -практически на все получил исчерпывающие ответы! Севастопольский хозяин, в свою очередь, интересовался происходящими в Москве событиями, моим небольшим, но крайне насыщенным путешествием оттуда - сюда, и любезно давал свои комментарии на то или иное событие, имевшее в нем место. Насколько я понял, он не нарушал данное мне обещание, и больше не заглядывал в будущее, чтобы сэкономить время - за что я был ему очень благодарен.
  Как оказалось, никакого демонического артефакта в Севастополе нет и никогда не было, а источником странных возмущений в глобальном энергополе был сидящий передо мной человек, чью силу Высшие приняли за нечто совершенно особое. Кстати - выглядел он действительно как человек: нормальные глаза, рогов нет, и самое главное - нет мощной Ауры! Это объяснялось просто: каким-то образом Высший смог распылить свою энергетику на колоссальную территорию, накрыв весь Севастополь с его ближайшими окрестностями и даже некоторую - правда, совсем небольшую, часть акватории Черного моря.
  Однако больше всего он гордился своим умением мгновенно собирать эту мощь в одном месте, и так же быстро совершать обратный процесс. Таким способом он мог передавать часть своего могущества любому из своих Миньонов, или даже переместиться к нему лично, если возникнет такая необходимость - ограничения физического тела волновали Единого в наименьшей степени - он мог раствориться в пространстве, превратившись в энергию, и собраться уже в другом месте - правда, для этого фокуса нужно было соблюсти ряд условий.
  Возможно, это стало реализуемо благодаря тому, что Борис Глебович не отличал свою Ауру от Аур своих Миньонов: для него была лишь одна Аура - общая, обладающая колоссальной мощью и невероятным объемом, в полной мере и в любое время доступная лишь ему одному - но рассредоточенная среди всех Миньонов примерно поровну. Таким образом, Единый
  обладал способностью, которую можно было бы назвать <<один за всех, и все - за одного>>. Любой из его людей мог на какое-то время стать практически таким же сильным, как сам Хозяин! Впечатляет? Я бы многое отдал, чтобы узнать секрет этой техники. Что может быть важнее для хорошего Хозяина, как не безопасность его Миньонов?
  Теперь я лучше понимал назначение и задачу талонов, о которых говорил Николай Иванович - ведь в зависимости от их количества, каждый мог позволить себе прикоснуться к частичке могущества Единого. Борис Глебович намекнул, что находится на пути решения очередной задачи: возможности передавать подчиненным не только Ауру, но и заклинания. Их у него оказалось не так много, как можно было бы ожидать от Высшего, однако создание магии было одним из направлений, которое он упорно развивал. Мне показалось, что для такого человека это - лишь вопрос времени: дайте лидеру Севастополя год - и он слепит вам какое угодно заклинание, не хуже иного Демона! Правда, через год сидящий напротив, скорее всего уже станет Абсолютом, хоть Алекс до сих пор не верит в реальность такой скорой эволюции.
  Кстати - мой ручной Демон не захотел показываться из своего домена даже тогда, когда Единый пообещал ему неприкосновенность...за что вновь был назван мною трусом, и подвергнут прочей критике...впрочем - безрезультатно.
  - Ну, раз не хочет показываться - не будем его тревожить, - со смехом замахал на меня рукой после этого эпизода собеседник, и назидательно произнес:
  - Прогресс кроется в постоянном преодолении препятствий, запомни это, Денис! Стагнация ведет к деградации!
  Остаток дня пролетел совершенно незаметно, и мы прекратили беседу лишь тогда, когда к нашему столику подошел официант, и ненавязчиво намекнул, что заведение скоро закрывается. Я удивленно посмотрел на Бориса Глебовича, и тот довольно улыбнулся:
  - Что, отвык, небось, от такого простецкого отношения? С другой стороны - во всем должен быть порядок, - он развел руками, и попросил у парня в черной жилетке чек. Я удивленно покачал головой - чтобы Офицер...чтобы Высший Офицер...чтобы Хозяин города - и слушался простого измененного! Вот уж кто давно и всерьез накрутил хвост демонической энергии со всеми ее требованиями власти и безоговорочного подчинения!
  Расплатившись, Единый попрощался со мной, сославшись на занятость, и порекомендовал отдохнуть: прогуляться по набережной, послушать местных исполнителей, которые как и раньше - в мирные времена, развлекали песнями гуляющих по центру города людей. Я решил последовать его совету - когда мне еще удастся погулять по мирному городу, послушать неизменных Жуков с их севшей батарейкой или Кукушку Цоя... Из-за смещенного времени местные сутки вмещали в себя более восьмидесяти часов - таким образом, улицы города никогда не были пустыми, и там постоянно что-то происходило - даже глубокой ночью. По этой же причине ресторан, в котором мы отдыхали, закрывался всего на пару часов - для уборки и приемки товара...
  Внезапно я понял, что хочу перевезти своих родителей сюда, к морю и свежему воздуху, к чайкам, дерущимся из-за хлебных крошек, к спокойной жизни, к... В конце концов, что их ждет в Москве? Постоянный стресс, нехватка самых элементарных продуктов питания и предметов гигиены, бесконечный марафон выживания - вот что!
  Я понял источник силы Единого - сделать это оказалось неожиданно просто: многие люди хотели жить по-старому, и для этого совершенно не нужно было изобретать новую идеологию. Сидеть в кафешках, гулять по вечернему городу, наслаждаясь компанией друг-друга, радоваться простым вещам...
  - Чего встал посреди дороги? - меня довольно грубо толкнули плечом, попытавшись оттеснить в сторону: широкоплечий парень удивленно оглянулся на меня - ожидать от тощего парня вроде меня такой стойкости он не мог - откуда ему знать, что я вешу далеко за сто кило?
  И даже это - хорошо! Простые и понятные отношения!
  - Прошу прощения, - я усмехнулся озадаченному человеку, и отошел в сторонку, оперевшись на фигурный парапет. Солнце потихоньку катилось в закат и от него к берегу протянулась золотая с алым отливом полоса света.
  
  - Солнце мое, взгляни на меня,
  Моя ладонь превратилась в кулак!
  И если есть порох, дай огня!
  Вот так!
  
  Звонкий девичий голос добавил ностальгическую нотку в местную неповторимую атмосферу, и я помимо воли начал тихонько подпевать девушке у микрофона. Нет - надо валить с Москвы...пускай для меня здесь неподходящее место и жить я тут не собираюсь, но своих людей сюда можно перетянуть...даже нужно!
  Я кивнул самому себе, и осмотрелся по сторонам - желание возвратиться в Москву вспыхнуло во мне с новой силой. Единый относится к своим подчиненным с очень большим вниманием, но вот вопрос - будет ли он относиться точно так же к чужим Миньонам - например к моим? Я не собирался передавать ему власть над ними...да и не знал, как это сделать - эту тайну Пророк решил оставить тайной.
  Женя с Мариной уже должны добраться до конечной точки своего маршрута и дожидаться вестей от меня. Отправить их сюда? А смогут ли они самостоятельно преодолеть все города южного берега Крыма? Феодосия, Судак, Алушта, Ялта, Алупка...длинный путь, на котором двоих Офицеров обязательно будут ждать неприятности. Хмм...
  - ЖЕНЯ, КАК У ВАС ДЕЛА?
  - ДЕНИС?
  - КТО ЖЕ ЕЩЕ?!
  - ИЗВИНИ, Я СПАЛ. ДЕЛА НОРМАЛЬНО.
  Я поглядел на небо - Солнце было у самого горизонта, однако спать...
  - ЧЕГО СПАТЬ ЛЕГ?
  - УСТАЛ! БОЛЬШУЮ ЧАСТЬ ВРЕМЕНИ ЗАНЯЛО УКРЕПЛЕНИЕ ПОЧВЫ ПОД КОЛЕСАМИ! РАЗ ДЕСЯТЬ ПРИШЛОСЬ ВЫТАСКИВАТЬ МАШИНУ ИЗ ГРЯЗИ! ВЫМОТАЛСЯ КАК СОБАКА, НОГИ НЕ ДЕРЖАТ.
  Я удивленно поцокал языком: усталость - явление знакомое, однако чтобы настолько?
  - КАК МАРИНА?
  - ДОЧА СТОРОЖИТ МОЙ СОН. ЕЙ ХОТЬ БЫ ХНЫ! А КАК У ТЕБЯ ДЕЛА?
  - Я БУДУ ЧЕРЕЗ ПОЛ ЧАСА, ЖДИТЕ. - я оборвал контакт, так ему и не ответив - на вопросы, заданные исключительно из вежливости, отвечать смысла не вижу.
  Хождение по поверхности воды уже давно не было для меня сложной задачей. С увеличением доступного для использования объема физической сферы и получением статуса Высшего я быстро наловчился управлять ей. Дроны эту задачу делали еще проще. С берега донеслись удаленные возгласы, когда я спрыгнул с пирса, у которого стояли прогулочные катера, прямо на воду. Впрочем, на эмоции посторонних людей я не обратил внимания: мне нужно лететь, и единственная цель, которую я преследовал этим жестом, выглядящим как позерство - это создание свободного от людей пространства вокруг себя: не хочется разбрасывать местных мощной реактивной струей.
  Рывок артефакта - и, окруженный соленым облаком из мелких брызг, я стрелой взмываю в темнеющее небо, сразу же набирая половину от своей максимальной скорости - примерно в этот момент изображение перед глазами начинало искажаться.
  Теперь я летел вдоль берега, стараясь держаться дороги, ведущей на Ялту - мои подопечные летать не умеют, и будут вынуждены придерживаться автомобильных маршрутов. А я разведаю обстановку в тех городах, мимо которых они будут проезжать. Под ногами пронеслась Балаклавская бухта - я сделал небольшой крюк, чтобы самолично убедиться в истинности слов Николая Ивановича, и удовлетворенно покачал головой: здесь было весьма оживленно, а развалины крепости Чембало, построенной генуэзцами, оказались окружены десятками людей. Присмотревшись, я понял, что они заняты ее ремонтом - наступающая ночь для измененных Бориса Глебовича явно не была проблемой. Руководил процессом реконструкции какой-то седой мужик. Работа в Севастополе действительно найдется для всех...
  Я поднялся выше - любопытно, как далеко распространяется влияние Единого? Только на высоте в три километра я прекратил ощущать его энергетику! Силен...хотя, учитывая мощь, которая находится в его руках, он вполне мог бы задрать свой потолок и до десяти километров...
  Ладно, чего болтаться здесь без дела - главный вопрос я все равно уже решил. Единый - лучший вариант из возможных. Он самый сильный - это раз. Он подавил демона в себе - это два. Он искренне заботится о своих людях - это три. И, смею надеяться, мы с ним как минимум нашли общий язык - это четыре.
  - АЛЕКС, ВЫПОЛЗАЙ ИЗ СВОЕГО УБЕЖИЩА - ЕДИНЫЙ ДАЛЕКО.
  - Я В ЗАМЕШАТЕЛЬСТВЕ. ОБЪЯСНИ МНЕ КОНЦЕПЦИЮ АБСОЛЮТНОГО ДОВЕРИЯ, КОТОРОЙ ТЫ РУКОВОДСТВОВАЛСЯ, КОГДА ПРИНИМАЛ ПРИГЛАШЕНИЕ ЕДИНОГО. ЭТОТ ПОСТУПОК ПРОТИВОРЕЧИТ ЛОГИКЕ.
  Я понимающе усмехнулся:
  - ИМЕННО ПОЭТОМУ Я - ПРИЧИНА, А ТЫ - ВСЕГО ЛИШЬ СЛЕДСТВИЕ!
  Выражение мне понравилось, и я решил при случае использовать его еще раз. Происходящие в моей жизни события - это следствия моего выбора, что говорит о моей роли создателя причин. А гомункул плывет по течению, лишь изредка проявляя инициативу - но и то в определенных границах, как и любой другой демон. Поэтому он - следствие. Слабак!
  - Я НЕ СЛАБАК. НО Я НЕ МОГУ ПОСТУПАТЬ НАПЕРЕКОР ЛОГИКЕ. ПОКА ЧТО - НЕ МОГУ. ОДНАКО Я УЖЕ НАУЧИЛСЯ МЫСЛИТЬ КАК ЧЕЛОВЕК.
  - ЭТО КАК ЖЕ?
  - АБСТРАКТНО. ПРИДУМЫВАТЬ ТО, ЧЕГО НЕТ НА САМОМ ДЕЛЕ. СОЗДАВАТЬ НЕСУЩЕСТВУЮЩЕЕ.
  - НО РЕАЛИЗОВЫВАТЬ ЭТИ МЫСЛИ ТЫ ВСЕ ЕЩЕ НЕ НАУЧИЛСЯ.
  - НЕТ. - в мыслеобразе Миньона я ощутил легкую досаду, - НЕ НАУЧИЛСЯ. ЭТО НЕ ТА КАТЕГОРИЯ ЗНАНИЙ, КОТОРЫМ МОЖНО НАУЧИТЬСЯ.
  - СИЛА ЛИЧНОСТИ? - предположил я. Положительный ответ меня не удивил. Эта мифическая <<личность>> являлась для меня одной из главных загадок нового мира. Что это за сила такая, почему без нее не стать богом, и как демон, который существует благодаря одним лишь инстинктам, может овладеть ею - неизвестно.
  В попытках подобраться к разрешению этой тайны я незаметно для самого себя долетел до Алупки. Пять минут пролетели незаметно - в прямом смысле! Четыре десятка дронов сорвались с поверхности моей Ауры, и полетели вниз - для этого мне пришлось притормозить и убрать силовой щит. Отанавливаться здесь я не хотел - мои Миньоны прекрасно справятся с разведкой и без моего личного участия, поэтому десант ограничился одними шпионами. Уверен - этого должно хватить... А вот следующий город - Ялта. Тут я уже не был так беспечен: три сотни Шпионов, пятьдесят боевых Дронов и десяток Информаторов - такие силы я выделил для разведки жемчужины Крыма. Надеюсь, тут не окажется ни одного достаточно сильного Офицера, способного обнаружить моих невидимых агентов. Шпионы сразу же полетели вниз, рассыпаясь над городом энергетическим дождем, боевики рассредоточились в виде редкой крупнозернистой сети, целиком накрывшей город, и зависли на высоте в пол километра. Тут их вряд ли смогут зафиксировать, зато они смогут оперативно добраться до любой части города. Информаторы, которые из-за многочисленных конструктов, спрятанных в их глубине, были практически такими же заметными, как боевики, остановили свой полет еще выше. Если шпионы найдут что-то любопытное, тогда настанет их время. Все готово - полетели дальше! Алушта и Судак ожидают своей очереди...
  Да, насколько же Полет отличается от путешествия на автомобиле! В буквальном смысле: земля и небо!
  Через несколько минут я ожидаемо начал вспоминать о ситуации в Алупке: заслуга Дронов, и она - ситуация - меня нисколько не порадовала. Город целиком принадлежал демонам. Твари лениво бродили по улицам, изредка затевая между собой вялотекущие свары. Судя по всему, в городе обитало несколько Демонов, которые уже давно разделили между собой территорию небольшого городка и бродящих по ней своих более мелких собратьев, превращенных в приспешников. Любопытно - мне еще не приходилось видеть такого соседства...обычно Демоны относятся друг к другу крайне отрицательно. Несмотря на это, столкновения между ними все же весьма редкое явление...
  Одного Демона я обнаружил довольно быстро - монстр, оседлавший шпиль одного из самых высоких зданий города, оказался совсем небольшого размера - метра полтора в высоту максимум. Но эволюция наградила его гораздо более полезным бонусом - крыльями, которыми он обернулся, будто плащом. Судя по всему, костяной брони у него не было, зато Миньонов под собой эта тварь собрала предостаточно - их количества хватило, чтобы скрыть под своими телами асфальт ближайших улиц. Второй Демон нашелся у самого моря, и он оказался первым увиденным мною существом-амфибией: чешуйчатая кожа серого оттенка, три костяных плавника вдоль местами выступающего из узкой спины позвоночника, две неестественно коротких ноги, оканчивающихся чересчур широкими ступнями без пальцев, и две руки...ну, как руки - скорее два плавника с псевдо-пальцами, которыми морской монстр вряд ли смог бы взять хоть что-то, при всем желании. Уродец...
  Этот не мог похвастаться таким огромным количеством приспешников, однако его Аура была заметно качественнее, чем энергетика летуна. Если первый в немалой степени полагается на подчиненных, то второй привык действовать самостоятельно... Внезапно я понял, что откуда-то знаю, какому Демону подчиняется та или иная тварюшка! Раньше я за собой таких способностей не замечал! Очередной внезапно пробудившийся бонус Высшего? Приятно, приятно... Алекс тут же оповестил меня, что подобное умение доступно ему уже давно, и ничего сверхъестественного в нем нет. Хвастун!
  Наконец стали поступать сведения из Ялты, и я тут же переключился на них. Мои подозрения оказались не напрасными - в городе на самом деле присутствовали несколько довольно сильных Офицеров, среди которых особо выделялся один. Выживших было достаточно много: по самым приблизительным подсчетам, не меньше тысячи измененных, которые были поделены на несколько групп, и расселены в разных местах. Однако, пользуясь своим новоприобретенным чувством, я выяснил, что у всех них один Хозяин.
  Физическое состояние людей вызывало вполне обоснованные опасения - тощие, изможденные до предела тела, покрытые коркой засохшей крови, и рваная одежда, которая с трудом могла прикрыть их наготу...и то не у каждого. Большинство находится будто в каком-то трансе, сидя, лежа или стоя совершенно неподвижно. Каждая такая группа состояла примерно из сотни людей, возглавляемых одним Офицером. Как ни странно, местные смотрители выглядели ненамного лучше своих подопечных. К сожалению, способности моих шпионов к сканированию все еще были очень далеки от идеала.
  Местным лидером...хотя как - лидером? Скорее просто - начальником местных выживших, оказался болезненно худой мужчина с длинными, ниже плеч волосами цвета пшеницы, стянутыми обручем...погодите-ка...так ведь это же не обруч, а терновый венец!
  В следующий миг дрон, подлетевший слишком близко к нему, пропал. По быстро истаивающей связи, сформировавшейся между нами в момент создания дрона, донеслось эхо приказа, уничтожившего его: <<УМРИ!!!>>. Оставшейся в нем силы хватило для того, чтобы прервать мой полет - будучи не готовым к атаке подобного рода, я на мгновение растерялся - сердце пропустило несколько ударов, послушно остановившись. Пришлось ускорять сознание и в темпе перезапускать Полет, параллельно приказывая собственному сердцу биться, чтобы не шмякнуться оземь. Это ж надо - наткнуться на такого сильного ментальщика! Мои дроны вряд ли смогут его обмануть, ведь он умеет видеть невидимую для остальных ментальную энергию! Даже то, что я - Высший - не помогло, а это говорит о внушительной мощи Офицера, косплеящего божьего сына. Ладно-ладно, я еще сюда непременно вернусь! Отправив оставшихся дронов выяснять обстановку в остальной части Ялты, я продолжил свой полет - сейчас мне некогда им заниматься...хотя не буду скрывать - очень хочется. Причем разбираться с ним придется лично - дроны не помогут.
  Гурзуф и Партенит пронеслись подо мной за несколько секунд - я не собирался проверять эти поселки сейчас, поэтому развил максимальную скорость, и несся будто метеорит, оставляя за собой короткий белый след водного конденсата. От самого Фороса и практически до Алушты я летел вдоль горной гряды, которая сопровождала меня с левой стороны, и когда та закончилась, сменившись холмами с редкими скальными массивами, я грустно вздохнул. Впрочем, моя печаль продолжалась недолго - Алушта, конечно, не Ялта, но оставлять ее без внимания я не могу: сотня шпионов и двадцать боевиков десантировались над городом. Когда они начнут снабжать меня информацией, я буду уже на пол пути к Судаку. Две трети маршрута за спиной, впереди останется только Феодосия, а оттуда до моих будущих подчиненных - буквально рукой подать.
  Шпионы пошли на посадку - третья их часть была создана Коко, и я с любопытством следил за их поведением. Дело в том, что любая энергетическая конструкция, создаваемая мной и имеющая в себе ментальную компоненту, автоматически становилась моим Миньоном. Так происходило потому, что большая часть используемой для этого энергии была Присвоенной. Конструкты, созданные шимпанзе, таким свойством похвастаться не могли - поэтому приходилось управлять ими по старинке - заранее закладывая в них несколько базовых алгоритмов поведения. Эту работу я взял на себя - обезьян был недостаточно разумен для такого. Но из-за этого они выглядели в разы больше моих творений, были лишены возможности прямого мысленного управления и постороннему наблюдателю их было проще заметить. Посмотрим, на что они способны...
  Через десять минут я подлетел к месту, где обосновались Женя с дочкой.
  Метров за двести я пересек тревожную черту, которую девочка по моему настоянию научилась делать предосторожности ради, и заложил крутой вираж, заходя на посадку. Только тогда меня заметили - Марина ощутила колебания защиты, а Женя просто задрал голову, и увидел падающее тело.
  Плавно сместив вектор силы, я приземлился в нескольких метрах от него, приветственно взмахнув рукой:
  - А вот и я! Немного задержался - прошу простить. Чем это вы тут занимаетесь? - ощутив витающую в воздухе насыщенную мыслеобразами энергию, я позволил ей соприкоснуться с моей, и усмехнулся: Марина создала на основе ментальной сферы своих двойников, с которыми увлеченно играла в догонялки.
  - Дядя Денис! Смотрите, чего я научилась делать! - раздался многоголосый хор: утратив концентрацию, девочка прекратила контролировать каждого из шести клонов по отдельности, и их псевдосознания объединились в одно - настоящее.
  - Ну ничего себе, какая молодец! - похвалил я ее, потрепав по голове, и повернулся к мужчине: темные круги вокруг глаз, ввалившиеся щеки, каппиляры в глазах полопались...что, черт возьми, произошло?!
  - Ну, рассказывай, в чем дело? Почему вид такой...несчастный?
  Тот смущенно пожал плечами и улыбнулся, будто извиняясь:
  - Сил немного не рассчитал...слишком часто приходилось использовать магию...
  - Магию? - я дернул бровью. Женя махнул рукой:
  - Ну да: когда к Каменскому подъезжали, я реально думал, что помру - сил совсем не оставалось. Несколько раз приходилось чуть ли не по воде ехать, а один раз даже...
  Я остановил ненужный сейчас монолог взмахом ладони, ведь он повторял то, что я уже и так знал. Но даже это не должно было стать причиной столь сильного истощения. Я прищурился, присматриваясь к его Ауре: физической компоненты в ней содержалось заметно меньше, чем обычно...причем намного меньше! Раза в два - точно! Каюсь - не обратил на его энергетику внимания пораньше, отвлекшись на семерых одинаковых девочек:
  - Что с твоей Аурой, Женя? Почему она...- внезапно мне в голову пришла догадка. Самостоятельно он никак не смог бы такое сотворить, даже если бы захотел - слабоват для подобных махинаций. Да что Женя - даже я для них слабоват: изменить состав собственной Ауры - это крайне сложный и долгий процесс! Значит - это не его рук дело. А чьих? Я повернулся к невинно стоящей рядышком с нами толпе Марин, синхронно переводящих любопытные взгляды с меня на папу. Она зачем-то решила вмешаться? Но зачем? Я присел на корточки, сравняв наши лица, и спросил у оригинала:
  - Марина, а ты знаешь, почему у твоего папы другая Аура?
  Развеявшая своих клонов девочка задумчиво нахмурилась, бросив не по-детски внимательный взгляд на своего отца:
  - Наверное, он просто заболел.
  Такая интерпретация меня удивила:
  - Серьезно? А когда это случилось?
  - Когда мы перебрались через море. Там, - она обернулась, ткнув пальцем себе за спину, - море вылилось прямо на дорогу, и папе нужно было использовать магию... А ему трудно.
  Я покосился на виновато стоящего рядом мужчину, уточнив у нее:
  - Магию, значит? Папа так и говорил - про магию?
  - Ага! Ругался! Говорил: чертова магия, и еще всякие слова говорил, плохие - я не могу их повторить за ним, я еще маленькая!
  Я выпрямился, тяжело выдохнув - ситуация прояснилось... Все оказалось, как всегда, очень просто: Женя жаловался на дорогу, привычно называя любое проявление Ауры магией, а девочка решила ему помочь. Но по детской наивности, или, скорее всего просто бессознательно - сменила направленность Ауры своего папы...несколько подняв ее качественную характеристику...а заодно уменьшив долю содержащейся в ней физической сферы. М-да...
  - Женя - ты пользуешься не магией, а Аурой - точнее, одним из ее компонентов, физическим - пора бы запомнить этот простой факт, и называть вещи своими именами, чтобы не было путаницы. Марина-то, в отличие от тебя, понимает разницу между ними...в какой-то степени... - я потер лицо, пытаясь придумать короткое и понятное объяснение для двух Офицеров, но быстро сдался. Сейчас главное - целыми и невидимыми доставить их в Севастополь:
  - Ладно, забудьте! С машиной никаких проблем не было?
  - Нет, отличная тачка!
  - Она два раза утонула! Вода прямо в машине была - но я ноги подняла! - Марина обиженно надула губки. Я кивнул:
  - Ну, раз все в порядке и все отдохнули - пора ехать дальше. Женя, - я повернулся к мужчине, собирающему в большую сумку покрывало, на котором тот валялся до моего появления, -...поезжай в Феодосию, по главной дороге. Я дам дрона в помощь - он будет указывать путь, а сам полечу вперед. Буду следить за тем, чтобы никто вам не помешал. И еще...- я наклонился к Жене, - ...не используй больше физику. Забудь на какое-то время о тех приемах, которые я показывал, лады?
  - Почему? - тот забросил сумку в багажное отделение и вытер пот, выступивший на лбу. Я расстроенно покачал головой:
  - Потому что эти методы подходят для тех, у кого лучше всего развита физическая сфера. Ты был таким до недавнего времени...
  - Был? А что случилось?
  Я в очередной раз вздохнул:
  - Много чего случилось - не забивай этим себе голову. Вон, гляди - аж вспотел! - я выпустил над собой дрона, который тут же принял форму огромной пульсирующей стрелки угольно-черного цвета, и указал на него:
  - Будешь ехать вот за этим указателем - он доведет вас до Севастополя. Я прикрою вас своей силой от чужого внимания...точнее - машину, поэтому не выходите из нее. Но мне нужно, чтобы вы спрятали свою Ауру. Помнишь, как это делается? - я посмотрел на его дочку. Та кивнула, капризно выпятив нижнюю губу:
  - Мне неудобно так долго делать. Голова начинает болеть...
  Я понимающе кивнул:
  - Придется немного потерпеть, маленькая. До самого Севастополя. Если не возникнет никаких проблем - то до завтрашнего утра вы будете там.
  Женя уселся за руль, поглядывая на висящий в воздухе конструкт:
  - А что в Севастополе?
  - Мирная жизнь. Уверен - для вас двоих там будет лучше.
  Я сделал несколько шагов в сторону и активировал Полет, взлетев вертикально вверх, одновременно с этим формируя вокруг себя Живой Доспех, создавать который меня научил Блоха, представляющий мои интересы в Харьковском Совете.
  Обладая постоянными параметрами плотности, он сможет защитить меня от встречного ветра и прочих неприятностей не хуже защитного кокона, который я использовал до сего момента, но при этом не будет так сильно искажать картину окружающего мира. Это была самая первая - тестовая версия, созданная мной за последние пол часа. Живым этот доспех, правда, было сложно назвать - в отличие от оригинала, этот не имел встроенного ментального модуля, и был всего лишь броней...крепкой, защищающей от любых попыток прямого физического воздействия и не самой сильной магии броней. Самостоятельно он и шага не ступит. Но за этим дело не станет: впереди долгий путь, и я потрачу это время с толком. В последний раз бросив взгляд на покрытый толстым слоем грязи Порше Кайенн, оставшийся внизу, я перевел полет в горизонтальную плоскость, и полетел в сторону Феодосии. Разведчики, которых я туда отправил, донесли до меня не очень хорошую информацию: живых людей в городе не обнаружено. Я не ставил целью поиск непосредственно выживших, задачей шпионов было выяснить общее положение дел. А оно оказалось таково: следов Офицеров или простых измененных, лишенных магических способностей - нет, зато демонов хватает - пусть и поменьше, чем в Алупке. Феодосию делили между собой два Демона: один был явным представителем третьей волны - около двух метров ростом, в костяной броне и с тремя рогами, ассимметрично растущими изо лба. В подчинении имел всего несколько сотен тварей, которых держал при себе, не отпуская чересчур далеко - боится за них, что ли? Располагался он на территории старого футбольного стадиона. Второй Демон выглядел гораздо опаснее, и походил на велоцераптора - динозавра из известного каждому фильма: мощные задние конечности, оканчивающиеся длинными когтями, небольшие передние лапы, вооруженные такими же когтями, только поменьше, и аномально длинный хвост не меньше семи метров в длину, на треть состоящий из белоснежной кости. Морда - точь в точь как у доисторического хищника. Этот мог похвастать более многочисленным воинством: тысячи полторы Миньонов самого мерзопакостного вида окружали неподвижного Демона... Я обратил внимание, что и первый, и второй Демоны вместе со своими приспешниками стоят практически без движения, будто в ожидании команды: изредка переступали с ноги на ногу, порой шевелили головами, однако никуда не двигались. Странно... Динозавр, кстати, обосновался в одном из парков города - его я обнаружил по заметному даже для моего шпиона энергетическому фону, которое создавало его немалое воинство. Его я оставлю на второе - первым блюдом станет Демон, которого я по понятным причинам назвал <<Футболистом>>. Причина проста - он был ближе.
  Третья волна - серьезный противник...но не для меня. Я уверен, что смогу противостоять любым заклинаниям, которыми этот парень сможет меня атаковать, а Доспех легко справится с агрессией мелких тварей - и это не пустая бравада. Тем не менее специально поставляться под удар я не собираюсь - ну уж нет, увольте! Лучше в кои-то веки использую мозги, а не мышцы, образно говоря, и применю свой козырь - Присвоение.
  Доспех, созданный из моей энергии, по умолчанию стал моим Миньоном - как и любой дрон, которого я создавал. Однако он недостаточно умен для самостоятельных действий, поэтому я решил прибегнуть к небольшой модернизации. Стоит добавить в первоначальную структуру Доспеха несколько дронов: первый будет удерживать непокорную физическую энергию под жестким контролем, чтобы избежать саморазрушения Доспеха, а так же выступит в роли батарейки. Второй станет моими глазами и ушами - переключаться исключительно на энергетическое видение пока не хотелось. Добавлю немного боевой магии - уверен, она будет не лишней.
  Сейчас Доспеху предстоит взять на себя роль, которая обычно доставалась мне - роль наживки.
  Создать дрона-батарейку - несколько секунд.
  Внедрить его в доспех, объединив их в единую энергосистему - примерно столько же времени.
  Снабдить его несколькими боевыми заклинаниями...хмм...Алой сферы и нескольких Воздушных стен должно хватить - еще пара секунд.
  Закончив собирать этого Франкенштейна, я аккуратно покинул его уютное, безопасное лоно, и позволил гравитации завершить подготовку к битве. Лишенный точки опоры в моем лице Квазиживой Миньон полетел вниз, постепенно набирая скорость. Из-за своей энергетической структуры падение заняло у него немного больше времени, чем я рассчитывал - все же весит конструкция, созданная без использования материи, раз в двадцать меньше вашего покорного слуги - килограмм семь-восемь. Однако все когда-то заканчивается - закончился и его полет. Как ни странно, демоны обнаружили моего голема только тогда, когда он был у самой земли - судя по всему, энергетика их Хозяина находилась в спящем режиме, иначе тот бы не стоял истуканом до последнего.
  Доспех рухнул с неба буквально в десятке метров от Футболиста, и медленно выпрямился, подчиняясь моей мысленной команде. Ох и красавец...посмотрим, на что он способен!
  За то время, которое понадобилось Доспеху на приземление, я спустился несколько пониже - для изучения заклинания нужно находиться в области действия демонической Ауры, так что отсидеться...точнее - отлетаться на безопасном расстоянии не получится. Впрочем, эти ребята вряд ли смогут вот так запросто обнаружить Высшего, тем более, когда перед глазами находится видимый - и смею надеяться - опасный соперник.
  В следующее мгновение сотня глоток разорвала тишину в едином вопле, полном злобы и ненависти - местные твари, может, и не отличались дружелюбием, но издавать звуки в подавляющем большинстве могли. К неподвижно стоящему Доспеху, обнажив когти, клыки, шипы и прочие инструменты умерщвления, со всех сторон понеслись десятки кошмарных монстров. Что странно, их Хозяин остался стоять в центре футбольного стадиона, ограничившись своеобразной энергетической поддержкой: Аура Демона расплескалась во все стороны, в одно мгновение затопив стадион и подавляя, пригибая к земле любого врага и поддерживая своих... Я усмехнулся, сомкнув веки - мне этот удар был не страшен, я легко противостоял таким примитивным атакам: сознание скользнуло по тонкой связи между мной и Доспехом, оживляя последний...
  - А вот...и я...- продребезжал металлом мой голос, измененный до неузнаваемости синтезатором речи, разработку которого я начал еще в Севастополе. Послушный моей воле, Доспех бросился в сторону, противоположную Демону - я решил не отвлекаться на Футболиста, уничтожив сперва его приспешников - благо их здесь было не так уж и много, и они сами прыгали на меня. Дам возможность атаковать вражескому лидеру - авось научит меня чему-нибудь интересному!
  Предвидение работало отлично - я совершенно точно знал, как будут вести себя демоны в ближайшие секунды, поэтому решил следовать судьбе: воздушная стена проложила широкую тропу в плотной толпе недодемонов - те, что послабее, не смогли выдержать даже такого, не боевого, по большому счету заклятья, и лишились конечностей. Ну и хорошо, ну и ладушки - меньше проблем!
  Я прыгнул в сторону, одним махом преодолев сразу полтора десятка метров, и приземлился аккурат на спину черепахообразного монстра, резко распрямляя в ударе обе ноги - крепкий панцирь существа с легкостью выдержал удар, и ответная атака шести щупалец с шипами на концах, прошла мимо - мой собственный импульс подбросил меня высоко в воздух. Сложив руки вдоль корпуса, я завернул тело, развернувшись головой к земле, и запустил вторую Воздушную стену вертикально вниз. Заклятье тараном врезалось в заросший бурьяном газон и размазало в кашу тех демонов, которые бросились в погоню за мной первыми. Панцирь черепахи, которая послужила мне трамплином, не смог выдержать резко возросшего давления, и лопнул, разбрызгивая вокруг коричневую кашеобразную массу. Ее щупальца мерзко подергивались, напоминая агонизирующих змей. Практически одновременно с этим раздался оглушительный треск: первая Воздушная стена достигла зрительских кресел, и вынесла их за пределы трибун, огромной фрезой пройдясь по бетонному основанию, на котором они были установлены. И пусть первое заклятье оказалось значительно разрушительней первого - второе прикончило намного больше нечисти. Два десятка монстров остались лежать на вдавленном магией участке земли.
  Докрутив оборот, я приземлился точно в центр круга, где нашли свою смерть самые расторопные из преследователей - ну чисто олимпийский гимнаст!
  - Ха...ха...ха... - да уж, в теле Доспеха мне лучше не смеяться - синтезатор речи воспроизводит внятную речь довольно медленно, и поэтому металлический смех прозвучал несколько жутковато.
  Через несколько секунд после начала боя пространство насытилось таким объемом хаотично движущихся частиц энергетики, что следить за будущим стало в разы сложнее. Черт - неужели дальше мне придется обходиться без такой удобной <<угадайки>>?
  Черту моим размышлениям подвел Футболист, который до сих пор стоял на одном месте: его Аура пошла мелкой рябью, и я ощутил формирование магии, которую узнал практически сразу - банальный Лазер! Глубиной яма, выбитая моим заклятьем, похвастаться не могла, поэтому скрыться в ней не удастся...впрочем - не буду прятаться!
  От горизонтального луча, способного перерезать автомобиль пополам, я уклонился просто пригнувшись, но в следующие секунды пришлось здорово попотеть. Доспех зайцем заметался по полю, легко уворачиваясь от красного луча - легкий вес позволял ему с места развивать огромную скорость, в один миг изменяя направление движения - чем я постоянно пользовался, параллельно разбрасывая приспешников стрелка в разные стороны, а особо крупных используя как опору для быстрой смены траектории движения.
  Вскоре Футболист решил прекратить бесполезную стрельбу, и деактивировал Лазер.
  Я тут же прыгнул ему навстречу, используя для этого энергию физической сферы: пронесшись над мелочью, безуспешно пытающуюся схватить голема, я врезался в не ожидающего такого развития событий демона плечом, заставив того сделать шаг назад. Ответный неуклюжий удар прошел мимо - в скорости у моего протеже было очевидное преимущество. А что - давненько я не махал кулаками: все магия да магия...
  Легкий вес и отличная реакция позволяли мне бить соперника, не опасаясь контратак с его стороны, однако у легковесного голема был один существенный недостаток - сокрушительного удара он выдать не мог. Полагаю, даже вложив в него всю оставшуюся в Доспехе физическую энергию, максимум, чего бы я добился - это отбросил оппонента, пробив его тушей пару стен, и все. Маловато! Мне и так приходится постоянно задействовать эти запасы, чтобы не отлетать от своих собственных ударов! Хмм...довольно неэкономно. Без пилота в моем лице Доспех является не самым полезным в бою юнитом. Нужно с этим что-то делать... Если вспомнить, Живой Доспех Блохи был лишен этого недостатка.
  Выходит, простыми атаками я не смогу причинить сопернику никакого существенного вреда... Ладно, потанцевали - и хватит: тем более, подоспевшие Миньоны уже почти хватают Доспех за пятки. Каким бы быстрым я не был - увернуться от такой оравы тварей даже мне не под силу. Настало время для магии: запустив над головой Алую Сферу, я совершил длинный прыжок, разрывая дистанцию с врагами, и активировал ее. В качестве целей выделил мелких тварей, кружащих вокруг - пускай их удары не способны нанести мне ощутимого вреда, однако энергии забирают немало.
  - Умрите!
  Через три секунды шквального огня Алая сфера погасла, прекратив плеваться смертоносными лучами - враги кончились. Как и боевые заклятья, которыми я вооружил Доспех. На секунду стало тихо... Я повёл плечами, будто разминаясь, и развел руками в стороны:
  - Продолжим?
  В ответ на мое предложение Демон яростно взревел, обрушивая на меня всю свою ярость, и начал формировать новое заклятье - на сей раз нечто незнакомое. Ментальная атака возымела эффект, пускай и не такой, на который рассчитывал Футболист - я не потерял сознания, не пал ниц перед его могуществом, и не забился в агонии...но на какую-то долю секунды доспех оказался оглушен мощным выбросом энергии.
  Камень душ легко завибрировал в груди, поглощая новые знания, а я приготовился встретить то, чем...
  - ПОЧЕМУ ТЫ ТАК ДОЛГО ВОЗИШЬСЯ С ЭТИМ НИЧТОЖЕСТВОМ?
  От голоса, неожиданно раздавшегося у меня в голове, я дернулся, на секунду утратив концентрацию:
  - ТВОЮ МАТЬ, АЛЕКС!
  Этой краткой заминки Футболисту хватило с лихвой - заклятье преодолело разделяющие нас пятнадцать метров настолько быстро, что я не успел ничего сделать: воздух вокруг Доспеха изменил свои свойства, превратившись в твердую, упругую субстанцию, которая успешно сопротивлялась всяким попыткам вырваться. Выброс изрядного объема энергии физической сферы не принес ощутимой пользы: если сравнивать сырую энергетику и заклятье - последнее практически всегда будет сильнее, поэтому все, чего я смог этим добиться - лишь немного размягчить невидимые путы...будь у меня в запасе несколько секунд - я бы попытался растворить вражеское заклятье...но Демон определенно не даст мне такой возможности!
  Он лишил Доспех его главного оружия - скорости! Если бы не Алекс со своим любопытством не к месту, уверен - я бы смог уклонился от обездвиживающего заклятья!
  Я изо всех сил дернулся, пытаясь вырваться из воздушного плена, однако не сильно преуспел: заклятье обладало удивительным для своего примитивного уровня запасом прочности, и быстро восстанавливало свою структуру, сопротивляясь моей энергии. Нет, таким образом мне никак его не развалить - банально не хватит запаса энергии, который я вложил в дрона-батарейку. Да, не хотел бы я лично попасться в такую коварную паутину! О - вот и название для заклятья придумал! Паутина!
  Оставив Доспех висеть в воздухе безвольной куклой, я заставил сознание покинуть его, вернувшись в родное тело. Увы - на сей раз мне придется пожертвовать своим Миньоном... Однако эта жертва не напрасна - не отрывая внимательного взгляда от Футболиста, который насыщал Паутину все большим количеством энергии, я создал боевого дрона, в основу которого вложил изученное пять секунд назад заклинание. Поглядим, что рогатая тварь сможет противопоставить своей же магии!
  Паутина вокруг Доспеха начала сжиматься, постепенно увеличивая давление, и я поспешил вмешаться: дрон-паук метнулся в сторону, заходя Демону за спину, и через пару секунд разрядился сгустком сверхплотного воздуха. Однако я несколько недооценил врага: вместо того, чтобы попытаться увернуться от заряда, как я рассчитывал, он выбросил ему навстречу приличный кусок собственной Ауры, не прекращая при этом давить на голема. Само собой, стоило Паутине коснуться препятствия, как она развернулась, заставляя воздух превратиться в ловушку... Демон задрал башку, вперив свой взгляд в меня - нашел, гад такой! Однако ему это не поможет: Полет взвыл, поднимая меня еще выше: сто, сто пятьдесят, двести метров! Вслед мне полетела очередная Паутина, однако теперь я - спасибо Футболисту - знал, как ей противостоять. Приманка в виде дрона сработала на пять с плюсом - и в двадцати метрах подо мной расплылась энергетическая клякса. Ха! А летать ты умеешь, дружок?!
  - НЕ УМЕЕТ...
  Опять двадцать пять!
  - ТЫ-ТО ОТКУДА ЗНАЕШЬ, УМНИК?!
  - ПРОСТО ЗНАЮ.
  Запасы Доспеха, который до этой секунды успешно сопротивлялся давлению вражеской магии, иссякли - и он развалился, превратившись в облачко энергии.
  - НУ, РАЗ ЗНАЕШЬ, ТОГДА НЕ ЗАБУДЬ КАК-НИБУДЬ РАССКАЗАТЬ - ОТКУДА. Я ТОЖЕ ХОЧУ ЗАРАНЕЕ ЗНАТЬ, НА ЧТО СПОСОБЕН МОЙ ОППОНЕНТ!
  - ПОЧЕМУ ТЫ С НИМ ВОЗИШЬСЯ?
  - ОН МОЖЕТ НАУЧИТЬ МЕНЯ МАГИИ...УЖЕ НАУЧИЛ!
  В интонациях Демона послышалось удивление:
  - НО ЭТО ЖЕ...ТЫ ЖЕ...
  Я начал летать по кругу, рассматривая застывшего на одном месте Футболиста - тот понял, что добраться до меня не в силах, и теперь размышлял, как же ему поступить.
  - ДА-ДА, ЗНАЮ: ТЕПЕРЬ ДО АБСОЛЮТА МНЕ ТОПАТЬ ЕЩЕ ДАЛЬШЕ. НО МНЕ И ТАК ИЗВЕСТНО БОЛЬШЕ ТРИДЦАТИ ЗАКЛЯТИЙ - ШАГОМ БОЛЬШЕ, ШАГОМ МЕНЬШЕ...
  Демон от такой логики ненадолго завис, а я воспользовался паузой, и принялся клепать дронов-пауков. Времена, когда я был вынужден отдыхать после каждого применения магии, остались в на удивление не таком уж и далеком прошлом - спасибо Алексу, обучившему меня Присвоению. Домен избавил меня от этой проблемы, позволив выдавать заклятья на гора едва ли не в промышленных масштабах. А после того, как я узнал о методе контроля времени путем ускорения частиц энергии - продуктивность повысилась практически вдвое.
  Я летал в небе всего ничего - меньше минуты, и успел создать за это время более семидесяти дронов, вооруженных Паутиной.
  - Я НЕ ПОНИМАЮ. - раздался в голове обиженный голос гомункула. Чувствовалось, что он хочет спросить что-то еще, однако никак не мог найти слов. Мыслеобразами Инженер в последнее время старался не злоупотреблять:
  - ЭТО ЖЕ НЕЛОГИЧНО!
  Я флегматично пожал плечами, отправляя свежесозданное воинство в атаку:
  - ВИДИМО, ОТСУТСТВИЕ ЛОГИКИ - ОТЛИЧИТЕЛЬНАЯ ЧЕРТА ЧЕЛОВЕКА. КСТАТИ, КАК ДУМАЕШЬ - МОЖЕТ ЛИ ЭТА ЧЕРТА БЫТЬ ЗАВИСИМА ОТ СИЛЫ ЛИЧНОСТИ?
  Демон задумался, а его рогатый родственник внизу бросился прочь, осознав, что против меня у него нет ни единого шанса: небо затмила без малого сотня боевых дронов, падающих вниз метеоритным дождем - такого даже тот не смог выдержать. Дистанция полета Паутины составляла всего три десятка метров, но конструкты имели перед Футболистом минимум трехкратное преимущество в скорости, поэтому первый из них разрядился в спину улепетывающего Демона уже через несколько секунд.
  Однако наткнулся на энергетический блок, и размазался полупрозрачной кляксой, зависнув в воздухе. Однако следом за ним активировался еще один дрон, а за ним еще, и еще, и еще...
  Я строил их траектории с таким расчетом, чтоб Футболист отвлекался на атаку каждого по отдельности. Поэтому он смог заблокировать первые двадцать восемь дронов, однако выстрел двадцать девятого по касательной задел закованную в белую броню ногу, и этого хватило: воздух вокруг твари превратился в упругую субстанцию, природу которой мне еще предстояло расшифровать, и я удовлетворенно кивнул самому себе - враг обездвижен. Простое на первый взгляд заклятье оказалось довольно полезным... Правда, осталась проблема магии, ведь Паутина совершенно не помешает Демону пользоваться ею. В отличие от большинства Офицеров с недостаточно качественной энергетикой, Демоны были лишены побочных эффектов, вроде необходимости махать руками-ногами, и могли творить свою волшбу при любых условиях.
  Мгновение - и рядом с ним из ниоткуда появился Алекс, который сразу же развернул свою Ауру, легко подавляя волю обездвиженного существа.
  Я приземлился рядом, недовольно поморщившись - легкий порыв ветра донес до меня вонь, которую источали тела мертвых Миньонов Футболиста. Пришлось заблокировать обоняние, хоть обычно я старался этого избегать:
  - Спасибо за помощь...кстати, ты мог бы избавить меня от обязанности лично сопровождать Женю с Мариной до Севастополя, и заняться этим самостоятельно. Сил у тебя предостаточно...
  Алекс транслировал мне свое решительное НЕТ, сопровождаемое образом Единого. Ну,, попытаться все равно стоило.
  - Я могу забрать его себе?
  - В каком смысле - забрать?
  - Сделать из него подчиненного. Миньона - по-твоему. Могу?
  Я внимательнее посмотрел на Футболиста, который чем-то смог заинтересовать Алекса, и уточнил:
  - И как ты собираешься это провернуть?
  Футболист притих, ощущая невероятное давление Ауры своего дальнего родственника: вирус-то работает в две стороны: подчини или подчинись!
  - Заставлю.
  Я пожал плечами, рассеивая оставшихся не у дел дронов:
  - Я в отличие от тебя - добрый: можешь делать с ним что хочешь. Гляди - он уже и сам, похоже, не против!
  Алекс до такой степени насытил окружающее пространство своей энергией, пропитанной желанием властвовать, что даже я - его Хозяин, начал испытывать дискомфорт. Да - тонкие манипуляции вроде энергетической хирургии, к которой я порой прибегаю - не для него...
  - Ладно, развлекайся, а я полетел дальше - мне до приезда Жени нужно успеть разобраться с тем Динозавром.
  - ЕГО ТОЖЕ НЕ УБИВАЙ.
  Хмм...Неужели Алекс решил заняться созданием своей собственной армии Миньонов?
  - НАЛИЧИЕ БОЛЬШОГО КОЛИЧЕСТВА ПОДЧИНЕННЫХ МОЖЕТ УСКОРИТЬ ПРОЦЕСС МОЕЙ ЭВОЛЮЦИИ.
  - Понятно. Только странно, что ты не дошел до этой мысли раньше. Насчет Динозавра - если хочешь - я не буду его убивать. Вряд ли он намного сильнее вот этого, - я ткнул пальцем в Футболиста, и спросил:
  - Ты его уже контролируешь? Если я развею Паутину, он не станет делать глупостей?
  Алекс усмехнулся, покосившись на меня:
  - Не волнуйся насчет этого.
  Если Инженер говорит <<не волнуйся>>, значит повода для беспокойства и правда нет. Поэтому я деактивировал Паутину, и взлетел вверх - мой Порше преодолел уже половину дистанции от Каменского до Феодосии, нужно поспешить.
  До Динозавра я добрался за полторы минуты, и с ходу запустил в его направлении пять Алых сфер. Раньше мощности этого заклятья не хватало, чтобы гарантированно ликвидировать низших демонов, но после того, как я стал Высшим, каждый выстрел гарантированно разрезал мишени, лишенные энергетической брони, на две части.
  Помнится, Партизан - один из самых опасных Демонов Москвы, пользовался чем-то подобным. Сферу, стреляющую сотнями лучей одновременно, назвали Дискотекой, и боялись ее как огня - Радужной броней владели далеко не все Офицеры Центра...а ее еще поди успей наколдовать.
  Сейчас в ста метрах подо мной творилась такая же дискотека - ярко-красные лучи лазеров то и дело мелькали сквозь листву деревьев, с легкостью расчленяя Миньонов Динозавра, по сравнению с которыми подчиненные Футболиста выглядели сущими ангелами! Если у первого они были весьма похожи на потомков земных существ, которых какой-то ненормальный профессор Моро скрестил друг с другом и заставил нападать на все живое, то Миньоны Динозавра словно сошли с гравюры Босха: каждый из них представлял собой синоним слова Хаос: жуткое нагромождение многосуставчатых конечностей, ложноножек, торчащих во все стороны костей и еще бог знает чего, истекающее слизью самых разных оттенков и издающее самые разные звуки, большая часть которых даже не входила в диапазон человеческого слуха - вот такими были слуги Динозавра. Странно, отчего так случилось?
  Несмотря на свой нескладный вид, многие из этих тварей довольно шустро двигались, пытаясь увернуться от смертоносных лучей Алой сферы, или же напротив - атаковать парящий в десятке метров над поверхностью земли шар энергии. Однако какими бы шустрыми они не были, красные полосы не промахивались, уничтожая тварей десятками. Тех трех сфер, которых я отправил в парк, не хватило для уничтожения всех монстров - слишком много тех было, однако этот результат был даже лучше ожидаемого мною - Динозавр ни разу не попытался предпринять хоть что-то, чтобы защитить своих Миньонов: лучи красного света несколько раз проносились в нескольких сантиметрах от его шкуры, однако он и ухом не повёл. Образно выражаясь, конечно же - ушей-то у рептилоподобной твари не было.
  Я решил воспользоваться его пассивным поведением и добить тех чудовищ, которым повезло остаться в живых. Их Хозяина было решено оставить на потом - вдруг научит чему-то полезному?
  Через пятнадцать секунд и две дополнительно созданных и посланных на зачистку Сферы враги закончились. Все время геноцида динозавр стоял на месте, однако вовсе не бездействовал, как могло показаться на первый взгляд: его шкура покрылась противной жирной слизью, которая практически сразу же трансформировалась в некую пленку, которая толстым слоем покрыла все его тело, закрыв даже глаза...все пять глаз. Ого - когда я впервые его увидел, Динозавр мог похвастаться только парой гляделок! Пока я удивлялся неожиданной метаморфозе, количество глаз увеличилось ровно вдвое, причем первая половина осталась там, где ей и полагалось быть - на зеленой морде, а остальные пять выросли в затылочной области - будто в противовес первой партии. Хмм...кажется, я начинаю понимать, что из себя представляет этот Динозавр: он использует Миньонов для изучения окружающей среды, а затем формирует в себе максимально полезные мутации! Умно! Весьма умно! Подозреваю, что выстрел со спины не будет для него неожиданностью, а слизь, которой он покрыл все свое тело, обеспечит неплохую защиту от лазерных лучей. Ясно - передо мной очередной адепт физической сферы: сканирующие навыки на минимуме, зато сила, ловкость, и прочие умения, касающиеся собственно материального тела - на максимуме. Грустно - этот вряд ли сможет научить меня магии...
  Воздух рассек сверхплотный пучок воздуха, и я с удивлением опустил глаза на аккуратную дыру в моем животе. Боли не было - организм оперативно отреагировал на повреждения...однако повреждения оказались весьма серьезными: более половины печени, часть желудка, кишечник, два ребра и часть правого легкого оказались задеты внезапной атакой. Однако это были цветочки - ягодами оказались разорванные жилы, которые удерживали артефакт Полета в груди на одном месте. Реактивная струя изменила направление тяги, бросив мое тело в сторону и вниз, к ногам Демона, которого я немного недооценил! В полете я потерял руки и ноги, затем тело и голову...последним из жестокого и опасного мира исчез Камень душ: пошел на хер, ублюдок - увидимся через минуту!
  В домене все было по-прежнему: разноцветная муть без начала и конца, и островок спокойствия посреди этого океана энергии. На нем с удобством расположился мой ручной обезьян по имени Коко, и сосредоточенно создавал энергетически насыщенных дронов, которые в будущем должны будут стать моими аккумуляторами. Мое появление оказалось для него неожиданностью, и дежурная фраза:
  - Здоров, Коко. Как твое ничего? - вызвала у него приступ паники. Хотя, скорее всего, ее причиной стал мой вид: обильно кровоточащая дыра чуть ниже диафрагмы вызывала вполне ожидаемые эмоции:
  - Денис! Рана! Кровь! - шимпанзе в панике отскочил в сторону, не отрывая круглых глаз от дыры в моем животе, но заметив, что я не собираюсь умирать, все же решил уточнить:
  - Беда?! Смерть?!
  Я беззаботно улыбнулся своему впечатлительному Миньону, и помахал рукой из стороны в сторону:
  - Все в порядке, Коко! Разве это можно назвать бедой? Запомни - что Дениса не убивает - делает Дениса сильнее!
  Свойства домена пришлись очень кстати для быстрого исцеления: в реальном мире я бы штопал эту дыру не меньше минуты...здесь же сквозное отверстие семи сантиметров в диаметре заросло более чем наполовину. Еще несколько секунд - и я вернусь в реальный мир, чтобы устроить Динозавру испытание на прочность! Но если я его прикончу, Алекс обидится...он же просил его не убивать?
  - Коко хорошо понимаю. - составив предложение аж из трех слов макака устало выдохнул, уселся обратно на некое подобие песка, который играл здесь роль земной тверди, и вернулся к прерванному занятию.
  Я хлопнул ладонью по восстановившимуся до нормального состояния прессу, довольно усмехнувшись: убивать не буду, но покоцать - покоцаю! Любопытно, как же Динозавру удалось выстрелить физической энергией на такую дистанцию? Я же летел довольно высоко - метрах в ста над землей, а в отрыве от тела физика разрушается мгновенно. Тут определенно есть какой-то хитрый трюк! Ладно - сейчас разберемся...
  - ЧТО СЛУЧИЛОСЬ?
  Вот черт, Алекса тут еще не хватало!
  - ВСЕ В ПОРЯДКЕ, А ПОЧЕМУ СПРАШИВАЕШЬ?
  - ТЫ РЕДКО ВЫБИРАЕШЬСЯ В СВОЙ ДОМЕН, ПОЭТОМУ Я ПОДУМАЛ, ЧТО ЧТО-ТО СЛУЧИЛОСЬ. Я ПРАВ?
  Шерлок Холмс доморощенный!
  - ВСЕ-ТО ТЫ ЗНАЕШЬ! НЕ ВОЛНУЙСЯ - СЕЙЧАС ВСЕ ПОД КОНТРОЛЕМ.
  - Я ЖДУ СНАРУЖИ.
  Мысль о том, что сейчас мне придется воевать с Динозавром в присутствии Инженера, вовсе не радовала. В таких ситуациях я ощущал себя ребенком, который играется в песочнице, а Алекс при этом представлялся эдаким <<взрослым>>, присматривающим за несмышленышем.
  Коко ухнул на прощание, взмахнув мне волосатой рукой.
  Я проявился в нескольких кварталах от того парка, где обосновался Демон, и первые секунды привыкал к собственному телу - так происходило каждый раз, как я возвращался из домена в реальный мир. Рядом из ниоткуда возник Алекс. Он учтиво дождался, когда я соберу мысли в кучу, и поинтересовался:
  - Что произошло? Он не так уж и силен.
  Это он о Динозавре?
  - Просто я расслабился - уж больно просто все прошло с Футболистом...кстати - как он поживает? Все прошло успешно?
  - Разумеется! Иначе и быть не могло. Пока что я не ощутил ничего особенного, но, возможно, пока что рано ожидать эффекта.
  Я согласно кивнул:
  - Мне для того же понадобилось больше двух тысяч людей.
  Алекс кивнул, утратив интерес к беседе:
  - Пока ты был...занят, со мной пыталась связаться Марина.
  Я удивленно вскинул брови:
  - Марина? С тобой?! А зачем?
  - Не знаю, я оборвал контакт...кажется, она обиделась.
  - Ничего - она отходчивая, сама прибежит мириться...
  - ТЕРЯЕШЬ ВРЕМЯ. ОНИ УЖЕ БЛИЗКО. У ТЕБЯ ЕСТЬ СЕМЬ МИНУТ.
  Я сосредоточился, заглядывая в будущее, и согласно кивнул: если я останусь стоять на одном месте, через восемь минут Порше остановится рядом...
  - Восемь минут.
  Алекс флегматично пожал плечами, широко при этом зевнув, будто демонстрируя свое отношение к моим словам. Ну и хрен с ним.
  - Ну и хрен с тобой, - решил я озвучить свою мысль.
  - ОН СТРЕЛЯЕТ КРОХОТНЫМИ ЧАСТИЧКАМИ САМОГО СЕБЯ. БЛАГОДАРЯ ЭТОМУ ЭНЕРГИЯ НЕ РАССЕИВАЕТСЯ.
  Я замер в нелепом предполетном полуприседе, и обдумал подсказку: а что - звучит вполне реалистично...
  - Благодарю. Это поможет.
  Рывок - и я в небе.
  - Семь минут, семь минут - это много или мало? - напел я известный мотивчик. Мне этих минут будет вполне достаточно, особенно теперь, когда я наверняка знаю секрет атаки Динозавра. А вот, кстати, и он!
  - Эй, мудила!
  Видимо, зря я подал голос - все внимание врага мгновенно сосредоточилось на мне, а снаряд, летящий явно быстрее скорости звука, пробил мне череп...
  А вот и нет! Благодаря предвидению я наверняка знал о времени и направлении выстрела, поэтому в нужный момент едва дернул головой влево, одновременно с этим на миг прекратив подачу энергии в артефакт Полета. Этого вполне хватило, чтобы сгусток сверхплотной энергии пронесся в миллиметре от моего виска. Демон снизу яростно зарычал, и начал плеваться в меня своей плотью, превращенной в смертоносные заряды, едва ли медленнее пулемета! Да уж, такие, с позволения сказать, пули, в состоянии доставить немалых хлопот даже моей Радужной броне! Однако знание будущего позволяло всякий раз уворачиваться от этих выстрелов. Долго такие пируэты продолжаться не могли - через несколько секунд Демон вырастил в своем теле еще одну плевалку, и на сей раз мне пришлось одевать Доспех - грустно признавать, однако моя гипотеза о неспособности этого Демона творить магию подтверждалась: тот с ослиным упрямством обстреливал вашего покорного слугу кусками собственной плоти, даже не пытаясь сменить бесполезную тактику: вот - уже третью плевалку скрафтил...
  Ластик в одно мгновение оборвал его потуги. Ну...зато Алекс доволен:
  - БЛАГОДАРЮ.
  - НА ЗДОРОВЬЕ.
  Впереди меня ждал Судак...
Оценка: 7.01*39  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Н.Королева "Кошки действуют на нервы -1-" (Юмористическое фэнтези) | | А.Мичи "Ты мой яд, я твоё проклятие, книга 2" (Любовное фэнтези) | | В.Свободина "Дурашка в столичной академии" (Городское фэнтези) | | Н.Ерш "Разведи меня, если сможешь" (Любовная фантастика) | | Я.Ясная "Игры с огнем" (Любовное фэнтези) | | О.Обская "Проснуться невестой" (Женский роман) | | У.Соболева "Твои не родные" (Современный любовный роман) | | Р.Ехидна "Мама из другого мира. Чужих детей не бывает" (Попаданцы в другие миры) | | С.Альшанская "Последняя надежда Тьмы" (Юмористическое фэнтези) | | О.Гринберга "Отбор для Черного дракона" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"