Герасимов Никита Батькович: другие произведения.

Вторжение2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 7.65*22  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    1,2,3,4,5,6,7,8,9,10 главы. Объявляю конкурс на лучшее заклинание. Подскажите, какие интересные спеллы главный герой может подсмотреть у Демонов или увидеть в исполнении других выживанцев. Не обязательно что-то разрушительное или имбовое, скорее нужно что-то попроще. Предлагайте свои варианты в комментариях или присылайте на почту) Буду включать ваши варианты в книгу) спасибо за внимание)

  Первые несколько часов пути прошли словно в тумане: в голове крутились воспоминания о недавних событиях, тревожащие душу и не позволяющие расслабиться даже на миг. Дорога послушно отматывала километр за километром под широкими колесами внедорожника, унося меня из прошлого в неизвестное будущее - надеюсь, оно сможет избавить меня от переживаний, терзающих душу.
  Я не отрывал глаз от асфальта, несущегося навстречу, находясь в каком-то странном состоянии оцепенения: все, чего мне хотелось, это уехать из Москвы как можно дальше. Я понимал, что это не самый лучший вариант сейчас, но ничего не мог с собой поделать. Возможно, стоило остаться в городе, чтобы постараться разобраться в произошедшем, хорошенько поразмыслить над ситуацией...кто знает, не изменил бы я свою позицию на следующий день? Или через день. Кто знает? Но в любом случае выбор сделан, и поздно что-то менять. Да и не хочется терзаться метаниями - решение уже принято.
  Дорога вела меня на юг - именно оттуда Маршалл ощущал сильную Ауру, обладатель которой занимался, согласно его ощущениям, той же деятельностью, что и он сам. Спасение людей - однозначно достойное занятие, и он захотел познакомиться с неизвестным Офицером, а я удачно подвернулся на роль посланника. Такую роль он мне отвел. Однако даже тогда, когда я уезжал, он не соизволил встретиться со мной лично. Все еще не понимаю, зачем ему нужна эта скрытность?
  Через пару часов я остановил машину, и вышел размять ноги. Усовершенствованному телу была неведома усталость от долгого сидения на одном месте, но я отчего-то не хотел терять шанс на проявление подобной слабости: нарочито широко зевал, демонстрируя в первую очередь самому себе, что я все еще человек, потягивался с показным удовольствием. Это было даже забавно: я заметил, что чересчур эмоционально реагирую на вещи, которым раньше не уделил бы и половины того внимания. Я мог зарычать за рулем, подражая мощному двигателю своего автомобиля, или восхититься вслух вполне себе обыкновенному рассвету... Занятные все же мы, люди, создания.
  Стараясь утихомирить проснувшуюся во мне излишне чувствительную натуру, я перекусил и отправился дальше.
  Моя цель находилась где-то на юге, скорее всего в одном из крупных городов - вряд ли в какой-нибудь деревне мог появиться Офицер, который был бы способен заинтересовать Маршалла, так что мне надлежало двигаться по заранее проложенному эльфийкой маршруту - так вероятность удачного исхода моей миссии возрастала.
  GPS само собой не работал - навигатор был не в силах обнаружить ни одного спутника, и вообще включался через раз, так что меня снабдили бумажными картами, чтобы я не заблудился.
  Первым пунктом моего маршрута был Воронеж, к которому я уже приближался. Ни разу не был в этом городе, так что не представлял, что меня в нем может ожидать. Мне нередко попадались брошенные на трассе автомобили, стоящие как на обочине, так и лежащие в кювете - порой смерть настигала людей прямо за рулем, о чем свидетельствовали мертвые тела внутри машин. Это значит, что демоны не прикладывали рук к их смертям, следовательно те бедолаги пали жертвами одного из энергетических всплесков, которые я обозвал 'волнами'.
  Только когда в окне автомобиля мелькнул знак, уведомляющий о въезде в город Воронеж, я смог выбросить из головы бессмысленные терзания и сосредоточиться на окружающем - а сосредоточиться было на чем!
  Дорога, ведущая в город - четырехполосное шоссе, от которого у меня остались исключительно хорошие впечатления - оказалась заблокирована: несколько покореженных танков стояли поперек всей проезжей части, делая дальнейшее движение на авто невозможным. Быстрое сканирование показало, что живых в радиусе пятиста метров нет, и я притормозил, внимательно осматривая препятствие. Практически сразу я отметил несколько интересных фактов. Во-первых, стоит упомянуть, что тяжелая техника была в неисправном состоянии, хотя доехала сюда явно своим ходом. О первом намекали глубокие шрамы на броне и оплавленные гусеницы, а о втором - многочисленные следы от траков на асфальте.
  - Вот гады, всю дорогу попортили!- я цыкнул, и вышел из джипа, заглушив двигатель. Вокруг тут же воцарилась звенящая тишина. Вновь настороженно оглядевшись - скорее по привычке, чем из необходимости - я зашагал к преграде. Любопытно, что же тут произошло? Стычка между вояками и Демоном? Я спрятал в кобуру 'Глок', который висел там скорее для оказания психологического эффекта - прощальный подарок интендантов Центра ничем не сможет мне помочь, если из-за танка неожиданно выскочит затаившаяся там тварь.
  Старательно скрыв Ауру, которая являлась для Демонов чем-то вроде красной тряпки для быка, я преодолел последние метры чистой дороги.
  Тут же в копилку фактов упали новые сведения: трасса, на которой я находился, при въезде в город пересекала одноименное водохранилище, превращаясь на пару сотен метров в приземистый мост. Сразу за танками, перекрывавшими обзор ранее, я обнаружил странную картину: на мосту скопилось множество автомобилей, и стоявшие ближе всего могли похвастаться множеством пулевых отверстий. Что тут произошло? Похоже на то, что люди пытались покинуть город, надеясь спастись от нашествия неведомых тварей, но военные по непонятным для меня причинам не хотели этого допустить. Странно.
  Возможности объехать пробку у меня не было, так что я решил поискать себе машину на том конце моста - думаю, что после стрельбы многие бросили свои авто, с ключами в замках зажигания.
  Буквально сразу я обнаружил искомое, еще с десяток минут потребовалось, чтобы вручную расчистить путь для выезда. В итоге старенькая, но все еще шустрая 'бэха' сменила хозяина. Насвистывая, я бодро выкручивал руль, объезжая брошенные на дороге машины. Впереди виднелись дома, и я принял волевое решение начать знакомство с городом именно с них. Заодно поищу выживших.
  Несколько девятиэтажек, очевидно построенных совершенно недавно, стояли особняком - в стороне виднелся подъемный кран и огражденная территория - вторжение прервало процесс строительства, оставив котлован для очередного дома наполняться водой и мусором.
  Осторожно просканировав окрестности, я не обнаружил присутствия живых существ, и подъехал к подъезду одного из домов. Я уже понял, что найду в этих квартирах, но нужно было уточнить, что послужило причиной смерти людей: энергетическая волна, или клыки и когти демонов? Ситуация, увиденная мной на мосту, все никак не выходила из головы: вояки не выпускали людей из города, даже ценой жизни гражданских. Зачем это было сделано? И почему на танковой броне оказались следы применения магии? Непонятно...
  Я вошел в дом.
  Запах - вот кто первым гостеприимно встретил меня, стоило распахнуть дверь подъезда. Отвратительный смрад, источник которого я обнаружил сразу за дверью, и поспешил отвести взгляд от кучи плоти, бывшей когда-то человеком. Судя по состоянию тела и многочисленным рваным ранам, смерть произошла...давно. Я не судмедэксперт, чтобы делать точные предположения, но судя по количеству жирных личинок, копошащихся на трупе, 'давно' будет самым близким определением времени смерти. Ладно...ладно... Идем дальше.
  Я переступил тело, стараясь не смотреть на него, и шагнул к ближайшей квартире. Двери оказались ожидаемо вскрыты. Что ж - как и в Москве, первой жертвой вторжения стали люди, слетевшие у катушек: вряд ли Демон стал бы возиться с дверным замком - он бы просто вынес ее к чертям собачьим... Хотя Демоны не любят ограниченных пространств, предпочитая оставаться на улице, предпочитая посылать туда своих Миньонов.
  Первое предположение оказалось верным: я обнаружил хозяев квартиры - пожилых мужчину и женщину, лежащих на полу кухни - с многочисленными ножевыми ранениями. Отвернувшись от нелицеприятного зрелища, я осмотрелся: когда-то это была хорошая, обставленная дорогой мебелью квартира. Однако мародеры устроили тут настоящий погром. Я вспомнил свою квартиру, и стиснул зубы - если бы моих родителей не забрал Кукловод, тогда кто знает, как бы повернулась судьба... Больше тут смотреть было не на что - я узнал причину смерти людей: это были не демоны, в отличие от тела в подъезде. К чему эти поиски - сканирование должно показать мне, есть ли в доме живые люди? Я решил своими глазами удостовериться в безошибочности анализа поступившей информации, только и всего. Идем дальше...
  Поморщившись, я ударом ладони распахнул дверь очередной квартиры. Еле заметный сладковато-гнилостный смрад, витающий в подъезде, резко усилился, вырвавшись едким облаком из темного коридора и тут же облепил меня своими липкими щупальцами. Даже заходить не стоит, и так все понятно - в этой квартире, как и в квартире до нее, уже давно успели побывать твари, в людском ли обличье, или в любом другом. Изувеченные тела жильцов - вот, что я обнаружу внутри. С трудом сглотнув горький ком в горле, я с сомнением посмотрел на ступеньки, ведущие наверх - стоит ли проверять весь дом? Очевидно, что никого живого я тут не найду - кто в здравом уме останется жить в доме, пережив подобное? Если кого металлические двери и смогли защитить, так наверняка их хозяева давно покинули квартиры в поисках более безопасного места, хотя...хотя где оно может быть? Куда бежать?
  Снова на всякий случай просканировав дом на предмет жизни, я разочарованно покачал головой - никого. Мне, привыкшему к постоянному шуму, сейчас было довольно неуютно - город встретил меня давящей на нервы тишиной. Видимо, у меня оказалось чересчур живое воображение, так как я едва ли не кожей ощущал на себе укоряющий взгляд его мертвых глаз.
  Я едва въехал в город, но уже сейчас находился под впечатлением от увиденного. Настроение было хуже некуда: отсутствие ощущения жизни вгоняло в сильнейшую тоску: неужели никто не смог спастись? Неужели тут не оказалось ни одного Офицера, готового защищать простых людей? Не верю!
  Решительным шагом я вышел на улицу и сосредоточился - до этой поры я опасался проводить активное сканирование, ибо оно не осталось бы без внимания. Демонов или людей, неважно - я никого не хотел оповещать таким образом о своем присутствии. Но сейчас я решил плюнуть на конспирацию, и все же получить ответы на некоторые вопросы...да и не боялся я возможной встречи - я прекрасно осознавал предел своих сил.
  Обычное сканирование происходит следующим образом: Офицер распространяет вокруг себя мощную волну энергетики, которая позволяет его внутреннему взору увидеть энергетическое отражение мира. Такой способ является самым примитивным, энергозатратным и малоэффективным. Именно так я, за отсутствием опыта, делал в самом начале своего становления Офицером. Следующий уровень не требовал никаких волн, и был более деликатным: известно, что Аура, которой обладает каждый измененный, излучает энергию в окружающее пространство. Поднаторев в самоконтроле, можно через нее ощущать окружающее пространство. Дистанция восприятия сокращается в разы по сравнению с первым способом, зато этот недостаток компенсируется незаметностью - мало кто способен уловить чужое внимание в легком колебании океана окружающей энергии. Образно говоря, первый способ - это нечто вроде дельфиньего сонара, а второй представляет из себя эдакий третий глаз. Но сейчас я собирался использовать третий способ, куда более сложный. Ему меня 'научил' один из Демонов, которых я потрошил вместе с апостолами - не помню только, который конкретно. Он позволял программировать Ауру, выставляя перед ней определенные задачи, такие как: найти конкретного человека, или просканировать конкретный предмет на наличие конкретных характеристик. Плюсы этого умения были очевидны - обширная площадь покрытия, и более интеллектуальный, в сравнении с прочими способами, поиск. Минусом была сложность в освоении и способности задать верные параметры для поиска, однако задача, которую я только что поставил перед собой, была довольно проста: найти живых людей. Этот навык не был заклятьем в привычном смысле, ибо принципы построения магических структур все еще оставались для меня большой загадкой. Разница между ними заключалась в том, что для активации заклинания требовалась вся Аура, или большая ее часть, а тут использовался лишь ее ментальный аспект. Я и сам не до конца понимал, как это работает, но...оно работало.
  
  Сосредоточившись, я сформировал необходимый ментальный образ, завершение которого активировало эдаких поисковых дронов, тут же прыснувших в разные стороны с поверхности моей Ауры. Переведя дух, я вышел из покинутого дома - 'посланники' автоматически сообщат мне, если найдут кого-то, подходящего под заданные параметры, так что я мог не отвлекаться на них в дальнейшем - если в радиусе десятка километров есть кто-то живой, они дадут знать. Шанс упустить объект поиска есть, но я постарался уменьшить его, создав побольше разведчиков - благо с объемом Ауры у меня проблем не было. А пока они работают, я продолжу путь. Хотелось как можно скорее найти кого-то живого, с кем можно поговорить. Не хотел верить в то, что город вымер целиком! Я найду живых!
  Запрыгнув в машину, дожидающуюся меня у подъезда, я повернул ключ в замке зажигания и вжал педаль газа в пол - оставаться здесь было выше моих сил. Поднимая клубы пыли, машина рванула в сторону трассы, с которой я съехал пять минут назад - продолжая двигаться по ней, я попаду в центр города. Если где и стоит искать живых, так это там.
  Через десять минут я ощутил, как в моей голове всплывают новые знания - один из моих поисковых 'дронов' обнаружил цель, и поспешил сообщить об этом. Я притормозил, и прикрыл глаза, усваивая данные. Живое существо было обнаружено в нескольких километрах на юго-западе - я решил не усложнять себе задачу, и обозначил в качестве основного запроса факт жизни, поэтому найденным объектом мог оказаться как простой измененный, так и Демон. Ну что ж, прогуляемся, посмотрим... Едва я открыл глаза, как ощутил информацию от очередного поисковика, но даже не успел углубиться в ее изучение - на мою голову обрушился целый водопад докладов, даже в глазах потемнело. Пришлось значительно ускорить восприятие - переварить такой поток информации одномоментно было весьма проблематично, даже несмотря на то, что она, как оказалось, практически всегда сообщала об одном и том же. Множественные цели на юго-западе - сотни...нет, даже тысячи! Запас жизни у моих разведчиков составлял примерно пол часа, так что я поспешил уничтожить тех, что все еще не выполнили свою задачу - забивать голову ненужными знаниями желания не было, раз я уже обнаружил главную цель. Развеяв оставшихся не у дел 'дронов', я задумался: тысячи объектов, идентифицированных мной как 'живые', собрались в одном месте. Спасающиеся люди? Или скопище демонических тварей? Скорее всего первое.
  
  - Не проверишь - не узнаешь!- я пожал плечами и задумался, размышляя о том, не будет ли лучше добираться до находки на своих двоих. В итоге было решено пройтись пешком - таким образом я буду привлекать меньше ненужного внимания к своей скромной персоне, к тому же лишать себя оперативной мобильности будет глупо.
  Улицы города смогли бы стать прекрасной декорацией к какому-нибудь голливудскому блокбастеру с тематикой зомбиапокалипсиса - битое стекло вдоль домов и разграбленных магазинов, взгляд то и дело наталкивался на закопченные остовы сожженных машин, повсюду следы от столкновений людей и демонов...и, конечно, трупы. В квартирах, в салонах автомобилей, просто на улице - повсюду можно было наблюдать страшную картину смерти. Я, пожалуй, только сейчас не только умом, но и глазами осознал ту пропасть, в которую провалилось человечество. В отличие от центра Москвы, здесь никто не озаботился уборкой тел, так что всюду витал противный, ясно слышимый гнилостный запах, который ветер был не в силах разогнать.
  Быстрым шагом двигаясь по центру проезжей части, я стискивал зубы от бессильной злости. Обоняние я мог отключить в любой момент, но нарочно этого не делал - мне хотелось как можно четче ощутить безысходность, зависшую в сером небе, сделать ее частью себя... Слова Эланиэль о бессознательности энергии, не ведающей разницы между добром и злом, становились неважными. Мне стало все равно, кому придется отвечать за то, что я сейчас вижу. Но кому-то придется, так или иначе.
  Я оказался настолько захвачен идеей этой безадресной мести, что не сразу обратил внимание на несколько энергетических аномалий в паре сотен метров впереди. Как оказалось зря - причиной их наличия оказались едва заметные искажения от Аур троих измененных, старательно скрывающих свое присутствие. Я заметил их только тогда, когда один из них проявился и направился в мою сторону - а ведь я тоже старался не 'светиться', что говорит о высоком уровне встречающих. Тот факт, что идущий навстречу прекратил скрываться, ясно говорил о его желании пообщаться. А вот его товарищи, так и не выходя из скрытности, начали расходиться в стороны, окружая меня. Я хмыкнул: любопытно, чего это они задумали? Ловушка или просто разумные меры предосторожности?
  Я подождал, пока между нами не останется несколько десятков метров, и лишь тогда позволил своей Ауре проявиться - где-то десятую часть силы. Неизвестные должны подумать, что я только что обнаружил их проявление, и не против диалога - но при этом не хотелось демонстрировать свою настоящую мощь.
  
  Из-за угла впереди стоящего дома вышел мужик, одетый как панк из девяностых: рваная кожаная куртка, инкрустированная булавками самых разных размеров, рваные же джинсы, заправленные в новенькие 'гады' на толстой подошве, майка с лого давно не существующей группы... Завершал образ хулигана выбритый налысо череп - вид не портили даже два рога, растущие изо лба, и тянущиеся вдоль головы к самому затылку.
  - Хой, путешественник! Куда путь держишь?
  Оценив прикид, я уважительно кивнул:
  - Здорово... Да вот - ищу живых людей, а то одни трупы повсюду.- я передернул плечами и оглянулся за спину.
  Мужик оглядел меня, задержав глаза на кобуре, что висела на моем поясе:
  - Слабые - подыхают, сильные продолжают жить. Это закон джунглей, пацан!
  Его 'пацан' меня здорово задело, ровно как и наплевательское отношение к погибшим, но я не подал вида, осторожно уточнив:
  - И где тут все сильные живут?
  Рогатый панк довольно ухмыльнулся и демонстративно осмотрел меня с ног до головы:
  - Тебе-то что до этого? Ты не выглядишь достаточно сильным, чтобы претендовать на место в Колизее.
  - Колизее? Я думал я в Воронеже...
  Мужик не заметил сарказма - или сделал вид что не заметил:
  - Воронеж мертв, пацан, ты сам об этом сказал. Теперь здесь единственное место, где живут люди - это Колизей. Тут своя атмосфера, понимаешь, о чем я? Так что если хочешь осмотреться, тебе стоит уяснить кое-какие правила, прежде чем идти вперед.
  Я с готовностью кивнул: выжить в одиночку, преодолев все волны Вторжения - нереально. Видимо, местные Офицеры смогли по-своему решить эту проблему, образовав какой-то Колизей. Возможно, это что-то вроде Московского Центра, и является названием безопасной зоны, а возможно, это некая идеология...выживает сильнейший, говорите?
  
  - В Колизее каждый - сам за себя. Слабых - убивают. Хочешь жить - стань сильнее, или стань Полезным.
  Я прямо ощутил, что это слово он сказал с большой буквы, и тут же переспросил:
  - Что значит 'Полезным'?
  Мужик пожал плечами:
  - Если ты разбираешься в технике - значит ты Полезный, и тебя нельзя трогать. Учителя тоже Полезные, хотя я и не знаю, с каких херов. Еще...- он замялся, но решил не насиловать мозг,- еще кто-то есть, но мне похеру. Я достаточно сильный, чтобы обломать рога любому, кто решит на меня наехать.
  Я кивнул:
  - А кто за всем этим следит? Ну, чтоб Полезных не трогали.
  - Инквизиция.
  Этот ответ несколько выбил меня из колеи:
  - Эээ... А почему именно Инквизиция? В смысле - почему не полиция?
  Собеседник сплюнул в сторону, и емко пояснил:
  - Мусора козлы.
  Я кивнул, хоть мало что понял из такого ответа:
  - Выходит, Инквизиция тут главная? А начальник у них есть?
  - У нас всех только один начальник - Альфа - сильнейший среди всех. Он назначает нас - инквизиторов, он карает виновных, и он решает - как нужно жить.
  Я мысленно потер руки: возможно, это именно тот, кто мне нужен. А эльфийка говорила о долгом путешествии, ха!
  - Ого! Наверное, он очень сильный, раз столькими людьми командует!
  Панк подозрительно посмотрел на меня и весомо припечатал, сделав акцент на втором слове:
  - Он самый сильный!
  Я поспешил согласиться с ним:
  - Не сомневаюсь. Но как вы тут живете, если кроме Полезных все сами за себя? Я правильно понял - остальным не запрещено убивать друг друга?
  Инквизитор довольно кивнул:
  - Мы строим общество сильнейших - только так можно выжить! Конечно, просто так нападать нельзя - иначе был бы хаос. Сперва нужно сообщить инквизиции о желании помахаться, а уже потом... Каждый имеет возможность трижды отказаться от поединка, или покинуть Колизей, если уже просрал все три раза. Но далеко такой слабак вряд ли уйдет - догонят и прикончат!
  Я ошарашенно посмотрел на собеседника: тот выглядел донельзя довольным собой. С ума сойти - это какой извращенный ум смог выдумать такое, да еще и суметь воплотить задумку в жизнь? Определенно это должен быть действительно очень сильный измененный.
  - Значит, без контроля инквизиции не один бой не проходит? И можно не бояться нападения из-за угла? И с Альфой можно будет увидеться?
  Мужик кивал на каждый мой вопрос:
  - Не проходит... Можно не бояться... Можно увидеться, без проблем.
  Не ожидая такого быстрого решения, я даже замялся на секунду:
  - Ого! А можешь провести меня к нему?
  Инквизитор кивнул:
  - Запросто. Ты хочешь отправиться к нему прямо сейчас?
  - Было бы неплохо.
  Я уловил в эмоциях панка что-то странное, какой-то подвох, но решил не задавать лишних вопросов, и просто согласился на экскурсию. Если он приведет меня к Альфе - так мне ведь туда и нужно. А если это ловушка...что ж - сам виноват.
  По пути я задавал вопросы своему гиду, пытаясь понять - как такое сообщество может существовать? Чем живут те тысячи людей, что они едят, каким видят свое будущее? Полученные ответы позволили мне понять несколько вещей. Колизей явился прямым следствием идеологии местного лидера, пытающегося создать эдакую Воронежскую Спарту. Слабых и ненужных измененных или изгоняли, или, что случалось гораздо чаще - убивали. Возникает логичный вопрос: почему они до сих пор не поубивали друг-друга? Ведь всегда найдется кто-то сильнее, умнее, ловчее... Оказывается, этот Альфа ввел некоторые правила, удерживающие подобное строение общества от саморазрушения, главным из которых было участие инквизиции в практически любом мало-мальски значимом событии. А инквизиция подчинялась напрямую ему; не сомневаюсь, что все инквизиторы являются его Миньонами.
  Таким образом, присутствие одного человека удерживало эту систему от развала, исчезни он - и все рухнет в тартарары. И боюсь даже предположить, сколько крови прольется при этом.
  - А как у вас дела с Демонами?
  Клык хищно оскалился, обнажив заостренные зубы:
  - Они к нам не подходят близко... Боятся.
  Я оглянулся на него, удивленно вскинув брови:
  - Боятся? Демоны? Не знал, что они способны испытывать страх.
  - Тебе-то откуда знать? Ты не видел того, чего они боятся. Силы, вот чего - настоящей, всеподавляющей силы. А этого у нас в избытке.- он взглянул мне в глаза:
  - У нас не принято отказываться от поединков, откажешься раз - станешь мишенью для всех! Слабакам здесь не место...но ты можешь не бояться - в Колизее ты будешь под моей защитой,- он покровительственно похлопал меня по плечу:
  - Идем, по пути можешь задать свои вопросы - уверен, они у тебя есть...
  То ли рассказ рогатого панка, назвавшегося Клыком, оказался чрезвычайно захватывающим, то ли он знал короткий маршрут, но до пункта назначения мы дошли быстрее, чем я рассчитывал. Колизей представлял собой целый район, населенный, в отличие от Московского Центра, одними Офицерами. На их фоне присутствие простых измененных просто не ощущалось. Внезапно возникшее чувство дежавю подтолкнуло меня к пониманию источника силы своего провожатого, ровно как и остальных присутствующих: близкое соседство сильных измененных друг с другом является одним из относительно легких способов стать сильнее. Правда, для этого требуется немалая выдержка - не вцепиться в глотку жутко раздражающему соседу стоит серьезных усилий, о чем я знал на личном опыте. А у них тут еще и легализованы убийства...да как они тут живут вообще? Никто из окружающих не скрывал свою Ауру, и мне поневоле пришлось окунуться вслед за Клыком в этот шторм энергий. Тот, считая меня слабеньким Офицером, то и дело оглядывался, ожидая увидеть на моем лице страх или агрессию, но я был вынужден его разочаровать.
  То и дело я ловил на себе заинтересованные взгляды местных, в которых сквозило явное желание проверить меня на прочность - в голову пришло сравнение с салуном на диком западе времен покорения Америки. Разве что 'ковбои' намного опаснее. Присутствие инквизитора спасало меня от проблем, так что я без страха шел вслед за ним, размышляя: а не дал ли я маху, согласившись на экскурсию в Колизей?
  - Мы почти на месте. Альфа уже ждет тебя.
  Ну...с богом!
  Местный вождь жил в ничем не примечательной квартирке, соседствуя с простыми жителями - раньше с бы проникся уважением к начальнику, который так близок к народу, но сейчас на меня этот факт никак не повлиял. Многоквартирный дом, явно новострой: лифты в каждом подъезде - ныне неработающие, зеркальные окна - кое-где побитые, просторные парадные - в затертых, но все равно видимых кровавых разводах на стенах... Так выглядит элитное жилье?
  Наш путь лежал на пятый этаж, где мы вошли в дверной проем, лишенный самой двери. В просторной квартире царил спартанский порядок, по крайней мере в той ее части, что открылась моим глазам. В широком коридоре нас встретил немолодой на вид мужчина: широкоплечий, статный, с пронзительным взглядом стальных глаз, благородной сединой на висках и короной из антрацитово-черных рогов, растущей на голове.
  Да, вид он производил серьезный...однако даже стоя вблизи, я не мог ощутить его присутствия - настолько Альфа тонко работал со своей Аурой. М-да, явно не мой уровень.
  Проводник молча удалился, поклонившись на прощание своему Хозяину. Дождавшись, когда шаги ушедшего затихнут, тот наконец подал голос:
  - Здравствуй, странник. Тебе не стоит скрывать свою истинную силу - я не люблю обман, как и все обитатели Колизея. Проходи же.- он взмахнул рукой, отступая в сторону. Отлично, пока все идет как надо.
  - Благодарю за то, что согласились принять меня...- я сделал паузу, и собеседник тут же заполнил ее:
  - Альфа. Просто Альфа - я уже привык к этой...этому прозвищу.
  Я навострил уши - мне показалось, что первоначально он хотел сказать 'этой кличке':
  - Звучит так, будто вы ему не рады. Разве не вы сами устанавливаете правила?
  Тот дернул уголком губ в намеке на улыбку:
  - Так и есть, мой проницательный друг, так и есть. Но далеко не всегда то, что мы делаем, совпадает с нашими желаниями.
  Тут я уже напрягся - когда эти слова говорит простой человек, то можно просто с пониманием покивать в ответ, сетуя на жизнь. Но когда их произносит Офицер подобной силы, то...кто знает, какие у него причины так говорить?
  - Что вы имеете ввиду?
  Альфа в ответ тихо рассмеялся, не отрывая от меня глаз:
  - Не бойся меня, путешественник, я не собираюсь причинять тебе вреда - если только ты не собираешься меня расстраивать.
  Я поднял руки в шутливом жесте:
  - И в мыслях не было!
  - Я чувствую, что ты не обманываешь, и это хорошо. Тогда ответь: зачем ты пришел ко мне?
  - Я всего лишь путешествую по...для...- я осекся, наткнувшись на взгляд потемневших глаз, и поспешил тут же исправить ситуацию:
  - Я выполняю задание одного...человека. И, как мне кажется, уже близок к его завершению.
  Собеседник ободряюще кивнул, а я чертыхнулся про себя: эдак он узнает даже то, чего ему не следует знать! Но прерывать беседу будет опасным мероприятием, кто знает, может это расстроит его?!
  - Он так же, как и вы, занимается спасением людей, и хотел бы объединить усилия.
  Альфа прикрыл глаза, задумавшись на несколько секунд, а когда распахнул их, их заполнила тьма:
  - Хмм...откуда ты начал свое путешествие?
  Я сглотнул, судорожно размышляя о том, сработает ли на нем ластик:
  - Из Москвы.
  Мужчина внимательно посмотрел на меня, и вдруг, совершенно неожиданно, рассмеялся, запрокинув голову:
  - Ха-ха-ха! Мал, да удал, верно я говорю? Ха-ха-ха! Ну, вот и познакомились, хоть и заочно... Как зовут твоего лидера?
  Я уже мало что понимал, но вряд ли это знание являлось большим секретом:
  - Его называют Маршаллом.
  Собеседник довольно прищелкнул языком:
  - Звучит получше Альфы, согласись. Однако, каков ловкач: отправить вперед себя гонца, чтобы иметь гандикап...или, может...- он вдруг резко посерьезнел и шагнул навстречу:
  - Ты весьма опытный боец - об этом говорит качество и количество твоей духовной энергии. Полагаю, Маршалл довольно сильный?
  Я пожал плечами, немного расслабившись:
  - Без понятия. Он не показывается людям, а приказы отдает через доверенного человека.
  - Любопытное решение.- он прервался, скосив на меня взгляд вернувших первоначальный вид глаз:
  - В любом случае я не тот, кто тебе нужен. Знает ли об этом твой непосредственный начальник, или нет, но я в любом случае не стану его союзником.- Альфа покачал головой с, как мне показалось, расстроенным видом:
  - Возможно, ты знаешь, что значит Контракт?
  Я согласно кивнул, подозревая, что он имеет ввиду Договор.
  - Я связан своим Контрактом по рукам и ногам...- мужчина резко выдохнул, отвернувшись от меня к окну, и я с удивлением ощутил, как бессильная злоба просачивается сквозь броню его невидимости:
  - Думаешь, мне самому нравится то, что здесь происходит? Эти...смерти. посмотри на них - они же шакалы, готовые вцепиться в глотку, едва дашь слабину.
  Я отвел взгляд - не дай бог поймет, что я думаю о его синтетическом раскаянии. Не сработало:
  - Ты думаешь, что я и есть главный виновник этой анархии? Чтож, ты прав. Однако у меня не было выбора. Я должен...если бы я не был...- он оглянулся на меня, будто в поисках поддержки:
  - Я был важным человеком там, в прошлой жизни. На меня работали тысячи человек, оборот компании составляли миллионы долларов...и грязь вокруг. Ненависть. Зависть. Мне так хотелось избавиться от этого всего, что...- он вновь отвернулся, оперевшись на подоконник:
  - Я загнал сам себя в ловушку, из которой был только один выход. Все мы не без греха, наверняка и тебе есть, что скрывать,- он отмахнулся от меня, будто я пытался оспорить его слова:
  - Знаю, ты не понимаешь, о чем я тут разоряюсь, но тебе оно и не нужно. Слушай,- он резко выпрямился, став прежним уверенным в себе Альфой,- этот Маршалл говорил, куда тебе нужно идти? Какое-нибудь конкретное место?
  Я отрицательно качнул головой:
  - Мне дали маршрут, которому я должен следовать, вот и все.
  - Какой конечный пункт этого маршрута?- в голосе собеседника неожиданно зазвучал лед.
  - Севастополь. Потом мне нужно будет вернуться в Москву и доложиться.
  Альфа окинул меня оценивающим взглядом:
  - Ты ведь не раб?
  В моем сознании неожиданно вспыхнул образ-ощущение, и я чертыхнулся про себя - этот мужик без видимых усилий пробил мой ментальный барьер, который я старательно поддерживал все время нашей беседы, чтобы уточнить свой вопрос.
  - Я называю их Миньонами. И да, я никому не подчиняюсь.
  - Понятно. Все хотят таинственной силы, что скрыта на юге...- он посмотрел через оконное стекло на людей, что бродили по улицам:
  - У каждого человека есть то, ради чего он готов рискнуть: близкие люди, высокие идеалы, какая-то другая цель в жизни... Мне нужна эта сила, чтобы избавиться от Контракта, Маршаллу для чего-то своего, тебе для... О чем ты мечтаешь?- спросил мужчина не оборачиваясь.
  Я растерялся, не зная, что сказать, но Альфа не стал дожидаться ответа:
  - Маршалл просчитался. Эту силу можно заполучить только лично, без посредников, как заклинание. Твоя настоящая миссия, увы, окончится провалом. В итоге эта сила будет моей, просто время действовать еще не настало.
  Я робко подал голос:
  - Я правильно понял, что где-то в Севастополе есть...нечто, способное подарить силу? И меня отправили туда курьером?- а в это время в голове металась паническая мысль: 'он прикончит меня, мне конец!'
  Альфа флегматично пожал плечами:
  - Возможно.
  - Но как? Я имею ввиду - откуда Маршалл...и вы, знаете о том, что там есть нечто подобное?
  Ответ меня несколько озадачил:
  - Круги на воде. Я их вижу.
  Повисшая пауза красноречиво сказала об уровне моего понимания. После всех этих непонятных разговоров еще и какие-то круги...
  Мужчина решил объяснить слова, но в форме 'для дурачка':
  - Что произойдет, если ты бросишь камень в озеро?
  Я с готовностью взял на себя роль того дурачка - крайне не хотелось возвращаться к разговору о том, кому эта неведомая сила должна принадлежать:
  - Пойдут круги.
  - Для того, чтобы понять, что где-то брошен камень, мне не обязательно видеть это своими глазами. Я вижу круги. Теперь понятно?
  Я кивнул, пытаясь выдумать очередной вопрос, чтобы отвлечь Альфу от мыслей о моем убийстве:
  - Понятно. Видимо, это мне недоступно.
  - Глупости. Хочешь, научу?
  Я с недоверием поднял глаза на усмехающегося Офицера:
  - Было бы здорово...видеть круги. А это не...
  - Это не опасно, не волнуйся. Ты бы сообразил все рано или поздно сам. Дело в объеме информации, которая доступна тебе для обработки. Может быть, ты и не ощущаешь, но сейчас твоя Аура анализирует все, что происходит вокруг тебя. В масштабах одного человека этот анализ настолько незначителен, что твое сознание может его и не ощущать. Но он есть. Ты как лягушка, сидящая на кочке - все, что происходит за ее пределами - загадка. В том числе и круги. Однако в масштабах города характер получаемой информации изменяется: происходит качественный скачок, и ты можешь видеть круги. Чем больше людей, чем они...- он выглянул в окно,- сильнее, тем больше информации ты будешь в состоянии обработать.
  Мой рот открылся от удивления, как только я понял эту довольно простую истину.
  - Все, как в политике: тот, кто строит детскую площадку, никогда не поймет того, кто ее разрушает. Тут дело не в плохом и хорошем политике, а в разных позициях. Один видит детей без площадки, а второй...всего и не перечислить.
  Уж не привет ли это из непростого прошлого миллионера?
  - Выходит, чтобы видеть круги на воде, нужно иметь больше Миньонов. Так просто...
  - Именно. Наверное, сейчас ты задаешься вопросом: зачем он это все мне рассказывает - ведь мы соперники! Угадал?
  Незаметно разогнать восприятие для быстрой атаки у меня не получится по-умолчанию - для Альфы моя Аура как на ладони...значит, остается банальный мордобой?
  - Так и есть.
  Офицер ухмыльнулся:
  - Однако ты не сдаешься, я вижу... Мне это нравится, я уважаю сильных духом людей. Расслабься, я не рассматриваю тебя в качестве соперника. Контракт хочет, чтобы я сделал из тебя своего раба, став еще сильнее, но я не стану подчиняться ему. Не думаю, что Маршаллу понравится, если я отниму его игрушку.
  Я все еще не до конца понял мотивов Альфы, но то, что мне ничего не угрожает, я понял:
  - Я не игрушка Маршалла.
  - Разумеется, нет. Ты всего лишь выполняешь его приказы, сам того не осознавая.
  Ответить на его иронию мне было нечем - ведь если его предположение об истинной цели моего путешествия верно, тогда я действительно марионетка. С известной долей свободы - но марионетка.
  - Не хотелось бы начинать наше знакомство с ссоры, так что я отпускаю тебя. Можешь заниматься, чем пожелаешь: хочешь - продолжай идти у него на поводу, а хочешь - оставайся здесь, стань частью нашей армии.
  Я вздрогнул:
  - Армии? Вы собираетесь с кем-то воевать?
  - Я бы этого очень не хотел, но Контракт... Я должен становиться сильнее, иначе он убьет меня. А сейчас, когда у меня в подчинении столько людей, смерть становится не только моей бедой. Лишенные контроля бойцы устроят настоящий ад, похлеще демонов. Достанется многим. Я оттягиваю этот момент, как могу, но через месяц-два...- он взглянул на меня своими расплывающимися зрачками:
  - Будет война, и от меня уже мало что зависит.
  2...
  Я решил покинуть Воронеж, более не задерживаясь в нем: возможность напороться на одного из здешних бретеров отбивала всякое желание знакомиться с его достопримечательностями. Однако я не сильно расстраивался - у меня не было задачи фотографироваться на фоне местных достопримечательностей - к тому же моего визита ожидали еще несколько городов.
  Полагаю, Эланиэль была в курсе планов Маршалла насчет овладения той неведомой силой, о которой мне живописал Альфа, но по какой-то причине не сочла нужным проинформировать об этом мою персону. Скорее всего, ее об этом попросил сам Маршалл, будь он неладен.
  На душе скребли кошки: короткий, от силы десятиминутный разговор с Альфой, открыл мне глаза на многие вещи, и в мою голову вновь начали закрадываться подозрения о происшествии, вынудившим меня покинуть Центр. Была ли у него иная причина, кроме неадекватности апостолов? И была ли причина этой неадекватности? Мотнув головой, я постарался выбросить тревожные мысли, сконцентрировавшись на текущих задачах: нужно было вернуться за своим джипом - он, скорее всего, все еще стоит у въезда на Воронежское водохранилище, дожидаясь моего возвращения. Преодолевать тяготы дороги я предпочитал с комфортом - а 'Рысь', снаряженная всем необходимым, подходила для этих целей намного лучше нынешней скрипящей на все лады легковушки. Еще минут десять-пятнадцать неспешного хода, и я буду на месте...как бы меня по пути не перехватил никто...
  Я чертыхнулся, ощутив, как впереди материализовалась уже знакомая мне Аура - ну вот тебе и доказательство сакрального 'мысль материальна'! Вряд ли Клык решил оказать дорогому гостю любезность, и помахать напоследок платочком. С территории Колизея я уже вышел, а это значит, что сейчас на меня не распространяются ограничения, которые выдумал для своих подчиненных Альфа. Однако не буду заранее паниковать: кто знает, что на самом деле привело сюда моего недавнего провожатого? Кстати, вот и он, легок на помине:
  - Хой, путешественник. Уже уходишь?
  Ишь какой вежливый... Однако глаза-то у тебя, ровно как и Аура,говорят совсем о другом: драки ищешь. Даже не ищешь, а ожидаешь. Но как же не хочется встревать в местные игрища:
  - Конечно нет, что ты! Я хотел тачку свою поближе перегнать, а то мало ли, что с ней может случиться...
  Попытка съехать на кривой козе провалилась: Клык хищно оскалился, не отрывая от меня взгляда:
  
  - Да черт с ней, с машиной. Тут, видишь ли, такое дело...нехорошее...
  
  Я прервал зависшую паузу, аккуратно прощупав ближайшие окрестности на предмет подозрительных искажений энергетического фона, ибо разбираться сразу с несколькими довольно сильными Офицерами - та еще морока. Плюс я ничерта не знаю об их способностях.
  - Нехорошее? Неужели что-то произошло, пока я беседовал с уважаемым Альфой?
  Мужчина, обойдя меня по кругу, будто заранее присматривающийся к жертве хищник, остановился напротив:
  - Типа того... Птичка на хвосте принесла, что ты водишь меня за нос: что ты, мол, крутой, а прикинулся слабаком, чтобы меня обмануть. Обманывать нехорошо, правильно я говорю?
  Я с беспокойством поглядел на его Ауру, поверхность которой пошла заметной рябью, и с разочарованием понял, что просто так уйти мне не дадут. Подойдет любой предлог: я его обманул, машину чужую взял, не так посмотрел, в конце концов!
  - Правильно. Обманывать - нехорошо. А ты не обманешь, если я тебя кое о чем спрошу?- раз они тут такие честные, нужно уточнить один момент. Дождавшись кивка, я спросил:
  - В Колизее принято сражаться один-на-один, я верно понимаю?
  Клык снова кивнул, правильно истолковав подоплеку вопроса:
  - Сражения происходят между двумя, никто не может вмешиваться...в Колизее. Однако мы уже вышли за его пределы,- он усмехнулся, но тут же добавил:
  - Но я придерживаюсь Кодекса вне зависимости от того, где нахожусь - это мое кредо. Не беспокойся...
  Я удовлетворенно кивнул: тщательное сканирование ближайших окрестностей не выявило присутствия скрывающихся помощников, так что тянуть и дальше смысла не было:
  - Раз ты такой принципиальный, тогда я вызываю тебя на поединок.
  Не зная, чего ожидать от неизвестного противника, я в тот же миг взвинтил свое восприятие до предела, и с удивлением обнаружил, что так много о себе мнящий инквизитор не так страшен, как казалось. Первая его атака была рассчитана 'на слабака' - он резко прыгнул навстречу, метя кулаком в мое лицо. Резко для него одного - для моих глаз его движения были медленными, будто он находился под водой. Я обратил внимание, что энергетика играет в них далеко не первую роль: перемещался он лишь благодаря старым добрым мускулам, пускай и здорово усиленным трансформацией. Отклонившись влево, пропуская покрытый костяными пластинками кулак в паре сантиметров от своего лица, я не терял бдительности - может, это такая ловушка? Еще от нескольких мощных, но ненасыщенных ударов я просто уклонился, и сделал вывод, что не так страшен черт: несмотря на откровенное хвастовство и предшествовавшую браваду, Клык был не таким уж серьезным противником. Не зная, что тут играло роль: то ли факт моего очевидного преимущества как в качестве, так и в объеме Ауры, то ли - и я больше склонялся к этой версии - в отсутствии действительно серьезного опыта.
  
  Насколько я понял, Альфа захватил власть над городом практически сразу после Вторжения, оперативно отреагировав на происходящие вокруг изменения - что, кстати, говорит исключительно в его пользу. Соответственно, все его подчиненные, в том числе и Инквизиция - в особенности Инквизиция - пляшут под его дудку.Я на своем, пусть и небольшом опыте, но знал, что подчиненные подстраиваются под Хозяина, пытаясь соответствовать его желаниям, даже невысказанным. Отсюда делаем вывод: Альфе не нужны индивидуально сильные подчиненные, ему нужны подчиненные с максимально 'прокачанной' Аурой, без серьезного боевого опыта. Относительно безопасные источники силы, эдакие батарейки...ловко придумано!
  В очередной раз проводив взглядом пролетающий мимо кулак, я провел пробную ментальную атаку:
  - 'ЗАМРИ!'
  Результат оказался ожидаемо незначительным: Клык являлся чужим Миньоном, что давало ему хорошую стойкость против подобного рода внушений со стороны, а учитывая, кто его Хозяин... Кстати, не удивлюсь, если тот в курсе происходящей дуэли, и дистанционно мониторит ситуацию.
  Желание притормозить оппонента сработало косвенно - ощутив попытку влияния, тот резко отскочил назад, зло ощерившись:
  - Ах ты сучок! Грязно играешь!
  Удивление, проступившее на моем лице, было искренним:
  - Грязно играю? Это такая шутка?
  Тот сплюнул в сторону, поведя плечами:
  - Не хотелось драться против слабака вроде тебя в полную силу, но своей выходкой ты меня выбесил. Готовься к смерти!
  И откуда в них этот фатализм? Вопрос риторический, но я должен был его задать самому себе.
  Как и ожидалось, высокое качество Ауры позволяло Инквизитору творить магию без лишних криков и телодвижений: пара секунд на формирование заклятья, после чего тут же следует атака.
  Еще на этапе формирования по ряду характерных признаков я понял, чем он собирается бить - уж такое простое заклятье, как лазер, я распознаю, как говорится, и с закрытыми глазами. Ну-ка поглядим, насколько он верит в себя.
  Я выставил перед собой руку, распахнув ладонь прямо на пути заканчивающего формироваться заклинания, и, когда Аура соперника исторгла из себя мощный смертоносный луч, поймал его в кулак. По крайней мере, со стороны должно выглядеть именно так.
  Разумеется, ладонь была не совсем 'голой' - я постарался максимально уплотнить Ауру в месте попадания - примерно так же, как я блокировал гравитационные лезвия Андрея; коли уж моя Аура в состоянии поглотить то заклятье, то с банальным лазером она должна справиться гораздо легче. Луч света, ярко вспыхнув напоследок, исчез, когда я сжал кулак - тут главное точно рассчитать время, чтобы действие заклинания совпало с моим жестом. Судя по лицу оппонента, задумка удалась на все сто: победная ухмылка сползла с него, как акварель на холсте под струей воды, сменившись откровенным страхом. Все еще не до конца понимая подоплеку его действий, я встряхнул кистью, которой все же досталось, и уточнил:
  - В чем дело? Почему ты остановился?
  
  Неожиданно для меня тот отвел глаза в сторону, опустив руки к земле, и выдавил:
  - Ты...победил. Ты сильнее меня...
  Ого! Это не было похоже на ловушку - он вполне искренне признавал собственное поражение! Я настолько не ожидал подобного развития событий, что и сам несколько смешался, вместо пафосной победной речи произнеся нечто вроде:
  - А, ну тогда свободен. И не мешай мне...больше...
  Посрамленный Инквизитор, старательно скрывая негодование от проигрыша, развернулся, и широким шагом побрел назад, к Колизею. Именно так: широко побрел. Да уж, боец... А я-то боялся! Было бы здорово на правах победителя задать ему те вопросы, которые я не решался задавать раньше, но, коли уж сам отпустил его...
  Постаравшись незаметно выдохнуть, я задумался: если все местные такой же силы, как и удаляющийся от меня Офицер, тогда слова Альфы относительно бардака, который может случиться после его смерти, сильно преувеличены. Идеология, которой он полоскает мозг своим Миньонам, убьет их раньше, чем они успеют натворить делов. Банально поубивают друг дружку в поисках достойнейшего, раз уж это не возбраняется.
  В общую картину мозаики аккуратно встал очередной фрагмент: этот фатализм работает только со 'своими', на чужаков он не распространяется, ведь Альфе нужно беречь резервы, ибо без них он станет просто сильным Офицером...хотя даже не так - без них он просто умрет: договор прикончит его.
  Как он за свою жизнь-то трусится, оказывается! Удивительно, как такой, как он, смог так высоко забраться. Однако я тут же осадил себя: завидовать нехорошо, ведь он - смог стать серьезной фигурой, а я как был мальчиком на побегушках, так им и остался. Эта простая мысль заставила меня вздрогнуть: я считаю себя одним из самых сильных Офицеров Центра? Да уж...вот если кому и повезло, так это мне: получив с Вторжением небывалую силу и возможности, я старательно реализую ее в масштабах собственной песочницы.
  Встряхнув головой, я бросил последний взгляд в сторону Колизея, и развернулся на 180 градусов - следующим пунктом моего маршрута был Старый Оскол, но...если верить словам Альфы, то за всем этим паломничеством скрывается одна единственная задача - добраться до Севастополя. Он не верит, что я смогу овладеть той силой, что там хранится...кстати, а что за сила-то? Не думаю, что заклятье, даже очень мощное, смогло бы породить круги, которые бы ощущались на расстоянии в сотни километров. Может, какой-то демонический артефакт, типа моего Камня душ, но мощнее? Нужно выяснить это как можно скорее, ведь не один только Маршалл хочет его заполучить. И если он отправил меня курьером, то не факт, что другие Офицеры не поступят аналогично. Я не представлял себе масштабов силы лидера Московского Центра, и до сей поры представлял его как сильного Офицера и просто грамотного администратора. Альфа своим примером показал, что одно только наличие большого количества Миньонов делает из Офицера...не знаю, как обозвать - Высшего Офицера? Измененного, чьи возможности выходят так далеко за привычные мне рамки, что даже представить сложно. Почему я не стал таким? Не потому ли, что боюсь ответственности, которую перекладываю на других людей - смелее, решительнее, хитрее меня...
  Что ж, если для того, чтобы заполучить ту таинственную силу, нужно сделать шаг вперед, тогда я сделаю его, ведь главный вывод, который я сделал с начала Вторжения, звучит до банальности просто: выживает сильнейший. Нужны Миньоны...желательно Офицеры. Вот только где их достать?
  Я обнаружил, что уже пару минут стою у прихватизированной мною машины, размышляя о планах на ближайшее будущее. Усевшись в салон, я провернул ключ в замке зажигания, после чего откинулся на сиденье, прикрыв глаза: с этого момента я прекращаю свою работу разведчика, и начинаю новый этап - этап форсированной эволюции. Укрощенный зверь внутри меня довольно заурчал - наконец-то я буду действовать как надо, а не вопреки таинственной энергии.
  Усмехнувшись, я переключил передачу, и рванул по улице - прочь от Колизея. Прикинув маршрут, которым мне надлежало продвигаться, я кивнул сам себе:
  - Вот там и поищу себе Миньонов.
  Впереди еще несколько крупных городов, из которых парочка - миллионников: отличное, как мне кажется, место, для поиска Офицеров. Правда, просто так за мной никто не пойдет, а ломать каждого силой...все же я не такой человек, без крайней нужды ломать человека не стану. А это значит, что мне, как Высшему Офицеру, нужна идеология. Альфа себе вон - целое микрогосударство создал. Я вспомнил Прокурора: тот вел за собой апостолов при помощи религии - байка о Судном Дне прекрасно ложилась на происходящие события. Однако прошло уже много времени, чтобы давать своим гипотетическим последователям такую опору: с причинами Вторжения люди уже успели определиться, так что нужно действовать иначе. Что же станет моей идеологией? А может, стоит воспользоваться опытом Альфы? В конце-концов, почему у него все так гладко получается? Да потому, что его Колизей мало чем отличается от привычного для измененных мышления: выживает сильнейший! Может, попытаться повторить его путь, но с несколькими оговорками?
  Однако я не могу сидеть на месте, чтобы собирать вокруг себя кучу Офицеров - мне двигаться нужно! А это значит, что не видать мне тысяч подчиненных - вести за собой такую орду просто нереально по целому ряду соображений, которые даже в перечислении не нуждаются. А вести их придется, ведь измененные нужной мне силы сидеть ровно на попе не будут...разве что промыть им мозги, но этого я не хочу.
  Я притормозил перед мостом у водохранилища и вышел из машины, бросив ключи на переднее сиденье - авось кому-то еще пригодится.
  Лавируя между корпусами неподвижных автомобилей, застывших посреди моста, я неожиданно уловил легкое волнение энергетического поля впереди. Тут же скрывшись за кузовом ближайшего автомобиля, я подкрался поближе, старательно маскируя собственную Ауру, и осторожно выглянул: у моей машины стояли несколько человек и жарко о чем-то спорили. Присмотревшись, я понял, что это измененные со знакомыми мне золотистыми отметинами на коже. Теперь понятно, отчего я не заметил их ранее - этот тип людей в процессе мутации приобрел необычайно полезную способность к маскировке. Каким-то образом мое появление, точнее шум двигателя авто, на котором я подъехал к мосту, остался без внимания, и у меня появилась возможность подслушать их - а подслушать было что. Судя по всему, они заинтересовались моим джипом, или, скорее, его содержимым. Сквозь стекла вполне можно было рассмотреть набитые всяким барахлом сумки, оружие и прочие ништяки: протяни руку, и возьми! Но, как говорится, висит груша - нельзя скушать: судя по нескольким репликам, услышанным мной только что, все попытки добраться до моих вещей потерпели неудачу, и теперь на повестке дня стал вопрос: что делать дальше? Усмехнувшись: не по зубам оказалась местным мародерам шкура моего скакуна; я заинтересованно прислушался к диалогу:
  - Сам Серега сюда не пойдет - Колизей слишком близко - на инквизиторов можно напороться, а самим нам тачку не вскрыть. - тучный мужчина судорожно вытер лоб засаленным рукавом лоб, и озадаченно нахмурился:
  - У нее наверняка хозяин есть, скорее всего вояка какой-нибудь, приехал сюда по своим военным делам... Нужно тащить сюда того слесаря, что недавно к нам прибился, или завязывать с этим!- он снова промокнул влажно блестевший лоб, и настороженно оглянулся.
  - Мастер будет недоволен, если мы вернемся с пустыми руками.- щуплый парень, даже скорее подросток, сказавший это, с досадой пнул 'Рысь' по колесу:
  - Сталкер снова обойдет нас!
  Его негодование было так явно направленно на потеющего толстяка, что я ощутил его буквально кожей:
  - Сергей назначил тебя командиром только потому, что ты его старый приятель, а на самом деле толку с тебя ноль! Мне самому Сталкер не нравится, но уж лучше с ним в рейды ходить, чем с таким неудачником, как ты!
  Толстяк устало махнул рукой, не обратив на эту волну негатива особого внимания, и обратился к третьему участнику их маленькой компании:
  - Этот слесарь...он сейчас на базе? Как бы вояка не вернулся до того, как мы вскроем тачку...
  Не успел третий открыть рот для ответа, как парень вновь вспылил:
  - Что ж ты такое сыкло? Его уже наверняка прикончили, так что у нас целый вагон времени!
  Я усмехнулся, услышав его слова, и выпрямился, показавшись из-за туши танка, за которой скрывался. До этих парней было около десяти метров, однако эффект от моего появления был такой, будто я выскочил прямо из джипа, вокруг которого все собрались: спор резко прекратился, и они отскочили в разные стороны, пытаясь понять, что делать. Я не смог удержаться от улыбки, когда увидел эту сценку: посреди унылого запустения увидеть подобное - парадоксальным образом вселяло надежду.
  - Хой, мужики! О чем разговор? Кого убили?
  Судя по диалогу, конец которого я успел услышать, они не видели хозяина внедорожника, так что я для них был, скорее всего, одним из жителей Колизея. Ауру я надежно спрятал, так что ощутить во мне Офицера было невозможно.
  - Ты еще что за черт? Откуда взялся? - наглый паренек, до того наезжавший на толстого, очнулся первым и тут же пошел в атаку.
  Я заметил, что он завел правую руку за спину, причем сделал это скорее автоматически, рефлекторно - возможно, прячет там какое-то оружие? Еще в Москве мне стало понятно, что при желании добыть себе огнестрел можно довольно легко - будь то пистолет или даже автомат. Другое дело, что после продемонстрированного Демонами могущества, земное оружие потеряло львиную долю своей полезности, и на первые роли вышла боевая магия.
  Я обвел троицу медленным взглядом, задержав его на высказавшемся парне, позволив повисшей паузе немного сгустить атмосферу:
  - Давайте попробуем обойтись без оскорблений, мужики. Я - не черт, а вы, соответственно, не мудаки. А насчет того, откуда иду,- я оглянулся себе за спину,- так прямиком из Колизея. Теперь, полагаю, настала ваша очередь отвечать на мои вопросы?
  Те настороженно переглянулись, пытаясь сообразить, кто я такой. Ауру я спрятал качественно, так что ощутить Офицера они не могли, отсутствие рогов на голове говорило о том же, однако мое поведение было нетипично для простого измененного - и это противоречие мешало правильно оценить ситуацию. Да уж, сложно жить, находясь в самом низу <пищевой цепи> - приходится постоянно быть настороже. Однако это правило, видимо, не касалось недавнего возмутителя спокойствия, претендующего на роль лидера:
  - Задавать вопросы здесь буду я, а ты будешь отвечать на них, понял? Причем быстро и четко!
  Я даже малость ошалел от неожиданности - слишком резким оказался переход от испуга к такой дерзости. Парень, увидевший в этом слабость, тут же пошел в атаку: выхватив из-за пояса пистолет - знакомый мне, увы, не только по компьютерным видеоиграм Макаров, он направил его на меня:
  - И называть тебя я буду так, как захочу, усек, черт?!
  Я развел руки в стороны, пытаясь незаметно просканировать его эмоции, и, шифруясь, перевел взгляд на партнеров неадеквата - те, похоже, и сами не ожидали подобной выходки, а толстяк даже попытался высказать свое <фе>. Увы, у него ничего не вышло: один единственный злобный взгляд, брошенный из-под надвинутой на глаза кепки бунтаря, остановил сей благородный порыв. Однако я понял, откуда у паренька появилась эта уверенность: он решил, что я один из <неприкасаемых>, который по какой-то неведомой причине покинул безопасный Колизей. Что ж, вполне логичное умозаключение...
  - Усек, усек, только не делай глупостей! И опусти пушку!
  Толстяк поддержал мою инициативу:
  - Хорош выпендриваться, Шкет! Это уже слишком! Спрячь этот чертов пистолет! И где ты его взял?! Если Альфа узнает об этом,- он выразительно посмотрел на пистолет в руке подчиненного,- то нам будет плохо! И Серега тоже вряд ли будет в восторге от твоей инициативы!
  Но Шкет не растерялся - у него, очевидно, были готовы ответы на все вопросы:
  - Только Сергей может так называть меня, понял?! Он давно хотел узнать о том, что происходит в Колизее, вот и узнает. А что касается Альфы, так я не думаю, что он будет поднимать кипиш ради одного наглого черта!
  Я решил все же вмешаться в беседу - мне надоела их бестолковая болтовня с параллельным выяснением отношений, так что я ослабил контроль над своей Аурой, позволив ей просочиться сквозь искусственно созданный барьер. Я знал, что резкий перепад энергии в окружающем пространстве может негативно отразится на состоянии слабых Офицеров, и тем более простых измененный, так что не стал сразу же давить на стоящих передо мной в полную силу, постепенно увеличивая плотность своей энергетики.
  Само собой, не ощутить подобные изменения они не могли, и спор мгновенно оборвался, когда три стремительно бледнеющих лица повернулись ко мне. Акцент я делал, само собой, на вооруженном человеке, внушая ему мысли о бесперспективности сопротивления - нечего размахивать пистолетом перед моим лицом! Парень, осознавший, на кого он наезжал, судорожно сглотнул слюну и опустил руку с оружием к земле. Я одобрительно кивнул этому жесту, и обратился к застывшим соляными столпами людям:
  - А теперь, когда вы немного успокоились, поговорим конструктивно. Меня заинтересовал ваш командир - было бы интересно с ним повидаться. Вы же можете это устроить?- с каждым сказанным мной словом концентрация энергии вокруг нас увеличивалась, подавляя волю измененных. Меня не особо задело презрительное отношение к своей персоне: в измененном мире к такому быстро привыкаешь, особенно если оппонент считает себя сильнее, но миндальничать я не собирался.
  После демонстрации силы отношение ко мне резко изменилось. Теперь, когда необходимость скрывать свою Ауру пропала, я мог не маскируясь сканировать эмоции своих попутчиков, но не обнаружил ничего занятного: желание подчиниться намного более сильному, густо замешанное на страхе - что весьма ожидаемо. Хотя, будучи чужими Миньонами, они могли бы проявить большую стойкость. Это, на мой взгляд, говорило о том, что либо Хозяину плевать на них, либо он сильно проигрывает мне в качестве энергетики. Нужно прозондировать почву:
  - Мужики, а что ваш командир, очень силен?
  Те настороженно переглянулись, и слово взял вечнопотеющий толстяк:
  - Очень сильный. Один на один он сильнее любого Инквизитора. К нам пару раз совались особо любопытные, так Сергей их...- он осекся и отвел взгляд, так и не закончив предложение. А я задумался, стоит ли мне заявляться к нему вот так, с открытым забралом?
  - Выходит, силен... А сколько...ммм...заклинаний он знает?
  На этот раз от троицы ощутимо повеяло удивлением с малой толикой презрения, и мой невольный информатор пояснил:
  - Он не из тех магов, которые только элементальной магией и могут пользоваться. Наш командир - менталист, и использует высшую магию сознания, низшая магия стихий ему просто не нужна.
  Теперь уже я удивился:
  - Это что еще за...высшая магия сознания?
  Немного замявшись, собеседник ответил:
  - Я не маг, так что деталей не знаю, но Сергей делит магию на несколько уровней. Низший уровень - это магия стихий - ей инквизиторы пользуется. А высший уровень - это магия сознания. Она позволяет легко манипулировать людьми и даже Демонами.
  Я озадаченно поскреб затылок, пытаясь понять - зачем Альфа позволял находиться такому сильному Офицеру рядом со своими владениями? В его способности ликвидировать этого менталиста я не сомневался ни капли.
  - А что Сергей думает о Колизее?
  - А что о нем можно думать? Секта она и есть секта...- он осекся и с опаской посмотрел на меня. Я отмахнулся:
  - Расслабься, я тут проездом, и к Колизею никакого отношения не имею, так что можешь говорить свободно.
  Он нахмурился, задумавшись, и через секунду поднял на меня взгляд:
  - Так это мы...твою тачку...того?
  Я ухмыльнулся и кивнул в ответ:
  - Вы ее <пытались> того. Если бы вы ее <того>, тогда наша беседа проходила бы в совсем ином ключе.
  Я заметил, как идущий впереди парень вздрогнул после моих слов. Толстяк снова вытер лоб и бросил злобный взгляд на спину своего подчиненного, пробубнив себе под нос:
  - Откуда ж нам было знать...
  Я направил его мысли в нужное русло:
  - И все же, какие отношения у твоего командира и Альфы? Почему, если он такой супермаг высшего уровня, Альфа не занялся им самостоятельно, позволив своим людям погибать от его рук?
  Собеседник пожал плечами:
  - А мне откуда знать? Я не маг, и стараюсь в эти магические дела не лезть.
  Вот черт, от друга Хозяина я ожидал большей информированности:
  - А ты с ним в каких отношениях?
  - Я его даже не видел ни разу, какие там отношения...
  - Я твоего Хоз... Сергея имею ввиду. Я так понял, что вы с ним старые приятели?
  Мужчина неохотно кивнул:
  - Вроде того... Мы работали вместе - еще в мирное время. А когда все кувырком полетело, и он стал магом...то не забыл обо мне.
  Особой радости в его голосе я не услышал, так что решил уточнить этот момент:
  - Выходит, он помог тебе выжить. Но мне кажется, что ты не особо ему благодарен?
  Тот дернул щекой, и после небольшой заминки ответил:
  - Магия его сильно изменила, и дело не только во внешности - изменилась его личность. Он уже не тот человек, которого я знал.
  Я осторожно прикоснулся к ментальному слою его Ауры, пытаясь прочитать чужие эмоции, и практически сразу понял, в чем настоящая причина такого отношения: банальная зависть! Шагающий рядом с грустным видом человек просто завидовал способностям и силе своего приятеля. Полагаю, всем нам известны переживания в стиле: <Почему не я? Чем я хуже него/нее?>. Я разочарованно покачал головой: хорош друг...еще и высокопарными фразами прикрывается.
  Вот кстати еще небольшой факт в копилку знаний о новом мире: измененные того типа, которые сейчас идут рядом со мной, усвоили вирус особым образом, приобретя ряд характерных особенностей, но при этом сумев сохранить в себе больше человечности, чем, например, те же Офицеры, или измененные первой волны. Не знаю, с чем это связано, но момент любопытный: Миньон не должен завидовать своему Хозяину - это противоречит его сути.
  Не знаю, насколько сильна связь между Сергеем и его подчиненными - возможно он уже в курсе происходящего и готов ко встрече со мной, а может, до сих пор находится в блаженном неведении, и мое появление будет для него сюрпризом. Хотя, учитывая его увлечение ментальными техниками...не стоит недооценивать потенциального врага.
  Наше путешествие заняло не так много времени, как можно было ожидать - здание, где располагалась их база, находилось на самой окраине города, если не сказать за его чертой, и выглядело довольно симпатично: очевидно, а не таком далеком прошлом оно являлось гостиницей, о чем свидетельствовал ряд одинаковых миниатюрных балкончиков, опоясывающих строение вдоль второго этажа, и стилизованная под мрамор табличка на его фасаде, уведомляющая прибывших гостей о том, что они находятся <В Раю>.
  На пороге гостей встречал нынешний ее хозяин: важного вида Офицер с аномально длинными рогами, растущими вертикально вверх откуда-то из-за ушей. Сопровождающие меня измененные, завидев его, виновато опустили взгляды к земле, будто нашкодившие дети перед строгим родителем, а его завистливый приятель скомканно отчитался:
  - Это Сергей. Он...ждет...уже.
  Пробормотав эти слова, он тактично свернул в сторону, уводя за собой остальную гоп-компанию. Что ж, значит, поговорим тет-а-тет.
  Когда до Офицера осталось с десяток метров, я открыл было рот для приветствия - гость здесь именно я, как-никак, и соблюсти правила приличия было бы правильным шагом - однако ничего сказать так и не успел: стоящий напротив мужчина неожиданно просто исчез! Пропал в одно мгновение, будто его никогда в этом мире и не существовало, причем я не ощутил никаких возмущений энергетического поля. Не успел я удивиться произошедшему, как точно таким же образом исчезла гостиница - вся, целиком! Исчез забор, окружающий палисадник у самой стены дома, исчезли балконы, которыми я любовался секунду назад... Все это произошло меньше, чем за десятую долю секунды - и это было только начало! Оглянувшись, я не увидел дороги, по которой пришел сюда - вместо нее пространство заполнила какая-то хмарь, серая дымка, сквозь которую не мог пробиться взгляд: все вокруг меня превратилось в серое, безликое ничто, не имеющее плотности, цвета и энергии.
  Повернувшись обратно, я обнаружил Сергея, молчаливо взирающего на мои метания. Как ни странно, он практически ничем не отличался от окружающего пространства, разве что у него была Форма.
  - Что происходит? Я пришел только поговорить, и не хочу ссориться. - несмотря на тревогу внутри, мой голос был спокоен. Офицер задумчиво огляделся, не сразу соизволив ответить:
  - Поговорить? Я уже не раз и не два встречал таких вот <говорунов>, так что знаю, чего тебе хочется на самом деле.
  Я скорчил непонимающую гримасу, округлив глаза:
  - И чего же мне хочется на самом деле?- на самом деле мне хотелось немного потянуть время, ибо, как мне кажется, я начинал понимать, что происходит. Но человеку, столь старательно скрывающему свое присутствие, этого знать не нужно.
  - Ты, как и прочие до тебя, ищешь драки, чтобы доказать самому себе свою собственную силу. Поставить ногу на тело поверженного врага - что может быть лучше этих ощущений, верно?
  Я усмехнулся, отрицательно покачав головой - стало понятно, что передо мной стоит всего лишь...не знаю, как правильно сказать - фантом? Бестелесная оболочка, лишенная разума и воли, подчиняющаяся тому, кто ее создал, точно так же, как ему подчиняется эта невероятная реальность, что сейчас окружает меня:
  - Не стоит обобщать -я уже давно справился с этими желаниями. Мой визит обусловлен отнюдь не желанием помериться силой, а исключительно любопытством. А сейчас, когда я увидел...это,- я развел руки в стороны,- мне стало еще интереснее. Поэтому, давай лучше просто мирно поговорим, не доводя ситуацию до абсурда.- одновременно с этим я постарался как можно тщательнее представить картинку разваливающейся на части чужой иллюзии. Рассыпающейся в вихре снежинок разноцветными искрами, оставляющими за собой быстро затухающие, ярко светящиеся хвосты, словно микрометеоры... И не смог сдержать улыбки, когда вокруг моего тела замерцали мириады крохотных огоньков...значит, я был прав: он заранее накачал окружающее пространство собственной энергетикой, в которой постарался спроецировать собственные фантазии. И едва я вошел в это пространство, как тут же попал под действие его мыслей. Вот уж действительно - менталист!
  Окружающий меня туман начал истаивать, и через несколько секунд я с некоторым облегчением осознал, что стою все на том же месте, перед никуда не исчезавшим зданием гостиницы, а напротив стоит Сергей, и на сей раз его лицо выражало уже совсем не презрение. Он внимательно смотрел прямо на меня, будто пытаясь окончательно определить - можно ли мне верить?
  - Я вот только одного не понял - как вы смогли так замаскировать свою энергетику, что я ее не ощутил?- я шагнул навстречу, протянув ему руку:
  - Мир?
  После нескольких напряженных секунд, в течение которых Сергей внимательно вглядывался в мои глаза, он все же шагнул навстречу:
  - Скорее перемирие, молодой человек.
  3.
  И все же, насколько сильно изменились люди, пережившие Вторжение! Раньше я об этом особо не задумывался. Нет, появление Офицеров, боевая магия, схватки с Демонами - все это было, есть и будет еще, наверное, долго, и не обратить на это внимание просто невозможно. Я говорю о других изменениях, которые кажутся не столь очевидными, но являются при этом не менее значимыми - социальных аспектах жизни. Даже простое общение между людьми в корне изменилось: будучи, не стану скромничать, сильным Офицером, я в полной мере ощущал все прелести этих изменений, но, к своему стыду, не обращал на них особого внимания. В самом начале, когда я только начинал свои скромные эксперименты по управлению людьми, это было больше похоже на обыкновенный гипноз. Со временем ситуация менялась, но происходило это как-то плавно, без рывков...или мне так казалось из-за характерного пофигизма, который охватил все человечество? Не знаю...да и пофиг! Однако сейчас, после нескольких месяцев, прошедших с момента моей инициации как Офицера, простая беседа с человеком стала совершенно особой наукой: если мне хотелось поговорить с простым измененным, не являющимся моим Миньоном, то прежде всего я прятал Ауру. В Москве я, кстати, был единственным, кто делал это - остальные Офицеры не заморачивались подобными мелочами, общаясь свободно, без ненужной, на их взгляд, суеты. Все дело в том, что сильная Аура вполне конкретным образом влияла на более слабую энергетику, которая, в свою очередь, меняла поведение ее носителя, а при длительном воздействии и его личность - в угоду владельцу доминирующей Ауры. Причем тому совсем не нужно было делать что-то особое - процесс происходил сам собой, и по большому счету не зависел от него - наличие отношений Хозяин-Миньон так же не было обязательным. А я хотел общаться с личностью, а не со слугой, или тем более с рабом, даже если он является моим подчиненным! Так что я здорово натренировался абсорбировать собственную энергетику, не позволяя ей влиять на собеседника. Вообще-то Аура не предназначена для подобных манипуляций, так что эта процедура приносила мне некоторый дискомфорт, который, впрочем, не составляло особых проблем перенести.
  Что же касается общения с Офицерским составом, то тут ситуация менялась кардинально: вирус сделал нас всех врагами друг для друга по умолчанию, и лишь сознательные усилия предотвращали всеобщую бойню - да-да, ту самую, которой меня пытался напугать Альфа. Однако, если один Офицер значительно сильнее второго, тогда агрессии можно было не опасаться - вирус не считал более слабого достойным противником. Вернее не так - дело не в достойности: вряд ли директор крупной фирмы будет видеть в дворнике конкурента. Для нормального общения между равными опять таки нужны были сознательные усилия, но уже с обеих сторон. Но к чему я затронул эту тему? А все потому, что Сергей - местный начальник, оказался первым Офицером, чьего восприятия окружающей действительности вирус так и не смог изменить! Сразу я этого не увидел, но обменявшись несколькими фразами, я ощутил стоящего за его словами простого человека - не измененного, каким бы это невероятным не казалось, и даже не Офицера! Я считал, что не могу ощутить его энергетику из-за уровня владения им своей Аурой, ну или потому что разница в нашей силе была чересчур велика. На самом деле все оказалось гораздо проще: большую часть его Ауры, не менее двух тетей, занимала ментальная составляющая. Для сравнения - у меня этот показатель составлял не более десятой части, что говорит о его исключительном ментальном даре. Ситуация более-менее прояснилась, когда мы познакомились немного лучше.
  Мой организм уже настолько изменился, что практически не нуждался во сне и питании: я мог обходиться абсолютно без еды в течение недели - этот факт я однажды проверил еще будучи в Москве. Думаю, смог бы продержаться и дольше, но не смог удержаться от искушения вновь ощутить вкус еды. Сон же был нужен скорее как некая психологическая разрядка, чем как обязательное физиологическое требование. Тем приятнее было сидеть в удобном кресле, задрав ноги на низенький журнальный столик, и наслаждаться отличным кофе, приготовленным мне хозяином лично. Сам он стоял напротив меня, у распахнутого окна.
  Сергей оказался одним из самых адекватных Офицеров, которых я встречал в новом, измененном мире, хотя, как мне кажется, случись нам познакомиться в прошлой жизни, то впечатление о нем у меня сложилось бы спорное. Все дело в том, что он сильно интересовался различными восточными техниками для совершенствования духа. Сам я ничего не смыслил в этой кухне, никогда ей не интересовался и тем более не практиковал, но послушать человека, который большую часть жизни занимался изучением подобного, было любопытно. Особенно учитывая тот факт, что именно это увлечение, по его словам и помогло ему справиться с испытаниями. Мы с ним быстро перешли на <<ты>> - к чему лишние формальности?
  - Я сперва подумал, что ты один из этих идиотов, высокомерно называющих себя инквизицией. Узнали бы сперва значение этого слова...
  - Не стоит их строго судить, ведь они ни в чем не виноваты. Строго говоря, это целиком и полностью заслуга их лидера.
  Мужчина, отрицательно покачал головой, отставив в сторону недопитую чашку, и хмуро поглядел в окно:
  - До сих пор не могу смириться с тем, что происходит. Этот, как ты выразился, вирус...просто какое-то страшное биологическое оружие массового поражения. А действия Альфы, а котором я отчетливо вижу нового Гитлера, лишь подтверждают это. - он развернулся ко мне и легко кивнул:
  - Нет, я понимаю ту рабскую концепцию, что ты описал, и согласен со многими ее тезисами - глупо отрицать очевидное, однако...неужели мы так легко потеряли себя? Неужели достаточно одного легкого толчка, чтобы перестать быть теми, кем мы являлись?
  Я пожал плечами - мне-то откуда знать ответ на этот вопрос?
  - А может, ничего и не изменилось? Ну, я не магию имею ввиду, а...
  - Я понимаю о чем ты, - Сергей жестом остановил мою мысль:
  - В самом начале я тоже так думал, но только не сейчас. Оглянись по сторонам: неужели ты всерьез веришь в то, что тот же Альфа в своей прошлой жизни, уж не знаю, кем он был, но сумел бы сотворить подобное тому, что он творит сейчас - в моральном аспекте?
  Я снова пожал плечами, скинув ноги со столика:
  - Нет конечно, не смог бы. Однако я далек от той мысли, что где-то жили себе белые и пушистые люди, как вдруг появилась плохая энергия, и сделала из ангелов - демонов. Эта дрянь была в нас изначально. Одна моя, скажем так, знакомая, предположила, что изначально энергия не была плохой или хорошей. Таковой ее сделали люди. И знаешь - либо она слишком убедительна, потому что в эту версию я верю больше, чем в остальные слышимые мной, либо так оно и есть, - я отхлебнул остывающий кофе и испытующе взглянул на хозяина. Тот упрямо сжал губы в тонкую полоску:
  - Люди не такие. Не все так уж точно! Почему я не такой?
  - Я впервые вижу такого Офицера, как ты. Исключения лишь подтверждают... - Сергей не дал мне закончить поговорку:
  - А ты? Ты не бросаешься на окружающих с кулаками, не пытаешься подчинить себе все и вся!
  Я грустно усмехнулся:
  - Мое Офицерство началось с того, что я избил ни в чем не повинного мужика, которому не повезло лежать со мной в одной палате в больнице.
  Мужчина нахмурился, не отступая:
  - Но сейчас-то ты не такой? Ты смог не покориться этой заразе!
  Тут он был прав - эти желания меня уже не беспокоили, а если подобное и происходило, то в привычных человеку рамках. Я согласно кивнул:
  - Я смог. Сам не знаю как, но смог. Точнее будет спросить не как, а зачем? Куда проще и приятнее было бы отдаться вирусу, и почему я не сделал этого...может, мной двигало желание остаться тем, кем я являюсь? Или просто глупое упрямство?
  Сергей отвел взгляд, задумавшись.
  Не представляю, через что прошел этот человек, какие испытания ему довелось пережить - но одно я знал наверняка: его силе воле можно только позавидовать.
  Я так и не смог остаться человеком, несмотря на все усилия: убийство уже не является для меня чем-то ужасным, меня не тревожит тот факт, что одна половина человечества фактически стала рабом другой. И даже тот факт, что положение слабого пола, которого вирус отчего-то лишил возможности иметь Офицерское звание, скатилось до уровня средневековья, меня уже не задевал так сильно, как раньше. Стыдно говорить, но я начинал завидовать Сергею и сохраненной им человечной слабости. Хотя как знать, смог бы я достичь того, что имею...да что там достичь - выжить, оставаясь таким же белым и пушистым?
  Я встряхнул головой: сидеть в мягком кресле, попивая кофе, конечно, просто замечательно, но у меня на это нет времени - я здесь по делу:
  - Сергей, на самом деле я не просто проходил мимо. Вернее, сперва так и было, но сейчас я бы хотел предложить тебе кое-что. - я взглянул на собеседника, пытаясь угадать его мысли по выражению лица - пытаться прочитать эмоции менталиста его мощи по Ауре было бы наивным и даже опасным предприятием:
  - Надеюсь, ты понимаешь, что сидеть тут дальше - особенно в свете надвигающегося выступления Альфы - занятие бесполезное? С одним-двумя Офицерами ты еще справишься, а с пятью? Десятью? Поэтому я хочу предложить тебе отправиться со мной,- я решил рубить сплеча, сразу высказав свое желание.
  Мужчина прищурился:
  - А я все думал, что же у тебя за дело ко мне? Значит, тебе нужен помощник?
  Я уклончиво ответил:
  - Не совсем...как бы сказать...
  Он развернулся ко мне всем корпусом, и его глаза резко потемнели:
  - Ты хочешь меня подчинить, правильно? Сделать из меня Миньона - ты же так называешь безвольных Офицерских рабов?
  Я встал из кресла - разговор пошел совсем не так, как я ожидал, и нужно было срочно что-то предпринять:
  - Не торопись с выводами, Сергей - сперва выслушай меня!
  Собеседник медленно кивнул, играя желваками на скулах.
  - Постарайся понять: это совсем не та цель, которую я ставлю перед собой, но для удачного завершения миссии мне нужна поддержка. Вдвойне хорошо, если эта поддержка будет оказана теми людьми, которые...которых я понимаю. Послушай, я стараюсь делать все, что в моих силах, чтобы помочь людям...сохранить... - я поморщился, не сумев подобрать нужные слова. Очевидно, стоящий напротив меня это понял:
  - Погоди, не горячись. Ты, наверное, привык быстро решать все проблемы, - он рубанул ладонью воздух, - раз, и все готово. Я не тороплю, соберись с мыслями...
  Я благодарно кивнул: обычно мне действительно хватает энергетического давления, чтобы собеседник принял мою сторону. Ну а если я общаюсь с сильным Офицером, тогда все еще проще: формировать ментальные образы я научился достаточно быстро - пара секунд, и целый комплекс мыслей уже у него в голове. Причем я могу быть уверен, что они - эти мысли - будут поняты верно. Но сейчас я опасался пользоваться ментальной связью - такому мастеру, как Сергей, ничего не стоит через нее влезть в мою голову...не уверен на сто процентов, но береженого, как говорится... Не настолько я ему доверял.
  Я заметил, как Сергей едва заметно усмехнулся - сразу после того, как я подумал о недоверии. Вот черт...
  - Короче говоря, у меня есть цель: я знаю, что в Севастополе находится источник силы, достаточно ценной, чтобы за ней охотились такие Офицеры, как Альфа... Подозреваю, что это не просто мощное заклинание, а нечто особое. Моя цель - овладеть этой силой, но убедить тебя в том, что я руководствуюсь исключительно хорошими мотивами, я не могу. И для справки - быть Миньоном совсем не означает быть рабом - это я испытал на собственной шкуре, ты должен ощутить, что я не вру.
  Я говорил о том случае, из-за которого я покинул Центр, ведь по факту так оно и было - апостолы открыто пошли против меня. Хотя в последнее время меня все чаще мучали мысли о том, что все было не совсем так, как казалось. Или совсем не так.
  После нескольких секунд молчания Сергей кивнул:
  - Да, как ни странно. Однако сложно представить себе что-то подобное: даже мои подчиненные не имеют возможности ослушаться, хотя я и стараюсь выгнать из них это неуместное преклонение.
  Я тут же вспомнил его толстого коллегу:
  - А как же...
  - Это всего лишь один из примеров той извращенной логики, что несет с собой вирус. Я хочу, чтобы они не слушались меня беспрекословно - вот он и исполняет мою волю...идиотизм какой-то, честное слово.
  Я понимающе кивнул - подобное я видел неоднократно, правда не в контексте приказа о неподчинении:
  - Ну так что с моей просьбой? Что думаешь?
  Сергей окинул меня долгим, внимательным взглядом, и я ощутил его ответ, повисший в воздухе: нет. Желания покидать насиженное место, оставлять своих подчиненных, двигаться к неизвестно какой цели, подчиняясь пацану, в три раза младше его самого...не было. Вот черт. Я разочарованно выдохнул - отчего-то я верил в положительный ответ...может, менталист специально создал такую атмосферу вокруг нас, чтобы я рассказал больше, проникнувшись доверием к собеседнику? Почему нет?
  - Ну, на нет и суда нет, как говорится. Пожалуй, я тогда пойду. - желание находиться рядом с Сергеем резко пропало, ибо я понял, что последняя мысль была верной. Этот менталист использовал меня как информатора, а как я решил поменяться с ним местами, просто показал настоящее положение вещей. Человек? Все верно - человек. Он остался человеком, но я успел забыть, какими могут быть люди.
  - Не стоит злиться, Денис - каждый выживает, как может. Ну неужели ты в самом деле рассчитываешь найти искренне преданных Офицеров, опираясь только на красивые слова о <<силе во имя добра>>? Даже я понимаю, что пойти на это будет большой глупостью. Да, ты не обманываешь меня, и в Севастополе действительно находится источник таинственной силы...точнее сказать - ты искренне веришь в то, что так оно и есть. Однако так ли это на самом деле? - он отвернулся от меня, глядя в темнеющее небо:
  - С инквизицией я справлюсь, будь уверен - десять, двадцать...да хоть сто идиотов - на их количество мне наплевать. А идти за тем, не знаю за чем - туда, не знаю куда, уволь - не буду. Могу разве что предложить тебе передохнуть здесь до завтра... Не хочешь, как хочешь - тогда желаю тебе удачного пути.
  Я бессильно стиснул зубы, и вышел из комнаты, не прощаясь. Даже демон внутри меня был слишком огорошен таким окончанием беседы, и вместо привычной злобы я ощущал лишь недоумение и досаду.
  Уже на улице я вздохнул свободнее, и усмехнулся - фактически, все это время я был некоей вариацией Миньона для местного Хозяина. Что ж, он прав - каждый выживает, как может. Но осадок остался...
  И почему меня используют все, кому не лень? Сперва Прокурор пытался, потом Эланиэль, потом еще Маршалл, теперь вот Сергей... Один Альфа оказался...хотя... Может, и он имеет на меня какие-то планы? Может, он мне лапши навешал о том, куда я иду и зачем? Голова кругом...
  Взглянув напоследок на гостиницу <<В Раю>>, я направился к машине: пора двигаться дальше. Ночной сумрак уже давно не является для меня препятствием, да и в отдыхе я не нуждаюсь. Как говорится: раньше сядем - раньше выйдем! Я ощущал взгляды подчиненных Сергея на своей спине, пока не завернул за угол ближайшего здания. Там я выдохнул уже свободнее, и ускорил шаг - человек, это не только сострадание, честь, долг и много других красивых слов. Человек - это еще и подлость, изворотливость, наглость и все в таком же духе. Нет, я не обвиняю Сергея во всех грехах, я ему даже в некотором роде благодарен - умнее буду в следующий раз! Просто...обидно, честное слово! Как ребенка конфетой заманил, ей-богу!
  Шагая по улицам, я обратил внимание, что тварей в Воронеже в разы меньше, чем в той же Москве. Вернее сказать - их тут и нет! Я уже по привычке сканировал окрестности в поисках демонических созданий, и никого не находил. В чем дело? Почему в одном месте даже Офицеру опасно ходить, выражаясь игровым языком - соло, а здесь простые измененные спокойно, безо всякой опаски занимаются мародеркой? Где Демоны, черт бы их побрал? Альфа всех распугал? Хмм...а что, если так и есть? Не исключаю, что измененный его силы может провернуть нечто подобное. Однако Маршалл ничего такого не делал. Может, это индивидуальные способности? Кто знает...пока я сам не поднимусь на их уровень - не узнаю всей правды.
  Кстати насчет этого - Сергей же по большому счету прав: если и набирать себе последователей, то уж точно не с помощью басен- о цветике-семицветике. А что, если отбросить ненужную мораль, и оставить только то, что на самом деле будет привлекать людей? Жажда большей силы, вот что приведет их ко мне! Я же за этим и иду, верно? Так почему бы не использовать этот факт в свою пользу?
  Я рассудил, что это будет самый простой путь для достижения цели - увы, не такой красивый, как я хотел - но к черту красоту. Стоило мне решить для себя этот момент, как сразу стало легче дышать.
  Кстати, нужно будет попробовать провести испытания той стратегии боя, которой пользовался Сергей. Не думаю, что у меня получится так же хорошо, но оценить свои способности в этой сфере будет любопытно. Простых измененных, уверен, я смогу затащить в созданную моим разумом иллюзию, но вот что с Офицерами? Если я правильно понял, то он насыщал окружающее пространство своей энергетикой, а затем управлял им. Само собой, это работает только с ментальной сферой - лишь она находится в полном распоряжении измененного. Остальные составляющие Ауры работают лишь во время формирования и активации магии, и человек не в состоянии - по крайней мере пока - сознательно управлять ими. Понятно, отчего Сергей использовал именно эту стратегию - не думаю, что его искаженная Аура в состоянии произвести хоть одно более-менее сложное заклятье. Полагаю, даже банальный лазер у него выйдет дефектным, что уж говорить о чем-то более серьезном. Даже Прокурору требовались дополнительные условия для его активации...не удивлюсь, если менталист вообще лишен способностей к использованию боевой магии. Однако его ментальная сфера - это просто нечто.
  Пытаясь построить рабочую теорию магии, я и не заметил, как дошел до своего автомобиля. Тот стоял на прежнем месте в ожидании своего хозяина.
  - Вот я и вернулся, не прошло и пол года! - я похлопал ладонью по широкому капоту. Впереди бессонная ночь, долгая дорога и неизвестность. Осмотрев джип на предмет повреждений и убедившись, что все в порядке, я запрыгнул в салон, и завел мощный двигатель. Его низкое урчание чудесным образом вселяло уверенность - все-таки есть в военной технике нечто такое, отчего захватывает дух и хочется дышать глубже. Внушительный вид, надежность, универсальность...
  Следующим крупным городом на моем маршруте был Харьков. Попасть в него я должен был через Старый Оскол и Белгород. Эти два города не такие крупные, как Москва или Воронеж, так что наличие там единоличного Хозяина вовсе не обязательно. Хотя не буду загадывать... Любопытно - если у меня появится возможность перехватить контроль над чьими-то Офицерами, смогу ли я сделать это? Добром-то мне их никто не отдаст... Думаю, моя ошибка в том, что я продолжаю видеть в измененных людей - а это частенько, особенно если говорить об Офицерах - является ошибкой. Вирус здорово над нами поработал, так что отношение к своим <<коллегам по цеху>> нужно изменить: никакие они больше не люди, ровно как и я, хоть и выглядят похоже.
  Переключив передачу, я выжал газ, резко рванув с места. Затор на дороге придется объехать, но я уже знал как: запущенные мной во время пеших прогулок поисковые дроны успели нарисовать в моем сознании более-менее подробную карту Воронежа и прилегающих к нему территорий, так что не заблужусь.
  По бокам от дороги мелькали деревья с виднеющимися между ними домиками - я проезжал, видимо, дачный сектор: практически у каждого дома был разбит небольшой садик, засаженный разными деревьями. Сейчас как раз было время, когда спели яблоки, и можно было увидеть ветви, густо увешанные яркими плодами. Слишком густо, на мой взгляд. Вирус менял не только людей - это я знал давно, но яблоки размером с хорошую такую дыню? Любопытно было бы попробовать, каковы они на вкус.
  Объезжая редкие машины, стоящие на дороге, я наткнулся на очередной разгромленный <<блок пост>>. На этот раз всего один танк - но зато в каком состоянии! Его будто разобрали на части: на распущенных гусеницах, окруженных множеством болтов, шестерней самого разного размера и прочими деталями крепежа, стоял бронированный корпус; длинное дуло лежало чуть поодаль, причем в разобранном на сегменты виде, а навесная броня окружала этот памятник бессилию техники против магии нервной окружностью. Запустив на всякий пожарный поисковых дронов, я подъехал к броне, и вышел из джипа. Несмотря на сгущающиеся сумерки, я отчетливо видел, что на броне нет никаких следов от атакующих заклятий - танк просто был разобран на части. Внимание привлек следующий факт: разобран он был не полностью - некоторые его элементы оказались то ли прикручены лучше других - что звучит как идиотизм, то ли просто кончилось действие заклятья? Восхищенно поцокав языком, я выпрямился: а с человеком можно так же? Вопрос, пришедший а голову, заставил передернуть плечами - у меня всегда было живое воображение, и сейчас оно услужливо подкинуло красочную иллюстрацию сего процесса.
  Значит, в самом начале Вторжения - ну, или близко к началу - в Воронеже можно было наткнуться на Демонов, владеющих заклинаниями подобной сложности. Любопытно... Я сделал вывод, а Семен - который исполнял в Центре роль исследователя магии - подтвердил его состоятельность: в больших городах вероятность повстречать сильного Демона значительно возрастала. Однако я не припомню пришельцев подобной силы в Москве. Нет, сейчас там можно найти тварей и посерьезнее, я в этом уверен - но это сейчас, тут же речь идет о событиях двухмесячной давности.
  Осмотрев обломки техники и не обнаружив там останков погибших, я сделал вывод, что танкисты, скорее всего, смогли выжить. Вот бы мне выучить такое заклятье! Не знаю зачем, но хочется!
  Неожиданно в голове всплыло знание о том, что в нескольких сотнях метров от дороги находится некая невнятная аномалия. Я нахмурился и прикрыл глаза, пытаясь понять, что же там такое? К сожалению, мое владение магическим программированием - я имею ввиду программирование дронов - было на слишком низком уровне, чтобы дать им аналитические способности, так что придется выяснять лично, что же там такое. Я спрыгнул с бесславно окончившей свой путь техники, и направился к источнику возмущений. Отправив вслед за первой партией к уже известному месту еще нескольких дронов, я на всякий случай скрыл свою Ауру. Через несколько секунд я уже знал несколько фактов: во-первых, это был не Демон - слишком слабое излучение. Во-вторых, чем бы это ни было, оно было не живым. И в третьих - оно занимало довольно большую площадь. Любопытно... Я ускорил шаг, не теряя, впрочем, осторожности.
  Среди пожухлой травы, прямо на земле, оказались разбросаны обнаженные мужские тела. Навскидку их было около тридцати. А навскидку потому, что большинство из них оказались расчлененными - но как-то аккуратно, без следов особой жестокости и луж крови: тело, руки, ноги, головы... Я обратил внимание, что никаких отрицательных эмоций по этому поводу не чувствую - в первую секунду меня это здорово испугало: неужели я совсем очерствел? Однако дальнейший осмотр аномалии показал, что это не так: причиной моего равнодушия оказался тот факт, что лежащие оказались не людьми. Внешне они выглядели абсолютно одинаково, будто тридцать близнецов, или клонов. Однако это касалось лишь внешности: внутреннее строение у них разнилось довольно сильно. Кости разной структуры и формы, разная мышечная ткань, даже кровь - и та была разных оттенков; но в большинстве все же красная. Останки ощутимо фонили демонической энергией, и я позволил себе снять маскировку, чтобы лучше ощутить нюансы. Эти...не знаю, как их назвать гомункулы? - явно были результатами экспериментов, причем я склонялся к тому варианту, что неизвестным исследователем был некий Демон. Слишком многое указывало на это. Я вспомнил свою последнюю - неудачную охоту на Демона третьей волны, и кивнул сам себе: ситуация повторялась. Тварь пыталась создать себе приемлемую маскировку, и глядя на результаты его исследований, я склоняюсь к мысли, что у него удалось. Я подцепил носком сапога руку, лежащую у моих ног, и легко пнул ее. Никаких признаков трупного окоченения - суставы подвижны. На тыльной стороне ладони неожиданно обнаружился рисунок: факел и надпись полукругом ниже: ВДВ. Однако...этот демон-то, оказывается, служил в российской армии!
  Я быстро понял, в чем дело: тварь просто использовала тело какого-то военнослужащего в качестве шаблона, однако мысль о демоне-разведчике меня здорово позабавила. Я сделал несколько шагов вперед, и перекатил лежащую ближе всех голову на затылок, запоминая лицо. Вряд ли оригинал жив, так что я буду знать, кто передо мной, если встречу окончательную его версию. Да уж - Эланиэль бы все отдала, чтобы поковыряться в этой куче, но у меня нет на это времени, да и желания особого тоже нет. Через несколько минут я ехал дальше по Московскому проспекту, если верить дорожным знакам.
  Значит, демоны тут есть - просто они не появляются на глаза. Надеюсь, Альфа знает об этом - он хоть и тот еще ненормальный, однако все же свой, как ни крути. А вот в осведомленности менталиста я не был уверен - он силен на своей территории, а она составляет дай-то бог двести-триста метров вокруг него. Нет, достаточно сильный Демон и не заметит его сопротивления - даст каким-нибудь площадным заклятьем по нему - и пиши пропало. Из-за сильного дисбаланса в энергетике Ауры, физические возможности Сергея находятся на уровне простых измененных, а это на самом деле ерунда. Оторви ему руку, и он загнется от потери крови... Что-то я после увиденного вижу все в мрачных тонах...
  По пути из Москвы я старался ехать с максимальной скоростью - дабы не провоцировать никого своим присутствием - что людей, что демонов. Несколько раз за мной пытались угнаться твари-недодемоны, однако до скорости джипа им было далеко, и я легко отрывался от преследования, а настоящих Демонов, слава яйцам, я не встретил. Воронеж вообще оказался сплошной зоной безопасности - люди не в счет. Теперь, думаю, ситуация может измениться, и не в лучшую для меня сторону. Хотя...я взглянул в зеркало заднего вида: может, повезет узнать что-то новенькое?
  Дорога вернула меня в город - но ненадолго: через пол часа я уже выехал за его пределы и добавил газу: машина, на которой я ехал, не предназначалась для ралли, но сотню держала уверенно. Я взглянул на приборную панель: скоро нужно будет в очередной раз заправляться. Топливо у меня было с собой: три объемных канистры дожидались своего часа в багажном отделении, но я решил протянуть еще немного, и не стал останавливаться. Как оказалось - зря.
  Спустя пол часа, как я отъехал от города, участок дороги впереди неожиданно вздыбился горбом, и я на полном ходу въехал в него. Мне повезло дважды: в первый раз, когда препятствие на дороге оказалось не отвесной стеной, а очень крутым холмом, так что столкновения <<лоб в лоб>> не произошло. От мощного удара кенгурятником о восставший асфальт авто взбрыкнуло, но все же по инерции влетело на его вершину. И во второй раз, когда окно со стороны водителя оказалось открытым - и я успел, ускорившись, ухватиться за дверную раму, и выбросить тело из салона. Уже в полете стало понятно, что причиной странного поведения дорожного полотна был не взрыв, как я подумал вначале. Ею стал Демон необычной формы и размеров: выглядел он как длинное, широкое полотно, занимающее всю ширину дороги. Ширины создания хватало для того, чтобы заблокировать своим телом все две полосы для движения автомобилей, а вот длины твари я не смог оценить, так как края этого полотна все еще находились на земле, полностью сливаясь с ней. Но явно больше двадцати метров, потому что примерно столько занимала одна только восставшая его часть. Против Демонов у меня было безотказное заклятье, которое всегда работало - ластик! И именно его я начал заряжать сразу же, как сориентировался. Пара секунд бреющего полета на скорости сто километров в час, и в неожиданную преграду отправляется завершенная энергоформа. Отвлекаться на ее дальнейшую судьбу я не стал - мне еще приземлиться нужно, не переломав себе половину костей! Аура в беспорядке, так что магия откладывается - в моем арсенале была парочка заклятий, которые могли бы очень помочь, но увы - а мелькающая земля все ближе! Успев поблагодарить судьбу уже в третий раз - за то, что на пути моего полета нет деревьев - я сгруппировался. На такой скорости сырая земля превращается в довольно твердую субстанцию, так что первый удар выбил из меня весь воздух. В глазах на мгновение помутилось, и тут же еще последовал еще один удар - на сей раз я вспахал землю коленом, отчего меня закрутило волчком. Быстро затормозить у меня здесь вряд ли получится - почва не лучший фундамент для подобного. Уж лучше пролечу сотню метров, потихоньку останавливаясь...и уничтожая свою одежду, вашу мать! Снова! Штаны уже в клочья, куртка недалеко ушла... Удар!
  - Ммать!
  Еще удар!
  - Сука!
  Еще один! На этот раз без комментариев, ибо с землей во рту особо не поговоришь.
  Последние метры я тормозил уже на своих двоих, путаясь в разорванных штанах, и понося выскочившего в прямом смысле из-под земли Демона. Позади меня раздался скрежет металла по асфальту - надеюсь, джип справился с приземлением лучше меня.
  Бока ощутимо болели - тело с трудом, но справилось с перегрузками. Руки-ноги целы, ребра тоже на месте - а к ссадинам мне не привыкать. На автомате заглушив боль, я повернулся к машине - оценить ущерб...и едва успел увернуться от мелькнувшей сбоку тени - плечо рвануло в сторону, и я отлетел в сторону, широким веером разбрасывая капли крови из глубокой раны на предплечье. Какого хрена?!
  В очередной раз приземлившись - на этот раз сразу на ноги, я тут же бросился в сторону. Мягкая почва под ногами не позволяла двигаться с привычной мне резвостью: ноги по щиколотку увязали в земле, стоило поднажать. Я вспомнил апостола Петра, который ловко взбирался по моей воздушной стене с помощью рук и ног, и повторил его маневр, опустившись на четвереньки. Дело наладилось - до нормальной скорости все еще было далеко, однако я стал на порядок маневреннее. Однако это мало чем помогло - я никак не мог внятно увидеть своего противника - тварь была невидимой! Причем как в физическом плане, так и на энергетике!
  Резко выбросив в окружающее пространство огромный объем силы, я попытался сделать окружающее пространство максимально своим - так отследить передвижения Демона будет значительно проще. Тактика тут же дала свои плоды: тварь, каким-то образом многократно сократившая свой объем, по размерам стала напоминать обыкновенное одеяло...невидимое, смертельно опасное одеяло, с мгновенно вырастающими в необходимых местах острыми как бритва, серповидными лезвиями. Ими Демон меня и достал - рана уже не кровоточила, однако рука плохо слушалась команд - сухожилие оказалось повреждено.
  Выбрасывая из-под ног комья земли, я словно ненормальный носился по обочине - с летающим по пятам монстром. Долго наши маневры не продлились: поняв, что в скорости я как минимум не уступаю, а атаковать исподтишка больше не выйдет, тварь материализовалась, и по её шкуре поползли светящиеся символы. Одновременно с этим она ярко вспыхнула энергетикой - что ж, теперь ее можно увидеть невооруженным взглядом - хотя от этого не легче.
  - Вашу мать! Этого только не хватало! - стало понятно, что Демон имеет встроенное заклятье, которое и собирается использовать. Но почему, черт возьми, не сработал ластик?!
  Выхватив пистолет из болтающейся на бедре кобуры, я за пару секунд разрядил всю обойму во врага. Ощущения, которые я ловил благодаря щедро разлитой кругом собственной энергии, не обманули - тварь оказалась уязвима для пуль, и на её шкуре одно за другим появилось два десятка отверстий. Особого эффекта, однако, они не оказали - Демон не замедлился ни на секунду, и мне пришлось срочно разрывать дистанцию. Кто знает, что у него припасено для меня?
  Большой минус таких вот <<встроенных>> заклинаний состоит в том, что они срабатывают гораздо быстрее, чем обычные, и до момента активации невозможно понять - какого рода магию будет использовать Демон. Второй минус был вызван моей меркантильностью: изучить этот тип магии для Офицера было невозможно. Но это все лирика... Далеко отбежать я не успел: из тела твари вылетел невероятно плотный пучок энергии - уверен, окажись здесь простой человек, то и он бы смог его увидеть - настолько высока была концентрация силы. Двигался этот пучок очень быстро - и прямо ко мне! Справедливо подозревая, что контакт с ним не окончится для меня ничем хорошим, я со всех ног рванул от него! Проклятое одеяло метнулось вслед за мной, и стало понятно, что еще секунда-две, и я попадусь. Аура все еще в беспорядке, однако выбора нет - мне срочно нужно что-то предпринять! Превозмогая дурноту, вызванную перенапряжением, я насколько возможно быстро активировал радужную броню. Время будто остановилось - взбаламученная Аура сопротивлялась моей манипуляции, но дело двигалось, и буквально в последнее, самое напряженное мгновение, меня окутала защита. Есть! Успел! Однако теперь мне предстоит отступать - ластик довольно сложное заклятье, и использовать магию сразу после его активации оказалось болезненной процедурой - в Ауре царил бардак, который дай-то бог успокоится через несколько минут! Не будь у меня Камня Душ - точно бы не справился!
  Однако, как оказалось, я рано радовался своей крошечной победе... Светящийся жгут энергии абсолютно безо всяких проблем прошел сквозь непробиваемую ранее защитную пленку, и легко вошел в мою Ауру. Дыхание перехватило, когда я увидел, что он разделяется на множество тонких усиков, которые принялись тут же стремительно разрастаться. Судорожные попытки воспрепятствовать этому процессу путем уплотнения Ауры ни к чему не привели - казалось, это только ускорило распространение вражеской заразы.
  Однако, несмотря на это, я не остановился - гадкая простыня не сбавляла скорости: догонит - прикончит!
  Я слегка подправил направление своего бегства, и выскочил на дорогу - тут я смогу развить максимальную скорость, надеюсь, это поможет. Сердце панически колотилось, несмотря на все мои старания - от страха, чьего присутствия я давно не ощущал. Коснувшись подошвами твердой поверхности, я рванул вперед что есть сил: пришлось согнуться едва не до земли, чтобы сохранять равновесие. Скорость бега увеличилась раза в три - в ушах засвистел ветер, а подошвы и так немало переживших за последние минуты сапог ощутимо нагрелись.
  Энергетика преследующего меня Демона стала быстро отставать, однако энергетический жгут, тянущийся от него ко мне, и не думал пропадать. Верить в то, что действие таинственного заклинания не зависит от расстояния, я не хотел, так что выжимал из себя все возможное, пытаясь оторваться. Разрыв между нами увеличился уже более чем на сто метров, а непонятная пуповина и не думала рваться! Тем временем усилия по стабилизации Ауры принесли плоды: нет, до её привычного нормального состояния было как до луны раком, но использовать я ее уже мог... Сцепив зубы, я резко затормозил, оставив на асфальте подошву левого сапога, и дернул назад - к твари. В моей руке медленно, с трудом формировался огненный шар. Я решил поставить на него, так что если он не справится с врагом - тогда у меня кончились козыри...
  Демон будто понял мой план, и с небольшой задержкой изменил направление своего полета - правда мозгов переместиться на обочину твари, слава богу, не хватило. На пол пути я, обливаясь потом, завершил заклинание, и поднажал: мимо промелькнул беспомощно лежащий на боку джип...
  Десять метров...я занес руку над собой - бросать плазменную сферу было рискованно.
  Пять метров...летящий впереди на высоте двух метров Демон отрастил по своим краям длинные шипы - боится, сволочь?!
  Метр...
  Отчаянно оттолкнувшись от земли, я подлетел к дернувшемуся было в сторону Демону, и с яростным удовлетворением вколотил в него огненный шар, будто баскетболист - данк в корзину.
  Полыхнуло пламя, стремительно поглощая тело вмиг потерявшей всю свою прыть твари, а я по инерции пролетел сквозь это пламя и рухнул, не удержавшись на ослабевших ногах. Тем не менее связывающий нас жгут исчез.
  Я оказался совершенно вымотан этим коротким боем, который длился не более...тридцати секунд? Когда я понял этот факт, то даже ощутил гордость за себя. Три заклинания за пол минуты, и при этом не самых простых - ну, за исключением разве что последнего...для меня оно уже перешло в один разряд с лазером. Аура со временем обретала все большую стабильность, что не могло не радовать.
  Я с усилием перевел тело в положение сидя, опершись дрожащей рукой на асфальт, больно впившийся камешками в ладонь. Вот дела - ожоги от взрыва собственного заклятья, все еще не заживший порез на плече, сорванная до мяса кожа на локтях и коленях - боль от них я успешно блокировал, а тут вот...
  - Хах! - нервный смешок вырвался из груди помимо воли, вызвав приступ сухого кашля.
  Который оборвался, когда я увидел медленно летящее в мою сторону покрывало. Я сморгнул в глупой надежде, что это лишь мираж, но...вслед за первым летел второй Демон...а за ним еще один, и еще...
  - Три...четыре...шесть...семь. - попытка встать не увенчалась успехом - ноги не желали слушаться команд мозга, сколько бы энергии я в них не посылал - человеческое тело имеет предел, даже усовершенствованное, как мое.
  Зарычав от бессилия, я все же смог встать на одно колено. Никаких вариантов не было - паника вытеснила все мысли, и в голове пульсировал лишь один вопрос: <<Как же так? Как же так получилось?>>
  Попытка обратиться к Ауре благополучно провалилась - по всему телу откатом прокатилась слабость, и я бессильно упал на бок. Сил шевелиться не осталось...
  Ближайший Демон засветился полосами тусклого сияния, и в мою бушующую, будто океанский шторм Ауру, вонзился ослепительный шнур заклятья. Тело следующей твари начало наливаться светом, и я закрыл глаза. Аура ощущала вторжение вражеской магии легкой щекоткой, но кто знает, что на самом деле скрывается за ней...кто знает...кто...знает...
  4.
  В сознание я пришел резко, рывком, будто вынырнув из ночного кошмара. Легкий ветерок приятно холодил тело, прикрытое обрывками материи: правый сапог да тряпичные лохмотья на бедрах - что осталось от штанов - вот и вся моя одежда. Боясь шевельнуться, я сосредоточился на своем сверхчувственном восприятии, постаравшись ничем не выдать радости по поводу своего пробуждения: Демонов поблизости не ощущалась. Крайне осторожно насыщаемое успевшей восстановиться энергетикой пространство было свободно от присутствия Демонов - что в десяти шагах, что в нескольких сотнях. Трудно поверить, но по какой-то неизвестной причине твари не прикончили меня. Это парадоксальным образом радовало и пугало одновременно. Я жив - это несомненный плюс, однако я знаю, что какое-то время находился без сознания. А это значит, что мое тело и энергетика в этот период находились в полном распоряжении летающих тварей! Нет, я прекрасно знаю, что даже будучи в бессознательном состоянии, я обладаю некоторой степенью защиты, в том числе и ментальной, однако... Однако не время ломать голову над подобными вопросами. Не время и не место! Жив - значит пора дергать отсюда!
  Я встал на ноги - от былой слабости не осталось и следа. Значит, я валялся без чувств как минимум тридцать минут, а то и целый час - это много! Зная свой организм, я достаточно уверенно могу утверждать: чтобы прийти в сознание после хорошей трепки, мне вполне хватит получаса! Значит, мне не позволяли очнуться? Если это так - то зачем?
  Я осмотрелся: с того момента, как меня вырубило, ничего не изменилось - разве что Демоны куда-то пропали. Вот кстати еще одна загадка: никогда не было такого, чтобы демоны объединялись друг с другом. Скорее наоборот - они старательно избегали этого! А тут вдруг целых восемь...даже девять, если считать того первого, которого я-таки одолел, собрались в одном месте. Но с другой стороны - они явно относились к одному виду, если можно так вообще говорить в отношении пришельцев.
  Я подошел к своей многострадальной машине, шлепая босыми ступнями - столкновение не прошло для нее даром - глубокие вмятины на крыше, вырванное переднее левое крыло и пустое место там, где раньше находилась труба воздухозаборника - надеюсь, проблемы ограничиваются лишь внешними повреждениями. Я глубоко вздохнул и схватился за деформированную раму - проверю, на ходу ли транспорт, и поскорее уберусь отсюда.
  Левый бок медленно оторвался от земли, роняя на асфальт осколки стекла, и машина с грохотом встала на все четыре колеса, пару раз качнувшись из стороны в сторону. Попытка открыть двери ни к чему не привела - их намертво заклинило, так что пришлось вкручиваться внутрь через разбитое окно. Внутри помимо пищи, топлива и оружия, должны храниться несколько комплектов одежды - как раз для таких случаев. Выудив из того кавардака, что образовался в багажном отделении из-за недавней акробатики, пакет с вещами, я выбрался наружу. Тщательное сканирование не показало наличие живых существ вокруг, так что я позволил себе не торопиться - хотя умом понимал, что чем скорее покину это злополучное шоссе, тем будет лучше.
  В голову лезли самые разные догадки относительно произошедшего - чтобы лишить себя части из них, я занялся тщательным самоанализом. Первым делом я постарался понять - изменилось ли мое восприятие? У меня было несколько контрольных точек, эдаких эталонных значений, выдуманных специально для бэкапа мозга: мои родители...впечатления от первого контакта с представителем демонической расы...первый секс... Эмоциональные отклики не изменились: я испытывал все такую же нежность к самым родным для меня людям, животный страх все так же сковывал все тело при воспоминании о существе, притащившем с собой частичку своего, совершенно иного мира. О последнем маркере я стыдливо умолчу, но удовлетворенно кивну: все в допустимых рамках, мои эмоции все еще принадлежат мне.
  Ментальное сканирование заняло несколько больше времени: это вам не воспоминания воскрешать. Однако после пятнадцати минут я вынужден был признать - или никаких новых <<закладок>> в голове не появилось, или моего опыта просто недостаточно для их обнаружения. Но зачем же тогда...? Вопрос повис а воздухе.
  Утро вечера мудренее - я постарался выбросить нерешаемые проблемы из головы, и сосредоточиться на дороге. Нужно больше осторожности, а то что-то после того, как выехал из Москвы, я совсем расслабился: влетаю в такие проблемы, которые раньше обнаружил бы за километр! Я достаточно силен, чтобы противостоять большинству опасностей, так что хватит сторожко ползти вдоль стеночки - особенно когда этого не требуется. Активировав Ауру на полную - чего я обычно не делаю, кроме случаев боя - я запустил сразу несколько типов поисковых дронов: одни займутся поиском Демонов, вторые будут искать живых измененных, а задачей третьих будет сбор информации об окружающей местности. Нужно учиться управляться с этими роботами, а то я создаю их по шаблону, не особо развиваясь в этом направлении - а зря! Уверен, их можно научить многому, не только банальному поиску.
  Интересно, а может ли менталист их создавать? Думаю, чисто теоретически такая возможность есть, но вряд ли он способен научиться этому. Все же, как ни крути, но для того, чтобы освоить многие демонические трюки, нужно хоть в малой степени научиться менять свой разум, а с этим у него проблемы. Плюс ментальная сфера используется лишь для создания и программирования, а материалом является Аура в целом. Проще говоря, у него вместо набора инструментов есть лишь набор отверток, а расходных материалов и вовсе нет.
  Количество дронов ограничивалось исключительно объемом доступной энергетики, что в моем случае было совершенно несущественно: Камень Душ генерировал ее в таких объемах, что об этом можно было не волноваться. Однако был другой фактор: ограниченные возможности моего мозга по усвоению новой информации. Если так случится, что сотня дронов одновременно пришлют данные - пускай и совершенно одинаковые, то я на несколько секунд <<зависну>>, а это не есть хорошо. Что уж говорить о тысяче... Так что приходилось сознательно ограничивать себя, и создавать не более пары-тройки сотен помощников за раз - чисто на всякий пожарный. Был бы рядом со мной надежный человек, которому я доверил бы прикрытие своей тушки...
  Но, кто не рискует, как говорится, тот не пьет шампанского - так что на этот раз я решил не мелочиться, и наштамповал около шестисот дронов - по двести на каждую задачу. Да, двигаться я буду медленнее, зато безопасность этого движения заметно возрастет. Возможно, это позволит мне сделать шаг вперед в открытии новых способностей у своих ментальных посланников.
  Грустно об этом говорить, но страна - по крайней мере та ее часть, где я перемещался - опустела. Лишь в городах сохранялись очаги жизни, которые напоминали скорее лагеря анархистов, чем безопасные убежища. За два с лишним месяца люди привыкли к новым условиям жизни - уж не знаю, так ли это было в других странах, но текущее положение вещей ни у кого не вызывало вопросов. Вопросы возникали при решении конкретных задач: где достать еще еды? Что делать, если Демон в следующий раз пойдет убивать не соседей, а нас? И кто, кстати, у нас сегодня за главного?
  Грустно осознавать, насколько низко пало человечество. Вспоминая фильмы о войне, во многих из которых были сцены, демонстрирующие, что даже в самой глубокой заднице можно оставаться человеком, я грустно качал головой. Вот взять хотя бы Сергея - он остался человеком? Остался...но не потому, что смог, а потому что так сложилось. Да и не о том человеке я говорю - не о снедаемом мелочными на фоне окружающих событий заботами, боящегося всего, что непонятно, дрожащего над своей жизнью... Я о том человеке, который шагает вперед, несмотря ни на что! Который хранит себя, не ломается под ударами судьбы...
  Неожиданно меня захлестнула волна стыда - я понял, что пытаюсь подобрать те слова, которые описали бы вполне конкретного человека - самого себя! Вот же... Было бы славно, будь я на самом деле человеком с большой буквы, но на деле...такой же серый, как и все, озабоченный теми же проблемами и желаниями. Я смог обуздать демона внутри себя - вот и все мое отличие. Нужно завязывать с этими рассуждениями.
  В паре километров впереди один из разведчиков обнаружил живое существо - не Демона, и тут же сообщил об этом, самоуничтожившись. Вот, кстати, еще один их минус - одноразовость: выполнил задачу - исчез. Обнаруженным был скорее всего измененный, ибо животные редко переживают вирус, не мутировав в какую-нибудь злобную кусачую тварь, которую мои дроны определили бы как Демона. Я притормозил, прикрыв глаза: перед внутренним взором всплыла виртуальная карта местности: судя по всему, впереди было какое-то поселение. Я постарался вспомнить дорожные знаки, которые недавно мелькали на периферии моего внимания - возможно, они подскажут...ага, вспомнил - впереди Старый Оскол. Все, что я знал об этом городе, это что боец ММА Федор Емельяненко родом отсюда. Может там мне повезет найти кого-нибудь себе в Миньоны?
  Вот кстати еще одна мысль, которая частенько маячила где-то рядом: а что произошло с сильными мира сего? Если большая часть людей, обладающих даже небольшой властью, смогла переродиться в могущественных Офицеров, тогда что уж говорить о депутатах, директорах крупных компаний и прочих? Где они все? По идее сейчас именно они должны править балом... А как же президент, в конце концов? Один из самых могущественных людей на планете, как-никак!
  Передернув плечами, я поежился - еще до самого Вторжения сеть наводнили снимки, на которых были запечатлены люди с явными признаками мутации: <<плавающими>> зрачками, костяными наростами, странным цветом и фактурой кожи. Где-то они старательно скрывались - например в России, а где-то наоборот - с удовольствием демонстрировали изменения, происходящие с их телами - так было в Индии, правда недолго. Человечество не успело толком переварить случившееся, когда появились Демоны, и все полетело в тартарары. Мда...
  Сейчас я нисколько не скрывал свою Ауру, так что зона моего восприятия выросла значительно - я четко ощутил присутствие живой энергетики, о которой докладывал дрон, на ее границе. Первая догадка оказалась верной - живым существом был измененный - причем с довольно плотной Аурой, что было достаточно необычным явлением. Стоило звуку двигателя моего автомобиля достичь его ушей, как он рванул прочь с дороги.
  Теряя скорость, я подъехал к месту, где он скрывался, и свернул к обочине, остановившись. Неторопливо вышел из машины, разминая плечи. Неизвестный партизан уже давно должен был понять, что рядом находится Офицер, а так как моей целью не стояло напугать его - я старательно очистил Ауру от примесей негатива и агрессии:
  - Хватит прятаться, давай поговорим! Я не сделаю тебе ничего плохого, не бойся!
  Я оперся на капот джипа спиной, демонстративно подняв руки над головой. Применить свою силу это ни в коей мере не помешает, однако подобный жест должен показать мирные намерения.
  После непродолжительных колебаний, явно ощущаемых моей Аурой, партизан появился, с обреченным видом выбравшись на дорогу в десятке метров от меня, и я с удивлением понял, что это вовсе не партизан, а партизанка - причем весьма миловидная, даже несмотря на перепачканное лицо и плачевное состояние одежды...гм... Мини юбка, едва прикрывающая пятую точку, оказалась разрезана вдоль бедер до самой талии, полностью оголяя стройные ноги, а сквозь прозрачную блузку откровенно просвечивалась пышная грудь. Видимо, мой взгляд слишком долго задержался на этих волнительных формах, ибо легкий страх - ожидаемая, по большому счету, эмоция - вдруг пропал из Ауры девушки, сменившись зияющей, обжигающей холодом пустотой. Это оказалось настолько неожиданным, что я помимо воли отступил назад, уткнувшись в металл да спиной.
  Это точно не было осознанным действием с ее стороны: простые измененные, в отличие от Офицеров, не способны так тонко манипулировать собственной энергетикой - по крайней мере до сего момента я был в этом уверен. Живое существо исчезло в одно мгновение, оставив на своем месте пустую оболочку.
  Я медленно опустил руки, пытаясь понять причины столь разительных изменений. Физически девушка была в полном порядке - никаких повреждений, как внешних, так и внутренних я не ощущал. Значит, дело не в этом... Черт возьми - да я даже мыслей ее прочитать не мог - их просто не было! Звенящая тишина вместо перманентного ментального шума, который присутствует у любого разумного существа - даже у Демонов он есть, пускай и несколько иной, чем у людей!
  - Ты в порядке? - я на всякий случай спрятал свою Ауру, уменьшив ее концентрацию до минимума - кто знает, может, это реакция на энергетическое давление - и осторожно протянул к ней руку. В ответ, к моему удивлению и легкой панике, девушка, не меняя выражения лица, расстегнула пуговицы на блузке, позволив ей соскользнуть вниз и упасть на землю. Когда она потянулась к юбке с очевидным намерением избавиться и от этого предмета одежды, я поспешил прекратить этот стриптиз, от которого по коже поползли отнюдь не приятные мурашки. Слова вряд ли смогли бы помочь, так что я атаковал ее одним из своих не смертельных заклятий - <<ластиком>>.
  Легкий взмах кисти - и магический конструкт перегружает Ауру девушки, а вместе с ней и ее сознание. Метнувшись вперед, я прервал начавшееся было падение, и мягко опустил бесчувственное тело на землю. Несколько часов она будет находиться в состоянии, близком к коме, еще несколько часов после ей придется приходить в себя, воскрешая собственную личность...надеюсь, за это время удастся разобраться, что с ней происходит - оставлять без внимание такое странное поведение я не хочу.
  Так, теперь нужно решить вопрос с тем, где эту процедуру можно провести? И как? Я перевел взгляд на разбитое окно - туда она совершенно точно не пролезет. Я и сам с трудом в него протискивался, а обладательница третьего размера вполне может там и застрять. Дверь в грузовой отсек не открывалась, а затаскивать безвольное тело через узкие окна я не хотел. Ну не кантовать же девушку на крышу, в самом деле?
  Вновь передо мной встала проблема путешественника-одиночки: некому прикрыть тыл. Напарник сейчас был бы как нельзя кстати - я бы влез в голову к несчастной, минут за пятнадцать нашел там причину полной изоляции ментального и эмоционального слоев Ауры от общей энергетики, и закрыл бы дело! Слишком опасно заниматься подобными экспериментами посреди дороги, одному. Я задумался - а где вообще можно найти такое место, которое будет соответствовать удовлетворяющему меня уровню безопасности? Ближайшее относительно безопасное место, известное мне - это Воронеж, где Альфа распугал всех демонов, и то, даже там возможны эксцессы.
  Тяжко вздохнув, я обеими руками схватился за дверь со стороны водителя, и несколько раз сильно дернул ее на себя. Внедорожник качнулся из стороны в сторону, сопротивляясь насилию - ничего кроме этого я не добился. Матюкнувшись сквозь зубы, я забрался внутрь через узкий проем, и через несколько секунд металл прорезал яркий луч лазера. Регулировать его мощность я так и не научился, так что вслед за броней он вгрызался в дорожное покрытие, оставляя в нем глубокие дымящиеся борозды. Удар ноги - и дверь вылетает со своего места, уже в полете развалившись на несколько частей. Чертов Демон, раздолбал мне машину - еду, будто бы с фронта. Хотя, по факту, так оно и есть...
  Спустя несколько минут девушка, одетая в один из моих сменных комплектов одежды, была крепко пристегнута к пассажирскому сиденью, а я готовился к продолжению своего путешествия, запуская очередную партию дронов, озадаченных на сей раз уже новыми приказами. Пока я занимался модернизацией автомобиля и благоустройством неожиданной попутчицы, в голове начали всплывать знания, свидетельствующие о наличии многочисленных источников энергии в городе. Сигналов о том, что это демоны не поступало, так что я резонно предположил, что обнаруженные являются выжившими людьми. А там где измененные - там и Офицеры! А где Офицеры, там может быть опасно. Нужно выяснить точное количество Офицеров, а так же приблизительный уровень их сил; к сожалению, на большее возможностей моих конструктов пока не хватает.
  Джип тронулся с места, и я неторопливо покатился вслед за армией своих невидимых помощников - в ожидании оперативной информации. В голову пришла мысль о создании дрона, исполняющего функции защитника, который бы занимался прикрытием...прописать ему несколько простейших алгоритмов поведения, научить парочке полезных заклинаний... Эх, мечты, мечты...
  Однако, как же много значит правильно заданный вопрос: не прошло и минуты, как я <<вспомнил>> о неизвестном мне ранее Офицере. Сильный, как и все представители нашего сословия, даже слишком, на мой взгляд, сильный. Аура однозначно плотнее моей, да и развита достаточно гармонично - без очевидных перекосов, как у Менталиста, однако ничего более... Просто очень сильный Офицер. Помимо простых людей, о которых мне ранее сообщили дроны, под его началом находилось несколько десятков Офицеров, чьи способности я определил как средние. Само собой, делать подобные выводы, основываясь исключительно на параметрах Ауры, было большой глупостью, но в качестве инструмента первичного анализа - сойдет; а там на месте разберусь подробнее. Пока что дроны доложили мне о двадцати семи Офицерах, но я не исключал, что их может быть намного больше. Альфа, например, вон какую армию собрал - несколько сотен!
  Я повернул голову, глядя на умиротворенное лицо девушки - ее энергетика более-менее пришла в порядок после моего вмешательства, и теперь я ощущал ее как обыкновенного измененного - ничего общего с той пустотой, которая меня напугала. Любопытно, где ее Хозяин? Скорее всего, погиб совсем недавно, и девушка старалась выжить в одиночку, разумно не доверяя окружающим. Однако к чему был этот странный стриптиз? И где остальные Миньоны? Чтобы Офицер имел только одного подчиненного? После трех месяцев со дня Вторжения? Не верю! Ну, или тут имела место чистая и светлая любовь! Я усмехнулся про себя - такое и в мирное-то время было редкостью, что уж говорить о теперешних реалиях?
  Вспомнив недавнюю встречу с покрывалообразным асфальтным Демоном, я передернул плечами - из головы никак не удавалось выбросить свое фееричное поражение. Безопасных мест в этом мире больше не осталось - всегда нужно быть начеку! Может, вместо того, чтобы метаться из стороны в сторону, стоит познакомиться с местным Хозяином? А там, глядишь - и возможность заняться девушкой появится...
  Распустив за ненадобностью оставшихся в рабочем состоянии дронов, я позволил энергетике вновь заполнить пространство вокруг себя - хватит с меня неожиданностей, поеду знакомиться!
  Джип неторопливо покатил по пригороду Старого Оскола, шурша широкими протекторами по разбитой дороге. Подвеска жалобно поскрипывала, пытаясь скрыть от меня неровности рельефа. Приглядевшись внимательнее, можно было понять, что ямы на дорогах чересчур правильной формы для того, чтобы быть естественного происхождения - снова магия виновата?
  Я нарочно не прятал свою Ауру - выскочить из импровизированного стелса под носом у сильного Офицера - опасная затея. Он может не оценить сюрприза и шарахнуть по невидимке чем-нибудь опасным - просто на всякий пожарный. Я был уверен, что меня засекли еще на подходе к городу, так что ожидал реакции местной администрации: ведь никто не позволит разгуливать сильному Офицеру по своей территории за здорово живешь - инстинкты, пускай даже частично приглушенные человеческим сознанием, не позволят игнорировать подобное поведение. Хорошо бы оно было расценено в правильном ключе, а не как проявление агрессии.
  Через десяток минут неспешного передвижения по широким улицам, окруженным по большей части какими-то складами, я ощутил приближение людей. Семеро измененных, один из которых являлся представителем благородной Офицерской братии, довольно быстро приближались ко мне со стороны города - а вот и встречающая делегация!
  Когда расстояние между нами сократилось до полукилометра, я остановил машину, заглушил двигатель и выбрался размять ноги. Диспозиция была выбрана таким образом, чтобы иметь побольше места для возможного маневра, будь то отступление или нападение - кто знает, какие у них инструкции, и вообще - являются ли они подчиненными местного <<Альфы>>? С сомнением поглядев на пасмурное небо, я вздохнул и облокотился спиной на кенгурятник, ожидая встречающих.
  Наконец, на горизонте показалась потрепанная маршрутка. Я скрестил руки на груди и прищурился: на лобовом стекле красовалась табличка с указанием маршрута - <<12>>. Надеюсь, именно он мне и нужен.
  Оставляя за собой две полосы на асфальте, машина резко затормозила, пройдя несколько метров юзом, и остановилась в десятке метров от меня. Пассажирская дверь отъехала в сторону, и на мостовую посыпались бойцы в полном комплекте защиты: бронежилеты, щитки на руках и ногах, каски, плюс автомат у каждого - знакомые уже мне АКСУ. Впечатляет. Да и действуют эдак...красиво, профессионально: разбежались по сторонам, взяв меня в полукольцо, автоматы навели... Никакой лишней суеты, агрессии не ощущалось - и это настраивало на позитив. Но ровно так же не удавалось ощутить иных эмоций: ни гнева, ни напряжения, ни простой рабочей злобы - а это уже напрягало. Бойцы были будто киборгами. Выделив среди них обладателя сильнейшей энергетики, я вскинул руку навстречу в приветствии:
  - Здорово, мужики. Как поживаете, Демоны не тревожат?
  Мужик стрельнул глазами по сторонам, параллельно пытаясь ненавязчиво прожать мою Ауру своей:
  - И тебе не хворать. Кто таков? Откуда путь держишь?
  Окинув красноречивым взглядом автоматчиков, я выразительно поглядел на вышедшего вперед немногословного Офицера - мол, давай поговорим без этих спецэффектов! Тот, на мгновение задумавшись, кивнул, и бойцы опустили оружие. Само собой, этот жест имел больше дипломатический характер, чем практический: что с автоматами, что с голыми руками - они мне не противники. А вот с Офицером, хоть он и не мог похвастаться плотностью и качеством Ауры, все было не так просто. Кто знает, какие заклятья он знает, простите за тавтологию.
  - Ну?
  Ага, он все же хочет получить ответы...что ж, не буду тянуть - ничего секретного я не выдам:
  - Зовут меня Денис, еду я из...Воронежа в Крым - там, говорят, природа хорошая...
  Собеседник мне не поверил, скептически качнув головой, но при этом не стал высказывать претензий:
  - Крым, говоришь...ну ладно. А в наших краях, выходит, проездом?
  - Именно. Я бы хотел, если возможно, ненадолго остановиться в безопасном месте - передохнуть, заправиться...- я хлопнул по капоту стоящей сзади техники, по размерам мало уступающей стоящему рядом Мерседесу. Взгляд Офицера скользнул по джипу, на короткое мгновение остановившись на мирно сопящей попутчице:
  - Думаю, это можно без проблем организовать. Мы проведем тебя - а то мутанты могут напасть. В последнее время их не так много, но все же... И помни о том, что ты в гостях.
  Я согласно кивнул - понял, не дурак - отметив резкое потепление интонаций командира отряда:
  - Большое спасибо! Я сразу за вами!
  Спецназ все так же молча забрался в машину, и колонна из двух автомобилей тронулась с места: они - на своем мерсе, а я на своей <<Рыси>>. Наш непродолжительный заезд окончился у здания музея, окруженного внушительной баррикадой из здоровенных обломков железобетона с торчащей из него в разные стороны арматурой. Высотой препятствие было не меньше двух метров - это как же нужно было постараться, чтобы соорудить эдакую стену? Через нее не всякий Демон сможет запросто пройти.
  Единственный проход, защищенный воротами, открывающимися на полозьях, охранялся целым отрядом из десяти Офицеров. Я поежился - уж не сглупил ли я, сунувшись в воду, не зная броду? Офицер из ведущей машины перекинулся парой слов с охраной, и ворота медленно поехали в сторону. Я с удивлением увидел, что приведением их движение занимаются двое измененных. Провинившиеся?
  Вообще то, что я наблюдал, больше всего напоминало кадры из фильмов наподобие <<Безумного Макса>>. Ладно, не мое это дело...
  Оставив машину в указанном месте, я последовал за провожатым в здание музея. Никаких экспонатов в просторных помещениях не оказалось - ожидаемо, в принципе. Вместо них все свободное место занимали ящики с продовольствием, амуницией и прочими необходимыми вещами, стоящие в несколько этажей. Бардака, на удивление, не было - все очень аккуратно; не удивлюсь, если каждый предмет окажется описан и промаркирован. Экскурсия длилась недолго, и спустя три просторных зала я очутился у тяжелых дверей из дубового массива. На мгновение прислушавшись, гид шагнул внутрь, пригласив меня преследовать за ним. В кабинете находился старший Офицер - его точное местоположение было сложно вычислить на расстоянии дальше пятидесяти метров - уж очень плотная и...широкая, что-ли Аура у него была. Поглядим, кем он окажется...
  Хозяином Старого Оскола оказался здоровый мужчина - под два метра ростом, с широченными плечами и шикарными рогами, сплетающимися на его голове наподобие лаврового венка. Образ могучего властителя дополняла белозубая улыбка, ослепляющая не хуже солнца. Неплохо он над собой поработал, неплохо...хотя мышечной массы все-же многовато, на мой взгляд. Я мысленно щелкнул пальцами, сообразив, кого же он напоминает - Конана варвара в исполнении стального Арни! Этот, правда, не красовался в одной набедренной повязке, но бочкообразная грудь и непомерно раздутые бицепсы были заметны даже через клечатую рубаху-канадку.
  Ауру местный начальник совершенно не скрывал, однако и не давил ею специально - тем не менее приходилось прикладывать заметные усилия для того, чтобы держать под контролем инстинкты, навязанные вирусом, и выглядеть дружелюбно.
  Провожатые с почтением поклонились своему Хозяину, и удалились, оставив нас наедине. Все это время великан добродушно улыбался, развалившись на шикарном кресле с львиными ножками, не отрывая от меня заинтересованного взгляда. Как только Миньоны покинули комнату, он протянул мне через не менее помпезный стол лопатообразную ладонь, и помещение заполнил мощный, гулкий бас:
  - ВиктОр, будем знакомы.
  Я с готовностью пожал руку, обратив внимание на аристократичное ударение в его имени:
  - Денис. Спасибо за гостеприимство - я тут проездом, и хотел бы...- закончить я не успел: хозяин перебил меня:
  - Прежде чем продолжить знакомство, я хотел бы поблагодарить тебя...- не обнаружив понимания в моих глазах, он продолжил:
  - Баба, которую ты привел - она вчера сбежала от меня. Попыталась, точнее, - он хохотнул, покачав головой из стороны в сторону,- глупая девка, что сказать? Спасибо, что лишил меня сомнительного удовольствия ловить ее по окрестностям,- верзила снова продемонстрировал белоснежную улыбку. Я вспомнил реакцию девушки на Офицерскую Ауру, и в моей голове тут же вспыхнула догадка: она не теряла Хозяина - она хотела сбежать от него! Вот только...сбежать от Хозяина?
  Секундная заминка не осталась без внимания Виктора - тот прищурился, и уточнил:
  - Надеюсь, с этим никаких проблем не возникнет?
  Я отрицательно качнул головой - какое мне дело до того, что творит местный царь?
  - Никаких проблем. Я ее, собственно, не специально назад привез - просто так сложилось...
  Местные дела меня не касаются - свои бы проблемы решить. Влезать в очередные разборки охоты не было.
  Здоровяк удовлетворенно кивнул и заметно расслабился, окинув меня высокомерным взглядом:
  - Рад, что мы поняли друг друга...а то мне на секунду показалось, что ты хочешь возразить. Такая глупая мысль, не находишь?- он снова улыбнулся, и на этот раз в его усмешке я увидел превосходство. Он меня провоцирует на агрессию? Или просто указывает, кто тут главный? Ну что ж, если проблемы девушки по факту меня не должны касаться, то пренебрежение к себе я терпеть не собираюсь. Неделей раньше я, может, и проигнорировал бы подобное отношение, но не сейчас:
  - Почему же - совершенно не нахожу. Мысль здравая - главное, чтобы повод был достойным. - я скупо улыбнулся в ответ. Плавающие зрачки Офицера передо мной потемнели, а атмосфера резко потяжелела - ох как не понравился ему мой ответ!
  - Как интересно... И какой же повод тебе нужен?
  Я безразлично пожал плечами:
  - У меня нет готового списка - я действую по обстоятельствам.
  Постороннему человеку наш диалог мог показаться как минимум странным, однако общаясь между собой, Офицеры ориентируются не только и не столько на слова, сколько на шестое чувство - в большей или меньшей степени: насыщенность Ауры эмоциями, плотность генерируемой ею энергии, встречное давление и множество других мелких нюансов, которые не описать простыми словами. Сейчас Виктор, посчитав, что моя покладистость обусловлена слабостью, попытался указать на то, что из нас двоих именно он - главный, а я не согласился с этим мнением. Пускай он командует своими Миньонами - я не вхожу в их ряды.
  Пауза затянулась. Я не сдавал позиций, потому что понимал - стоит мне проявить слабость на деле, а не только на словах - как этот Шварценеггер чисто рефлекторно атакует. Не победа над вирусом, как я сперва подумал, была основой его благодушия - ею была власть, ничем и никем не ограниченная, обеспеченная его личной силой. И силой немалой, если судить по количеству Офицеров, находящихся в его подчинении.
  Неожиданно давление чужой Ауры резко пошло на убыль, и здоровяк передо мной громогласно расхохотался, запрокинув голову назад. Я, признаюсь, поначалу немного опешил, ибо не ожидал ничего подобного, поэтому молча следил за развитием событий. Отсмеявшись, Виктор хлопнул ладонью по столу, отчего тот жалобно скрипнул, и ткнул в меня пальцем:
  - А ты молодец - не прогнулся! Держишь удар! Уважаю!
  Я нейтрально пожал плечами - секунду назад он совершенно искренне желал подчинить меня своей воле, а сейчас не менее искренно хочет подружиться.
  - Рад, что мы поняли друг друга.- я поднялся со стула, кивнув Виктору:
  Здоровяк встал вслед за мной, едва не уперевшись головой в потолок, и я понял, что ошибся в первоначальной оценке его роста - два с половиной метра в этом звере точно будет!
  - Не так часто ко мне наведываются гости, поэтому не торопись. Отдохни с дороги, перекуси - заодно расскажешь откуда и куда путь держишь.
  Расслабиться было бы, конечно, здорово... И хотя принимать предложение Виктора, учитывая, как идет наша беседа, я не очень хотел - перемены в его настроении меня немного напрягали - но кое-что за время своего короткого путешествия я усвоил: у каждого Офицера в конечном итоге можно поучиться чему-то полезному, так что...
  - Почему бы и нет? Благодарю за гостеприимство.
  Хозяин хлопнул в ладоши и потер их, будто в предвкушении:
  - Отлично, отлично! А то я тут совсем заскучал - поговорить не с кем! Одни...- он бросил на меня взгляд,- рабы кругом.
  Я понимающе кивнул - в Миньоне несложно увидеть покорного раба, ведь, по факту он таковым и является. Чем-то большим его делает лишь человеческое сознание. Но я склонялся к версии, что Виктор просто не дает своим подчиненным альтернативу - чересчур мощная у него Аура.
  Жест собеседнику понравился, и он приглашающе взмахнул рукой в сторону двери, сверкнув улыбкой:
  - Прошу к столу!
  Благодарно кивнув, я подумал: а не совершаю ли я ошибку, соглашаясь на приглашение? Время покажет...
  5.
  - Инопланетяне? Вздор! Убежден - эти зеленомордые тут совершенно не при чем! - Виктор, сидящий напротив меня за уставленным самой разнообразной снедью массивным столом, категорически выставил перед собой руку, и помахал ей для достижения пущего эффекта:
  - Я считаю, что это испытание! Ты наверное хочешь спросить - а кто же тогда испытывает нас? Так вот что я тебе на это отвечу: не бог и даже не дьявол! Вовсе нет! Экзаменатор - высшее сознание, о существовании которого человечество даже не подозревало! Именно оно наделило меня Знанием!- он поднял брови, подчеркивая важность сказанного:
  - Как думаешь, откуда мне известно все это?
  Я нейтрально пожал плечами, не желая прерывать словесный поток, который вот уже с десяток минут на меня обрушивал словоохотливый хозяин.
  - Потому что у меня есть к нему доступ!
  Тут я не смог удержаться от уточняющего вопроса:
  - К знанию?
  - Именно!- здоровяк хлопнул в ладоши,- Именно знание и позволяет мне делать такие серьезные выводы. Мне, право, порой становится даже скучно, поверишь? Кругом мутанты бегают, страна катится в тартарары, черт знает что творится - а мне скучно! Потому что - знаю!
  Я понимающе кивнул, хотя мало что понял из этого монолога:
  - И какое же знание доставляет самую большую скуку?
  Собеседник непонимающе нахмурился, и я понял, что вопрос задан неверно.
  - Что значит <<какое знание>>? Оно или есть, или его нет. - тут он оживился:
  - О тебе у меня информации нет - но именно по этому с тобой интересно разговаривать, ведь кто знает, куда может завернуть разговор? А рабы...с ними не пообщаешься - порой даже думать приходится за них! Встанут на задние лапки, и смотрят влажными глазами - тьфу!- Виктор расстроено покачал головой.
  Я усмехнулся про себя: как же, как же - не нравилось бы тебе подобное, давно бы позволил Миньонам глотнуть свежего воздуха. А раз они до сих пор на полусогнутых бегают - значит все тебе нравится!
  За то время, что мы беседовали, я смог составить для себя примерный образ лидера Старого Оскола: мнительный, жаждущий контролировать все и вся вокруг себя самовлюбленный Нарцисс, голодный до власти...последнее, пожалуй, было его доминирующей чертой: я обратил внимание на то, что моя ошибка состояла не только в первоначальной оценке его размеров, но и в оценке его Ауры. Ее объем и прежде всего высокая плотность достигалась нехитрым способом, который, однако, мне в голову раньше отчего-то не приходил: он просто накачивал энергией все окружение. Дома, мостовая, автомобили, воздух...даже Миньоны были забиты ей под завязку! При взгляде издалека появлялась видимость мощной, концентрированной до предела Ауры, а по факту дела обстояли совсем иначе. Хотя не стану лукавить - сам по себе Виктор был сильнее большинства знакомых мне Офицеров. Тем временем хозяин продолжал потчевать меня информацией:
  - Я знаю все про всех! И дело не в том, что я просто знаю... Мне ни к чему забивать свою голову ненужной информацией - я просто пользуюсь тем самым Знанием!
  Мне показалось, что я начал понимать, что он имеет ввиду:
  - А что творится сейчас в Москве, можешь рассказать?
  - Нет, Москва слишком далеко. Да мне и неинтересно что там за бардак творится...
  Выходит, моя догадка может оказаться верной. Виктор каким-то образом насыщает предмет Аурой, с помощью которой считывает информацию о нем - нечто вроде моих дронов, но без конкретной программы...любопытно. И как такая очевидная мысль мне самому не пришла в голову? Так, значит теорию о <<неизвестном человечеству Экзаменаторе>> можно забыть - это всего лишь странная интерпретация способностей, даруемых вирусом.
  Я обвел взглядом пышный даже по мирным временам стол, который по приказу Виктора накрыли Миньоны, и грустно вздохнул: я уже и забыл, какой вкусной может быть еда - когда еще доведется так поесть? Но зато теперь меня не мучил вопрос - откуда такое богатство - Аура при грамотном использовании будет хранить продукты лучше любого холодильника.
  Что ж, пора, как говорится, и честь знать. Воспользовавшись опытом, полученным у Менталиста, мне удалось развязать язык своему собеседнику - иначе с чего бы он стал откровенничать со мной? Я получил много новой информации, большая часть которой оказалась бесполезной. Но кое-что меня действительно заинтересовало. Виктор упомянул о приключении, произошедшем недавно: несколько Офицеров, занимающихся мародерством в другой части города, были атакованы группой странных Демонов, и по описанию я понял, какими именно. Что характерно - когда разъяренный Виктор добрался до места столкновения и бросился на тварей, те поспешно отступили, что говорит о достаточно высоком уровне их интеллекта. Несмотря на внешний вид, покрывала являлись представителями третьей волны - то есть не сражались с заведомо сильным противником, а предпочитали скрыться, спасая свои жизни. Вновь по коже пробежали мурашки - какого черта они не прикончили меня тогда, на дороге?
  Ладно, нечего впустую голову ломать!
  Тут мне больше нечего делать так что...появился новый квест - покинуть гостеприимного хозяина так, чтобы он не обиделся. Дождавшись паузы, я подал голос:
  - Виктор, огромное спасибо за теплый прием, вкусное угощение и приятную компанию, но мне надо двигаться дальше - время не ждет.
  Деталей своего путешествия я не раскрывал, но в общих чертах Виктор знал, кто я и куда направляюсь.
  - Пора, говоришь? Даже не хочется тебя отпускать, ей-богу - так хорошо посидели! Хоть силой тебя держи, в самом деле!
  Я развел руками:
  - Ничего не поделаешь, нужно ехать.
  Здоровяк повторил мой жест, и встал из-за стола:
  - Неволить не буду, раз пора - значит пора! Ты когда назад двигаться будешь, загляни в гости, не проезжай мимо! Поговорим о том о сем. - он щелкнул пальцами, подзывая стоящего неподалеку измененного, и презрительно ему бросил:
  - Ну-ка, собери чего-нибудь вкусного человеку в дорогу, да поживее! - и уже мне, - Хорошая еда сейчас в дефиците, знаю, так что не отказывайся.
  План <<побег>> реализовывался на удивление легко: сказывалась добродушность Виктора, которую я еще и подстегнул созданным мной позитивным ментальным фоном. Уже у джипа один из Миньонов передал мне здоровый пакет, набитый едой. Куда мне столько, я не представлял, но поблагодарил местного хозяина вполне искренне. Надо же - я и не ожидал, что он окажется таким положительным, по большому счету, персонажем. А что встретил в штыки - так оно и понятно: такое творится! Определенно хороший человек.
  Однако благодушное настроение держалось у меня не очень долго. Стоило проехать двести метров по дороге, как я уловил сильные изменения в окружающей энергетике. И черт меня дернул отправить к источнику возмущений дрона...
  Около покинутого пять минут назад стола стоял сам Виктор, а перед ним на земле лежала моя бывшая попутчица, которая за то время, что я объедался, успела прийти в себя. На ее лице расплывался огромный синяк, а изящный нос оказался свернут набок. Я дернулся, удержав себя от того, чтобы не затормозить - Виктор наверняка ощутит мою остановку, а оно мне надо? Дрон продолжал исправно демонстрировать мне картинку того, что происходило у бывшего здания музея: звук он транслировать не умел, однако и так было понятно, что происходит. Барин - именно такое сравнение у меня возникло в процессе нашего с ним знакомства - ругает провинившуюся девку, и не ограничивается одними лишь словами. Девушка с трудом поднялась на ноги, вжав голову в плечи, и тут же вновь полетела на землю от размашистой оплеухи. Мне показалось, что я даже услышал звук удара. Левая нога закаменела над педалью тормоза - ругает по любому за дело...и тут же жар бросился к лицу - трус! Сухо хрустнул пластик на руле - я и не заметил, как помимо воли все сильнее сжимал на нем кулаки. Стряхнув пластмассовую крошку под ноги, я в голос чертыхнулся и резко вывернул руль в сторону, и машина одобрительно взревела двигателем.
  - Черт! Черт! Черт! Ну нахера оно тебе надо?! Спаситель блядь!
  Внедорожник скрипнул на рессорах, остановившись у закрытых ворот перед базой Виктора.
  - И что я ему скажу: Витя, не будь говнюком? Блядь!
  Я медленно вышел из машины, пытаясь найти подходящие моменту слова, но...какие уж тут слова?
  Виктор повернулся к воротам, нахмурившись, и взмахнул рукой. Девушку тут же подхватили под руки двое стоящих рядом Офицеров, и куда-то поволокли, а сам он пошел ко мне навстречу.
  - Поздравляю тебя, Шарик, ты - балбес...- я резко выдохнул, стараясь успокоиться. Сейчас по моей Ауре и не скажешь, что я чем-то обеспокоен - натренировался скрывать свои мысли и чувства, но стоит здоровяку увидеть мою красную физиономию - и, как говорится, пиздец всей конспирации!
  Ворота скрипнули и медленно поползли в сторону. Я поймал на себе испуганный взгляд одного из мужиков, которые тащили ее, и усмехнулся - самому страшно, чего уж там! Вряд ли мне удастся тихо-мирно договориться с Виктором, о нет - этот фрукт не будет со мной...
  - Денис, а я знал, что ты вернешься, знал! Мы же с тобой одного поля ягоды, это точно! Ну, коль уж ты решился - тогда проходи! Ха-ха, вот потеха-то будет! Силен, ничего не скажешь, силен!
  Я в растерянности поднял глаза на прямо-таки сияющего Офицера, ощущая, как мой запал куда-то пропадает:
  - А я...это...вернулся, чтоб...того. - и удивленный собой поглядел на стоящего напротив великана. Тот снова расхохотался и подозвал к себе одного из своих Офицеров:
  - Проведи человека в круг, покажем вам, слабакам, что значит настоящий бой! Правильно я говорю, а?! - он довольно подмигнул мне. А я...а что я - я никак не мог сообразить - что же тут происходит. Тот Виктор, образ которого был у меня в голове, никогда не стал бы веселиться из-за того, что пришлый Офицер хочет научить его жизни. Напротив - он бы прикончил несчастного на месте, чтобы другим неповадно было! Однако он улыбается и в целом выглядит довольным...так что посмотрим что будет дальше! Вновь выдохнув, я решительно шагнул вперед, спиной ощущая, как ворота за моей спиной закрываются. Даже Демоны его боятся - а ведь эти демоны смогли без особых проблем смешать меня с дерьмом... Точнее с асфальтом - но это уже лирика...о чем я только думаю?! Виктор, довольно похохатывая, направился куда-то в главное здание, а мы с провожатым отправились направо - в обход одного из музейный корпусов.
  - Что за круг? - я решил уточнить у него свою ближайшую судьбу.
  Тот испуганно взглянул на меня:
  - Что-то вроде ринга...там Хозяин первое время проводил бои с желающими испытать себя, а сейчас просто иногда тренируется.
  - А что так?
  - Так дураков нет против него... - он осекся и снова скосил на меня глаза:
  - Прошу прощения, просто давно никто Хозяину вызов не бросал.
  Я замедлил ход, вынуждая идущего рядом притормозить - нужно узнать об этом как можно больше:
  - Вызов? Это что-то вроде...Колизея? - вспомнился Альфа с его армией гладиаторов.
  - Ну...наверное, можно и так сказать, но не насмерть. Иногда он берет себе кого-то из наших в спарринг-партнеры, но...сами понимаете... - сопровождающий виновато пожал плечами.
  Было чудно слышать такое уважительное обращение к себе от такого же Офицера, как и я - эк их Виктор выучил...
  - ...правда двух он все-таки прикончил - как раз тогда его и вызвали в первый раз.
  Я навострил уши:
  - А можно подробнее?
  Тот пожал плечами:
  - Почему нет? С месяц назад к нам прибились двое - сильные, это было сразу видно. Ну, хозяин их принял, все как полагается - а они через пару дней ему претензию - он, мол, слабый, ничего не умеет и недостоин главным быть. Тут хозяин и предложил им силой помериться... - мужчина грустно усмехнулся:
  - Они же вдвоем магию использовали - сразу как пришли к нам принялись показушничать: молнии пускали, взрывали все кругом - авторитет пытались заработать - да только мало этого оказалось для того, чтоб нашего Хозяина впечатлить. Но с тех пор он вашего брата не шибко уважает...может и прибить ненароком. - он глянул искоса на меня:
  - Поэтому не след его недооценивать.
  Я обратил внимание, что Офицер рядом со мной копирует манеру речи Виктора: использует вышедшие из употребления слова и обороты. Вот что значит сильная связь между Хозяином и подчиненным - даже в такой мелочи просматривается влияние.
  - Вот и круг.
  Мы остановились на краю небольшой парковки, представляющей из себя круглую площадь с перекошенным фонарным столбом посередине. Как-то маловато места для драки-то... Чай не улица на улицу идут, а два Офицера бьются... Тьфу ты, уже нахватался!
  - Значит, Виктор двух магов уработал? А они вместе или поочереди нападали?
  - Они уверенные шибко были, так что сперва один вышел, а когда стало ясно, что долго ему не выстоять - так и второй подключился. Но даже так ничего у них не вышло - хотя шуму они наделали изрядно, эт да... Столб вон погнули...
  Я удивленно взглянул на согнутый под 45 градусов столб. Что это за заклинание такое, которое даже столб не поломало?
  - Слабенько как-то...
  Мужик махнул рукой:
  - То хозяин просто его вполсилы бросил, кабы сильнее размахнулся - пополам бы легко перешиб.
  - Кого бросил?
  - Дак мага того. Тому бы надо издаля свои молнии кидать, а он с кулаками полез - вот и полетел.
  Я уже другими глазами взглянул на столб: теперь понятно, почему он все еще стоит - по нему не магией попали, а магом. Однако...
  Однако, кидались не молнией, а молниями - это говорит о том, что бой закончился не очень быстро. Пока Аура успокоится для повторного применения магии, должно пройти примерно...не знаю, насколько сильны были те революционеры, но вряд ли Виктор позволил бы им спокойно перезаряжаться. Отсюда делаем вывод - он сражался против двух не самых слабых магов с минуту, не меньше. Второе: его конек - бой на близкой дистанции, значит приближаться к нему не стоит. Третье: на молнию - которая, кстати, имелась в моем арсенале - ему плевать. Хотя мне кажется, что тут дело не конкретно в молнии, а в плотной Ауре, которая подобно броне защищает тело здоровяка - я так тоже умею. Значит, нужно с умом выбирать заклинания, ибо не все они будут полезны против такого соперника. А что - неплохо поговорили!
  Я кивнул задумавшемуся о чем-то своем Миньону:
  - Спасибо за рассказ.
  Остается надеяться, что мой неожиданный советчик действовал не по указке своего Хозяина, а просто решил развлечь важного гостя беседой, и никаких неприятных сюрпризов меня не ждет.
  Мысленно перебирая имеющиеся в наличии заклинания, я понял, что их большая часть - а именно наносящие фиксированный прямой урон - бесполезны - я никогда не рассматривал в качестве соперника существо, которое было бы способно частично игнорировать магию - как оказывается зря.
  Значит, что мы имеем... Лазер отпадает сразу, как и Молния - Виктор поглотит их не напрягаясь. Пламенный шар - в нем хорошо то, что я могу регулировать уровень силы, однако есть минус - им еще попробуй попади по цели. Судя по всему, местный лидер не уступает в скорости апостолу Петру, а то и превосходит его, что более вероятно, так что...тоже не пойдет. Воздушная волна? Он просто пройдет сквозь нее, поглотив точно так же, как и лазер... Неужели остается только Ластик? Мне очень повезло, что я смог выучить его - скольких опасных ситуаций удалось избежать благодаря стирающей память магии - не счесть! Именно поэтому я четко знал, сколько времени требуется на формирование заклятья, и сколько времени будет длиться откат после его применения. Практика наше все! Надеюсь, Виктор не обладает к нему иммунитетом, как встреченный накануне Демон, иначе...даже не знаю, что еще можно противопоставить этому великану.
  У меня есть небольшое преимущество - я не собираюсь жалеть оппонента, и зайду сразу с козырей - он же рассчитывает на красивый показательный бой. Значит, моя задача - вывести его из строя за как можно более короткий промежуток времени...
  - Ну, вот и я! Заждался небось? Ах, какая прекрасная погода - самое то для хорошего поединка!
  Я оглянулся на подошедшего Виктора - тот переоделся, и теперь щеголял в одних шортах, смотревшихся несколько комично на его исполинской фигуре. Кстати - где он находит одежду своего размера?
  Попытка отвлечься от тревожных мыслей ни к чему не привела. Рядом со мной стоял двух с половиной метровый амбал с практически полным иммунитетом к магии, и мне вскоре предстояло биться с ним...магией. Ибо в рукопашном бою мне ему противопоставить нечего. Я отвернулся, судорожно пытаясь придумать альтернативный план на случай, если Ластик подведет. Как назло, никаких толковых мыслей в голову не шло.
  - Ты уже размялся или тебе не нужно? А я разомнусь с твоего позволения. Люблю драться с волшебниками, такими как ты.
  Я непонимающе свел брови. Виктор покровительственно усмехнулся:
  - Разве ты еще не понял? У вас биополе все вперемешку, в бардаке, зато гонору хватит на троих. Не обижайся, это не про тебя сказано, ты нормальный мужик. - он глубоко присел, растягивая связки на коленных сухожилиях. Я с тревогой сидели за этой пантомимой: разогрев был нужен ему точно так же, как мне новый айфон:
  - Ты так говоришь, будто сам не волшебник...
  Здоровяк несколько раз с видимым наслаждением подпрыгнул, заслоняя своей тушей солнечный свет:
  - Я знаю парочку молний, но все эти хитрости, уловки... - он покачал головой, - не для меня. Я предпочитаю обходиться своими собственными силами, и действовать прямо!
  Это я уже заметил... Само собой, вслух я сказал совсем другое:
  - Разве магия тебя не капли не привлекает? Парочка молний... А с Демонами ты тоже голыми руками разбираешься?
  Виктор довольно кивнул, глядя куда-то в сторону:
  - Этого вполне достаточно. Да и магия...это как особый наркотик. Она делает человека зависимым, и слабым. Я и своих рабов из способных учу тому же, - он мотнул головой в направлении взгляда:
  - Вроде все кто свободен уже подтянулись. Пускай посмотрят, в чем заключается реальная сила. Ты готов?
  Оглянувшись, я заметил целую толпу Офицеров, столпившихся за пределами круга, и сглотнул. Драться просто ради драки я не желал - не за тем я возвращался, так что:
  - Хочу предложить пари и немного поднять ставки. Если ты побеждаешь - тогда я остаюсь тут и становлюсь частью твоей команды. - я весомо кивнул, подчеркивая чрезвычайную важность своего решения. Виктор тут же уточнил, усмехнувшись:
  - А что, если твоя магия окажется сильнее моего духа?
  Духа, значит? Понятно...
  - Ну...думаю что выполнение одного небольшого желания будет адекватной оценкой моих рисков. Сам понимаешь - я прерываю свою миссию ради этого...
  Богатырь подозрительно прищурился:
  - Снова твоя важная миссия... И что же это за небольшое желание?
  Я тут же легко взмахнул рукой:
  - Да какая-нибудь ерунда, ничего такого. Ну, например... - я показательно задумался, будто придумывая варианты, - ...например отдать мне ту девушку, которую я привез - уж больно она горячая! Или научить - как ты можешь противостоять магии - это же невозможно! Ну или...или что-то подобное. - я поднял глаза на оппонента:
  - Как видишь ничего страшного я не прошу, все в разумных рамках!
  Виктор задумался на мгновение. Ментальным усилием я осторожно добавил позитива в атмосферу нашей беседы - мне край нужен его положительный ответ...без этого мой план не стоит и гроша. Если первоначально мне хотелось всего лишь спасти незнакомую девушку, то сейчас я метил гораздо выше. Ставка выросла намного - выражаясь карточным языком, я фактически сделал all in. Пан или пропал, если говорить по-русски. Если он соскочит, тогда мне придется сдавать заднюю и как-то выкручиваться - причем я не видел вариантов, как можно сделать это красиво. Загнал сам себя в тупик, называется...однако, если я правильно понимаю его мотивы - тогда у меня есть шанс...и я постараюсь увеличить его созданием подходящей атмосферы для положительного решения. Никакого внушения - Виктор мгновенно ощутит попытку прямого влияния! Мягкое, незаметное искажение ментального фона вокруг нас: я - хороший парень, честный и немного азартный, попавший под влияние могущественного Офицера. И спор этот я затеял вовсе не ради победы. Напротив - я подсознательно хочу остаться здесь, и мне нужен лишь формальный повод - которым станет мое поражение, в котором я практически не сомневаюсь. Ну в самом деле - кто я такой, и кто такой Виктор?! Земля и небо!
  Примерно такой информацией я ненавязчиво насыщал окружающее пространство, параллельно задумчиво осматривая место будущей схватки. Виктор должен ощутить эти мысли - пусть и не сознательно, моя цель заставить его принять верное решение...однако он тянул с ответом...неужели понял, что я задумал?
  - Ах ты, хитрый чертяка - уломал-таки меня! Согласен на твои условия - гулять так гулять! - верзила рубанул воздух ладонью, довольно хохотнув, а я незаметно выдохнул - удалось! Однако рано радоваться - впереди самая сложная часть...бой.
  - Значит, я буду пользоваться магией, а ты - только кулаками? Смотри не прибей меня ненароком! - я окинул фигуру соперника нарочито испуганным взглядом, вызвав у того самодовольную усмешку:
  - Так уж и быть, дам тебе фору! Можешь ударить меня первым - разрешаю! - он милостиво повел рукой, и сделал шаг вперед:
  - Как будешь готов, присоединяйся. Я тебя жду. - вокруг него завихрился кокон уплотняющейся энергии - начал наращивать защиту...
  Я согласно кивнул:
  - Дай мне еще пару секунд - не хочу опростоволоситься...
  На самом деле в данный момент мое сознание работало на пределе возможностей, создавая сложный мысленный конструкт, которому предстояло стать моим <<засадным полком>>, и ударить в самый неудобный для Виктора момент. Наконец я решительно кивнул самому себе:
  - Ну что ж, можно начинать. Первый ход за мной?
  Богатырь открыл рот для ответа, и тут же скорлупа, играющая роль внешней оболочки моей Ауры, взорвалась под напором незаметно сформированной в ее глубине магии. Не ожидающий подобного развития событий Виктор не успел ничего сделать - то ли я очень удачно выбрал момент для атаки, то ли сработали установки, которые я несколько секунд назад старательно проецировал на оппонента...
  Заклятье бульдогом вцепилось в Ауру мужчины, с заметным трудом прогрызаясь сквозь барьер в ее внутренние слои.
  Простого измененного Ластик валит мгновенно - на землю падает уже бессознательное тело - так было с девушкой, из-за которой разгорелся сыр-бор. Офицер сохраняет ясное сознание немногим дольше благодаря более организованной структуре собственной Ауры. Но даже так, перед тем как отключиться он разве что почувствует неладное - вот и все. С момента моей атаки прошли сотые доли секунды, но Виктор не был простым Офицером. Ему хватило даже этих крох, чтобы начать действовать. С таким тщанием создаваемая мною атмосфера благожелательности в одно мгновение разлетелась вдребезги, когда он осознал мои истинные намерения. Скрывать их дальше незачем - да и не способен я вести активный бой с применением магии, сохраняя при этом стабильную Ауру. Теперь все мои мысли - если не на ладони, то легко угадываемы: я едва успел уклониться от мощнейшего удара в голову - устрашающих размеров кулак просвистел перед моим носом - воздушная волна, рожденная этим движением, хлестнула по моему лицу не хуже жесткой пощечины. Пропусти я этот удар - голова бы превратилась в кашу! Уклоняясь от него, я рефлекторно отскочил назад и утратил сцепление с землей - буквально на мгновение. Этого времени гиганту хватило для второго удара.
  Новый мир частенько бил меня - порой удары были такой силы, что дух вышибало... Ни один из тех ударов не шел ни в какое сравнение с тем, что я испытал сейчас. Помнится, недавно я сравнивал Виктора с Петром...теперь я понял, как это было наивно. Камень Душ проскрежетал по позвоночному столбу, разрывая связки, фиксирующие его у вмиг парализованного сердца, сместившись от жестокого удара, а легкие взорвались, будто два перекачанных воздушных шарика. Тело швырнуло в сторону, и я метеором пронесся мимо злосчастного столба, не в силах даже пошевелиться, чтобы как-то смягчить падение. Удар о стену окончательно потушил сознание. Вашу мать...допрыгался.
  Разрыв обоих легких, паралич сердечной мышцы, вызванный ее ушибом, поломанные ребра, сотрясение мозга от столкновения со стеной, вывернутое под неестественным углом запястье и выбитое плечо на левой руке, поврежденный позвоночник, от которого по всему телу расходились волны боли... Это далеко не все последствия от всего лишь одного удара Офицера по имени Виктор.
  С трудом открыв глаза, я попытался сфокусировать взгляд - и потерпел неудачу. Травмированный мозг не желал сотрудничать, и утверждал, что Земля вертится отнюдь не вокруг Солнца, а вокруг вашего покорного слуги. Пришлось сомкнуть веки, чтобы прекратить эту карусель - стало хоть и ненамного, но легче.
  Я валялся у злосчастной стены, ощущая себя настоящим мертвецом. Как я вообще выжил?
  Вот с чем был полный порядок - так это с Аурой. Откат от Ластика практически прошел, и теперь она активно занималась исцелением покалеченного тела. Выходит, я валялся без сознания где-то с минуту - примерно такое время отката заклятья без участия сознания...
  Робкая попытка вздохнуть провалилась - в груди раздалось мерзкое клокотание, и по подбородку на деформированную грудину тут же побежала тонкая струйка крови. Видимо, какое-то время мне придется обходиться без кислорода, благо я точно знаю, что организм с этой задачей справится без особого труда - проверено. Больше волнения вызывало остановившееся сердце - в голову никогда не приходила идея провести на нем подобные испытания. Однако никаких видимых последствий отсутствие пульса за собой пока что не повлекло - Аура каким-то образом компенсировала травму. Адекватно воспринимать окружающую действительность я мог так же лишь благодаря ей. Дело в том, что способ, благодаря которому информация достигает сознания Офицера, существенным образом отличается от привычного простому человеку. Раньше как было: увидел/услышал что-то - сигнал пошел в мозг, где должным образом обработался, и на выходе имеем окончательное знание об объекте наблюдения. Аура же транслировала знания напрямую в сознание - проще говоря, знания будто бы всплывали в голове, минуя все промежуточные этапы, избегая возможности быть искаженными. Сотрясение мозга не помеха - я точно знал, что происходит вокруг. Но вот самостоятельное мышление уже вызывало проблемы - мысли разбегались и было очень сложно сосредоточиться - думать за меня Аура, увы, не могла. Но и без этого было очевидно - валяться и дальше в ожидании полного исцеления будет глупо - судя по состоянию энергетики замершего на противоположной стороне площади Виктора, он успешно справлялся с отрицательными эффектами от моего заклинания. Вряд ли у меня в запасе есть хоть бы десять минут. Черт, как же хреново вышло...и как он успел меня ударить? Насколько же мощная у него энергетика, раз смогла противостоять Ластику, который до этого момента даже Демонов валил на раз...за одним неприятным исключением. Впрочем, нечего на судьбу жаловаться - я знал, что у Виктора стойкость будь здоров, и очень стабильная Аура. Надо действовать...
  Было очевидно, что мое заклятье с каждой секундой слабеет, пытаясь перегрузить определенные участки его Ауры, которая к тому же активно этому сопротивляется. Еще несколько минут, и Виктор придет в сознание - этого нельзя допустить ни в коем случае!
  В данный момент Аура Офицера сражалась с теми изменениями, которые с ней происходили, чисто инстинктивно - сознание самого Виктора было успешно заблокировано. А это значит, что ментальное вмешательство, которое я собираюсь совершить, останется без должного внимания...по крайней мере я очень на это надеюсь!
  Настало время <<засадного полка>>.
  Предусмотрительно подготовленный перед началом поединка инфопакет без видимых проблем вошел в ослабленную, лишенную сознательного управления энергетику, и растворился где-то в глубине ее ментального слоя. Когда Виктор придет в себя, он, конечно, поймет, что новая информация не является его частью - и сможет заблокировать ее, лишив меня всего, чего я достиг этим боем. Однако я не собираюсь давать ему ни единого шанса на спасение. Первый шаг - доступ к ментальному слою его Ауры, я сделал. Теперь осталось реализовать второй, и последующие шаги.
  Подчиненные ему Офицеры, кстати, как я и ожидал, тихо-мирно стояли в сторонке и даже не пытались вмешаться в схватку - слишком ежовыми оказались рукавички, в которых он держал своих Миньонов. Не зря он говорил об отсутствии инициативы у подчиненных, ой не зря - и большое ему человеческое спасибо за эту информацию! Все двадцать четыре человека стояли у самого края площади, не показывая никаких признаков волнения, в ожидании момента, когда их Хозяин придет в себя и размажет тонким слоем зарвавшегося мага.
  А вот я этого допускать совершенно не желал: новая порция пропаганды просочилась в Ауру гиганта сразу же вслед за первой.
  Началась гонка со временем. С одной стороны - растворяемое энергетикой заклятье, а с другой - следующие в мозг непрерывным потоком волны информации. Кто справится первым - тот и победит в этой непривычной для меня войне.
  Вдоль ноющего, несмотря на все мои попытки заглушить боль, позвоночника сбежала капля пота - форсированное создание и передача сложных ментальных конструктов дело непростое - а ведь я еще и пытался органично встроить их в сознание живого человека! Офицера! Который, мягко говоря, превосходил меня по многим энергетическим параметрам! Несмотря на кажущуюся простоту, это оказалось тяжелейшей задачей - а тут еще и изломанное тело каждую секунду давало о себе знать вспышками острой боли то тут, то там.
  Как же мне заставить покориться этого богатыря своей воле? Какие закладки в его мозгу смогут существовать достаточно долго для того, чтобы успешно выполнять задачи, которые я поставлю перед ними? Сделать из Виктора своего Миньона? Это было бы самым хорошим вариантом, если не сказать идеальным, но вот беда - подчиненным он не станет ни за что - слишком я слаб для того, чтобы провернуть подобный фокус. Закладка разрушится сразу же, как он до нее доберется. Так мало того, что программа не сработает - на меня тут же обрушится весь его гнев, и боюсь, мне не пережить его. Попытаться сделать из него друга? Этот вариант так же посетил мою голову, однако слишком велика разница между нашими нынешними отношениями и дружбой - закладка рассыплется через несколько минут, максимум - часов.
  До того, как атаковать Виктора, я склонялся к третьему варианту - сотрудничество. Сейчас я без труда мог внушить ему мысли о пользе взаимовыгодного партнерства, но и этот вариант мне, к великому сожалению, пришлось отмести. Принцип действия Ластика заключался в полном блокировании памяти. Все знания, накопленные за жизнь, воспоминания о близких людях, даже память о самом себе - все это пропадало... Я до сих пор с содроганием вспоминаю свое состояние после того, как Демон вырубил меня этим заклятьем. Однако оно не стирало память навсегда. Так что, когда Виктор придет в себя, то он обязательно вспомнит сражение между нами - и плакал наш воображаемый союз. А время неумолимо двигалось вперед, отнимая у меня драгоценные секунды... А может...
  <<Я рискнул выйти против заведомо более сильного врага, рассчитывая на бой, по окончании которого он признает меня достойным членом своей команды. Возможно, мне даже удастся стать кем-то вроде его заместителя - вторым после бога, если можно так выразиться. Однако демон, живущий во мне все же одолел здравый смысл, возжелав большего, и я сломя голову ринулся в атаку, желая утвердить свое превосходство...и проиграл. Глупец! Теперь остается рассчитывать лишь на то, что случившийся со мной приступ власти не подтолкнет Виктора к радикальному разрешению нашего небольшого недоразумения. Он очевидно сильнее меня, и теперь я очень хорошо вижу эту разницу в силе - после такого-то удара как не ощутить? Я отчасти согласен с его позицией относительно магов - мы действительно самовлюбленные, заносчивые сверх меры, считающие себя избранными люди. Однако горькая пилюля правды, которой он меня угостил, показала, как дела обстоят на самом деле. Скромнее надо быть, скромнее!>>
  Хмм... Он уже приходит в себя... Не думаю, что он сможет сразу же восстановить свою личность - даже такому монстру как Виктор для этого потребуется какое-то время. За это время я должен убедить его в том, что с его помощью осознал всю глубину своей ошибки, и больше так не буду. Ну и...понять и простить, верно?
  Ластик в последний раз вспыхнул в глубине Ауры гиганта, стоящего на другом конце парковки, и без остатка растворился в ней. Началось...
  План был простой: убедить Виктора в том, что агрессия с моей стороны являлась следствием вируса, а не моей собственной инициативой - это раз. Два - остаться после этого в живых: именно для этого я только что проецировал в его мозг мысли о моем поражении и готовности принять его главенство. Ту же операцию я проделал с окружающей нас атмосферой. Три - я не стану Миньоном - чего можно было бы ожидать в случае конфликта с другим Офицером - тут я рассчитывал на самого Виктора. Он хочет обладать властью, но основанной не на подчинении и рабстве, ибо понимание того, что подчиненные в услужении теряют себя, становясь марионетками, у него уже есть. Во мне он не хочет видеть марионетку, о чем косвенно заявил перед боем. К тому же он жаждет битвы - возможно, и это желание сыграет мне на руку. И четыре...ну, об этом пока рано говорить.
  Аура местного Хозяина восстанавливалась с феноменальной скоростью - мне потребовался целый час для восстановления личности. Спустя шесть минут с небольшим Виктор пришел в сознание. Еще три ему потребовалось для того, чтобы привести мысли в порядок. Все это время я неподвижно лежал у злополучной стены, постепенно истекая кровью, которой подо мной набежало довольно приличная лужа. Что ж, так даже лучше - эффект умирающего лебедя будет не лишним. Я нарочно тормозил исцеление организма, притворяясь человеком, всерьез и без особого успеха занятым борьбой со смертью. Это должно уберечь меня от возможной агрессии со стороны Виктора. Не думаю, что он будет срывать гнев за свое временное бессилие на умирающем от его же удара сопернике.
  Тишину, Тишину, царившую на стоянке, нарушил тяжелый звук шагов исполина. Я с видимым трудом оторвал подбородок от груди и мутным взглядом посмотрел на приближающуюся фигуру, пытаясь поймать неуловимый фокус. Виктор остановился напротив и опустился на корточки, оперевшись локтями на колени:
  - Ну и как ощущения?
  Попытка ответить провалилась - вместо слов из горла хлынул поток крови. Разорванные легкие не выдержали даже такого минимального напряжения, и зарубцевавшиеся было на них раны вновь начали обильно кровоточить. Все, что я успел сделать перед тем, как без сил уронить голову вниз - это криво усмехнуться окровавленными губами.
  Офицер вытянул руку и, схватив меня за волосы, вернул мои глаза к себе:
  - Я спрашиваю - как ощущения, Денис, друг мой? Что-то ты оказался совсем тухлым бойцом, даже с теми двумя я возился дольше... Или это я с тех пор стал сильнее? - он повертел мою голову из стороны в сторону, будто ожидая прочесть на бледном лице ответ на вопрос. На этот раз моих сил не хватило даже на то, чтобы усмехнуться.
  - Мыслю, так оно и есть. - он отпустил меня и бодро встал на ноги, повернувшись к своим Миньонам, покорно ожидающим развязки столь необычного боя:
  - Вы видели все своими глазами, мне нечего добавить. Развивайте свое биополе, и возможно, когда-нибудь вы сможете приблизиться к моему нынешнему уровню! А сейчас помогите моему гостю, не то он ласты склеит!
  Выдав нетипичный для себя жаргонизм, он направился по гравийной дорожке в сторону главного музейного корпуса. Я притушил свою Ауру, симулируя потерю сознания, и позволил беспрепятственно подхватить свою тушку и потащить ее в неизвестном направлении.
  В конечном итоге все вышло не совсем так, как я планировал, но тоже неплохо. Я жив, а через пол часа, или лучше час - чтобы не вызывать подозрений Виктора, буду еще и здоров. Надеюсь, и дальше все пойдет как надо. Установленные в его голову закладки должны заставить его мыслить в необходимом мне направлении.
  Я все еще не был уверен до конца, что принял верное решение относительно Виктора. Теперь надо мной дамокловым мечом висит перспектива стать Миньоном человека, чьих взглядов я совершенно не разделял, и не хотел разделять. М-да, дела... Но было в моем положении и несколько плюсов: во-первых, моя Аура уже давненько прекратила развиваться - в последнее время я все больше занимался улучшением контроля над ней, но силовые характеристики оставались на уровне месячной давности - примерно тогда я перерос большую часть Офицерского состава Центра. Надо рассматривать Виктора с его аномально плотной Аурой в качестве очередного трамплина. Во-вторых, теперь у меня есть, выражаясь блатным языком, крыша, которая прикроет меня от возможных проблем. Это тоже плюс. И, наконец, главная причина - желание сделать из Виктора своего подчиненного. Пора и мне переходить в высшую лигу, а раз так - то и рисковать следует по-крупному. Пока я не знаю, как можно провернуть подобный трюк - но уверен, что со временем пара годных идей посетят мою голову.
  - Эй, Мерлин! Что ты там говорил насчет Севастополя? Какая там сила есть?
  Я довольно усмехнулся про себя - работают закладочки, работают! И даже лучше, чем я ожидал:
  - Так и есть. Я сам точно не знаю, что именно из себя представляет эта сила, однако все сильные Офицеры стремятся заполучить ее. Начальник Московского Центра, хозяин Колизея - который Альфа, я тебе про него рассказывал - все они хотят заполучить ее. Я тоже решил испытать удачу, но наш поединок показал, что силенок у меня, скажу прямо - маловато для подобного. Я уверен, что там соберется куча сильного народа - еще бы, такой пряник...
  После моего фееричного поражения прошло всего пара часов, а я был уже как новенький - чему не уставал громко удивляться, выражая восторги в адрес лечивших меня Миньонов. Хотя по сути, они всего лишь влили в меня прорву энергии - очень расточительный способ исцеления, на мой взгляд, хоть и весьма действенный - особенно для тех, кто не обладает собственным генератором энергоресурса в виде Камня Душ.
  Что касается отношения ко мне Виктора...оно практически не изменилось. Он был все таким же дружелюбным; нет-нет, да журил меня за попытку прикончить его, потихоньку переходя на интересные мне темы. Ради восстановления мира пришлось рассказать ему о том заклятье, которым я его вырубил. Выслушав ответ, Виктор лишь удивленно покачал головой:
  - Ишь ты, какая пакость... - и больше мы к этой теме не возвращались.
  Сразу как я встал на ноги он вызвал меня в свой кабинет. Мы поговорили - разговор , мягко говоря, был непростой: пришлось тщательно подбирать буквально каждое слово, но я справился. Затем Виктор, на правах победителя, потребовал оговоренной контрибуции, и мне ничего не оставалось, как согласиться с ним. Не прошло и двух часов, как наш диалог стал идти в определенном направлении: моя жизнь до Вторжения плавно перешла в жизнь после него, потом поговорили о Центре и его Офицерах - я невзначай проболтался о том, что в Москве полно магов уровнем гораздо выше меня. По задумке, это должно было натолкнуть здоровяка на конкретный ход мыслей - и я не ошибся. Виктор, как и любой зараженный вирусом, хотел доминировать, а основой силы, подавляющей это, является сила. А кто же откажется от силы, к которой нужно лишь руку протянуть?!
  - Пряник, говоришь... Знать бы наверняка, что там!
  Я пожал плечами:
  - А кто знал о Вторжении и появлении магии? Никто. Нужно стараться везде быть первым - и тогда... - я красноречиво посмотрел на сидящего в своем кресле гиганта. Тот задумчиво пожевал губами, и весомо ответил:
  - Завтра. Завтра мы выдвигаемся к Севастополю.
  Я с готовностью кивнул. Отлично!
  6.
  Наступило такое долгожданное завтра.
  Солидная колонна из восьми автомобилей разных марок бодро катила по шоссе на юг, отмеряя километр за километром. Следующим пунктом моего...вернее, уже нашего с Виктором и его группировкой маршрута был Харьков. По убеждению верзилы, большой город, в котором наверняка есть свой Хозяин, будет прекрасным местом для начала его экспансии. Закладки, что я вложил в голову гиганта, сработали не совсем так, как я рассчитывал - рассказ о Высших Офицерах, каждый из которых жаждет заполучить неведомую силу, таящуюся в Севастополе, возбудили в самоуверенном великане желание единоличного обладания оной. Императорские замашки, однако... В итоге я смог-таки подбить его на совместное путешествие, что уже было неплохо, и понемногу садил в на удивление податливый мозг зерна необходимых мне мыслей, надеясь в скором времени собрать неплохой урожай. Узнав Виктора несколько лучше, я понял - будь у меня побольше времени, хоть с месяц - и я смог бы без лишнего шума сделать из него преданного Миньона. Зомби Миньона, если быть точным - иначе не выйдет при всем желании, слишком уж мятежным духом обладает кандидат в подчиненные. Но даже в роли марионетки он мог бы быть крайне полезным...плюс у меня появится доступ к его Миньонам - а это пара десятков не самых слабых Офицеров с заранее промытыми мозгами: переформатировать их <<жесткие диски>> на свой лад не составит большой сложности - и можно принимать пополнение! Ах, мечты, мечты...
  В данный момент я ехал во главе колонны на своей изрядно помятой Рыси, рядом со мной сидел один из Офицеров Виктора, и тиранил меня самыми разными вопросами, по большей части касающимися магии. Сам богатырь предпочел передвигаться на своих двоих, отказавшись от транспорта по вполне понятным причинам, и сейчас мчался в нескольких сотнях метров правее дороги, по которой мы ехали, периодически то отставая, то вырываясь вперед. Мощная Аура была отличным маяком, по которому обнаружить гиганта не составляло труда.
  - Как это происходит? Я не знаю ни одного заклинания, так что...
  Я искоса взглянул на скучающее лицо своего попутчика, который решил узнать у меня то, что не мог узнать от своего Хозяина:
  - Ну, если ты не знаешь хоть одного, даже самого простого заклятья, тогда я даже не представлю, с чего начать.
  Тот пренебрежительно взмахнул рукой, копируя один из характерных жестов Виктора:
  - Начни с самого начала!
  Я усмехнулся краешком губ - ага, вначале было слово:
  - Ну, с начала - так с начала. Начну с того, что магия сочетает в себе несколько элементов, и чем она сложнее - тем больше элементов вовлечено в ее создание.
  Офицер кивнул, соглашаясь - это ему было понятно. Я продолжил:
  - Под элементами я имею ввиду Ауру пользователя магии. Она, как ты сам знаешь, состоит из разных...не знаю, как правильно: слоев? Частиц? Сам еще не разобрался толком... Так вот: для того, чтобы создать простую магию - к примеру Лазер, я проделываю следующую последовательность действий: сплетаю из пары десятков энергетических нитей основу для заклятья, которую после сразу же заполняю...ммм...тем, что дает ему жизнь. - я снова бросил взгляд на соседа. Тот сидел, скептически поджав губы, будто не верил...или не понимал.
  - Понятно?
  - Как-то не очень. Из каких нитей? Откуда ты знаешь как плести эту основу? И что это за жизнь такая? Ты прямо как бог какой-то - вдыхаешь жизнь! - он усмехнулся и покачал головой, будто я его чем-то разочаровал.
  - Нити - это и есть частицы, составляющие Ауру. У нее нет стабильной формы - поэтому могут быть хоть нити, хоть частицы, хоть что-то еще...разные заклятья требуют разного подхода.
  Дождавшись неуверенного кивка, я продолжил:
  - Насчет твоего второго вопроса - откуда знаю? Так Демоны подсказали. Магию же у них изучать надо, у людей почему-то не получается подсмотреть. И третий вопрос...я, если честно, даже не знаю, как тебе ответить. Это целый комплекс мыслеобразов, который состоит из эмоций, воспоминаний, в том числе и чужих. Ну, как бы объяснить...давай все-же вернемся к Лазеру! - я вытянул левую руку в проем отсутствующей двери и не торопясь, за несколько секунд сформировал вышеупомянутое заклятье. С кончика пальца сорвался ярко красный луч, который несколько секунд бежал рядом с машиной, с шипением срезая траву и мелкий кустарник, растущий на обочине. Я прислушался к самому себе - мне так часто приходилось использовать это заклятье, что я активировал его без особого контроля со стороны сознания, и сейчас как бы вспоминал, как оно создается:
  - Ну...все примерно так, как я и говорил: сперва я сплетаю каркас - он служит основой для реализации возможности использования магии...
  Мой собеседник хмыкнул:
  - А если проще?
  Я незаметно выдохнул - как же сложно объяснять прописные истины тому, кто не бельмеса не понимает в теме разговора:
  - Если проще... Лазер для меня - это шипящий, как на раскаленной сковородке белый свет. У него металлический привкус и нет источника, он сам по себе. Комбинация из этих образов вдыхает жизнь в Лазер, и в итоге...- я со значением дунул на палец, будто сдувая дымок, вьющийся из дула воображаемого револьвера:
  - Происходит магия. А каркас позволяет этой магии произойти.
  Пассажир непонимающе пожал плечами, явно не впечатленный увиденной пантомимой, ровно как и моими пояснениями. Я ответил ему тем же - нечего на зеркало пенять, как говорится. Однако беседа прервалась совсем ненадолго:
  - Значит, стоит немного пофантазировать, и получается магия?
  Я поморщился - пытаться объяснить то, что я сам понимал не до конца, было дурацким занятием, да и надоело это мне порядком:
  - Вроде того. Главное - знать, что и как фантазировать. Тогда все получится.
  - Если в голове в этот момент на самом деле что-то переворачивается, как говорит Хозяин, то эдак недолго и свихнуться! Это оттого вы, маги, такие повернутые?
  Вопрос, заданный пассажиром с соседнего сиденья, был, прямо скажем, непростым для объяснения. Особенно если оно нужно человеку, знакомому с магией только по сказкам - Виктор не позволял себе всерьез заниматься магией и строго следил за тем, чтобы его подчиненные не маялись дурью вроде изучения заклинаний, посвящая все свободное время тренировкам тела и полному замещению слабой людской плоти демоническими аналогами. Сам он продвинулся в этом направлении очень далеко: если я старался не терять людские черты, в том числе те, что касаются особенностей физиологии, то он ничем себя не ограничивал. Богатырские размеры его тела объяснялись именно этим - чудовищную силу вкупе с едва ли не сверхзвуковой скоростью нужно было куда-то впихнуть. Регенерация и скорость энергообмена между Аурой и физической оболочкой становились просто сумасшедшими, увеличиваясь в разы - мне такого не достичь при всем желании, по крайней мере на данный момент. Однако был и побочный эффект, являющийся критичным для меня - при таком методе развития тонкие Аурные манипуляции становились невозможными. Это все равно что попытаться въехать на слоне в посудную лавку, стараясь ничего при этом не порушить.
  - Не без этого конечно...но я бы не стал мести всех под одну гребенку. Безопасности ради можно использовать простые заклятья - вроде молнии или лазера, которыми, кстати, вполне успешно пользуется твой Хозяин... Толку от них в современных реалиях не так много, как хотелось бы, зато влияние на мозг минимальное. Но, если говорить о другой магии, более сложной - тогда последствия, конечно, могут быть серьезнее, чем простая головная боль.
  Мужчина оживился:
  - Как твой Ластик?
  Я согласно кивнул - про мой козырь все уже были осведомлены - за что стоит отвесить отдельный поклон Виктору. Мало того, что он постарался вытянуть из меня всю информацию о Ластике, так после еще и поделился ею со всеми своими Миньонами. Само собой, все особенности заклинания я не стал раскрывать, а кое-где и приврал - ради своей безопасности:
  - Точно, мой Ластик одно из них. Сложность в том, что для подготовки подобной магии нужно много времени, и то не факт что получится! Плюс откат длится с пол часа...плюс чувствуешь себя после применения как пыльным мешком ударенный... Минусов, конечно, много, не буду спорить. Ваш Хозяин смог найти путь намного лучше: нет способностей к сложной магии, зато практически полная к ней неуязвимость. Плюс физические кондиции сверх всяких разумных пределов.
  Слуга обсуждаемой персоны довольно закивал, будто был каким-то образом причастен к величию своего Хозяина:
  - Вот и я говорю - глупо быть волшебником: слишком большие риски при сомнительных силах. Если в Харькове за главного будет волшебник - то у нас не будет никаких проблем.
  Усмехнувшись, я ответил:
  - Не стоит недооценивать магов. Я далеко не самый сильный из нашей братии, и считать победу надо мной серьезным достижением не...
  От дальнейших пояснений меня оторвал мощный выброс силы метрах в пятидесяти от дороги. Мы с Офицером одновременно повернули головы направо, пытаясь понять, что произошло. Я ощутил, как вдоль позвоночника пробежал неприятный холодок, когда увидел несколько знакомых Демонов. Помимо воли я зло пробормотал:
  - Проклятые покрывала!
  Пять...нет, уже девять Демонов появились друг за другом будто из ниоткуда и быстро набрав скорость, полетели туда, откуда Виктор плеснул Аурой. Размер тварей был примерно одинаковым, и составлял около полутора метров на сторону.
  На мгновение я ощутил глупую радость - наконец-то настал конец его бесконечной спеси! Но тут же одернул себя: не для того я рисковал жизнью, чтобы лишиться сильного союзника в самом начале путешествия! Пассажир моей заминки не заметил. Оскалившись, он схватился за лишенную стекла раму и, казалось, был готов выпрыгнуть из машины на полном ходу. Я ударил по тормозам, выкручивая руль в сторону, и Рысь, взвизгнув напоследок покрышками, встала на месте. Попутчик тут же выскочил из остановившегося джипа и ринулся за Демонами, пригнувшись к земле. Обернувшись, я заметил, как еще несколько Офицеров покинули уютные салоны иномарок и метнулись на помощь своему Хозяину, разбегаясь широким веером.
  Пытаясь подавить внезапное напряжение, охватившее меня, я выплеснул в окружающий мир волну энергии - твари могут становиться невидимыми, и сейчас это знание может спасти мне жизнь. Лезть на рожон не хотелось, но и оставаться в стороне я не мог - как бы охочий до битвы Виктор не увидел в этом трусости. Если бы мне предложили поставить на кого-то в грядущей схватке, я не раздумывая поставил бы на него. Значит, моя цель сейчас заключается в оказании помощи своим союзникам в лице Офицеров, которых он призвал - в то, что у них был готов заранее разработанный план я не верил, как не верил и в то, что они рванули в бой исключительно по собственной инициативе.
  Сканирование показало, что поблизости нет Демонов, так что я вышел из машины, держа наготове Лазер - по моим прикидкам луч раскаленной энергии должен справиться с плотью тварей. И почему я не воспользовался им в нашу первую встречу? Ай, плевать!
  Выпрыгнув на дорогу, я бросился вслед за мелькающими впереди спинами людей. Судя по шуму, Виктор уже веселился вовсю: я услышал его довольный хохот и над моей головой пролетел кусок твари, разбрызгивая вокруг капли красной крови. Ускоренное восприятие позволило увидеть угасающие на бледной шкуре магические символы. Демон так и не успел применить заклятье, которому я подвергся не так давно. От второй половины разорванного <<покрывала>>, которое прилетело сразу вслед за первым, пришлось уворачиваться. Я цыкнул, отскочив в сторону, и тут же едва не поплатился за это.
  Нога будто попала в капкан - бывший невидимым Демон прятался среди густой травы, и меня угораздило наступить прямо на тварь. Та, само собой, не замедлила отрастить когти и сцапать мою ногу, обернувшись вокруг нее плотоядной портянкой. От неожиданности я подскочил на пол метра вверх и мгновенно сплел еще один лазер - на сей раз у поврежденной конечности. Яркий луч с сухим треском выжег в демонической плоти отверстие, и зигзагом пробежал по содрогающемуся телу, отрезав напрочь добрую его треть. Не знаю, как у покрывалообразных демонов устроен организм, но конкретно этот не смог выдержать нанесенного урона и с хлюпаньем отвалился, оставив в пострадавшей икре костяные шипы. Чертыхнувшись, я вырвал их, в очередной раз поблагодарив самого себя за умение блокировать боль, и отшвырнул в сторону. Видимо, сканирование откладывается - Виктор за несколько секунд умудрился так забить все окружающее пространство своей энергетикой, что попытки ощутить в этом бардаке хоть что-то становились невозможными.
  - Эгоист чертов!
  Через пару секунд дырки в моей ноге уже не кровоточили, и я огляделся по сторонам. Довольно высокая трава вкупе с неровным рельефом усложняла наблюдение за ходом схватки, при этом заметно ограничивая меня в действиях. Если я начну стрелять по мелькающим в зарослях теням, то вполне могу попасть по своим. Не думаю, что Лазер сможет убить кого-то из последователей Виктора, однако хотелось бы по возможности избежать неприятных инцидентов. Черт, большинство известных мне заклятий либо обладают слишком большой разрушительной мощью, либо бьют по площади, чтобы швыряться ими направо и налево без разбору. Придется снова взвинчивать восприятие, чтобы бить наверняка.
  Судя по всему, Демонам приходилось несладко - Виктор при поддержке своих Офицеров уничтожил уже с десяток тварей - я видел разорванные тушки, истекающие кровью, тут и там, однако складывалось ощущение, что их не становилось меньше. Это наблюдение заставило меня замереть на месте вместо того, чтобы вступить, наконец, в бой. Живучий верзила в любом случае не пропадет, а вот насчет себя я не был так уверен.
  В очередной раз чертыхнувшись, я сделал несколько шагов назад, отойдя к самой дороге, и прислушался к ощущениям, что доносила до меня Аура. Что-то было не так. Уже сейчас, по прошествии двадцати секунд с начала вражеской атаки я видел, что количество Демонов и не думает сокращаться. Напротив - их стало как будто намного больше - навскидку никак не меньше тридцати! Я заметил, что они разделились на две примерно равные группы: первая атаковала Виктора, не обращая особого внимания на его подчиненных, а вторая летала в кажущемся хаосе неподалеку, понемногу забирая группу сражающихся людей и Демонов в широкое кольцо. Я сглотнул и сделал еще шаг назад - кто знает, что у них на уме? Однако...однако тех тварей, что не приближались к всеобщей свалке, можно было без опаски бить!
  Я вскинул руку, ощущая, как сгущается воздух вокруг, и выбрал мишень таким образом, чтобы луч прошел сразу через нескольких летунов. Четверть секунды на формирование заклинания - и поток рубинового света без труда рассекает тела сразу троих. Успокаивая волнующуюся Ауру, я тут же создал аналогичное первому заклятье - на этот раз мне не так повезло: только один Демон стал жертвой магии. Начавший было выстраиваться вокруг увлеченных битвой Офицеров круг развалился. Но я не сильно этому обрадовался, ибо твари рванули ко мне, как по команде. Что ж, вряд ли до меня доберется хоть одна!
  Оценив траекторию их полета, я понял, что теперь комбо выстрела не получится - наученные горьким опытом, они перемещались на разной высоте, постоянно меняя траекторию движения. Ладно, пускай так... Лазер уже давно не то заклинание, после которого мне нужен долгий отдых. Это вам не Радужная броня или тем более Ластик... Поток моих мыслей прервал удар собственной ладони по лицу, когда я злобно прошипел:
  - Идиот! Кретин! Алая Сфера же!
  Как я мог забыть о заклинании, изученном мною еще в Москве?! Это же именно то, что сейчас нужно!
  Меньше двух секунд мне понадобилось на формирование плетения и насыщения его силой.
  - А теперь вот вам дискотека! - я мстительно засмеялся, когда из Алой Сферы зависшей над моей головой, вылетел тонкий пучок энергии, мощности которого, тем не менее, вполне хватило, чтобы несколькими огненными росчерками сделать из одного покрывала две тяжело упавшие на землю наволочки. Отличное решение - заклятье было автономным, не требовало много ресурсов, и управлять им было гораздо проще, чем обычным Лазером. Двух Демонов я располовинил менее, чем за пять секунд, и вновь засмеялся. И от этих слабаков я удирал не так давно? И эти слабаки смогли победить? Меня?! Одного из сильнейших Офицеров Московского Центра?! Смех превратился в какое-то хриплое карканье, когда внезапно выплеснувшаяся ярость перехватила горло. Ярость в первую очередь на себя и свою дурость - это ж надо - забыть про Алую Сферу! Да что со мной происходит, в конце концов?! Когда это я стал забывать элементарные вещи?! Захотелось сорвать с себя маску третьесортного мага и сейчас же использовать все, что у меня есть, обрушить всю магию на тварей из иного мира. Чудовищным усилием воли загнав гнев поглубже, туда, откуда он не мог отразиться на поверхности моей Ауры вибрирующей рябью, я постарался взять себя в руки. Не время потакать своим глупым эмоциям, не время и не место. Я вновь напомнил себе, ради чего рисковал жизнью в поединке с Виктором. Он мне нужен, а демонстрация истинных возможностей наверняка насторожит его, и тогда плакал мой маленький сад в его голове.
  Порезав на лоскуты еще трех Демонов, я решил, что Аура достаточно успокоилась для повторения Алой Сферы, и создал второй светящийся шар над головой. Управлять сразу двумя заклинаниями было несложно - я без труда мог контролировать с десяток Сфер, а если ускорить восприятие - то их количество поднималась более чем вдвое. Однако при такой нагрузке о применении другой магии можно было забыть. В данный момент того, что уже есть, должно хватить.
  Разрезав очередное покрывало, попытавшееся напасть на меня сверху, на четыре части, я решил, что ближайшее свободное время посвящу тем заклинаниям, которые использовал не так часто: нужно обязательно вспомнить весь свой арсенал. Глупо не пользоваться имеющейся силой.
  В десяти шагах от меня пролетел один из Офицеров Виктора, и с грохотом врезался в бок микроавтобуса, так и не успев сгруппироваться. Грохот от столкновения напомнил мне звук от выстрела из крупнокалиберного орудия, а машину едва не опрокинуло. Судя по состоянию Ауры, мужчина перенес свой полет без особого ущерба для здоровья - несколько переломов не считаются. Я был в курсе, с какой скоростью эти парни способны регенерировать: пол часа - и он будет как новенький. Мой удивленный взгляд обратился в направлении, откуда он прилетел. Не знал, что эти Демоны могут так швыряться людьми!
  Перечеркнув лучом Лазера еще одну чересчур активную тварь, решившую зайти ко мне на бреющем полете со спины, я одним прыжком вскочил на крышу Рыси - вид на битву отсюда открывался гораздо лучше, чем с дороги. Виктор размытой тенью мелькал по полю, земля которого странным образом выдерживала его безумные рывки из стороны в сторону, уворачиваясь от атак медлительных летунов, и тут же наносил контрудары, каждый из которых разрывал попавшую под него тварь на части. Я прищурился - вокруг богатыря вилось никак не меньше тридцати штук, и не менее четверти из этого количества уже успели выстрелить в его Ауру своим заклятьем, и теперь штурмовали ее. Сглотнув, я уделил внимание очередной твари, которая вознамерилась провернуть этот же трюк со мной, наливаясь светом, и прикончил ее. Десяток тех, которых отвлекали на себя Офицеры... Плюс пять...уже четыре, которые решили избрать своей мишенью меня... Откуда, черт возьми, они берутся?! Сократив количество своих соперников еще на одного, я в очередной раз выплеснул огромный объем энергии в окружающее пространство, пытаясь хоть на какое-то время обрести контроль над ближайшей территорией. Не думаю, что Виктор будет этому рад, но интуиция подсказывала мне, что стоять вот так мы можем еще очень и очень долго. Нужно найти первоисточник наших неприятностей.
  Я уже понял, что происходит: на нас напала не стая одинаковых Демонов, как я подумал, впервые столкнувшись с ними - сбиваться в большие группы не в их обычаях. Все эти покрывала - это части одного и того же Демона, которыми он либо управляет дистанционно, либо которые имеют что-то вроде коллективного разума. Хотелось бы, чтобы верным оказался первый вариант - ибо в таком случае можно обнаружить центр, уничтожив который, можно считать победу своей. Именно этим я сейчас и занялся.
  К сожалению, из-за бушующего совсем рядом Виктора, эта задача сильно усложнялась - приходилось постоянно накачивать силой окружающее пространство, чтобы не потерять контроль. Неожиданно давление его энергии резко ослабло. Оглянувшись, я увидел, как он огромными прыжками несется прочь от дороги с остановившимися на ней машинами.
  - Куда его черт понес?
  Несмотря на то, что я пробурчал эти слова себе под нос, они оказались услышаны:
  - Уводит тварей...подальше...от нас. Чтобы...чтобы не мешать тебе...
  Давешний летчик уже выбрался из покореженного куска металла, в который превратилась боковая дверь микроавтобуса, и теперь стоял рядом с моей машиной, тяжело опираясь на гнутый кенгурятник:
  - Давай, маг - ищи...
  Я решил оставить вопросы на потом, и сосредоточился на том, на чем, собственно, и остановился. Без давления чужой энергетики дело стало быстро налаживаться - зона моего покрытия за несколько секунд выросла с пары десятков до полторы сотни метров, и можно было не отвлекаться на постоянную энергетическую подпитку. Я посчитал, что вряд ли главный Демон скрывается прямо у места сражения, так что не стал заострять внимание на той каше из силы, что крутилась на вытоптанной до каменной твердости полянке неподалеку, и сосредоточил свое внимание на близлежащих окрестностях. С поверхности моей Ауры сорвалась дюжина поисковых дронов, которые тут же разлетелись в разные стороны. Их единственной задачей был поиск Демона с сильной, но хорошо скрытой энергетикой. Их я запустил на авось - вряд ли глупые роботы что-то обнаружат, но...кто знает?
  Удалившись примерно на пятьсот метров, Виктор замедлился, дожидаясь летающих преследователей, и начал забирать вправо, заводя широкую дугу. Он не хотел далеко удаляться от основного отряда, но при этом, видимо, каким-то образом понял мою задумку, и решил отступить. Я одобрительно кивнул про себя - похвальное решение. Ему тоже не улыбается весь день прыгать по полям, уничтожая мелких, но ужасно доставучих приспешников главного Демона.
  Зона моего покрытия тем временем достигла трехсот метров, и я тут же обратил внимание на массивную аномалию, что расположилась дальше по дороге, в окружении невысоких сосенок. Туда тут же метнулись слепленные на скорую руку дроны, и через три секунды я уже знал ответ:
  - Главная тварь дальше по дороге, метров триста вперед! - я выставил палец, указывая направление:
  - Мощная, очень сильная! И здоровенная...
  Последнее я уже добавил не так громко, ибо оказался слишком впечатлен размерами Демона. Тот оказался копией своих маленьких посланников, которые без устали атаковали нас, но при этом каждая сторона этого гигантского покрывала составляла порядка семидесяти-восьмидесяти метров. Учитывая, сколько проблем нам доставили его копии... И как такая громадина смогла оставаться для меня незаметной столько времени?! Однако Виктора размеры не пугали. Получив от раненого Офицера, стоящего рядом со мной, свежие данные, тот круто развернулся на 180 градусов, и пронесся сквозь плотный строй из пытающихся окружить его Демонов, будто раскаленный нож сквозь масло, причем старался первым делом прикончить тех, кто успел соединиться с ним странной энергетической пуповиной. Не успел я снова удивиться тому, с какой скоростью он может передвигаться по рыхлой почве, как гигант метеором пронесся мимо меня и, вырывая подошвами армейских ботинок куски асфальта, бросился к главному противнику. Демоны, что преследовали его, остались позади, пытаясь нагнать быструю цель - пришлось самому взяться за них, разрезав на подлете плотным огнем из двух Сфер. Не успел я отвернуться от последней падающей тушки, как раздался тяжелый, низкий рокот, будто от землетрясения. Через мгновение земля и вправду тяжело вздрогнула - я с удивлением увидел, как лента дороги покрывается густой сетью трещин, будто какой-то исполин решил потянуть за тот ее конец, что скрывался от нас в рощице. Через мгновение снова ухнуло, земля содрогнулась сильнее прежнего, и над деревьями поднялось тяжелое облако пыли вперемешку с обломками деревьев и взлетевшей листвой. Оттуда мощно дохнуло энергетикой Виктора - тот тоже не терял времени даром, совершая какие-то свои манипуляции, одновременно с этим раздался низкий, вибрирующий звук, источником которого мог быть как Демон, так и его соперник.
  Я посмотрел на давешнего летчика, который уже выпрямился, но все еще морщился от боли, переступая с ноги на ногу. Тот верно истолковал мой взгляд:
  - Мы не будем вмешиваться, Хозяин сам разберется.
  Я не заметил никакого волнения или страха в его глазах - вот это понимаю, вера в лидера!
  - И все же я пойду, гляну что это за тварь такая, никогда подобных не встречал...
  Офицер равнодушно кивнул, поморщившись от этого движения, а я спрыгнул с шатающейся из стороны в сторону машины, и легким бегом направился к месту основной битвы, подпрыгивая на дороге, когда та взбрыкивала сильнее обычного. Оглянувшись, я заметил, что Офицеры сгрудились в кучу у моего джипа и что-то обсуждают. Пусть их...
  Вновь раздались несколько гулких очередей, и я решил, что такие звуки мог бы издавать крупнокалиберный пулемет, если бы стрелял под водой. Впереди оглушительно грохнуло, что-то свистнуло, и я резво отскочил в сторону, спасаясь от широкой полосы тонких, вырастающих прямо из-под дороги двухметровых сталагмитов, несущихся прямо на меня. Ширина пространства, попавшего под действие магии была такова, что помимо дорожного полотна ее хватило прихватить еще и солидную часть обочины. Перекатившись через плечо, я оглянулся - заклятье, созданное Демоном, не остановилось и продолжило свой бег: Офицерам Виктора хватило ума сообразить, что оставаться на дороге опасно, и они прыснули в разные стороны. Чем дальше заклинание продвигалось, тем медленнее распространялся рост шипов и тем тоньше и ниже они вырастили, но, к сожалению, до машин вложенного заряда хватило, и я с досадой увидел, как моя Рысь подпрыгнула на пол метра, оказавшись на его пути. Надеюсь, она все еще на ходу...
  Триста метров острейших шипов менее чем за три секунды! Целый лес смерти, который, к слову, и не думает рассыпаться пылью! Такое классное заклятье - и по вине Виктора я остался без него!!! Он до такой степени засрал все вокруг своей Аурой, что пытаться подсмотреть магию издали, на что я, не стану лукавить, очень рассчитывал, стало наивной затеей.
  - Твою жеж мать!
  Ругательство потонуло в шуме очередной канонады, и верхушки деревьев, растущих слева от дороги, рухнули в едином порыве, будто срезанные огромным серпом. Рощи слева больше не было.
  - Да твою ж мать!!!
  Я бросился вперед что есть духу, понимая, что только что просрал еще одно отличное боевое заклятье, и вполне могу упустить еще одно. Это если Демон будет продолжать атаковать, ибо чует мое сердце - черта с два он попадет по нашему шустрому здоровяку. Нужно подобраться к твари как можно ближе, в идеале - вплотную.
  Ускорившись, я влетел в пыльное, насыщенное чужой силой до краев пространство, будто истребитель в штормовое облако, и тут же понял, что, возможно, совершил глупость. Зрение отказало мне в сотрудничестве - видимость оказалась нулевой в самом прямом смысле этого выражения, однако это оказалось наименьшим из зол.
  Давление на мою Ауру оказалось куда большим, чем я был готов испытать - воздух стал вязким, а на плечах будто повисли все грехи нашего мира, такая тяжесть на них обрушилась. Под влиянием мощной Демонической энергетики мои мысли начали путаться, толкаясь и обгоняя друг друга. Я остановился, широко расставив ноги и руки для устойчивости - земля тут качалась, будто палуба судна в сильный шторм, и удерживаться на враз ослабевших ногах было весьма проблематично. Все силы уходили на то, чтобы не рухнуть на колени, поддавшись губительному воздействию чужой энергетики. Я оглянулся назад, пытаясь понять, остаться мне или немедленно бежать...тварь оказалась слишком сильной.
  Сквозь звон в ушах послышался глухой треск, и демоническая Аура вновь пришла в движение, запуская процесс формирования очередного заклятья. Ослабевшие ноги подогнулись, и я лицом вперед рухнул на обломки асфальта - подставленные руки не выдержали веса тела. Я возблагодарил бога за то, что мой желудок пуст - иначе я бы нашел, чем мне заняться.
  Судя по тому, как меня замутило, Демон использовал очень серьезную магию. Я постарался хоть как-то сориентироваться в том бардаке, что меня окружал, чтобы выбраться - но не сильно преуспел: вокруг все трещало и гудело, пыль забивала нос и гортань - пришлось задержать дыхание. То ли заклятье было слишком длинным, то ли я незаметно для себя ускорил восприятие, но мне показалось, что с начала до его активации прошло несколько минут - непозволительно долго!
  Стоило мне подумать об этом, как мощный, жесткий поток ветра размазал меня по искрошившемуся асфальту, будто забавляющийся ребенок - жука, а затем, когда глаза уже начала застилать тьма, протащил по острым камням с десяток метров. Однако был в этом маневре плюс - с разодранных колен я поднялся уже вне пылевого облака, пытаясь устоять под невесть откуда налетевшими порывами ветра, резкими, будто удары хлыста.
  Мельком оглянувшись, я понял, что мне повезло дважды - на расстоянии буквально двух метров от того места, докуда меня дотащило, землю украшали острые шипы, оставшиеся от предыдущего заклинания.
  Вокруг трещало, свистело, выло и грохотало - какофония дикая, просто невозможная - человек в такой ситуации лишился бы не только барабанных перепонок, но и ушей.
  На землю откуда-то сверху рухнул здоровенный обломок асфальта, разлетевшись на три куска, самый маленький из которых чувствительно саданул по голени - но сил ругаться не было. Огромная тень накрыла меня, дорогу, мелко вибрирующий частокол из каменных шипов, и уцелевшие деревья по правую сторону дороги. Превозмогая слабость и тошноту - верные признаки процесса поглощения и изучения заклятья, я поднял глаза к небу, и замер с открытым ртом.
  Гигантское покрывало, которое оказалось гораздо большим, чем я предполагал, величественно поднималось из хаоса на земле в небеса, закручивая под собой воздушные вихри, один из которых только что и протащил меня задницей по изуродованной дороге.
  Я захлопнул рот, не отрывая взгляда от Демона - кулаки вряд ли смогут помочь против эдакой махины...нужна магия, и магия мощная! Лазер? Или может лучше Плазменный шар? Естественно нет! Навскидку толщина твари составляла около метра - и это на самом краю. Ближе к центру она составляла...не знаю, но точно не меньше десяти метров! Вдобавок сейчас существо больше не считало нужным скрывать свое присутствие, и помимо комьев земли, кусков разрушенного дорожного покрытия и водопадов щебня, падающего с покатых боков, распространяло вокруг волны сверхплотной Ауры, которая, уверен, была неплохой защитой от магических воздействий...и против людей, возомнивших о себе слишком много: изображение в глазах двоилось, троилось и уплывало. По разрушительной силе воздействия я бы сравнил этого Демона с тварью, которую войска прикончили на Красной площади - в самом начале Вторжения. Тогда Демоны были ощутимо слабее и умирали без посторонней помощи, но по прошествии нескольких месяцев они успели приспособиться к нашему миру, и теперь старательно его обживали. Я не соперник этой громадине, и меня встревожил вопрос - а соперник ли для нее Виктор?
  Сильные порывы ветра практически разогнали пыль, и я заметил движение в тридцати метрах дальше по дороге. Тот, о ком я только что думал, вставал с земли, с головы до пят покрытый кровью, будто какой-то ненормальный берсерк из фантастического фильма, но на первый взгляд был невредим - даже одежда, как ни удивительно, была цела. У меня все было куда печальнее - штаны и куртка свисали с моего окровавленного тела рваными лоскутами.
  - Виктор, что будем делать?! - я постарался перекричать шум вокруг, но Офицер не услышал моего сдавленного хрипа. Он хищно оскалился, стряхивая с ладоней капли крови, и присел, отставив левую ногу назад. Я ощутил, как энергия вокруг него закручивается в тугой кокон, и понял, что он хочет сделать. Бой все еще не окончен, несмотря на то, что Демон поднялся уже на добрых полсотни метров вверх. Я вновь предпринял попытку докричаться, шагнув к здоровяку:
  - Ты не сможешь допрыгнуть, погоди! Давай попробуем... - дальше я не продолжал, ибо вокруг засвистела шрапнель, брызнувшая из-под ног свечой взмывшего ввысь гиганта, и мне пришлось упасть на землю, спасаясь от насыщенных силой осколков дорожного покрытия: такой легко пробьет стальной лист - не то что голову, а мне не хочется узнавать, что из этого может получиться. Явно ничего хорошего.
  - Самовлюбленный идиот! - дождавшись, когда минет опасность, я с трудом встал на одно колено и задрал голову, силясь обнаружить падающую фигурку Офицера, но моим опасениям не было суждено сбыться - шустрый измененный успешно долетел до взлетающего Демона, вцепился в серую плоть, и сейчас ловко карабкался по его туше, пытаясь забраться на самый верх. Через пару секунд он исчез, скрывшись от моих глаз. Я устало покачал головой, и оперся рукой на колено, силясь подняться - менее чем минутное нахождение в энергетическом поле Демона устроило в моей Ауре бардак, будто от десяти Ластиков, созданных одновременно - голова раскалывалась на части, а тело дрожало от поселившейся в мышцах слабости.
  Никакой связи с Виктором у меня не было - по молчаливому уговору мы не лезли друг другу в головы, больше общаясь по старинке, словами - такой метод коммуникации был ему больше по душе - даже с Миньонами он предпочитал разговаривать без помощи телепатии за редким исключением. Поэтому я развернулся и медленно побрел к толпе его подчиненных, завороженно пялящихся на творимое в небесах безобразие. Происходящий на земле ад их не интересовал, точно как полуживой офицер в нем. Не знаю, как долго я ковылял бы до союзников, если бы те не решили помочь: от группы Офицеров отделился тот, кого Виктор назначил мне в напарники, и в несколько длинных прыжков оказался рядом:
  - Держись за меня! Эк тебя угораздило - зря полез!
  Я покрепче схватился за подставленное плечо, и дело пошло на лад - сил идти не было совершенно, но этого и не потребовалось - мужчина с легкостью дотащил меня к остальным. Нескольких осуждающих взглядов, брошенных вскользь, я предпочел не заметить, и поглядел наверх: странный Демон успел подняться еще на пару сотен метров и, как мне показалось, практически остановил на этом свой подъем, зависнув на одном месте. В груди шевельнулся неуместный восторг: неужели это и есть изученное мной заклятье? Какой-то вариант левитации? Судя по моим ощущениям, до полного изучения нового заклятья оставалось пол часа, может час - как только Аура придет в порядок. Вот там и проверю.
  Сверху эхом раздался дробный гул - Виктор снова зарядил свой пулемет, но на этот раз очередь была явно больше тридцати патронов. Демон лениво шевельнулся, покачнувшись из стороны в сторону, отчего вниз полетела новая порция камней с землей, и плавно двинулся прочь от того места, где долгое время валялся, прикидываясь ветошью. Офицеры оживились, и бросились к автомобилям. Так уж получилось, что волна сталагмитов докатилась до моей Рыси, не достав до остановившегося следом мерседеса полтора метра, так что по закону подлости я оказался единственным везунчиком, лишенным собственного транспорта.
  - Денис, давай к нам, места хватит, нечего на свою развалюху смотреть! - Офицер подтолкнул меня к темному салону покореженного микроавтобуса, взмахом руки приглашая войти.
  Я расстроенно покачал головой, с кряхтением забравшись внутрь. Встречи с Демоном, похожим на невероятных размеров небесного ската, мой джип не пережил - под авто уже натекла разноцветная лужа, а три из четырех колес были изорваны в лоскуты выросшими из-под земли шипами. Ехать на нем сейчас не представлялось возможным - да и не в моем состоянии - я все еще не пришел в себя, и приду не скоро. Судя по всему, Виктор связался со своими Миньонами, отдав какие-то указания, иначе с чего бы они так засобирались?
  - Поехали, чего уж там...
  Настроение поднимало осознание того, что уже скоро в моем распоряжении будет магия, которая, возможно, позволит обходиться без хрупкого транспорта, которому нужен постоянный уход и топливо. И даже то, что в багажном отделении повисшего на каменных иглах внедорожника остался пакет с запасными комплектами одежды и прочими ништяками, меня не сильно тревожил - одежду можно совершенно бесплатно найти в любом магазине, а оружием, которое мне всучили в Москве, так и не довелось воспользоваться. Нужно следовать за летающей тварью - авось повезет, и я смогу научиться еще чему-то полезному?
  Двигатель взвыл, и я поспешил упасть на одно из свободных мест.
  - Здоровенный уродец! Ты таких, наверное, никогда не встречал? - ухмыляясь, спросил сосед, не дожидаясь, когда я устроюсь на сиденье рядом.
  Тон, которым это было сказано: вскользь, будто жизнь парня состоит из таких вот встреч - меня не удивил. Хотя уверен - ему тоже вряд ли встречались подобные колоссы.
  - Ни разу.
  - Круто! Он размером с футбольное поле, если не больше!
  Абсолютно никакого страха или паники в его голосе я не услышал: Виктор внушал своим Миньонам несокрушимую уверенность в их Хозяина - то бишь в себя. Даже вероятность близкой смерти не могла с этим ничего поделать.
  - Ты их выучил? Те заклинания, что Мутант использовал!
  Вопрос, раздавшийся сзади, заставил меня развернуться, прервав бессмысленный диалог с парнем по соседству. Давешний любопытный Офицер, уже восстановившийся от столкновения с микроавтобусом, на котором мы в данный момент ехали, присел рядом и напряженно ожидал ответа.
  - Нет конечно. Не видишь, что ли - ели жив остался. Слишком много лишней энергии вокруг - она помешала правильному восприятию. Так что... - я скорбно поджал губы и покачал головой из стороны в сторону. Незачем ему знать, что я смог-таки выучить последнее заклятье. Возможность летать - не об этом ли мечтает каждый человек на планете?! Я не знал, как именно работает изученная магия, но был полон радужных надежд.
  Мужчина поморщился и отошел в конец маршрутки, оборвав беседу. Я посмотрел ему вслед, пытаясь понять причину его плохого настроения.
  - А я смогу изучить эту магию, а? Ну, которая с шипами! - снова активировался мой сосед, подслушавший нашу короткую беседу. Я скривился - показательные стрельбы, что устроил Демон, произвели на всех, в том числе и на меня, неизгладимое впечатление:
  - Может быть и сможешь...если Виктор раньше не прикончит...этого летуна. Вряд ли он одобрит...твое желание... - я поморщился, когда очередной приступ головной боли ударил по вискам. С водительского места донесся предостерегающий выкрик:
  - Сейчас потрясет - объезжаем шипы! Держитесь!
  Я бросил взгляд в распахнутую и намертво заклиненную боковую дверь, мимо которой мелькал созданный магией каменный частокол, и поежился - расстояние между пиками не превышало сорока сантиметров, так что увернуться от одной, не напоровшись на другую, не представлялось возможным. В самом деле - лес смерти. Хорошо, что мне оба раза повезло с ним разминуться.
  Микроавтобус, не предназначенный для быстрой езды по пересеченной местности, запрыгал на неровностях, жалобно взвизгивая рессорами - но пока справлялся с задачами, которые перед ним ставил Офицер, почувствовавший себя гонщиком формулы 1. Безумная езда продолжалась недолго - через пол минуты Мерседес с помощью такой-то матери выехал на ровную дорогу, и я смог разжать кулак, отпустив смятую спинку впередистоящего кресла. Пока мы тряслись по обочине, нас по широкой дуге легко обогнали два внедорожника - Мицубиси и Тойота, которые теперь неслись впереди нас. Эх, был бы я за рулем своей Рыси...
  - Летит прямо вдоль дороги, километров сто в час, если никуда не свернет - не отстанем! - азартно выкрикнул водитель, с ожесточением дергая за рычаг переключения передач. Я с удовлетворением понял, что Камень Душ отлично справляется с последствиями моего недолгого, но близкого соседства с Демоном, приводя Ауру в порядок. Я переоценил ущерб: еще пять-десять минут, и буду как новенький! Ну...почти как новенький - для полного восстановления пройдет никак не меньше пары часов. Ну, хоть мысли не путаются.
  Пользуюсь относительно ровным ходом, я уцепился за поручень, высунув голову из машины - мы медленно, но верно нагоняли плывущего в небесах исполина, над которым бледными сполохами разворачивалось северное сияние. Я с удивлением понял, что тварь создала аналог радужной брони, и успешно сопротивляется атакам Виктора. Расстояние между нами было слишком велико для изучения заклятья. Я нырнул назад:
  - Командир, а побыстрее никак?
  Офицер на мгновение бросил взгляд в зеркало заднего вида и отрицательно качнул головой:
  - СЛИШКОМ БОЛЬШОЙ ВЕС.
  Мыслеобраз расплылся по поверхности моей деструктурированной Ауры, с трудом выполнив свою функцию. Я вновь взглянул наверх. Демоническая плоть весит больше, чем людская - это мне было прекрасно известно: если в прошлой жизни я весил 75 килограмм, то нынешний мой вес составлял все 120, если не больше. У Офицеров Виктора этот показатель должен быть заметно выше, особенно учитывая их специфику. А в машине нас набралось девятеро.
  - Черт возьми...слишком далеко...
  - Не суетись, скоро мы их догоним! Хозяин разберется! - неугомонный сосед решил добавить оптимизма в нашу поездку. Радужное зарево сверху с каждой секундой усиливалось - Виктор заметно усилил свой напор, пытаясь добраться до жизненно важных точек создания.
  Сидеть на одном месте в роли простого зрителя было невыносимо, но я решительно не знал, чем могу помочь - дальнобойных заклинаний у меня не так много, а те что есть - вряд ли способны в состоянии пробиться через активированную защиту - не говоря уже о том, чтобы нанести сколь-нибудь существенный вред. Да и магию использовать я смогу только через десять минут, и то - самую простую. Нервничая, я закусил губу:
  - Долго возится...сейчас эта тварь как вдарит чем-то мощным, и конец нам всем! - я сел на место, и, бросив краткое, но весомое - НЕ МЕШАЙ! - соседу, прикрыл глаза и сосредоточился. Нужно помочь Камню Душ стабилизировать Ауру - быть может, удастся дотянуться до сражающихся энергетикой?
  С увеличением расстояния Аура мага заметно <<беднеет>>, теряя способность к <<чтению>> магии - моя была не исключением. На дистанции свыше пары сотен метров я уже не смогу подсмотреть заклятье, и останусь ни с чем. Однако недаром я тренировался управлять своей энергетической оболочкой - сейчас эти, на первый взгляд, бесполезные навыки могут пригодиться.
  Я заставил Камень Душ работать на полную мощность, прокачивая через себя волны энергии. Немного похоже на усиление регенерации, которым владели все без исключения Офицеры и некоторые измененные с особо плотной энергетикой, но гораздо сложнее. Сперва нужно жестко структурировать энергию по множеству показателей, и лишь затем гнать - и не по телу, как обычно, а больше ориентируясь на Ауру - а это задачка не для первого класса! Простое, на первый взгляд, действие, требует серьезного внимания и высочайшей концентрации, ведь стоит ошибиться в чем-то, и можно потерять весь прогресс, лишь ухудшив ситуацию. Я в себе был уверен - с самого начала Вторжения тренировки по тонкому манипулированию были одними из моих главных и любимых. Плюс штатный маговед Центра - Семен, не раз упоминал о пользе подобных навыков. Надеюсь, у него все-таки получится овладеть магией на нужном уровне...интересно, как там они поживают? Семён, Эланиэль...мои апостолы... С теми измененными, которые являлись моими Миньонами, я периодически связывался, спрашивая о состоянии дел в Москве, но никаких особых новостей пока не было: Защитники охотились на Демонов, все реже нападающих в открытую, Семен понемногу подбирался к секретам демонических заклинаний, запечатанных в рунах на их костях. С родителями все было в порядке - Майор лично сидели за этим. Он, кстати, стал понемногу отдаляться от меня - пока это было едва заметно, но связь между нами медленно угасала - подозреваю, что податливого Офицера кто-то решил прибрать к своим рукам. Я подозревал, что за этим стоит Эланиэль - другим он и даром не сдался, а эльфийка вполне может строить на моего Офицера какие-то свои планы. Пока что я оставлял это без внимания, ожидая дальнейших действий неведомого захватчика.
  Прошло всего ничего времени, а ощущение, будто меня уже пол года дома не было!
  Отстраненные размышления как всегда помогли достичь нужного настроя, и я принялся помогать Камню Душ - нагружать слишком большим объемом дурной работы этот артефакт не хотелось, и львиную часть работы я взял на себя, оставив ему лишь контролирующую функцию.
  Пришлось действовать крайне осторожно, ведь моя Аура все еще переваривала изученное заклятье, и отрывать ее от процесса не хотелось.
  - Глядите! Он падает! Падает!!!
  Дружный вопль радости вырвал меня из медитации, и я, не понимая спросонья что произошло, открыл глаза. Сосед - молодой парень, схватил меня за плечо стальной хваткой, и встряхнул меня - да так, что клацнули зубы:
  - Демон падает! Хозяин его прикончил! Прикончил!!! Победа за нами!!! Ура-а-а!!!
  С трудом выдравшись из его цепкого захвата, я огляделся. Люди в маршрутке орали так, что у меня заложило уши. Перемена в настроении была столь резкая, что я несколько секунд не мог понять, в чем дело. Люди просто обезумели от радости - Офицер, сидящий рядом с водителем, издавал нечленораздельные вопли, потрясая в воздухе кулаками, откуда-то сзади я услышал рыдания, оттуда же в несколько блаженных голосов вдруг совсем уж невпопад заорали <<Боже царя храни>>. Одним словом, меня окружил такой праздник, будто наши наконец-то выиграли все чемпионаты мира по всем известным дисциплинам. Что за чертовщина?!
  Моя Аура была еще далека от идеала, но уже сейчас я мог пользоваться ей для выполнения простейших задач. Короткое сканирование подтвердило мои опасения - ну не может быть столько радости от убийства Демона, пускай даже такого огромного: энергетика сидящих, стоящих и прыгающих в приступе счастья рядом Офицеров с невероятной скоростью накачивалась откуда-то извне, вводя их в состояние наркотической эйфории. Однако я, как ни странно, абсолютно ничего подобного не ощущал. Праздник прошел мимо? Глупости! Есть логичное пояснение этому помешательству - что объединяет всех вокруг, кроме меня? Правильно - один Хозяин! Но неужели он на радостях решил устроить раздачу пряников своим подчиненным? Не верю...вот не верю и все тут! Тем временем энергии стало так много, что даже модифицированные тела не выдерживали таких объемов - радостно орущий парень, сидящий рядом со мной, неожиданно обмяк и отключился, уткнувшись лбом в спинку сиденья и пустив тонкую струйку слюны себе на колени. Плотность его Ауры превысила все разумные пределы - сейчас она могла посоревноваться в этом показателе с Викторовой! Но ее стабильность...ее просто как не бывало. Машина вильнула, и я запоздало вспомнил о том, что человеку за рулем должно быть так же хорошо, как и остальным, что один за одним начали отключаться, падая без чувств кто где стоял.
  - Да твою ж мать! - я рванулся к дверному проему с желанием покинуть этот бессознательный маршрут как можно скорее, но у самого выхода меня остановила одна мысль - боюсь, Виктор может не понять, если я брошу его подчиненных в неуправляемой машине на скорости 150 км/ч. В очередной раз выругавшись, я схватил тонко подвывающего от восторга мужика, сидящего за рулем, за ворот кожаной куртки, одновременно с этим открывая замок на двери сбоку. Лучше пожертвовать одним, чем десятью, считая меня! Да и вряд ли с ним что-то случится - эти парни сделаны из теста покрепче, чем я, так что не помрет! Проводив краем глаза кувыркающегося по дороге, но все равно взахлеб смеющегося Офицера, я запрыгнул на водительское место, и тут же дернул руль налево. С правой стороны, чиркнув по борту автомобиля зеркалом заднего вида, пронесся следующий сразу за нами Гелентваген. Мимо пронеслись четыре хохочущих в экстазе рожи, и внедорожник на скорости под двести километров кувыркнулся в кювет. Взметнулись комья земли, оторванные крылья, осколки стекол - Мицубиси впереди повторила судьбу гелика, кувыркаясь по целине справа. Что было дальше, я не стал разглядывать, так как в срочном порядке пришлось уворачиваться от резко затормозившей Тойоты, что обогнала нас минуту назад. Микроавтобус пошел юзом, сильно заваливаясь на левую сторону - я закрутил руль в попытке выровнять автомобиль, но немного не рассчитал своих сил и его технических возможностей. Снизу справа что-то хрустнуло, и Мерседесу будто дали хорошего пинка: задняя часть подпрыгнула, и со всего маху влетела в почти остановившуюся Тойоту, придав ей и сидящим внутри хорошего такого ускорения. Я не смог в полной мере насладиться каруселью, в которую на несколько секунд превратился летящий микроавтобус - меня по инерции швырнуло вперед, прямо на лобовое стекло. Ускоренное восприятие позволило вовремя сориентироваться, и мою окровавленную тушку в облаке из осколков стекла выбросило на дорогу не безвольной куклой со сломанной шеей, а вполне жизнеспособным организмом. Однако все, что я успел сделать перед тем, как коснуться асфальта - это сгруппироваться, защитив голову руками и поджав ноги к груди. Трюк, что я провернул, выпрыгнув со своей Рыси день назад сейчас не удастся повторить: во-первых, как не крути, а мое нынешнее состояние оставляет желать лучшего. Во-вторых - на дороге впереди царил полный кавардак - в нескольких метрах впереди, касаясь дороги лишь передними колесами, летела злосчастная Тойота. Следом за ней, разбрасывая во все стороны снопы искр, на правом борту скользил микроавтобус. Никакого пространства для маневра!
  Первый удар о землю я смог пережить относительно легко, но когда мое тело врезалось в Тойоту, а сверху рухнул Мерседес...
  Нет, ну после всего пережитого это будет совсем глупой смертью...
  7.
  Миниатюрный язычок пламени, пляшущий на самом кончике сухой ветви, после долгих метаний решил-таки спрыгнуть на грешную землю, но не преуспел в этом, еще в полете растеряв весь накопленный за свою короткую жизнь запас тепла и света. Чтобы возродить крохотную жизнь, мне пришлось поворошить пустившей тонкую струйку белого дыма веточкой алеющие в затухающем костре угли. Через несколько секунд несмышленыш был воскрешен и продолжил свой танец.
  Тусклый круг света от на миг разгоревшихся головешек выхватил из тьмы напряженное, покрытое бисеринками пота лицо Владимира - одного из подчиненных Виктора. Губы, сжатые в упрямую полоску, квадратная челюсть с налетом седой щетины и зрачки, непрерывно бегающие туда-сюда под сомкнутыми веками. Я отвернулся от успевшей надоесть за час картины и снова уставился на непокорный язычок пламени, вновь решивший испытать судьбу.
  - Этот твой Камень Душ - крутая штука. Я и не думал, что человек сможет восстановиться после такого... - справа от меня раздалось деликатное покашливание. Пришлось повернуться в направлении шума для ответа:
  - Я и сам не знал, что он на такое способен, если честно.
  Повисла тяжелая пауза - я чувствовал, что у парня сбоку есть ко мне вопросы - просто он не знал, как их задать - так что терпеливо ждал.
  Мое приключение на шоссе кончилось совсем не тем, чем я хотел - смертью. Чертов Мерседес влетел в Тойоту, попутно размозжив мою голову, разорвав горло и, будто этого было мало, раздавил верхнюю часть груди. Казалось бы - вот он, бесславный конец долгого и захватывающего путешествия юного, но подающего большие надежды Офицера по имени Денис... Но я и тут умудрился выкрутиться. Спросите - как? Отвечу - а хрен его знает, сам пока не разобрался! Очевидно одно - Камень Душ, оставшийся невредимым после страшной аварии, каким-то мистическим образом восстановил мне поврежденные части тела, в том числе и голову. Артефакту понадобилось для этого чуть больше суток. Все это время наша гоп-компания, лишившаяся двух Офицеров, погибших по причине, которую я упомяну позже, приходила в себя. Отдых требовался не от большой усталости - искаженные Ауры требовали внимания. Так что, пока местные проходили ТО, я встал на капиталку. Точнее - меня на нее поставили по прямому указанию Виктора, который ощутил происходящие в моем изувеченном теле изменения и решил увидеть, чем это кончится. Тогда никто и помыслить не мог о том, что мертвый Денис воскреснет. Но произошло именно так - Камень Душ восстановил тело, мозг и самое главное - личность! Правда, после второго рождения я долго приходил в себя - как после Ластика, но тяжелее и дольше, и даже сейчас ощущал, что не до конца восстановился - некоторые маяки отзывались не совсем так, как было нужно, а кое-какие так вообще молчали.
  - Ты раньше ни разу не умирал?
  - Частенько бывал на грани, но чтобы вот так, как вчера...ни разу.
  Вновь воцарилась тишина, прерываемая лишь тяжелым дыханием Владимира, уже второй час подряд силящегося освоить трансформацию, которую ему продемонстрировал Хозяин. Остальные Офицеры взяли перерыв и сейчас отдыхали каждый как хотел: кто спал, кто тихо разговаривал, обсуждая недавние события, кто доедал прихваченную из Старого Оскола снедь... Мы находились в нескольких десятках километров от Белгорода, расположившись прямо на земле. В сам город было решено заехать тогда, когда Виктор посчитает нужным. Подозреваю, это произойдет завтра утром.
  Великан смог не просто одолеть Демона, что было ожидаемо; в ходе битвы богатырь каким-то неведомым даже для него самого образом, смог скопировать заклинание, которое я подсмотрел. Только вот незадача - в отличие от верзилы, который в данный момент летает где-то высоко над нашей стоянкой, выписывая в ночном небе фигуры высшего пилотажа, я так и не научился летать! Последней каплей была утрата того самого <<сада>>, который я трепетно выращивал в голове у богатыря. Настоящая потеря!
  Настроение было паршивым - так может беседа с тем, кому повезло меньше, чем мне, сможет его поднять?
  - А у...у него - есть Камень Душ?
  Я усмехнулся постановке вопроса:
  - Ты имеешь ввиду - у Того, Кого Нельзя Называть?
  Офицер не понял шутки, пожав плечами, и я разочарованно махнул рукой:
  - Забудь. Да, думаю что нечто подобное у твоего Хозяина есть. И не парься ты так - стоит ему захотеть - и он с легкостью прочитает твои мысли, так что не напрягайся лишний раз. Если бы твоему Хозяину не хотелось, чтобы подчиненные задавали такие вопросы - вы бы их и не задавали.
  На самом деле, в самом начале нашего знакомства я совсем не был уверен в наличии Камня Душ, но после того, как гигантский Демон оказался повержен, Аура Виктора ощутимо изменилась. Она стала гораздо плотнее прежнего и вышла на качественно новый уровень - тот объем энергии, который сейчас ею контролировался, был намного больше, чем доступный мне. А у меня, между прочим, Камень Душ!
  - Сражение с Демоном принесло колоссальную пользу Виктору. И я это не про полеты говорю, - я ткнул пальцем в небо над нами:
  - Ты же сам видишь, насколько сильным он стал! И до того был крутой, а уж сейчас... Я, признаться, никогда не видел измененного с настолько плотной Аурой. В этом компоненте с ним могут соперничать разве что Демоны третьей волны.
  Офицер понимающе кивнул: после своего чудесного воскрешения я рассказал Виктору о том, каким видят Вторжение в Москве - и про несколько волн, следующих одна за другой, и про эволюцию Демонов, и о методах тренировки офицерского состава... Виктор с интересом выслушал информацию, и пообещал чуть позже уточнить несколько моментов. Когда будет это <<чуть позже>> он не пояснил. Само собой, разговор сразу же стал достоянием общественности в лице его приближенных.
  - А четвертая волна будет?
  - Будет конечно. - я хмуро кивнул, - Вопрос не в том, будет или нет, вопрос - когда и в какой форме она произойдет? Уже сейчас есть все признаки того, что Демоны стремятся стать максимально похожими на нас...за несколькими исключениями, правда...и как отличить такого от измененного? Кто даст гарантию, что перед тобой не тварь с другой планеты, а Офицер?
  Собеседник оживился:
  - Так они в самом деле с другой планеты?
  Владимир, очнувшийся наконец от своего транса, хмыкнул, протянув к костру ладони:
  - Хозяин ясно дал понять, что это не инопланетяне.
  Я поддержал:
  - Просто неудачно выразился, не обращайте внимания. Да и какая сейчас разница - откуда они пришли? Нам бы выжить, и понять как жить дальше.
  В то, что мне не удается взлететь из-за неправильно понятого заклинания, я не верил - оно было не настолько сложным! Дефекта я тоже не чувствовал - моя Аура способна воспроизвести заклятье, которое я окрестил <<Полетом>>, без проблем. Но при активации происходит непонятный для меня баг, иначе не назвать: у меня происходит какой-то энергетический гидроудар, после которого приходится в течение десятка минут успокаивать бушующую Ауру. И ощущения такие...мерзкие появляются. А из последствий только сильный порыв ветра вокруг меня, и кровь из носа...бред какой-то.
  Сверху раздался тихий свист, и мы синхронно подняли головы. Виктор еще не наигрался в летчика, пытаясь поставить очередной рекорд скорости - свист становился все громче, пронзительнее, пока Офицер не пролетел над нами, удаляясь на восток.
  - Идет на сверхзвуке...но звуковой барьер не преодолевает... - скучающим тоном отметил Владимир, и тут же пояснил:
  - Я в ВВС служил сорок два года, на <<сушках>> летал, после - в гражданской авиации, так что опыт есть. - и добавил, уже лично для меня:
  - Зависть - плохое чувство.
  Усмехнувшись, я опустил взгляд на грешную землю и отрицательно качнул головой:
  - Я не завидую твоему Хозяину. Я просто кое-чего не понимаю.
  Владимир снова поднял глаза в небо:
  - Говоришь, если Хозяин захочет - то мы ничего не сможем сказать? Хмм... - он задумчиво поскреб подбородок:
  - Знания одного лишь заклинания для того чтобы летать, не хватит. Вот Хозяин... - тут я перебил его, старательно сдерживая раздражение в голосе:
  - Как у него получилось создать артефакт? Люди вообще на такое способны?! Я ни разу не видел, чтобы...
  - Люди и молний раньше метать не могли, Денис - помнишь те мирные времена? Дослушай, что я тебе хочу сказать... Артефакт, который Хозяин вырастил, а не создал - это копия заклинания, но заключенного в материальную оболочку - правильно?
  Я хмуро кивнул в ответ - это были мои собственные слова.
  - А тебе не приходило в голову, что для нормальной работы некоторых заклинаний, заклинания самого по себе может быть недостаточно?
  Настал мой черед разводить руками:
  - Извини, но я не понимаю, куда ты клонишь.
  Владимир усмехнулся, но тут же пояснил:
  - Магическая составляющая заклинания полета - лишь активатор. Нужен еще один компонент... - он многозначительно замолчал. Когда пауза слишком затянулась, я не выдержал:
  - Какой компонент?
  - Хозяин сейчас не просто развлекается, как ты наверняка считаешь. Хозяин работает над этим компонентом.
  Я дернул бровью:
  - Ты можешь нормально объяснить, о чем речь? Что я с тебя информацию по ниточке вытягиваю? Какой еще нахрен компонент?
  Тот вильнул взглядом в сторону:
  - Вдруг Хозяин против того, чтобы я рассказывал тебе об этом?
  - Ну пока-то нет?
  - Нет.
  - Тогда хватит морочить мне голову! Когда будет против - поймешь! - возмутился я, - выкладывай, что там у тебя!
  Офицер окинул меня прищуренным взглядом, и кивнул:
  - Ладно, я скажу. Второй компонент - это артефакт, спрятанный в теле каждого из летающих мутантов. Мы не ковырялись в их потрохах, но Хозяин сделал это - уже после победы над самым здоровым. Заклинание - это топливо для артефакта, который как раз и позволяет летать.
  Я внимательно выслушал сидящего напротив. Если он прав, то у меня есть шанс взлететь - ведь без артефакта все попытки обречены на провал:
  - А что это за артефакт такой? Как он выглядит?
  Владимир пожал плечами:
  - Я знаю его только по описанию, что передал Хозяин. Те, кто хочет летать, должны создать такой у себя в теле, и связать его с Аурой. Но я никак не могу понять принципа его действия! - говорящий стукнул кулаком по раскрытой ладони и выругался.
  Раздался насмешливый голос:
  - И не поймешь. Там такая муть - стоит задуматься - начинает тошнить, будто с перепоя!
  Я повернулся к скептику в лице парня справа - тот беспомощно развел руками:
  - Я даже подступиться не могу - стоит об этом подумать, как настроение портится...ну вот, опять... - он окинул меня неприязненным взором, и отвернулся, бормоча ругательства. Видно, вспомнил, и настроение испортилось.
  Владимир согласно кивнул:
  - Именно так. Я уже понял, из чего эта штука сделана, и понял как ее сделать, но...
  Я ткнул палочкой в костер, воскресив в брызгах искр погасший огонек:
  - Так что тебя останавливает? Сделай - и лети!
  Мужчина поморщился:
  - Это...это сложно. Недостаточно просто создать копию - нужно нечто большее. Но вот что, черт возьми?! Этого я не понимаю!
  М-да, задачка. По описанию похоже на неизученное заклинание - Офицеры еще в Москве говорили, что не всякую магию удается подсмотреть: иногда получалось увидеть лишь ее часть, которая сама по себе, увы, оказывалась бесполезна. Это как сериал, который смотришь не с самого начала: вроде бы все понятно, но иногда происходят провалы, когда не понимаешь некоторые поступки персонажей, отчего целостность картины теряется. Но суть не в том, что я подобрал неплохой пример для сравнения. Суть в том, что я отлично знал причины подобного явления, ибо, в отличие от большинства Офицеров Центра, я частенько зависал в лаборатории с Эланиэль и Семеном! Недостаточно качественная Аура - вот что было причиной этого явления! Учитывая сильный перекос в сторону физического развития у последователей Виктора, данная проблема выглядела очевидной! Значит ли это, что если Виктор передаст мне те знания, которые успел поведать своим Миньонам - я смогу создать артефакт и взлететь? Ну-ка, ну-ка...
  - Как видишь, Виктор не прервал твою беседу со мной - значит он не против... - я постарался произнести эту фразу как можно более скучным тоном - будто это настолько очевидное умозаключение, что и упоминать о нем не стоило:
  - Мне, как магу, было бы любопытно попытаться создать такой артефакт. Да и желание летать никуда не пропало...
  Вновь воцарилась тишина - даже ругань справа утихла. На самом деле Виктор вряд ли был в курсе моего с Владимиром диалога - ну какой Офицер будет ежесекундно слушать, о чем треплются его Миньоны?! У него сейчас других дел по горло! А пока он занят, я...
  Медленно, незаметно добавлю ментальной энергии в окружающее пространство - так, чтобы Офицеры поблизости ничего не заметили. Мне нужен только Владимир, точнее - то, что скрыто у него в голове: посылка от Виктора с подробным описанием принципа действия необходимого мне артефакта. Я бы мог попробовать его загипнотизировать, но если об этом узнает Виктор - мне конец! Так что нужно сделать так, чтобы Владимир сам захотел поделиться секретом со мной.
  Так, концентрация ментального поля, которое было невидимым для посторонних, достигла нужного предела, и я принялся насыщать ее образами бескрайнего неба, быстрого и легкого полета сквозь дымку облаков с видом на землю снизу. А там - города...зеленые леса и изогнутые ленты рек... Никакой реакции! Но я так просто не сдамся! Владимир сорок лет летал на истребителе, значит поищу здесь. Оставляем первоначальный образ неба, но теперь его пачкают кляксы от разрывов зенитных снарядов, трассеры от очередей с земли пытаются достать, догнать резвую технику - но не тут-то было! Мощный двигатель выносит из этого безумия на простор - и тут настает моя очередь стрелять! Заложив крутой вираж, я вхожу в пике, и зажимаю курок...
  Тихий смешок вырвал меня из легкого транса, в который я успел погрузиться. Усилием воли вернув потоку времени привычную скорость, я оторвал взгляд от тлеющих в костре углей, и посмотрел на Владимира: на его губах играла едва заметная ухмылка.
  - Чего смеешься?
  Тот мазнул по мне взглядом:
  - Вспомнил кое-что из своего прошлого. Я ведь в Афгане успел повоевать. Слыхал о Джаварском штурме?
  Я отрицательно покачал головой: мне удалось направить мысли Офицера в нужное мне русло - но это был самый простой этап. Нужно продолжать искать...
  - Как сейчас помню эти дни. Дело было в апреле, но жара стояла июльская. Там вообще жарко - это тебе не средняя полоса России. Джавара - перевалочная база душманов на границе с Пакистаном: горный участок, одни пещеры. Моджахеды там себя вольготно чувствовали: даже корреспондентов западных приглашали, в основном из Штатов - рассказывали за какую свободу борются...
  Так, я не воспоминания афганца слушать хочу - мне нужно разжечь в нем желание летать! Добавим больше неба...может, воздушный бой? Стоп, а у духов была авиация? Вот черт, как же сложно воскрешать чужие воспоминания, о которых я не имею ни малейшего понятия!
  Виктор пожевал губами и скептически посмотрел на меня:
  - Тебе, наверное, неинтересно. У нас тут магия, мутанты, конец света - а я про давно забытую операцию в Афгане... - о, на ловца и зверь бежит:
  - А у них была своя авиация, у террористов этих? Или только американские стингеры?
  Владимир одобрительно крякнул:
  - Была, конечно, как не быть - но не в этом бою. Там и без авиации было кисло - меня тогда едва не сбили - но повезло, бог миловал. А вот мужику из моего звена не повезло - сбили, уроды. Не со стингера, правда - из предыдущей модели. Чудом выжил. Может, слыхал - Руцкой Александр?
  Я качнул головой - не слышал этой фамилии.
  - И почему я не удивлен...а ведь он вице-президентом был, между прочим.
  - Вице-президентом чего?
  Владимир грустно усмехнулся:
  - России, Денис, России. Еще когда переворот был, в 91 году. Но я ушел от темы: против наших <<Грачей>> у Моджахедов были американские игрушки, а сопротивлялись они как звери - этого у них не отнять, да. Сколько наших в тех горах полегло - не счесть! Я осуществлял поддержку наступления с воздуха. В тех условиях далеко не самая простая задача, хочу заметить! - рассказчик гордо кивнул сам себе.
  Отлично...я смог незаметно перенаправить его мысли в нужном мне направлении. Теперь подведем его к нужным размышлениям:
  - Поддержка? А каким образом?
  - Подавление очагов сопротивления, уничтожение легко- и среднебронированных целей, помощь в наведении - задач масса на самом деле.
  Я чуточку уплотнил окружающий нас ментальный фон, и мечтательно произнес:
  - Наверное здорово летать? Ощущение свободы, силы...
  Владимир хмыкнул:
  - Да нет там никакой свободы. Думаешь, боевой вылет - это романтика и красивые виды? Ошибаешься. В первую очередь это огромная ответственность, риск и постоянное нервное напряжение. После каждого радуешься, что выжил.
  Я поспешил выкрутиться из ситуации, в которую себя загнал:
  - Я же не о прошлом говорю, а о настоящем. Виктор теперь сам как истребитель - только никому ничего не должен. Захотел - взлетел, не захотел - не взлетел. Да и мобильность какая, м? - я поцокал языком.
  Владимир промолчал, стиснув челюсти - зацепила-таки его наша беседа! Ощутив реакцию, я слегка усилил нажим в нужном направлении: добавил сильное желание вновь ощутить полет - но на этот раз без громоздкого металла вокруг, без риска, без конкретных целей. Просто лететь.
  - Черт, что же я никак не могу дотямать, как оно работает?! - мужчина вскочил на ноги, плеснув во все стороны раздражением. А я не перестарался с накачкой?
  - Я бы мог попробовать помочь...если хочешь, конечно!
  - ЛЕТАТЬ...ХОЧУ ЛЕТАТЬ...СИЛЬНЕЕ ВСЕГО НА СВЕТЕ ХОЧУ ЛЕТАТЬ...
  Владимир шумно выдохнул, не мигая глядя в звездное небо.
  - ОН МОЖЕТ ПОМОЧЬ...ХОЗЯИН БУДЕТ РАД ЕСЛИ Я СМОГУ НАУЧИТЬСЯ ЛЕТАТЬ...ВЕДЬ ИМЕННО ЭТОГО ХОЗЯИН ОТ НАС И ХОЧЕТ...ДЕНИС МОЖЕТ ПОМОЧЬ...
  Я сидел у костра, без особого энтузиазма пытаясь разворошить черные угли. Мне вообще все равно...
  - ЕМУ ВСЕ РАВНО, ТАК ПУСКАЙ ОН МНЕ ПОМОЖЕТ...ХОЗЯИНУ НУЖНЫ СИЛЬНЫЕ ПОДЧИНЕННЫЕ...И Я БУДУ САМЫМ СИЛЬНЫМ...
  - Денис... Кхм... Ты говоришь, что можешь разобраться с артефактом?
  Пожав плечами, я поднял взгляд:
  - Конечно. В Москве я занимался в том числе и этим - у нас целая лаборатория была отведена для хранения артефактов и их исследования. Так что...смогу. Уверен.
  - ЕСЛИ ОН СМОЖЕТ МНЕ ПОМОЧЬ, ТО УЖЕ ЗАВТРА Я СМОГУ ЛЕТАТЬ...ЛЕТАТЬ...ЛЕТАТЬ...
  Я повторял этот мыслеобраз до тех пор, пока Владимир, все это время не спускавший с меня глаз, не сдался:
  - Ладно, давай попробуем! Что мне нужно делать?
  Я скорчил уставшую гримасу:
  - Что, прямо сейчас? На ночь глядя?
  - ДА, ПРЯМО СЕЙЧАС...ДОЛЖНО ПОЛУЧИТЬСЯ...Я ЧУВСТВУЮ ЧТО ВСЕ ПОЛУЧИТСЯ...ЗАВТРА Я СМОГУ ВЗЛЕТЕТЬ...
  - А чего откладывать? Завтра на это не будет времени - въедем в Белгород, кто знает что там может произойти?
  Я тяжко вздохнул, будто соглашаясь выполнять нелюбимую, но нужную работу:
  - Ладно, я могу попробовать, если ты настаиваешь. Но ничего не гарантирую - так что без обид!
  - ВСЕ ПОЛУЧИТСЯ...Я ЧУВСТВУЮ ЧТО У НЕГО ВСЕ ПОЛУЧИТСЯ...ОБЯЗАТЕЛЬНО ПОЛУЧИТСЯ...
  - Все обязательно получится, я чувствую!
  Мысленно я поблагодарил того мага-менталиста из Воронежа, который научил меня этому крайне эффективному методу воздействия!
  Так, меньше радости - нужно действовать очень осторожно, что бы Виктор не обнаружил мои следы на мозгах своего подчиненного:
  - Ладно, черт с тобой - мне и самому интересно разобраться в этом. Готов?
  Владимир сел на свое место - глаза горят энтузиазмом, пальцы рук дрожат в нетерпении:
  - Что я должен делать?!
  Я забросил надоевшую ветку в костер и откинулся назад, оперевшись на локти:
  - Для начала прекрати мандражировать и успокойся, а то у нас ничего не получится. Ты должен выбросить лишние мысли из головы. Скажешь, как будешь готов. - нужно как можно скорее закончить этот квест, который я выдумал сам себе - меньше всего мне хочется внезапно вернувшегося Виктора в роли свидетеля.
  Владимир сосредоточенно нахмурился, и прикрыл глаза, положив ладони на колени. Я с удивлением заметил, что уже через несколько секунд эмоции Офицера стали успокаиваться, понемногу приходя в свое обычное состояние. Отличный самоконтроль! Видимо, дело в том, что он бывший военный - ему не привыкать. Менее чем через минуту он открыл глаза:
  - Я готов.
  - Теперь вспомни момент, когда Виктор передал тебе знания о строении артефакта. Постарайся выделить это воспоминание на фоне остальных, вынеси его на первый план. Лишние мысли нам ни к чему... - я старался говорить на одной ноте, плавно и размеренно, вводя сидящего напротив в состояние наподобие транса. Он снова закрыл глаза и склонил голову, вспоминая упомянутый эпизод. Я терпеливо ждал - судя по всему, он справится с этим и без моей помощи.
  Так оно и вышло - мужчина настолько сосредоточился на поставленной задаче, что смог вытеснить из своей Ауры ментальное поле, с помощью которого я вывел его на диалог. Что ж, я надеюсь, оно мне больше не понадобится...
  - Я вспомнил. Очень четко вспомнил...
  Еще бы ты этот момент не вспомнил - Офицер же!
  - Отлично. А теперь я потянусь к тебе своей Аурой - передай через нее эти воспоминания. Только не торопись - это важно! Выполняй передачу как можно тщательнее!
  - Так это наподобие телепатии?
  Я поморщился:
  - Не отвлекайся! Давай сперва закончим с нашим делом, а потом я тебе все объясню... - не хватало, чтобы из-за его любопытства провалился мой план! Ведь если бы это была просто телепатия - тогда я не смог бы влезть в его голову.
  Простая передача мыслей действует следующим образом: измененный формирует у себя в голове необходимый образ; это может быть слово, картинка, мелодия - что угодно, и затем отправляет готовый мысленный файл тому, кому хочет. Лучше всего эта связь работает между Миньонами и Хозяином, заметно хуже - с незнакомыми людьми. Сейчас я не смогу общаться со своими подчиненными, которые остались в Москве, с помощью слов, как по мобильному - слишком большое расстояние между нами. Но ощутить их психофизическое состояние могу вполне, чем частенько занимаюсь. А вот с Эланиэль я не смогу связаться вообще никак - она мне чужой человек. Но я отвлекся...
  Сейчас я старался создать между собой и Владимиром временную, устойчивую связь, по которой, как по мосту, можно будет добраться до содержимого его головы. Меня интересуют знания не только о строении артефакта, ибо как упомянул сидящий напротив Офицер - их не хватит для его воссоздания. Нужно считать с мозга ту информацию, которую он сам не в состоянии прочесть. Я был уверен, что Виктор вложил в голову своим подчиненным всю необходимую информацию, чтобы те со временем самостоятельно смогли до нее добраться. Эдакая закладка, которая активируется при достижении Аурой необходимого уровня развития. Однако для того, чтобы найти и скопировать эту закладку, мне нужно время. Именно поэтому простая телепатия не пройдет - нужен длительный контакт.
  Я ощутил, как моей энергетики коснулись чужие мысли, и вновь предостерег Владимира от спешки. Теперь мне самому нужно спешить - не знаю сколько времени у него займет передача инфопакета, но не думаю, что больше минуты-двух, в самом лучшем случае.
  Я нырнул в открытое передо мной нараспашку сознание, пытаясь делать одновременно сразу несколько вещей. Во-первых - контроль. Нужно внимательно следить за процессом, чтобы не упустить момент, когда Владимир закончит и решит прервать контакт. Во-вторых - сканирование чужого мозга на наличие нужной мне информации. Вместе с этим я старался постоянно толкать его мысли в нужном направлении, облегчая себе поиск. И в-третьих - защита собственных мыслей от постороннего вмешательства. Как я уже упоминал, глубокий ментальный контакт подразумевает обратную связь - Владимир может попытаться влезть в мою голову, а этого нельзя допустить. Не думаю, что у него хватит опыта, внимания или даже желания, чтобы выполнить такой трюк - но береженого, как говорится... Есть! Есть, нашел - и гораздо быстрее, чем рассчитывал - сказались наводящие мысли и неопытность Офицера! Отлично...так, теперь нужно осторожно скопировать информацию...
  При ее более детальном изучении я понял, что был прав: для создания артефакта, позволяющего летать, требовалась весьма качественная Аура - и очень плотная, к тому же! Что ж, с первым у меня проблем нет, а плотность можно поднять искусственно. Ладно, хватит рассуждать - нужно действовать!
  Мне понадобилась минута, чтобы закончить свою часть работы, вскоре и Владимир закончил свою, и тут же спросил:
  - Ну как? Получилось?
  Я кивнул, старательно скрывая радость - получилось, еще как получилось! Я на шаг ближе к небу!
  - Вроде бы да, но нужно проверить. Дай мне пять минут прийти в себя. - этого времени должно хватить, чтобы понять: смогу ли я воссоздать артефакт? Так, посмотрим...
  Вещица представляла собой сплюснутый костяной позвонок четырехугольной формы размером чуть больше спичечного коробка, с торчащими из него в разные стороны тонкими выступами. На всей поверхности артефакта красовались те самые магические руны. Я насчитал десять выступов: по два в четыре стороны и по одному - сверху и снизу. Они являлись физическим воплощением энергетического вектора сил, позволяя артефакту перемещаться в пространстве. А вместе с артефактом - и его носителю! Как интересно...руки чешутся поскорее взяться за работу, но пока что не время...еще рано. Так, что дальше... Заклятье действует следующим образом: над и под артефактом создаются зоны поглощения и выброса...чего? Я задумался - полученные от Владимира знания не давали ответ на этот вопрос. Ладно, потом подумаю! Сам артефакт работал между процедурами поглощения и выброса, регулируя их силу и направление. А, теперь понял! Артефакт был магическим аналогом реактивного двигателя! Он формировал вокруг своего носителя сферу, которая перекачивала воздух спереди - назад, создавая таким образом тягу! Чем шире зона поглощения - тем больший объем воздуха удастся накачать в сферу, и чем уже выхлоп - тем мощнее будет реактивная струя! Так вот откуда свист! И вот почему Виктор летел быстрее звука, не преодолевая звуковой барьер! С ума сойти! Неужели я смогу... Я подавил радость, ибо Владимир, внимательно наблюдающий за мной, что-то ощутил - удержать эмоции под контролем было очень непросто.
  - Ты понял как можно создать артефакт?
  Я качнул головой из стороны в сторону:
  - Пока не уверен...дай мне еще одну минутку.
  То, что я сейчас <<вспомнил>> было известно и Владимиру, однако этого знания было мало для создания летающей штуки. А заглянем-ка мы в честно подсмотренный в его подсознании файлик - может там найдется полезная информация?
  Стоило мне присмотреться - и я сразу понял, что нужно делать. Руны - вот в чем загвоздка. Они были не просто выдавлены на поверхности кости, как я считал раньше. Они оказались псевдоживыми организмами, созданными из материалов качественно иного уровня, наподобие моего Камня Душ - тех навыков трансформации, что имелись у Миньонов, банально не хватало, чтобы сотворить нечто подобное. И вряд ли хватит в ближайшее время - даже мне придется попотеть, чтобы сделать такие - что уж говорить о них? Если честно, я удивлен даже тому, что Виктор смог сотворить такое - качества его Ауры не должно было хватить на их создание. Неужели он эволюционировал прямо в бою? Ладно, это уже не моя забота: думаю, я смогу сотворить эту хрень за несколько часов напряженной работы в ускоренном режиме.
  - Ну как? Выяснил в чем дело?
  Я посмотрел в полные надежды глаза Владимира - не хочется разочаровывать летчика, но...извини, приятель - оставим небо нового мира для избранных:
  - Мне жаль, но у тебя ничего не получится - по крайней мере сейчас. Не в твоем нынешнем состоянии.
  Офицер вскочил на ноги, решительно, едва ли не с ненавистью уставившись на меня :
  - Почему не получится?! Ты плохо посмотрел! Нельзя так быстро разобраться с настолько сложной задачей - подумай еще, не торопись!
  Показалось, что он вот-вот бросится на меня с кулаками, и я поспешил ответить, спешно очищая окружающее нас ментальное поле от безумного желания летать и прочих, уже ненужных сейчас мыслей:
  - Конечно я не мог за пару минут во всем разобраться - тут ты прав! Но кое-что я понял практически сразу: твоя энергетика пока недостаточно развита для создания артефакта. Нужно совершенствоваться, идти вперед - и тогда все получится, вот увидишь! Впереди целый океан времени для этого! Ты же не Виктор, чтобы получить все и сразу! - последнее я сказал для того, чтобы остудить пыл летчика. Задумка сработала - Миньон не мог ставить себя на один уровень с Хозяином - особенно в таких отношениях, которые выстроил вышеупомянутый Виктор. Поэтому Владимир мгновенно успокоился и растерянно уселся обратно:
  - Но... И насколько... Как долго мне надо ждать?
  Я смог расслабиться - буря миновала:
  - Это зависит только от тебя. Совершенствуйся - вот мой тебе совет. Возможно, твой Хозяин чем-то сможет тебе помочь, не знаю...
  О том, что Виктор делает из своих Миньонов карманных терминаторов, убивая в них саму возможность использовать любые иные возможности, кроме имеющихся, я упоминать не стал - а зачем? Я советником не нанимался, увольте!
  Справа раздался довольный смешок:
  - И стоило жопу рвать? Хах! И так понятно, что не видать нам неба, как своих ушей...
  Владимир беззлобно хмыкнул, искоса посмотрев на высказавшего свое мнение парня:
  - Тезка, к тебе настроение вернулось, и ты решил попортить его другим?
  О - выходит того пессимиста тоже Владимиром зовут. Буду знать...
  - На правду не обижаются. А она в том, что хрена с два мы сможем создать артефакт. Ты, кстати, не забывай что он - всего лишь часть. - Влад лениво зевнул:
  - Так что не вижу смысла лезть из кожи вон ради ничего.
  Летчик упрямо покачал головой:
  - Если сидеть на одном месте - то так и будет. Нужно развиваться, и тогда все получится, Денис подтвердил.
  - Денис маг, у него Аура круче нашей по умолчанию...
  Я поспешил вмешаться, чтобы увести разговор с моей скромной персоны в сторону:
  - Ну и что? Это совсем не показатель - Аура способна развиваться, изменяясь в очень широком диапазоне, так что возможность для развития будет всегда. А, учитывая, что Виктор, как хороший Хозяин, передал вам все необходимые для создания артефакта знания - все в ваших руках!
  Влад криво усмехнулся и повернулся ко мне:
  - Мы не можем овладеть магией - это ты сам говорил: слишком плохая Аура...
  Я попытался возразить, но он прервал меня:
  - Погоди, не перебивай - я не беру в расчет Лазер или Молнию - судя по всему - это простые заклинания. Подозреваю, заклинание полета - намного сложнее.
  Тут он был неправ - сказывалась отсутствие всякого опыта в изучении заклинаний. Магия, которую продемонстрировал Демон, оказалась ненамного сложнее самых легких заклинаний - но я решил оставить это знание при себе, и выслушать, что пессимист скажет дальше:
  - Если так - то нам остается только создание артефакта...точнее - двух артефактов: один - это тот, о котором вы уже пол часа талдычите, а второй - который заменит само заклинание. - он кивнул головой:
  - Слишком сложная задачка, не про нас. Мне достаточно того, что у меня уже есть, - он с видимым удовольствием сжал кулак, вокруг которого тут же возник плотный энергетический барьер. Пока он красовался, я задумался о его словах; если Офицер прав - а его умозаключения выглядят логично - тогда те крылья, которые появились у Виктора являются лишь частью магии полета - его заклинательной частью. Вторая часть - это тот самый таинственный позвонок. Выходит, что громила смог самостоятельно преобразовать увиденную лишь единожды магию в материальную форму... Думаю, это произошло без активного участия сознания - благодарить следует его Ауру, самостоятельно решившую такой ребус. Но речь совсем не о том! Речь о том, что на данный момент Виктор является единственным известным мне человеком, способным к подобным преобразованиям. Более того - он в состоянии научить других той магии, которую освоил! Черт возьми - я бы многое отдал за то, чтобы забраться в его голову на пару часов! Умение дарить небо! Обалдеть! Я посмотрел на Влада: тот кидал в потухший костер веточки, перекидываясь ничего не значащими фразами с Владимиром. Они даже не понимают, какая власть появилась у их Хозяина! А если он сможет изучать и другие, более сложные заклинания? И потом передавать их тем, кому посчитает нужным? Вот...черт. За таким человеком пойдут многие измененные, жаждущие силы! И это - самый прямой путь к Миньонству!
  Черт подери, как же плохо, что те мысли, которые я медленно, но верно внушал богатырю, оказались уничтожены в битве с Демоном! Такой мог бы получиться подчиненный! Я аж зажмурился, представив себе Миньона, послушно штампующего заклятья на заказ.
  - Ты чего такой довольный? Сделай лицо попроще... - Влад хохотнул, вырывая меня из плена пустых фантазий.
  Владимир по-своему понял мою улыбку:
  - Посмотрел бы я как ты ухмылялся, если бы понял, что бессмертен. Денис - так тебя, получается, и убить-то нельзя? Если ты даже без головы выжил...
  На самом деле я подозрительно легко смирился с тем, что в течение суток был мертв, а затем воскрес, как какой-нибудь Иисус. Возможно, дело в том, что принять это сознанием было куда сложнее, чем просто бездумно кивнуть, что я и сделал. Но мысль неудавшегося летчика мне понравилась:
  - Не рискну проверять. Думаю, если разрушить Камень Душ, то я не смогу восстановиться. Или если меня убьет передоз, как ваших парней... - я замолчал.
  Два слабейших Офицера из команды Виктора погибли от энергетической передозировки - их Ауры не выдержали того объема, который он попытался в них впихнуть, и просто взорвались. Это, конечно, был не простой взрыв - просто я так выразился. После достижения некоего критического объема они разрушились, утратив стабильность.
  Тот скачок объяснялся просто - здоровяк добрался до Сердца Демона, которое являлось аналогом моего Камня Душ, и каким-то образом смог уничтожить его, впитав в себя часть вырвавшейся мощи. Попытайся он поглотить больше - и его самого разорвало бы, как воздушный шарик. Даже с учетом того, что девяносто процентов энергии ушло, что называется, <<в молоко>>, оставшихся десяти хватило, чтобы прикончить двух Офицеров, а остальных отправить в глубокий нокаут. Единственным, кто после схватки мог стоять на своих двоих, был Виктор, который выехал за счет Миньонов - умно, ничего не скажешь... Сейчас, когда прошло уже довольно много времени, лишняя энергия покинула тела Офицеров, вернув их к нормальному состоянию.
  - Ну, с этим передозом все понятно, а как можно разрушить Камень Душ?
  Интересный вопрос задал мне Владимир...и опасный, если быть откровенным.
  Я пожал плечами - мне было неизвестно, как Виктор смог уничтожить Сердце Демона, но вот что я знал наверняка - мой Камень Душ ему разрушить не удастся. И дело не только в том, что я не позволю подобному свершиться, вовсе нет - просто у него банально не хватит на это сил! Материал, из которого создано мое вместилище силы, имеет совершенно иную структуру, чем любой из известных мне - иногда мне кажется, что он не является предметом трехмерного пространства, и не подчиняется его законам. Одной физической силы будет мало, чтоб его разрушить - насколько я понимаю, сделать это его сможет создание с превосходящей мою Аурой.
  Выигрывая в плотности, здоровяк проигрывает мне в качестве...однако, как я и говорил - проверять эту гипотезу на практике желания не возникало, ведь как-то же он смог одолеть летящего Демона?
  - Что-то Хозяина долго нет. Несколько часов уже летает - я бы за это время в родной город успел слетать. - Влад прислушался, пытаясь уловить свист Полета.
  - А ты откуда будешь?
  - С Высокой Горы я...
  Ответ заставил Владимира задуматься, а меня уточнить:
  - С какой-какой горы? Высокой? Самой высокой или средненькой такой?
  Влад отмахнулся:
  - Это поселок такой, под Казанью. Называется Высокая Гора - я там родился. У меня там бабка...была... - он внезапно замолчал, отвернувшись.
  М-да... Я-то успел спасти своих родных от гибели и найти для них безопасное место, но не каждому так повезло. Многие, очень многие потеряли родных и близких.
  - Слышите? Вроде как летит? - Влад повернулся лицом к нам, и я понял, что он замолчал не от грустных воспоминаний, а оттого, что услышал приближение Хозяина.
  Теперь и я расслышал далекий, но быстро приближающийся свист. Снова пролетит мимо или приземлится?
  Оказалось - второе. Звук резко оборвался прямо над нами, и массивная туша Офицера тяжело приземлилась в нескольких метрах от нас. Хекнув, Виктор вонзился в землю по самые колени - мягкое приземление для тела массой более полутонны, падающего с нескольких десятков метров, невозможно. Однако ни пыли, ни разлетающейся во все стороны земли не было - здоровяк умудрился за четверть секунды до такой степени напитать землю в месте приземления энергией, что та отлично справилась с гашением инерции. Теперь в месте его падения вряд ли что-то вырастет в ближайшие пятьдесят лет - плодородные свойства почвы были напрочь уничтожены. Двое его подчиненных подскочили, будто на пружинках, воскликнув в один голос:
  - Хозяин!
  Тот без видимых усилий выдернул ноги-тумбы из дыр в земле, и внимательно осмотрелся вокруг, уперев руки в бока: оба рога на его голове стали заметно толще, и приобрели вид массивной короны, выпустив массу переплетающихся между собой отростков:
  - Над приземлением надо поработать...
  В два широких шага оказавшись рядом, он опустился на землю. Даже сидя, его голова находилась вровень с моей! Он снова прибавил в размерах - и заметно! Сейчас в нем, поди, не меньше трех метров!
  Виктор ощутил мои эмоции, и надменно усмехнулся:
  - Как вы тут без меня? Мутанты не тревожили?
  Я предпочитал общаться с помощью мыслеречи, особенно когда разговор шел о простых вещах, но в чужой монастырь со своим уставом не лезут:
  - Все тихо. А как там? - я мотнул головой наверх.
  Я надеялся, что Владимир не станет распространяться о нашем небольшом дельце - но даже если информация и дойдет до Хозяина - то в безопасном для меня виде.
  - Там - хорошо! - пророкотал довольный верзила, удовлетворенно кивнув головой:
  - Пока вы тут сидели, я побывал в Харькове, оценил обстановку. Утром отправимся на охоту...
  - Охоту? На кого?
  Мой вопрос оказался риторическим - Виктор хищно оскалил мощные клыки, в которые превратились его зубы:
  - На идиотов, считающих что магия спасет мир! Покажем им, в чем настоящая сила!
  В отличие от синхронно кивнувших Владимиров, меня этот ответ не удовлетворил, но искать других было опасно - нелюбовь Виктора к магам превратилась в ненависть - а я отношусь именно к этой фракции. Если вчера я был уверен, что случись нам с Виктором драться - и я не проиграю, то сейчас такой уверенности не было. Даже находиться рядом было сложно - Аура гиганта давила не хуже гидравлического пресса. Так что я задал другой, давно меня интересующий вопрос:
  - Слушай, а в каком магазине, если не секрет, ты купил свою одежду? Она не рвется, не пачкается...и мне кажется - даже в размерах увеличивается?
  Ухмылка снова коснулась его губ:
  - Все очень просто, Денис. Если я не хочу, чтоб моя одежда рвалась - она не порвется. То же с размером, - он хитро взглянул на меня:
  - Маги так могут?
  Я скривился:
  - Твои парни поделились со мной шмотками, за что им большое спасибо, но не думаю, что они проживут намного дольше предыдущих. Не с моим везением.
  - Везение не при чем. Твой дух - в нем проблема. Он слишком слаб. Поэтому ты ничего не смог сделать мутанту, которого я одолел. И барахло твое поэтому ломается.
  Я уточнил:
  - Дух? Ты Ауру имеешь ввиду? - к чему лишние сложности?
  Виктор качнул головой:
  - Я имею ввиду то, что говорю. Аура аурой, но без непоколебимого духа она - ничто!
  - Я бы так не сказал...
  Моя оппозиция заставила Виктора рассмеяться:
  - У тебя сильная Аура, однако что ты можешь против меня?
  Я тут же резонно возразил:
  - Это спорный вопрос, чья Аура сильнее. Особенно после твоей победы над Демоном. Кстати, если не секрет - как ты смог разрушить его Сердце?
  После моего вопроса повисла пауза. Виктор задумался, бросив в костер горсть земли, которая, будто по волшебству, вспыхнула ярким пламенем, озарив светом лица сидящих рядом Офицеров:
  - Полагаю, мне помогла сила духа. В один момент демон просто сдался - понял, что бороться со мной бесполезно.
  Я скептически скривился - демоны не те парни, чтобы сдаваться на милость врагу. Да, они могут отступить, могут сбежать - но сдаться? Я озвучил эту мысль, и над полянкой, избранной нами местом ночлега, вновь воцарилась тишина.
  - Хозяин слишком силен, чтобы сопротивляться - это понимают даже мутанты! - Влад преданно посмотрел на своего господина в поисках одобрения, но так и не дождался его. Виктор поднял голову к небу:
  - Вообще-то в твоих словах что-то есть, Денис. Я тоже никогда раньше не встречал подобного - даже самый дрянной, вшивый, мелкий мутант сражается до конца. Может, это их новый вид, типа четвертой волны? - он отрицательно качнул головой, отвечая сам себе:
  - Нет, это ерунда. Мы с ним боролись - и потом он просто сдался. Прекратил сопротивление.
  Я сел поудобнее, глядя на пламя которое и не думало затухать - Виктор полон загадок:
  - А он атаковал тебя щупальцем из энергии? Толстым таким?
  Здоровяк хмуро кивнул:
  - Постоянно атаковал. До последнего момента. Я до сих пор не могу понять, что это было - вреда эта штука никакого не наносила, так что...не знаю.
  Я заметил, что его аж перекосило от неприятных воспоминаний, и согласно кивнул - мне было знакомо это ощущение полной беспомощности:
  - Та же фигня...
  Виктор исподлобья мазнул по мне хмурым взглядом:
  - В любом случае я победил и сижу у костра вместе со своими глупыми учениками и болтливым магом, а эта тварь гниет в земле.
  Я согласно кивнул - этой груде мяса гнить еще с месяц - пока падальщики по кускам не растащат. Замнем для ясности - пока что.
  - Слушай, а как ты заставил землю гореть? - я все же не выдержал, и задал этот вопрос.
  Виктор посмотрел на меня, как на идиота:
  - Сколько раз можно повторять - сила духа. Я захотел, чтобы земля горела - и она горит. Гляди - фокус покажу... - он вытянул руку в сторону огня, и тот, будто живое существо, соскользнул на подставленную ладонь, кольцами свиваясь вокруг запястья.
  Я ожидал чего-то подобного, так что смог скрыть удивление - хотя, признаться, демонстрация меня поразила. Виктор управлял пламенем без всякого формирования заклинаний - пламя будто имело сознание и само ластилось к нему.
  - Интересный фокус. Значит, стоит захотеть - и можно зажечь то, что не горит или управлять пламенем?
  Виктор разочарованно махнул на меня рукой, и повернулся к Владу:
  - Объясни ему, а то мне надоело.
  Тот к моему величайшему удивлению кивнул, не раздумывая ни мгновения. Миньон, которого я до сих пор воспринимал не иначе как одного из массовки, вытянул ладонь, и через несколько секунд над ней вспыхнул небольшой огонек. Не успел я оправиться от увиденного, как следом за первым появился второй, и они принялись водить хороводы вокруг друг друга. Виктор, увидев выражение моего лица, разразился громогласным хохотом, а Влад скромно опустил глаза долу, явно польщённый моей реакцией. Но мне было наплевать - я судорожно пытался понять - в чем же секрет этой магии?!
  В то, что это может быть иллюзией, я не поверил сразу - не доросли еще ни Виктор, ни тем более его Миньон до того, чтобы дурить меня с помощью 'высшей магии сознания'. Однако первым делом проверил именно этот вариант - как наиболее вероятный, каким бы он невероятным ни казался. Быстрый анализ дал отрицательный результат - признаков ментального воздействия не было. Так в чем же секрет?!
  Наверное, этот вопрос был слишком явно написан на моей физиономии, ибо Влад довольным голосом произнес:
  - Секрет в силе духа. Я только начинаю осваивать путь настоящего воина, и скоро обязательно добьюсь чего-то большего, чем бесполезные фокусы!
  Удивительно... Одной только...силой воли, зажигать огонь! Нет, я не засну, пока не узнаю, в чем же секрет! Я хочу уметь так же!
  - Влад, а ты разрешишь мне просканировать твою Ауру, пока...делаешь этот огонь?
  Довольный Офицер бросил косой взгляд на Виктора - ну, конечно - куда ж он без разрешения Хозяина? Вопреки моим ожиданиям тот великодушно кивнул - выходит, не считает это знание чем-то секретным. Мне же лучше!
  Я прикрыл глаза, коснувшись Аурой энергетики сидящего справа - тот терпеливо ждал, пока я не закончу свои приготовления.
  - Я готов. Давай! - я ускорил восприятие.
  - Начинаю! - интонации парня мог бы позавидовать сам Гагарин - так она значительно прозвучала.
  Вся процедура заняла те же две-три секунды - но на этот раз я был само внимание! На моих глазах происходила чистейшая магия - Аура Офицера сгустилась над ладонью, и вдруг...стала огнем! Настоящим пламенем - уж я-то знаю, как выглядит и ощущается пламя! За одним исключением - у этого огня не было источника, и он горел сам по себе.
  - Удивительно! Никаких магических преобразований или рун! Просто: раз - и все! - я распахнул глаза, и Влад тут же отвесил мне шутовской поклон, подмахнув воображаемой шляпой землю у своих ног. Виктор снова засмеялся, но на этот раз и в его голосе я различил нечто похожее на гордость. Ну правильно - похвала и собаке приятна...черт подери! Нет, я должен попытаться повторить этот фокус! Немедленно!
  Под заинтересованными взглядами трех Офицеров я вытянул руку перед собой ладонью вверх. Так...просто захотеть? Сильно захотеть огня - и он появится? Ладно, понял - не дурак!
  На моей ладони горит огонь...
  На. Моей. Ладони. Горит. Огонь.
  НА! МОЕЙ! ЛАДОНИ! ГОРИТ! ОГОНЬ!
  ГОРИТ!
  Аааа, давай же, гори, сука! Гори!
  Виктор громко заржал, запрокинув голову, и сбив неуместным весельем весь настрой:
  - Я почти увидел его, ха-ха-ха!!! Ну даешь, ха-ха-ха!!!
  Я пристыженно опустил руку, чуть ли не спрятав ее за спину:
  - Типа у других с первого раза получилось...
  Влад пожал плечами:
  - У меня - с первого.
  - И у меня... - это уже Владимир напомнил о себе, и тут же дал совет:
  - Ты слишком концентрируешься, а нужно расслабиться. Попробуй еще раз.
  Я решительно вытянул ладонь, и постарался последовать совету бывшего летчика, не обращая внимания на довольный смеха Виктора.
  Огонь...в моей ладони горит огонь...
  Да ну, ерунда какая-то! Нужно делать что-то еще, кроме повторения этой дурацкой мантры. Помнится, Аура Влада заметно уплотнилась перед тем, как превратиться в пламя. Ну-ка... Я принялся за работу, собирая энергию над ладонью...через несколько секунд кожу стало ощутимо покалывать. Знакомые ощущения: когда я блокирую заклятья Аурой, происходит то же самое. Однако этого оказалось недостаточно - никакого пламени в руке не появилось. Я удвоил усилия, и теперь сгусток сверхплотной Ауры в моей ладони можно было различить невооруженным глазом - но желаемого результата никак не получалось.
  - Ай, черт с ним! Наверное у меня совсем нет этого вашего <<духа>>! - я стукнул кулаком по земле, плеснув во все стороны энергией, которой хватило бы на пяток Ластиков. Бесил довольный смех Виктора, не прекращающийся ни на секунду, но приказать ему заткнуться было бы большой глупостью...да и нет его вины в моем бессилии - просто...я не знаю, как подступиться к этой проблеме.
  - Даже жалко - столько стараний и все впустую, ай-ай-ай! - здоровяк заставил так и не погасшее пламя растечься по кисти, приняв форму перчатки, и несколько раз демонстративно сжал кулак:
  - А между тем все очень просто...
  Я огрызнулся:
  - Ну так подсказал бы, раз это настолько просто!
  Тот пожал плечами:
  - Ты делаешь одну большую ошибку - отдаешь приказ своему биополю, которое намного умнее тебя - потому что никогда не станет превращаться в огонь. Если ты, конечно, не решил развлечь нас аутодафе. Тебе доступна небольшая, безопасная трансформация, понял? - он звонко щелкнул пальцами перед моим носом.
  Я едва удержался, чтобы не хлопнуть себя по лбу: ответ же был постоянно перед моими глазами! Дроны! Программируемые модули, состоящие в основном из ментального поля и им же связанные с моей Аурой. Нужно только задать соответствующую задачу... Я вытянул руку, за секунду создав на ладони простого до безобразия дрона, единственной задачей которого было горение, и тут же запустил его. Однако вместо задуманного пламени получилась лишь жалкая вспышка и немного искр. Я тут же понял, в чем дело - недостаток топлива! Ментальная энергия слишком инертна, и не годится на роль пищи для огня...
  Я снова создал дрона, но на этот раз до краев накачал его нейтральной энергетикой. Гори!
  Метровый язык пламени с легким шипением вырвался из моей ладони вертикально вверх, осветив ярким, танцующим светом окрестности. Дойти до этого было настолько просто, настолько очевидно...что я прошел мимо! Однако теперь, когда стало понятно, как необходимо действовать - от встающих передо мной перспектив захватывало дух!
  Справа раздалось сдавленное <<Ого!>>, и я скромно кивнул - ну еще бы!
  - Ничего себе... Это ты, конечно, мощно зарядил! Но сила духа тут не при чем - это я чувствую вполне очевидно! - Виктор, удивленный не столько тем фактом, что у меня-таки получилось создать пламя из ничего, сколько самим методом его создания, бесцеремонно ощупал моего дрона:
  - Тут...что-то совсем другое, не дух! Как ты это сделал? - происходящее настолько его заинтересовало, что он встал на ноги. Я сжал кулак, попутно уничтожив уже ненужного дрона, и пояснил, копируя интонации самого богатыря:
  - А между тем все очень просто! Я создаю программу, напитываю ее силой и - вуаля! Я называю этих существ Дронами.
  - Хозяин, разве не вы говорили, что сила огня характеризует силу духа? - Влад оторвал глаза от того места, где только что полыхало магическое пламя, и вопросительно взглянул на Виктора. Тот отмахнулся от его вопроса, будто от назойливой мухи:
  - Это в том случае, если используется твой дух, дубина! А Денис использует свой метод - дронов каких-то... Покажи-ка еще разок, как ты это делаешь? - я ощутил как его Аура сжалась вокруг меня, словно анаконда вокруг пойманной мыши, и поморщился:
  - Полегче... Таким образом ты вряд ли сможешь понять хоть что-то. Для создания дрона я использую ментальную сферу... - выражение легкого недоумения на лице Офицера заставило меня задуматься о создании всеобщей понятийной базы для терминов, связанных с Вторжением:
  - Было бы намного проще донести мои мысли с помощью телепатии...
  Виктор поморщился, качнув головой из стороны в сторону:
  - Мне лучше по-простому, по-русски.
  Я пожал плечами - придется вместо пары минут потратить на объяснения гораздо больше времени:
  - Как я упоминал раньше, Аура состоит из многих элементов. Я называю их сферами и наверняка знаю о наличии физической, эмоциональной и ментальной сфер. Ты сделал упор на физическую сферу в своем развитии. Эмоциональная взаимодействует понятно с чем - с эмоциями. А ментальная...
  Владимир поднял руку, будто любопытный первоклассник:
  - Можно вопрос? А нафиг эта эмоциональная сфера вообще нужна? Ну, физическая понятно зачем - с ее помощью можно стать сильнее - а что насчет эмоциональной?
  Я не удивился такому вопросу - человеку, далекому от магии, он должен прийти в голову первым делом:
  - Эмоции, как оказывается - это не только смех или слезы - это еще и составная часть многих заклинаний, - я назидательно ткнул пальцем в небо.
  - Как твой Ластик?
  Я кивнул Владу:
  - И как Полет - так я назвал заклинание, которое позволяет летать, - я кивнул в сторону Виктора, как единственного на данный момент представителя авиации среди нас:
  - Те из вас, кто знает хотя бы одно заклятье, должны знать, что для активации нужно иметь определенный настрой - иначе может не получиться. Тот же Лазер требует простой эмоции, Ластик - чего-то посложнее... - я обвел взглядом свою аудиторию. К нам уже присоединились два новых Офицера, и остальные понемногу подтягивались - Виктор решил, что его Миньонам будет полезно прослушать мою лекцию.
  - Гмм... Помимо участия в формировании магии, эмоциональная сфера работает с эмоциями - с ее помощью можно быть счастливым по собственному желанию. Или наоборот - но это уже для мазохистов. - я пожал плечами:
  - В той или иной мере вы все работаете с каждой из сфер; с какой-то больше, с какой-то меньше... Я, как маг, - я бросил взгляд на усевшегося Виктора - тот слушал с выражением откровенной скуки на лице, дожидаясь, когда я-таки отвечу на заданный им вопрос, - как маг я стараюсь работать со всеми сферами, не заостряя внимание на какой-то определенной. А теперь отвечу на вопрос, из-за которого этот разговор и начался: ментальная сфера.
  Виктор одобрительно кивнул моей инициативе.
  - Эта сфера, насколько я понимаю, работает с нашим сознанием. Все наши мысли, фантазии, размышления, идеи - все в ней. У этой сферы есть свои плюсы и минусы: она очень стабильна, и без серьезного вмешательства разрушить созданные ей конструкты достаточно сложно. Она долговечна - срок жизни физической сферы меньше, чем у нее как минимум в сто раз - но такую разницу я наблюдал у себя. Но отсюда вытекает и минус: она практически лишена возможности взаимодействовать с остальными энергиями, в большей или меньшей степени, поэтому с ней очень трудно работать. Однако я научился создавать на ее основе дронов - программируемых энергетических роботов, которые в состоянии выполнять разные простые задачки. Такие, например, как гореть! - я поднял руку над головой, отправив в небо огненный шар размером с футбольный мяч. Если я правильно рассчитал, то вложенного заряда должно хватить примерно на минуту полета. После этого дрон саморазрушится ввиду отсутствия энергии.
  - Как-то так! - я оглядел задумчивые лица подошедших Офицеров. Как ни странно, они все поняли.
  Виктор выставил ладонь перед собой, выпятив нижнюю губу, и я ощутил, как по его Ауре пробежала волна возмущений. Он хочет создать дрона? Не уверен, что у него удастся...
  Остальные так же, как и я, уставились на своего обожаемого Хозяина, ожидая чуда. Не знаю, чего там пытался сотворить здоровяк, но даже через минуту напряженной работы у него ничего не вышло. Я скрестил пальцы в надежде, что у него получится - отчего-то хотелось иметь как можно больше преимущества перед ним - так что облегченно выдохнул:
  - Нужно тренироваться, и тогда... - закончить мне не дал раздраженный бас:
  - Ерунда все это. Зачем создавать каких-то дронов, если я могу обойтись и без них! - по всей поверхности его Ауры пробежали языки пламени, собравшиеся над головой в форме эффектной короны. М-да, я со своими дронами нервно курю в сторонке - мне до таких фокусов как до луны раком...сила духа, чтоб ее... Остальные были того же мнения, и одобрительно загудели. Ну и ладно. Я еще попробую похимичить с этой их силой духа - собственная лекция натолкнула меня на мысль об использовании в эксперименте исключительно физической сферы. Но этим я займусь потом, в гордом одиночестве, когда Виктора рядом не будет. Я ясно ощутил его недовольство, когда у него не удалось создать дрона. Если сейчас у меня получится создать огонь с помощью силы духа - тогда, боюсь, наши отношения могут быстро ухудшиться. Зависть, чтоб ей пусто было...и уязвленное ЧСВ - что гораздо опаснее.
  Владимир повернул голову на восток, принюхавшись:
  - Светает. Эх, на рыбалку бы...как в старые, добрые времена...
  Виктор встал и хмуро посмотрел на светлеющее небо:
  - Собирайтесь. Через пять минут мы выдвигаемся.
  Запахло кровью...или это лишь мое воображение? Посмотрим, чья это кровь будет...
  8.
  - Долго возишься. Нападающие не дадут тебе столько времени на подготовку - секунда-две, и нужно будет действовать! А ты уже пол часа медитируешь... Чем, кстати, занят? - Виктор все никак не мог угомониться, засыпая меня то глупыми претензиями, то риторическими вопросами. Его банда в полном составе находилась неподалеку, и массово дымила, или точнее будет сказать - парила. Один из наших Офицеров наткнулся на чудом уцелевший склад с довольно приличными запасами неразграбленного оборудования для любителей Вэйпа, и притащил целый контейнер этого барахла к нам. Теперь группа из двадцати измененных увлеченно дымила, создав над своими головами зону локальной облачности. То и дело оттуда доносился довольный смех - парни оживленно обсуждали предстоящий бой и заключали между собой пари. Поставивший на меня мог стать богатым человеком. Отсутствующие Миньоны находились на своих постах по периметру и стерегли подступы. Хозяин будет в очередной раз ставить болтливого мага на место, и этому правому делу никто не должен помешать. Я прищурился - прятаться за широкой спиной такого защитника может любой дурак, а попробуй выйти против меня сам! Среди этой толпы для меня не было серьезных соперников. Да, они не проигрывали мне в скорости и реакции, а может даже опережали. Да, некоторые из них были способны полностью заблокировать разрушительное воздействие некоторых заклинаний, а регенерации каждого позавидовал бы сам Росомаха...ну, может и не позавидовал бы, но остался впечатлен - точно. Однако на этом их преимущества кончались. Я тоже, знаете ли, не сидел на одном месте в ожидании роялей, а активно искал и реализовывал любую возможность стать сильнее. Сейчас буду тестировать свои наработки на Викторе.
  Если верить здоровяку - он не собирается бить в ответ, а хочет всего лишь испытать свою защиту от магии на практике. Разумно, особенно учитывая, чем мы собираемся заниматься в ближайшем будущем.
  - Ты еще долго копаться собираешься - я начинаю засыпать! - громила протяжно зевнул и почесал мощную грудь:
  - Надеюсь, ты не потеряешь голову, как в прошлый раз, и мне не придется снова размазывать тебя по стенке? Могу силы не рассчитать.
  - Дай мне еще минуту - у нас все же не настоящий бой, а что-то вроде тренировки. - я не стал отвечать на вопрос, вновь взявшись за подготовку.
  Было ли у меня чем удивить Виктора? Было.
  Во-первых, я учился скрывать от постороннего наблюдателя все приготовления: самый верхний слой моей Ауры застыл, будто корка тонкого льда, скрывающая под собой бурное течение реки. Любой мало-мальски понимающий человек сразу сообразит - что-то с этой Аурой не в порядке! А человек поопытнее поймет, что подо льдом может быть скрыто опасное течение, которое способно утащить за собой, если позволить ему вырваться на волю. Однако этим я не ограничился. После того, как Виктор пояснил мне принцип действия магии, основанной на силе духа, мне в голову пришла одна интересная идея, которую я сейчас старательно воплощал в жизнь. Я уже упоминал о том, что мог одновременно использовать сразу несколько Алых Сфер - это было возможным, потому что заклятье после активации становилось полуавтономным. С другими - даже с элементарным Лазером - такой фокус не проходил - их нужно было активировать только по одному, с перерывами на восстановление Ауры. Однако так было до сегодняшнего дня!
  Для меня, как для мага, самым важным является скорость и частота применения заклинаний. Пару-тройку сложных заклятий подряд я выдержать могу, но после этого моей Ауре требуется долгий отдых. Теперь я просто консервировал заклятья в дронах, которые сидели в глубине моей Ауры в ожидании момента призыва. Таким образом я уже имел: 1 Ластик, 6 Алых Сфер, 2 Воздушных Пресса и 5 Плазменных Шаров. Это те, которые я использовал чаще всего. Из тех, что долгое время пылились в моем арсенале, я выбрал лишь парочку: Вспышку - ослепляющее яркой вспышкой света, простите за тавтологию, заклятье, и Звуковой Удар - крайне медленное, и оттого совсем непригодное в реальном бою. И того, и другого я заготовил по 5 единиц.
  Огромный, просто колоссальный плюс таких <<Консервов>> - это возможность использования заранее вложенной в дронов энергии - то есть все вышеперечисленное - кроме Алых Сфер, разумеется, при активации не возьмет ни капли маны из моей Ауры! Ведь я уже снабдил заклятья всем необходимым! Я усмехнулся - можно было бы набить их еще плотнее, но тогда Виктор может подумать, что я стал слишком опасен, и, чего доброго, решит сделать из меня своего Миньона...ну нафиг!
  - Я готов! - легко вскочив на ноги, я пару раз подпрыгнул, будто разминаясь:
  - Советую тебе хорошенько подготовиться, иначе могу ненароком тебя ранить!
  Виктор растянул губы в усмешке и оторвался от стены, которую до того подпирал в ожидании меня:
  - Не говори гоп, Денис. Я, в отличие от тебя, всегда готов к бою. Начинай!
  Я кивнул и сделал шаг вперед; <<лед>> сломался, и над моей головой одновременно вспыхнули пять Сфер. Из толпы зрителей раздался удивленный шум - то ли еще будет!
  Я поднял палец, показывая, что еще не закончил. Моя Аура представляла собой занятное зрелище, с плавающими в ней заклятьями, плотно упакованными в сияющих от избытка энергии дронов. Теперь здоровяк стал внимательнее - я ощутил, как плотность его энергетики заметно возросла. Смех за пределами нашей тренировочной площадки стих. Секунда - и с поверхности моей Ауры в разные стороны срываются десятки дронов: какие-то зависают на разной высоте в нескольких метрах от меня, какие-то взмывают ввысь - так далеко, что выходят за границы действия моей энергетики. Несколько подлетели к тут же напрягшемуся Виктору, и заняли свои позиции: три - на уровне его головы, в паре метров друг от друга каждый, и три - на уровне ног, с аналогичным построением.
  - Это еще что за гадость? - несмотря на спокойный, даже ленивый тон, я услышал в голосе Виктора волнение.
  - Это всего лишь один из вариантов того, что тебя вполне может ожидать впереди, так что смотри внимательно.
  Дроны, которым надлежало выполнить ключевую роль в предстоящем наступлении, все еще не были выпущены. Те шесть, что сейчас летали вокруг Виктора - это Алые Сферы. Их задача - отвлекать внимание, и по возможности нагружать защиту Офицера с разных сторон. Один из выпущенных среди десятка пустышек наверх дронов был с вложенным Воздушным Прессом - я не исключал того, что здоровяк решит скрыться от моих атак в небе - в таком случае Пресс если и не опустит его обратно на грешную землю, то займет на какое-то время. Мою Ауру покинули еще с десяток дронов - среди них я спрятал Ластик. Эти начали беспорядочно кружить вокруг нас, не приближаясь при этом к Виктору. Подозреваю, что этот монстр в состоянии разрушить дрона мощным энергетическим импульсом. Хмм...интересно, а что получится, если развалить робота со встроенным заклятьем? Любопытно...вот и посмотрим!
  Ластик должен выстрелить в самый неожиданный для потенциального врага момент, когда он отвлечется на что-то: например на парочку Плазменных Шаров, в которые я вбухал столько энергии, что носящие их дроны были заметны даже невооруженным глазом. Виктор нервно облизнул губы, провожая десять ярко сияющих роботов взглядом - а что, это тебе не с тупым Демоном драться...
  Однако даже это вряд ли принесет мне победу - плотность энергетики стоящего напротив Офицера высока настолько, что ей при желании можно нарезать хлеб! Поэтому я исподволь насытил пространство вокруг собственной ментальной энергетикой, в которую вложил образ неожиданной атаки сзади - пускай мой оппонент понервничает, ему полезно!
  - На всякий случай уточню - я могу атаковать тебя любым из своих магических умений, а ты можешь защищаться любым способом - но не нападая при этом на меня, все верно?
  Виктор криво усмехнулся, оглядываясь по сторонам:
  - Эк ты взялся за дело-то! С размахом! Куда не плюнь - всюду дрянь магическая летает. Смотри, не перестарайся, Стаханов. - в последней фразе я уловил легкую угрозу, и сглотнул:
  - Я постараюсь. Начали!
  Стоило мне закончить фразу, как к Офицеру с разных сторон метнулись дроны - первая волна атакующих. Большая часть из них являлась пустышками, созданными исключительно для отвлечения внимания. Однако, чтобы Виктор не терял бдительности, я спрятал среди них несколько настоящих боевых заклинаний, в том числе три Звуковых Удара под прикрытием двух Вспышек. Сомкнув веки, я активировал последние: белоснежный всплеск на миг затопил окружающее пространство - человеческие глаза бы не скоро пришли в себя после такого, но глаза измененного - а особенно Офицера, такого как Виктор, должны восстановиться через доли секунды. Этого времени я постарался ему не дать - три Звуковых Удара активировались в полуметре от цели каждый. В обычном состоянии богатырь без труда увернулся бы от них, да еще сплясал вокруг каждого при этом, но в условиях, навязанных мною, ему пришлось не так легко. От одного заклятья он ускользнул разворотом корпуса, от второго ему пришлось отскакивать в сторону - и тут его настигло третье: тускло сияющий шар энергии влетел в его Ауру, и взорвался с оглушительным грохотом, напоминающим рев реактивного двигателя на форсаже. Никакого иного эффекта это заклинание не имело, подтверждая свою бесполезность на любом противнике, кроме гипотетически существующего огромного демонического уха. Хотя, признаюсь, я бы не хотел попадаться под его действие - находясь вблизи испытываешь не самые приятные ощущения - что называется, пломбы в зубах дрожат от интенсивности звуковых колебаний.
  Ударной волны от сработавшего заклятья оказалось явно недостаточно, чтобы Виктор даже просто пошатнулся, так что, не долго думая, я активировал три Алые Сферы - те, что летали у его ног. Цель находится в пределах нескольких метров, так что даже созданный буквально на коленке дрон не должен промахнуться.
  Красные линии принялись полосовать энергетику Виктора, я со своей стороны помогал им уже самостоятельно созданным Лазером, чей луч был не в пример мощнее тех, что выдавали Сферы. Прошло всего секунд пять боя - благодаря разогнанному восприятию происходящее виделось мне в довольно медленном темпе - от вспышек Сфер Виктор решил не уворачиваться, и на какое-то мгновение остановился. За что тут же и поплатился - несколько Вспышек, брошенных одна за другой, вновь погрузили мир в белый свет, и тут же Воздушный Пресс врезался в спину Офицера. Тот проворно отскочил вперед - но только для того, чтобы натолкнуться на второй Пресс, идущий встречным курсом. Скорость движения воздушной стены не слишком высока - километров пятьдесят-семьдесят - однако, когда они идут встречными курсами получается более сотни. Виктор издал сдавленный хрип, когда попал в эти тиски, и завис в воздухе раздавленным тараканом, попытавшись выпрыгнуть наверх. Что-то мне кажется, он не воспринимает меня как противника всерьез - честно говоря, я и не рассчитывал, что он попадется в столь простую ловушку! Отлично - у меня появилась лишняя секунда, которую тут же было решено потратить на создание парочки дронов, снаряженных Воздушным Прессом - практика показала, что это неплохое средство контроля. Как я заметил, Вспышка уже после первого применения утратила свою актуальность, и тратить время на нее было бы глупо. Виктор рванулся, высвобождаясь из оков слабеющей воздушной тюрьмы, и тут же ему в спину прилетел один из Плазменных Шаров. Я, если честно, боялся атаковать Виктора этим заклинанием, ведь оно давно доказало свою разрушительную мощь. Если я перегну палку, и его хваленая броня не выдержит - здоровяк из меня весь дух выбьет! Однако броня с честью выдержала испытание, хотя Виктору и пришлось сосредоточить солидные запасы энергии в месте попадания.
  Весь прошедший этап поединка я лениво стоял, заложив руки в карманы, и терпеливо ждал, когда же Виктор решит полетать. Мои расчеты оправдались - последняя атака заставила его покинуть перенасыщенный силой участок земли. Два костяных гребня на его спине покрылись светящимися рунами, и Офицер стремительно рванул вертикально вверх. Пришлось сильно нагнуться вперед, схватившись за фонарный столб, чтобы не оказаться опрокинутым на землю мощными порывами ветра. Зрителям восторженно заорали, будто в первый раз наблюдая Полет в действии.
  - А ну-ка... - я активировал пресс, направив его движение вертикально вниз - на такой скорости Виктор вряд-ли сумеет уклониться от него, посмотрим, что из этого получится! Однако результат оказался совсем не таким, как я ожидал: при столкновении фигуры летящего свечой Офицера и из ниоткуда выросшей стены плотного воздуха раздался довольно громкий хлопок, и моего оппоненту будто подбили: он резко остановил свой стремительный подъем и начал падать вниз, беспорядочно кувыркаясь в воздухе. Присмотревшись, я заметил, что из его рта и носа обильным потоком льет кровь.
  - Блядь... - я не смог сдержать ругательство, ибо предсказать, как поведет себя Офицер, был не в состоянии. Тем временем падение приобрело контролируемый характер - сбитый офицер распластался, расставив руки и ноги, как парашютист, и все быстрее приближался к земле.
  Я оглянулся на Миньонов - те были удивлены не меньше моего, но никакой злобы в их глазах не было видно; значит, Виктор держит себя в руках.
  Несколько шагов назад - и полутонная туша метеором врезается в землю. Однако, будто для него не существовало такого понятия, как инерция, в то же мгновение рванул навстречу мне. Инстинктивно я выставил перед собой Воздушный Пресс, и совершил длинный прыжок назад - эй, эй - это уже не похоже на проверку защиты! Пресс смог задержать Офицера на секунду - и то, только потому, что тот решил пойти напролом. Я с тщательно скрываемым страхом смотрел, как кожа на лице Виктора, который следил за мной, не отрывая глаз, натянулась и лопнула от давления воздуха. Каким-то образом глаз эта беда не коснулась... Несколько мгновений яростной борьбы между заклятьем и Аурой гиганта показали - против серьезного противника Воздушный Пресс представляет сомнительную пользу...разве что тот не летает.
  Оставив разорванный Пресс за спиной, Виктор прыгнул следом за мной - и тут я заметил, что на его груди расплывается огромное кровавое пятно - это еще откуда?! Нет времени рассуждать - он уже рядом! Три Алые Сферы все так же летали вокруг его головы - те, что я активировал ранее, уже израсходовали всю вложенную в них энергию, и исчезли. С шипением врезаясь в плотную, ставшую настоящими доспехами броню, лучи практически мгновенно растворялись в ней. Расстояние между нами сократилось до 10 метров. Еще одна Вспышка - просто неудачу, и следом за ней - Звуковой Удар. Противник даже не прикрыл веки, не обратив внимания на раздавшийся под носом рев.
  5 метров - черт, какой же он быстрый! Четыре Плазменных Шара один за другим отправились навстречу оскаленной в страшной ухмылке окровавленной роже - только для того, чтобы я увидел, как те один за другим тают, без видимых последствий расходуя вложенную в них энергию. Вот черт!!! Черт!!! Ластик!
  Видимо, у страха глаза оказались велики - мой прыжок назад оказался несколько более сильным, чем я рассчитывал - я со всего маха врезался спиной и затылком в стену дома, звонко при этом клацнув зубами. Надежды рассыпались на глазах - Виктор голой рукой схватил участок Ауры, куда пришлось попадание Ластика, и оторвал от нее солидный кусок - в том числе стирающее заклятье, отшвырнув его в сторону, будто тряпку. Он...научился противостоять Ластику, являющемуся моим последним аргументом! Пальцы его руки сомкнулись на моем горле...
  - Сильно, Денис, сильно. Но недостаточно сильно, чтобы одолеть меня! - клокочущий рык вместо привычного баса заставил внутренности сжаться в паническом спазме. Я даже не обратил внимания на капли крови, которыми тот заляпал мое закаменевшее лицо.
  Шли секунды, в каждую из которых я ожидал услышать хруст шейных позвонков, но ничего не происходило - напротив, Виктор отпустил меня, предварительно прижав посильнее, и вытер огромной ладонью покрытые кровью губы:
  - Ты же понимаешь - если бы мне можно было атаковать в ответ - ты бы ничего не смог сделать. Ни-че-го. Такова сила моего духа! - он поглядел на меня сверху вниз, и усмехнулся, продемонстрировав мощные клыки:
  - Идем, у меня к тебе есть пару вопросов. - он развернулся, сплюнув напоследок сгусток крови в сторону, и широким шагом направился к замершим в ожидании Миньонам:
  - Сейчас Денис прочитает нам лекцию о вреде курения, ха-ха! Слушайте внимательно!
  Я оторвался от стены, в которую влетел до этого, и коснулся шишки на затылке. Пальцы на руках нервно подрагивали: чтоб я еще раз вышел против этого монстра?! Ну уж нет...
  - Денис, мы тебя ждем, ха-ха! - хорошему настроению Виктора можно было только позавидовать. Казалось, что для него все произошедшее сейчас было просто игрой, облаченной в тренировку. Или тренировкой, облаченной в игру - как угодно:
  - Уже иду! Дай мне прийти в себя...не каждый день из меня дух выбивают.
  - Дух тренировать надо, тогда никто его не выбьет! - назидательно произнес Офицер, кивнув сам себе.
  Я подошел к ожидающей меня толпе измененных, и виновато пожал плечами: простите, мол - это все, что я мог сделать. У Виктора в груди что-то гулко хрустнуло, но на мой тревожный взгляд он махнул рукой:
  - Скоро буду как новенький. Но мне любопытно - как ты смог это сделать? - он повернулся ко мне лицом, и я заметил, как кожа на его груди двигается, будто под ней копошится Чужой.
  - Я и сам не знаю. Хотел всего-то прижать тебя к земле - и вот... - я пожал плечами.
  Виктор облокотился на стену:
  - И чем ты меня прижимал? Стеной из воздуха?
  Я согласно кивнул. Стеной из воздуха...погоди-ка - стена-то из воздуха! Я поднял глаза на Офицера, и понял, что тот пришел к тем же выводам, что и я:
  - Может ли быть, что есть какое-то конечное значение объема, которое Полет может усвоить?
  В ответ я кивнул на его окровавленную рубаху:
  - Не думаю, что дело в заклятье.
  Собеседник пожевал губами:
  - Значит, дело в артефакте... - он скосил на меня взгляд:
  - Ты знал о нем?
  Я постарался кивнуть как можно естественнее:
  - Конечно знал. Правда все еще не разобрался в принципе работы - не хватает навыка... - вот черт, как не вовремя задан этот вопрос - хорошо еще, что Владимир находится в патруле, и не может вставить свои пять копеек! Виктор окинул меня хмурым взглядом:
  - И как долго планируешь разбираться?
  Блин, да хоть сейчас разберусь!
  - Не знаю...слишком сложно даже для меня. Планирую в течение недели - двух понять, как эта штука работает. А что?
  Виктор довольно усмехнулся:
  - Просто любопытно, на что способен маг с его хваленой Аурой. Ты умудрился разрушить мой Полет своим Прессом - зато теперь я знаю, чего мне следует избегать. Заодно нужно подумать об укреплении артефакта - слишком хрупким он оказался. Непорядок. - он снова сплюнул густой комок крови:
  - Все кишки мне разворошил, шельма - до самой печенки пробрало.
  Я виновато улыбнулся, сделав для себя заметку о необходимости создания защитного каркаса вокруг артефакта:
  - Сам не думал, что так получится. Зато стало понятно, что твоя Аура - это лучшая броня из возможных. Правда, расход энергии пугающий, но...
  - Но не для меня! - перебил здоровяк, гордо выпятив грудь, в которой глухо потрескивал восстанавливающийся из осколков артефакт. Это да, объем и плотность энергетики просто поражает.
  Я вспомнил самое начало своего пути, когда энергии хватало лишь на пару не самых сильных Плазменных Шаров, и усмехнулся - я тоже стал сильнее...правда даже этого не хватает, чтобы на равных сражаться с монстрами вроде Виктора, чтоб ему пусто было!
  - Ну, теперь ты убедился?
  Я поднял глаза:
  - В чем?
  - В том, что маги для меня не опаснее бешеной собаки, - Офицер довольно осклабился, глядя на меня с выражением полного превосходства.
  - Понял я, понял. Значит - штурмуем Харьков?
  - Обязательно. Но сперва Белгород. Помнится, ты говорил, что роботы твои и для разведки годятся? Займись этим, как в себя придешь. Если узнаешь что-то любопытное - сразу доложи мне.
  Я кивнул, все еще находясь под впечатлением от демонстрации возможностей Виктора. Черт с ним, запущу дронов. Заодно проанализирую прошедший бой. Разговоры кругом ясно дали понять - на меня не поставил ни один из Миньонов. Обидно, черт возьми.
  Попросив покоя, я отошел в сторонку и уселся на остатки некогда бетонной скамейки, и погрузился в размышления. В первую очередь меня заинтересовал эффект от столкновения двух заклинаний: Воздушного Пресса и Полета. Эффект крайне интересный, и наводящий на простую мысль - заклинания, оказывается, можно блокировать другими заклинаниями. Или нейтрализовать их действие...или, возможно, искажать. Это интересная мысль для рассуждения - но информации для серьезных исследований маловато. Я вспомнил Семена, который был способен, будто какой-то Шерлок Холмс, из пары деталей восстановить общую картину - тот бы уже наверняка сыпал гипотезами направо и налево - и рабочими гипотезами, смею заметить! Не то, что бестолковый я... Ладно, что там дальше? А дальше, несомненно - способность отбрасывать хвост, подобно ящерице. Как ловко Виктор избавился от воздействия Ластика, просто отделив поврежденный участок Ауры. Не так изящно, как хирург удаляет опухоль - но куда эффектней! Нужно срочно учиться такому - навык-то, как не крути, действительно полезный! Можно, конечно, использовать дрона вместо щита - но не думаю, что всегда можно успеть. Однозначно - в разработку! Затем...затем меня все так же, как и прежде, интересовал метод движения Виктора. Я имею ввиду не только его скорость, сколько маневренность: туша весом никак не меньше полутонны рухнула с пятидесятиметровой высоты, и при этом не оставила практически никаких следов! Это как так?! На асфальте остались только отпечатки его ботинок - как будто когда-то давно, когда асфальт еще не успел застыть, какой-то великан наступил на мягкую поверхность. Да при таком падении он должен был войти в землю едва ли не по пояс! Однако факты говорят о другом... Виктор утверждает, что это работа его могучего духа - все вокруг происходит так, как он того пожелает. Однако мне кажется, все не совсем так, и он лукавит. Дух - это, конечно, хорошо, но им одним тут вряд ли обошлось.
  Первые пятьдесят дронов, ориентированных на поиск измененных с сильной энергетикой - читай Офицеров - вынырнули из моей Ауры, и рванули в сторону города.
  Виктор, похоже, сам не понимает, как происходят эти процессы, и объясняет все мистической силой духа. Тут в действие вступает его куда более понимающее подсознание, которое с Аурой, что называется <<на ты>>, и которому на самом-то деле принадлежат все заслуги того самого духа. Ну-ка...
  Я взял в ладонь небольшой камешек из-под ноги - если я прав, то нужно сперва напитать материал энергией физической сферы, и лишь после загадать желание. Проверим...
  Выделить исключительно физическую составляющую Ауры оказалось довольно сложной задачей - она была послушной паинькой в пределах тела, но стоило ей покинуть это уютное вместилище, как кроткий нрав мгновенно превращался в поистине бунтарский норов. Контролю такая <<свободная>> энергия поддавалась с трудом, и чем больше ее было, тем больше усилий для этого требовалось. Но для камешка весом в несколько грамм многого и не требовалось: на моих глазах материал породы потемнел, изменяя свою структуру. Черт его знает, каким образом произошло это преобразование - я всего лишь захотел, чтобы он стал как можно крепче. Через несколько секунд мое желание было исполнено - сохранив камню прежнюю форму, энергия полностью перестроила его внутренне. Он даже стал тяжелей... Вот это да! Ай да Виктор! Сила духа, значит? Куда там! Во мне проснулось желание проверить кое-что еще, но для этого нужно избежать возможных свидетелей.
  Вторая партия из пятидесяти дронов разлетелась от меня - на этот раз в разные стороны, для разнообразия. Я встал и устало вытер лоб - пускай ребята думают, что создание дронов требует массы усилий и времени...
  - ПОЙДУ ГДЕ ДЫШИТСЯ ЛЕГЧЕ. - бросив ближайшему Офицеру образ крыши того здания, у стен которого тот находился, я зашел внутрь. На крыше моим опытам вряд ли кто-то помешает - Виктору нужно еще не менее получаса, чтобы восстановить артефакт - а без него он не сможет подняться в воздух.
  Пробежав на одном дыхании наверх, я выжег ржавый навесной замок, замыкающий люк коротким импульсом Лазера, и выпрыгнул на плоскую крышу. Отлично - то, что надо! Осмотревшись, я сделал несколько шагов к ее краю и осторожно выглянул вниз - Офицеры занимались тем, чем им велел заняться Виктор - то есть тренировали всемогущую силу духа путем создания огня из ничего. Что ж, займусь-ка я тем же самым!
  Итак...сосредоточиться...собрать максимально доступную мне физическую энергию над ладонью...еще...еще немного... Гори!
  На моей ладони возник жалкий огонек, размером с копеечную монету, который, видимо ощутив мое разочарование, тут же погас. Во дела! И это - моя сила духа?!
  - Тьфу ты! - я разочарованно скривился. Понятно было, что мне ни за что не повторить результатов Виктора или его самых сильных учеников. Однако я думал с легкостью перебить показатель Влада...ан нет. Вот черт - не видать мне, видимо, вина из воды и рыбки из ничего... Может позже? Иисус вон только на 33 году жизни воскрес - а я смог повторить его главный подвиг в гораздо более юном возрасте! Дойдет дело и до вина, и до рыбы... Что-то я увлекся: отправив еще полтинник дронов - на этот раз с разными алгоритмами, ориентированными на поиск простых измененных и Демонов, я занялся третьей задачей, которой должен был уже давно уделить внимание: создание <<консервов>>. Несмотря на весьма печальный для меня исход противостояния с Виктором, испытанный метод боя мне понравился. Какой маг откажется иметь в рукаве пару заклинаний? Только не я! Учитывая, в какое место мы идем - Радужная Броня будет одним из самых востребованных, так что сделаю пять штук, про запас. Это займет минут 10. Следующим по плану будет...ммм...Плазменный Шар - для начала хватит десятка. Это еще минут десять неторопливой работы. Как раз успею к тому моменту, как Виктор исцелится.
  Минут через пятнадцать начали поступать первые данные о расположении и количестве Офицеров. Как я и предполагал, сумевшие пережить первые месяцы Вторжения, собрались довольно большой группой в одном месте... Ого - а группа-то в самом деле большая! Около сотни Офицеров устроили себе большую базу на юго-западе от нас. Поверхностный анализ энергетики показал, что они являются далеко не самыми сильными представителями своего вида - скорее наоборот: спустя несколько минут я понял, что объем, качество и плотность их Ауры сопоставимо с показателями, которые я мог показать в самом начале своей эпопеи с Демонами! Как они смогли выжить?! Надеюсь, Виктору хватит соображения сделать из них подчиненных, а не рубить сплеча? Ибо не нравится мне его выражение лица, когда он говорит об <<охоте на магов>>.
  Очередная сотня дронов вылетела с крыши дома, который я облюбовал в качестве наблюдательного пункта - эти заменят мне навигатор, и позволят наложить уже полученные данные на местность. Час - полтора - и я буду знать весь город: расположение улиц, домов и других мест, которые могут оказаться интересными.
  Черт возьми - как же хорошо, что я научился создавать этих летающих помощников! Если бы не они - я бы тратил массу времени, передвигаясь по старинке - на своих двоих. Нужно больше времени практиковаться: создание дронов оказалось крайне перспективным навыком, который должно обязательно развивать!
  - Быть, или не быть? - философски изрек я, сражаясь с желанием потратить свободное время на создание артефакта Полета. Облака в небе манили своей белоснежной недостижимостью, и сопротивляться их зову было с каждым часом все сложнее. Способность летать может не раз и не два спасти мою жизнь...хотя я вроде бы как бессмертен?
  Эта мысль заставила меня надолго задуматься о будущем: что нас ждет впереди? Как человечество будет жить дальше? И сможет ли? И вообще...
  - Денис, тебя Хозяин хочет видеть.
  Я вздрогнул от неожиданности, и оглянулся - из люка, что вел на крышу, торчала голова одного из его Миньонов:
  - Ты чего дергаешься? Я тебя отвлек? - он осмотрелся по сторонам:
  - Давай заканчивай скорее, мы по ходу, скоро выдвигаемся - и пропал.
  Я тяжко вздохнул - значит, небо откладывается. Блин - я так рассчитывал, что у меня получится извлечь из напарника в лице Виктора какую-то пользу, а в итоге...в итоге он только ограничивает меня! Ехал бы я сам по себе - уже давно был бы в Севастополе...хотя, с другой стороны, советы, которые он иногда дает, бывают весьма полезными. Одни <<консервы>> чего стоят? Сам я до такой с виду простой идеи вряд ли дошел бы в ближайшее время. Сила духа, чтоб ее...
  Снизу меня поджидал здоровяк, стоящий в окружении своей многочисленной паствы:
  - Как продвигается разведка? Результаты есть?
  Я кивнул, взмахнув рукой в ту сторону, откуда пришли донесения о присутствии Офицеров:
  - Больше всего Офицеров там: не меньше сотни. Но...все слабые какие-то. Подозрительно.
  - Сто слабаков в одном месте? И это все, что смогли увидеть твои роботы? - Виктор дернул одной бровью.
  В ответ я только беспомощно развел руками:
  - Работать с ментальной сферой не так просто - ты же сам пробовал, должен понимать. Мне нужно еще время для более детального исследования.
  Виктор поморщился, схватившись за грудь - кровь с его рубашки уже пропала, но процесс восстановления, судя по недовольному взгляду, все еще не был завершен:
  - Ладно...даю пол часа на выяснение деталей - и выдвигаемся. Надоело торчать на одном месте. - он развернулся, и зашагал прочь.
  Ага, а чем ты занимался в Старом Осколе, дожидаясь моего прихода - уж не тем ли самым сидением на одном месте? Однако, как только пришел человек с интересной информацией о Севастополе, так сразу собрался в поход! Бросил всех измененных, в том числе и парочку Офицеров - вроде как присматривать за порядком. Но по его оговоркам в разговорах я понял, что плевать он хотел и на измененных, и на оставленных их сторожить Офицеров, и на Старый Оскол в целом. Вопрос личной силы - вот что его интересовало больше всего! В походе он использовал меня, ну а я как водится - его. Эти мысли я, конечно, сказал про себя - у барина очевидно плохое настроение, и незачем его злить - еще плетей выпишет...
  Значит, слабые Офицеры... Которые во-первых как-то смогли пережить атаки Демонов с их прихвостнями, во-вторых - не скатились в междусобойную войнушку, и в третьих...в третьих собрали под своей защитой... ЧЕГО?!
  Я застыл на месте, замерев на площадке третьего этажа, где меня настигло <<воспоминание>> одного из дронов: тысячи измененных! Тысячи! И все они находятся под защитой сотни слабых Офицеров! И вполне себе живы и здоровы! Нет, я могу понять, как может выжить слабый Офицер - банально прятаться, шарахаясь от любой тени, убегать при первых признаках опасности...но как при этом сохранить жизнь хотя бы одного-двух простых измененных?! Нет, информация определенно нуждается в корректировке! Мою Ауру покинули еще два десятка ментальных конструктов - я своими глазами должен увидеть происходящее в Белгороде безобразие!
  Теперь нужно скоренько добраться до безопасного места...покинутая квартира на третьем этаже с удобным креслом в просторной гостинной пойдет! Черт знает, кто поставил огромное кожаное кресло посреди абсолютно пустой комнаты, но вряд ли этот кто-то все еще тут - спасибо тебе, неведомый чудак!
  Я упал в мягкие объятия кожаной мебели, и сомкнул веки. Вовремя - дрон как раз добрался до нужного места, и перед моим внутренним взором встала картинка: четырехполосное аккуратное шоссе со следами грандиозной аварии в нескольких сотнях метров впереди - прямо у какого-то храма, расположенного у дороги. Я заставил дрона притормозить, и внимательнее осмотреть место столкновения более чем десяти автомобилей. Складывалось впечатление, что без магии тут не обошлось - впрочем, как и везде.
  До базы местного сопротивления я добрался еще через пару минут. Хмм... На вывеске красовалась надпись <<Зоопарк>>...
  Зоопарк? Это в самом деле то самое место, где местные организовали свое убежище? Странный, если честно, выбор, но не будем делать поспешных выводов...
  Запущенный мной конструкт играл роль дистанционной камеры слежения и мог транслировать в мой мозг картинку примерно на 90 градусов. Мог бы и на все 360, но тут уже бунтовал мой мозг, не привычный к подобным ощущениям. Звука не было - с ним конструкт получался слишком заметным. Качество картинки было весьма посредственным - как на первых мобильных телефонах, оснащенных камерой - но это уже было достижением!
  Пускай я не могу различить лица человека с десяти шагов, но этого и не требуется!
  Ладно, зоопарк так зоопарк - поглядим, как поживает местное население. Приказав дрону подняться на десятиметровую высоту, я взялся за облет весьма солидной территории парка. Стоит сказать, что растительность, во всех прочих местах города представляющая собой пышно цветущие деревья и кустарники, на территории парка выглядела просто невообразимо! Любой, даже самый маленький кустик, считал своим святым долгом разбросать собственные побеги, корни, ветви - как угодно - как можно дальше в стороны, захватив побольше территории. Однако волшебным образом транспортных маршрутов и пешеходных дорожек эта напасть не касалась. Вообще, панорама внизу напоминала декорацию к какому-то фантастическому фильму наподобие Аватара, за тем исключением, что местную флору можно было с трудом, но опознать: огромное дерево в шесть обхватов - очевидно клен, что видно по характерным листьям. А вон та густая чаща - заросли колючей акации... Не думаю, что дело исключительно в хорошей почве и грамотном выборе удобрений...ладно, полетели дальше.
  Пролетая над широкой дорогой, я заметил внизу движение, и снизился. К своему удивлению, внизу я обнаружил ребенка - тот сидел у кромки зарослей, и с аппетитом жевал синие плоды, которые рвал с ветви тут же. Наличие ребенка - само по себе неординарное явление, а тут он еще и без присмотра. Тут что - зона полной безопасности, раз детям позволяют самостоятельно разгуливать? Или...может, этот малыш - Офицер? А что - всякое возможно!
  Мои размышления прервало появление нового объекта для наблюдений. Сперва я даже не сообразил, кто это прячется в зарослях мутировавшей сливы, настолько существо хорошо маскировалось, но спустившись чуть ниже, я различил очертания огромного льва. И когда я говорю <<огромный лев>>, я именно это и имею ввиду: зверюга была не менее шести метров в длину - хвост добавлял еще полтора-два. Ракурс позволял во всей красе оценить мускулистую спину, буквально олицетворяющую собой физическую мощь. Ребенок не замечал присутствия зверя, что не удивительно - ведь даже мне не удалось обнаружить льва-мутанта сразу, несмотря на то, что тот был постоянно перед глазами. Охотника и добычу разделили каких-то несколько метров - пустяковая дистанция даже для меня, что уж говорить о том, чья жизнь должна состоять из охоты! И нет никакой возможности предупредить, предотвратить - да сделать хоть что-то! Я ощутил себя зрителем какого-то ужастика - все вижу, но ни на что никак не могу повлиять. Могучие мышцы на спине закаменели - лев ясно приготовился к смертельному прыжку.
  Стоило мне обнаружить хищника, как к нему тут же на максимально возможной скорости отправился заряженный Ластиком дрон, однако я не тешил себя напрасной надеждой - за те минуты, что потребуются конструкту для преодоления дистанции, животное успеет не только прикончить мальца, но и пообедать им. Ну, хоть отомщу...
  Рывок льва я позорно прошляпил - то ли оптика дрона виновата, то ли тот двигался слишком быстро - но когда я взглянул на дорожку - зверь уже накрыл своей тушей тело несчастного, и неистово дергал башкой, разрывая того на части. Я был слишком увлечен, наблюдая за этим страшным зрелищем, рак что не сразу увидел бегущего к месту трагедии второго ребенка - заметно постарше. Тот размахивал руками, пытаясь отвлечь внимание хищника от добычи.
  - Пацан, что же ты творишь! Беги оттуда! Беги! - от волнения я заговорил вслух, но...никто меня не услышал.
  Зверь оторвался от трапезы, и обернулся на неслышимые мне крики. В следующий миг его фигура размазалась в воздухе грязно-зеленой кляксой, чтобы через миг врезаться в пытающегося помочь своему приятелю парня. Его я тоже не успевал спасти - дрону нужно было еще пол минуты лета до мутанта... Я скрипнул зубами - охренеть, разведку провел!
  Неожиданно лев присел на все четыре лапы, будто ощутив чье-то присутствие, и взвился в воздух, приземлившись в кустах акации. Его шкура сменила окрас, сливаясь с окружающим фоном, и я вновь потерял хищника из вида, хотя точно знал, что смотрю на него! Вот это мимикрия! Бросив взгляд на место расправы я, к своему великому удивлению, не увидел ожидаемой лужи крови. Вместо этого моему взору предстал вполне себе здоровый парень, понимающийся с земли. Судя по состоянию его одежды, либо она была из того же магазина, что и у Виктора, либо - во что я так же верил с трудом - зверь не тронул пацана. Оглянувшись, я заметил первую жертву сбежавшего льва, бодро прыгающую по дорожке. Детское лицо отражало все оттенки веселья и радости. Не обращая внимания на скрывающегося в десяти шагах от них хищника, дети обменялись парой реплик. Окончанием их беседы стал подзатыльник от старшего - младшему. Новый мир подкидывал сюжеты один диковиннее другого: сперва нападение льва огромных размеров на прогуливающихся по инопланетному саду детей, и сразу же после - привычная сценка воспитания старшим братиком младшего. Что тут творится?!
  Одно понятно безусловно - с открытым забралом я в этот <<зоопарк>> не полезу!
  Однако дети живы-здоровы, не подают вида, что ими едва-едва не пообедал лев-мутант и спокойно удаляются прочь... Самый большой ущерб, который они понесли - это подзатыльник. Во дела!
  Я остановил наконец прибывшего к месту событий стирающего дрона над гигантским котом, и...развеял его. Мстить не за кого...а вдруг эта животина - их домашний питомец, и мальчишка получил по голове за то, что кормил его плодами мутировавшей сливы вместо вискаса?
  Распахнув глаза, я покачал головой:
  - Ну и ну...расскажу - не поверят! Интересно, что интересного еще там происходит? - снова закрываю глаза, чтоб не мешать восприятию... Подо мной мелькает извивающаяся дорожка, идущие по ней дети... О! Опять двадцать пять! Прямо на пути детского маршрута, поперек дороги развалился очередной исполинский кот, в котором я без труда узнал тигра. Размерами он не уступал давешнему льву, а поза позволяла оценить калибр его клыков - не меньше двадцати сантиметров... Ладно, задержусь - любопытно, будет ли этот нападать дробь играться с ребятами?
  Как и ожидалось, дети не обратили особого внимания на тушу хищника, хотя тот при их приближении поднял лобастую голову и широко раскрыл пасть - или зевнул, или рыкнул для острастки? Едва не наступив на его беспокойно двигающийся хвост, они прошли мимо, не прерывая дискуссии. Во дают! Ладно - летим дальше...
  - Вот ты где! Виктор тебя зовет, срочно.
  Я открыл глаза, сдерживая раздражение - Офицер уже выскочил за дверь, и загрохотал подошвами ботинок по лестнице.
  - Идиот... - пробормотал я в дверной проем, и встал на ноги: нельзя пускать Виктора в город без серьезного обсуждения только что увиденного.
  Топать за чужим Миньоном не хотелось, и я выпрыгнул в открытое окно - благо этаж третий, авось не поломаюсь.
  Напугав своим внезапным приземлением парочку своих коллег, я бодро зашагал в сторону, откуда ощущалась богатырская энергетика.
  - У меня есть две новости: одна хорошая, а другая... - я замолчал, когда увидел выражение лица Виктора - тот не обратил на мое появление никакого внимания, глядя в стену дома перед собой.
  - Что-то случилось?
  Тот скосил на меня глаза:
  - Можно и так сказать. Горлума какая-то тварь сожрала.
  - Чего? Кого? Поясни, будь добр...
  Виктор скривился, повернувшись ко мне:
  - Одного из моих слуг - лысого такого, ушастого - я его Горлумом называл... сожрала какая-то тварь. Похожая на гигантского белого волка. Он был не самым слабым среди моих людей... - глаза Офицера недобро прищурились:
  - Нужно прикончить тварь, пока она не поубивала остальных.
  Я демонстративно настороженно осмотрелся:
  - Где это произошло? Как он смог подобраться незамеченным?
  Виктор снова скривился:
  - Я отправил людей на разведку...
  Я молча кивнул, ожидая продолжения, хотя все было понятно и так: не доверяя моим методам, он отправил в город нескольких своих подчиненных. Те, не имея подобного опыта, и что важнее - соответствующих умений, нарвались на представителей местной фауны, и...
  - Решил, что их дух стал достаточно силен для самостоятельных рейдов. Ошибся, даже со мной такое бывает. Гигантский белый волк значит? - он с силой сжал кувалдоподобный кулак и зло усмехнулся:
  - И не таких ломали!
  Мои возражения застряли у меня в горле, когда здоровяк уставился на меня расплывающимися зрачками:
  - Это. Уже. Личное. Найду блохастого - пиздец ему!
  Да вашу ж мать!!!
  9.....
  Давно я не был так зол, ох давно! Виктор не пожелал уделить даже парочку минут своего драгоценнейшего времени, чтобы выслушать мое мнение относительно инцидента, повлекшего за собой смерть одного из его Миньонов! Стоило мне только предположить, что в произошедшем может быть вина его слуги, как он послал меня в известном направлении, параллельно обвинив чуть ли не в измене родине! Хорошо хоть не набросился с кулаками - хотя было видно - еще немного, и не сдержится. Идиот пустоголовый! Нет, я и сам понимаю - смерть Миньона это очень сильный удар для Хозяина - но следовать приобретенным инстинктам так слепо?! Даже не так: он не следует им, он им потакает! Ему нравится быть эдаким мстителем...или, возможно, он просто ищет повода для драки? В любом случае, я не собираюсь молча стоять рядом, наблюдая за его идиотской местью. Отговорить Виктора от задуманного не удастся - после той отповеди, что великан мне устроил, желание обсуждать с ним хоть что-то пропало напрочь.
  Само собой, я не подал вида, что меня задели сказанные им слова, но внутри я кипел! Мне надоел его взгляд свысока, мне надоели его глупые шуточки, мне надоела его манера разговаривать - каждый раз ощущаешь себя плебеем, к которому снизошел голубейшей крови аристократ!
  В прежнее время я решал проблемы такого характера просто: если мне не нравился человек - я прекращал с ним общаться. Но не думаю, что этот метод применим к теперешним реалиям. Сейчас другие методы.
  - Денис, что случилось? Ты чего такой злой? - ко мне подошел Влад-младший, до сих пор не расстающийся с вэйпом. Он приноровился выдыхать дым, придавая ему с помощью физической сферы - того самого духа - разные формы. Свой внезапный вопрос он сопроводил облаком, чем-то отдаленно напоминающим кальмара. Пришлось импровизировать, кляня себя за несдержанность:
  - А ты разве не в курсе? Одного из ваших убили все-таки - как не разозлиться?
  Наглядно демонстрируя качество связи между Миньонами, собеседник, который в последнее время старался находиться рядом, презрительно фыркнул:
  - Горлум был идиотом. Сильным - но идиотом. Сила духа может решить далеко не все - кое-где нужно и мозги включить, а этого ему от рождения было не дано! - он важно кивнул своим словам.
  Я с сомнением качнул головой, ощущая исходящий от стоящего передо мной Офицера легкий флер мстительной радости: видимо, отношения между этими двумя были далеки от дружеских:
  - Бывает... Ты не особо с ним ладил, как я вижу?
  Тот безразлично пожал плечами, выдув очередной шедевр - покрытый какими-то прыщами овал. Я скривился:
  - А это еще что такое?
  - Ананас, неужели не понятно? - Влад довольно хохотнул:
  - Мы с самого начала не ладили, если быть откровенным. Все далеко не так спокойно, как кажется на первый взгляд - просто Хозяин запретил нам, скажем так, ссориться.
  Я кивнул:
  - Правильно - нечего друг с другом собачиться. Лучше вон - Демонам хвосты накручивать.
  - Раньше их полно было. - Влад грустно усмехнулся:
  - Каждый день приходили: бывало, по два-три за сутки - Хозяин без дела не сидел. Мы же тогда совсем слабачьем были, от одного их вида поджилки тряслись - не то, что сейчас! Сейчас я и сам любому Демону обосную, кто есть кто.
  Я сдержал критический смешок, однако Влад все равно насторожился:
  - Что - не веришь?!
  Пришлось кивнуть:
  - Да верю, верю... Просто складывается впечатление, что ты скучаешь по тому времени. Влад, а ты знаешь, что Миньоны подхватывают мысли своего Хозяина? Ну, на каком-то этапе отношений они начинают думать так же, как и он?
  Парень задумался на секунду:
  - Даже если так и есть, не вижу в этом ничего плохого. Наш Хозяин... - пытаясь подобрать подходящие слова, Офицер поднял глаза к небу. Я его тут же поддел, хохотнув:
  - Как ангел? Или даже лучше?
  Тот не оценил плоской шутки:
  - Нет, он... Он воплощение силы, власти. Он всегда оказывается прав, ему всегда все удается. Если что-то и объединяет всех нас, то это желание быть похожим на него...- я прервал этот поток меда:
  - Я понял, не насилуй свой мозг. Он - самый-самый. Но сейчас речь не об этом. Кое в чем ты прав, Виктор на самом деле сильный - до сих пор не встречал никого сильнее, это совершенно точно. Именно поэтому он может позволить себе идти напролом, не боясь последствий. В тебе живут те же мысли - но ведь ты же - не он? Этот ваш Горлум может и был идиотом - я из вашей братии хоть как-то общаюсь только с тобой да твоим старшим тезкой, и не был знаком с погибшим - но убило его не это. - я посмотрел на собеседника, выразительно подняв бровь.
  - Думаешь, та псина загрызла его только потому, что он был слишком самоуверен?
  - Бинго! - я щелкнул пальцами.
  Неожиданно сзади раздался раздраженный бас:
  - Если не верить в собственные силы, то ничего не получится - запомни это, Влад. А речи скептиков воспринимай как испытание собственной воли. Если его слова смогли хоть на миллиметр пошатнуть твою уверенность - тогда грош ей цена.
  Я оглянулся, чертыхнувшись про себя - этот рогатый великан настолько засрал все кругом своей силой, что ощутить его присутствие было попросту невозможно - он был буквально всюду!
  - А тебе, Денис, я бы настоятельно советовал держать свои соображения при себе. Ты слишком много о себе возомнил, раз смеешь ставить под сомнение мое учение.
  Ишь как - его учение! Пришлось демонстративно сдавать заднюю:
  - Просто поделился мыслью - не думал, что это настолько важно для тебя. - я огляделся, решив перевести разговор с опасной темы:
  - Что думаешь делать дальше?
  Виктор смерил меня долгим испытующим взглядом, пытаясь что-то прочесть по моему лицу, но все же ответил:
  - Как только все мои слуги вернутся - я начну мстить. Не хочу понапрасну подвергать опасности их жизни, так что будешь защищать их, понятно? Если с головы любого из них упадет хоть волос - будешь отвечать лично передо мной.
  О как барин заговорил - стоило потерять одного из своих подчиненных, и он начал плясать вокруг остальных, будто заботливая мамаша, оберегая их от всех ведомых и неведомых опасностей.
  - Ясно. Тогда я, пожалуй, займусь...своими делами. - о том, что барину стоило бы дождаться результатов моей разведки, прежде чем самонадеянно отправлять тепличных Офицеров в город, я предпочел промолчать - еще пристукнет ненароком. И это его заявление - он мне что - приказывает?!
  Надеждам не суждено было сбыться:
  - Твои личные дела подождут, Денис. Я поразмыслил, и мне стало интересно, чего же ты смог выяснить о враге такого, что встал на его защиту? - тяжелая ладонь упала мне на плечо. Его желание можно использовать как повод для беседы, которую я собирался провести буквально пять минут назад. Правда, тон придется сильно изменить:
  - Я никого не защищаю - я всего лишь хочу узнать, что произошло на самом деле. - продолжить мне не позволили тиски, сжавшие плечо стальной хваткой:
  - На самом деле какая-то вшивая тварь за здорово живешь прикончила моего слугу - это же очевидно?
  Мне пришлось кивнуть.
  - Вот и хорошо. Рад, что мы с этим разобрались. А теперь расскажи-ка мне, друг любезный, какие новости тебе на хвосте принесла сорока?
  Происходящее все больше напоминало допрос - руку Виктор так и не убрал с моего плеча, и хватки ничуть не ослабил.
  - На территории зоопарка местные организовали безопасную зону, которая, как я понял, охраняется прирученными питомцами. Видимо, твой слуга забрел на их территорию, и... - ладонь здоровяка стиснула плечо сильнее, а голос приобрел обманчиво ласковые интонации:
  - Денис, друг мой...ты все никак не угомонишься? Все ищешь виноватых? Зачем, когда они уже известны? Если местные держат при себе диких тварей, то наша... - он стиснул плечо сильнее и с нажимом повторил:
  - Наша задача - заняться их дрессировкой. Ты меня понял?
  Вместо ответа я кивнул на свое предплечье:
  - Ты мне руку сломать хочешь?
  Виктор широко улыбнулся:
  - Что ты, Денис! Разумеется, нет! - и тут улыбка пропала с его губ:
  - Ведь если бы я действительно этого хотел - то уже сломал бы. Борись со своим идиотским бунтарством, а не то быть беде...и слушайся старших. - он отпустил мою руку и развернулся, решительным шагом направившись к своим подчиненным, стоящим неподалеку. Влад подскочил и бегом направился следом - видимо, Хозяин решил прочитать своим людям правила техники безопасности.
  Глядя на спину удаляющегося богатыря, я покачал про себя головой - совсем с катушек слетел. Еще несколько дней назад он воспринимал своих Миньонов как рабов, как пыль под ногами, а я был для него если не равным - то достойным... Первая потеря серьезно ударила по нему - впервые он испытал на себе, что значит связь Миньон-Хозяин, и малость двинулся - теперь он даже меня воспринимает как угрозу. Нужно что-то с этим делать - продолжать путешествие в его компании становится опасно - подтверждение тому - синяк на моей руке. И ладно бы это был простой синяк, но нет - самовлюбленный придурок решил проверить на мне силу своего духа. Этого я ему не забуду.
  Потянувшись к своим разведчикам, которые все еще выполняли данную им задачу, собирая сведения о происходящих в Зоопарке событиях, я погрузился в их воспоминания, и едва не застонал от резкой ломоты в висках - объем данных, хлынувших в мою голову, оказался больше, чем я ожидал. Ладно, эта мигрень носит временный характер, нужно посмотреть - что же они накопали?
  Первоначальная оценка оказалась весьма близкой к истине: на территории зоопарка собралось около двух сотен Офицеров - сразу их всех я не смог обнаружить по той простой причине, что энергетика большинства была крайне слаба - опять же, на уровне начинающих Офицеров, которые едва-едва обрели новые способности. Простых измененных насчитывалось несколько тысяч - дроны не были научены счету, и конкретных данных, увы, не могли собрать.
  Среди Офицеров я выделил одного с довольно сильной Аурой - кажется, это и есть местный лидер. Правда, сильным он казался лишь на фоне остальных - в прямом столкновении любой из Миньонов Виктора раскатает его в блин, не особо напрягаясь. Если, конечно, тот не успеет удивить какой-то магией.
  Многочисленные ответы на вопрос - как же им всем удалось выжить, бродили по всему парку и кое-где за его пределами: звери-мутанты. Мое интуитивное предположение оказалось верным: звери отчего-то решили защищать своих двуногих собратьев от внезапной рогатой напасти. Зачем? Ума не приложу! Единственным вариантом я видел возможность их приручения.
  Я насчитал трех тигров, двух львов и многих других представителей семейства кошачьих, коих я не смог идентифицировать. Затем была обнаружена целая стая волков и один здоровенный медведь, прячущийся в зарослях не хуже ниндзя - это лишь те животные, которых заметили дроны, а сколько еще хищников остались за кадром? На других питомцев, которых так же насчитывалось немало, я даже не стал заострять внимания - хватило впечатлений от уже увиденного.
  Моя цель - главный Офицер, вернее его ментальная сфера. Пожалуй, можно начинать...
  Сосредоточиться...создать основу для дрона, главная задача которого состоит в скорейшей доставке моего сообщения получателю. Теперь ребус немного посложнее - сформировать объемный информационный пакет, в который нужно вложить информацию о Викторе, его боевых возможностях и главное - отнюдь не мирных намерениях. Сделаю его более злым и неадекватным, чем он есть на самом деле - для доходчивости. Кровожадный монстр - вся его суть в двух словах. О Миньонах сообщу поскольку поскольку - на этих парней у меня есть свои планы... Так же приложу образ самого себя в роли союзника - сделаю его максимально положительным, чтобы избежать недоразумений. Черт знает, какими категориями мыслят ребята из зоопарка, но то, что эти категории мне ближе тех принципов, которыми руководствуется Виктор - очевидно.
  Хмм...
  На все про все мне понадобилось меньше двадцати секунд объективного времени - я стал заметно лучше работать со сложными мыслеобразами - сказывается практика с дронами. Теперь остается только ждать и надеяться, что местный начальник не подведет. И что мои догадки относительно дрессированных зверей верны. Перепроверив все еще раз, я удовлетворенно кивнул самому себе - работа сделана на загляденье! Учитывая слабую Ауру измененного, на которого я собирался воздействовать - все должно пройти как задумано. Вряд ли ему хватит сил сопротивляться тому ментальному давлению, которое я могу обеспечить.
  Теперь нужно подготовить место встречи - географию зоопарка к этому моменту я изучил в достаточной степени, чтобы рельеф стал моим союзником.
  Мой главный козырь - Ластик - все еще не утратил своей эффективности, просто нужно дать ему пять-десять секунд после активации. Простых Демонов он вырубает за секунду, но Виктор - не такой простой противник. За это время заклятье углубится в его Ауру настолько глубоко, что вырвать его будет не просто сложным, но и опасным предприятием. Смогу ли я обеспечить это время самостоятельно? Вряд ли... А если я буду не один? Тогда шансы есть!
  Один за одним с поверхности моей ауры слетали стирающие конструкты - пять...десять...двадцать...
  Сейчас я не насыщал их энергией, что несколько ускоряло процесс - Виктор может заинтересоваться причинами колебания силы, а мне этого не надо. Ментальных дронов этот громила не заметит, снабдить их энергией я смогу и во время атаки, так что...
  Еще десяток конструктов покинули мою Ауру. Тридцати Ластиков, одновременно попавших по цели - достаточно? Надеюсь, да... Мне даже сложно представить, насколько нужно быть сильным, чтобы суметь противостоять такому количеству заклинаний! Но...на всякий случай наделаю еще! И Радужную Броню... И Плазменных...эх, что-то я увлекся, не зря говорят - перед смертью не надышишься! Да и в Ауре начинает накапливаться дисбаланс. После каждого Ластика я старательно успокаивал энергетическое волнение - но формирование заклятий происходило при разогнанном восприятии. Такой форсаж даже моя энергетика не в состоянии поддерживать долго. Если я не хочу в решающий момент потерять возможность ее использования - нужно вовремя остановиться. Так что все, хватит!
  Я вскочил на ноги, краем глаза отметив подошедшего Влада, который уселся неподалеку, сосредоточенно выдувая спиралевидное облако пара. Пусть его...
  На все про все мне потребовалось не более двух минут, но сделанного явно не хватит для уверенной победы: нужно продолжать действовать.
  Дроны-наблюдатели подсказали мне, что все отправленные на разведку Офицеры вернулись, за исключением одного - того самого пилота, который хвастался знакомством с президентом. Я сосредоточился, и в моем мозгу проявился мутный образ неторопливо шагающего по пустынной улице мужчины - нужно поработать над качеством картинки, передаваемой дронами.
  Не было заметно, что он куда-то торопится. Прикинув его маршрут, я дал себе минут еще минут десять на подготовку. Наверное, Горлума не один только Влад недолюбливал - его смерть не смогла вызвать праведного негодования ни у кого, кроме Виктора - по очевидным причинам.
  Эти мысли посетили меня тогда, когда я уселся в кожаное кресло посреди пустой квартиры. Ответив самому себе скептическим хмыком, я закрыл глаза, и принялся за создание очередного ментального конструкта. Тот, который отправился первым, свою задачу выполнил, о чем только что и сообщил - создал в сознании местного лидера именно тот образ Виктора, который был мне нужен. Точнее, мне нужна была соответствующая реакция на образ крайне опасного врага, который готов уничтожить все живое ради удовлетворения иррациональной жажды мести. С таким противником совершенно бесполезно разговаривать; точно так же, как и рассчитывать на победу в сражении.
  Это был первый этап. Судя по суете среди измененных: как Офицеров, так и их более слабых собратьев, они уже в курсе происходящего - выходит, телепатия уже является для них пройденным этапом, что было хорошей новостью.
  До сих пор я не был уверен на сто процентов в тех отношениях, которые связывали бывших питомцев зоопарка и местного лидера - однако, когда те разбежались в разные стороны, взяв стекающихся к самому крупному зданию зоопарка людей в кольцо; будто собаки - отару овец, я понял - мои предположения оказались верны. Что ж - пока все складывается весьма неплохо! Осталось сделать самый ответственный шаг - не уверен, что местные смогут одолеть Виктора своими силами, пусть у них и есть целый отряд спецназа в виде хищников-мутантов. Но если дрессировщик станет моим Миньоном, тогда я уверен в нашей общей победе!
  На самом деле я был настроен вовсе не так оптимистично - но этого моему будущему подчиненному знать не обязательно. Я не ожидал, что одна только новость о грядущей смерти обогатит меня на несколько сотен Миньонов - так и произошло: у лидера оказалась достаточно сильная воля, чтобы остаться независимым. Второй конструкт должен исправить это досадное недоразумение - я постарался вложить в него как можно больше собственной энергетики - у меня только один шанс, на второй просто не будет времени. Через минуту напряженной работы я оценил сияющего в моей ауре гиганта и удовлетворенно кивнул. Если у дрессировщика есть хозяин - дело может и не выгореть. Но тот, скорее всего, был сам по себе - а, значит, серьезного сопротивления можно не ожидать! Общая опасность в лице Виктора должна помочь сделать ему правильный выбор.
  Плюсы развития физической сферы очевидны, однако были у нее и свои минусы: контролю вне тела носителя она поддавалась крайне неохотно - Виктор в состоянии раскинуть Ауру дай-то бог на десять метров, что, на самом деле, было очень серьезным достижением. Однако это делало из великана совершенно никакого сенсора. Подозреваю, что именно для компенсации этого минуса он насыщал ею все окружающее пространство на каждом привале. Я это к тому, что для конспирации достаточно отойти от богатыря на сотню-другую метров. Сказано - сделано!
  Через минуту я был на параллельной улице. На всякий случай проанализировав обстановку, я выпустил подчиняющего дрона на волю - массивный конструкт тут же стремительно рванул в сторону зоопарка. Вряд ли дрессировщик сможет каким-то образом избежать контакта с моим творением. В голове незнакомого Офицера сгусток структурированной энергии должен быть воспринят всего лишь как посланник - а это значит, что через три минуты у меня появится новый Миньон...надеюсь, через него я смогу дотянуться и до его подчиненных - а это около двухсот Офицеров. Да - пускай они слабы! Но в будущем это можно легко исправить... Однако сперва нужно обеспечить наступление этого светлого будущего. Настал черед третьей фазы - подготовка места будущей битвы. Тридцать Ластиков, которые я раскидал по территории зоопарка, должно хватить, чтобы утихомирить даже Виктора, но перед активацией их еще нужно снабдить топливом! Сделать это дистанционно я не смогу - нужно, чтобы заклятья находились в непосредственном контакте с моей энергетикой.
  Я поморщился - отправляя тех дронов, я специально не насыщал их силой - а ведь можно было просто отойти в сторонку на сто метров. Преимущество в манипулировании энергией сыграло со мной дурную шутку. Ай, ладно - что сделано то сделано, поздно горевать. Просто теперь мое личное присутствие на поле боя стало обязательным фактором.
  Странно...я рассуждаю о грядущем так, словно это практически свершившееся событие - а вдруг Виктор решит поговорить? А вдруг он решит нападать не немедленно, а через несколько часов? А вдруг он вообще плюнет на местных?...хотя последнее вряд-ли...
  Неожиданно по позвоночнику пробежала знакомая волна - кто-то неподалеку использовал магию Полета, и мне кажется, я знаю, кем этот кто-то может быть. Быстро сверившись с дроном-наблюдателем, я увидел вернувшегося Владимира, беседующего с остальными Офицерами. Значит, Виктор решил начать. Отлично! Тогда и мне пора двигаться!
  Вскочив, я выбежал из квартиры, а следом и из дома, и со всех ног рванул к парку, где укрывались выжившие - выбранный мной маршрут был кратчайшим из возможных, плюс меня не должны были заметить слуги летуна. Виктор без сомнения доберется раньше меня, но действовать первым я не имел возможности. Ощутив мою удаляющуюся Ауру, тот мог заподозрить неладное, что ставило слепленный на скорую руку план под угрозу.
  Для того, чтобы добраться до места по воздуху, ему потребуется не более пяти минут - скорее, даже меньше. Мне для того же потребуется с десяток минут - причем бежать я буду на максимально возможной для меня скорости! Значит, у Офицера будет пять минут свободного времени, в течение которых он сможет делать все, что...
  О! Светлячок нового подчиненного зажегся в глубине моей Ауры - как нельзя вовремя! Я ощутил его страх, практически отчаяние - видимо, немного переборщил с внушением.
  - ПОМОГИ НАМ!
  Нам - это уже неплохо - значит, не только о себе думает неизвестный Офицер!
  - ОН УЖЕ ЛЕТИТ, ОСТОРОЖНО! ЧЕРЕЗ ДВЕ МИНУТЫ БУДЕТ НАД ВАМИ! - пускай боится, ведь чем сильнее его страх, тем крепче связь между нами.
  - ЧТО МНЕ ДЕЛАТЬ?! ПОМОГИ, ПРОШУ!
  Вот слабак... Та сила внушения, что я обеспечил своим вторым дроном, была, конечно, достаточно велика, однако чтобы настолько сломать чужую волю?! Менее чем за пару минут? Или я слишком крут, или я переоценил крепость характера Офицера.
  - Я УЖЕ ИДУ НА ПОМОЩЬ! ОТПРАВЬ ЗВЕРЕЙ НА ЗАЩИТУ - ОНИ ДОЛЖНЫ ПРОДЕРЖАТЬСЯ ДО МОЕГО ПРИХОДА! СПРЯЧЬ ЛЮДЕЙ!
  Я надеялся, что Виктор решит разведать обстановку перед тем, как нападать. Это даст мне дополнительное время.
  Дроны позволяли мне в реальном времени оценивать обстановку: продираясь сквозь ставший плотным от скорости моего движения воздух, я видел, как Виктор несколько раз пролетел над территорией парка, закладывая виражи в небе. Наблюдая за суетой внизу, он и не думал скрываться от любопытных глаз, настолько велика была его уверенность в собственных силах.
  Было сложно одновременно бежать на пределе физических возможностей своего тела, и вместе с тем в ускоренном темпе анализировать личность и память нового подчиненного. Мирная жизнь в роли директора Белгородского зоопарка, затем Вторжение, пугающая и вместе с тем такая манящая трансформация в Офицера, медленное, но верное освоение новых возможностей... Это все в данный момент меня не интересовало... Ага - вот оно: контроль над животными! Ого - это не просто контроль, а управляемые мутации! Любопытный метод... У местного лидера оказался весьма оригинальный подход к саморазвитию...и очень интересный!
  Погрузившись в чужие воспоминания, я едва не влетел в машину, которую какой-то идиот бросил посреди дороги, и на мгновение отвлекся от исследования чужого сознания. До цели осталось всего ничего - Виктор все еще летал над парком, не решаясь на лобовую атаку - хватило ума понять, что сражаться с прирожденными убийцами весьма опасное занятие для кого бы то ни было. Даже для него. Мне же лучше...
  Я сжал свою энергетику до минимума, став невидимкой - теперь, если здоровяк меня и заметит - то только старым добрым зрением. Я вмешаюсь в самый решающий момент!
  Так, я отвлекся...что там с дрессировщиком и его питомцами? Хмм... Отношения жесточайшей иерархии: опираясь на обширные познания о диких зверях и изначально доверительные с ними отношения, Офицер смог приручить большинство хищников своего зоопарка, создав эдакую суперстаю - со своей разведкой в виде птиц - которых я, кстати, до сих пор не заметил, рядовыми бойцами и элитной гвардией. С ума сойти - вот это у мужика нюх: суметь за такой короткий срок сделать так много! Еще и столько людей спасти... Мое уважение к этому человеку росло с каждой секундой!
  Ладно - оставим эмоции на потом - сейчас мне нужен прямой контроль над всеми зверьми-мутантами, которым меня этот достойнейший человек и обеспечит!
  Легко перемахнув четырехметровый забор, которым оказался огражден зоопарк, я метнулся к скоплению людей - такую толпу измененных можно было обнаружить и без активного сканирования - шутка ли: около четырех тысяч человек в одном месте! Даже в Московском Центре было не так людно! Нет, людей там было намного, намного больше - но они никогда не собирались так компактно - в этом просто не было нужды.
  Виктор все еще парил в небесах - я наблюдал за его перемещениями с безопасного расстояния с помощью дронов. Неужели он боится? Или просто осторожничает? Пусть его - будет больше времени на подготовку!
  Когда до людей осталось менее ста метров я затормозил, остановившись перед огромным деревом. Не знаю, чем оно было до Вторжения - но сейчас я бы назвал его эльфийским Мэллорном. Чтобы обхватить этого исполина, нужно человек пятнадцать! Хотя высотой оно и не могло поразить, его массивность внушала уважение. На нижних его ветвях я и устроил себе оперативный штаб: от взглядов с неба меня защитит густая крона, а опорой послужит толстая ветка, на которой при желании можно и на коне прокатиться.
  Облокотившись спиной на теплый ствол, я прикрыл глаза. Сейчас мне нужно избегать конкретных мыслей, внушая дрессировщику лишь туманные образы. Так он не сможет обвинить меня в попытке отобрать у него питомцев, но наведет на нужные для меня мысли. Образ зоопарка, хищников, которые даже в клетке остаются хищниками...и следом - те же хищники - но покорные воле человека, готовые исполнять любой его приказ...
  Очередное погружение в сознание нового Миньона показало, что я на верном пути- животные знали множество команд, работающих через ментальную сферу, в которой дрессировщик отвел себе роль вожака. К своему удивлению я заметил, что многие из приказов были бесполезны на практике. Ну вот зачем льву-мутанту умение мяукать по команде? Хотя грех жаловаться - того, что есть, должно с избытком хватить, чтобы разорвать на части, растоптать, сожрать тех, кто посмеет посягнуть на жизнь обитателей зоопарка. Хорошая новость! И как нельзя вовремя - Виктор решился-таки на активные действия, и пошел на снижение, быстро набирая скорость.
  Прикинув траекторию его падения, я понял - он собирается приземлиться на крышу здания, в котором попытались найти убежище выжившие. Вот сука - бьет по самому слабому месту! Ну ничего - снизу его жду я, и не позволю сильно разгуляться!
  Само собой, здание не могло вместить в себе столько народа, и добрая половина местных оказалась снаружи - сейчас они спешно разбегались в разные стороны.
  На высоте пятидесяти метров Виктор внезапно притормозил, зависнув на одном месте, и раскинул руки в стороны. Я тут же заподозрил неладное и напрягся... Но было поздно: в одно мгновение дрон, бывший моими глазами, просто растворился в океане чужой силы, которая накрыла окрестности подобно цунами, погрузив меня на мгновение в кромешную тьму. И неважно, что подвергшаяся энергетической атаке территория не превышала сферы диаметром в сотню метров, ведь скромные размеры с лихвой компенсировались аномальной плотностью энергии. Быстрый анализ показал, что произошло: Виктор оказался не таким идиотом, как я рассчитывал, и его полеты в небе были отнюдь не простой разведкой. То время, что я потратил на собственное благоустройство в ветвях дерева, он использовал с гораздо большей пользой, до предела напитав окружающий воздух энергией своей физической сферы, создав, таким образом, зону полностью подконтрольного ему пространства. Которую он впоследствии притянул с собой вниз. Если даже дроны, созданные с помощью крайне инертной ментальной сферы, разрушились так просто - то заклятья, состоящие из куда более хрупких материй, не смогут существовать в подобной агрессивной среде наверняка. Эта мысль пришла в мою глупую голову после того, как я шмякнулся ею, рухнув с дерева.
  Чтобы приспособиться к изменившимся условиям, моей оглушенной энергетике понадобилось две секунды. Вокруг в неистовом хороводе плясали сорванные с дерева листья - энергетический удар отразился на всем, в том числе и на флоре. А как дела с фауной?
  Заставляя себя двигаться, я встал на одно колено - движения стали медленными и вялыми, словно вес моего тела увеличился в десятки раз. К счастью, мозгам сверхплотная энергетика не смогла нанести такого ущерба - я по-прежнему мог разогнать свое сознание, чем немедленно и воспользовался.
  Пока я пребывал в состоянии легкого нокаута, великан плавно опустился на крышу здания. Стоило мне очутиться в сфере, созданной и контролируемой Виктором, как он меня заметил - это я осознал тотчас. Этого еще не хватало!
  Люди, которым не повезло попасть в зону влияния энергетики Виктора, сейчас лежали на земле, извиваясь от невыносимой боли. Я их понимал - в отличие от демонической Ауры, которая первым делом бьет по сознанию, Аура Виктора в состоянии взаимодействовать исключительно с физическим миром - что, на самом деле, ни на йоту не лучше. Какой из многочисленных инструментов подчинения самый лучший? Издревле таковым инструментом была боль. Сейчас Офицер реализовывал свою власть именно через нее. Со мной все было не так просто - я давно научился блокировать эти сигналы. Да и пробиться через мою Ауру даже для такого монстра как Виктор - отнюдь не простая задачка.
  Потянувшись к дрессировщику, я ощутил боль, страх и отчаяние, которые сковали сознание Офицера подобно тяжелым кандалам - самостоятельно вырваться из этих оков у него не было и шанса. Верные ему звери в панике разбегались в разные стороны, спасаясь от опасного врага - до сих пор их противниками были лишь Демоны - неуклюжие создания, которые не вызывали сильного страха и быстро умирали под ударами мощных когтей. На сей раз животные инстинкты вопили - спасайтесь! Бегите прочь!
  Бывший директор зоопарка слишком привязал к себе и своему сознанию зверей, сделав из них своеобразных Миньонов с многократно увеличенной степенью подчинения: ощутив панику вожака, те инстинктивно рванули в разные стороны. Если даже вожак - сильнейший! - испытывает подобный ужас, то ничего не остается, кроме как бежать, трусливо поджав хвосты! Просто для того, чтобы выжить!
  Мой план летел ко всем чертям! Нужно срочно что-то предпринять, иначе я и ломаного гроша за свою жизнь не дам!
  Прежде всего необходимо привести дрессировщика в чувство - в предстоящем сражении вся надежда на его зверинец. Несмотря на чудовищное давление Ауры их движения не выглядели скованными - драпали они вполне себе бодро. Это значит, что их энергетика в состоянии успешно сопротивляться негативным эффектам созданной гигантом сферы, и причина трусости лишь в слабом вожаке. Что ж - это можно исправить!
  Физическая составляющая Ауры, используемая Виктором, была невероятно мощным инструментом воздействия, однако на связь Хозяин-Миньон эта мощь не распространялась. Вновь потянувшись к дрожащему огоньку души своего нового подчиненного, я постарался ментально связаться с ним...
  Полный провал - парализованное паническим страхом сознание Офицера отказывалось выходить на контакт. Что ж, если гора не идет к Магомеду...
  Я сосредоточился, направив по связывающей нас нити мощный поток ментальной энергии. Он должен отвлечь Миньона от кошмарной реальности и погрузить его сознание в созданную мной иллюзию. Главное - вернуть возможность самостоятельных действий - пускай и не совсем адекватных. Я собирался провернуть с ним тот трюк, который Виктор не так давно продемонстрировал в финале битвы с летающим Демоном, на несколько часов превратив своих Миньонов в пускающих слюну счастливых идиотов. Но, если великан дал своим слугам ширнуться эссенцией чистой силы, то я действую тоньше. При в разы меньших энергетических затратах выхлоп должен быть гораздо больше.
  К моей радости, все получилось точно так, как я задумывал - учитывая колоссальную разницу в силе, погрузить мозг подчиненного в нужное состояние получилось довольно легко. Через несколько секунд объективного времени страх сменился на злобу, и мне осталось лишь направить ее на нужного человека. Образ Виктора пришелся как нельзя кстати.
  Звери, ощутившие резкую смену в настроении своего Хозяина, остановили бегство, недоуменно оглядываясь по сторонам, однако их растерянность длилась недолго - враг в их сознании обрел лицо. Тишину зоопарка, прерываемую лишь стонами страдающих измененных, разорвал протяжный волчий вой, который тут же подхватил низкий, на грани слышимости рык с другой стороны. Я выпрямился, криво усмехнувшись: мне относительно легко удалось сорвать первую атаку Виктора. Теперь следует нанести ответный удар!
  Мимо меня одна за другой промелькнули три серых тени: передовые бойцы волчьей стаи пошли в атаку!
  Погрузив мозг Миньона в ловушку грез, я лишил его возможности прямого управления животными. Теперь все зависит от подсознания бывшего директора зоопарка...мне придется подстраиваться под его действия, ожидая подходящего момента для совершения завершающего кинжального удара!
  Не обращая на меня и остальных Офицеров абсолютно никакого внимания, хищники быстро приближались к своей добыче, стелясь над землей. Виктор не мог не почувствовать этого, и когда первые из хищников выскочили из под деревьев на свободную от растительности площадку перед зданием, активировал Полет, резко взмыв вверх. Навстречу ему в ту же секунду развернулось полотнище Воздушного Пресса, но повторить недавний успех ожидаемо не получилось - сумасшедшая энергетика без видимого труда растворила в себе созданный с трудом сюрприз:
  - А Я ВСЕ ГАДАЛ - ХВАТИТ ЛИ У ТРУСЛИВОГО ЩЕНКА СМЕЛОСТИ БРОСИТЬ МНЕ ВЫЗОВ?!
  Трубный бас, раздавшийся с небес, заставил мои внутренности дрожать словам в унисон, а зверей, готовых к прыжку, присесть на задние лапы. Нужно лишить Виктора способности летать - хотя бы на время. В небе я его никак не достану, и звери не смогут помочь.
  Спустить трехметрового верзилу на землю было лишь одной проблемой - и не самой большой. Сила, которой он напитал окружающее пространство - вот главная головная боль. Она не позволит мне свободно применять дронов, которых я не так давно отправлял в зоопарк. Десятки атакующих умений, в том числе и Ластик, стали бесполезны - враждебная Аура уничтожит их еще на стадии напитки энергией. Запускать их издалека - метров с пятидесяти? Я не обманывал себя - такой боец, как Виктор, не только легко увернется от этих атак, но еще и посмеется надо мной. А подойти вплотную...нет, я не склонен переоценивать своих возможностей, памятная дуэль наглядно показала, что в ближний бой мне лучше не соваться. Надо придумать что-то другое, и срочно!
  Пока я судорожно пытался сообразить, что же мне делать с громогласным летуном, почва под ногами пошла волнами, и неожиданно сомкнулась вокруг моих лодыжек двумя каменными капканами.
  - ОСТАВАЙСЯ НА МЕСТЕ, НИЧТОЖНЫЙ ЧЕРВЬ! ТЫ БУДЕШЬ СЛЕДУЮЩИМ!
  Попытка вырвать ногу из плена, в который ее заключил Виктор, не увенчалась успехом - мало того, что он превратил землю, на которой я стоял, в гранитной твердости тиски, так еще и на плечи давил немалый вес упавшей с небес сферы, наждаком гуляющей по верхним слоям моей Ауры.
  - М-мать... - очередная попытка освободиться закончилась провалом - я понял, что одной только силой мне не вырваться.
  Гигант отвернулся от меня, самодовольно похохатывая, и начал медленно опускаться к рычащим в нескольких десятках метров зверей - сейчас я ничего не смогу ему противопоставить, и он это понимал. Что же делать?! Даже в сражениях с Демонами я не испытывал такой беспомощности, как сейчас - этот увалень оказался на шаг впереди меня, а великолепное владение физической сферой вкупе с практически полным иммунитетом к магии делало этого парня неуязвимым! Одна надежда на дрессировщика - надеюсь, ментальная инъекция, что я ввел ему в мозг, не развалится в ближайшее время!
  Алая сфера принялась полосовать камень у моих ног, и я зашипел от боли - брызги от плавящегося камня попали на штаны и мгновенно наделали в них дыр, благополучно добравшись до кожи. Тут же завоняло горелым мясом - ну ничего, этот запах, как и ощущение боли, мне уже привычны... К счастью, лазер не утратил своей силы и работал как следует - подозреваю, это связано с тем, что он стрелял в моей Ауре, а не...
  Я едва успел пригнуться, когда надо мной пушечным ядром пронеслось стокилограммовое тело одного из мутированных волков. За спиной раздался громкий треск - кувыркаясь, животное врезалось в густой кустарник, и, проделав в нем широкую просеку, остановилось только у металлического забора. Определить по Ауре, живой ли серый, не представлялось возможным - ткнувшись в ограждение, животное обмякло и больше не шевелилось. Довольный хохот исполина раздался как будто отовсюду. Я создал вторую сферу в помощь первой, и удвоил усилия по освобождению - следовало обрести мобильность как можно скорее, пока великан занят другими.
  Видимо, он не посчитал меня серьезным противником, так как не обратил внимания на разрушение каменной ловушки, в которую я попался, и через несколько секунд мне удалось выдрать обе стопы на свободу. Я тут же подпрыгнул вверх, оказавшись на ветке, с которой недавно сверзился - живая энергетика не так легко поддается воздействию физической сферы, и можно было не опасаться повторения прошлого <<капкана>>. Вряд ли Виктор сможет повторить прошлый трюк с деревом. Во всяком случае, я успею отскочить в сторону, если что.
  Бросив взгляд на площадь перед зданием, в котором попытались укрыться несчастные обитатели зоопарка, я нервно сглотнул - за те мгновения, что я был занят освобождением, ситуация изменилась: в центре густого клуба пыли мифическим Гераклом стоял Виктор - одной рукой он легко удерживал на весу за глотку исполинского волка, встряхивая его, словно огромную мягкую игрушку, а пальцами второй совершал движения, будто нажимает на клавиши невидимого пианино.
  Я не сразу смог понять, какого черта происходит - слишком высокой была концентрация чужой энергетики для сверхчувственного восприятия, но когда под ладонью богатыря из ниоткуда начал проявляться видимый даже простым взглядом широченный клинок, сотканный из нитей воздуха, я понял, что он делает. Придать воздуху с помощью физической сферы форму и плотность - это сильный трюк!
  Выхватив полупрозрачное лезвие из невидимых воздушных ножен, гигант рубанул им перед собой по горизонтали, перечеркивая зажатое в левой руке тело беззащитного животного. И в этот самый момент сразу несколько серых теней бросились на его спину. Я понял, что давление Викторовой энергетики для них не является серьезным препятствием - несмотря на ее запредельную плотность, опытные хищники смогли незаметно подкрасться к тому сзади, отправив одного из своих в качестве приманки, чтобы после одновременно атаковать его сзади. Никак тактика их лидера? Вряд ли они сами в состоянии выдумать такое!
  Один мертвой хваткой вцепился в правое предплечье, не позволяя повторно воспользоваться созданным из воздуха, метровой длинны тесаком, второй вонзил пятнадцатисантиметровые клыки в икру, разрывая доселе неуничтожимые штаны, а последний диковинным плащом повис на его плечах.
  Раздавшийся следом вопль ярости вызвал у меня мстительную улыбку - недооценил здоровяк возможности местных питомцев, ой недооценил! Не в последнюю очередь его злоба была вызвана тем фактом, что призрачный клинок оказался не в состоянии развалить тушу висящего перед ним зверя пополам - зря старался! Вместо того, чтобы располовинить хищника на две части, созданный с помощью физической сферы меч сбрил с лохматого бока здоровенный клок жесткой, как стальная проволока, шерсти, обнажив невредимую шкуру. Растворив клинок в воздухе, Виктор резко крутанулся на месте, сбрасывая с правой руки на мгновение ослабившего хватку волка, и обеими руками схватил того, что терзал его ногу, за шкирку. Отброшенный хищник приземлился на все четыре лапы, и вновь бросился в атаку, однако не успел ничего сделать - Виктор резко взмыл в воздух, отшвырнув его в его сторону реактивной струей, что образовалась между засветившихся костяных наростов на спине. Волк, что висел сзади на его плечах, пытаясь добраться клыками до горла, каким-то образом остался висеть на месте. Итого внизу остались два полуоглушенных тела - гигантского волка, трясущего башкой в попытке поймать фокус, и вашего покорного слуги, которого придавило отлетевшей в мою сторону тушей серого. Я бросил взгляд на клыки мутанта, который прижал меня к земле, и порадовался тому, что мне повезло быть с этими парнями в одной команде!
  Сверху раздался знакомый мне дробный раскат - Виктор вернулся к старой стратегии и включил ручной пулемет, с огромной скоростью и силой вколачивая свои кулаки в тело жертвы.
  Волк придавивший мои ноги, наконец пришел в себя, и поднялся на лапы. Я подтянулся за густую шерсть, свисающую с его шеи, и встал рядом, параллельно пытаясь оценить, как сильно ослабла сфера, что здоровяк обрушил в самом начале на землю. Судя по всему - ни на йоту! Использование магии все еще оставалось сверхзадачей.
  Сверху раздался громогласный хохот, и на пыльную площадь друг за другом шмякнулось несколько кусков мяса: изломанное тело с вываливающимися лентами сизых кишков, и следом за ним - оскаленная волчья голова, с дико вращающимися зрачками. Из рваных ран на асфальт толчками выплескивалась жаркая, едва ли не кипящая кровь волка. После таких ранений даже мне будет проблематично выжить - спасибо Камню душ, но организм несчастного животного вряд ли справится с подобным.
  - ВАШИ ШАВКИ НЕ В СОСТОЯНИИ ПРЕОДОЛЕТЬ СИЛУ МОЕГО ДУХА! - Виктор до такой степени накачал воздух своей энергетикой, что каждое сказанное им слово звучало будто бы в сопровождении воя Иерихонской трубы.
  К счастью, Миньон все еще пребывал в иллюзорном мире грез, и не мог слышать победного крика гиганта, который, не теряя времени, занялся свежеванием второго волка, что висел до того на его спине. Задачу, что не смог сделать прозрачный клинок, с успехом выполнили его пальцы: до моих ушей донесся волчий вой, наполненный дикой болью. Нет, такими темпами он уничтожит всех, на кого я возлагал столько надежд! Понятно, что один на один звери не соперники для рогатого великана - их клыки были не в состоянии нанести тому смертельного ущерба, а иной его организм исцелял за считанные мгновения! Что же мне делать, что вообще в такой ситуации можно предпринять?!
  На площадь из зарослей гигантской акации выскочил огромный тигр - тот самый, с которым я был заочно знаком, и застыл на одном месте, будто позируя невидимому скульптору - лишь кончик толстого хвоста несколько раз плетью хлестнул по асфальту. Несмотря на толстую шкуру и густую шерсть, я смог различить каждый мускул на его могучем теле - да, это вам не волки, это настоящий убийца! Но где же он пропадал?!Замерев на секунду, исполинский тигр расставил лапы шире, и задрал морду в небо, распахнув огромную пасть, в которую легко поместилось бы колесо от камаза. Его бока разошлись в стороны, и насыщенный мощью физической сферы хищника воздух засвистел, врываясь в легкие - от высокой концентрации в висках аж заломило. Я тотчас понял, что сейчас должно произойти, и поспешил выставить перед собой аурный щит. Через мгновение территорию парка сотряс настолько мощный, устрашающий рык, что картинка в моих глазах будто раздробилась на тысячи мельчайших осколков, а наспех созданный щит задрожал, едва справляясь с кошмарным давлением. Только благодаря ему я не упал на землю - а ведь стоял в десятке метров от тигра, да еще и сбоку! И почему дрессировщик до сих пор держал такое мощное оружие при себе? Почему не использовал его в первую очередь?
  Не представляю, что пережил Виктор, однако вряд ли что-то приятное - кувыркаясь, он полетел вниз, безвольно раскинув руки в стороны - внушающий ужас рев попал точно в цель, выбив из гиганта сознание не хуже кузнечного молота!
  Тигр опустил голову к земле и закашлял, пачкая асфальт кровью - легкие животного не выдержали чрезмерного давления вложенной в рев энергии и взорвались. Теперь зверю нужно несколько минут на регенерацию, а до тех пор от него будет маловато толку. Способность оказалась одноразовой, так что нужно успеть воспользоваться предоставленным шансом!
  Аура, которой Виктор он напитал воздух перед боем, стремительно исчезала - без плотного контроля энергия физической сферы рассеивалась буквально за секунды. Значит ли это, что здоровяк в глубоком нокауте? Вряд ли это может быть его игрой...
  Не обращая внимания на волка, которого атака тигра практически не задела, я со всех ног рванул к тому месту, куда должен был упасть великан, призывая оставшихся <на ходу> дронов к себе, и параллельно формируя в глубине Ауры Ластик. Не думаю, что удар о землю сможет навредить моему противнику, так что лучше не медлить! Энергетика, более не контролируемая Офицером, быстро теряла в плотности, растворяясь в воздухе, а значит моим заклинаниям больше ничего не мешает!
  Измененный рухнул на асфальт с приличной высоты - метров пятьдесят навскидку - и, так уж получилось, врезался черепом прямо в бордюр. Тот этого столкновения не смог перенести, и раскололся на несколько частей, усыпав мои стопы бетонной крошкой - сапоги я оставил в земляной ловушке, из которой выбрался с помощью Алой сферы. В который раз голову посетила мысль об укреплении собственной одежды по его методу - сколько можно в обносках ходить? Венок на голове Офицера - предмет его гордости, так же не справился с нагрузкой. С мстительным удовлетворением я пнул обломок витого рога, отправив тот в полет до ближайших кустов. Лежащий у моих ног верзила даже в бессознательном состоянии внушал страх - этим и объяснялся приступ мелочной мести.
  В его Ауре царил форменный бардак - однако Ластику на это было плевать, ведь он работает исключительно с ментальной сферой. Я слишком увлекся, наблюдая за действием моего заклинания, и упустил из виду тот факт, что руковожу боем вовсе не я...
  Удар огромного тела отправил меня в полет, и я лишь в последний момент и с большим трудом смог удержаться от того, чтобы отдать своим дронам приказ <ФАС>. Агрессором оказался семиметровой длины лев, и травить его роботами будет большой ошибкой! Зверюга явно не собиралась меня прикончить, иначе я бы уже летел в омут темного беспамятства, разорванный огромными когтями. Чтобы превратить свое падение в худо-бедно управляемый полет, пришлось извернуться в воздухе подобно коту, размахивая руками. Я благополучно приземлился на обе ноги, прочертив босыми ступнями две кровавых дорожки на асфальте - понятное дело, что прямое управление лидеру стаи недоступно, однако было обидно! Ну, дрессировщик... Однако от увиденной в следующий момент картины я едва не начал материться... Хотя кого я обманываю - картина моего будущего Миньона, разрываемого на части двумя волками с одной стороны, и львом - с другой, оптимизма не прибавляла совершенно!
  - Да вашу в бога мать! Это же мой Миньон, мой! Дайте мне время, и я смогу его подчинить!
  Однорогая голова по пологой траектории полетела в заросли неизвестного мне растения, и за ней тут же метнулись две тени - львицы, которые до этого момента таились неподалеку, одним прыжком перемахнули залитую кровью площадь, метнувшись за добычей.
  - Был...моим...
  Проследив за ними грустным взглядом я, тем не менее, был не сильно опечален таким исходом. Не только Виктор недооценил местных обитателей - я тоже совершил эту ошибку - хотя не раз зарекался! Хищники оказались вооружены не только острыми клыками и мощными когтями - дрессировщик отменно поработал над их арсеналом, вооружив зверей, что называется <до зубов>. Тигриный рык до сих пор отзывался вибрацией в костях моего черепа - а ведь я еще не видел всех возможностей местного зубастого сообщества! Тот же лев наверняка обучен чему-то убойному, недаром царь зверей!
  Теперь понятно, отчего здесь такой райский уголок: уровень безопасности в зоопарке явно выше, чем в Московской Зеленой зоне. Я задумался о том, какая мощь сосредоточена в руках бывшего директора зоопарка, и меня пробрала неожиданная дрожь. Внезапно я очень ясно понял, что от кровавого пиршества бродящих вокруг хищников отделяет лишь один слабенький Офицер. Случись с ним что-то - и я не дам за жизни местных двуногих обитателей и гроша. Ровно как и за свою - летать я до сих пор не научился...
  Мимо меня легкой трусцой пробежал довольный волк: из его пасти в лучших традициях фильмов ужасов свисала конвульсивно подрагивающая человеческая рука... Проследив за ним, я неожиданно для себя заметил бурого медведя - этот-то как смог незаметно ко мне подобраться?! Тот сидел на задних лапах, с шестиметровой высоты своего роста обозревая место только что закончившейся схватки, и облизывался длинным, ярко красным языком, скрестив огромные лапы на животе. Наши глаза встретились, и я вздрогнул помимо воли - зрачки великана светились отнюдь не животным умом.
  Бросив последний взгляд на пятно крови, что осталось от непобедимого доселе богатыря, я сглотнул: как же мне повезло, что я смог сделать из местного лидера своего Миньона! Как же мне повезло, что я смог внушить ему такой сильный страх перед своим бывшим напарником, что тот решил искать у меня защиты!!! Как же мне, черт возьми, повезло!
  
  10.
  - Николай Юрьевич, а это нормально? - мимо окна, у которого я сидел, пронеслась стайка детворы - с утратой электрической энергии ушли и все сопутствующие ей блага: смартфоны, телевизоры и прочие интернеты, поэтому старая добрая игра в догонялки быстро набрала былую популярность, став любимым развлечением у малышни. Дети постарше сидели немного в сторонке, снисходительно взирая на эту веселую беготню, и убивали время за карточной игрой. Судя по репликам, что оттуда доносились, это был <<дурак>>.Однако мой вопрос был вызван совсем не этим. В четырехстах метрах от здания, которое стало домом для пары сотен слабеньких Офицеров, и где без малого два часа назад происходило то самое сражение, в котором я потерял свою обувь, волки-мутанты пожирали своего недавно погибшего собрата.
  Сидящий напротив меня мужчина нахмурился, но тут же понимающе закивал, получив от меня соответствующий мыслеобраз:
  - Ах, вот ты о чем! Понимаю...каннибализм в природе явление достаточно распространенное, в этом нет ничего удивительного. Но ведь волки не относятся к тем животным, которые занимаются поеданием себе подобных, так что я понимаю твое удивление. Но при нужде - почему бы и нет? - дрессировщик развел руками, будто извиняясь за поведение своих питомцев. Я решил не продолжать эту тему:
  - Понятно... Виктора тоже съели? - я перевел взгляд с мамочек, присматривающих за резвящимися детьми, на бывшего директора зоопарка. Среднего роста, худощавый, с залысиной солидных размеров на макушке, островком выступающей среди редких седых волос... От простого измененного его отличали четыре еле заметных рога, растущих на широком лбу сразу над бровями, и наличие плавающих зрачков - верные признаки Офицерства. Однако особой силой этот конкретный Офицер похвастать не мог - как и сообщали ранее дроны-разведчики, качество и плотность его Ауры оставляли желать лучшего.
  - Наверное. Обычно они с этим не затягивают - плоть пришельцев богата полезными элементами и крайне питательна. Но, с другой стороны, этот Виктор не был пришельцем... - дрессировщик задумался, а я вновь поглядел в окно - из кустов вышла какая-то гигантская черная кошка, уселась посреди площади, задрала заднюю лапу в небо, и принялась ее сосредоточенно вылизывать, как ни в чем не бывало.
  - Ее зовут Сабрина. Это пума, - пояснил Офицер. Он встал со стула, на котором сидел до этого, и подошел к окну:
  - Завораживающее зрелище, не правда ли? Я с самого детства был очарован грацией хищных животных, будь то млекопитающие, ящеры или даже птицы. Но больше всего мне нравились представители семейства кошачьих - есть в них что-то такое...
  Я немного уменьшил концентрацию своей энергетики в воздухе, ощутив недовольство животного моим излишне навязчивым вниманием:
  - Согласен, Николай Юрьевич. Однако конкретно в этих экземплярах меня восхищает вовсе не грация. Как вы добились такой...такого... - я запнулся, не в состоянии подобрать подходящие слова, но собеседник меня опередил:
  - Мы с ними - одна семья, без преувеличения. Одна стая. Львы, медведи, обезьяны, птицы...даже верблюды и дикобраз являются в некотором смысле родней, пусть и очень далекой. Хотя я все же не позволяю хищным животным долго находиться рядом с травоядными - все же инстинкты дикой природы могут взять верх над теми установками, которые я дал...
  - А как же люди? - прервав игру, к Сабрине сбежалась вся детвора, и начала водить вокруг довольной таким вниманием кошки хороводы.
  - Люди? Нет людей - есть члены стаи, которые нуждаются в защите. Сильный помогает слабому. Кто не в стае, тот враг. Враги подлежат уничтожению. И, скорее всего, последующему съеданию.
  - Значит, все люди, которые находятся на территории зоопарка - члены стаи. Почему травоядные не попали в эту категорию?
  - Инстинкты.
  - И их никак не побороть?
  - Отчего же? Я мог бы сделать такое - но зачем бросаться в крайности? Хищник должен быть хищником, точно так же, как травоядное - травоядным. - мужчина флегматично пожал плечами, и перевел разговор в другое русло:
  - Однако, если говорить о хищниках...я никогда не видел такого сильного человека, как этот твой Виктор. Хорошо, что нам удалось с ним так скоро разобраться.
  Я серьезно кивнул, добавляя к уже известному образу жаждущего крови богатыря несколько новых штрихов: нужно сгустить краски, чтобы у местного начальника не возникло и тени сомнения в том, что без моей помощи Виктор смог бы запросто разобрать местный зверинец на запчасти. Летающий, регенерирующий любое повреждение за секунду великан, владеющий несколькими разрушительными заклинаниями ужасающей мощи... Измененный, обладающий таким набором характеристик, без особого труда смог бы совершить описанный мной геноцид. А что - ему было плевать на местных - это правда! А то, что он ни разу не смог применить свою магию...так в этом и состоит мой вклад в общую победу! Никто же не знает, что здоровяк не обладал способностями для изучения заклинаний? И, надеюсь, не узнает...
  - Это было не так уж и просто. Впрочем, вы и сами все видели - он совершенно без труда разрывал голыми руками ваших зверей. Нам всем повезло, что я смог незаметно блокировать его магию. И вдвойне повезло, что я успел снять с него магическую броню в тот самый момент, когда тигр решил вмешаться; если бы не это - все старания пропали бы даром. - я ощутил, что ментальное поле, в которое я погрузил сознание бывшего директора зоопарка заволновалось, и поспешил сменить тему - нельзя допустить, чтобы собеседник что-то заподозрил, хватит хвалиться. Моей главной задачей является создание прочной связи между мной и моим новым Миньоном, а ее формированию может помешать любая мелочь:
  - Кстати, а как вы смогли научить тигра такому приему?
  Николай Юрьевич довольно улыбнулся:
  - На самом деле моей заслуги в этом не так уж и много, ведь при желании даже я смогу зарычать. Нет-нет, разумеется не в таких масштабах, - тут же поправился он, заметив мой удивленный взгляд:
  - Амурского тигра сама природа наделила таким оружием, я лишь немного усовершенствовал его. Знаете ли вы, что тигриный рев в состоянии на несколько секунд парализовать человека? Все дело в особой частоте...или длине звуковой волны - не помню наверняка. Так вот: усилив ее с помощью внутренней энергии, можно добиться очень неплохих результатов!
  Я уважительно кивнул:
  - Пускай это и звучит просто, но уверен - на деле все не так легко?
  - Ты прав - есть ряд проблем, над которыми приходится постоянно работать...
  Мы замолчали. Он - потому что чувствовал некоторую неловкость, а я - потому что внушал ему эту самую неловкость, и чем дольше тянулась пауза, тем большую неловкость он испытывал. Хватит ходить вокруг да около.
  Все это время я с отсутствующим видом смотрел в окно, якобы наслаждаясь минутой покоя и размышляя о каких-то своих делах. Нужно повернуть разговор в необходимое для меня русло, и нужно, чтобы инициатива в этом разговоре принадлежала моему собеседнику. Пускай он сам, без чьей либо, а тем паче моей помощи сделает правильные выводы, пускай сам примет правильные решения, и сам скажет мне об этом...
  - Кхм-кхм... Прости, Денис, не мог бы ты ответить на несколько моих вопросов? - ага, значит наш разговор он решил выстроить в формате вопрос - ответ. Что ж - не самый плохой вариант! Я повернулся к мужчине, и коротко кивнул ему:
  - Разумеется, Николай Юрьевич, спрашивайте - люди должны помогать друг-другу! Постараюсь на все ответить.
  - Ну...хочу еще раз поблагодарить тебя за помо...за наше спасение... - было заметно, что эти слова дались ему непросто - любому Офицеру трудно говорить о своих слабостях. Первый шаг сделан - дрессировщик окончательно поверил в то, что я был ключевой фигурой произошедшего боя, а звери всего лишь поддержали меня. Отлично...
  - Ты уже наверняка понял, что мы держим оборону с самого Вторжения. Ни я, ни тем более другие люди не покидали территорию зоопарка с тех пор, как зашли сюда. Я пытался посылать птиц в качестве разведчиков, но снаружи слишком опасно - большинство пернатых так и не вернулось обратно... Я не представляю, что творится вокруг.
  Я благосклонно кивнул:
  - Как бы сказать...снаружи полный, простите за мат - он здесь, увы, уместен - пиздец. Думаю, вы понимаете, что хаос захлестнул всю Землю без исключения? Те населенные пункты, через которые я имел сомнительное удовольствие проезжать, населены остатками выживших, и поверьте мне - они представляют собой отнюдь не лучшую часть человечества. Относительный порядок сохранился разве что в Москве - в некоторой ее части, если быть точным. Давайте-ка я расскажу вам о географии моего путешествия: добираясь до Белогорска, я посетил лишь один крупный город - Воронеж. Хозяйничал там некто, называющий себя Альфой - очень сильный Офицер с прогрессирующей манией преследования и таким количеством доступной энергии, что...даже Виктор рядом с ним кажется щенком. Он выстроил общество, в котором жизнь человека не стоит ничего - любой житель Воронежа может безнаказанно убивать любого другого жителя - главное сделать формальный вызов на дуэль. Не идиотизм ли? - я усмехнулся:
  - Как раз тогда, когда я покидал Колизей - именно так он назвал свои владения - им велась подготовка к полномасштабной войне со всем миром. Ах да, вот еще - он имеет в подчинении находится несколько сотен Офицеров, которых адекватными нельзя назвать даже при большой фантазии, и поверьте мне - они намного сильнее любого из вас. Мне там несколько раз бросали вызов - и однажды даже пришлось сражаться за свою жизнь...повезло, что удалось улизнуть.
  Внимательно слушающий меня дрессировщик нервно сглотнул - я намеренно сгущал краски, пытаясь создать у него в голове образ совершеннейшего постапокалипсиса - разве что без радиации. Возможности врать не было - ложь могла разрушить доверительные отношения, которые я строил - однако придержать часть информации я мог, чем беззастенчиво пользовался:
  - Виктора я встретил в Старом Осколе - он устроил свое логово в здании бывшего музея. Там он жил, там он держал своих рабов, там он убивал тех, кого считал...ненужными или опасными. Когда я попытался поговорить с ним в попытке что-то изменить, он как с катушек слетел. Скажу честно - из-за вспышек гнева, которые с ним случались постоянно, я несколько раз был на волосок от смерти.
  Ей-богу, тепличные условия и отсутствие даже минимальной конкуренции со стороны других Офицеров сыграло с Николаем дурную шутку - он невероятно легко поддавался ментальному воздействию. И что важно - совершенно ничего не знал о Миньонах: своих питомцев он воспринимал как простых домашних зверушек. Это было мне на руку.
  - Рабов? У него были рабы?
  Я всплеснул руками:
  - Это весьма распространенное явление: слабый всегда будет подчиняться сильному. Особенно в нынешних реалиях. Вас удивляет рабство, но при этом вы равнодушно отнеслись к убийству?
  Мужчина покачал головой:
  - Я...просто... Я думал о чем-то подобном, однако...не думал, что все настолько плохо. Я запутался.
  - Все не настолько плохо, вы правы... Все гораздо хуже. Потому что из тысячи людей дай-то бог выжил один. Потому что цивилизация, которую мы помним, канула в лету. Потому что по пустым улицам городов бродят банды готовых убивать мародеров и Демоны со своими прихвостнями - вы же сталкивались с такими?
  Мужчина кивнул:
  - Но мои звери справляются с ними...
  - Они эволюционируют, Николай Юрьевич, вы же видите это. Каждая новая волна порождает новых монстров, которые намного сильнее, умнее, хитрее предыдущих. И поверьте - я говорю это не для красного словца.
  Ну же, сколько тебя можно окучивать? Давай, задавай уже тот вопрос, ради которого я затеял эту возню!
  - И что же делать?
  - Все то же, что и раньше - выживать. Но действовать нужно в соответствии с изменяющимися реалиями, а не топтаться на одном месте, а то можно и до могилы дотопать.
  - Денис, я тебя не понимаю...
  - Как я уже говорил ранее - люди должны помогать друг другу, Николай Юрьевич. Если каждый будет сам по себе - то ничем хорошим это не кончится. Знаете притчу про веник? - я передал ему образ веника, прутики которого легко ломаются поодиночке, и связал из воедино:
  - Мораль все та же - нам нужно держаться вместе. С теми отбросами, что мне попадались до сих пор, я общих дел иметь не хочу и не буду, но вы - другое дело. Люди, спокойно живущие на территории зоопарка - лучшее подтверждение ваших намерений.
  - Ну хорошо...Что ты понимаешь под поддержкой?
  Я свел губы трубочкой, будто подбирая нужные слова:
  - Ну...все то, что может помочь нам обоим? Я бы рассказал вам о внешнем мире, о происходящих в нем изменениях, о способах противодействия тем опасностям, которые он таит. Обучил бы вас и ваших Офицеров некоторым приемам, которые в будущем могут не раз спасти ваши жизни и жизни тех людей, которых вы взяли под свое крыло.
  Мужчина положил сжатые в кулаки ладони на стол, глядя на меня сверху вниз:
  - Это немало. Но какова плата?
  Я фыркнул, сдерживая смех:
  - Я же только что об этом говорил, Николай Юрьевич - вы, наверное, меня невнимательно слушали! Ради выживания нужно делиться знаниями! От меня не убудет, если я расскажу, скажем, о тренировке, которая в кратчайшие сроки позволит вам стать сильнее. Или о том, какими возможностями обладают сильнейшие из Офицеров.
  Мужчина понимающе кивнул, и сел напротив:
  - Хорошо, я понял. Обмен знаниями. Но что я могу предложить тебе?
  - Немало! Взять хотя бы ваших животных - методику создания таких... - тут мужчина меня перебил:
  - Я же говорил, что это заслуга природы, не моя. Я лишь...корректировал процесс, если можно так выразиться.
  - Пускай так! Но вы должны знать, что я еще нигде не видел подобного. Если природа создала это - я мотнул головой в сторону окруженной малышней гигантской кошки, - тогда почему я не видел таких же или просто похожих на них зверей в других городах? В московских зоопарках все животные перемерли, и стали пищей для мелких Демонов. О домашних животных я вообще молчу - те сдохли еще быстрее. Неужели в Белгороде какая-то особая природа?
  Миньон после моих слов ненадолго задумался:
  - Ну...хорошо. Хоть я и не вижу в этом ничего особенного, но попытаюсь объяснить вам, каким образом я сделал это.
  Я ненавязчиво добавил в окружающее нас ментополе еще один мысленный образ, и мужчина пожал плечами:
  - Ты интересовался тигриным рыком - могу рассказать и о нем... Хотя это же так просто!
  Ага, просто! Мне просто водить тебя за нос и стрелять из пальца лазером, а тебе не составляет труда управлять своим лохматым воинством - кто на что учился!
  - Николай Юрьевич, вы сильно недооцениваете навыки, которые приобрели в процессе...изменения. Кстати, меня интересует еще один момент - растения в вашем зоопарке. Они - дело рук той же природы, что сохранила жизни ваших питомцев?
  Мужчина выглянул в окно, и улыбнулся одними уголками губ, будто смутившись:
  - Ну, выходит что и здесь поработала не одна природа.
  - Вот видите. Поэтому давайте решим так: я демонстрирую вам все то, о чем упоминал ранее, а вы делитесь со мной информацией об открытых вами способах управляемой мутации - идет? - я протянул собеседнику руку над столом. Тот, поколебавшись несколько мгновений, пожал ее:
  - Договорились!
  Я выдохнул про себя - удалось! Дальше будет проще: когда дрессировщик попытается объяснить мне свою методику - у него ничего не получится. Уверен - простыми словами невозможно объяснить все то, что он совершал ради достижения своих целей - слишком это непросто, а что это значит? А это значит, что понадобится телепатия! Но учитывая низкий уровень владения этой способностью моим новым Миньоном - придется искать другие варианты. И тут я подскажу ему вариант объединения сознаний - примерно как с тем Владимиром, который хвастался совместной службой с бывшим и.о. президента России...как там его... Вспомнил - Руцкой! А уж там я развернусь как следует - и про мутации узнаю, и про жизнь своего подчиненного, и о том, как привязать его к себе покрепче. Может, мне даже удастся перехватить контроль над одним из его зверей...а где один - там и два, где два - там и остальные!
  Но пока что об этом рано думать: дроны, которых я сразу после смерти Виктора отправил в лагерь, где расположились его Миньоны, показали, что те начали приходить в себя после неожиданной утраты Хозяина. Конвульсии, которые в течении часа сотрясали их тела, постепенно сходили на нет, и самые стойкие уже пытались встать на ноги, пытаясь сообразить, что произошло. Если я хочу заполучить этих бойцов в свое распоряжение - мне стоит поторопиться:
  - Николай Юрьевич, давайте-ка отложим наши дела на потом: мои разведчики только что сообщили о движении в лагере подчиненных Виктора. Они уже сообразили, что их лидер потерпел поражение, и теперь могут попытаться отомстить за него. Думаю, я смогу попытаться отговорить их от этого - но нужно поспешить!
  Дрессировщик нахмурился, забарабанив пальцами по столу:
  - Я могу выделить тебе в помощь четырех волков и тигра...двух. А сколько врагов? Может быть, стоит... - я поспешил прервать Офицера, выставив обе ладони перед собой:
  - А вот этого лучше не делать! Появление зверей будет воспринято как ответная атака, как месть! Нужно решить дело миром: я постараюсь достучаться до их разума, поэтому не стоит мне мешать. Если что - я справлюсь с ними самостоятельно, не волнуйтесь.
  Мужчина недоверчиво посмотрел на меня:
  - К чему рисковать?
  - Поверьте мне - этот риск стоит того.
  Все, хватит разговоров, нужно торопиться! Пообещав бывшему директору вернуться как можно скорее, я поспешил назад. Десяти минут должно хватить для того, чтобы успеть. И снова ветер свистит в ушах, и снова приходится мучать свой несчастный мозг, пытаясь обработать одновременно два информационных потока: дорогу под ногами и картинку с дронов.
  Я успел как нельзя вовремя: большинство измененных уже пришли в себя, но все еще чувствовали себя неуверенно. Опустошение, которое чувствует Миньон после смерти Хозяина, было знакомо мне не понаслышке: я прекрасно помнил те эмоции, которые испытывал Колобок и оба апостола после того, как я прикончил их ненаглядного Прокурора. Однако сейчас у меня было два преимущества: во-первых, не я убил Виктора, а значит гнев, который могут испытывать его Миньоны, будет направлен не на меня. И второе - и это важнее прочего - в отличие от Майора, Андрея или даже Петра, которые развивались пускай и не совсем классически, но все же во всех направлениях, Аура Миньонов Виктора была сильно перекошена в сторону физического аспекта. Грех не воспользоваться их слабостью в ее ментальной составляющей!
  Еще на подходе я успел проанализировать энергетику пытающихсяся прийти в себя людей: когда расстояние между нами сократилось до пары сотен метров, я притормозил, пропуская впереди себя несколько дронов, заряженных Ластиком. Они сопровождали меня с самого зоопарка, но я напитал их силой только сейчас - это заняло несколько секунд.
  Один за одним управляемые заклятья влетали в Ауры потрясенных смертью лидера измененных, и отправляли тех в глубокий сон. Когда я вышел на полянку, все четырнадцать Офицеров неподвижно лежали на земле. Я довольно выдохнул - первый этап плана завершен, теперь настало время для более тонкой манипуляции: необходимо войти в ментальный контакт с каждым из них, и вручную <<перепрошить>> те установки и реакции, которые Виктор смог вбить в их головы. Работу осложняло то, что он использовал при этом связь Хозяин-Миньон, а мне предстояло подходить к проблеме со стороны ментальной сферы, что было на несколько порядков сложнее. Однако я надеялся на свой опыт...
  Итак...первым подопытным будет...будет... Начну со слабейших - если что-то пойдет не так, тогда хоть не так жалко будет. Дело в том, что я не был до конца уверен в безопасности этой, с позволения сказать, операции. Какие у нее могут быть побочные эффекты? Головная боль? Безумие подопытного? Его смерть? Кто знает? Поэтому начну вот с этого парня, который...
  - Что с ними?
  От раздавшегося сзади голоса я подскочил вверх на добрых два метра, по привычке формируя над собой Алую сферу - занятый своими мыслями, я не заметил девицу, из-за которой и вляпался в эту историю с Виктором и его гоп-компанией! Непонятно, почему я не смог обнаружить ее раньше, когда сканировал окрестности?
  Та явно не ожидала такой неадекватной реакции на свой невинный вопрос, и неуклюже отпрянула от меня, шлепнувшись на пятую точку, но тут же вскочила на ноги, и ломанулась прочь - подальше от ненормального прыгуна.
  - Стой! Да стой же ты! СТОЯТЬ! - последнее слово было подкреплено энергией, и его она уже не смогла проигнорировать. Я устало выдохнул, успокаивая сердце, и направился к замершей в неудобной позе девушке - блузка на ней распахнулась, выставляя груди напоказ, а юбка совершенно бесстыдным образом задралась, обнажая аппетитную попку, сейчас вымазанную землей. Я не отказал себе в удовольствии, и похлопал по ней, стряхивая грязь:
  - И куда ты собралась, бегунья? Я, между прочим, не для того тебя спасал, чтобы ты бегала от меня! Если не собираешься делать глупостей - отомри.
  Девушка резко выпрямилась и отступила на шаг в сторону, негодующе глядя на меня:
  - Я бы не хотела, чтобы ты...чтобы вы снова так делали!
  Ничего не осталось, кроме как невинно поднять обе руки, будто сдаваясь:
  - Хорошо, договорились! Никакого рукоприкладства! Только тогда и ты пообещай, что не будешь от меня убегать - я хороший! И давай на ты?
  Она бросила взгляд мне за спину:
  - Я вижу...
  Неподвижные тела не самых слабых Офицеров, лежащие там, вряд ли должны были внушить ей доверие к моей персоне...особенно, учитывая тот факт, что именно я подобрал ее на улице, и именно я привез ее к Виктору - человеку, который не знал, что девушек бить нельзя. Кто знает, что у меня на уме?
  - Так, давай-ка немного притормозим, и познакомимся как полагается, а то наше первое знакомство как-то не задалось. Как бы и второе не сорвалось! Меня зовут Денис, и я хочу тебе помочь. Извини за то, что произошло в тот раз - я не знал, что ты пряталась от...того здоровяка. Вместо того, чтобы устраивать стриптиз, надо было сразу рассказать о нем - тогда мы смогли бы избежать многих проблем.
  Я ощутил, как энергетика девушки стремительно пустеет, теряя в качественном компоненте - прямо как тогда, на дороге - вот черт, зря я напомнил ей об этом! Дрон, вооруженный Ластиком, активировался позади нее, и я подхватил обмякшее тело на руки - потом буду с ней разбираться, а сейчас на это банально нет времени. Офицеры будут без сознания еще с час - нужно успеть обработать за этот срок как можно больше измененных. Да и Николай Юрьевич может не вытерпеть, и отправить своих зверей мне на помощь...или на разведку. Нельзя доводить до этого.
  И все же как она смогла подкрасться ко мне так незаметно? Положив бессознательное тело в один из автомобилей, я повернулся к своим будущим Миньонам, потирая ладони:
  - Так, ребята...надеюсь, нам больше никто не помешает... - однако береженого бог бережет, и я отправил в разные стороны дронов, которые должны будут беречь мой покой.
  Так...на чем я там остановился? Ах да - кто будет моей первой марионеткой? Этот вполне подойдет...
  Очистить сознание... Двадцать секунд.
  Обратиться к Камню душ... Мгновенно.
  Провести анализ Ауры подопытного... Полторы минуты.
  Создать ментальное поле и напитать его нужными мне образами, которые помогут в работе с конкретным измененным... Две минуты - и то, потому что большая часть работы уже была проделана.
  Войти в его сознание... - а вот это оказалось не так просто, как я полагал!
  Когда я выпытывал у Владимира детали работы артефакта полета, он сам неосознанно помогал мне погрузиться в свое сознание, подсказывая верный путь. Сейчас же мне приходилось работать самому, без чьей-либо поддержки. Я справился за семь минут, что было вдвое дольше моих самых пессимистичных прогнозов, что нисколько не радовало, и перешел к самой сложной части. Мне предстояло найти те точки в его ментальном поле, которые все еще связывали его с мертвым Виктором, и поставить себя на его место. Фактически, я собирался провести операцию по пересадке Хозяина. Эта идея пришла в мою голову после разговора с дрессировщиком - зачем делать из людей тупых зомби, когда можно попытаться заменить образ лидера в их головах на нужный тебе?
  Минута...две...три... Да где же она?!
  Только через пять минут мне удалось обнаружить искомое, и я удивился тому, как много времени потребовалось, чтобы наткнуться на огромную, исходящую жуткой, ледяной тоской рану, от одного взгляда на которую мурашки пробирали чуть не до костей! И эту штуку я искал столько времени?! Однако...
  Подступаться к ней было даже как-то страшновато. Однако я решил, что раз начал - то следует заканчивать. Приходилось действовать на голой интуиции - опыта подобных действий у меня, разумеется, не было.
  После нескольких экспериментов я понял, что кошмарная рана обладает иммунитетом к практически любым видам воздействия: пытаясь влить туда чистую энергию, я не смог добиться никаких результатов - та просто проходила сквозь мишень, растворяясь в окружающем пространстве. Однако, когда я насыщал ее некоторыми образами или эмоциями, то ощущал легкий, на грани чувствительности, отклик. Я долго пытался понять систему, в соответствии с которой происходит взаимодействие, и через пол часа наконец сообразил, в чем дело! Стоп...пол часа? Твою мать - снова увлекся!
  Разорвав ментальный контакт с пациентом, я открыл глаза. Слава богу, ни один из Офицеров все еще не смог оправиться от влияния Ластика. Я создал несколько дронов, вооруженных Ластиком в помощь тем, что уже имелись в наличии. Их задачей была атака любого из лежащих - но только в том случае, если он пошевелится. Сюрпризы мне ни к чему!
  Закончив, я нырнул в уже знакомое ментальное пространство, и без промедления проверил свою последнюю догадку. Она оказалось верной - впрочем, как я и ожидал! Для присоединения к оборванной пуповине нужно было всего лишь создать ее зеркальное отражение в своей Ауре. Напротив белого - черное, напротив злобы - доброту, напротив ненависти - любовь. Элементарная мысль, до которой мне потребовалось доходить аж целый час! Ну ладно, нужно действовать...
  Первый <<взломанный>> Миньон появился у меня через пятнадцать минут, которые я потратил на создание невероятно громоздкой психоэмоциональной конструкции, основанной на ментальной энергии. Признаюсь честно - сложнее этой штуки я ничего и никогда не создавал. И слепому было понятно, что до идеала мой вариант, собранный в прямом смысле на коленке, никак не дотягивает, однако желание испытать сие творение было настолько сильным, что я не стал задерживаться для более тщательной калибровки, а запустил его прямиком в разорванную область ментального тела. Не буду описывать свою радость оттого, что задумка удалась на все сто - разнонаправленные концы будто магнитом притянулись друг к другу, и в моей Ауре вспыхнул огонек, свидетельствующий о появлении нового Миньона! Разорвав контакт, я встал на ноги, удовлетворенно потягиваясь всем телом...и столкнулся взглядом со стволом АК-74, направленным мне прямо в лоб. Эй, а дроны? Что за...
  Однако стоило мне увидеть полуголую девушку, которая сжимала его в руках, и я даже немного расслабился - недавно эта красотка каким-то неведомым образом умудрилась подкрасться ко мне - так почему бы ей не обмануть и моих дронов-идиотов, которые летали вокруг, не обращая на нарушительницу никакого внимания? Очаровательную нарушительницу, стоит признать... Выстрела я ни капли не боялся - в моей голове все еще трубили фанфары по случаю успешного взлома системы Хозяин-Миньон, которые заглушали остальные, в том числе здравые мысли. В самом деле, что она сможет мне сделать со своей пукалкой: наделает во мне новых дыр? Не смешите...
  - Наконец-то очнулся. - в ее голосе послышалась неуместная на мой взгляд усталость:
  - Просто хочу, чтобы ты знал - я могла тебя раз сто прикончить, пока ты там занимался неизвестно чем. Но не прикончила. - она выгнула бровь дугой и отбросила автомат в сторону:
  - Надеюсь, ты оценишь мою доброту. - после чего с независимым видом забралась обратно в Мерседес, куда я укладывал ее совсем недавно, и устроилась на водительском месте. Это что еще за явление Христа народу?!
  Рядом шевельнулся Офицер, которого я только что закончил обрабатывать, заставив повернуться в свою сторону:
  - Эээ...кха-кха... Что такое? Что...где? - он неуверенно поднялся на ноги и удивленно осмотрелся, пытаясь понять, что происходит:
  - Ты...ты кто? - ага, это он ко мне!
  - Меня зовут Денис, и я твой...друг? - помимо воли конец предложения прозвучал в вопросительной манере, что поставило Миньона в неловкое положение:
  - Не знаю...наверное. А кто я?
  Из моей груди вырвался грустный вздох - план оживить всех одним скопом с треском провалился - сейчас за этим парнем нужен глаз да глаз. Кто знает, как на поведении бедолаги отразится тот бардак, что я устроил в его голове? Встает вопрос: как быть с Николаем Юрьевичем? С момента моего ухода прошло больше часа - кто знает, насколько хватит его терпения? Конечно, перевезти всех пленных на территорию зоопарка, и под прикрытием животных продолжить то, что я начал - было бы лучшим вариантом...однако я опасался демонстрировать дрессировщику свои возможности в области манипулирования чужим сознанием. Как бы он не подумал чего лишнего! Так что...ммм...
  Я потянулся к нему телепатически:
  - СИДИТЕ ТИХО И НЕ ВЫСОВЫВАЙТЕСЬ. ДЕРЖИТЕ ЗВЕРЕЙ ПРИ СЕБЕ. ДРУЗЬЯ ВИКТОРА СОГЛАСНЫ МЕНЯ ВЫСЛУШАТЬ. ДАЙТЕ МНЕ ВРЕМЯ ДО ЗАВТРА, И Я РЕШУ ПРОБЛЕМУ.
  Ответ пришел с некоторой задержкой, и выглядел будто телеграмма:
  - ХОРОШО. ЖДЕМ. НАДЕЕМСЯ. СПАСИБО.
  - Ага, тэчека.... - пробормотал я, взглянув на Офицера, с любопытством разглядывающего лежащие кругом тела его коллег - вряд ли он сможет узнать хоть кого-то из них в ближайшие пол часа:
  - Что-то вспомнил, дружище? Хоть имя свое?
  Тот уставился на меня:
  - Эээ... Ро... Роман. Рома меня зовут. - и улыбнулся, довольный этим знанием. Я поморщился - Ауры бойцов, которых я обработал Ластиком, были лишены контроля со стороны сознания, и это причиняло некоторый дискомфорт, впрочем, вполне терпимый. Что ж, если у меня с этим Ромой все получится - заставлю его принимать остальных проходящих в сознание Офицеров в ряды своих подчиненных - нечего без дела шататься, заодно и мне время сэкономит.
  - Рома, ты помнишь ВиктОра? Здоровый такой, с рогами! Все хвалился силой своего духа - помнишь?
  Собеседник нахмурился, и после непродолжительных раздумий ответил:
  - Не помню...Хороший, наверное, был мужик...
  В одном предложении парень умудрился совместить две взаимоисключающие мысли: с одной стороны он утверждал, что не знает кто такой Виктор, а с другой - сказал, что тот БЫЛ. Выходит, смерть Хозяина сложно принять даже тогда, когда тот больше не Хозяин? Интересно.
  - Он умер. Не послушал моего совета - и умер. Потому что я плохого не посоветую - запомни это!
  Рома кивнул, погрустнев:
  - Я запомню...
  Со стороны автомобиля раздалось насмешливое фырканье - диалог между нами и впрямь был странным до безобразия: идиот разговаривает со слабоумным - то еще зрелище. Однако девица могла бы придержать свое авторитетное мнение при себе. Вслух я ничего не сказал, однако бросил в ее сторону укоризненный взгляд - авось поймет, на что я намекаю, и не станет совершать глупостей. Мне бы не хотелось насиловать ее Ауру многократным старанием личности. Хотя, учитывая сумасшедшую, просто невозможную для простого измененного скорость, с которой она оправилась от воздействия ментальной магии...
  Теперь остается лишь наблюдать за тем, как Роман будет постепенно восстанавливать свою память. Процесс должен занять не больше часа, с поправкой на однобокое развитие его Ауры. Это время у меня есть - дрессировщик не появится раньше утра следующего дня. Самое любопытное в предстоящем - как Роман сможет осознать, что отныне я являюсь тем, кого следует воспринимать, как Хозяина, и как его мозг попытается объяснить неожиданную смену приоритетов самому себе?
  Через двадцать минут парень вспомнил свою прежнюю жизнь - родителей, друзей, свою девушку. Еще через десять минут он вспомнил о деталях Вторжения, о обретенной им силе, которая сделала его Офицером, и завалил меня целым ворохом глупых и не очень вопросов, ответы на большинство из которых он знал и так - просто забыл. Но когда в его голове всплыли воспоминания о Викторе, он сразу же утратил связь с реальностью: перестал на меня реагировать и стал шепотом повторять одну и ту же фразу - как мантру, изредка срываясь на истеричный крик:
  - Сила духа...да-да-да, дух...это он...он поможет, он решит все проблемы...сила духа...нужно быть сильным...тренировать дух...нужно тренировать дух... - и так без конца. Вместе с этим я явственно ощутил, как судорожно дрожит, почти колотится созданная недавно связь. Проведенная мною операция прошла далеко не идеально - каждый рывок сопровождался весьма болезненными ощущениями, отраженными в ментальной сфере. Однако связь не ломалась...словно живая веревка, сплетенная из множества регенерирующих волокон, она самостоятельно восстанавливала порванные участки, наращивая новые нити поверх отмирающих, не желая исчезать...
  Этот процесс был весьма болезненным, однако мои ощущения не шли ни в какое сравнение с тем, испытал мой подчиненный - в один момент его ноги подкосились, и он рухнул на землю, содрогаясь в жесточайших конвульсиях. Когда я попытался облегчить его страдания через пульсирующий болью канал, стало только хуже, и мне пришлось оставить все как есть, в надежде на благополучный исход.
  Во взгляде девушки, которая все это время не выходила из машины, наблюдая за метаморфозами, происходящими с мужчиной, появился страх - почти что паника, но она смогла сохранить присутствие духа и не стала делать глупостей - лишь отвернулась от происходящего действа и спрятала лицо в ладонях.
  Через десять минут судороги сошли на нет, и несчастный Офицер поднялся на ноги, правда, не с первой попытки. На всякий случай я отступил на несколько шагов - уверен, он знает, кто стал причиной того ада, через который ему пришлось пройти, и в его голове могут появиться крамольные мысли. Однако Виктор оказался дрессировщиком не хуже Николая Юрьевича: вместо обвинений, жалоб или какого-либо другого проявления недовольства, парень молча взял свою энергетику под контроль, и несколько секунд активно гонял ее физический компонент по всему телу, прогоняя слабость. Затем поднял на меня лишенный эмоций взгляд, и утвердительно произнес:
  - Привет, Денис. Значит, Виктор мертв.
  Я кивнул, пытаясь оценить произошедшие с ним перемены.
  - Понятно...значит, наконец-то нашелся тот, кто... Это ведь был ты?
  Я решил не рисковать ложью понапрасну:
  - Конечно нет. Ты же понимаешь, в прямом противостоянии я ему не соперник.
  Роман кивнул, склонив голову набок, будто в раздумьях:
  - Странно - мне совершенно наплевать на то, что он погиб. Хотя раньше...все было иначе...
  Я поспешил объяснить ситуацию, пока он не напридумывал себе невесть чего:
  - Раньше ты находился под влиянием гипноза, который рассеялся со смертью гипнотизера. У тебя могут быть странные флешбэки, не удивляйся.
  Мужчина несколько раз с силой провел ладонями по лицу, будто пытаясь проснуться:
  - Гипноз, говоришь...тогда многое становится понятным... - внезапно он вскинулся:
  - Черт возьми - а ведь ты еще в тот раз, у костра, рассказывал об этом! И до этого, в самый первый день! - Офицер зло сплюнул в сторону, и только сейчас обратил внимание на приятелей, лежащих позади него:
  - А с этими что не так?
  Я шагнул вперед:
  - Им, в отличие от тебя, никто не помог очнуться. Виктор очень сильно привязал вас к себе, лишив всякой свободы воли и мысли. - я дернул бровью, прозрачно намекая на личность неведомого добродетеля. Роман правильно понял намек:
  - Спасибо. Сейчас я осознаю, насколько хреново быть чьей-то марионеткой.
  - Поможешь мне? Нужно привести твоих приятелей в порядок.
  Ответ последовал мгновенно:
  - Если это в моих силах - только скажи!
  Отлично! Фальшивое восхищение и раболепное подражание, использованное Виктором для привязки Миньонов, я заменю на вполне реальное чувство благодарности к своей персоне! На естественном, логичном для пострадавших фундаменте, будет гораздо легче строить долгие и взаимовыгодные отношения.
  - Тогда слушай внимательно: нельзя давать потерявшему Хозяина измененному, а тем более Офицеру - волю. Иначе он способен натворить таких делов, что... - я отрицательно покачал головой, и продолжил:
  - Сейчас я держу их под контролем, но времени на то, чтобы работать с каждым индивидуально, как с тобой, у меня нет. Тот, кто виновен в смерти Виктора, отвел мне срок до утра...
  - До утра? Что это значит? И кто смог прикончить босса?
  - До завтра я должен привести вас всех в порядок, освободив от влияния воли мертвеца, иначе она погонит вас мстить, а это - верная смерть. Тот, кто прикончил Виктора, съест вас не прожевывая. Ты уже свободен, но с остальными мне еще предстоит поработать.
  - Твоего Ластика работа? - смекнул парень, поглядев на распростертые за его спиной тела. Я помянул про себя тихим, незлым словом Виктора, который сделал мой главный козырь достоянием общественности в лице своих бывших Миньонов, и согласился:
  - Тебе известен принцип действия заклятья - за что скажем спасибо твоему бывшему боссу, так что мне не придется тратить время на лишние объяснения. Ты и сам только-только восстановил свою память... - о том, что восстановление из-за операции, что я провел, пошло не совсем так, как требуется, ему знать вовсе не обязательно:
  - ...поэтому понимаешь, как трудно было бы воспринять всю эту информацию в одиночку...
  Роман вздрогнул, пряча взгляд:
  - Да уж...когда вспоминаешь кто ты - это одно. Но когда в голове из ниоткуда появляется информация о Вторжении, Демонах или Ауре...поневоле задумаешься о состоянии своего разума.
  - Вот видишь! А добавь к этому ментальное кодирование, которому вас всех без исключения подверг Виктор! Плюс его смерть... Короче говоря - за состоянием каждого из пробуждающихся нужно внимательно следить. У меня, как ты уже понял, времени на это нет. Справишься? - я положил руку на плечо Офицера, пытаясь изобразить на лице мину <<вмиренетничеговажнееэтойработы>>. Тот решительно кивнул. Отлично - одной проблемой меньше! А дальше...
  А дальше я очищал разум, обращался к Камню душ, входил в сознание каждого Офицера по очереди - один за одним, один за одним... Казалось бы - четырнадцать человек, что сложного? А сложности были: к сознанию каждого измененного требовался индивидуальный подход. К каждой <<пуповине>> требовалось построить отличный от других ментальный конструкт, и если я считал, что созданное мной с первым подопытным было сложным...что ж - я ошибался.
  Шов, с большим трудом и старанием созданный и наложенный на разрыв в энергетике второго на очереди измененного, не выдержал последующей сразу после операции перегрузки. Его смерть ударила по мне даже сильнее, чем по Роману или безымянной девушке, так и не соизволившей представиться. Я не справился...хотя должен был... Слишком поверил в себя после первого положительного результата - а зря.
  На каждого последующего пациента я тратил минимум час, пытаясь довести каждый элемент психоэмоционального конструкта до совершенства. Это дало свои плоды - больше я не потерял ни одного Миньона.
  Когда я закончил, солнце уже поднялось над горизонтом, окрасив листья деревьев в алый цвет - слава богу, Николай Юрьевич не стал торопиться, и дал мне время спокойно завершить <<переговоры>>. За исключением одной нечаянной смерти, они прошли успешно - тринадцать довольно сильных Офицеров, сами того не осознавая, встали под мои знамена. Не скажу, что наша связь обладала какой-то особой крепостью, однако она была выстроена на искренних эмоциях - что я считал очень важным моментом. А прочность...прочность - дело наживное.
  Особых проблем смена приоритетов не принесла - не было ни одного Офицера, опечаленного смертью бывшего Хозяина: большинство восприняли эту информацию пусть и не с радостью, но и не посыпали голову пеплом. К сожалению, возможности даже минимального воздействовать на их мысли энергетикой у меня не было - слишком нестабильной была связь между нами для таких фокусов, и я предпочел оставить нюансы на потом. А сейчас мне нужно отдохнуть - хоть с пол часа. Оказывается, психоэмоциональное программирование изматывает не меньше, чем схватка с Демоном третьей волны... Я отошел в сторонку, отмахнувшись от стоящих кучкой Миньонов - все потом, сейчас отдыхайте! Сейчас мне хотелось одного - погрузиться в поток чистой энергии, генерируемой Камнем душ, и очистить свою Ауру от остатков ментальных экспериментов. Я залез в машину, где уже сидела странная девушка, которую я подобрал на трассе перед Старым Осколом, и принялся устраиваться на переднем сиденье, старательно ее игнорируя. Красотка сидела на водительском месте, как будто пыталась подчеркнуть этим свою способность к самостоятельному управлению жизнью, и даже не обернулась в мою сторону. Что ж, молчи, сколько влезет - мне как раз нужно отдохнуть.
  Очистить сознание...
  Обратиться к Камню душ...
  - Это правда, что ты говорил о Викторе?
  Я распахнул глаза, чертыхнувшись про себя:
  - Если ты о том, что он мертв - это правда. Своими глазами видел, как волки разорвали его на части.
  Та недоверчиво вскинула брови, не доверяя моим словам:
  - Волки? Что за бред?
  - Ага, мутанты - здоровые такие, каждый размером с машину, в которой ты сидишь. Их там целая стая. Давай я отвечу на твои вопросы немного позже, хорошо? Как тебя звать, кстати?
  - Ма...Марина...
  - Дай мне передохнуть хотя бы с пол часика, Марин, и тогда поговорим.
  Та покладисто кивнула и отвернулась в сторону, разглядывая бойцов, что рыли яму для умершего мужика. Я поймал себя на том, что любуюсь ее пышной грудью, пока хозяйка этого не видит, и отвернулся, сомкнув веки: тьфу ты! И чего она не хочет одеться? Ходит тут, сверкая своими прелестями...учитывая то, что нижнего белья на ней не было, а юбка больше похожа на широкий пояс, чем на что-то другое...я подключился сознанием к одному из оставшихся в живых дронов-разведчиков, и залетел им в машину. Темный треугольник волос на лобке отчетливо просматривался между сдвинутых бедер. Тьфу ты!
  - Марина, ты меня, конечно, прости за нескромный вопрос, но все же: тебя ничего не смущает?
  Девушка даже не повернулась ко мне, легкомысленно пожав плечами:
  - Нет. Я уже давно поняла, что смерть - это что-то естественное, и ее не стоит бояться. Сегодня она пришла не за мной, и я ей благодарна за это.
  Я сперва ничего не понял, но, заметив направление ее взгляда, сообразил: девушка посчитала, что я интересуюсь ее мнением относительно похорон моими Миньонами своего товарища!
  - Нет, Марин, ты не поняла... Я не про это, я насчет одежды. - последовавшая реакция меня не удивила - я уже понял, что данная тема вызывает в девушке отнюдь не положительные эмоции, очевидно непосредственно связанные с Виктором. Сейчас, когда тот был мертв, я рассчитывал хоть на какой-то ответ, кроме полного отрицания и очередного сеанса стриптиза.
  Марина вся сжалась, стиснув кулаки, но постаралась не выдать страха, что ее охватил:
  - Ты...не нравится?
  - Как бы сказать... Нравится, но...у тебя же там все видно.
  Девушка вновь пожала плечами, не поворачиваясь ко мне:
  - Так надо. Такой он меня не захочет. Ему нравится рвать на мне одежду...когда ему...когда он...- внезапно голос несчастной сорвался.
  Я еще в первый раз понял, что ее странное поведение объясняется насилием, однако многие моменты оставались для меня загадкой. Сейчас я окончательно понял, в чем дело:
  - Ну, раз так, тогда одевайся как хочешь, только не мешай мне отдыхать. Сама лучше отдохни... - я откинулся на спинку кресла, распространяя вокруг себя Ауру безопасности и спокойствия.
  Виктор взял девушку в рабство, однако простой секс ему быстро наскучил, и он начал разнообразить свои развлечения. Подозреваю, здоровяк быстро вышел за рамки простых ролевых игр, и это заставило девушку измениться настолько сильно, что отсутствие одежды воспринималось ею как признак безопасности. Даже жутко... Но вместе с тем интересно - способность полностью отключать свое сознание может быть полезной...
  Я еще какое-то время фантазировал о том, где можно применить этот навык, а после все-таки взялся за себя - нужно было успокоить Ауру, особенно ее эмоциональный слой. Через десять минут к авто подошел один из Миньонов:
  - Денис, мы тут поговорили...
  Я открыл один глаз и скосил его в сторону голоса. У двери автомобиля стоял парень, которого Виктор приставил следить за мной. Видимо, Офицеры решили послать ко мне своего полномочного представителя, и выяснить о наших планах на ближайшее будущее:
  - Мы с мужиками поговорили, и решили помочь тебе. Не все, но семеро из нас.
  Ого! Это еще что за новости - почему только семь? А остальные?
  Я открыл второй глаз и повернулся к парламентеру:
  - А остальные? Почему они решили иначе?
  Тот замялся на секунду перед ответом:
  - Майк решил возвратиться в Старый Оскол, и потянул с собой Барыгу. Костя, Рустам и Шоха хотят в Москву, в Центр, о котором ты рассказывал. Черный хочет найти свою семью - они в Воронеже живут - поэтому отправляется туда... Все остальные с тобой.
  Я прочистил горло и вышел из машины - рядом что-то пробормотала Марина, которая умудрилась заснуть после всего, что с ней произошло - измененные быстро привыкают к смене обстановки.
  - Кто остается? И почему?
  Парень понял, что за плохие новости никого не будут бить, и облегченно выдохнул:
  - Владимир первым высказался за продолжение совместного путешествия - ты обещал научить его летать, и пока он не научится этому, он от тебя не отстанет.
  Я согласно кивнул.
  - Потом Влад - он просто хочет стать как можно сильнее.
  - Зачем это ему?
  - Не знаю.
  - Ну ладно, кто еще?
  - Мне было бы интересно изучать магию, поэтому я тоже хочу идти с тобой, если ты не против. Казаху и близнецам некуда идти, а Роме просто хочется посмотреть, что кругом происходит.
  Семеро Офицеров из четырнадцати. Что ж, никто и не обещал, что все спасенные с радостью составят мне компанию.
  Ладно, как гласит одна древнекитайская мудрость: меньше народу - больше кислороду! В любом случае, какое-то время все спасенные будут моими Миньонами:
  - Я не против компании. Даже наоборот - рад ей, так что поздравляю - с этой секунды вы в моей команде!
  Довольный таким завершением разговора, Офицер пошел сообщить радостную новость стоящим поодаль мужикам, а я отвернулся от него к спящей красавице. Кстати, почему эти парни на нее никак не реагируют? Ни один из пришедших в себя измененных не обратил на обнаженное тело никакого внимания - будто та была деталью интерьера, мебелью! Однако я этим фактом был почему-то доволен.
  - Чего пялишься?
  Я поднял глаза чуть выше и столкнулся с подозрительным взглядом Марины:
  - На мне нет узоров.
  Вот черт, как она может быть такой незаметной?!
  - И правда нет - просто хотел в этом убедиться... Мы скоро будем выдвигаться, так что собирайся...если тебе надо, конечно. Мы едем в Севастополь.
  Девушка внезапно усмехнулась:
  - Мы?! Кто это мы? Я тоже?
  Я развел руками:
  - Силой не тяну! Если хочешь вернуться в Оскол вместе с Майком и Барыгой, то я держать не буду. Или в Москву хочешь? Тогда отправляйся с Костей, Рустамом и еще одним...как там его? Не помню. А если желаешь отправиться в самостоятельный вояж - вперед! Только в таком случае я за твою жизнь много денег не дам. Много ли ты видела жизни за последний месяц, кроме Виктора с его музеем? Знаешь, что тебя ждет?
  Девушка смутилась:
  - Да я не против пойти с тобой, просто...ты даже не сказал мне об этом заранее!
  - Вот сейчас говорю... Закрыли вопрос?
  - А Севастополь в Крыму?
  Я спрятал улыбку за ладонью:
  - Ага. Ранней осенью там красиво. Впрочем, как и в любое другое время года.
  Марина повернулась ко мне, подогнув под себя ногу:
  - Ты оттуда?
  Я отвернулся к беседующим в стороне Миньонам - нужно заняться лечением поломанной психики девушки, ибо та будто специально выставляла напоказ те места, которые обычно прячут. Я-то смогу держать свое либидо под контролем, но что насчет других мужиков?
  - У меня там бабка жила, и предки частенько отправляли меня к ней на лето. Потом она умерла - лет семь назад, и ездить стало не к кому...
  - УЖЕ УТРО. КАК ДЕЛА?
  Я вздрогнул от неожиданности - зов Николая Юрьевича прозвучал слишком громко - опыта в мыслеречи тому явно не хватало:
  - ЧЕРЕЗ ПОЛ ЧАСА ВЕРНУСЬ В ЗООПАРК. ВСЕ ПРОШЛО УСПЕШНО, Я СМОГ УБЕДИТЬ ЛЮДЕЙ. ЖДИТЕ.
  Уловив в ответ волну облегчения, я понял, что дрессировщик действительно сильно переживал за меня. Ладно, будем собираться...
  - Марина, ты мне веришь?
  Девушка нахмурилась, и неуверенно кивнула.
  - Тогда выслушай меня внимательно, и постарайся понять. Виктор был больным человеком, извращенцем и большой скотиной - правильно?
  Очередной кивок в ответ.
  - Но сейчас его нет в живых, и ничто не угрожает твоей безопасности...согласна?
  Та снова кивнула:
  - К чему ты клонишь?
  Я помассировал лоб, пытаясь сообразить, как до нее можно донести информацию о необходимости одеться.
  - Слушай, Марин... Посмотри на меня. - я отступил от распахнутой двери Мерседеса и покрутился на месте, разведя руки в стороны:
  - Ничего не замечаешь?
  Та присмотрелась ко мне, и начала перечислять:
  - Ботинок нет. Одежда рваная. - я поднял руку:
  - Ты права, но немного промахнулась. Правильный ответ звучит так: я в одежде, пускай и рваной. Теперь погляди туда, - я указал на группу своих Миньонов:
  - Видишь? Они тоже одеты - руки, ноги и все прочие части тела прикрыты. Внимание - вопрос номер два - зачем они оделись?
  Марина посмотрела на меня, будто на ненормального:
  - Чтобы...не трясти своими...причиндалами? Или чтобы тепло было? - я улыбнулся и хлопнул в ладоши - лечение оказалось эффективным:
  - А как ты думаешь, мужчины стесняются своих причиндалов больше, чем женщины - своих?
  - Не думаю - хотя, если честно, стоило бы! - Марина несмело улыбнулась мне в ответ, все еще не понимая, куда я клоню. Эх, придется вести ее за ручку:
  - Выходит, женщины тоже стесняются выставлять напоказ свои прелести?
  Марина утвердительно мотнула головой, не прекращая улыбаться:
  - К чему эти странные вопросы?
  Я промолчал, принявшись демонстративно сверлить взглядом ее грудь. Пауза затягивалась... Я перевел взгляд немного ниже...и едва успел увернуться от пролетевшей над моей головой отверткой, которую буйная красотка невесть откуда достала:
  - Извращенец! Скотина! Чтоб ты...чтоб...тебе... - тишина, прерываемая лишь шумным дыханием.
  Я выглянул из-за капота:
  - Хочешь, штаны подарю?
  Девушка, потянувшая скрещенные ноги к подбородку, ответила мне гневным сверканием глаз:
  - Была бы крайне благодарна! И хватит уже на меня пялиться, животное!
  Я довольно хохотнул про себя - расту над собой! Никакого ментала не понадобилось!
  - Сейчас я принесу тебе одежду, погоди. И не вылезай из машины.
  - Быстрее неси! Изврат!
  Ну вот - помогаешь людям, а они тебя плохими словами называют! Однако главное достигнуто - идиотская фобия пропала, и Марина может стать обычной девушкой, без странностей...насколько вообще это возможно для измененного демонической энергией человека.
  - Эй, парни, где у вас можно одеждой разжиться? А то хожу в рванье, как бомж какой-то. И новые ботиночки были бы нелишними...
Оценка: 7.65*22  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Д.Дэвлин "Аркан душ" (Любовное фэнтези) | | Н.Волгина "Провинциалка для сноба. Меж двух огней (книга 2)" (Женский роман) | | Д.Коуст "Золушка в поисках доминанта. Остаться собой" (Романтическая проза) | | А.Респов "Эскул. Небытие" (ЛитРПГ) | | Е.Истомина "Ман Магическая Академия Наоборот " (Любовная фантастика) | | Б.Толорайя "Найти королеву" (ЛитРПГ) | | К.Кострова "Соседи поневоле" (Юмор) | | К.Демина "Леди и некромант. Часть 2. Тени прошлого" (Приключенческое фэнтези) | | A.Maore "Жрица бога наслаждений" (Любовное фэнтези) | | В.Свободина "Вынужденная помощница для тирана" (Женский роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"