Герастёнок Наталия: другие произведения.

Камень Желания Антайо Главы 1-13 из 26

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
  • Аннотация:
    *** Полная версия книги доступна на платных порталах. Следите за новостями! *** Жизнь обычного города в одночасье превращается в кошмар. Жуткие чудовища, вырвавшиеся на волю, начинают охотиться на несчастных горожан. Однако, вскоре на помощь приходит таинственная девушка Антайо, которая знает истинные причины происходящего, но не намерена раскрывать их. Тогда молодому горожанину Джейди придется на себе испытать все тяготы судьбы, и распутать зловещий клубок тайн. И ответить на вопрос, неужели всему виной приближающийся Парад Планет, имеющий славу предвестника Апокалипсиса?

  ФИО: Герастёнок Наталия Сергеевна
  Жанр: ужасы, фэнтези, боевик
  18+
  1. Начало конца
  
  Кто бы мог подумать, что привычная жизнь в одночасье превратится в самый настоящий кошмар? А после начнет рушиться, скупо роняя кирпичики мироздания в разверзнувшуюся бездну хаоса.
  Неужели всему виной Великий Парад Планет, о котором было сложено множество легенд? Ведь испокон веков он имел дурную славу предвестника Апокалипсиса...
  Никто не знал ответа на этот вопрос. А обычному старшекласснику Джейди так вообще не приходилось задумываться о чем-то подобном. И ему было совершенно невдомек, что сама судьба в скором времени наградит его клеймом, которое он впоследствии сможет наблюдать всю оставшуюся жизнь.
  Выключив истошно орущий будильник, Джейди поднялся с кровати. Этим утром никуда не хотелось идти, но парень понимал, что у него нет другого выбора. Ведь на носу экзамены.
  Покончив с утренними делами, он уныло поплелся на кухню. И, прогнав остатки сна, соорудил себе нехитрый завтрак. Как обычно быстро сжевал его, и в последнюю минуту вылетел на улицу.
  Но не успело солнце подняться в зенит, и съесть тени высотных домов города М, как многие жители уже поняли - в этом году будет невероятно знойное лето. Хотя синоптики в один голос твердили, что последние майские денечки выдадутся теплыми, никто им уже не верил. Затем и громадные куски тяжелых туч бесследно растворились. А ведь еще вчера они черным полотном царственно текли на юго-запад.
  В послеполуденную жару оказалось очень сложно сосредоточиться на учебе. А если учесть, что сегодня суббота, - сама погода ненавязчиво нашептывала о том, что пора бы все бросить и поехать на городской пляж. Поплескаться в освежающей водичке, и отдохнуть, а не выслушивать все эти скучные лекции.
  Именно такие мысли роились в голове Джейди. Он сидел за партой возле распахнутого настежь окна в кабинете математики, и глядел на проносящиеся по дороге разноцветными кубиками машины. Но вскоре ему надоело сие тоскливое зрелище, он подпер голову рукой, и устремил не совсем понимающий взгляд на доску.
  Учительница лет сорока выплясывала, что-то громко рассказывала и вырисовывала мелом неведомые иероглифы на зеленом прямоугольнике классной доски. Джейди ничего не понимал из ее речи, да и особо не хотел. Ибо вообще не видел никакого смысла в замудреных расчетах.
  Зато его внимание привлек шум, доносившейся с соседней парты, за которой сидели девчонки - Андра и Клио. Хихикая, они что-то оживленно писали в тетрадках. И вряд ли новую тему по математике.
  Внезапно Клио что-то шепнула подруге, и обе повернули головы, предоставив Джейди лицезреть их затылки. Они часто так делали. Могли не шевелиться и по пол урока. Но в этом не было ничего удивительного. Ведь как бы эти девушки ни пытались то скрыть, многие в классе знали их маленький секрет.
  Что одна, что другая, поуши влюбились в Венна - самого красивого парня в классе. Поэтому могли глазеть на него не переставая. Впрочем, тот догадывался об их тайне, но виду не подавал. Сидя за четвертой партой в третьем ряду, он беспристрастно смотрел на доску. И жаждал звонка, который бы избавил его от тягот учебы.
  Джейди вздохнул, и переметнул внимание на Ани. Она нравилась ему со второго класса, что нельзя было сказать о ней. Мало того, эта русоволосая девушка вообще не замечала худощавого парня, с вечно растрепанными темными волосами, сидящего напротив. А он пару раз ждал ее после уроков, чтобы попросить помочь разобраться в новой теме. Но на самом деле Джейди хотел подружиться с ней. Хотя бы...
  Пользующаяся популярностью, она, конечно, не могла разглядеть с высоты своего пьедестала 'серого мышонка', прослывшего в классе странноватым мечтателем.
  Как и обычно, Джейди и Ани разделял всего лишь метр. Никчемное расстояние между партами, но на самом деле девушка была намного дальше, в нескольких сотнях километров... И вот сейчас, смотря на ее красивый профиль, Джейди все больше терял связь с реальностью.
  Перед глазами поплыл туман. И голос тараторившей училки начал таять, превращаясь в мелодичный шепот.
  - Джейди Акро! - режущий ухо крик заставил встрепенуться. По спине поползла дрожь, а глаза широко раскрылись. И Джейди, наконец, узрел Линду Харриссон, учительницу, раздраженно схватившую тряпку. Ее суровый взгляд, направленный на него, казалось, мог запросто высосать душу.
  - Джейди Акро! - прогремела она. - А ну поднимись и поведай всему классу решение дифференциала сложной логарифмической функции!!!
  Тот, с испугом вскочив, уставился на доску. И обомлел - решение уравнения, красовавшееся на ней буквально секунду назад, исчезло. Побледнев, он начал лихорадочно вспоминать, что же там рисовала математичка, но мысли как назло сбились в кучу. И их центром была Ани, которая сидела рядом и давилась от смеха.
  - ДВА! - так и не дождавшись ответа, закричала училка.
  Она схватила ручку и силой влепила оценку в журнале.
  Джейди сел и тупо уставился на свою парту - уже третья двойка по алгебре за эту неделю. Хотя он всегда подготавливался к занятиям, Линда Харриссон, словно ясновидящая, вечно поднимала его и спрашивала то, что с горем пополам запомнилось на прошлом уроке.
  Закон подлости, иначе не скажешь. Но самое обидное то, что и изменить ничего нельзя - все равно придется поступать в высшее учебное заведение... Сдавать вступительный экзамен по алгебре.
  Только от этой мысли начинала болеть голова.
  Вздохнув, Джейди снова уставился в окно. На блестящую полосу моря. И голос Линды опять уплыл куда-то вдаль, став всего лишь фоновым шумом.
  Но когда прозвенел звонок, он сразу очнулся, и, забыв записать домашнее задание, одним из первых покинул кабинет математики.
  'Вот надо же, как обидно, если все и будет так продолжаться, то я в институт не поступлю... Черт!' - думал Джейди, устало плетясь по улице. Подправив сползшую лямку на плече, он повернул за угол и вышел на широкий тротуар, на обочине которого росли фруктовые деревья. Их ровные стволы обрамляли проезжую часть с обеих сторон, и склоняли над ней свои пышные кроны. Над ними робко выглядывали многоэтажки.
  Джейди поднял голову и увидел луну, бледным серпом висящую на голубом небе. Там, правее, виднелись три здания-небоскреба Делового Центра, стоящие в углах словно бы огромного равностороннего треугольника. Эти гиганты чем-то манили, притягивали, как магнит... Даже сейчас, направляясь к остановке, он смотрел на них, а те не забывали наблюдать за ним с высоты своих гладких крыш.
  Но неспешно текло время, и Джейди сам не заметил, как дошел до автобусной остановки, приютившейся напротив входа в городской парк. Даже сюда доставала могучая тень от трех зданий, но Джейди был тому рад - палящее солнце хоть ненадолго перестало его истязать.
  Автобус пришел только через десять минут, и то оказался без свободных сидячих мест. В центре всегда было много народу, и сегодняшний день не стал исключением. Людей на остановке, измотанных жарой даже в теньке, стояло предостаточно, и вся эта толпа наполнила душный автобус. Одна женщина, грубо пихнув Джейди, пролетела в салон, к единственному, оставшемуся свободным месту. Тот укоризненно посмотрел ей вслед, но ничего не сказал.
  Едва махина тронулась, резкий запах пота ударил в нос, заставив Джейди поморщиться. Не желая зацикливаться на нем, он погрузился в раздумывания по поводу полученной двойки. Как тут ушей коснулся шум.
  Там, на задних рядах что-то громко обсуждали. Оказалось, это ехали серферы, увлеченно беседующие о том, как было бы хорошо сегодня поймать волну. Им повезло, они сидели, подперев доски, чуть не упирающиеся в крышу.
  Джейди бросил взгляд влево. И заметил веселых скейтеров, травивших шутки между собой. А еще и пару подростков-рокеров, стоявших немногим дальше. Их шипастые 'ошейники' пробивались через раскрашенные в черный и розовый длинные волосы.
  Но посидеть так и не удалось. Еще хорошо, что кто-то додумался открыть окно - неприятные запахи мигом покинули салон. К счастью...
  Вскоре массивные двойные двери распахнулись, и выпустили Джейди на свободу. Глубоко вдохнув, он бодро зашагал домой. А в душе сетовал. На то, сколько еще терпеть все это сводящее с ума однообразие. И когда уже математичка оставит его в покое.
  Пройдя пару кварталов, он повернул во внутренний дворик семиэтажки и зашел в подъезд. Поднялся на третий этаж, машинально вставил ключ в замок и, отперев дверь, шагнул в квартиру.
  Теперь можно отдыхать, ведь завтра выходной, облегченно подумал Джейди.
  И, швырнув школьный ранец на кровать, направился на кухню. Урчащий желудок потребовал уделить ему внимание. Но парень так и не успел добраться до холодильника.
  Громко задребезжал телефон в кармане.
  - Але?
  - Привет, Джейди! - голос его друга Арека тараторил как пулемет. - Мы с Мэттью вечером собираемся на дискотеку на пляже в кафе 'Лайза'. Там намечается специальная программа, но подробностей я пока не знаю. Ты пойдешь?
  - Еще спрашиваешь! Когда и где мы встретимся?
  - Подходи ровно к семи часам к этой кафешке. Я бы заехал за тобой, но отец попросил сделать кое-какую работу.
  Последняя фраза звучала многообещающе, и лишних вопросов Джейди не задавать не стал. Пока разогревались в микроволновке любимые макароны, он завалился в гостиную. И включил широкий плоский телевизор, стоящий на полке между шкафами.
  А когда Джейди, с аппетитом вдыхая запах пищи, замер на диване с тарелкой в руках, внимание его привлекли местные новости. Обычно там ничего интересного не передавали - но сейчас диктора буквально распирало от наигранного восхищения. Он говорил о космическом явлении, которое все жители города смогут наблюдать сегодняшней ночью. Четыре яркие, необычайно крупные кометы, по его словам, пролетят по небосклону с невероятной скоростью и к утру исчезнут с глаз, растаяв в просторах космоса.
  Обыскивая гардероб в соседней комнате в поисках плавок, Джейди слышал доносившуюся из гостиной невнятную речь о Параде Планет. Но вся информация пролетела мимо ушей, пока он пытался вспомнить, куда засунул 'купальные трусы'. Единственное, что удалось понять - Парад состоится ровно через месяц. Весьма приличное время, за которое телевидение не раз прожужжит мозги горожанам.
  И Джейди был уверен, что еще обязательно о нем услышит.
  
  Солнце уже склонилось в западную сторону, а небо у горизонта приобрело нежно розовый цвет. Выйдя из дома, Джейди на удивление быстро поймал маршрутку. Практически пустую.
  Вскоре каменные клетки города расступились, и открыли бескрайнее, кое-где замазанное облаками небо, уходящее вникуда. А еще и толстую полосу моря, сияющую манящей солнечной дорожкой.
  Поднявшись с места, Джейди попросил водителя остановить у центрального входа.
  И вскоре зарулил вовнутрь через широкие, распахнутые ворота. Он сразу растворился в толпах, казалось бы, бесцельно снующей молодежи. Кругом так же бегали дети, их радостные крики перекрывали почти все остальные звуки. А один мальчик как метеор пронесся мимо, едва не сбив Джейди. Но, похоже, не замечал ничего и никого вокруг кроме только ему понятного веселья.
  Пляж оказался переполнен; яркие солнечные зонтики и купальники рябили в глазах, а море кишело людьми. И, как это часто бывало, несмотря на то, что уже вечер, мало кто думал расходиться.
  Волны, хотя и слабые, все равно давали возможность покататься на доске. Но серферов Джейди нигде не видел. Он все шел, и его ступни тонули в теплом песке, который забивался под шлепанцы и нещадно колол пятки.
  Не прошло и десяти минут, как Джейди пробрался к месту встречи. Он остановился перед летним кафе и внимательно осмотрелся. Множество столиков стояли занятыми. Между ними кружились официантки, стараясь как можно быстрее обслужить посетителей. Некая малоприятная музыка, доносившаяся из колонок, стоящих в углах заведения, конфликтовала с мерным шумом накатывающих на берег волн. И создавала немного зловещий мотив.
  А вот ни Арека, ни Мета, нигде не было.
  Услышав позади себя задорный смех, Джейди резко развернулся. Перед глазами возник переносной пустой подиум, вокруг которого собралось множество галдевшей молодежи.
  И как теперь искать этих двух остолопов?..
  Джейди нахмурился, пытаясь найти Арека и Мэта. Ему не раз приходилось продираться через дебри хохочущих парней и девушек. Но... безрезультатно. Или друзья так удачно спрятались, или же их тут вообще не было.
  На языке ощутился горький привкус. И забеспокоившись, Джейди машинально потянулся за телефоном. Но, сунув руку в карман, выругался. Теперь он вспомнил - смартфон остался лежать на столе на кухне.
  - Джейди! - внезапно услышал он знакомый голос. И оглянулся. Но, увы, среди разрастающейся толпы так и не разглядел Арека. Тогда тот позвал снова. Уже с совершенно другой стороны.
  И Джейди не с первой попытки увидел его, стоящего возле кафе. Вскинул руку, в надежде поприветствовать. Но вдруг Арек со всех ног бросился прочь. Без оглядки.
  По спине побежала волна щекочущих мурашек.
  - Арек! - раздраженно закричал Джейди, и сорвался за ним.
  Но тот продолжал убегать, пока не потерялся из виду. Нервно взъерошив сползшие на лоб темные волосы, Джейди в недоумении осмотрелся. Нет. Этот придурок Кауф словно сквозь землю провалился!
  Как тут он снова услышал свое имя. Резко повернувшись, Джейди снова увидел Арека. Только тот уже стоял на пирсе. Нахмурившись, он двинулся к нему навстречу, не сводя с друга глаз. Но матрас, мелькнувший в руках невесть откуда взявшейся зрелой женщины в бледном купальнике, ярким салатовым пятном закрыл Арека. Впрочем, как и часть пляжа.
  Джейди остановился, пропуская ее. Эта дама так вальяжно шла, что могла напросто врезать своим матрасом по лицу, и не заметить... Как тут она остановилась. И начала что-то требовать от пузатого мужчины, так некстати попавшегося ей на пути.
  Выругавшись, Джейди обошел ее. И едва не налетел на молодого парня, решившего сделать то же самое. Он поспешно извинился, виновато выставив ладони. Но тот так был поглощен болтовней по телефону, что ничего не услышал.
  - Больно надо, - процедил Джейди, и бросился вперед.
  Шагнув на пирс, он заметил, как что-то качалось у кромки воды. Но, присмотревшись, так и не смог разглядеть это. Зато некая продолговатая штуковина прекрасно видела его. И, мигнув отсветом на чешуе, скрылась в толщах синевы.
  Голос Арека раздался вновь, и тогда Джейди поднял голову.
  Резкий порыв ветра смел волосы на лицо. Однако, легким движением руки парень заправил их за уши. Глубоко вдохнул, собравшись высказать Ареку все, что о нем думает. И не сразу понял, что находился один.
  Перед ним только серела бетонная дорога, обрывающаяся в качающееся полотно моря. Этот пирс как нельзя остро заставлял почувствовать одиночество. Даже несмотря на то, что там, на берегу, бурлила жизнь.
  Куда подевался Арек? А Мэт?.. Джейди не знал. И смутился, случайно заметив там, где кончался врезавшийся в море широкий стержень, движение. Он неуверенно зашагал вперед, пытаясь разглядеть, что именно там было. Как вдруг оно, бултыхнувшись, разошлось взрывом брызг.
   Подойдя к краю пирса, Джейди бросил недоверчивый взгляд на воду, неистово бьющую заросший мшистыми водорослями бетон. Он почему-то был уверен, что видел мелькнувшего за угол человека.
  Высокий силуэт мелькнул за спиной, и неуклюже опрокинулся в воду. Брызги ливнем посыпались на Джейди, не оставив ни одного сухого места.
  Парень резво обернулся. Так и вертелось на языке сказать пару ласковых. Но... было попросту некому. Он так и стоял на пирсе один. А вот люди на берегу двигались нескончаемым потоком. Кто-то купался на мелководье, а кто и вообще завис у желтых буйков, ограничивающих зону плавания. Множество народа по-прежнему загорало. Да и толпа возле кафе разрослась довольно прилично.
  Было хорошо видно, как молодой светловолосый парень ходил по подиуму и ставил концертные сабвуферы. А другой, похоже, помощник, сидел рядом, на четвереньках, и подключал звуковую аппаратуру.
  Джейди прищурился, наблюдая за ними.
  Справа опять рухнуло нечто тяжелое. Спину обрызгало соленой водой.
  Развернувшись и раскрыв было рот, Джейди опять уставился на море, бескрайней поляной уходившее вдаль. Синие волны мерно шумели, мигая солнечными бликами на поверхности, а теплый ветер дул в лицо.
  И, вновь впав в некий транс, он даже не смог расслышать хлюпающие шаги за спиной.
  Сбоку промелькнула рослая тень, и Джейди, заметив ее, машинально повернул голову.
  - А-а-а-а-а!!! - закричал он, увидев перед носом искореженную чудовищную рожу. Вдруг нечто мокрое толкнуло в спину. И, поскользнувшись, парнишка рухнул в воду.
  Мгновенно освежившись, он выплыл на поверхность.
  Его уши тут же наполнил шквал хохота, и Джейди понял, что случилось. На пирсе стояли, улыбающиеся во весь рот, Арек и Мэттью. Их мокрые макушки сверкали на вечернем солнце подобно ореолам святых.
  В руках Мэт держал страшную маску.
  - А я и не думал, что тебя так легко напугать этой штукой, - все еще смеясь, произнес он. И, скорчив рожу, покрутил маску перед Джейди. Однако, тот не реагировал, и, к его великому сожалению, спокойно подплывал к пирсу.
  - Ты бы видел свое лицо! Ха-ха, это что-то! Я думал сказать: 'Бу' но, боюсь, был бы смертельный номер! Ха-ха!
  - Уж действительно! - с трудом поддержал Арек, не в силах терпеть распирающий его смех.
  Джейди ехидно посмотрел на них обоих, после чего сорвал со стены мочалистую водоросль и швырнул ее в Мэттью. И попал прямо в лицо. Громко захохотав, Джейди не слышал, что пригрозил ему Мэт. Зато хорошо видел, как тот нырнул в пучину.
  Брызги ливнем полетели во все стороны, заливая ни в чем не повинный пирс. Они чудом не задели захлебывающегося хохотом Арека, тыкающего пальцем на своих друзей.
  Джейди уже карабкался на мокрый и скользкий бетон, но мстительный Мэттью стащил его обратно за шорты. Но и все смеющийся Арек сухим не остался - Джейди облил его с головы до ног, ударив ладонью плашмя по воде. И лицо друга перекосилось, словно бы он получил сочный поцелуй от обитательницы морских глубин.
  Следующие полтора часа они веселились, а когда до ушей донесся микрофонный голос, Мэттью объявил о начале программы и поволок Арека и Джейди на берег.
  Ведь уже там, возле кафе, разгоралась дискотека.
  
  Крупное красное солнце коснулось линии горизонта, а представление все набирало обороты. Толпа восторженной молодежи визжала, стоя перед самым подиумом. Ведущий начал развлекательную программу и развеселый Арек несколько раз пробивался через нетрезвую компанию, пытаясь выиграть хоть в одном конкурсе, но, увы, у него ничего не выходило. Все же настроение ему это не испортило; веселая атмосфера постоянно насыщалась дружным смехом собравшейся молодежи.
  А когда на небе зажглись первые звезды, вечеринка собиралась разрядиться последним испытанием. Джейди заметил - к ведущему подошел высокий статный блондин с длинными волнистыми волосами и начал что-то говорить. Вероятно, он являлся одним из организаторов, но...
  Что-то в нем было жутковатое. Но Джейди не мог понять, что именно.
  Беседа вызвала у ведущего негодование. Но вскоре он согласился принять предложение блондина. И когда тот сошел со сцены, Джейди заметил, как ведущий пристально уставился 'организатору' в спину. Однако, не придал этому никакого значения.
  Потому что его больше заботила заводная музыка. Но вдруг, в самый разгар, она смолкла, нескладно оборвавшись на звонкой ноте.
  - Итак! Очередной конкурс, дорогие друзья! - нервно залепетал в микрофон ведущий, дергаясь из стороны в сторону.
  Его мигом поддержали восторженные крики собравшейся внизу толпы.
  - Постойте, постойте! Я хотел сказать, это будет не совсем конкурс... - на мгновение запнувшись, продолжал парень на сцене.
  Неудобная пауза заставила его добродушное лицо нахмуриться. Похоже, он сам не верил в то, о чем говорил. Но не прошло и минуты, как на лице ведущего вновь скользнула широкая улыбка.
  - Это своего рода турнир. По серфингу. Оригинально, не так ли? Победителю будет вручено пятьдесят тысяч рублей! - собравшись с мыслями, ободряюще объявил он.
  Восторженные возгласы оборвались, и все удивленно уставились на ведущего. Один только Арек выкрикивал что-то нечленораздельное. Но тут парень, этот самый светловолосый, который и предложил провести турнир, неожиданно нарисовался рядом. И вырвал микрофон у ведущего.
  - Кто решится прокатиться в сумерки со мной на доске и придет первым к финишу, я публично вручу деньги, - звенящим голосом произнес он, вытащив из кармана стопку бумажек, с номиналом по пять тысяч каждая.
  Весьма заманчиво, не так ли? Но сама по себе идея турнира выглядела довольно странно, как заметил Джейди - солнце почти село за горизонт. Но мало того, поднялся ветерок, и волны обещали вскоре усилиться. Но никому, похоже, до этого не было дела. Ведь стояла праздничная веселая атмосфера, которую никто не собирался нарушать.
  - Разве нет желающего выиграть? Я в это не верю! Решайся, пока есть такая возможность! - повторил блондин, обводя публику взглядом. Но смельчаков пока не находилось.
  Слышались смешки и дружеские подталкивания к участию, но никто не решался выйти на подиум.
  - Эй, Джейди! Ты же... у нас неплохой серфер, я знаю, так давай, покажи этому белобрысому зазнайке, как надо ловить волну! - закричал Арек, и обнял друга за плечо.
  Джейди слегка опешил, отстранился от него.
  - Я не собираюсь принимать участие в турнире! - возразил он.
  Но крики присутствующих говорили об обратном. Все внезапно подхватили его имя, как победный клич. Но громче всех вопил Арек, жестикулирующий на манер дирижера.
  Джейди не понимал, из-за чего поднялся такой дикий ажиотаж, но дело было даже не в этом. Его словно бы потянула неведомая сила, доселе дремлющая внутри. Повела к подиуму, заставила гордо выкрикивать свое имя. Некоторые уступали Джейди дорогу, другие же махали ему. На что он, широко улыбаясь, отвечал тем же.
  Но со стороны это напоминало обряд полудикого племени, когда люди провожали на первую охоту подросшего мальчика.
  Когда солнце наполовину скрылось за горизонтом, Джейди и белобрысый застыли рядом, подперев доски, возле мокрой полосы песка. Но Джейди уже не терпелось броситься вперед. Показать этому парню, кто есть кто.
  Ведущий, стоявший позади них, но впереди всей толпы, поднес свисток к губам. И дал старт.
  Серферы ринулись в воду. Джейди опрокинул доску под себя и поплыл. Он не услышал всплеска, и понял, что соперник остался далеко позади. Это оказалось так просто, ведь... Джейди никогда не считал себя хорошим серфером, да и последний раз ловил волну только в прошлом году.
  Странно, почему же тот человек поставил на кон такую сумму?
  Этот вопрос кислым привкусом опустился на язык, и Джейди поморщился. Он обернулся, и увидел, как тот плывет, но довольно далеко, чтобы успеть обогнать.
  Улыбнувшись, Джейди поднажал, побеждая качающие волны. А они заметно поднялись. И за каждым подъемом следовал резкий спуск.
  Ему стало не по себе.
  Но басом доносившаяся за спиной заводная музыка прогоняла тревогу прочь. И Джейди даже успел нескладно подпеть записанному голосу. Как вдруг звук замедлился, превратившись в зловещую, растянутую мелодию.
  И вернулся в прежний ритм.
  - Поторопись, приятель, а то так и не получишь приза, - услышал Джейди совсем рядом насмешливый голос незнакомца, и в недоумении обернулся.
  Блондин быстро приближался. Но только, как ему это удавалось, если он боком лежал на доске, и его руки не касались воды? Джейди ахнул, и широко распахнул голубые глаза. Он сразу забыл о деньгах, о турнире... Да, обо всем на свете. Кроме странного человека, почти поравнявшегося с ним. Увеличившиеся волны толкали его все быстрее против течения, по прямому курсу.
  Джейди не мог отвести глаз с этого чудаковатого фокусника. Но тут подул прохладный ветерок, и перекинул еще сухие пряди на лицо. Парень быстро заправил их за ухо, и увидел, как противник вырывался вперед.
  - Чего ты смотришь? Говорю же, поторопись, а то совсем пропадешь, - сказал незнакомец и недобро усмехнулся. Глаза его на мгновение померкли, превратившись в два черных кристалла, сверкающих изнутри красным огнем.
  Джейди почувствовал, как похолодели конечности в соленой воде.
  Внезапно пошла высокая волна. Она заботливо вознесла блондина на вершину, и скрыла за собой. Однако, его противнику не так повезло. Он поднажал. С усилием переборол сильное течение, почему-то толкавшее назад.
  И плавно скатился вниз.
  Джейди побледнел. Лихорадочно осмотрелся. Но нигде так и не нашел своего светловолосого соперника. Его окружала лишь вода, в чреве которой зарождались холмы волн. Об пирс, оставшийся слева, с грохотом разбивались волны, и парень каждый раз вздрагивал, слыша этот похожий на рычание звук.
  Усилившийся ветер сбивал в барашки потемневшую жижу, и нещадно хлестал по мокрой спине. Вдруг доска хрустнула и подпрыгнула, едва не опрокинув парня в пучину. Но следующий толчок оказался сильнее, и Джейди с криком полетел в воду. Щиколотку больно сжало, но следом дернуло вверх.
  Джейди выплыл, жадно глотая ртом воздух. Горькая вода забивалась в горло, выворачивала нутро наизнанку. С трудом вскарабкавшись на доску, Джейди крепко ее обнял. Но это его не спасло. Вслед за очередным толчком он пластом упал на доску, по колено скатился в воду. Что-то дернулось, и нога обрела свободу. Откашлявшись, Джейди лег, и обхватил доску руками и ногами. И до него дошла жуткая истина.
  Один. Посреди нарастающего шторма. Трос, который скреплял его ногу с доской, похоже, лопнул. А это плохо. Следующий толчок может оказаться смертельным.
  Даже музыку не было слышно, то ли из-за шума волн, то ли... Джейди нахмурился и неуклюже крутанулся на водяном гребне. Но глянуть на берег так и не успел - бурлящая вода, как хищный зверь, навалилась на доску, схватила его и потянула за собой.
  Джейди перевернулся вместе с доской. Вода затекла в нос и сознание помутилось. В глазах растеклась густая тьма.
  Что-то закружилось в животе, даруя спасительное тепло. Оно оживило слабо бьющееся сердце, и разогнало жизнь по телу. Джейди не понимал, как ему удалось выбраться на поверхность, как он снова оказался на доске. Перед глазами плыло, воздуха не хватало. Щиколотка с теперь уже бесполезным кольцом противно пульсировала.
  Что-то внутри скомандовало успокоиться. Джейди лег и молча погреб в сторону берега, умело выравнивая путь. Впереди простирался пустой пляж, за которым темными прямоугольниками высились многоэтажные дома. Ветер трепал брошенные зонтики, пустые шезлонги валялись перевернутыми. Джейди перевел внимание на кафе. Оно выглядело брошенным. Перевернутые столы и стулья. Дрожащий на ветру летний навес, грозившийся в любой момент сорваться в свободный полет. А вот подиум... Чернел голой сценой. Даже все оборудование куда-то исчезло.
  Небо неминуемо темнело. Ветер становился все холоднее. Но Джейди молча греб, желая как можно быстрее попасть на берег. Над головой загорелись необычайно яркие звезды, серпом засияла луна. Волны становились все тише и мягче, и сами несли на берег.
  Но от этого спокойнее не становилось. Чертов внутренний голос безмолвно подсказывал, что что-то не так. Да, берег стремительно приближался, но нес в себе еще одну опасность. Джейди отчаянно поглядел по сторонам. А потом снова на берег.
  И все понял. Там, впереди, высокие волны с неистовой яростью заворачивались и пенились, круша все на своем пути. Еще там что-то мелькало... Джейди присмотрелся, и холодная дрожь пробежала по его спине.
  Это были обломки. Судя по всему, доски его светловолосого противника. А он сам, видать, не выжил... Но и тела нигде не было видно.
  Джейди проглотил поднявшийся к горлу ком и откашлялся. Скорректировал движение, так как его начало относить к пирсу.
  - Ну же, Джейди. Давай. У нас должно получиться, - зачем-то сказал парень сам себе. И приподнялся на качающейся доске, изо всех сил стараясь сдержать равновесие.
  Но, как ни странно, он не перевернулся. Тело само изгибалось, держа центр тяжести, и вскоре дрожь под ногами исчезла.
  Джейди победно закричал.
  Грохот крушащих все под собой волн привел его в чувство. Повинуясь внутреннему голосу, Джейди полупригнулся, не забывая отлично балансировать. Вот... еще немного. Три. Два. Один...
  Он прыгнул. Казалось бы, слишком высоко. Полетел слишком далеко. Пенящаяся мясорубка пролетела под ногами, как кошмарное видение.
  Берег тепло принял его в свои объятия, и Джейди кубарем покатился по нему, чудом не сломав шею. Песок забился в рот, и его пришлось проглотить. Перекувыркнувшись последний раз, Джейди распластался на спине и зашелся кашлем. Уставился на чистое, усеянное россыпью звезд небо. Ярче всего светила луна, такая необычно крупная и яркая.
  Хотя... Как? Разве над головой не висели тяжелые темные тучи?.. Впрочем, это уже было не важно. Какая теперь разница?
  Джейди вздохнул и услышал громкий хруст. Он вскочил на ноги, поморщившись от боли в щиколотке, и уставился на пенившиеся волны. Его доска неминуемо гибла в этой водяной мясорубке, легко разламываясь на куски.
  Взбушевавшееся море начало успокаиваться, словно бы утолило свой кровожадный голод. Оно неистово выплюнуло обломки вместе с коричневой пеной. Тихо заурчало, и стало таким, каким было до начала турнира.
  Джейди подошел к тому, что осталось от доски. Взял кусочек и повертел в руках. Да, как теперь объяснить ее владельцу, что с ней стало? Теперь, похоже, придется выплачивать штраф? Но кругом никого не было. Стояла глухая ночь.
  Как тут Джейди услышал голоса. Он осмотрелся, и не с первого раза заметил две стоявшие возле пирса фигуры. Подувший на него ветер принес обрывки фраз, а еще и холод. Поежившись, парень решил подойти к ним. На крайний случай, спросить, куда делись люди, откуда взялся шторм...
  Если это Арек и Мэт...
  Но тут он понял, что наткнулся на парочку. Те стояли друг напротив друга на голубоватом от света луны песке, но фигуры их оставались черными, даже чернее, чем небо над головой. Джейди остановился. Он не знал, подойти ли к ним или убраться восвояси. Но любопытство узнать, куда делись все люди, победило. Да и странные эти двое какие-то. Даже не обнялись ни разу. Стояли как статуи и говорили.
  Он зашагал к ним навстречу, стряхивая с себя песок, чтобы не выглядеть совсем уж каким-нибудь психопатом. Но вдруг стопы провалились в песок. И Джейди, как бы того ни хотел, не мог сделать и шагу.
  Тогда он отчетливо услышал.
  - Наконец, мы снова встретились с тобой, Шейс, - произнесла девушка.
  - Я долго ждал этого момента...Сколько же времени прошло с тех пор? - произнес слабый старческий голос.
  - Много, очень много. У тебя тогда ничего не получилось, не выйдет и сейчас.
  - Ты слишком самоуверенна. Поверь, на сей раз, я приготовил для тебя сюрприз.
  - Запомни, мы всегда оказываемся на шаг впереди. Так было, есть и будет.
  - Посмотрим. Скоро прозвучит сигнал к отсчету...
  - Несомненно. Передай своему господину, что я вернулась.
  - Он уже знает, - произнес мужчина и рассмеялся. - Не переживай.
  - Месяц пройдет очень быстро, - отрезала та. - Ты проиграешь, и никогда не взойдешь на трон Хозяина.
  Уж последней реплики Джейди не понял. Девушка вновь заговорила, но невесть откуда взявшийся шум заглушил ее речь. Он очень быстро приобрел неприятные скрипучие нотки, и Джейди пришлось заткнуть уши.
  Звук становился невыносимым. Не понимая, что происходит, парень поднял голову, и широко раскрыл глаза от удивления.
  По звездному небу плыли четыре точки, оставляя за собой бледный шлейф света. Плавно увеличиваясь, они превратились в белые с синими контурами двухвостые кометы.
  - Начнем нашу игру, - усмехнувшись, произнес старик. И противно засмеялся.
  Сверху вспыхнуло, и Джейди инстинктивно поднял голову.
  Самая нижняя из комет летела вниз, резко отклонившись от общего курса. Ее хвост начал таять, а сама она сильно побледнела. Сквозь скрип раздался не менее мерзкий старческий хохот.
  - Время, символизирующее начало...
  Конца...
  Падающая комета упала в море, и через мгновение небо пронзила ослепительная вспышка. Тело загорелось и Джейди закричал, чувствуя, как плавится кожа. Перед глазами растекся необычный голубоватый свет, довольно быстро поглотивший все вокруг.
  
  2. Чудовище
  
  Джейди... Джейди... Джейди... проснись...
  Джейди закричал и сел на кровати. Поморщился, когда слабая боль медленно потекла по всему телу сверху вниз. Открыл глаза. Заморгал. И неясная картинка сразу прояснилась.
  На белой стене висела физическая карта мира. Его карта... С небрежно обведенной в красное кольцо родной страной.
  Внезапно из ниоткуда возникло слегка бледное, напряженное лицо Арека. И Джейди упал с дивана. Он быстро вскочил, одарив гостя ошарашенным взглядом.
  - Что ты делаешь? - недоуменно спросил Арек. - С тобой все в порядке?
  - А? Да... - первое, что пришло в голову, промямлил Джейди. И озадаченно почесал затылок.
  Но только он открыл рот, чтобы спросить за вчерашнее происшествие, как Арек заговорил:
  - Мы с Мэтом были в шоке, когда увидели это... Но все обошлось... Ты... три дня проспал, не меньше. Не знаю. Ты... вообще что-нибудь помнишь?
  Джейди облизнул губы. Не мог найти слов.
  - Нет, - вдруг твердо ответил он, хотя прекрасно помнил все детали турнира, особенно черты лица противника.
  - Хм, возможно у тебя временная амнезия, - задумчиво протянул собеседник. - Два дня назад ты участвовал в соревновании... Все поначалу шло хорошо... Господи, Джейди, как тебя угораздило?! Мы тебя в чувство не могли привести! Я вызванивал твоих родителей два дня, но они недоступны!
  - Они в командировке, - не сразу ответил Джейди. - Часто в разъездах по зонам, где нет связи. Так что я не удивлен...
  А на деле, еще как. Теперь все еще больше запуталось. На языке так и крутился вопрос, на который он не получил ответа. Куда, в конце концов, делись люди с пляжа, и что стало с его странным противником.
  - Сначала все было хорошо. Весело, - начал повторяться Арек, и сцепил руки в замок. - А потом ты ни с того упал, я испугался. Ведь это я надоумил тебя в этом участвовать!
  Джейди запнулся, переваривая услышанное. А через секунду немигающе уставился на Арека. Тот выглядел мрачным и уставшим... Вряд ли он шутил. Тогда что там на самом деле случилось? Или же все это просто сон? Уж слишком бредовый сон. Но... Все выглядело таким реальным.
  - Врач сказал, что ты легко отделался. Переломов нет. Небольшой ушиб затылка. Ты счастливчик! - усмехнулся Арек, покачав головой.
  Как тут часы на его руке заунывно запищали.
  - Ах, прости! - закричал Арек, едва взглянул на них. - Ты уж прости, засиделся я с тобой, мне на работу пора.
  - Работа? С каких пор? - проронил Джейди, все пребывающий в воспоминаниях своего 'сна'.
  - С каких? Ах, беда, Джейди, беда с тобой! Полгода уже! Подрабатываю у отца кассиром в хозмагазине 'Лотос'. Через полчаса как раз начнется моя смена! - Арек одарил его гневным взглядом. - Я уже говорил тебе. Собираю деньги на водный мотоцикл. Вспомнил?
  - Да-да, - Джейди смущенно заморгал, припоминая что-то подобное. И почему он вдруг забыл?
  - Ладно, бывай. Ах, да! Врач рекомендовал, если станет плохо... Короче, вот он написал, что тебе поможет, - с этими словами он нырнул в карман брюк и, достав скомканный лист бумаги, протянул его другу. Джейди уставился на название лекарства, написанное корявым почерком, и кивнул.
  Но через полчаса, как Арек ушел, в животе растеклась острая боль, от которой Джейди, зайдя на кухню, согнулся напополам. Голова пошла кругом, а ноги потяжелели. Но не ступил он и шага, как со стоном повалился на колени.
  Словно по волшебству, все прошло через несколько минут, и Джейди, поднявшись, быстро развернул поданную Ареком бумажку. Глаза уткнулись в единственную строчку, но разобрать букв так и не успели - бомбой взорвавшаяся адская боль застлила мир белым светом.
  Но и она продлилась недолго.
  Лишь когда стало чуточку легче, Джейди нашел в себе силы наспех одеться. А после схватил лежавшую на столе бумажку и, скомкав ее, сунул в карман джинсов. Покрутив на пальце ключи от квартиры, Джейди вышел в прихожую и вымученно улыбнулся отражению в зеркале.
  Да, видок паршивенький. Лицо бледное и осунувшееся, под глазами круги, волосы взъерошены. Словно бы не спал всю ночь, а кутил в дешевом баре. Может, так оно и было? А все это приключение на волнах - сон? Ведь Арек любитель погулять в клубе... Тогда причем тут пляж? Джейди схватился за голову. Он не помнил. Ни названия клуба, ни то, чем же он там накачался. Наверняка мешал приятное с неполезным. А может, в угаре принял у кого-то препарат... Вот потом и такие реальные видения с серфингом и штормами. А налицо не менее реальные последствия.
  Очередная вспышка боли заставила Джейди поскорее покинуть дом и пойти в аптеку. Благо, что она находилась неподалеку. Всего в каких-то трех кварталах.
  Повернув за угол, Джейди вышел к широкому маркету 'Умная покупка'. Парковка как обычно была забита машинами, тут и там горожане увлеченно загружали покупки в багажники авто прямиком с тележек. Городская жизнь бурлила своим чередом, будто бы случившееся на пляже действительно было сном.
  Джейди усмехнулся. И правда. Пора бы уже забыть об этом. Он глубоко вдохнул и напел под нос нескладную мелодию. Взглянул на маркет, и решил, что было бы неплохо прикупить себе закуску. Достав с кармана деньги, он смекнул, что ему хватит на газировку и пельмени.
  Нет, не об этом нужно думать. И Джейди сосредоточился на светодиодной вывеске аптеки, видневшейся неподалеку. Он торопливо зашагал к ней, надеясь, что приступ не повторится.
  Но неожиданно на парковке маркета мелькнуло нечто интересное, и Джейди пригляделся. Светлые волосы, спадающие на плечи, яркая футболка с силуэтом пальм...
  Парень широко раскрыл рот и застыл, едва не споткнувшись на ровном месте. Быть не может! Это же тот самый соперник, который плыл по волнам против течения и исчез во время шторма! Сейчас он стоял возле своей красной иномарки. Наверняка кого-то ждал.
  Джейди всмотрелся в номер машины. Пару раз повторил его про себя, но так и не запомнил. В голове только и крутилось случившееся на пляже, острыми иглами впивающееся в душу.
  В висках застучало.
  Раздался резкий звук клаксона. Джейди отскочил, пропуская синюю легковушку, заруливающую на парковку. Водитель что-то выкрикнул ему, но Джейди это совершенно не волновало. Он не сводил глаз с ожившего персонажа из кошмара. Внезапно тот посмотрел на свою ладонь и беспечно зашагал вдоль машин. Снова остановился и повел головой из стороны в сторону.
  Джейди несмело зашел на парковку и медленно двинулся к нему навстречу. Да, ошибки быть не могло - точно он. Внезапно блондин резко развернулся и двинулся ко входу в маркет. Джейди заметил, что он шел за молодой парой, громко выясняющей отношения друг с другом. Некоторые оборачивались на них, но проходили мимо. Ни у кого больше не возникало желания за ними следить.
  Что не так с этим парнем?
  Джейди не упускал его из виду. Едва тот скрылся за полупрозрачными дверями маркета, он со всей скорости ворвался в магазин. Чуть не сбил женщину с тележкой, на что та отреагировала гневной тирадой.
  Пройдя к кассам, Джейди осмотрелся. Но блондина нигде не было. Тогда он ворвался в торговый зал, чем привлек внимание стоявшего рядом охранника.
  - Эй, парень! Что-то не так? - грубо вопросил громила.
  Джейди отрицательно покачал головой. Прошел вдоль стендов, сканируя проходивших мимо с полными корзинками продуктов людей. Но... безуспешно.
  Как вдруг острый приступ боли скрутил внутренности в узел. Джейди ахнул и упал на колени. Тяжело задышал.
  - Парень! Что случилось? - вопросил подбежавший на помощь охранник, и помог Джейди подняться.
  - Я... немного приболел, - неуверенно ответил тот, стараясь не смотреть громиле в глаза.
  Тот хмыкнул и ушел восвояси.
  Прислонившись спиной к стене, Джейди вздохнул. Вытер взмокший лоб тыльной стороной ладони. Наверное, лучше было бы вернуться в аптеку, решил он. Иначе так и слечь можно где-нибудь посреди улицы... Или магазина.
  Джейди вышел обратно к кассам. И застыл, увидев блондина, стоявшего у входа, ведущего в подвальный этаж. Вновь помотав головой из стороны в сторону, незнакомец зашагал вниз по ступенькам.
  Не теряя времени, Джейди метнулся вслед за ним.
  Минув зону касс, он прошел в торговый зал, слившись с группой людей. Но блондин свернул за стеллаж с собачьим кормом и опять исчез. Джейди попытался найти его, но безуспешно. Проходил мимо стендов, заглядывал внутрь проемов. Некоторые люди косились на него, но Джейди не обращал на них никакого внимания. Ему нужно было найти его. Узнать, кто он такой, и как связан с серфингом.
   Свернув направо, в хозяйственный отдел, где на полках лежали всевозможного вида стиральные порошки, Джейди замер, как вкопанный. Тупо захлопал глазами, не веря тому, что видел.
  Блондин стоял возле стенда с десятикилограммовыми упаковками с порошком, и внимательно изучал ценники. Тут до Джейди дошло, что тот с удивлением смотрел на него, и принялся с умным видом изучать ассортимент и состав стиральной химии.
  Липкий страх сковал холодом душу. Джейди не понимал, что так напугало его. Что-то было в этих больших синих глазах. Неправильное.
  Светловолосый пожал плечами и снова уставился на свою ладонь. Что-то буркнув себе под нос, зашагал прочь. Джейди проводил его взглядом, но с места не сдвинулся. Он понял, что раскрыл себя. Так глупо и нелепо! Ударив себя ладонью по лицу, Джейди покачал головой. Поставил коробку с порошком на место, и двинулся следом за блондином. Хорошо, что там, куда тот ушел, уже был край магазина. А потому потерять цель из виду было бы апогеем тупости. Тем более, часть зала там занимали открытые холодильники с замороженными вкусняшками.
  Как раз-таки там можно разжиться пельмешками... Смакнув эту мысль, Джейди облизнул губы.
  Внезапно блондин обернулся. Джейди молнией метнулся за стенд с булочками, но зацепил его, и несколько упаковок с пирожками посыпались на пол. Выругавшись на себя, он осторожно выглянул. Светловолосого уже не было. Зато его шевелюра как нельзя кстати мелькнула между стендами слева. Улыбнувшись, Джейди двинулся к незнакомцу навстречу. Окончательно решил, что задаст ему парочку интересных вопросов. И не струсит. Ни за что.
  Неожиданно дорогу перегородил сотрудник маркета, катящий на тележке новую партию бытовой химии. Шампуни, заурядные гели для душа...
  Дорога освободилась, и Джейди двинулся вперед.
  Вдруг раздался душераздирающий крик, а затем посыпалась ругань. Продавец, с кислым видом разгружающий товар неподалеку, бросил свои насущные дела и ринулся к источнику нарастающей паники. Некоторые люди последовали его примеру.
  Джейди остановился. Он, еще плохо понимая, что происходит, тупо уставился вперед. И разглядел несколько фигур, то и дело исчезающих за стендами с колбасой. Тот самый продавец не раз мелькал своей однотонной желтой формой среди покупателей, а вот странного блондина Джейди так и не заметил.
  На миг опустившаяся тишина сотряслась воплями.
  Раздался грохот. Поднялся глухой шум. Откуда-то вылез управляющий магазина в деловом костюме, и обеспокоенно двинулся к молочному отделу, где возникла неразбериха. За ним, как по заказу, появилось трое охранников.
  Но некоторые все же бежали прочь, не желая ввязываться в никому не нужные проблемы. И они еще не знали, от чего уберегли себя. Джейди решил последовать их примеру. Но стоило ему шагнуть, как обрушившаяся колющая боль в животе и груди едва не подкосила ноги. Парень ахнул, и спиной привалился к стеллажу. С полок на него чуть не посыпались наваленные абы как упаковки с салфетками.
  Проклятая боль нарастала, словно собиралась разорвать хлипкое тело на куски. Рука самопроизвольно поднялась ко рту, желая сдержать натиск рвущейся наружу вчерашней еды.
  Ноги подогнулись, и Джейди рухнул на пол. Он заметил, как еще несколько людей спешило к выходу. Но, увы, уже не мог составить им компанию.
  В раздираемом болью теле стремительно таяли силы. В глазах начало темнеть. Но перед тем, как потерять сознание, Джейди чувствовал жжение, перетекающее в правую руку. А глухой рев, наполнивший магазин, стал последним, что ему было дано услышать.
  
  Он открыл глаза, и яркий свет встроенных в потолок квадратных люминесцентных ламп на несколько секунд ослепил его. Поднявшись на ноги, Джейди ощутил небывалый приток сил. Подобное он испытал в прошлом году, когда после гулянки еле доплелся до кровати, и хорошенько выспался.
  Тишина резала уши. Глубоко вдохнув холодный воздух, Джейди настороженно двинулся вдоль стенда, и неуверенно заглянул в неширокий проем.
  Ломившиеся полки с кошачьей едой встретили его множеством нарисованных мультяшных мордашек.
  Но, ни одна живая душа.
  Внутрь начала закрадываться тревога, но Джейди продолжал упрямо идти вперед. Кое-где на полу ему встретились бутылки с газированными напитками и раздавленные пирожки. Повсюду стояли набитые товаром продуктовые тележки. Брошенные.
  Люди покинули это место в спешке.
  Джейди прогнал от себя эту мысль. Он осторожно прошел вдоль стендов, заваленных снеками, стараясь не создавать лишнего шума. Несколько сладких батончиков валялось на полу, и Джейди едва не наступил на них.
  Его встретило все то же одиночество. И тишина, нарушаемая лишь стрекотом работающих холодильников.
  ...По спине пробежала дрожь - безмолвие рассеял глухой стон, казалось бы, доносившийся из дальнего отдела магазина. Он напоминал стон умирающего животного, засевшего глубоко в норе, и готовившегося принять свою участь.
  Во рту пересохло. Облизнув губы, Джейди присмотрелся. Но так ничего и не смог увидеть.
  Тогда он сразу последовал вперед, вслушиваясь в сигналы нового маяка. Неужели... кому-то стало плохо?
  Тут его ступня опустилась на что-то мягкое.
  Хруст под ногами громом пронесся по магазину. Стон оборвался, как вдруг раздался снова. Только теперь в нем можно было различить что-то, напоминающее всхлипы. А одинокий посетитель, подавив волну нарастающего страха, посмотрел себе под ноги - пакетик с сухариками, на котором стоял его кроссовок, да крошки хлеба от вскрытой упаковки, рассыпавшиеся на пол.
  Джейди вдруг понял, что ему хотелось как можно быстрее подняться вверх по ступенькам, а не вслушиваться в этот стон, все больше напоминающий звериный рев. Правда, еще пока не был виден его источник, ведь пути стояли все те же бесконечные стенды, преграждавшие обзор.
  С каждым шагом надежда на то, что ему встретится здесь хоть кого-то живой, безвозвратно таяла. Вскоре Джейди оставил позади очередной стеллаж с конфетами, яркие фантики которых сверкали на свету.
  Но Джейди не знал одного маленького, но пугающего нюанса; если бы ему вздумалось обойти его с другой стороны, то он сразу бы обнаружил красный, смачно растянутый развод на полу. И нахлынувшее лавиной озарение, вполне возможно, могло бы уберечь его от необдуманных действий.
  Напряжение и все растущий дискомфорт усиливало это рыдание, сотрясающий пустующий магазин. Отчего-то оно стало громче. И совсем не внушало оптимизма.
  - Эй! - осторожно позвал Джейди, но ему никто не ответил, лишь стон на мгновение прервался, а затем разрядился новыми всхлипами.
  Миновав отдел с чаями, и опять никого не встретив, парень застыл на полушаге. Он внимательно всмотрелся вперед, обдумывая, как поступить дальше. Всего-то ничего... Только вот там магазин терялся во мраке. Лишь изредка потухшие на потолке лампы пересекали короткие электрические всполохи.
  Звук, нашедший свой источник там же, в этой обители тьмы, вдруг приобрел грубые очертания, и Джейди отчетливо различил в нем болезненный хрип. И тут, собрав волю в кулак, зашагал вперед.
  Здесь находился край магазина, слившиеся воедино сырный и молочный отделы. И именно сюда стекался весь народ, смутно припомнил парень.
  Свет над головой внезапно померк. За место него уши наполнил электрический треск. Тяжелая тревога, все набирающая и набирающая обороты, обещала в любой момент сорваться в панику. Но Джейди сдерживал себя, и осторожно пробирался в зону сумрака.
  Кругом на полу различались блеклыми пятнами стеклянные осколки. И они как снег хрустели под ногами. Но ничего не могло отвлечь Джейди от своей цели. Уверенно прокладывая дорогу навстречу мраку, он старался не наступать на засоренный пол. Мерные шаги, раздающиеся в тишине смачным хрустом, вскоре стихли - Джейди на пару минут замер, вглядываясь в темноту, расстилавшуюся перед ним. Присмотрелся.
  Там, чуть дальше, различались расплывчатые контуры вытянутой горы, наваленной возле одного опрокинутого стеллажа. Рядом с ней на полу валялись упаковки из-под чая и кофе. Разорванные и раздавленные пакеты черным пеплом рассыпали свое содержимое.
  Джейди совершенно не хотелось долго оставаться на месте, и он решился пробить себе путь среди валявшегося кругом мусора прямо к вздрагивающей горе...
  И почему бы сразу не броситься прочь отсюда? Зачем проверять, что это такое?
  Вдруг в нос ударил густой запах смерти. Он начал сводить с ума... Будоража заснувшие инстинкты, которые нехотя втекали каждую клеточку тела, наполняя его новой силой. Как и тогда... в шторм.
  Широко раскрыв глаза, Джейди повернул голову вправо. И увидел на полу черный развод, тянувшийся к сотрясаемому силуэту. Но, а за ним, там, у стены, различалось нечто крупное. Оно бесформенными кусками лежало на мрачных холодильных шкафах, вытеснив своей огромной массой молоко и сыры. Тускло блестело, поймав крохотные лучики света от работающих электрических ламп.
  Это что-то на вид казалось склизким и мягким... Частично прикрытым грязными тряпками.
  Неуверенно посмотрев себе под ноги, Джейди шагнул. Стопа случайно коснулась одного из валявшихся на полу треугольных кусков сыра. Вздохнув, парень легонько пнул по ним, в попытке расчистить себе дорогу, но вот один кусок незадачливо пролетел над самым полом и стукнулся о край горы.
  Та затряслась и сорвалась в похожий на звериное рычание, плач.
  - Извините, - произнес Джейди, продолжая приближаться к смутным очертаниям.
  От них почему-то веяло холодом.
  Он присел перед горой и небрежно коснулся чего-то мокрого. И сразу отдернул руку, когда нечто льдом обожгло кожу. Вздрогнув, Джейди отшатнулся и... едва не завалился на пол. Он взглянул на пятерню, бледной тенью выделяющуюся на темном полу. Она была запачкана густой, черного цвета жидкостью.
  Сердце в груди понеслось вскачь. Осторожно, словно борясь с самим собой, Джейди поднес пальцы ко рту и лизнул их.
  Ни с чем не сравнимый вкус крови заставил опасения подтвердиться. И тогда парень понял, что зря затеял все это геройство. Неуклюже вскочив, он ахнул, и в ужасе попятился. Но тут обо что-то споткнулся, больно рухнул на спину.
  Стон сменился на глухое раздраженное рычание. Наконец, до Джейди дошло, что надо поскорее делать ноги. Он вскочил, и попятился, не сводя глаз с трясущейся горы. Словно в любой момент, стоило бы ему отвернуться, она бы бесшумно ожила и убила его.
  Та, словно прочитав его мысли, закопошилась и задергалась, как пробуждающееся животное. Сдвинулась, высвобождая на обзор плоскую и вытянутую часть тела. Джейди бросил неуверенный взгляд за спину, пытаясь оценить путь побега и не свалиться снова. Невесть откуда взявшуюся упаковку с нарезанной селедкой он отфутболил подальше от себя.
  Нечто живое перед ним плавно выпрямилось и расправило широкие плечи. Оно оказалось горбатым и довольно высоким. С мощным, длинным хвостом.
  'Нельзя останавливаться, ни в коем случае', - мелькнуло в голове. Шаги, раздающиеся в тишине шлепками, становились все увереннее и увереннее. А шаткая надежда на то, что удастся без лишнего шума сбежать, необузданно крепла.
  Но напрасно.
  Фигура сильно качнулась и зашуршала тонкими конечностями. А вслед за режущим уши металлическим лязганьем на пол посыпались искры. Их свечение выхватило из тьмы кусочек незнакомца, и Джейди понял, что не ошибся.
  - О, боже, - едва выдавил он из себя.
  Оно качнуло гибким, вытянутым треугольником вниз телом и выползло из тьмы на сумрак. Под потолком полыхнули желтые круги.
  Джейди выругался. Сердце бешено заколотилось и ушло в пятки, а голова предательски закружилась. Он оглянулся, и с сожалением отметил, что до выхода еще далеко.
  Тут стенды всколыхнулись от рева. И Джейди, не решив больше испытывать судьбу, выдохнул остатки сырого воздуха. Сломя голову бросился прочь.
  Нечто выпрямилось и, шипя, вырвалось из зоны тьмы. Костлявая конечность, оканчивающаяся изогнутым длинным лезвием, приподнялась, и коснулась пластиковой стены. Мышцы сократились, и острие нажало, проводя по ней глубокую борозду.
  - Т-ты-ы п-поп-ла-а-ти-шься-я-я з-за э-это, - прошипело оно.
  Джейди оторопел, расслышав эти неразборчивые слова. Его губы предательски задрожали. Он не хотел знать, кто это. Но уже догадывался, что огромные круглые глаза не принадлежали ни одному известному живому созданию на планете. Что огромная зубастая пасть могла влегкую отгрызть ему голову.
  Тварь зашипела и бросилась в погоню.
  Боковое зрение сразу обнаружило опасность, а инстинкт самосохранения скомандовал спрятаться. Джейди повиновался. И, бросившись за высокую полку, в последнее мгновение пропустил мимо высокорослого зверя.
  Следом загремел упавший стеллаж, и по полу покатились огурцы и картошка. Они вприпрыжку уносились от утробно шипящего создания, словно незавидная судьба могла постичь и их.
  Оно выпрямилось и оглушительно заревело. Джейди, рухнул на живот, зажал уши руками. Пополз. Прильнул за уцелевший стеллаж с алкогольными напитками. А следом застыл, унимая дрожь в ладонях.
  Что-то скользнуло вдоль его укрытия. Джейди слышал шипение, и чувствовал, как сердце медленно подбиралось к горлу, чтобы выпрыгнуть.
  Затаив дыхание, он высунулся за угол.
  Горбатая, покрытая наростами спина, сдвинулась. А затем со слабым стоном расправился огромный змеиный хвост. Лапа с вросшим в нее мясницким ножом поднялась и полоснула по стене, наполнив магазин режущим уши лязгом. Искры фейерверком посыпались на пол. Широкий блестящий хвост перекатился, задел несколько валяющихся огурцов на полу, и те разлетелись по сторонам.
  Тварь захрипела и приподняла хвост. Яростно обрушила его на расположившийся рядом стеллаж. Деля соседство с сородичем, хранившим упаковки круассанов и печенья, он накренился, вываливая свое содержимое - пряники и хлебцы из разодранных пакетов покатились по полу. А следом с грохотом рухнул на соседний, и тот, негодующе заскрежетав, сгорбился. Посыпавшиеся с него фрукты плюхались на плиточный пол, брызгая во все стороны мякотью и соком.
  Тяжелое хрипение сдвинулось назад, и лениво устремилось вглубь магазина.
  Решив, что судьба подарила шанс, Джейди без оглядки рванул к выходу. Услышал, как за спиной грозно зашипел хищник. Как стукнул лапами друг о дружку, и заскользил по узкому проходу.
  Парень ринулся вверх по ступенькам, в надежде поскорее увидеть выход. Тень триумфа, легшая на лицо, омрачилось маской ужаса, когда вниманию вместо входной двери предстала пластина, гладкая, словно лед.
  Джейди судорожно провел по краям плиты мокрым от пота пальцем, желая найти хоть какую-нибудь щель. Но ничего не вышло. И не успел он придумать, как спастись, как за спиной послышалось озлобленное рычание. Загрохотал еще один рухнувший стеллаж.
  С трудом собрав иссякнувшие силы, Джейди ударил по плите ногой. Тупая боль, расплывшаяся по ступне, заставила пожалеть о содеянном. Он в гневе двинул по барьеру плечом, но тщетно. И, отскочив, бросил полный ненависти взгляд на непоколебимо стоявшую железяку.
  Шипение раздалось совсем близко, и парень съежился от пожирающего душу страха. Он с ужасом глянул туда, на ступеньки, и увидел на стене уродливую тень. Пронзительно закричал, бросившись на плиту вновь. Сознание на мгновение помутилось, и растеклось теплой волной по телу. Но потом... Все скрасилось странной голубоватой пеленой, и ужасающая реальность медленно погрузилась в нее, утонув в море холодного огня.
  Бедняга взвыл и отчаянно замолотил по проклятой преграде. Но та не поддавалась. А скоро пропала и боль; завладевший телом инстинкт блокировал все, что помешало бы выжить.
  За спиной, из-за угла лестницы вынырнула уродливая голова. Парень застыл, едва ли не чувствуя, как ее круглые глаза уставились на его взмокшее тело. А следом в тишине растекся зловещий, капающий звук...
  Та самая красноватая слизь, нескончаемо выступающая из пасти.
  Джейди слышал, как тварь двигает челюстями, выводя его на новую ступень безумия.
  - Ты до-о-лжен зап-л-латить, - прохрипела она, и вытянула хвост. В глубоко посаженных круглых глазах загорелась искра.
  Джейди почувствовал резкую боль, так не вовремя взорвавшуюся в животе. Он с ужасом оглянулся, жадно вдыхая воздух, которого вдруг стало катастрофически мало. И встретился взглядом с созданием из ночных кошмаров.
  Зубастая пасть медленно отворилась, как врата в ад, и поселила на обезображенной морде улыбку.
  Боль словно назло переметнулась в правую руку, и выжгла плоть изнутри. Джейди обреченно завыл и отвернулся. Крепко зажмурился, не желая смотреть в желтые глаза своей смерти.
  Тварь, брызнув слюной, вскинула лапы и набросилась на него.
  
  Уже почти стемнело, когда черная с белыми надписями полицейская машина повернула на пустынную улицу. На ее двери различалось изображение золотой звезды. Подкатив к маркету 'Умная покупка', авто остановилась. Поглядев по сторонам, водитель заметил неподалеку три фургона одинаковой раскраски.
  Дверь только что прибывшей машины открылась, и на асфальт ступил офицер Джон Льюис, прославленное лицо города М. В свое время он заставил преступников изрядно нервничать. И не важно, были ли это криминальные группировки, или же не чистые на руку чиновники. Почетное звание Льюис заработал после десяти лет служения закону. Недавно ему исполнилось сорок шесть, но его лицо заметно постарело. Глубокие морщины как шрамы изрезали ровную кожу, а серые глаза потускнели. Макушку украшали коротко остриженные с сединой волосы, на затылке просвечивающие рождающуюся плешь.
  Джон посмотрел на маркет, сошедший словно с глянцевой обложки журнала. Грузная металлическая плита, забаррикадировавшая вход, придавала некий зловещий оттенок. Как нелепая деталь, она одновременно пугала и завораживала.
  Фонари, стоявшие в четырех углах территории, прилегающей к маркету, были облеплены насекомыми. А некоторые легковые машины, притихшие на парковке, безнадежно ждали своих хозяев.
  Четырехэтажные дома, высившиеся по другую сторону маркета, чернели пустотой окон. Даже несмотря на хорошее освещение, все вокруг выглядело довольно мрачным. Особую перчинку добавляла и глухая ночная тишина. Ее не рассекали проезжающие единичные машины или же прохожие - ведь дороги в радиусе пятидесяти метров были перекрыты.
  Джон заметил полицейского, вылезающего из авто в двух шагах от его красавицы. Прибывшему на полчаса раньше Джексону поручили разведать ситуацию. Что он там нарыл за такое короткое время, офицеру не терпелось узнать. Хотя, судя по всему, узнавать, практически нечего.
   Льюис посмотрел направо - возле фургонов стояли штурмовики. Их бронежилеты, шлемы и автоматы выглядели впечатляюще. Они курили и переговаривались, но одно высказанное офицером слово могло превратить их в неведавших пощады чудовищ.
  Кто-то из них громко рассмеялся, чем привлек внимание офицера. Он невольно повернул к вооруженной группе голову, и увидел осторожно поднимающиеся от их пальцев сизые облачка дыма. Их спокойствие вселяло уверенность, что задание завершится без каких-либо происшествий. Но откуда тогда это отягощающее чувство тревоги и страха, проникающее через поры кожи напрямую в мозг?
  Джексон нервно двинулся к офицеру. И замер рядом. Он кашлянул, и Льюис, отвлекшись от раздумываний, повернулся к нему.
  - Итак, Кайл Джексон, удалось что-то выяснить? - напряженно вопросил Джон.
  - Анонимный звонок поступил из автомата неподалеку отсюда. Сообщение о захвате при странных обстоятельствах подтвердилось. Успели предупредить, что преступники вооружены и опасны, - немного помешкав, ответил немолодой полицейский.
  - Вы выяснили личность звонившего?
  - На данный момент нет... Но как только мы прибыли, то обнаружили нечто странное.
  - Что именно?
  - Вы можете увидеть сами, - нехотя ответил Джексон.
  - Вход, я правильно понял? - сощурил глаза офицер. - Что с ним не так?
  - Заблокирован, - отчеканил полицейский. - Все ждут вашего приказа применить взрывчатку.
  Джон хмыкнул.
  - Никто не пытался ее вскрыть? Взрывы в спальном районе крайне нежелательны.
  - Ничего не вышло. Наффз резал ее, но лишь испортил инструмент.
  - Рапорт?
  - Конечно, в машине...
  - Гляну позже, - прервал его офицер. - Пойдемте со мной.
  И мужчины осторожно направились к маркету. Только вот Джон не сводил глаз с темного прямоугольника входа... из-за которого здание выглядело жутковатым. А его общий вид не скрашивали даже белые стены с наклеенными кое-где картинками с сочными фруктами и овощами.
  Но лишь единственная деталь заставляла нервы Джона вытянуться в струну. И это то, что у маркета не было ни одного окна.
  В груди кольнуло.
  Плетущийся позади Джексон жалобно всхлипнул. Но Джон не стал лишний раз докапываться до него. И, остановившись перед таинственной преградой, он почувствовал, как по спине побежали мурашки.
  Барьер представлял собой брусок неизвестной толщины. А то, что пила не взяла металл, крайне подозрительно. И, смакуя эту мысль, офицер провел пальцем по краю.
  Смущение застыло на его лице.
  - Что-то не так? - встревожился Кайл.
  - Странно, - сказал Джон. - Ни одного шва.
  Внезапно он заметил на гладкой поверхности плиты что-то интересное. И, всмотревшись, он обнаружил вдавленное изображение горбатой уродливой змеи с конечностями.
  - Кайл, дайте согласие на применение взрывчатки. Скажите группе от меня занять позиции вокруг маркета. А вы не забудьте снять пистолет с предохранителя. Начинаем операцию.
  Тот кивнул и убежал к самому правому фургону. Заговорил со штурмовиками. Те взяли оружие и позвали остальных. Офицер слышал, как Кайл дал одному из них несколько указаний, и ухмыльнулся.
  Джексон махнул рукой.
  Четыре человека расположились по парам под двумя фонарями, стоящими ближе всех к маркету. При любой подозрительной активности они были готовы вылить килограммы свинца. У некоторых на поясах болтались гранаты.
  Но нельзя было не заметить, как полицейский сильно нервничал. Бедняга Кайл совсем расклеился. Сначала странный вызов, теперь блокирующие вход террористы. А еще это проклятое желание, все бросить, и умчаться подальше, пока на то была возможность.
  Шестеро штурмовиков спрятались за припаркованными машинами. Восемь человек заняли позиции в десяти метрах напротив плиты. Они расстелились чуть ли не полукругом за спиной офицера. Тут из фургона выбежал последний боец, с дистанционной взрывчаткой в руках. Понадобилось за малым пара минут, чтобы установить бомбу.
  Она уродливо чернела на серебристой поверхности диковинной преграды.
  Вернувшись к офицеру, подрывник поднял руку, призывая коллег к вниманию. Те в одно мгновение сосредоточились на цели.
  Раздался грохот. В воздух взметнулись густые клубы пыли, и закрыли за собой маркет. Но когда дым стал понемногу рассеиваться, все увидели, что плита непоколебимо стояла на месте.
  Она, похоже, насмехалась над всеми своей неразрушимой поверхностью.
  Джон сдвинул брови. Его губы скривились, но не сказанные слова так и не сорвались с языка.
  Глухой грохот сотряс ночной воздух. Затем снова. Короткую паузу перебил неприятный, лязгающий звук. И вслед за ним плита медленно поддалась вперед, обзаведясь первым маленьким холмиком. Очередной удар... и еще один бугор вырос рядом. А затем еще... и еще.
   У одного из бойцов, сосредоточенно наблюдающего за плитой, сложилось впечатление, что по ту сторону некто бил по ней кувалдой. Его же сослуживец вздрагивал, с каждой минутой чувствуя, как утекает в бездонную яму холодное спокойствие.
  Вдруг толчки прекратились, и тишина вновь нависла над маркетом. Но никто так и не успел выронить слова, как грохот раздался вновь. И с каждым ударом холмы вырывались все дальше, а барьер жалобно дрожал, грозясь в любую минуту сдаться.
  Бойцам и полицейским пришлось с замиранием сердца наблюдать, как один маленький бугор начал расти под мерный бой лязгающих курантов, вырываясь все дальше и дальше, от остальных себе подобных.
  Льюис тревожно вытащил из кобуры пистолет. Снял с предохранителя. Но он никак не мог понять.. Кто или что притаилось по ту сторону здания.
  Внезапно толчки угомонились.
  - Эй, вы, рассредоточиться! Слева и справа от маркета! - закричал Льюис штурмовикам за собой. Те быстро выполнили приказ, замерев за фонарными столбами. Двое засели за машиной Кайла.
  - Джексон! За мной! - скомандовал Льюис.
  И рванул к своей авто. Он присел за передним колесом с пистолетом наготове, и осторожно выглянул. Но молчаливый магазин не собирался на него нападать.
  Встревоженный полицейский сразу примостился рядом. Он пригнулся, и пробежал мимо офицера, чтобы засесть за задним колесом. Вытащив оружие из кобуры, Джексон ловким движением снял его с предохранителя. А затем, поднявшись, с пистолетом наготове облокотился о багажник, готовый незамедлительно открыть огонь по врагу.
  В голове заезженной пластинкой крутились одни и те же мысли, которым не было ответа. Но он не знал, что тот не заставит себя ждать.
  Под ногами задрожала земля, и раздался грохот - плита, облепленная кусками бетона, со столбами пыли выпала на порог. И из образовавшегося проема на людей глядела тьма.
  Опустилась глухое, зловещее безмолвие.
  Льюис прервал его приказом. Двоим штурмовикам, засевшим за машиной Джексона, требовалось выяснить, что случилось, и по возможности пробраться вовнутрь. Те медленно двинулись, прикрывая друг друга. Они попеременно оглядывались, похоже, ожидали нападения откуда угодно, но не из маркета.
  Рэнди Наффз почти вплотную приблизился к проему, вокруг которого витала пыльная пелена. Немного помешкав, он заглянул внутрь. И, не сыскав ничего хорошего, повернул голову к напарнику. Тот остался караулить у входа и, заметив потерянный, смазанный дымкой взгляд Рэнди, подбодрил его кулаком, с поднятым большим пальцем. Но Рэнди не смог заставить себя стать увереннее.
  Хотя, сделал шаг навстречу неизвестности.
  Пронизывающий с головы до ног мрак встретил его. Электричество в здании выбило, но изнутри все еще веяло прохладой, оставшейся от кондиционеров. Рэнди неуверенно наступил на покореженную плиту. Та разрезала тишину рваным звуком, и утонула в безмолвии.
  Он медленно перешагнул через входной проем, и достал с пояса карманный фонарик.
  Слабый луч света выхватил из черноты нетронутые кассовые аппараты. Зато там, правее, за ступеньками, чернел проход в нижний ярус маркета. И боец, проглотив поднявшийся к горлу ком, неуверенно посветил туда.
  Блеклый круг света рассеялся вникуда.
  В ответ пещеры кто-то сдавленно зарычал. Зашелестело и заскрипело.
  Рэнди не мог понять, что именно, пока фонарный луч не явил ему огромную фигуру, горой нависшую над ним.
  Наффз слегка опешил. И закричал, когда на черном фоне вспыхнули два желтых огонька. Он в панике схватился за оружие и выкрикнул что-то нечленораздельное. Но оно оказалось быстрее. Выстрелы эхом зазвенели в глубине магазина, чтобы затем оборваться глухой тишиной.
  Предсмертный крик заставил соратников Рэнди повернуться к злосчастному входу и не сводить с него глаз.
  - Назад!!! - заорал Джон, но было поздно.
  Нечто, вынырнувшее из проема, темным силуэтом скрылось в коричневатой завесе. Что-то холодное и тонкое схватило напарника Наффза, не успевшего уйти далеко от злосчастного проема, и резво утянуло в свою нору.
  А остальные бойцы вмиг напряглись, все еще не понимая, с чем им пришлось столкнуться. Дула их оружий, так уверенно целящихся вперед, задрожали над асфальтом.
  Раздался обрывистый крик, и в следующий момент что-то круглое взлетело в воздух из облака пыли и упало к ногам офицера. И тот, наконец, отлепил глаза маркета. Недоверчиво опустил взгляд.
  Лицо дрогнуло, когда он увидел окровавленную голову Рэнди, с искаженным в предсмертной маске лицом.
  - Ты... Это ты, - услышали люди невнятную речь, доносившуюся из черного проема. Штурмовики, засевшие под фонарями, заговорили по рациям. И, не дожидаясь приказа офицера, они сорвались со своих мест, и скучковались по обеим сторонам маркета.
  Кружки многочисленных дул направились на вход, до сих пор скрываемый в поредевшей завесе.
  Нечто со скрежетом выскользнуло из мрачного прямоугольника, и вытянулось, еще больше став похожим на змею. Наконец, оно предстало во всей красе, чем заставило умы некоторых взяться дымкой недоумения. И секундой погодя, крепкие парни в бронежилетах, все как один, в ужасе опустили дула автоматов, и покрепче схватились за гранаты.
  Два горящих огнем круглых глаза, казалось, в одно мгновение прожгли душу Джона. Неясная фигура с глухим треском перекачнулась и замерла, представ под светом луны и фонарей. Это оказалось высокое, в два с половиной метра, существо, с уродливой приплюснутой головой, больше похожей на скалящий острые зубы череп. Из покрытого кривыми шипами панциря росли конечности, оканчивающиеся огромными мясницкими ножами. Ног же у существа не было; заместо них тело переходило в длинный, но несколько приплющенный хвост, покрытый гладкими блестящими пластинами.
  Штурмовики открыли огонь. Сначала нервы сдали у стоящего левее всех, и он без тени сожаления выпустил весь магазин в шипастый панцирь. Когда автомат защелкал, сообщая о том, что патроны кончились, боец выхватил из кармана новый коробок, и быстро отсоединил пустой.
  Большая часть пуль пролетала мимо, врезаясь в оббитые пластиком стены маркета. Но те, что попадали в цель - сплющенными шариками сыпались на асфальт. И беспомощно мигали на лунном свету.
  Змееподобная тварь не шевелилась. Лишь тяжело дышала, и пялилась на бойцов. Закончив совершать лишние движения, те плавно рассыпались к своим машинам. Но не переставали стрелять на ходу, и так позорно мазать.
  Джон выпрямился. Он не мог поверить тому, что видел. Вскоре заерзал рядом Джексон, и Льюис не удержался от соблазна бросить на него короткий взгляд.
  Тот был досмерти напуган; его трясущиеся руки с трудом держали один-единственный пистолет. Он глядел на непонятное существо, и медленно терял над собой контроль.
  Но офицер ничем не мог ему помочь. До него самого начало смутно доходить, что вряд ли даже крупнокалиберные патроны возьмут это создание.
  Кто-то прокричал 'Ложись!', и свет фонарей осветил летящую к твари гранату. Она разорвалась прямо под лоснящимся хвостом, и расцвела облачком пыли. Крошево посыпалось в разные стороны, на асфальте осталась лишь чернеющая от взрыва ямка. Зашипев, тварь раскрыла зубастую пасть. Толстый язык вывалился наружу, а голова медленно повернулась. Офицер ненароком встретился глазами с чудовищем. По его спине пробежал холод ужаса, а грудь сдавил приступ сиюминутного раздражения.
  Воздух сотрясли очередные выстрелы. Штурмовики безжалостно выливали боезапас в противника. Громко ругались.
  Внезапно тварь сорвалась с места. Ее извивающиеся движения, к несчастью для бойцов, позволяли быстро скользить среди брошенных машин. Она рванула к людям, и те рассыпались по сторонам как стайка воробьев. На секунду застыв, уродина резко дернулась, и ее голова склонилась над оторопевшим Кевином Джервом. Закричав, тот поднял автомат вверх, немигающим взглядом уставившись в светящиеся глаза. А следом зарядил очередь в раскрытую слюнявую пасть.
  Та любовно обхватила в острые объятья его голову в защитной каске, и сомкнулась. Хруст ломающихся костей барабанной дробью наполнил округу. И все видели, как обезглавленное тело зашаталось, и, коряво шагнув, рухнуло. Кровь фонтаном ударила во все стороны, и осквернила парковку густыми разводами.
  Блеснувшая на свету граната описала в воздухе параболу. Упав на панцирь, она покатилась по его рельефной броне и застряла между двух шипов.
  Окровавленная голова, торчащая немного ниже, гортанно зашипела.
  Взрыв короткой вспышкой лизнул широкое туловище, и растекся по парковке жалобным стоном твари. Рыкнув, она яростно взмахнула окровавленными ножами, и со всей неконтролируемой злобой ударила по асфальту длинным хвостом.
  Крохотные трещинки на сером полотне расползлись по сторонам.
  Молнией сорвавшись с места, существо заскользило к машинам, внимательно всматриваясь в пустые салоны. Ловко маневрируя среди них, оно зависло возле одной авто. И скособочилось, выглядывая спрятавшихся.
  Штурмовики с ужасом увидели клоунскую ухмылку, сверкающую им в лица рядом острых зубов.
  Раздались выстрелы, и на уродливой голове заиграли желтые звездочки. Химера заревела, и плашмя ударила кривым ножом по капоту несчастной авто. Тот прогнулся, и округа взорвалась воем сигнализации. Пронзительно зашипев, тварь снова обрушила нож, и фары, всплакнув, лопнули.
  Машина обиженно заткнулась. Наружу из раскуроченного капота высунулись язычки пламени, и осторожно взвились в ночной воздух. Но вдруг Химера дернулась вбок, одарив скрывающихся за разбитой машиной людей безумной улыбкой.
  Те, не прекращая стрелять, галопом повыбегали из укрытий. Хищник, проводя их взглядом, плавно перекатился навстречу, не обращая внимания на огонь.
  Вспыхнув пышным взрывом, легковушка за его спиной с ревом подпрыгнула и взялась алым пламенем. Металлический факел накрыл чудовище волной жара, и вздыбился густым черным дымом. А она не шевелилась, эта уродливая статуя, и пристально наблюдала за перепуганными людьми в бронежилетах.
  Автоматная очередь затараторила на своем языке, и сразу же оборвалась, когда тварь грациозно подползла к штурмовику. Поглядев на него свысока, она взмахом гладкого хвоста сверху вниз разрубила его напополам. Красная жидкость полилась во все стороны, и стоящий рядом напарник видел, как из безжизненного тела вываливались внутренности. Липкая кровь накрыла его с ног до головы, и боец застыл, не в силах сдвинуться.
  Рука, сжимающая автомат, онемела. Штурмовик закричал прямо в ухмыляющуюся морду. И змей, зашипев, взмахнул кривым ножом. Бедняга обезумевши завопил, и выпустил оставшиеся патроны в рогатую башку.
  Офицер, пребывая в прострации, слышал, как мгновенно прервался его крик, а следом с неприятным звуком шмякнулось нечто тяжелое.
  Тварь взревела, и рванула к следующей жертве. И, взмахнув замызганными клинками, разрубила человека на куски. А потом настала очередь кого-то еще. Снова... и снова. Джон мог поклясться, что не единожды пропускал мимо себя этого монстра, казалось бы, не обращающего на него и грамма внимания.
  Выжившие отчаянно побежали к фургонам. Тварь скользила за ними по пятам, сверкая круглыми глазами. Одиночная стрельба срывалась взрывами гранат, и оканчивалась змеиным шипением безжалостного убийцы.
  Вдруг раздался оглушительный грохот, и улица осветилась рыжим светом. До офицера донесся запах паленой резины, а следом и жареного мяса. Он мгновенно отошел от ступора, развернулся, и увидел горящий фургон посреди дороги.
  Одинокое колесо вприпрыжку катилось к обочине. Но, зацепившись за бордюр, оно опрокинулось, и замерло на веки. Взорванная рядом машина полыхала кучерявым костром, и поднимала в воздух слои черного густого дыма, обволакивающего все вокруг. Стены близстоящих домов, фонарные столбы, и столбы электропередач исчезли, словно стертые ластиком.
  Химера, стоящая посреди проезжей части, окруженная красно-черным фоном, сверлила офицера желтыми фарами. Ее зубастая пасть дергалась, словно рот, произносящий безголосные слова.
  Неожиданно Джон понял. Эта тварь говорила с ним, как маньяк с жертвой.
  Его руки затряслись.
  Чернеющий остов, мелькающий среди жирных языков пламени, осторожно подглядывал за ним. И только узкая луна равнодушно смотрела на него. Но не это заставляло разум взяться дымкой безумия. А безмолвие, царившее в безжизненных коробках домов. Ведь наверняка эту бойню видело множество глаз, спрятавшихся за черными окнами.
  Это наводило на мысль, что очень скоро история получит очень большую огласку.
  Змееподобная статуя, застывшая возле столба мигающего оранжевым, светофора, подняла хвост и замотала им, привлекая внимание. Офицер покрепче сжал рукоять пистолета, и заставил себя собрать волю в кулак. Ножи перед ним, как топоры мясника, дернулись, и брякнули друг о дружку.
  Громоздкая фигура, покачиваясь, медленно двинулась к офицеру.
  Бежать. Куда угодно, но только спастись! Человек глубоко вдохнул воздух и повернул голову влево - там, на асфальте, в луже крови лежал бедняга Кайл. Бедняга Джексон, чья жизнь оборвалась слишком быстро. Тварь забрала ее, и уже переваривала в источник энергии. Джон отпихнул от себя негативные мысли. Он снова взглянул на чернеющий силуэт впереди; приближавшиеся желтые кружки издевательски покачивались, подобно маятнику.
  Запрятанный где-то глубоко инстинкт в безмолвном отчаянии кричал, что надо делать ноги.
  В ту минуту тварь попросту подлетела к офицеру и Джексону. Ни один, ни второй, не успели даже среагировать; окровавленный с зазубринами нож, под радостный звериный визг пронзил спину полицейского. Вопль Кайла стих, лишь когда та откусила ему голову. Офицер еще не знал, как часто кричащий от боли Джексон будет приходить по ночам в кошмарах.
  - Это твоя вина... Ты заплатишь, - завыл хищник.
  Джон очнулся, и увидел стоящее в восьми метрах от него кровожадное существо.
  Дрожащей рукой он поднял пистолет, и попытался прицелиться. Это оказалось весьма проблематично. Джон в мыслях выругался, понимая, что поступал глупо. Но внезапно палец дрогнул, и пуля все же выскочила из дула, звездочкой сверкнув на панцире монстра.
  И еще раз, и еще...
  Вытянув голову, тварь удовлетворенно зашипела. Ее тонкая, ссохшаяся шея высунулась полностью. Ножи возбужденно заклацали друг о дружку, а глаза загорелись призрачным огнем. И Джон понял, что ему казалось странным ее морде... Ведь это ни что иное, как искаженное в безумии лицо человека!
  От этого озарения палец опустился на курок. Пистолет принялся нещадно выплевывать пули, и те, попадая прямиком в цель, дождем сыпались на асфальт. И только когда оружие защелкало, выпуская лишь воздух, офицер пришел в себя. Он широко раскрытыми глазами уставился на существо, сверлившее его желтыми кругами.
  И тут, почувствовав легкое дыхание смерти, Джон бросился прочь.
  Как последний трус.
  Он никогда прежде не ощущал себя таким беспомощным... Таки жалким. Даже теперь, пытаясь спасти собственную жизнь, Джон не знал, что и делать. А когда затекла правая рука, сжимающая бесполезный пистолет, он начал злиться.
  В какой-то момент пальцы разжались и выронили тяжелую железяку. И позже Джон не вспомнил ни одной детали, которая помогла бы определиться, где именно начать его поиски. А пока он убегал без оглядки, и все дремавшие до этого дня рецепторы разом напряглись, позволив Джону кожей чувствовать неторопливо плывущую по пятам громоздкую тварь.
  Оно играет со мной, мелькнуло в голове.
  Фонарные столбы нескончаемо сменяли друг друга, и Джон начал понимать, что устает. Он то и в молодости не слыл хорошим бегуном. А что говорить сейчас?
  Грудь внезапно потяжелела, а сбившееся дыхание начало отдавать хрипотой.
  Офицер резко свернул за угол, и, спрятавшись в тени, прижался к холодной кирпичной стене. Воздуха явно не хватало, и Льюис широко раскрыл рот, пытаясь поглотить больше дефицитного вещества. Сердце отчаянно колотилось, и было готово в любой момент перепрыгнуть через частокол ребер.
  - Думал, что скроешься? - донеслась до ушей змеиная речь.
  Мужчина с трудом повернул голову. Злобная морда выглядывала на него из-за угла переулка. Окровавленная пасть распахнулась, и из ее недр высунулся скользкий толстый язык.
  Не желая знать, что будет дальше, Джон вскрикнул, и побежал что есть сил.
  И свернул в самый первый поворот.
  Это оказалась не улица, а лишь проем между домами, затянутый сеткой. Джон схватился за холодный металл, пытаясь вскарабкаться наверх. Но тут левая туфля соскользнула, и офицер упал на колени. Содранные до крови ладони саднили, однако, Льюис не обратил на это никакого внимания. А едва за спиной зашипело чудовище, Джон понял, что дышал последние минуты.
  Резко обернувшись, он увидел тварь, ехидно потирающую кинжальные лапы. Мерзкий скрежет разбавлялся искрами, что сыпались с металлических лезвий.
  - Загнал сам себя в ловушку... Грустно, - прохрипело существо, и медленно двинулось навстречу жертве. Тело при движении покачивалось, а шары-глаза сверкали на темном фоне подобно прожекторам. Но не успело оно преодолеть и половины расстояния, как тут замерло, и лениво обвело взглядом скрытые во мраке углы зданий, куда не падал свет.
  Джон прижался к кирпичной кладке и увидел, как соскочила гнусная ухмылка с уродливой морды. Тварь нервно замотала хвостом и оскалилась. Обнажившиеся сероватые десны выглядели больными.
  Нечто ослепительное ударило в глаза офицеру.
  Оно молнией пронеслось через лапу твари и устремилось ввысь, чтобы в следующее мгновение растаять во тьме. Раздался хруст - из локтя потекла черная густая кровь. А затем срезанное с ошметком мяса лезвие со всхлипом упало на асфальт.
  Чудовище тревожно замахало головой, и злобно захрипело. Загадочная молния сверкнула опять. Задев змеевидное тело поперек, она исчезла в темной бездне высоты.
  Разъяренный вой заставил офицера встрепенуться. Он еще сильнее прижался к кирпичной стене, и стал с ней одним целым. И смотрел, как создание, вопя, скривилось. Как выпятило хвост буквой 'С'.
  А затем торс, роняя брызги черной крови, лениво сполз на асфальт. И выронил из себя ошметки влажных вонючих внутренностей.
  Казалось, весь кошмар закончился. Льюис от удивления широко распахнул глаза. Он посмотрел на морду, и холодная дрожь пробежала по его телу.
  Голова зверя безжизненно припала к липкому от крови асфальту. Желтые, светящиеся глаза по-прежнему смотрели на Джона из провалов черепа. А приоткрытая пасть улыбалась сотней тонких шипов.
  Офицер почувствовал себя скверно. От одной, бредовой мысли, не хотевшей его покидать. До чего же сильно эта морда похожа на лицо человека, думалось Джону. Наверное, потому, что напоминала кое-кого... Психопата, терроризировавшего город несколько лет назад. И пойманного по нелепой случайности.
  Вдруг Джон ощутил справа от себя легкое дуновение ветра и краем глаза заметил, как в темноте появились неясные очертания изящной фигуры.
  - Вы, должно быть, удивлены? - услышал он молодой женский голос.
  Нескрываемые нотки презрения надавили по самолюбию Джона.
  - Кто ты? - недоуменно вопросил он.
  Происходящее все больше походило на безумие.
  Вслед за усмешкой тот же приятный женский голос сказал, что это не имеет значения. Джон всмотрелся в темноту угла слева от себя, и увидел, как спасительница качнулась.
  - Вам бы следовало поблагодарить меня, а не допрашивать, Джон Льюис.
  - Я хочу знать, что тут происходит. И как тебе удалось уничтожить тварь, - он сделал уклон на слове 'тварь'.
  Девушка вздохнула.
  - Хорошо. Мое имя Антайо, - нехотя произнесла она. - Но не обольщайтесь... Никому из вас не под силу совладать с этими существами. Что до этого... Оно бы вдоволь наигралось с вами, перед тем, как убить.
  - Что? - с негодованием вопросил офицер.
  Он отлип от стены, и сделал несколько шагов навстречу.
  - Стойте! Крайне рекомендую вам двигаться, - сурово бросила Антайо. - Это может быть опасно.
  Джон кашлянул. К сожалению, он не видел, как голова в луже черной крови за его спиной дернула нижней челюстью.
  - Не верьте своим глазам, офицер. Они не откроют вам правду. Да, и у вас есть предположение, почему вдруг это оказалось в замурованном маркете? Неужто пришло за покупками? - девушка засмеялась.
  - Твое веселье можно списать на юный возраст, но это неудачная шутка, - сухо заметил Льюис.
  - Это не шутка, - произнес звонкий голос. - Дальше будет только хуже.
  - Что ты имеешь ввиду?
  - Не питайте иллюзий, офицер. Еще семь существ заставят город изрядно понервничать. И на вашем месте, я бы весь месяц вообще не вылезала из дома, - заявила спасительница.
  Джон сурово сдвинул брови. Эта барышня очень в себе уверена!
  - Я предостерегаю вас. Жизни горожан в ваших руках. Но если люди начнут вмешиваться, то сами накликают на себя проблемы.
  - Как ты можешь так говорить? - в гневе бросил офицер.
  - Вы не хотите меня услышать... И почему я это знала, когда следовала за вами по пятам?
  - Ты следила за нами? И даже не пришла на помощь! Мои люди были бы целы!
  Девушка вздохнула. В ее руках сверкнуло нечто металлическое.
  - Я не супергерой вашего города, офицер. Может, теперь у вас появится немного благоразумия, и вы прислушаетесь к моим словам, - с грустью сказала она.
  Джон не хотел верить, что чудовища начнут терроризировать город. Как и не мог видеть тварь за спиной, приподнявшую целехонькую лапу.
  - Офицер! В сторону! - вдруг закричала Антайо и выскочила на свет.
  Перед ним возникла девушка, не старше двадцати лет, с недлинными красными волосами. Ее удивительные фиолетовые глаза сурово сузились. Тонкий нос и стиснутые в одну линию губы придавали ей лишнюю сосредоточенность. Легкая черная курточка, хоть и расстегнутая, совсем не смотрелась по погоде. Майка под ней сверкала белизной. Облегающие джинсовые бриджи и высокие кожаные сапоги без каблуков выглядели весьма заурядно. Но куда более привлекала внимание штука в ее руке. Напоминающая звезду, она была около метра в диаметре. В самом ее центре сиял толстый металлический круг, за который девушка и держала странную вещицу. Четыре длинных, широких клинка, изогнутые на манер серпа, были наклонены по часовой стрелке. Проемы между ножами постепенно сужались, оставляя совсем небольшой зазор у основания. Ходить с этой штукой и не пораниться казалось невозможным. Но девушка держала ее крепко, словно исключала эту опасность.
  Она вскинула правую руку с непонятным оружием, и ее пальцы хищно вцепились в круг. Металлические лучи мягко сверкнули на лунном свете и выхватили ожившие тени за спиной офицера.
  - Что... что ты делаешь?! - закричал Льюис, но девушка ему так и не ответила.
  В следующий миг оружие сорвалось из ее руки и, обратившись в белую полоску, просвистело в нескольких сантиметрах от уха мужчины. Врезавшись в стену, штуковина отрикошетила, и стукнулась о мусорный бак, вонявший возле решетки. А когда девушка подняла руку, молния ударила в нее. И в следующую секунду обратлась в звездообразное оружие.
  Услышав за спиной кряхтение, Джон резко развернулся. Окровавленная голова поверженного чудовища медленно катилась к его ногам, оставляя за собой черный след.
  - Живучий урод, - злобно бросила девушка.
  Изумленными глазами офицер уставился на незнакомку.
  - П-попла-а-атиш-шь-ся-я-я, - протянула голова свое последнее слово и смолкла.
  - Почему эти твари говорят? - Джон нашел в себе силы начать беседу.
  - Я уже объясняла вам, что вы не понимаете, с чем имеете дело. Даже если я вам расскажу, вы не поймете.
  - Это безумие, - сокрушительно произнес офицер. - Но я просто обязан знать, как защитить город.
  - Вы уже знаете, - буркнула Антайо. - Позаботьтесь о себе и о жителях. А остальное позвольте завершить мне.
  С этими словами девушка развернулась к нему спиной и скрылась во тьме.
  - Антайо! - крикнул Джон. - Постой!
  Ему никто не ответил. Словно почувствовав на себе чей-то тяжелый взгляд, он резко обернулся. Воображение нарисовало крадущуюся во тьме жуткую голову, но, увы, кроме него самого в этом закуточке никого не было. Тело твари испарилось, и только тлеющий кровавый след напоминал о недавней бойне.
  Шаткой походкой удаляясь прочь, офицер крутил в голове одни и те же мысли. Его бесстрастное лицо превратилось в маску, скупо освещенную лунным светом. 'Во что бы то ни стало, нужно поскорее вернуться в участок. Сообщить о провале... И предпринять меры, чтобы подобное больше не повторилось'.
  
  3. Компаньоны
  
  Джейди с кислым видом сидел на своем излюбленном диване в гостиной и щелкал по каналам. Кругом шла либо реклама, либо бесконечный мыльный сериал. Пальцы все сильнее били по кнопкам пульта, и раз за разом на экране сменяли друг друга надоедливые кадры из бесконечных любовных сериалов. Но тут пульт соскользнул с рук и упал на пол. Выругавшись, Джейди наклонился за ним, чтобы через секунду забыть об его существовании.
  Внимание привлек прямой репортаж о злосчастном магазине. С замиранием сердца глядя на экран, Джейди вдруг кое-что вспомнил. Змееподобное существо, скалящее зубы... Светящиеся круги глаз...
  После страшных кадров с места событий появилось напряженное лицо Джона Льюиса, сидящего на кресле в своем кабинете. Рядом с ним невероятным образом материализовалась молоденькая журналистка. Секунду погодя она начала о чем-то трещать и тыкать микрофон ему под нос. Джон отмахивался от нее, как от назойливой мухи, и, в конечном счете, сдавшись, заговорил о террористах. Он назвал их 'хорошо скооперированной бандой'. Предупредил, что они на свободе, но он приложит все усилия, чтобы избавить город от них. Больше он не стал ни о чем распространяться, и попросил журналистов покинуть кабинет. Но девушка начала настырно расспрашивать о разрубленных на части бойцах, и верещать о гибели полицейского.
  В ответ на ее выходки офицер сухо сообщил, что враг оказался хитрее.
  А потом та опять принялась за свое. И с каждым ее словом лицо Льюиса надувалось и краснело, а губы все больше стягивались в щелочку. И, едва она закончила монолог, Джон выдержал паузу и сказал, что следует ввести комендантский час. А после этого попросил покинуть кабинет, ссылаясь на плотный рабочий график.
  - На данный момент это вся информация, которой мы располагаем, - заговорил диктор, едва показавшись на экране. - Напомним, ночью неизвестные лица напали на маркет 'Умная покупка'. Исходом стали многочисленные жертвы группы захвата. Магазин частично разрушен. Есть погибшие среди гражданских. Расследование ведется. Итак, к другим новостям...
  Дамбу прорвало. И Джейди все вспомнил. Вспомнил, как тварь едва не разнесла весь магазин, в попытке поймать его. Как потеряв человека из виду, она окончательно взбесилась и выбила плиту. Спрятавшись в укромном месте, Джейди слышал ее обезумевший рев и ждал, когда она уйдет. Когда перестанет шипеть. Он бредил. И тогда дал ей имя. 'Химера'.
  Но потом ему вновь стало плохо. Когда тошнота прошла, тело вспыхнуло невидимым огнем. Реальность утонула во тьме, а потом взорвалась голубым небом, на котором висел ослепляющий диск солнца.
  Ведь Джейди проснулся у себя дома.
  Возвращавшаяся обрывками память сложилась в паззл. Недостающие кусочки соединились в единое целое, и разрисовывали тусклую картинку новыми деталями.
  То месиво на полках и было ничем иным, как теми несчастными, кто не успел убраться прочь из магазина...
  Внезапно квартира всколыхнулась от громкой музыки, и Джейди пулей метнулся в свою комнату. За мобильником.
  - Да? - быстро сказал он, не заметив, кто звонил.
  - Здорово, Джейди!! Как самочувствие? - услышал он в трубке веселый голос Арека.
  - Намного лучше, - без обиняков ответил тот.
  И это была правда.
  - Ты уверен?
  - Да... все прошло само собой. Был один сильный приступ, но мне уже лучше.
  - Я рад, что лекарство от головной боли не понадобилось.
  - Головной боли? - в недоумении повторил Джейди. Он меньше всего полагал, что ему выписали именно это.
  - Да. Что тебя так удивляет? Ты упал с доски, ударился... В прочем, не важно.
  - Наверное, - выдержав паузу, согласился Джейди, еще плохо соображая, что происходит.
  - Слушай... Я чуть не забыл... Завтра у нас будет контрольная по истории, написать должны все, а то не допустят к экзаменам. Так что готовься!
  - Хорошо... - лениво произнес Джейди, и тут же опомнился. - Завтра контрольная, а ты мне это только сейчас говоришь?!
  - Я до тебя несколько дней дозвониться не мог! Сегодня уже пятница, друг. Где ты шляешься?
  - Последнее, что я помню... я шел в магазин незадолго после твоего ухода.
  - Что?
  - Пошел в маркет и все. Больше ничего не помню.
  - Ты был в 'Умной покупке'???
  - Нет! - с выдохом крикнул Джейди. - Иначе я был бы мертв...
  - Ох... Да, прости. Ты тоже видел эти новости. Знаешь. Сегодня даже уроки отменили. В том магазине погиб наш учитель биологии.
  - Боже... - с ужасом промолвил парень, вспомнив темный отдел маркета.
  Рвотный рефлекс не заставил себя ждать.
  - Что такое? - с волнением спросил Арек.
  - Все нормально, - как можно спокойнее сказал Джейди.
  Похоже, у тебя начались периодические провалы в памяти. Все же, сходи в аптеку! - голос в трубке звучал беспокойно.
  - Хорошо, - кивнул Джейди.
  - Слушай, ты можешь прийти ко мне, взять материал и выучить до завтра... Понимаю, там много, но уверен, ты справишься.
  - Спасибо.
  - Приезжай сегодня к трем. Перепишешь мою тетрадь... Блин! Чуть не забыл! Завтра отменили физику, так что у тебя есть время поспать побольше.
  - Буду. Не хватало еще провалить контрольную, - засмеялся Джейди. - Ко скольки завтра?
  - К десяти. Не забудь.
  - Хорошо, - сказал он Ареку, и повесил трубку.
  Наспех одевшись, Джейди вышел на улицу.
  Глаза скользнули на электронное табло магазинной вывески. Бегущая строка исказилась синими цифрами. Ровно час дня, заявили они, и небрежно уплыли прочь, уступив место рекламе.
  Джейди улыбнулся сам себе. Он решил выйти пораньше, чтобы прогуляться до друга пешком. Несмотря на то, что сегодня прохладно, а на небе зависли хлопьями тяжелые тучи, городская суета отвлекала от негативных мыслей.
  Быстро обогнув пару переулков, Джейди вышел на широкую улицу. Машин поубавилось. Вроде бы будний день, и люди то и должны, что нестись по неусыпному городу...
  Но внезапно Джейди замер посреди тротуара, поменявшись в лице. Его взгляд только лишь по нелепой случайности выхватил из немногочисленных прохожих одного, шагавшего к остановке. Этого блондина он узнал бы из тысячи.
  Кто он такой? Какое имеет ко всему отношение? Работает на правительство, или...
  Красавчик постоял несколько минут, похоже, в ожидании автобуса, и двинулся прочь, периодически поглядывая на свою правую руку. Внезапно он остановился возле 'зебры', и исчез в группе ждущих своей минуты пешеходов.
  Но ненадолго. И Джейди, впившись в него взглядом, наблюдал, как тот, обогнав остальных, переходил улицу. А следом подумал. Конечно, к Ареку он успеет... Арек подождет. А вот проследить за белобрысым еще раз вряд ли представится возможным.
  'Может, я хоть сейчас найду ответы на свои вопросы' - пробубнил сам себе Джейди.
  Легковушка слева отчаянно просигналила.
  - Эй, придурок!!! - услышал он разъяренный голос и повернул голову.
  Буквально перед носом стояла синяя авто. Из-под ее колес пробивался сизый, едкий дым, а капот дрожал, как старый радиатор. За лобовым стеклом виднелся разъяренный небритый мужчина, волосатые руки которого нервно держали руль. Он скривился, и махнул широченным кулаком.
  - Куда ты лезешь?! Найди другой способ покончить с собой! - прогремел он.
  - Простите, - сказал Джейди, только сейчас заметил, что шел по пешеходному переходу на красный свет светофора.
  С нетерпением дождавшись зеленого сигнала, он наспех пересек дорогу, лихорадочно выискивая свою цель. И быстро нашел ее. Белобрысый по-прежнему шел вразвалочку... и выглядел беспечным. Но внезапно он свернул на перекрестке.
  Джейди ускорился, не желая терять незнакомца из виду. Замер, заметив его, стоявшего неподалеку. Тот внимательно изучал стену некоего здания.
  Интересно, кого он ждет?
  Вдруг блондин повернулся к незадачливому шпиону спиной и пошел дальше. Джейди неуверенно зашагал следом, от всей души надеясь, как бы тот не оглянулся и заподозрил чего-либо лишнего. К счастью, удача была на его стороне.
  То место, возле которого остановился этот человек, оказалось цветочным магазином, и парень смутился, не понимая мотивов его поступков.
  Еще один квартал был пройден, а блондин все так и шел. И ни разу в его белобрысой голове не возникало мысли обернуться. Но внезапно сжатой в кулак правой руке что-то сверкнуло.
  Джейди так и не смог понять, что это, хотя неоднократно всматривался. Внешне штука походила на камень, излучающий черный свет.
  Прямо, как его глаза, когда он обгонял Джейди, плывя против течения.
  Сунув руку в карман, белобрысый снова свернул за угол. И остановился напротив двери. Неспешно открыв ее, он вошел внутрь.
  Джейди последовал за ним. Зайдя в помещение, он нервно осмотрелся. Справа находилась стойка со слабоалкогольными напитками, возле которой кружила официантка. Девушка за ресепшеном вела оживленную беседу с парнем в белом халате, протирающим пивной стакан. Она не обращала внимания на новых посетителей, ровно как и ее молчаливый друг.
  Джейди сразу заметил сидящего одного за столиком у окна белобрысого. Тот с серьезным лицом изучал меню, и громко шелестел страницами. Как тут нервно осмотрел полупустое кафе. От этого тяжелого, подозрительного взгляда Джейди почувствовал себя скверно. Ведь он тоже попал в зону риска, и оставалось только надеяться, что блондин ничего не заподозрил.
  Зависнув на пару секунд, тот снова погрузился в изучение блюд.
  Джейди беспечно прошел дальше, стараясь унять дрожь в коленях. И едва не зацепился об угол стола. Устало ухнув, он бросил осторожный взгляд на увлеченно читающего что-то белобрысого, и сел за соседний столик. Ладони предательски задрожали, и тогда Джейди неуклюже потер их.
  Сегодня в кафе натекло мало посетителей, и свободных мест было довольно много. Но... отчего-то Джейди не покидала дурная мысль, что его замысел непременно провалится.
  Но одного взгляда на блондина хватило, чтобы понять - тому глубоко наплевать на все, что происходило вокруг. Он расслабленно развалился на стуле, и принялся барабанить пальцами по столешнице.
  Наверняка ждал кого-то.
  Чтоб не привлекать лишнего внимания, Джейди с умным видом взял меню со столика, и принялся выбирать себе еду.
  - Добрый день, чего желаете? - прогремел приятный женский голос.
  Джейди слегка опешил, и перевел взгляд на возникшую возле его столика с блокнотом официантку. Широкая, явно вымученная улыбка уродовала ее милое личико.
  - Добрый, - Джейди на мгновение запнулся. - Да... Жареную картошку с грибами, пожалуйста.
  И сосредоточился на худощавой фигуре, сидящей к нему спиной.
  А окрыленная девушка мигом улетела за ресепшен с заказом, а вот блондину уже другая официантка принесла салат. Поблагодарив ее, тот начал кушать.
  Не прошло и пяти минут, как дверь в кафе распахнулась. Колокольчик громко зазвенел, оповещая о новых гостях. Но, похоже, только одному Джейди было до них дело. Он обернулся, и увидел двух парней.
  Что-то в их облике казалось странным.
  Парни быстро направились навстречу к Джейди, тяжело ступая по бетонному полу.
  В этот момент захотелось провалиться под землю. И бедняга вжался в стул, успев пожелать стать невидимым.
   Те прошли мимо, словно бы действительно не заметили его. Они застыли возле соседнего столика, и, заскрипев стульями, подсели к белобрысому. Приятный парфюм, зафонивший тому в нос, напоминал запах эвкалипта.
  Они даже не поприветствовали его. Один, что уселся от блондина по правую сторону, высокого роста, имел недлинные, фиолетового отлива волосы. Одет он был в короткий не по погоде черный плащик, цвет которого подходил его завораживающим, темным глазам, блистающим презрением и нетерпением. Второй, среднего роста, с коротко подстриженными русыми волосами, носил круглые очки. В отличие от своего фиолетоволосого спутника, он выглядел более невозмутимо, и производил впечатление умного, но скрытного человека.
  - Вот ваш заказ! - прозвенела официантка прямо перед Джейди и резво положила тарелку на стол.
  - Спасибо, - отблагодарил парень. Он не ожидал, что заказ принесут так быстро, а может, время стало лететь незаметно?
  Он достал мобильник и взглянул на часы. Было без четверти два.
  - Почему так долго? - раздраженно спросил фиолетоволосый, и Джейди уловил каждое его слово. - Мы начали беспокоиться.
  - У меня возникли некоторые трудности... Как говорят, первый блин всегда комом, - улыбнулся блондин.
  На что парень в плаще раздраженно фыркнул.
  - Где осколок? - внезапно пропыхтел он.
  - Вот, - ответил белобрысый и достал из кармана коричневый, сверкающий на свету правильной продолговатой формы камень.
  Похоже, он не особо стремился показывать его, но Джейди все равно разглядел таинственный предмет. Этот кристалл ему сразу не понравился, хотя был невероятно притягательным.
  И походил на артефакт.
  - Я едва успел удрать оттуда, - опасливо произнес блондин. - Не думал, что на практике провести полностью операцию весьма опасно.
  Собеседники сочли нужным промолчать.
  - Все, наконец, он будет доволен, - удовлетворенно произнес фиолетоволосый, и с вальяжным видом принялся изучать меню.
  - Не сказал бы. Это наша вторая попытка добыть осколок, так что, по крайней мере, он не превратит нас в пепел. Не думаю, Дарк. Скорее он прикажет нам искать следующий, - подправив очки, сказал русоволосый.
  На сей раз официантка подошла к ним, и они сделали заказ. Напитки, как понял Джейди.
  - Этот урод меня уже достал, Кин. Ему все не так.
  - Еще б. Не забывай, кто он, - усмехнувшись, ответил Дарку Кин.
  - Ха-ха! Если бы он тебя сейчас слышал, то ей богу, работали бы мы с Кином одни, - белобрысый засмеялся.
  - Впервые вижу, как Тао сказал умную вещь. Ха! Именно поэтому я излагаю свои мысли о нем здесь! - самонадеянно буркнул Дарк.
  - Ага, если бы это говорил тот, кто действительно работает, а не валяет дурака!
  - Придержи язык, Тао, пока хуже не стало! - Дарк повысил тон, устремил уничтожающий взгляд на белобрысого.
  - Успокойтесь вы оба! - не сдержался Кин. - Не забывайте, где мы находимся.
  - Ты прав. Пожалуй, скоро мы соберем все осколки и получим свое, - тихо сказал Тао. - Надо же, они все в одном городе!
  - Да, такое не часто увидишь, - согласился Дарк. - Ребята, мы же команда, мы все выполним. Нам никто не помешает.
  - Хочется в это верить, но ты сам знаешь, что это не так. Вероятно, и Защитники уже здесь, - сказал Кин и тут же заметил подходившую с заказом официантку. - Спасибо.
  - Эй, приятель, полегче, - предостерегающе поднял ладони вверх Дарк. - Не пугай.
  Тот лишь усмехнулся.
  - Да, Тао, ты их просто забираешь. Моя задача выслеживать осколки и предотвращать риски, а Кина - докладывать Хозяину о выполненной работе. Пожалуй, я же все проворачиваю так, чтобы мы им не попались? - с вызовом затараторил Дарк.
  - Именно, ты предотвращаешь риски... А что, если их нет? Все же, я рискую жизнью, добывая осколки, - злобно сказал Тао, устремив на Дарка уничтожающий взгляд.
  - Ты и не рискуешь. Они же не охотятся на тебя? Ты просто забираешь то, что принадлежит тебе по праву. Неужели это так сложно? И чем же ты рискуешь? - Дарк сделал вид, что удивился.
  - Собой, - буркнул Тао. - Мне же надо успеть покинуть место.
  Дарк хохотнул.
  - До чего ты забавен, Тао... Но по поводу них я бы не был таким самоуверенным, - мрачно сказал Дарк. - Не забывай, что после него главный я.
  Красавчик Тао что-то буркнул себе под нос.
  - В итоге мы все станем бессмертными, если будем правильно работать, - разогнал напряженную паузу Кин и следом небрежно улыбнулся. - Хозяин получит свои осколки, а мы продвижение по службе. Может, нам еще дадут премию.
  - Уж слишком мы замечтались, ребята, - процедил Дарк, допивая через трубочку мохито. - Работа, как вы поняли, требует определенных усилий. А вы еще о премии... Давайте лучше не будем зарекаться.
  - Они ведь могут быть кем-либо из них, - Кин кивнул в сторону посетителей.
  - Не нагнетай обстановку, Кин, - рявкнул Дарк. - Тао, ты скоро?
  Тао, жуя, что-то промычал. Но фиолетоволосый лишь махнул рукой на его несказанную речь, и многозначительно уставился Кину в глаза.
  - Хм... Если мы все выполним верно, то можем рассчитывать не только на бессмертие, - подумав, произнес Дарк. - Хотя этот урод и наш Верховный Владыка, мы пойдем дальше, чем он думает.
  - Не выдумывай Дарк, - предостерег друга Кин. - Пока работа не сделана, не пытайся воображать, что ты такой всемогущий.
  - Посмотрим, - с этими словами Дарк встал из-за стола. - Тао, доедай и пойдем. Для тебя есть следующее задание.
  - Ты нашел его? - небрежно прожевал тот. - Как он выглядит?
  - Да. Я настроил кристалл. Иди.
  - Отлично.
  Подняв руку, Тао позвал официантку и, не привлекая лишнего внимания, расплатился за заказ. А затем вместе со своими друзьями и зашагал к выходу. Плетясь позади него, компаньоны тихо переговаривались. Тао открыл дверь, все трое вышли на улицу, впустив в кафе городской шум.
  Но броситься за ними в погоню уже не предстояло возможным - Джейди боялся подставиться. Боялся, что этот светловолосый Тао, наконец, его узнает. А если это произойдет, то уж точно не обойдется без проблем. Просмаковав эти мысли, Джейди принялся за еду. Аппетит не шел, и приходилось запихивать картошку в себя. А вместе с тем пожалеть, что не хватило мозгов заказать стаканчик мохито.
  
  4. Схватка
  
  Джейди, сунув руки в карманы, понуро плелся по тротуару. М-да. Проторчать целый час в кафе и растратиться - совершенно не входило в его планы. Зато он узнал много интересного.
  Оказывается, у Тао имелись сподвижники. И что их общая работа связана с поиском неких 'осколков'. Но этого было мало. Джейди желал знать обо всем. Ибо наткнулся на что-то такое, что могло бы прояснить тот случай на пляже, и кошмар в маркете.
  А также то, почему в один прекрасный момент вся жизнь перевернулась с ног на голову.
  Но оставалось только гадать. А этого Джейди больше всего не хотел. Ведь происходило то, что уже... Пролетевшая справа по дороге легковушка протяжно засигналила. Джейди вздрогнул, обнаружив себя посреди проезжей части. Быстро перебежав дорогу, он влился в толпу прохожих.
  Внезапно его озарило. Он вспомнил об Ареке, и о контрольной. Выругавшись, Джейди схватился за телефон. Глянул на время и широко распахнул глаза.
  Черт! Он опаздывал! Замотав головой, он понял, что не все потеряно. Там, за растущими на обочине деревьями виднелся ярко-оранжевый навес остановки. Если бы повезло быстро поймать транспорт... То Джейди не пришлось бы звонить Ареку... И извиняться за то, что он сильно задержится.
  Вдруг на глаза показался мчавшийся навстречу автобус. Он смешно подпрыгивал на неровной дороге. А на его огромном лобовом окне желтел яркий прямоугольник с номером '46'.
  Джейди стало не до смеха. Это же тот маршрут, что ему нужен!
  Выругавшись, он побежал. И добрался до остановки быстрее, чем это сделала пыхтевшая махина. А затем пулей метнулся внутрь.
  Однако, ему не повезло. Он должен был прийти к Ареку еще двадцать минут назад. И целых десять минут назад начать переписывать материал. Но... Не приплестись во дворик трехэтажного жилого дома, раскинувшегося буквой 'Г'.
  Проклятье... Автобус попал на переезд. И простоял, казалось бы, битый час, пока грязные цистерны, загруженные в один товарный поезд, царственно пересекали проезжую часть.
  Достав телефон, Джейди набрал номер друга. Снова. Он звонил ему, пока стоял в дороге, но тот не брал трубку. Как назло.
  Вновь послышалась пара гудков, а следом вызов оборвался. Джейди повторил попытку. И через ту же пару протяжных гудков в ухо заговорил робот, ровным голосом чеканивший слова 'Данный абонент недоступен...'.
  С негодованием бросив трубку, парень поплелся к последнему подъезду. На душе сразу стало скверно, а в правом боку предательски заныло.
  Раньше Арек всегда отвечал на вызов. Или же, постоянно перезванивал.
  Пнув камень, так неудачно попавшийся на пути, Джейди поднял взгляд.
  Знакомая, ни с кем не сравнимая фигура вынырнула с другой стороны многоэтажки, и двинулась навстречу. И Джейди чуть ли не подскочил на месте от неожиданности.
  Надо признать, угловатая, дерганая походка придавала ему болезненный вид.
  Тао резко свернул к подъезду, и хлопнул за собой распахнутой дверью. Та закрылась, оставив Джейди в полном недоумении. Ему как раз-таки нужно было туда! В этот же самый проклятый подъезд!
  В тревоге сдвинув брови, и стараясь не думать о плохом, он решительно завернул к обшарпанной двери. Та была обклеена не первой свежести объявлениями.
  Но внезапно Джейди понял, что сам себя загнал в ловушку. Справа от входа темнел домофон, по которому можно было вызвать Арека и попросить его открыть дверь. Но вся проблема заключалась в том, что Джейди не помнил номера квартиры друга. Да и ему не так часто приходилось гостить у Арека. Да и к тому же, не возникало никаких неувязок с домофоном. Ведь раньше его попросту не стояло.
  Похоже, дверь поменяли не так давно, а растяпа Кауф забыл предупредить об этом Джейди.
  Тут он разглядел семенившего по асфальтированной дорожке, примыкающей к зданию, одинокого старика. И, решив, что тот поможет ему в его нехитром деле, бросился к нему.
  - Внучек, куда ж так лететь? - в изумлении спросил дедушка.
  Трость, на которую он опирался, дрожала.
  - Простите, мне нужно попасть к другу, но я не могу открыть дверь, - виновато сказал Джейди, поглядывая на подъезд за собой.
  - Ничего, бывает. Видишь вот ту панель? Просто набери номер квартиры и нажми на круглую кнопку, - причмокнул дедуля, и добавил. - Как хорошо, что я тебя повстречал! Мне нужно в хозяйственный магазин, подскажешь, есть ли поблизости такой?
  - Да-а-а-а, - растеряно произнес Джейди, и почесал затылок.
  Он пытался вспомнить, где находился ближайший магазин. Но на ум ничего конкретного не приходило. Ведь Джейди не так часто бывал в этом районе, да и вообще, довольно плохо его знал.
  Но тут в голове закрутился образ небольшого магазинчика, мимо которого он проходил. И, нахмурившись, Джейди заставил себя вспомнить некоторые детали. А как только ему это удалось, выдал:
  - Вам надо пройти за дом, повернуть направо, и вы выйдете на улицу Вартера. Дойдете до первого светофора, снова свернете направо и на углу увидите магазин.
  - Спасибо большое, - улыбнулся старичок. - Извини, что задержал.
  Дедуля засеменил дальше. Джейди бросился к подъезду, и... со всей дури ударил себя по лицу. Разве можно быть таким болваном?! Узнать-то узнал, как пользоваться домофоном. А открыть дверь и попасть внутрь по-прежнему не предстояло возможным...
  Вот если бы ему хватило мозгов зайти с другой стороны здания, тогда бы не пришлось пересекать полностью весь двор. И в этом плане Тао оказался намного предусмотрительнее.
  Джейди глянул старику вслед.
  Тот был уже далеко. И постоянно мотал головой, видимо, любуясь цветущей природой. Деревьев во внутреннем дворике действительно росло немало, и их густая листва роняла благодатную тень от палящего солнца.
  Джейди еще в свое время отметил, до чего же удачно их насадили в таком количестве... Не то, что в родном дворике.
  Трепещущее беспокойство вновь закралось в душу. Джейди чувствовал - с каждой утекающей секундой сердце в груди все ускоряет свой бег, словно ветер, пригоняющий бурю.
  Но едва он вскинул руку, намереваясь пуститься за стариком в погоню, как...
  Со стороны подъезда щелкнул замок. И Джейди, ахнув, подлетел к нему. Застыл перед дверью. Наконец, я попаду к другу, подумал он. И, может, станет что-то известно о Тао...
  Но внезапно выходящий силой откинул дверь, и лицо Джейди в негодовании дрогнуло. А правый глаз задергался.
  Блондин обвел его оценивающим взглядом.
  - Вы заходите? - с интересом вопросил он, придерживая дверь.
  Джейди прикусил язык и кивнул. Неуклюже пропустив Тао, он схватился за металлическую ручку. И чуть не споткнулся. Блондин одарил чудака недоуменным взглядом, и, удрученно пожав плечами, неторопливо зашагал прочь. Джейди облегченно выдохнул - Тао, по всей видимости, не узнал его.
  Юркнув в подъезд, он бегом поднялся на третий этаж.
  Деревянная, покрытая лаком входная дверь сверкала великолепием и новизной. Не теряя времени, Джейди нажал на звонок, и услышал приглушенный звук внутри жилища.
  Но ему никто не открыл. Тогда он позвонил снова и, чувствуя нарастающее беспокойство, зачем-то дернул ручку. Дверь покорно раскрылась.
  Тревога всколыхнула тело с головы до ног; и, осмотревшись, Джейди неуверенно заскочил в прихожую. Но не успел он собраться с мыслями, как дверь шумно захлопнулась, и на глаза опустился полумрак.
  А потом в нос ударил неприятный запах, и поднял на спине волну мурашек.
  Не разуваясь, Джейди шагнул в коридор. И, ненароком прикусив губу, боязливо заглянул в раскрытую настежь кухню, вход в которую виднелся слева. Никого. Он окликнул друга, но тот не отозвался. Затем осторожно прошел в зал, расположившийся напротив кухни.
  Пусто.
  Джейди позвал снова, но только тишина ответила ему.
  Неужели... неужели с ним что-то случилось?..
  Оставалось проверить последнюю комнату. Там, дальше, коридор делал поворот к спальне, и Джейди, сделав маленький шаг ей навстречу, остановился.
  На его лице застыло смятение.
  На паркете, прямо под ногами зияли грязные следы от обуви, обрывающиеся у двери в спальню. Джейди недоверчиво сдвинул брови. Взяв себя в руки, он осторожно прошел по следам и замер перед дверью. Паника, медленно набирающая обороты, вбивала в голову желание сбежать.
  Джейди толкнул приоткрытую дверь. Его глазам предстала кровать, расположившаяся под широким окном. Покрывало наполовину стянулось к светильнику, стоящему на тумбе в углу напротив. Что-то красное мелькнуло над простыней, поймав солнечный лучик.
  Джейди поежился. Отчего-то в этой комнате было заметно холоднее.
  Вдруг нечто, спрятавшееся под окном, потянуло белоснежное покрывало на себя. И Джейди узрел на нем кровавые пятна. Неожиданно они шевельнулись, и начали ощупывать простынь.
  Голова пошла кругом. Парень отшатнулся и прикрыл рот рукой, чувствуя, как взбунтовался желудок. Нет... Только не опять! Он хотел отвернуться, сбежать, но отчего-то стоял и смотрел.
  Нечеловечески длинная пятерня схватилась за скомканное покрывало и зажала пальцы кулак. Ярко-красная кожа заблестела на солнечном свету, как полированный металл.
  Послышался усталый вздох, и над кроватью возвысилась полупрозрачная тварь. Ее длинные накачанные лапы дергались, все никак не находя себе покоя. Белая голова, похожая на череп буйвола, светила огромными глазами. У нее даже не было нижней челюсти, а верхняя красовалась острым рядом смертоносных шипов. Рельефное, выточенное рукой умелого мастера, атлетическое тело выглядело мягким. Как если бы... если бы состояло из желе.
  Существо ухнуло, стараясь сдержать шаткое равновесие. Но тут что-то пошло не так, и, поскользнувшись, оно грузно навалилось на кровать. Та затрещала под его весом, и где-то хрустнула.
  Болезненно застонав, создание встало на задние конечности. Череп осторожно повернулся на толстой шее, и шары-глаза, наконец, заметили Джейди. Джейди, стоящего напротив, за какой-то вшивенькой кроватью. И оно смекнуло остатком мозгов в белом черепе - этот человек и есть то, что ему нужно.
  Мощная лапа потянулась к долгожданной находке, и повернула ладонь. Длинные пальцы дрогнули.
  Огромный монстр, ростом под потолок, хочет пожать мне руку? Первое, что мелькнуло в голове. Но тут до Джейди дошло - эта пятерня, в два раза больше человеческой, запросто порежет его в лоскуты, позволь ей стать еще немного ближе.
  Из черепа донеслось непонятное бульканье, отдаленно похожее речь. Но неужели эта тварь была способна говорить?! Как и тот саблелапый змей...
  Страх, начавший окутывать сознание, парализовал ноги. И Джейди застыл, как несчастная жертва, с замиранием сердца ждущая своего часа. В голове пронесся ворох мыслей, но все они разом растаяли, когда комната всколыхнулась от утробного хрипа.
  Буйвологоловый резко согнулся напополам. Поднятая конечность затряслась и повисла, а череп сильно наклонился.
  Дрожащие лапы поднялись к голове и схватились за нее, подправляя. А затем безжизненными плетями закачались вдоль туловища. Широкая спина согнулась, и вздыбила на хребте горную цепь невидимых позвонков. Но казавшиеся сильными ноги так и не успели сделать шаг - желеобразное тело задрожало, а шея вытянулась.
  Но едва все прекратилось, существо вновь ухнуло, и неуверенно подняло накачанную ногу.
  Пятипалая ступня опустилась на ковер, а за ней приземлилась вторая. Снова шаг, и снова... Все увереннее и увереннее. Чуть не вываливающиеся из орбит желтые глаза мертвой хваткой вцепились в человека. В одно мгновение у того в уплывающем сознании проскочила мысль, что эта тварь, неспешно огибающая кровать, похожа на младенца, едва научившегося ходить.
  И вдруг она застыла. А Джейди, наконец, получив власть над своим телом, попятился. Он немигающе смотрел на уродливого атлета, через которого просвечивалась мебель. Между его зубов завозилось нечто крупное, и выпустило наружу хрипящие звуки.
  Джейди оторопел, неотчетливо услышав в них слово.
  Беги...
  Череп зашипел, как если бы внутри него роились пчелы, и смолк, вернув робкую тишину.
  Длинная лапа тяжело оперлась о стену. Желейный дрогнул, как если бы получил сочный удар живот, и снова подправил сползшую набок голову. Белый глаз пусто взирал на застывшего от ужаса человека, второй же пялился на обклеенную бежевыми обоями стену.
  Фальшивое безмолвие мигом перетекло в мерное уханье.
  Костяная голова медленно повернулась к Джейди. Огромные, бильярдные шары-глаза, не имеющие даже зрачков, перекатились, и тот увидел в них отражение своего испуганного лица. Парень невольно отпрянул, вновь обретя власть над своим телом. Как тут одна нога заплелась за другую, и бедняга едва не растянулся на полу.
  Чудовище медленно двинулось на встречу. Оно сгорбилось, и вытянуло шею, словно хотело получше рассмотреть гостя. Полупрозрачная, когтистая лапа согнулась в локте, а длинные пальцы задрожали.
  Джейди заметил - эти черные треугольнички врастали в красные подушечки, подобно чужеродным предметам... или занозам.
  Утробный стон мигом привел его в себя. И он, не мешкая, отскочил в сторону. Раздался глухой хруст, и в следующее мгновение когтистая лапа обрушилась на пол и пропахала по паласу. Джейди почувствовал, как пустилось в бег сердце. Странная пульсация ударила в голову, а тело словно бы загорелось.
  На этот раз рука смерти пощадила его. Но кто знал, сколько времени у него осталось, чтобы успеть спасти свою шкуру.
  Ткань разорвалась, и бахромой повисла на смертоносных когтях. Существо снова сделало неуверенный шаг, и, едва не завалившись, всхлипнуло. Оно оперлось широкой пятерней о шифоньер, и Джейди увидел, как заблестела его полупрозрачная, длинная конечность.
  Глаза гиганта, не имеющие даже и зрачков, сверкали неистовым пламенем. Под костяной челюстью что-то зашевелилось. Оно тенью выглядывало через проемы между кривыми зубами, и Джейди понял, что совершенно не хотел знать, что это такое.
  Выскочив в коридор, парень неосторожно хлопнул за собой дверью. Жуткое горбившееся создание скрылось за ней. Но его сдавленный хрип все равно было прекрасно слышно.
  Не медлить. Ни в коем случае. И ни в коем случае не оборачиваться.
  Джейди нервно двинулся к выходу, стараясь не делать лишних телодвижений. Как вдруг застыл на месте. Коричневая, покрытая лаком дверь исчезла. Вместо нее стояла гладкая, отдающая чернотой пластина.
  Опасения подтвердились.
  В душу закрался липкий холод страха, начавший невидимыми щупальцами сковывать тело. Но волна тепла всколыхнула замерзшие внутренности, заставив парня вздрогнуть.
  За спиной раздался хрип, а следом послышалась возня. Оставалось не так уж и много времени. Особенно на раздумывания, каким образом здесь оказалась эта тварь. И куда, черт возьми, делся Арек Кауф.
  Если только Тао не превратил его в этого урода.
  Привалившись животом к холодной плите, Джейди отчаянно завозил по ней ладонью. И внезапно нащупал выдавленные линии. Он провел пальцем по схематичному рисунку, и понял, что дела совсем уж плохи.
  Контуры на поверхности повторяли силуэт громоздкого длиннорукого гуманоида.
  Все сходилось. Такая же плита. Тот же барьер. Джейди ощутил жар; руки мгновенно вспотели, а лицо покрылось испариной. В груди бешено колотилось сердце, а мозг отчаянно искал пути выхода.
  И нашел только два варианта. Либо спрятаться, и ждать помощи, либо же выпрыгнуть из окна и сломать себе что-нибудь...
  Посреди трепещущей темноты вспыхнул голубой огонек.
  Дверь с треском слетела с петель. Развернувшись, Джейди увидел щепки, разлетевшиеся по коридору. Тварь, тяжело ухая, вынырнула из-за проема. Ее голова со скрипом повернулась.
  Парень немигающе уставился на рогатый череп. Большие глаза, сверкающие мертвенным огнем, казалось, пожирали все, что видят.
  И тут, осторожно шагая, тварь двинулась к нему. Ее тело легонько сотрясалось, а выпирающие мышцы блестели. Алые пальцы то и дело сжимались в кулак, пытаясь удержать нечто невидимое.
  - Как бы ты ни старался, все равно не уйдеш-ш-шь, - прошипела она.
  Голос, похожий на человеческий, исходил из черепа. По крайней мере, Джейди так казалось. Гнусный и тянувшийся, ни мужской, ни женский.
  Атлет занес лапу, в когтях которой застряли лохмотья дорогого паласа, и плашмя рубанул по прижавшемуся к двери парню. Яркая кровь брызнула на темную металлическую плиту за его спиной. Джейди упал на живот, и кубарем пронесся по полу между широко расставленных полупрозрачных ног. Чудовище грозно зарычало, и лениво повернуло шею.
  Крупные глаза не заметили того, кого искали.
  Существо захрипело и медленно, переваливаясь с ноги на ногу, двинулось обратно.
  Приоткрытая дверь гостиной от одного удара с хрустом разлетелась на куски. Джейди вспомнил, как Арек хвастался ею, когда они с отцом купили ее в дизайнерском магазине.
  Дорогих вещей в квартире имелось предостаточно. Взять хотя бы тот чайный коллекционный сервиз, которым Арек вечно гордился. Джейди раздражало, когда он начинал поднимать эту тему. И вот теперь... Кто знал, может, длинные лапы Буйвологолового все же добрались до этого керамического набора... Плюс погром... Вряд ли Ареку понравится увидеть свою квартиру в таком состоянии. Год назад он с отцом сделал ремонт, и вот теперь все насмарку...
  Где его, черт возьми, носит?!
  Тварь с нетерпением протиснулась в узковатый проход, отталкивая остатки двери гибкими пальцами, и замерла. Щепки захрустели под ее ногами, впиваясь в мягкие человеческие подошвы.
  Уродливый череп повернулся сначала влево, а затем вправо.
  Джейди молча наблюдал за громилой через узкую полосу проема его тесного, мрачного убежища. И тихо радовался, что ему удалось в него втиснуться. Оставалось только дождаться, когда вернется Арек... Или кто-нибудь вызовет полицию...
  Желейный, облокотившись на передние лапы, повертел головой. Можно было заметить, как за полукругом зубов опять забугрилось нечто длинное.
  Но вдруг он грозно зарычал и рванул в сторону. Одним взмахом лапы книжная полка с хрустом проломилась. Книги повалились на пол и раскрылись, ненавязчиво приглашая почитать. А несколько листов, кувыркаясь, взлетело в воздух.
  Эта литература принадлежала отцу Арека. Дэн Кауф часто любил скоротать свободный от работы вечерок в компании фантастических романов. Относился к ним очень бережно, отчего те походили на только-только купленные. Однако, его сын считал, что бумажные книги слишком бесполезные, и не стоят своих денег. Да и зачем их тратить, когда современные технологии все прекрасно заменяют?
  Джейди вдруг вспомнил, как Арек пару месяцев назад жаловался ему на эту небольшую библиотеку... Но тут рослая накачанная фигура фыркнула, и вновь обратила все внимание на себя.
  Разодранные страницы с шелестом упали под полупрозрачные ноги. Схватив книгу в толстом переплете за обложку, существо бросило ее в стену. Джейди слышал, как зашелестели страницы, а следом на пол плюхнулась несчастная книга.
  Плечо начало жечь. Но Джейди знал, что легко отделался. Если, конечно, когти этой штуки не были ядовитыми. Кстати, совсем не мешало бы перевязать рану...
  Парень попробовал пошевелить пальцами, и поморщился - стекающая по рукаву теплая кровь приклеивала ткань ветровки к коже. Всхлипнув, он зажал мокрое пятно пятерней. И осторожно выглянул. Благо, что из темноты через узкую щель было все прекрасно видно.
  Чудовище, покромсав очередную книгу, развернулось и лениво шагнуло навстречу. Джейди застыл, услыхав уханье - неужели оно заметило его?
  Внезапно создание упало на длинные передние лапы и устремилось дальше по коридору. Даже исчезнув из обзора, оно не переставало ухать и хрипеть.
  Как вдруг нависло безмолвие.
  Его разом прервал грохот разбившегося стекла. Следом воцарилась тишина, и Джейди расслышл что-то, похожее на шуршание. Только от этого невинного звука холодело все внутри.
  Утерев тыльной стороной ладони пот со лба, Джейди пристально уставился на распахнутый дверной проем. И понял, что слышит вовсе не шуршание. А звон.
  Вдруг из-за угла вынырнул бокал, и, сверкнув в глаза Джейди стеклянной ножкой, покатился к нему навстречу. Осторожно, неуверенно... Пытаясь не привлекать лишнего внимания. И Джейди не отрывал от него глаз. Просто не мог.
  Но случилось неизбежное. Бокал наткнулся на ножку стола, и замер, проглотив с собой все звуки. Заворочал в душе парня проросшее зерно страха.
  Опустившаяся тишина больно давила на уши своей фальшивостью. Джейди чувствовал, как стали натягиваться струны его нервов, и как сознание мало-помалу начало поддаваться панике. Глаза забегали от одного угла к другому, но Джейди так и не мог понять, что же его беспокоило.
  И тут он все понял. Красные капли... Они складывались в незамысловатую дорожку, ведущую в его убежище. Сигналили ярко-красным маяком. И их нельзя было не заметить.
  Осознав свою глупость, Джейди прикусил язык. Если у твари хватит мозгов прийти сюда...
  Буйвологоловый, как на заказ, медленно высунулся из-за дверного проема, и сгорбился. Он присел, уменьшившись почти вдвое. Мотнул шеей, и малость сползший череп одним глазом уставился прямиком на Джейди, отчего у того снова сжались внутренности.
  Правая лапа уныло поднялась и толкнула башку. И та повернулась к парню в анфас.
  Воздух словно бы накалился. Джейди обреченно зажмурился, чувствуя, как он обжигает легкие. Проникает в кровь, заставляя ее кипеть. Но не мог ничего сделать - одно неверное движение, и он выдаст себя с потрохами.
  Вот бы только все обошлось...
  Что-то больно кольнуло в грудь, и Джейди широко раскрыл глаза.
  Буйвологоловый внезапно выпрямился и уверенно зашагал к нему навстречу. Нельзя было не заметить, как под челюстью извивался огромный язык. Даже его пальцы не находили себе покоя; шевелились, как потревоженные черви.
  Джейди смутился, заметив в его движениях что-то знакомое.
  Остановившись посреди просторной комнаты, уродец сел на корточки. Длинные лапы опустились на прохладный кафель, на котором краснело несколько пятен. Обернувшись к холодильнику, белеющему напротив, он вдруг захрипел.
  - Не пытайся прятаться-я-я, - просипел голос. - Ты все равно мой-й.
  Нависла тишина. Джейди затаил дыхание. И стукнулся затылком о трубу, когда череп резко повернулся к нему. Сверкающие бледным огнем шары уставились на него, и парень понял, что его обнаружили.
  Нет, нет, Нет! Этого не может быть! Джейди в панике заерзал, как тут его рука нащупала нечто холодное. Опустив глаза, он с трудом разглядел старенький гаечный ключ.
  Видимо кто-то забыл его здесь, когда последний раз чинил трубы.
  Желейный приблизился к высокой раковине, под которой находились приоткрытые двери-книжки и замахнулся. Когти со свистом рассекли воздух, и левая дверца разлетелась в щепки.
  Каким-то чудом Джейди не задело. А это не могло не радовать.
  Красная конечность жадно потянулась к нему. И, покрепче захватив тяжелый ключ, тот пригнулся и рванул прочь. Тварь заухала, медленно поворачивая череп к человеку, и увидела, как тот вонзает железку в ее мускулистую ляху.
  Металл беспрепятственно вошел в плоть, словно в масло.
  Буйвологоловый в гневе заревел и резко выпрямился, впившись взглядом в человека. Не успел тот выскочить из комнаты, как скользкие пальцы мертвой хваткой сомкнулись на его шее, и силой припечатали к стене.
  Воздух невольно вырвался из легких, а позвоночник болезненно заныл.
  - Гр-р-р-р, - прорычало чудовище, и, схватившись за ржавую ручку, выдернуло ключ из себя.
  Красная слизь из раны разлетелась по сторонам, и ярким пятном легла на высокий белоснежный холодильник. Он всколыхнулся, и громко загудел, пытаясь сбросить ее с себя. Но та еще больше растекалась по его гладкой двери.
  А зияющая дыра на бедре затянулась, не оставив и следа.
  Существо тяжело вдохнуло воздух, и удовлетворенно заурчало.
  - Не думал, что кому-у-у-то уда-а-а-стся ран-и-и-ить меня-я-я. Гр-р-р, ты не-е обычны-ы-ый человек... признаться, я и-и-и не ожидал это-о-ого...
  С этими словами оно разжало пальцы и уронило ключ на кафель. А затем ударило по нему ногой. И инструмент, который мог спасти Джейди жизнь, со скрежетом укатился вдаль.
  Самодовольно уставившись на парня, Буйвологоловый заухал. Он сверкнул глазами, и тот ощутил легкое дуновение странного чувства.
  - Мо-о-о-жет, ты-ы-ы и есть он-н-н? - возбужденно загремел голос.
  Поднявшись, уродец протянул пленившую Джейди лапу вверх. И высокомерно уставился на него, словно ожидая чего-то. Но, так и не дождавшись, тяжело задышал.
  Вдруг с плямканьем из-под челюсти высунулся толстый метровый язык. Он лизнул Джейди в лицо, но бедняга успел отвернуться, подставив под удар щеку.
  Густые слюни закапали на пол.
  Чувствуя, что жар во всем теле стал собираться в правой руке, парень скорчился.
  Тварь зашипела и сжала хватку, перекрывая горло. Джейди захрипел, не в силах сделать вдох. Но это дало толчок к тому, на что он меньше всего рассчитывал.
  Тело самопроизвольно изловчилось, и врезало по желейной груди ногой. Стопа провалилась в мягкую плоть. Джейди засипел, и одним рывком вытащил ее из сочащейся жидкостью раны, и ударил снова.
  Обе руки схватились за полупрозрачное запястье и надавили. И, питаемый странной энергией, Джейди неожиданно почувствовал приток воздуха в легкие.
  Утробно зарычав, атлет с размаху швырнул его на кафельный пол. Перед глазами все задвоилось, а грудь взорвалась от боли. Послышалось, как внутри что-то треснуло.
  Тепло в правой руке обожгло кожу. Джейди дернулся, пытаясь подняться, но боль не позволяла даже и двинуться. Он застонал, чувствуя, как странная вибрация растекается в каждый уголок тела.
  Уродина облизнула зубы и медленно зашагала к жертве. Злобные глаза вновь засверкали, предвкушая сытный пир.
  Но стержень, влекший к спасению на пляже, и в маркете, пробудился вновь.
  - Отли-и-и-чно, - с довольством прохрипел Желейный, и замахнулся.
  Джейди перекатился влево. И смертоносные когти пропороли плитку, едва не задев его. На кафеле рядом с ногой осталось пять глубоких продолговатых борозд.
  С трудом поднявшись на ноги, Джейди ахнул - тело всколыхнулось от теплой волны, распространившей желанный прилив силы и ловкости. Он бросил взгляд на пригнувшуюся тварь и понял, что та готова накинуться на него.
  Ему повезло - он прильнул к стене прежде, чем был атакован. И, широко улыбнувшись, выбежал из комнаты.
  Рогатая морда силой втрескалась в холодильник, и, зарычав, отпрянула. Она уставилась на белую дверцу, и утробно засипела. Солидная вмятина ей совершенно не понравилась.
  Внезапно лапа резко схватилась за рог и подправила сползший череп.
  Оказавшись в гостиной, Джейди судорожно задергал головой, в надежде найти выход. Если бы он нашел ну очень толстую веревку, то у него была бы возможность покинуть злосчастную квартиру.
  Теперь оставалось лишь ее найти... Но только Джейди не знал, где.
  Тварь, тяжело шагая, зашла в гостиную. Взмахнув лапами, ударила. Но Джейди ловко отскочил вбок, к комнатному растению, стоящему в горшке в углу.
  Похоже, это была монстера. Вытянув во все стороны огромные листья, она вымахала едва ли не под потолок.
  Силач с недовольным рычанием схватил лишь воздух. Тогда он кинулся к Джейди, и тот, пригнувшись, обежал его и замер у растерзанной полки.
  Желейный с придыханием пропорол когтями одинокую стену, рассыпав бетонное крошево. Медленно развернулся. Сверкнув глазами, он присел, и осторожно опустил передние лапы на пол. А через мгновение сорвался с места, растопырив длинные пальцы.
  Джейди попытался увернуться, но неудачно - ловкая лапа схватила его за капюшон и подняла. Как тут темная ткань изорвалась в лоскуты, и парень упал на пол. Желейный заревел и поднял ногу. Но тот перекатился прежде, чем широкая стопа расплющила ему грудную клетку. Поднявшись на ноги, Джейди бросился прочь, как вдруг толчок в спину сбил его с ног. Он упал на живот, и инстинктивно перекатился. Перед глазами поплыло, а недавно съеденная картошка так некстати подобралась обратно к горлу.
  Буйвологоловый зарычал и грубо перевернул парня на спину. Белая голова с огромными глазами нависла над лицом, а крепкие пальцы кандалами стиснули запястья. Из-под челюсти вывалился шершавый язык, и завозился в волосах, покрывая их густой слизью.
  Джейди закричал и заерзал, желая вырваться. Но лишь потянул мышцы.
  Чудище над ним злобно заклокотало.
  - Я же-е-е го-о-в-вори-и-л-л, - протянуло оно гнусавым голосом.
  Парень с отвращением повернул голову, стараясь увернуться от настырного языка. И тут заметил среди валяющихся книг деревянный обломок, оставшийся от раскуроченной полки. Если постараться, то можно дотянуться до него.
  Джейди дернул ладонью, намереваясь схватить его, но сильные лапы держали крепко, не позволяли пошевелиться. Он поднажал, и тогда пальцы коснулись спасительной деревяшки. Но никак не могли схватить ее.
  Как вдруг костяная башка резко откинулась, уставившись на широкое окно, скрытое за кремового цвета тюлем. И из-под челюсти родился неприятно булькающий сиплый звук.
  Улучив как нельзя вовремя момент, Джейди подмял ноги под себя и силой толкнул вверх. Мягкий живот изогнулся, и кроссовки вошли в него, как в растаявшее масло. Давление на правую руку ослабло, и пальцы крепко схватили обломок.
  Атлет зарычал, и вытянул лапу. Но тут рука описала в воздухе дугу и вонзила деревяшку в толстую шею. Борясь с сопротивлением, Джейди надавил. Но обломок не желал двигаться дальше. И, вложив остатки сил, он врезал по нему кулаком.
  Тот с плямкающим звуком вышел наружу.
  Противник истошно взревел. Он откинулся от жертвы, и задергал лапами, пытаясь вытянуть кусок дерева. Тонкие пальчики раз за разом касались его, но лишь сдирали крохотные опилки. Желейный заревел от ярости и боли. Вскочил на ноги, неуклюже задел черепом люстру. Та покачнулась, оставив на потолке россыпь трещин. Его мощные лапы были готовы разодрать все, что угодно. Особенно человека, так нагло решившего забрать у него то, что принадлежало ему по праву.
  Джейди с тяжестью поднялся на ноги, чувствуя презрительную ломоту во всем теле. И услышал глухой рев сгорбленного противника перед собой. Он понял, что тот собирался атаковать.
  Через огромное окно в глаза твари что-то сверкнуло.
  И тут она замерла. Белые шары заворочались в провалах черепа. Упав на четвереньки, создание сразу потеряло интерес к Джейди, и резко повернулось к балкону. Тонкие пальчики судорожно задергались, а на длинных предплечьях заиграли мускулы.
  Не прошло и минуты тревожного ожидания, как Джейди расслышал шелест. Но он не увидел, как через широкое окно в небе промелькнула изогнутая молния. А когда звук стал заметно громче, странная тяжесть горой навалилась на плечи.
  Изящная фигура статуей застыла на балконе, материализовавшись словно бы из ниоткуда. Парень в шоке разглядел ее женский силуэт, отсвечиваемый солнцем до черной тени.
  Шелест стремительно приближался. И Желейный, издав утробный булькающий звук, сорвался в прыжок. Язык выпал наружу, и закачался как маятник.
  Звон разбитого стекла громом ударил в уши, и сверкающими осколками разлетелся по сторонам. Джейди инстинктивно припал к уцелевшей стенке книжной полки, и закрыл голову руками. И весьма вовремя - острые крупинки ливнем посыпались на спину.
  Осторожно стряхнув с себя стекло, он распахнул глаза.
  Растерзанная гостиная пестрела россыпью сияющих чешуек.
  Атлету тоже досталось - пронзившие его грудь крупные куски торчали из спины. И, измазанные рваными подтеками, скупо блестели. Из черепа раздалось болезненное завывание, и лапы, безвольно висевшие вдоль накачанного тела, схватились за один из выпирающих осколков. Полупрозрачные мышцы напряглись.
  Покрытый красными пятнами кусок упал под ноги и со всхлипом разбился вдребезги. Длинные пальцы потянулись к следующему и сжали выпирающее треугольником стекло. Рванули на себя.
  Внезапно полупрозрачная тварь застыла и настороженно повернула череп к девушке. Круглые глаза в нем сразу сверкнули. А та по-прежнему стояла, не обращая и капли внимания на несуразное создание.
  Неожиданно существо взвизгнуло и, упав на передние лапы, рвануло прочь.
  Спасительница шагнула вперед. В руке она держала странную штуку с четырьмя сросшимися лезвиями. Ее металлические изогнутые лучи сияли.
  А в следующий миг она ловко перебралась в гостиную через оконную раму, на которой опасно торчали острые зубья стекла.
  - Где он? - с ходу вопросила незнакомка. - И что ты тут делаешь?
  Она хмуро уставилась на скорчившегося у стены парня. Тот же бросил на нее недоверчивый взгляд и осторожно направился навстречу. Ему не хотелось наступать на осколки, но они то и дело хрустели под ногами.
  - Я пришел к другу, но дверь была не заперта. А потом я увидел... это, - прикусив губу, ответил парень. - Что происходит?
  - Мне жаль, что тебе пришлось это пережить, - сдвинула брови красноволосая. - Надо признать, ты счастливчик.
  - Так ты скажешь, что происходит? Я видел Тао... Думаю, он имеет отношение ко всем этим тварям! - яростно воскликнул Джейди. - Где Арек? Мой друг?
  Девушка застыла.
  - Что ты знаешь о трех болванах? - с гневом выплюнула она. - Откуда знаешь Тао?
  Внезапно воительница подняла руку с оружием и пригнулась.
  - Это случайность! - выпалил он, выставив ладони вперед.
  Но тут красноволосая набросилась на него, схватила за капюшон и отшвырнула. Джейди рухнул на пол, и тот стеклом захрустел под ним. Так же, как и в маркете...
  Но больше его ошарашила сила незнакомки. Все семьдесят кило она отпихнула как легонькую подушку...
  Алая гора пулей выскочила из-за угла и накинулась на нее. Однако та, резво отпрянув, полоснула звездой по широкой груди. Но промахнулась - Буйвологоловый, несмотря на его габариты, оказался весьма гибок.
  Сгорбившись, он что-то неразборчиво прохрипел. И взмахнул лапами, желая располосовать воительницу, ростом в два раза меньше его самого. Но та увернулась и наугад ударила оружием.
  Ей повезло. И три пальца, брызнув кровью, упали на то, что осталось от книжной полки.
  Тварь оглушительно заревела. Она молниеносно вознесла лапы вверх, и, сомкнув их, обрушила на наглую девчонку.
   Признать, у незнакомки была отменная реакция. Она как щитом прикрылась нелепым оружием, чем уж точно спасла себе жизнь. Но одного она не рассчитала - отдачу. И беспомощно рухнула на усеянный стеклом пол.
  Его крупинки тускло блеснули ей в глаза.
  Тварь разразилась гортанным хохотом. И злобно захрипела, когда воительница, перекувыркнувшись, вскочила на ноги. А после застыла в боевой стойке, готовая вновь бросить вызов.
  И Буйвологоловый принял его. Замолкнув, он подскочил к ней и замер. Немигающе уставился в ее необычные фиолетовые глаза.
  Девушка приготовилась.
  Внезапно мускулистая лапа силой сомкнулась на ее шее. Воительница, захрипев, вцепилась в полупрозрачное запястье. Но сделать что-либо не успела - подняв под потолок, тварь обрушила ее на пол. Отчего тот задрожал и разошелся тонюсенькими трещинками.
  От такого удара позвоночник девушки мог треснуть как фарфоровая ваза. Она ахнула. Пальцы разжались, и отпустили смертоносную штуковину.
  Желейный вновь мерзко захохотал. И в следующий миг тяжело упал на колени. Он согнулся над побежденной воительницей, и удовлетворенно запыхтел. Под челюстью опять зашевелилось. И язык, показавшийся из своей норы, уронил на лицо несколько тягучих капель.
  Мотнув головой, воительница поморщилась. Ее рука вдруг ожила и сорвалась за оружием. Пыталась нащупать его среди мусора, но безрезультатно.
  Огромная ладонь крепко сжала тонкое запястье. Вторая же окончательно обездвижила жертву, сомкнувшись на узком предплечье.
  И уж теперь чудовище точно завершит то, что не успело провернуть со мной, догадался Джейди. Но он не знал, чем помочь ей. Помочь незнакомке. И не придумал ничего лучше, чем схватить толстую книжку с пола и бросить ее в полупрозрачную спину.
  Как ни странно, но Джейди попал прямо в цель. Однако, тварь не отреагировала. Она вывалила слюнявый язык, и опустила его на красные волосы.
  Чувствуя, что все становилось только хуже, Джейди трясущимися руками схватил другой том и швырнул. Но тщетно. Его игнорировали.
  Девушка заерзала, едва длинная мокрая штука коснулась ее щеки. И закричала, когда мускулистые ноги сжали бедра. И лишили ее любой возможности пошевелиться.
  Не зная, что делать, Джейди сдуру подскочил к атлету, и со всей силы пнул его в бок. Тот раздраженно хрипнул и, наконец, отвлекся.
  Он изогнулся, повернув голову к нему, и сверкнул злобными, вываливающимися глазами. Комната вновь сотряслась от его хриплой речи, в которой Джейди вообще не разобрал слов.
  Зато она сподвигла его совершить еще более безумный поступок.
  Подскочив к атлету чуть ли не вплотную, Джейди с размаху ударил но белоснежному черепу. И следом вскрикнул от боли.
  Но тварь не растерялась. Ее мускулистая рука уверенно потянулась к нему, и сжала пальцы в кулак. Но прыткая жертва отпрянула. Мало того, осмелилась показывать зубы. Немыслимо.
  Чудовище разъяренно заухало, и неосторожно приподнялось. Всякий интерес к красноволосой вмиг пропал. Теперь перед глазами стоял лишь голубоглазый везунчик.
  Но, зря. Воительница, ощутив свободу, нащупала оружие, и, крепко схватив его, рубанула. Ее милое личико искривила злорадная ухмылка.
  Тонкие пальчики словно бы срослись в одно целое с металлической штуковиной. Внешние изогнутые лезвия бодро вошли в желе и перерубили бескостную ткань. И срезанная по локоть рука звонко шмякнулась на пол. Пальцы несколько раз сократились и застыли.
  Желейный завыл и повернулся к воительнице. К его превеликому разочарованию, она уже стояла у стены рядом с телевизором. Он набросился на нее, согнув оставшуюся лапу. В одно мгновение 'звезда' сорвалась с руки девушки, и, закрутившись, превратилась в молнию. Описав маленький полукруг, она нахально срезала болтавшийся язык.
  И на стены со всхлипом брызнула алая густая жижа.
  Голова слетела с гладкой шеи на пол. Грузное тело, постояв несколько секунд, затряслось. Потеряло равновесие, и упало на груду обломков. Напрягшиеся пальцы на оставшейся руке безвольно распрямились. Лишь только череп беспомощно взирал на ребят светящимися бильярдными шарами.
  Девушка резко развернулась к Джейди. Она подняла руку, и оружие врезалось в нее, представ в прежнем величественном виде. Но оно выглядело слишком большим и тяжелым для такой изящной особы, как ее владелица.
  Бесстрашная 'амазонка' гордо взмахнула головой, расправляя недлинные волосы. Но едва она открыла рот, чтобы о чем-то спросить, как тут нечто скользкое сжало ее лодыжку и дернуло. Вскрикнув, бедняжка мешком рухнула на живот. И прикусила язык.
  С трудом приподнявшись, она полоснула злобным взглядом атаковавшего.
  Это оказалась отрезанная лапа, крепко сжимающая ногу в районе щиколотки. И, словно заметив ненужное внимание, мышцы на алом предплечье резко сократились.
  Послышался хруст.
  Девушка вскрикнула, и потянулась к красным пальцам, в надежде разжать их. Бесполезно. Тогда, взмахнув оружием, она неаккуратно срезала тыльную часть ладони.
  Это помогло. Хватка ослабла. Но не спасло от боли, пульсирующей в зоне перелома. Однако, воительница знала - это ненадолго. И вскоре все пройдет, и она снова сможет ходить...
  Ее взгляд переплыл на застывшего посреди комнаты парня. Этот бедняга, похоже, пребывал в шоке, пытаясь хоть как-то осознать то, свидетелем чего стал поневоле. Тогда она решила облегчить его участь и кое-что прояснить.
  Но сначала вознамерилась избавиться от этой мерзкой штуки, сжимающей огромный синяк на месте лодыжки. И, согнувшись в три погибели, воительница вцепилась в полупрозрачный обрубок.
  Но до нее слишком поздно дошло, почему у нее не выходило снять его. Лишь когда пальцы пошевелились, поняла, что слишком рано списала врага со счетов.
  Грузное однорукое тело, шатаясь, медленно поднялось. Едва устояв на ногах, оно свалилось, но следом выпрямилось, и мощными ступнями ощупало засыпанную осколками твердь. И презрительно сверкало в глаза гладким срезом шеи. Оно шагнуло. Затем еще, и еще, с каждым разом обретая уверенность. Как вдруг оно остановилось. Застыло, словно статуя.
  По спине Джейди вмиг побежали мурашки, когда тело, резво развернувшись к нему, двинулось навстречу. Он вновь ощутил закравшееся в правую руку предательское тепло.
  Красноволосая всхлипнула. Все пыталась сбросить с себя проклятую лапу. Разжать оставшиеся пальцы. Но тщетно. И вдруг закричала, когда еще не до конца сросшиеся кости вновь сломались в том же месте.
  Перед глазами поплыло. Но она все равно сумела различить силуэт Джейди, пятившийся от огромного красного пятна. Но, как бы ей того ни хотелось, помочь несчастному она не могла.
  По крайней мере, в течение нескольких минут.
  Парнишка попятился, и, оступившись, пяткой заехал по уродливому черепу. Тот качнулся, едва не упав на бок, и покорно замер на груде осколков.
  Внезапно накачанное тело рухнуло на колени. Но мигом вытянулось. И длинная рука, устав ждать, поднялась. Словно хотела нащупать то, чего никогда не существовало.
  Джейди никак не мог понять, чем же он заинтересовал чудовище. И почему оно до сих пор не прикончило его. Но тут его бегающий взгляд остановился на рогатой голове. Ее большие глаза сияли.
  Тогда Джейди все понял.
  - Череп! - чуть не сорвав голос, закричал он. - Уничтожь его!
  Тот в ответ грозно зашипел, как переполненный пчелами улей. Наружу высунулся обрубок языка, и завозил по полу. Пытался зацепиться за что-то, но так и не смог.
  Джейди дернулся, в надежде схватить его. Но тут перед ним сверкнула молния, и серебристой звездой врезалась в костяную макушку.
  Сделав еще несколько шагов, безголовое тело упало на одно колено. Через мгновение жизнь покинула его, и оно с шумом повалилось на пол.
  Девушка, кряхтя, сбросила с себя мертвые пальцы. Вздрогнула, обнаружив неестественно повернутую стопу. Глубоко вдохнув, она покрепче схватилась за нее. Дернула.
  И реальность вмиг потеряла все краски.
  Но боль вскоре прошла. Воительница поднялась на ноги, и, прихрамывая, направилась к Джейди.
  - Спасибо, - сказала она.
  - Ты в порядке? - тот спросил первое, что пришло в голову.
  В глазах незнакомки светилось замешательство и недоверие.
  - Да. Спасибо за помощь. Хотя... я бы справилась с ним сама.
  - Так откуда оно здесь? - тупо спросил Джейди, тыкнув скорее в дверной проем, нежели на красную гору.
  Девушка нехотя перевела взгляд на полурастаявшее желе.
  - Ты выбрал себе плохого друга, - после паузы заключила она.
  Парень широко раскрыл глаза и громко закашлял.
  - В смысле? Я знаю Арека с десяти лет! - возмутился он.
  Девушка поняла, что парнишка еще не в себе. И постаралась говорить как можно мягче.
  - Порой мы не знаем, с кем имеем дело.
  И тут Джейди понял, что уже слышал ее голос. В том сне, где она говорила с неким Шейсом...
  - Что-то не так? - нахмурилась она, заметив, как тот поменялся в лице.
  - Кто ты? - вдруг низким тоном спросил Джейди.
  Казалось, его тяжелый взгляд мог проделать сквозную дыру. Воительница заложила руку за руку и сощурилась.
  - Антайо, - нехотя призналась она.
  - Ты можешь объяснить, что происходит?
  Антайо нахмурилась. Она не любила этот вопрос. И уж более того, не собиралась на него отвечать.
  - Что ты знаешь о Тао? - раздраженно бросила она. - Знает ли о нем ваш офицер?
  - Джон Льюис виделся с тобой?! - с удивлением распахнул глаза Джейди. - Я видел его по местным новостям... Вид у него... более чем подавленный.
  - Я жду.
  - Ах... Я соревновался с ним по серфингу... А потом случайно встретился с ним в кафе. Он и его друзья говорили что-то об осколках, - потупив глаза, нехотя рассказал он.
  - Какой серфинг? - допытывалась та.
  - Спортивное состязание, - ответил Джейди.
  Антайо одарила его недоверчивым взглядом. Этот местный, похоже, тот еще фрукт. Она не понимала, что у него на уме, и уже начала жалеть, что встретила его здесь.
  Джейди был похожего мнения. Он хотел еще о чем-то спросить, но вдруг очередная волна боли пронзила его правую руку. Схватившись за окровавленное предплечье, он стиснул зубы.
  Плоть словно бы горела изнутри. И, когда не осталось сил терпеть, Джейди упал на спину.
  Незнакомка молнией подскочила к нему.
  - Проклятье, он все же ранил тебя, - с негодованием сказала она, - надо перебинтовать. Я помогу тебе, парень. Но после вернись как можно быстрее домой.
  - Джейди, - ответил он. - Зови меня Джейди...
  Красноволосая нашла должным промолчать.
  - Как я уйду, если выход заблокирован... плитой? - через силу спросил парень.
  Ему было сложно оторвать от нее глаз, пока она осматривала его рану.
  - Подожди тут, я поищу, чем перевязать ее, - задумалась воительница, и вдруг рванула прочь из комнаты.
  - Плиты уже нет, - донесся до Джейди голос Антайо. - Прости... Но твой друг не появится. Он мертв.
  - Что? - возмущенно окликнул Джейди. - Этого быть не может!
  Антайо вынырнула из-за двери и с озадаченным видом подошла к нему. В одной руке она держала какие-то тряпки. Присев перед новым знакомым, красноволосая разорвала принесенную коричневую футболку. Она быстро перевязала рану, после чего, больше не сказав ни слова, перемахнула через стеклянные зубья оконной рамы, и спрыгнула с балкона.
  Потом, уже по пути домой Джейди не мог вспомнить в ее руках это странное оружие, похожее четырехлучевую звезду.
  Практически не различая ничего вокруг, он поплелся в коридор. Плита действительно пропала. На ее месте стояла целехонькая входная дверь. Единственная во всей квартире.
  Джейди очнулся только на подъездной площадке, когда дверь за его спиной громко захлопнулась. И лишь минуту спустя на ватных ногах зашагал вниз по лестнице.
  Гуляющий по городу теплый ветерок ударил Джейди в лицо, но тот и глазом не повел. Он по-прежнему находился в полудреме, накатывающей, и отступающей, как волны на берег. Где-то в параллельной вселенной остались и прохожие, то и дело бросавшие на него косые взгляды.
  Кто-то расплывающимся голосом предложил помощь, но Джейди отказался, слабо качнув головой. Он устало перебирал ногами, желая как можно быстрее попасть домой.
  И, когда перед глазами замаячила любимая кровать, он без чувств плюхнулся на нее и провалился в небытие.
  
  5. Туман
  
  Черное небо было усеяно россыпью ярких и тусклых звезд. Часть из них собиралась в сказочные скопления, похожие то на туманные пятна, то на спирали. Самая яркая и крупная звезда роняла лучи на широкую поляну, окруженную цепью высоких обрывистых гор. Равномерно струящийся сверху свет вырывал долину из мрака, и окрашивал ее в блестящий ярко-голубой цвет. Она казалась гладкой, как и горы, словно бы некто отполировал ее до идеального состояния. На небе помимо звезд искрились шесть маленьких, расположенных в ряд объектов. Но даже их свет не мог коснуться этой удивительной, замерзшей поляны.
  Окружающие ее горы, как суровые стражи, протыкали небосвод острыми темными верхушками, похожими на копья, дабы никто не коснулся плененной красоты. Свет лун и крупной звезды не падал на них, лишь слегка освещал склоны, отчего они казались отогнутыми и мрачными. Их цвет плавно переходил от синего к черному, но не сливался с небом. Но была здесь одна деталь, которая плохо вписывалась в этот антураж. А именно, возвышающаяся над всеми остроконечная пика, выглядевшая самой зловещей и мрачной. Горы, стоящие по обеим от нее сторонам, немного склонялись к ней, подобно верным слугам.
  И нелегко было бы заметить полукруглую пещеру у склона наикрупнейшей горы. Выточенная умелым мастером, она горделиво демонстрировала гладкие стены и потолок, под которыми мог пройти и довольно высокий человек. Пещера вела вниз по полированным, но не скользким ступенькам и выходила в просторную подземную залу. Здесь было темно, и даже кусты желтых, светящихся как тусклая лампочка, кристаллов, не могли осветить ее.
  У самой дальней стены залы различались очертания некоего здания, похожего на вросший в грунт человеческий череп. Обросшее с потолка и с пола сталактитами и сталагмитами, оно выглядело зловеще. В пустых огромных глазницах светился слабый пульсирующий желтоватый свет, придающий зданию еще более устрашающий вид. Нижняя челюсть отсутствовала. С верхней с обеих сторон в грунт врезались черные длинные колонны, создавая иллюзию огромных клыков. Рядом из пола торчали вверх две таких же заостренных пики, но наклоненных немного вперед. Казалось, череп в любой момент мог вырваться из плена, и поглотить заблудившихся путников, которым не посчастливилось обнаружить это место.
  За нижними шипами-колоннами можно было заметить широкую лестницу, ведущую внутрь жуткой постройки. По бокам ее сопровождали каменные зубы сталагмитов, превратившихся в изуродованное подобие перил.
  Ступеньки выходили в просторный, выложенный рельефными кирпичиками, коридор. И уже метров через десять он терялся в густом, липком мраке. Множество различных дверей, непрерывной вереницей тянувшихся вдаль, скрывали в своих глубинах самого Хозяина. Находящийся здесь в заточении многие годы, он сумел собрать вокруг себя толпы верных подданных.
  И тут, нарушив мертвую тишину, в коридоре раздались шаги. Судя по звуку, передвигающихся было трое. А вскоре стала слышна и речь, принадлежавшая, конечно же, Дарку, Кину и Тао.
  - Такими темпами мы быстро получим то, о чем так долго мечтали! - радостно произнес Дарк и два компаньона, шедших рядом, недоверчиво покосились на него.
  - На этот раз он будет доволен нашей оперативностью, может, даже мы поднимемся в его глазах, - закончил он после короткой паузы.
  - Почему ты так уверен? - поинтересовался Тао.
  - Я лишь предполагаю, - добродушно ответил тот.
  - Твои предположения не имеют никаких оснований. Спустись на землю, Дарк, радоваться будешь, когда получишь бессмертие. От тебя требуется только выполнение работы, - холодно заявил Кин.
  - Я сам знаю, что мне делать, - огрызнулся фиолетоволосый.
  - Отлично, но пора бы тебе отринуть ненужную спесь, - заключил тот.
  Дарку стоило многих усилий сдержать себя в руках.
  - Мы уже пришли, - вдруг рявкнул он, останавливаясь. - Эй, Кин! Иди и закончи дело.
  Тот хмыкнул. И молча остановился перед огромным полукруглым входом, выложенным каменной аркой. Недоверчиво уставившись в черноту за ней, он бросил взгляд на Дарка.
  Фиолетоволосый натянуто улыбался и активно жестикулировал руками, приглашая Кина войти внутрь. Но умнику не был нужен этот глупый цирк.
  Стиснув зубы, он вошел во мрак.
  И оказался в широком помещении, освещаемом только небольшим семейством кристаллов. Любого бы другого здесь сразу окутал бы ледяной трепет. Но не Кина. Он поистине хорошо держался. Хотя нет. Губы его дрожали.
  Проглотив поднявшийся к горлу ком, полудемон остановился на тусклом острове света, что давал этот разлапистый куст. И глубоко вздохнул.
  Вдруг перед ним вспыхнули две ярко-красные жирные точки. От них веяло холодом. Но мало того, откуда-то пришло тихое шарканье, похожее на то, как кто-то точил когти в дальнем углу.
  - Осколок...- загремел усталый голос.
  - Да, господин, как вы и говорили, Красный осколок, - промолвил Кин, и протянул распростертую ладонь.
  Маленький кристалл лежал на ней. Но внезапно он зашатался, и, сорвавшись, поплыл во мрак. Но, как ни странно, осколок не потерял своей яркости. Да к тому же, его грани почему-то заискрились.
  Но тут он остановился.
  А точки-глаза опустились на его уровень.
  - Хорошая работа, - удовлетворенно произнес голос, и тут рядом с алым кристаллом из мрака выплыл еще один, но только коричневый. - Мне нравится, что вы, наконец, поняли, что от вас требуется... Ведь, наверное, вы понимаете, что происходит с теми, кто нарушает сроки.
  - Да, Хозяин, - покорно согласился полудемон.
  - Отлично, - бархатным тоном сказал Хозяин. - Но впредь больше не испытывай мое терпение...
  - Да, господин, - отвесил низкий поклон Кин.
  Но не успел он повернуться и выйти, как что-то холодное схватило его за горло.
  - Я ведь ясно сказал... не испытывать мое терпение, - умиротворенно произнес Хозяин. - Почему я до сих пор тебя вижу?
  - Но... Я же направлялся к выходу... кхм... кх...
  Кин с ужасом понял, что пришел не в то время. Нельзя было определить, когда Хозяин в духе, когда же разъярен по понятным только ему одному причинам. И внезапно Кин вспомнил, как Хозяин раздавил одного из своих слуг, когда был раздасован принесенной им вестью.
  - Никто из моих подданных не позволял себе подобной дерзости... Ни великодушные герцоги, ни графы... - с упоением протягивал Хозяин.
  Кин чувствовал, что задыхается. Владыка мог просто убить его, а завтра поставить в команду Дарку и Тао другого помощника. Но тут тиски резко разжались, и полудемон глубоко вдохнул.
  Легкие чуть не загорелись.
  - Этого больше не повторится, простите, - склонился Кин, приводя дыхание в норму.
  - Не повторится?! - прогремел голос.
  Черная гора нависла над беднягой. Полудемону стало страшно; мало того, еще и тело предательски затряслось.
  Нечто снова нажало на горло, и уже сильнее. Кин схватился за шею и с ужасом понял, что кроме своих пальцев не чувствует ничьих более.
  - Ты и твои дружки вообще не должны были потерять носителя! Немыслимо! И как вы только позволили себе работать на меня?!
  Жуткие глаза с хищным восторгом наблюдали, как Кин корчился от нехватки воздуха. Они с извращенным удовольствием захлебывались беспомощностью подчиненного.
  - Помимо вас здесь полно других смертных, и каждый из них хочет получить бессмертие и стать на голову выше своих собратьев. Делайте свое дело, иначе настанет день, когда ваше место займут другие, - с нотками снисхождения промурлыкал голос. - Да. Можешь передать своим помощникам, что я доволен. А теперь, все... Ступай.
  Кин упал на пол. Он дрожащими руками схватился за горло, не до конца понимая, что свободен. И с хрипящей жадностью глотнул желанный воздух. Казалось бы, он даже ощутил его вкус.
  - Не испытывай мое терпение, - повторил Хозяин, наблюдая за стоящим на коленях подданным. И тот, все еще тяжело дыша, покорно поднялся на ноги.
  Шатаясь, Кин выскочил в коридор и едва не налетел на стену. Он уже раскрыл рот, собравшись что-то сказать приятелям, но, увы, коридор оказался пуст.
  
  В городе М стояло раннее утро. Звезды на постепенно светлеющем небе становились все тусклее, и скоро им предстояло совсем растаять. Только неполная луна просвечивалась сквозь голубую завесу неба. Многие уже спешили кто куда - машины проносились по дорогам, увозя людей на работу, толпы на остановках метро ждали поезда, и лишь немногие ходили пешком.
  Джейди встал пораньше. Кошмарный сон с участием Арека-чудовища заставил его пробудиться в холодном поту глубокой ночью. Тогда в голову закрались ужасные мысли о гибели друга, и Джейди, под неустанным наблюдением серповидной луны через окно, прокорчился на кровати до звона будильника.
  Арек со вчерашнего дня не брал трубку. Еще до завтрака Джейди несколько раз звонил ему, но все тот же механический голос отвечал, что абонент недоступен.
  Сегодня намечалась контрольная, а у Джейди так и не было материала. Стоило ли вообще идти в школу? Не получит ли он потом нагоняя от родителей? В голове опять закрутились слова этой странной Антайо. Что Арек мертв. Если только он не превратился в чудовище, и Джейди собственноручно не помог убить его...
  От этой мысли у него холод пробежал по спине, а позвоночник взялся ноющей болью. Джейди поморщился. Но скоро ему полегчало, и тогда, приготовив себе нехитрый завтрак, он решил пойти в школу.
  До занятий оставалось полчаса, а Джейди только сел в автобус. Он тенью проскользнул в салон, и уселся на свободное место возле окна. Уставился на знакомый пейзаж, который проезжал несколько лет своей жизни почти каждый день. Мимо мелькали все те же машины и деревья, а крыши Делового Центра неизменно наблюдали за ним через пышные зеленые верхушки. Несколько раз в одном направлении промчались полицейские машины с включенными сиренами.
  Интересно, куда они так спешат?
  Вот и школа. В здание уже стекались ученики. К счастью, он не опаздывал, как это обычно бывало. Джейди быстро поднялся по ступенькам на второй этаж и зашел в кабинет. Почти все учащиеся пришли. Вот только место Арека пустовало.
  Ему стало не по себе.
  Джейди уселся за свою парту и дрожащими пальцами набрал номер друга. Послышались надоедливые гудки. Через несколько секунд он силой бросил трубку. Ярость и негодование наполнили его. А еще страх и горечь. Он ударил рукой по парте, и одноклассники, весело обсуждающие повседневные проблемы, с непониманием уставились на него.
  Джейди, заметив их реакцию, улыбнулся и приветственно помахал им рукой.
  Не успел он вытащить учебники и тетради, как тут к нему подсел Мэттью. Взъерошив волосы, в попытке отогнать раздражительность, Джейди повернулся к другу.
  - Привет, - отсутствующе произнес он.
  - Привет, Джей. Готов к контрольной?
  Тот кивнул.
  - Арек опаздывает, - сказал Мэт. - Уже десять минут до начала урока. Ты звонил ему?
  - Да, - ответил Джейди, понимая, что совсем не хочется это обсуждать. - Он не берет трубку.
  - У меня то же самое. Вчера мы с ним разговаривали, и все было в порядке... а сегодня он пропал, - тревожно сказал Мэттью. - Трубку не брал с вечера.
  - Я тоже исчезал на несколько дней, но со мной все нормально, так? - нервно произнес Джейди.
  И сразу пожалел. Он покосился на Мэта, и решил, что тот, похоже, ничего не заподозрил.
  - Тут совсем все по-другому, - друг немного отстранился. - С тобой все в порядке? Ты весь взвинчен.
  - Все хорошо, - буркнул собеседник. - Я просто не выспался.
  - Брось, - Мэт ударил его по-дружески по плечу.
  - Ты слышал о чудовище в маркете? - вдруг выпалил Джейди.
  - Ты о чем? - Мэт непонимающе посмотрел на него. - Опять летаешь где? Все знают, что там засели террористы. Льюис потерял целую команду... Это большой удар для него... 'Умная покупка' до сих пор не работает.
  - Что ты думаешь по поводу всего этого?
  - Не знаю... Стоп. Откуда у тебя эти глупые мысли о монстре?
  - Я очень переживаю за Арека.
  - Я тоже - печально сказал Мэт. - Надеюсь, с ним все в порядке. Только больше не пугай меня так, хорошо? Я начинаю за тебя беспокоиться...
  Наступила тяжелая тишина.
  - Ты в последнее время не видел, иль не слышал ничего странного? - уставившись в одну точку, спросил Джейди.
  - Нет. Больше не спрашивай у меня пободные вещи, хорошо? - нервно произнес Мэт. - Зачем ты напялил ветровку? Сегодня будет жарко.
  Джейди осторожно высвободил правое плечо из-под рукава, чтобы никто не видел его перевязанной раны. Он подковырнул пальцем белый, замененный с утра бинт, и продемонстрировал другу длинный порез.
  - Боже, что это? - Мэт старался не кричать, но сказал громко.
  - Кое-что случилось вчера. Мне нужно поговорить с тобой после уроков. Это касается Арека. Хорошо?
  - Да, - обеспокоенно кивнул тот.
  - А как...- хотел что-то сказать Мэт, но режущий ухо скрипящий звонок заставил его шелохнуться и сосредоточить внимание на доске, где уже стоял пожилой учитель истории с указкой в руке.
  - Мэттью Кроуз! - прогремел он. - Садитесь на свое место.
  - Удачи, Джей, - сказал Мэттью и пересел на одну из последних свободных парт.
  - Приготовьтесь, ребята. Я сейчас раздам задание, - с этими словами историк завис у своего широкого стола.
  Он с важным видом взял с него стопку бумаг и двинулся раздавать их. Его спокойный вид будоражил. Неужели он совсем не знал, что творилось в городе?
  Строгий голос кашлянул прямо над головой. И Джейди пришел в себя, заметив, как учитель Андреа Палар замер перед ним. Обведя ученика недоверчивым взглядом, тот легким движением пальцев снял верхний лист, и положил на парту. Джейди схватил бумагу и уставился на текст. Его притупленный взгляд заскользил от вопроса к вопросу.
  Лицо еще сильнее помрачнело.
  Чертов Буйвологоловый... Джейди нервно сжал ручку, напряженно размышляя над одним из последних вопросов.
  - Назовите истоки 'холодной' войны...- прочитал он и опустил взгляд ниже.
  - Какое название нес созданный в 1893 году русско-французский блок, к которому потом присоединяется Англия? - сказал он сам себе.
  Холод сковал его пятки, верхнее веко предательски задергалось. Да... Ну и вопросы... Можно забыть об институте... Даже и не мечтать...
  Он повернул голову чуть-чуть в бок и, как позволял угол обзора, пытался заглянуть в лист Марка, сидящего сразу за ним. Но ничего не вышло. Джейди протяжно вздохнул - прощай, универ!
  Вдруг раздался стук, заставивший взгляды присутствующих перетечь на дверь. Казалось, сама вечность утекла в ожидании, и Джейди сразу же ощутил легкий призрак беспокойства, вновь засевший между ребрами.
  Дверь резко отворилась. И в кабинет тяжелой поступью вошел директор школы. Колоритный мужчина с проседью в волосах, был одет в деловой костюм. Высокомерно оглядев учащихся, он подошел к стоявшему у доски Андреа, и завел с ним обеспокоенную беседу.
  - Занимайтесь, - произнес историк, заметив повышенное к себе внимание.
  И ученики принялись ломать головы над контрольной. Но не Джейди. Не отрывая глаз от одного единственного вопроса, чья суть так и осталась за гранью неведанного, он прислушался. Но, как бы того ни хотелось, Джейди так и не смог ничего понять из их затянувшейся беседы. Кроме обрывков слов, за которыми терялся весь смысл.
  Он украдкой посмотрел на двух взрослых.
  Спокойное лицо учителя исказилось гневной гримасой. Он побледнел, а затем тоненьким голосочком начал возмущенно тараторить.
  И Джейди, пытаясь хоть что-то разобрать, вдруг понял - у него тряслись ладони. А ручка, которой он возил по тетрадному листочку, тянула за собой витиеватую линию.
  Разговор внезапно оборвался, и историк, что-то буркнув, раздраженно упал на стул. А директор, зависший в своих мыслях, вышел из кабинета.
  Тут хлопнула дверь, и школьники остались предоставлены сами себе. Незамедлительно поднялся галдеж, как ни странно, сбавивший растущую тревогу на нулевой уровень.
  Джейди облегченно вздохнул.
  А вот это уже шанс... Почувствовав, как сердце плавно возвращается в прежний ритм, он развернулся к сосредоточенно сидящему соседу. И заглянул ему в лист, в надежде узнать ответы на контрольную, но невесть откуда взявшаяся ладонь закрыла ожидаемую подсказку.
  - Что мне за это будет? - Марк немигающе уставился ему прямо в глаза.
  - Эй, да ну брось ты! - протянул Джейди. - Можно и помочь хоть один раз...
  - Ха! Рассмешил! Мне хватило твоей помощи два месяца назад.
  - Ну, Марк!
  - Никаких 'ну'!
  Джейди не стал вспоминать, что же он такого натворил пару месяцев назад. Он пожал плечами и повернулся, посмотрел в свой лист контрольной работы. Затем его взгляд переплыл на Мэттью, скорчившееся тело которого виднелось позади. Вид у того был отсутствующий. То ли из-за контрольной, то ли он беспокоился за Арека.
  Послышался едва отчетливый шум. Поначалу Джейди не придал этому никакого значения, сосредоточившись, наконец, на вопросах. Вокруг и так громко переговаривались ученики. Признаться, Джейди все же смог списать задание у Марка. Но он решил подсмотреть ответы в учебнике. Теперь можно рассчитывать на четверку, довольно отметил про себя хитрец.
  И, игнорируя все нарастающий шум, он зарылся в недавно пройденные параграфы, и принялся перекатывать ответы.
  А между тем время безвозвратно утекало, уныло перебирая секундную стрелку.
  В окне он краем глаза заметил нечто над верхушками Делового Центра, хорошо виднеющегося отсюда. Но не придал этому значения. Лишь через несколько минут, когда кто-то выкрикнул: 'Посмотрите, что там?', Джейди перевел взгляд на говорящего. Это оказалась Линда, хорошистка, и ее глаза были полны ужаса.
  Только вот смотрела она не на Джейди, а сквозь него. В окно.
  И многие ученики, как по приказу, повставали со своих мест, и настороженно направились к окнам. Их полные недоумения высказывания были сродни словам Линды.
  Джейди повернул голову и увидел над крышами трех небоскребов некое синее пятно. Шум продолжал нарастать, пока не превратился в самый настоящий глухой грохот, заставивший все вокруг ходить ходуном. На дрожащих столах начала плясать учебная утварь. Стулья запрыгали на месте.
  И Джейди кожей чувствовал, как гулко сотрясается все здание школы.
  А вскоре нервно зашатались парты. С них на пол дружно полетели учебники, ручки и тетради. Они затанцевали на вибрирующем полу, и увлеченно завальсировали по всему кабинету.
  Портреты известных исторических личностей, висевших на стене, судорожно закачались. Взгляд Джейди скользнул по ним, и на какой-то момент он понял, что не помнит имен и половины из них.
  Раздался толчок. Как если бы нечто, засевшее под самим зданием школы, вдруг начало прорываться. Ребят изрядно встряхнуло. Мэта так вообще подбросило, и он, вскрикнув, скорее от неожиданности, нежели боли, приземлился на худощавого ученика.
  Синхронно подпрыгнувшие парты звонко брякнули, упав на деревянный пол, а одна из них опрокинулась, и чуть не придавила Марка. Парень ловко перекатился, и едва спас себя от переломов нескольких ребер.
  Достигнувшее пика феноменальное землетрясение начало идти на убыль, уходя дальше на окраины города. Грохот так же стал стихать, стыдливо уносясь вслед за тряской. И, наконец, оставил изможденный кабинет в покое.
  Испуганные ученики, кто еще хватаясь за голову, начали подниматься на ноги. Посыпалось море вопросов, слившихся в единообразный гул. Джейди испуганно вскочил на ноги, и настороженно осмотрелся. Но тут, заметив неладное, он пулей подлетел к окну.
  Синее пятно стремительно росло в размерах. И ошарашенные ученики, так же разглядевшие странную штуковину, медленно засочились к окнам. Джейди слышал, о чем они перешептывались, но полагал, что их предположения далеки от истины.
  Тут дверь в кабинет резко раскрылась, и все уставились на учителя истории, лицо которого блестело, как начищенный таз, от пота. Большая часть гудевших учеников, толпившихся у окна, заткнулась. И множество глаз узрело седовласого Андреа Палара, рубашка которого пестрела темными пятнами.
  Нависшую паузу оборвал тревожный, срывающийся голос старика:
  - Ребята, закрывайте все окна. Школу мы сейчас закроем и переждем это здесь. Не бойтесь, это лишь временная мера.
  - Учитель, что случилось? - с тревогой спросил Мэт.
  - Поступило сообщение, что у зданий Делового Центра разорвалась не то бомба, не то снаряд с каким-то газом. Там сейчас все оцеплено.
  - Террор? - спросил кто-то.
  - Мы не знаем, - покачал головой учитель. - Быстро закрывайте окна!
  Ребята мигом принялись за дело. Они дрожащими руками хватали оконные ручки, как что-то мерзкое. И не забывали коситься на стремительно приближавшийся дым, напоминающий огромное синее облако.
  Залипший у окна близ Мэта, Джейди успел заметить, как быстро опустели дороги. Да и оживленные тротуары мигом омертвели. А одинокий автобус, так некстати проезжающий по рейсу, резко остановился на обочине. Прямо возле школы. И терпеливо ждал своей участи.
  А туман уже заволакивал верхушки деревьев, росших у перекрестка неподалеку. Может, в метрах двадцати от здания.
  Послышалось перешептывание, но Джейди старался не слушать его.
  У него была другая проблема. Он начал ощущать тепло, медленно распространявшееся по его раненой руке. Снова. Ахнув, парень посмотрел на ладонь, но ничего необычного не обнаружил.
  А затем вновь сосредоточился этих густых клубах, поглощающих все, что встречалось на их пути. Только стоявший на ближайшем перекрестке светофор подмигивал Джейди цветными огоньками, словно пытался подбодрить.
  Вялая попытка.
  Внизу что-то промелькнуло. И Джейди встрепенулся, заметив призрачный силуэт. Он уставился на угол школы, посматривающий на него через мутную завесу, но никого не увидел.
  Показалось. К счастью, или же к худу, не важно.
  В кабинете нависла тревожная тишина. Все глядели на светло-синий матовый фон за окном, бледными тенями просвечивающий городские улицы.
  Но вдруг в нем что-то мелькнуло, и многие ребята увидели, как жадные кучерявые клубы хищно навалились на прозрачные преграды окон, и рассеялись вникуда.
  Ученики, вздрогнув, резко отпрянули от стекол. Они попятились через груду наваленных стульев и бумаг, и столпились подальше от окон. Наверное, им казалось, что марево способно поглотить их заживо.
  Некоторые из них опасливо косились на учителя Палара. Тот сохранял поистине героическое спокойствие, хотя было заметно, как дрожали его губы.
  А потом случилось это.
  Туман начал просачиваться внутрь через трещины между оконными рамами. Его язычки возбужденно извивались, с жадностью завоевывая новое пространство.
  Из девушек кто-то завопил. Похоже, Клио.
  - Быстрее, в коридор! - срывающимся голосом закричал Андреа.
  Он распахнул дверь настежь.
  Ученики, чуть ли не в давке, выбежали прочь. Джейди увидел здесь других напуганных одногодок из соседних классов и нескольких учителей. Следом из кабинета пулей выскочил историк, и, хлопнув дверью, быстренько запер ее на ключ.
  Располагающийся между кабинетами проход сыграл с присутствующими злую шутку, скрыв от глаз жутковатый синий туман. Лишь трескучий свет ламп с потолка нес некое притупленное успокоение, не позволяющее панике охватить молодые умы. Ребята с тревогой расселись на полу и, настороженно оглядываясь, стали ждать. Возможно, и просидели так минут десять, с трепетом перешептываясь.
  Тут в коридоре показалась статная фигура директора.
  - Ребята, поднимайтесь. Туман начал проникать в здание, но мне сообщили, что в подвале его нет.
  Как только вся толпа из человек тридцати пяти подбежала по ступенькам вниз, едва сдерживая панику, как с электрическим скрежетом погасли квадратные лампы на потолке.
  - Скорее, - нервно позвал старик.
  Он обеими руками уводил замешкавшихся учащихся.
  Андреа замыкал всю процессию из учеников и учителей. Джейди, одним из последних шагнув на лестничный пролет, оглянулся - клубы синего дыма уже просачивались через запертую дверь кабинета истории.
  Толпа шумно спустилась на первый этаж. Оказалось, что в углах широкого фойе под потолком притаились куски тумана. Несколько учеников удрученно завыли. Пожилая учительница как заботливая мать подбежала к ним, и принялась успокаивать.
  Ей это быстро удалось.
  Других учащихся нигде не видно, возможно, их сопроводили в подвал. Но хватит ли там места на всех? Директор, помрачнев, поманил толпу к грязной лестнице, ведущей на нулевой этаж.
  Со стороны входа что-то зашуршало. Напуганные ученики с трепетом уставились на двойную стеклянную дверь, за которой кроме синевы не было ничего видно. Просачивающийся через нее мелкими струйками туман внезапно стал собираться в клубок. И его многочисленные густые слои начали обретать вполне четкие очертания. Кто-то из учеников протяжно застонал. 'Вряд ли кто из этих ребят встречал тех тварей', - подумал Джейди.
  Но тут его настигло озарение, пронесшееся волной мурашек по спине - а вдруг это очередное чудовище?!..
  - Давайте, в темпе! - прогремел директор, и все бросились за ним.
  Джейди замешкался. Отчего-то он не мог оторвать глаз от кома. Тут его правую пятерню обожгло изнутри от подступающего тепла, и парень, ахнув, с испугом схватился за горящую кисть.
  - Эй, ты! - позвал директор.
  Но тот не отреагировал. Тогда важный человек схватил Джейди за руку. Но затем, вздрогнув, отчего-то отпустил. И, выругавшись, рванул в убежище.
  Джейди слышал его удаляющиеся шаги. Но и поделать с собой ничего не мог. Это нечто перед ним гипнотизировало. И не позволяло двигаться.
  Вытянувшийся сгусток тумана неуверенно приобрел человекоподобную форму. Окружающий мир в одно мгновение померк, и не осталось ничего, кроме этого странного голубоватого образования.
  На круглой, весьма крупной голове загорелись два белых шарика. Таких, как глаза тех тварей, подумал Джейди и понял, что не может пошевелиться. Объект постоянно изменялся, не позволяя понять, что он такое. В возникающей фигуре все больше и больше угадывался силуэт желейного атлета, с его длиннющими накачанными лапами. Только вместо черепа располагалась человеческая голова. Белые шарики глаз вспыхнули, и обратились в людские.
  Джейди не сомневался, что это была голова его друга.
  Внезапно синее существо подняло длинную лапу с такими же пальцами.
  - Ты, - услышал Джейди у себя в голове отчетливую речь.
  И встрепенулся.
  - Ты действительно он, - сказал гнусавый голос Желейного.
  - Что? - парень произнес эти слова вслух.
  - Они убили меня, - говорило существо с лицом Арека. - Следующей их жертвой можешь стать ты. Не жди пощады от них.
  Оно замолчало, и опустило лапу.
  - Твоя рука скоро окончательно проснется. Они будут искать тебя... И вот тогда их ничто не остановит, - услышал Джейди голос в своей голове. - Я могу помочь тебе...
  Голос Арека. Как только Джейди это понял, его правую пятерню резко обожгло. Фигура свернула ему в глаза дальним светом фар, и стремительно распалась в синие бесформенные клубы. Они все растекались и растекались, а затем начали бледнеть, медленно вытекая на улицу.
  Ошеломленный парень, потеряв дар речи, широко раскрытыми глазами наблюдал за редеющим туманом, виднеющимся через двойные стеклянные двери. Теперь он не казался ему таким жутким. Тут, защелкав, замерцали на потолке лампы, вырубленные неизвестно почему, и осветили коридор ровным люминесцентным светом. Джейди, вновь обретя контроль над своим телом, на ватных ногах направился к выходу. И осторожно схватился за дверную ручку. Он дернул ее, и дверь покорно раскрылась, вопреки наставлениям учителя, который утверждал обратное.
  Может, в спешке ее напросто забыли закрыть?
  Джейди вышел из здания. Дверь за его спиной силой захлопнулась.
  На пустынных улицах туман так же уныло редел. Автобус пропал - видимо, продолжил рейс. Кое-где осторожно проезжали одиночные авто, но и они быстро таяли в жутковатой, еще не успевшей развеяться, пелене.
  А Джейди все шагал и шагал по вымершему городу, которого прежде ему никогда не приходилось видеть. Он двинулся дальше по одиноким пустынным улицам, все еще затянутым призрачной голубоватой дымкой. И вскоре добрался до небольшого сквера. Сел на лавку, осмотрелся.
  Окружающий мир начал быстро обретать свои привычные цвета. Еще секунда - и солнце вновь засияло над головой.
  Несколько минут спустя по дороге мимо проскочила офицерская машина, сирена которой выла, как потерпевшая. Джейди проводил ее взглядом, и окончательно погрузился в тяжелые размышления. Он не хотел думать, что имело в виду то призрачное существо, и снова набрал номер Арека.
  Тот был выключен.
  
  6. Наваждение
  
  Он пошел домой пешком - полагал, что ждать транспорт пустая затея. По пустынным дорогам, кое-где взявшимся голубоватыми облачками, до сих пор не решались проезжать машины.
  Все уроки сразу же отменили, а так же завтрашний день объявили внеплановым выходным. Радости учеников не было предела. Они быстро повскакивали и разбежались кто куда. Джейди попрощался с Мэтом, и тот, зависнув сам в себе, угрюмо поплелся домой.
  Единичные горожане встречались на пути, и он внимательно вглядывался в их полные тревоги лица. Джейди так надеялся увидеть Тао, но, увы, тот все никак не хотел появляться. Дорога заняла от силы полчаса, и за это время он не раз слышал вой сирен пожарных машин, спешащих на вызовы. М-да, туман заставил многих нервничать.
  Открыв дверь, он бросил школьный ранец в прихожей, а сам упал на кровать. И сразу же провалился в сон.
  
  Он очнулся от ослепившей его вспышки молнии. Поднявшись, Джейди выглянул в окно. По опустевшему двору гулял сильный ветер, завывающий в его квартире как голодный волк. Угрюмые тяжелые тучи накрыли небо, погрузив землю в серый безрадостный оттенок. Начинало темнеть.
  Облегченно вздохнув, он направился в гостиную и включил телевизор. Помимо транслируемых речей до его ушей стали доноситься далекие раскаты - очень скоро погода обещала низвергнуть на землю потоки воды. Парень взял пульт, и переключил канал. Томные беседы между парнем и девушкой сменились перестрелками. Ну, наконец-таки, нормальный фильм. Боевик, который полгода назад вышел на большие экраны. И, как ни кстати, встряла реклама. Некая улыбчивая блондинка начала твердить, что кошачий корм стал еще вкуснее.
  Джейди и сам вдруг почувствовал голод. Свалившийся, как снег на голову. Но в этом не было ничего удивительного - нервное потрясение должно было рано или поздно кончиться, и вернуть потерянный аппетит. Он двинулся на кухню, и тут вспомнил о домашних блинчиках с мясом, которые ему оставила мама перед отъездом. Она накрутила их, наверное, с пару килограмм, и теперь Джейди в ее отсутствие мог позволить себе объесться ими. Он достал несколько штук из морозилки. И пока те разогревались в микроволновке, Джейди вспоминал, как еще в детстве ему не раз приходилось наслаждаться их сочным вкусом.
  Устроившись поудобнее на любимом диване с тарелкой горячих блинчиков в руках, парень уставился в телевизор. Фильм полностью завладел его вниманием, и он не заметил дождя, мрачной мелодией начавшего накрапывать на окно.
  А там и сама гроза не заставила себя ждать. Вскоре начался ливень, а над головой вовсю загромыхали разозлившиеся небеса. Вспышки сбивали сигнал телевизора в помехи. Внезапно небо озарилось дрожащим полем света - молния прошла совсем близко от его дома. Квартира содрогнулась от резкого раската, взорвавшегося хлопушкой над головой, и телевизор смолк, как, в общем-то, и другие электроприборы.
  Мрак, опустившийся в его квартиру, больно ударил по глазам. Надо искать свечи, наказал Джейди сам себе. К счастью, у него имелось несколько в холодильнике. Он наощупь взял пару штук, и двинулся за спичками. Нашел их в выдвижном ящике, где хранились столовые приборы.
  Крупные капли забарабанили по оконному стеклу. Но тут их мерный звон прервался оглушительным громом. И Джейди невольно мотнул рукой.
  Спичка потухла. Выругавшись, он взялся за следующую.
  Как только зажглись свечи, кухня нехотя вырвалась из оков темноты. Пока умиротворенно подрагивали два маленьких огонька, парню вспоминались странные события, фильмом пронесшиеся перед мысленным взором. Все началось, казалось бы, с того соревнования по серфингу.
  А что тогда будет дальше? Джейди почувствовал скользнувшую по спине волну холода. Его новая знакомая, воительница Антайо много знала об этих чудовищах, а так же о трех компаньонах... Но какое отношение она к ним имела? Что вообще происходило в городе?
  Некая игра, понял Джейди, в которой он, и остальные, просто пешки...
  Вдруг в квартире снова стало светло, и заговорил включившийся телевизор. Джейди с облегчением потушил свечи.
  
  Ливень закончился часа через пол, хотя яркие вспышки продолжали периодически освещать окрестность. Джейди уже смотрел полуночные новости, в которых сообщалось о происшествия в маркете. Расследование затянулось. Эксперты нашли множество человеческих следов, и никаких улик, позволяющих определить, что же случилось в тот злосчастный вечер. Джейди сжался на диване - неужели его будут искать как главного подозреваемого?
  На следующих кадрах он узнал другое место происшествия. Погром в квартире Арека оказался еще больших масштабов. Уцелела только кладовка. Разодранные обои, раскуроченная мебель напомнили ему о пережитом.
  Рана запульсировала, и Джейди скривился, чувствуя, как вибрация расплывалась по телу, заползая в каждый укромный уголок. Но он терпеливо сидел, внимательно следя за новостями.
  Вдруг на экране возник разбитый горем отец Арека. Немного помолчав, он заговорил о пропаже сына. О том, как пришел с работы и увидел разгром. Его покинутое лицо и сверкающие от слез глаза подняли в Джейди недавние мысли о перевоплощении Арека в длиннорукого монстра. Но его быстро отвлекли рассказы жильцов подъезда, среди которых не раз мелькало лицо Лауры, двадцатилетней соседки, жившей напротив.
  Одна старая дама взахлеб говорила, что не слышала ничего, что заставило бы ее встревожиться. Молодая семья, обустроившаяся этажом ниже, твердила, что, вернувшись домой с работы, муж во всех комнатах на потолках обнаружил широкие трещины. И пара хотела бы с нетерпением узнать, кому придется возмещать весь ущерб.
  Среди голосов из телевизора Джейди не слышал шарканье, доносившееся откуда-то сбоку. Оно методично и ненавязчиво звучало, словно совсем не собиралось привлекать к себе внимание.
  Но когда зевать уже стало невмоготу, а веки захотели встретиться друг с другом, Джейди выключил телевизор. С первой попытки это не удалось - пульт напросто выпал из руки. Выругавшись, парень силой нажал на большую красную кнопку, и живые картинки на прямоугольнике экрана исчезли.
  Зевнув еще разок, Джейди расслабленно двинулся в спальню. Он не чувствовал ни легкого жжения в правой ладони, и даже не слышал того звука, ставшего уже почти родным.
  Едва в его комнате погас свет, а парень рухнул на кровать, как тут звук барабанной дробью наполнил уши. Громкий и пульсирующий, мерно отбивающий ритм. И это был не дождь - он закончился полчаса назад.
  Рывком поднявшись с кровати, Джейди смущенно обвел взглядом все темные углы. И, когда его разум окончательно проснулся, понял, что шарканье доносилось с улицы.
  Эти отвратительные плямкающие нотки начинали бесить. Что там вообще творится?
  Одернув тюль, Джейди внимательно обвел глазами видневшиеся окна и балконы - лишь в одной квартире горел свет. Как ни странно, но многие уже спали... По крайней мере, так казалось.
  Он опустил взгляд.
  Фонари по периметру его 'П' образного дома тускло освещали пустую дорогу, на которой кое-где на ночлег примостились промокшие авто. Посреди двора находилась беседка, и рядом с ней стояла подстанция, с растущими вокруг нее вишневыми деревьями.
  Но там никого не было. Однако, шарканье не собиралось стихать, чем взбесило Джейди еще больше. С высоты третьего этажа его взору открывался практически весь двор. Вновь осмотрев просторы, парень краем глаза уловил движение около подстанции - нечто метнулось в тень деревьев.
  Джейди с тревогой и ожиданием уставился на колыхающие кроны, слившиеся в одно громадное черное пятно. И, наконец, прозрел: там, внизу, под густой листвой возвышался странный силуэт. Он сосредоточенно вгляделся в него. И облегченно вздохнул - похоже, ему показалось. Кроме деревьев там ничего нет...
  Но очередное движение, которое уловил взгляд, заставил отречься от своей мысли. И тут Джейди заметил у ствола бесформенную фигуру. Присмотревшись, он все же не мог понять, что это. Какое-то образование, похожее на наваленную кучу песка... или глины.
  Шарканье дрогнуло, зазвучав дерганными нотами. Гора оттолкнулась от ствола, и приросла снова. Правая ее сторона начала стекать.
  Хрум-хрум. Шмяк-шмяк.
  Прорычал глухой раскат - судя по всему, гром уходил на запад, к центру города. Словно в подтверждение этому темное небо задрожало в грязно-синем фоне от промелькнувшей вдали молнии. К сожалению, ее слабый свет не касался скрытого тьмой двора. Мало того, даже фонари, стоявшие по четырем углам просторной внутренней площадки, не могли справиться с этой задачей. Да и самый ближний к Джейди фонарный столб не работал - еще два месяца назад в нем сгорела лампочка.
  Но природа всегда была щедра на сюрпризы. И Джейди пожалел, что попал под ее милость. Сверкнула ослепительная молния, и яркой полосой пронзенное небо разделилось на две половины. На одно мгновение ночь стала белее дня, раскрыв перед Джейди все карты, которые так скрупулёзно прятала темнота. То, что он увидел, оказалось не совсем горкой. Похожая на размокшую черно-фиолетовую гору слизи, штуковина вперила на Джейди два вертикально расположенных глаза, узкий зрачок которых мог проделать в любом человеке сквозную дыру. От такого зрелища ноги подогнулись, и, потеряв равновесие, Джейди вскрикнул.
  За спиной, из стены мрака выплыла темная фигура и схватила его за воротник. Она рванула на себя, и Джейди рухнул на пол. Всхлипнув, он стремительно оглянулся, проглатывая поднявшийся к горлу ком.
  В комнате, конечно же, никого не было. Но тогда кого же он заметил?..
  Джейди вскочил на ноги, и осторожно выглянул через занавеску. Немигающим взглядом впился на тот участок, где только что на него пожирающе смотрели огромные глазища.
  Штуковина исчезла. Зато там, под соседним деревом, что-то мокрое тусклым бликом выдало себя. Джейди всмотрелся, с замиранием сердца пытаясь разглядеть в нем увиденное чудовище.
  Молния сверкнула совсем рядом, и парень широко распахнул глаза.
  Наполовину сожранное тело лежало под деревом; густая листва скрыла под собой то, что некогда было торсом. Объеденные до колен ноги кое-где просвечивали голые кости, а правый бок зиял обломанными ребрами.
  Разразившийся с небес сочный рокот, как рык сытого зверя, добавил ужаса в эту картину.
  Джейди прикрыл рот рукой, чувствуя, как ужин полез обратно. Ему снова показалась склизкая гора, медленно выползающая от подстанции. А это шарканье... похожее на то, что кто-то жевал.
  Он шарахнулся от окна, и едва не споткнулся об ножку компьютерного кресла. Шарканье снова наполнило уши, с тихой навязчивостью отбивая в голову раздражающий ритм...
  Рука, словно ведомая кем-то другим, захлопнула распростертую форточку. Нажала, поворачивая ручку вниз, до хлопка. И мерзкие звуки пропали.
  Овладевшая телом паника окончательно прогнала остатки шаткого сна. Кровь забурлила от адреналина, разбавившего ее в стремительную горную речку. Что если... Что, если эта тварь проникла в жилище?..
  Почувствовав, как по телу пробежала волна жара, Джейди пулей метнулся на кухню. В спешке закрыв ведущую на балкон дверь, он облегченно вздохнул, и спиной привалился к гудящему холодильнику. Холод и вибрация несколько сбавили тот страх, что начал брать над сознанием верх.
  'Если я не буду шуметь, то все обойдется', - произнес сам себе Джейди. И эти слова, как ни странно, успокоили его. Едва усевшись на кровать, и стерев с горячего лица влагу, парень вслушался в нависшую тишину.
  К счастью, ничего подозрительного.
  Вдруг громко зашаркало совсем рядом. И Джейди чуть не подпрыгнул на месте, глазами впившись в широкое, квадратное окно.
  На край рамы вылез небольшой бесформенный бугор. Он рос, пока не превратился в гору слизи, медленно наплывающую на прозрачную стену. Единственное, что отделяло ее от Джейди.
  И мозг, одурманенный инстинктом, уже не воспринимал стекло как преграду. А видел только квадратный проем.
  Масса неожиданно исказилась холмом, заставив Джейди едва ли не врасти в матрас. Тот и так угрюмо просел, проваливая его пятую точку в небольшое углубление. Что-то подсказывало, что не стоило терять время, но Джейди даже не знал, как заставить себя пошевелить и пальцем.
  Внезапно гора дернулась, и ее выпуклость раскрылась наподобие створчатой раковины. Только вместо жемчужины внутри сиял желтый шар с тонкой щелкой посередине.
  Но тут слизь исказилась новыми слоями, изменившими ее облик. А когда Джейди увидел выползшую из ниоткуда пасть, клацающую зубами, то понял, что на сей раз ему не скрыться.
  Правая рука снова начала разогреваться, как включившийся радиатор, и приток энергии всколыхнул застывшее тело. А когда уши различили шарканье, Джейди вскочил.
  Он заметил, как за шлейфом треугольных зубов что-то мелькнуло.
  Пронизывающий взгляд тонкой полоской впился саму душу. Вдруг продолговатая пасть медленно раскрылась и нажала на стекло. Она завозила по нему, и полужидкие складки налипли на него, оставляя темные разводы. Иногда они вздувались маленькими пузырьками, чтобы потом лопнуть, и разбросать крохотные частицы.
  Эта мерзкая вещь напоминала слизня. Или улитку. Тронь ее скользкую кожу, и она сожмется в комочек. Но нет, это вряд ли; кто-то, видимо, уже пытался ее 'погладить'. А теперь лежал под деревом без правого бока.
  Мотнув головой, Джейди прогнал от себя эти глупые мысли.
  Словно услышав их, тварь навалилась, наворачивая новые слои. Острые зубы нажали, и пасть поплыла то вверх, то вниз, извергая на стекло мутную жижу.
  Джейди понял. Эта штука сожрет его, если проломит окно.
  Ноги, как назло, потяжелели. И, вскинув руку, Джейди уперся ею о стену. Но, если бы он сейчас посмотрел на нее, то увидел бы светящиеся голубым цветом кончики пальцев.
  Тварь дрогнула, и ее глаз накрыли густые складки. Она застыла, не позволив больше ни одному слою перекатиться с ее бесформенного тела. Джейди немигающе глядел на нее, как и ее шар на него, не имеющий век.
  Нельзя было сказать, сколько прошло времени. Но внезапно масса откинулась от стекла и, спрятав огромное око, убралась восвояси.
  Тишину всколыхнул облегченный вздох.
  Джейди покачала головой. И с изумлением уставился на свою правую руку - ему почудилось, или же она действительно стала излучать легкое свечение? Нет, все же показалось.
  Неужели эта Антайо пришла на помощь и спугнула чудовище?
  Вспышка молнии осветила мрак, приковав внимание Джейди к окну. Он с трудом сглотнул, успев увидеть красную размазанную полосу на стекле, где минуту назад его лизало аморфное создание.
  Прямо над головой прогремел гром и тут же смягчился плавной мелодией дождя. Кровавые разводы смазались водой и потекли.
  Скоро они совсем исчезнут.
  Тепло в руке медленно сошло на нет, и навалило на плечи страшную усталость. Не в силах стоять, Джейди рухнул на кровать. Он с трудом потянулся к выключателю стоявшего у изголовья кровати светильника, и нажал на него. Комната вмиг озарилась желтоватым светом.
  Всхлипнув, Джейди покачал головой.
  Но сна не было ни в одном глазу. Зато хоть исчезло шарканье, и только дождь трунил свою унылую мелодию. И паника медленно ослабевала, сменяясь умиротворением.
  
  Прошло где-то минут двадцать. Взбесившаяся стихия заметно стихла, унеся вдаль раскаты грома. И даже дождь прекратился.
  Стояла глубокая ночь. Джейди сидел на кухне в компании чайника и банки кофе. Аромат, доносившийся от чашки с черным напитком, разносился по всей квартире. Но едва он поднес ее ко рту, как услышал стук в дверь. Нет, удары... И чуть не упал со стула.
  Боксер по ту сторону, похоже, собрался выбить дверь с петель. Джейди сразу вспомнил Желейного. Замечательно. Он начал давать тварям имена, словно своим питомцам, которых у него не было. Как он окрестил эту безобразную гору? Слизняк?
  Джейди перевел дыхание и попытался приподняться, но тщетно - тело налилось свинцом.
  В дверь постучали снова.
  Собравшись с силами, Джейди встал со стула, и как старик засеменил к двери. С сомнением застыв на пороге, глянул в глазок. И, смутившись, быстро открыл дверь.
  Сжавшаяся старушка стояла перед ним. На ее побледневшем лице с трудом держалось спокойствие.
  - Здравствуйте, - поздоровался Джейди, и с удивлением посмотрел на нее. - Что-то...
  - Джейди! - испуганно заверещала она. - Джейди, пожалуйста, помоги мне!
  Тетушка Кристина бросилась ему на руки, и он подхватил ее. Бедняжка едва стояла на ногах. Ей было уже за шестьдесят, и жила она одна в квартире напротив... Но нет, не одна. С огромной белой кошкой.
  Подтянув ее к себе, парень свободной рукой закрыл входную дверь.
  - Вы будете кофе? - с тревогой спросил он, уволакивая женщину на кухню.
  Та кивнула. И Джейди стало не по себе. Что случилось? Соседка находилась на грани истерики... Постоянно теребила заплетенные в пучок седые волосы на макушке. Но, стоило ей сесть на стул, как страх немного отпустил ее.
  Не проронив больше ни слова, тетушка залпом осушила горячую кружку. Глубокие морщины на ее лице разгладились. Но подозрительная тяжесть во взгляде так и не ушла.
  - Я видела в твоих окнах свет, - сказала она, - поэтому решила обратиться к тебе.
  - Но что случилось? - машинально вопросил Джейди, наливая себе новую кружку. - Вы же едва стоите на ногах...
  У него задрожали руки. И ему совсем не хотелось услышать то, что скажет старушка.
  - В городе стало опасно. Я бы ни за что не поверила тому, о чем на улицах перешептываются люди, - тяжело дыша, сказала она.
  - О чем вы говорите? - спросил тот, делая глоток.
  Кофе не бодрил; отнюдь, дурацкие руки еще сильнее затряслись.
  - Я проснулась от странного звука, - резким голосом ответила тетушка, как тут сорвалась едва ли не в плач. - И... и увидела окно. Вернее, в окне... Страшные глаза смотрели на меня, Джейди. И это не человек!
  - Что вы имеете ввиду? - как можно спокойнее спросил Джейди.
  - Я стара, но я не выжила из ума. Я бы и сама не поверила, но... в магазине обсуждали, как в подвале на крысоловку кто-то поймал самого настоящего монстра, - она разрыдалась. - И одно из них пришло за мной.
  - Монстра? - с удивлением спросил парень.
  - Шестиглазого червя, - не своим голосом прохрипела женщина, и вдруг схватила его за руку.
  Ее костлявая пятерня крепко сжала запястье. И Джейди от неожиданности подавился напитком.
  - А другие видели тварь в 'Умной покупке'. Неужели ты веришь тому, что говорят новости? Ни один человек не может разрубить вооруженного до зубов бойца!
  - Я не понимаю, - сдавленным голосом произнес тот.
  Но старушка, похоже, ничего не слышала.
  - Будь осторожнее, - предупредила она и отпустила его руку. - Кругом умирают люди... А недавно этот погром... Видела в новостях. Квартиру полностью разнесли.
  И снова всхлипнула. Еще немного, и тетушка разрыдается, понял Джейди. Он подскочил к ней и попытался успокоить.
  - Спасибо, - отблагодарила та. - Мне уже лучше.
  А затем сорвалась с места и двинулась к выходу.
  - Прости, - донесся виноватый голос. - Я не хотела тебя напугать...
  Джейди окликнул ее. Предложил переночевать здесь, в безопасности. Но та настойчиво отказалась. Похоже, ей стало неловко за свое поведение. И настаивать не было смысла.
  Слабость, как незримая болезнь овладела им тот час же, как только он остался в одиночестве. Расшатанные нервы ноющей болью ударили в голову, и парень сдавленно застонал.
  И, едва доплевшись до кровати, он провалился в сон.
  
  Джейди с трудом продрал один глаз, и уставился на будильник, стоявший на тумбе напротив. Стрелки показывали без пятнадцати двенадцать.
  Полдень.
  В голове возник образ наполовину съеденного тела. И Джейди, почувствовав, как побежали по спине мурашки, пулей метнулся к окну. Он высмотрел то несчастное дерево, под которым... ничего не лежало. Или же уже приехала полиция и забрала тело. Или же... Джейди вспомнил шарканье. Мозг воспроизвел его в точности, как записанную на магнитную ленту дорожку.
  Он открыл окно и ему в лицо ударил свежий прохладный воздух. Джейди сразу увидел тяжелые, неподвижные тучи, висевшие на небе, а следом и мокрый асфальт, пестревший грязными лужами. Неподалеку, притаившись в листве росшего во дворе дерева, щебетала птица.
  Джейди вдохнул полной грудью, восстанавливая разбросанные мысли в цепочку. Ему плохо спалось; в кошмарах приходил Желейный с головой Арека, и обвинял его в своей смерти.
  И тут он кое-что вспомнил, и ударил себя ладонью по лицу. 'Идиот', - сказал Джейди сам себе. Мэт. Он же хотел обсудить кое-что с Мэтом. Схватив с тумбочки телефон, Джейди зарылся в контактах, а следом нажал на кнопку вызова. Длинные гудки, неторопливо звучавшие в ухо, все не хотели обрываться.
  Он в гневе бросил трубку. Не оставалось ничего иного, как пойти к Мэту в гости. Признаться, восторга это не вызывало. Вдруг и в его квартире поселился один из них?
  Но Джейди все же осмелился выбраться из дома. И в груди неприятной тяжестью осело ощущение одиночества, даже несмотря на то, что по дорогам активно разъезжали машины. Город словно бы окутала едва заметная дымка апатии и страха. Похоже, душевное равновесие многих подкосил тот туман, о котором до сих пор трещали местные телеканалы. Они пояснили, что тогда он пронесся по всему городу плотным голубым кольцом, и растаял на его периферии. Природу этого явления никому так и не удалось выяснить. Плюс, свою лепту внесли и твари; кто знал, сколько их разгуливает в городе...
  К остановке надо было плестись целых четыре квартала. И Джейди решил дойти до нее по переулкам, тем самым срезать путь.
  Едва впереди показалась проезжая часть, как сверху раздался шуршащий звук. Парень в ужасе вскинул голову.
  Бесформенное создание цвета сирени смотрело на него с крыши частного дома. Этот пронзительный взгляд снова впился в саму душу чуть ли не мертвой хваткой. И вновь взбудоражил в заснувшие инстинкты.
  Слизь медленно стекла с волнистого шифера на землю, и заскользила навстречу. Многочисленные складки разошлись, и выпустили наружу амебную конечность.
  Снова под темными слоями различились два глаза. И, перекатившись друг под друга, они с жадностью вцепились в человека.
  И, не желая больше испытывать судьбу, Джейди бросился прочь. Шарканье за спиной захлебнулось в разозленном мычании - громоздкая туша рванула в погоню.
  Вскоре показалась остановка. Несколько ждущих транспорт горожан засуетилась, когда перед ними раскрыл двойные двери подъехавший автобус. Джейди пулей запрыгнул внутрь, едва не растолкав заходящих людей. А водитель, бросив на парня долгий оценивающий взгляд, нажатием кнопки закрыл двери и покатил громоздкую махину по маршруту.
  Через широкие окна Джейди видел сверкнувшие в переулке злобные круги глаз.
  Пассажиры, сидящие у окон, тревожно загудели, и их головы повернулись. Заметили, понял парень. Запыхавшись, он немного прошел по салону и уселся на свободное место.
  Заплатив за проезд, Джейди успокоился и залип в окно. Преследователь, к счастью, отстал. А когда автобус подъехал к первой остановке, Джейди занервничал. И внимательно осмотрел выходивших и заходивших пассажиров. Полупустой транспорт как назло медленно набирался. Словно ждал, когда неприятности настигнут его.
  Контролёрша деловито поднялась с места и начала обилечивать всех новеньких. Ее спокойствие отнюдь не вселяло в Джейди уверенность. Напротив, в душе камнем осело дурное предчувствие.
  Когда автобус повернул на ведущую в центр четырехполосную дорогу, Джейди понял, что едет далеко не к Мэту. Видимо, второпях попросту забыл посмотреть на номер маршрута. Но не успел он подняться с места, как автобус сотрясло.
  Упав на сидение, Джейди с ужасом уставился в окно - но там лишь редкие авто проносились по встречной полосе, и зачем-то сигналили.
  Больно прокатившийся по ушам скрежет посыпал в адрес водителя разноголосую ругань. Как вдруг все заткнулись - машину снова затрясло и отпустило.
  Но нельзя было не заметить, как темно-сиреневое нечто облепило переднюю дверь и потянуло на себя.
  Металл разошелся, как гнилая ткань, и ударивший в салон поток воздуха отрезвил умы некоторых пассажиров. А следом под крышей растекся шепот. И едва все разглядели аморфное, вытянувшееся создание, на которое прилип помятый кусок металлолома.
  В нем угадывалась дверь... которая через секунду была выброшена на тротуар.
  Джейди прижался к стене. Он не мог отвести глаз от проема, с торчащими на улицу плоскими шипами. Оставалось только гадать. Дарует ли судьба жизнь, или же заставит умереть самой скверной смертью.
  Но та была не на его стороне.
  Густая жидкость, неуверенно появившаяся на ступеньке, поползла вверх. Втекая из ниоткуда в салон, она становилась все больше и больше. И вытягивалась, покрываясь морщинами складок.
  Как тут они внезапно раскрылись и предстали пассажирам длинные зубы. А два шара, вынырнувшие из недр сиреневы, вспыхнули пламенем, окрестив всех озлобленным взором щелевидных зрачков.
  Кто-то закричал.
  Автобус набрал скорость и повернул - люди попадали с ног. А тварь, ударившись в стену, растеклась по сидениям. Но следом отлипла. Ее глаза всколыхнулись, как на волнах, и едва не покатились по скользким складкам.
  Она раскрыла пасть и заревела. Сжалась, собравшись в кучу, и запузырилась от возмущения. Зрачки нетерпеливо заметались, и остановились, вырвав их общей кучи самую важную персону.
  Существо кубарем покатилось по узкому салону. Неистово вырывающиеся из тела отростки хватались за поручни и спинки сидений, роняя на них склизкие комочки.
  Вышедшие из ступора люди с криками повскакивали с мест, и прижались к стенам.
  Джейди выскочил в узкий проход между сидениями и схватился за столб-поручень. Его мысли заметались. Одно он понимал точно - если сейчас что-то не придумает, то будет лежать без бока где-нибудь в траве.
  Автобус наклонило на резком повороте, и Джейди едва сдержал равновесие. Но чудовищу повезло меньше - оно небрежно расплылось и облепило пустое сидение. Раздалось приглушенное рычание. Молниеносно собравшись в единую форму, Слизняк медленно пополз, тесня обливающуюся потом жертву.
  Его обвислые куски на боках начали заметно удлиняться.
  Джейди снова ощутил растущее в руке тепло. Он стер влагу с лица и судорожно затрясся, пытаясь придумать, как избавиться от твари. Он не мог выносить ее испепеляющего взгляда. И, становись она все ближе, он чувствовал, как воздуха хватает все меньше.
  Неужели это конец?..
  Голова повернулась, и глаза уставились на закрытую дверь, в окнах которой мелькали улицы города. И мысли, до этого водившие хоровод, вдруг выстроились в ряд, рождая гениальную идею.
  - Водитель! Откройте вторую дверь! - закричал Джейди, и тут запнулся.
  Масса грозно забулькала прорвавшимися пузырями, словно поняла его намерения. Но вот створчатые двери, лениво вздохнув, раздвинулись по углам.
  Выехав на перекресток, автобус круто развернулся. И чудом не столкнулся с другими машинами. А по одной лишь случайности не снес остановку.
  Слизняк распластался на окне. Твердые шары вывалились из превратившегося в лепешку тела. Они полоснули Джейди злобой, и тот почувствовал, как свернулись в тугой узел кишки.
  Выпустив серию пузыриков, слизь отделилась от стекла, возвращая себе прежнюю форму. Она глухо заревела, и выбросила отросток на Джейди. Тот рванул к сидениям, предоставив незадачливой лапе облепить поручень. Громко хрюкнув, тварь одернула ее обратно, и спрятала в сиреневом нутре. На железном стержне остался оплавленный след. Но... Еще б немного, и металл бы разъело.
  - Поверните направо! - неожиданно для себя закричал Джейди, уставившись на свернувшуюся в комок контролершу.
  Бесформенное тело напротив качнулось к нему. Рванув к задним сидениям, Джейди отчаянно замотал головой.
  'Скоро твоя рука окончательно проснется'.
  Огромная вертикальная пасть раскрылась, исторгая вонь и захлебывающиеся звуки. Качаясь, тварь заскользила к Джейди. Тот с замиранием сердца видел приближающуюся к нему тушу словно бы в замедленной съемке. У него оставалось совсем мало времени, а ни одной толковой идеи на ум все никак не приходило.
  Один из пассажиров, молодой мужчина, закричал и вскочил со своего места. И, потеряв контроль над собой, спрыгнул в распахнутые двери.
  - Скорее! - завопил Джейди.
  Он мало чем по душевному состоянию отличался от того парня; но некий внутренний стержень не позволял панике одержать победу. И Джейди чувствовал, как бешено забилось в груди сердце, а рука начала полыхать.
  Водитель снова крутанул толстым рулем. Автобус подскочил на левых колесах, подняв правую часть вверх. Массивный хвост занесло, и он едва не снес столб электропередач. Повезло и несущейся по встречке легковушке. Ведь если бы не мастерство человека, сидящего за рулем автобуса, ее водитель собирал бы свои кости по всему кварталу.
  Высокое тело на маленькой ножке отлепилось и вылетело на улицу. А автобус заскрипел, выравнивая движение. Через несколько томительных мгновений дверь, издав хлопок, закрылась.
  И громоздкая машина зарычала, быстро набирая скорость.
  Джейди направился к водителю. Он смотрел на сжавшихся у стен людей, бросающих на него затравленные и восторженные взгляды, и почувствовал себя героем. Еще бы. Сколько жизней он спас...
  Автобус пронесся мимо очередной остановки, не затормозив. И люди, стоявшие под ее оранжевой крышей, недовольно вскинули руки.
  - Все могут выйти! Я сейчас остановлю автобус! - спустя вечность закричал водитель.
  Но его голос резко оборвался. Контролёрша, сидящая рядом, повернула голову. Ее глаза широко распахнулись, а рот сжался в щелочку.
  Джейди наконец-то расслышал шаркающий звук. Руки его задрожали, а ноги налились свинцом. И только глаза метались от угла к углу. Однако, все-таки увидели то, что обожгло внутренности холодным огнем.
  Резиновый отросток, оканчивающийся тяжелым шариком, тянулся в салон через голый дверной проем. Тонкие сиреневые нитки едва не упускали глаз, и, казалось, он мог в любой момент сорваться и упасть под колеса.
  Навалившись, монстр довольно причмокнул. А водитель смачно выругался, наконец, заметив навязчивого гостя.
  - Поворачивайте куда-нибудь! - едва не брызгая слюной, закричал Джейди.
  Как вдруг его откинуло назад. И тварь неуправляемым потоком пронеслась мимо, едва не задев женщину с билетами.
  Водитель даже не успел закричать - широко раскрытая пасть поглотила его. Его соседка, как загипнотизированная, непонимающе уставилась на сиреневую массу, внутри которой ерзал человеческий силуэт.
  Она обреченно завыла. Ее сразу поддержал кто-то из пассажиров.
  Полужидкие комья плюхнулись руль, и полились на педали, обволакивая ноги случайной жертвы. Автобус в одну секунду обзавелся новым водителем. Но, далеко не таким хорошим, как прежний. Руль подрагивал и легонько поворачивался под его сиреневой плотью, а сам он непереставая булькал и трясся.
  Махина задрожала, змейкой выезжая на встречку. Встречные машины, сигналя, сворачивали, другие останавливались прямо на дороге. А одна иномарка, резко повернув, смела урну.
  Оторопевший Джейди стоял чуть ли не рядом с обезумевшей контролершей, тупо наблюдал, как попавшая в ловушку жертва перестала брыкаться. Потом ее очертания оплыли, и растворились, рассыпавшись грудой пузырьков.
  Тварь довольно заурчала, глядя куда-то вперед, на широкую дорогу, где ей все уступали движение. Толстые куски слизи крутанули руль - и автобус затрясло. Внезапно он накренился и тяжело застонал - вероятно, заехал за бордюр.
  Никто не успел понять, что произошло - вой клаксона взорвался в ушах; автобус подняло и резко сотрясло. Затрещало, заскрипело. Правая сторона вздыбилась глубокой вмятиной, а сидения всколыхнулись, едва не слетев с креплений.
  Джейди налетел на вертикальный поручень. И чудом не сломал ребра. Воздух вырвался из легких, наполнив их тупой болью. Он не мог ничего сказать, но мог слышать, как стонали несчастные горожане.
  Автобус с оглушительным лязгом скособочился. Джейди толкнуло прямо на сидения. Ударившись о мягкую спинку, он попытался подняться. Но...
  Вместе с треском разрывающегося металла машина свалилась на бок. Во все стороны посыпались стекла - Джейди успел прижаться к спасительному сидению, и спрятаться от града осколков.
  Его сильно ударило район печени. В груди глухо застонало. Чувствовалась острая нехватка воздуха. Сознание покрылось туманом, но вскоре прояснилось, и в легкие ударил живительный поток.
  Шатаясь и придерживаясь за перевернутые сидения, Джейди тяжелой поступью вышел из автобуса, и оперся спиной о ближайший фонарный столб. Приятно холодный. Боль потихоньку начала стихать. Но бок противно пульсировал, словно превратился во что-то вроде тугой опухоли.
  Глубоко вдохнув, Джейди глянул на поверженную махину.
  Помимо разбитых окон в глаза бросалось несколько широких вмятин. Но тут взгляд перекочевал на покрытый зазубринами проход - никто из видневшихся там пассажиров не подавал признаков жизни. Без сознания, смекнул Джейди. Нет, по большей части он на это надеялся.
  Рука машинально потянулась к карману за телефоном.
  Только он схватил аппарат, как тут пальцы, скользнувшие по экрану, нащупали что-то не то. Парень уставился на него - небольшой дисплей сверкал огромной трещиной.
  - За-а-абу-уд-дь, - слабым, чуть ли не страдальческим голосом прохрипело сверху.
  Джейди поднял голову. На смотрящем в небо колесе примостилось оно. Темными кусками плоти свисало почти до самого асфальта... Словно подтаяло на солнышке.
  Эта тварь так и не напала, хотя могла убить в два счета... Странно, почему...
  На ее поверхности, разгребая складки материи, небрежно пролезли два огромных глаза и замерли напротив друг друга. Затем сбоку выплыли зубастые челюсти и остановились под правым шаром. Теперь ее морда (или ее очертания?) стали похожи на лицо, отчего-то показавшееся Джейди знакомым.
  Словно услышав его мысли, масса поддалась вперед и медленно стекла на асфальт. Казалось, ее стало больше. Подобрав под себя бесформенные куски, она вытянулась. И стала похожа на человеческий силуэт. У нее даже вроде бы голова появилась.
  Джейди попятился. И, покачав головой, бросился наутек.
  Но усталые ноги как назло заплелись друг о дружку и опрокинули его на асфальт. И бедняга рухнул на живот, чуть не откусив себе язык. В груди растеклось тепло, а перед глазами поплыло.
  Тварь зашаркала. И Джейди понял, что теперь она уж точно не упустит своего звездного шанса.
  Вспышка заслепила слизняку прямо в глаза, и тварь, скрючившись, прижалась к автобусу. Белая изогнутая линия скользнула о край помятой крыши и полетела обратно. Та исказилась продольной полосой, и пышные искры посыпались во все стороны.
  Тварь шелохнулась и протекла под автобус, деловито подбирая сама себя.
  Молния полукругом рассекла его посередине. И, вслед за скрипом поверженный механический зверь распался на две части.
  - Проклятье, там же люди! - закричал Джейди. - Антайо!
  Гелеобразная масса булькнула, оказавшись на открытом воздухе. Она выпятила глаз и поползла по дороге. Молния пролетела над ее макушкой и врезалась в асфальт неподалеку. Завидев в лучах райктена свое отражение, тварь захрипела и рванула вверх.
  Джейди сразу узнал оружие Антайо. Его гладкий металл задрожал, и, вырвавшись из асфальта, молнией понесся ввысь. Яркая полоса рассекла небо снова. Беспощадно ударилась в гору, накрепко припечатав ее к раскаленному дорожному покрытию.
  Тварь отчаянно забулькала, пытаясь выбраться. Но у нее ничего не выходило. Вопреки всему, она не могла обтечь встрявший ребром диск. А после нескольких попыток громко, мучительно заревела. И, мотая подобием головы, распалась в лужу.
  Антайо мягко приземлилась рядом с ней, и одним рывком выдернула райктен. Стоявшая спиной к Джейди, она вдруг резко обернулась к нему.
  - Ты думаешь, я этого не знаю? - с угрозой в голосе спросила воительница, вперив в него тяжелый взгляд. - Не беси... У меня еще много работы.
  Джейди пожал плечами.
  А Антайо промолчала. Она находилась от силы в метрах десяти от него, но выражение ее лица Джейди прочел четко. Раздражение. Но, ни слова не сказав, девушка подпрыгнула и скрылась за кронами деревьев.
  Краем глаза заметив движение, Джейди осмотрелся. Но ни прохожих, ни встречных машин. Все растворилось, как тогда, во время синего тумана.
  Неужели показалось?..
  И, стараясь не заострять на этом внимания, он подбежал к автобусу и заглянул вовнутрь. К счастью, Антайо никого не задела своей смертоносной штуковиной. Но никто по-прежнему не шевелился.
  Парень вздохнул и зашаркал по тротуару. Ушибленные ноги саднили, а тяжесть в груди казалась неподъемной гирей, тянувшей тело вниз. Да и отчего-то окружение начало меркнуть, ровно как и звуки, в одночасье ставшие чем-то посторонним.
  Едва ступня коснулась бордюра, Джейди услышал резкий звук. И остановился. Что-то оборвалось внутри, и мир вновь наполнился всеми красками, которые чуть не сгинули в небытие.
  С диким воем из-за угла выскочила полицейская авто. И понеслась навстречу, ярко сверкая красно-синей мигалкой.
  Остановившись перед автобусом, водитель заглушил двигатель и выключил сирену.
  Дверь машины открылась, и из нее вышел Джон Льюис. Офицер озадаченно посмотрел сначала на ошарашенного парня, потом на автобус. И, сделав свой выбор, неуверенно двинулся к передней половине растерзанной машины. Заглянул внутрь.
  - Боже, - услышал Джейди и увидел, как офицер скрылся за коричневой стеной.
  - Что здесь произошло? - растерянно вопросил тот, выходя через украшенный зазубринами проход. Он провел пальцем по покореженному металлу. Какая сила могла вырвать дверь?
  Вид у Джона оставлял желать лучшего. Помятый, словно всю ночь кутил в баре. Зависнув на пару мгновений в мыслях, он вдруг нацепил важный вид. И, переметнув внимание на странного молодого горожанина, так и стоявшего на прежнем месте, Льюис засеменил к нему.
  Остановившись рядом, он смог, наконец, внимательно осмотреть его. Действительно, что-то с этим малым было не так. А парень в свою очередь старался не глядеть Джону в глаза, но не мог не чувствовать те тяжелые вибрации, потоком сочащиеся из него.
  - Напали, - глухо пропыхтел выживший. - Мне повезло. Я хотел вызвать скорую, но мой телефон повредился во время аварии.
  - Ты счастливчик, молодой человек, - сухо заметил офицер, и обвел его оценивающим взглядом. Он ждал, пока стоящий перед ним представится.
  - Джейди, - поспешно выговорил тот. - Джейди Акро.
  - Действительно счастливчик, - произнес офицер, и от его слов Джейди почувствовал себя неуютно. Складывалось ощущение, что Джон не мог поверить, что кто-то стоит на двух ногах после такой аварии.
  Внезапно он подбежал к своей машине, и схватился за рацию. Он быстро связался с диспетчерами и сообщил о ДТП. Парень услышал, что совсем скоро прибудет неотложка с кучей полицейских. И вздохнул - ведь все это расследование только пустая трата времени.
  Диспетчер что-то проговорила в рацию, и отключилась. Офицер, хмыкнув, нервно повесил прибор, и, наконец, отлепился от машины. Зачем-то похлопав себя по нагрудным карманам, он направился к Джейди.
  - Ты говоришь о нападении. Кто же напал? - спросил Джон, кивая в сторону растерзанного транспорта.
  - Я не знаю... я так и не понял... Автобус... потерял управление и перевернулся, - ответил Джейди, и сразу поймал подозрительный взгляд офицера.
  - Неужели больше ничего? Я не уверен, что в результате подобной аварии автобус разрезает напополам. Причем так ровно, - Льюис сдвинул брови. Он догадывался по большей части, что произошло. Но, видимо, не хотел этого признавать.
  - Да. Я рассказал вам все, что видел, - ответил Джейди, схватившись за голову. - И не представляю, как мне удалось выжить.
  - Мне необходимо составить протокол, - сказал офицер. - Для этого тебе придется поехать на полчаса в участок.
  Джейди лишь пожал плечами.
  Джон посадил его в машину и силой захлопнул дверь. Замок предательски щелкнул. Парню вскоре стало душно, и он попробовал приоткрыть окно. Но так и не нашел заветной ручки. Щемящая тревога проникла в его нутро - Джейди впервые почувствовал себя заключенным.
  Офицер забрался в то, что осталось от автобуса, и на мгновение исчез с поля зрения. Нельзя было не слышать, как скрежетал усталый металл под его шагами.
  Несколько минут утекло в спокойствии. За это время залипающий в окно Джейди видел пару торопливо прошедших по тротуару прохожих. Заметив разрезанную напополам металлическую коробку и полицейскую машину, те быстренько скрылись за ближайшим поворотом.
  Горожане уже были напуганы. О чем тогда вообще можно говорить?
  Раздался странный звук. Джон повернул голову, и выглянул через разодранный проем на улицу. Но ничего из ряда вон выходящего не заметил. И, отпустив безвольную руку одной девушки, у которой так и не удалось нащупать пульс, офицер, стараясь не шуметь, настороженно двинулся к выходу.
  И, недоверчиво высунувшись из-за зубастого входа, огляделся.
  Ничего подозрительного.
  Но... неожиданно то же самое звучание раздалось со спины. Лишний раз проверив оружие на поясе, Джон осторожно зашагал мимо лежавших враскоряку людей, к сквозной дыре, разделяющей его и вторую половину автобуса.
  Большая часть из тех, кого он успел проверить, была мертва. И это заставило офицера ощутить горький привкус скверны на языке, а еще приготовиться к худшему.
  Он вышел наружу, едва не поранив пальцы об острый срез. И вдруг понял, что показалось ему необычным. Шарканье. Шкряб-шмяк, хрум-шмяк. Этот звук поднимал тревогу, захороненную глубоко в душе.
  Джон засуетился, пытаясь найти его источник. Чувствуя, что начинает терять самообладание, достал пистолет. И с трудом снял с предохранителя. Только лишь из-за того, что руки затряслись.
  Его серые глаза широко распахнулись.
  Из-за дальнего края автобуса что-то выползало. Звук нарастал, и офицер покрепче сжал металлическую рукоять. Сначала показался сиреневый бесформенный отросток.
   Полутораметровая гора густой грязи рывком выплыла из укрытия и повернула круглые фары-глаза к оторопевшему человеку. Джон отпрянул, и уперся спиной о покореженную стену автобуса. Не моргая, глядел на бесформенное существо, в котором самым невероятным образом теплилась жизнь.
  Оно замерло, раскрывая складки. И, пустившийся в путь один глаз поднялся на макушку, уступая место кривой окровавленной пасти.
  Не желая больше терпеть это, офицер выстрелил.
  Пуля пролетела мимо, заставив массу гортанно булькнуть, и уставиться на взрослого человека, сверлящего ее взглядом. Но тут она сдвинулась, подгребая под себя свалявшиеся комья, и поползла к сточной канаве. Густая плоть зависла, нахлобучиваясь маленькими холмиками, но вскоре начала просачиваться в удлиненные отверстия стока.
  Джон нажал на курок. Промахнулся. Выстрелил снова - пуля увязла где-то в сиреневых внутренностях... А после палец защелкал, и пистолет, выплевывая пули, задрожал.
  Офицер практически не целился; но прекрасно видел их все, подмигивающие из полупрозрачных недр. Единственный глаз продолжал глядеть на него до тех пор, пока вместе со всем остальным не утек в канализацию.
  - Не может быть, - прошептал Джон, и на его лице выступила испарина. - Неужели снова?...
  Джейди наблюдал за происходящей сценой. Он не мог поверить, что Антайо убежала, бросив начатое... Кто теперь убьет эту тварь?!
  Льюис на негнущихся ногах добрался до машины, открыл дверь и тяжело увалился на место водителя. Он устало ухнул и помассировал виски... Да еще и этот притихший парень на заднем сидении, явно боявшийся и пошевелиться, начинал раздражать.
  Но офицер прошел испытание на терпение. И, когда послышалось верещание сирен, он выдавил улыбку на измученном лице. А как только прикатили машины скорой помощи, и наряд полицейских, Джон завел мотор и уехал прочь.
  
  Тучи у горизонта начали приобретать грязно-розовый цвет. А на улице уже моросил холодный неприятный дождь, собираясь на дорогах в коричневые лужи. Но иногда одинокие сырые проспекты и переулки скрашивались яркими вывесками работающих заведений.
  И, капли, стекающие с их крыш, стучали об асфальт и землю.
  По тротуару, тяжело шагая, быстро шел худощавый мужчина. Он маневрировал среди луж и грязи, но его брюки все равно уже были по колено заляпаны бурыми пятнами грязи. В руке он нес кожаный чемодан, и постоянно посматривал на часы на запястье.
  Проклятые стрелки уже не двигались.
  Раздраженно открыв тяжелую металлическую дверь, он зашел в подъезд многоэтажки. Быстро поднялся по ступенькам до резной деревянной входной двери.
  Через пару мгновений ключ щелкнул в замке.
  Мужчина юркнул вовнутрь. В сухость и уютность. Облегченно вздохнув, он поставил чемодан на пол. Следом повесил мокрый зонт и снял куртку. Затем прошел в гостиную и разлегся на кресле. Усталость взяла над ним верх. Схватив с кофейного столика газету, он открыл ее на середине, и его расплылся в улыбке. Время за чтением летело незаметно. Как тут бегающий взор остановился на финансовой статье. Умиротворенное лицо мгновенно перекосилось от злости. Глаза спешно зашагали по строчкам, а скривившиеся губы начали сжиматься в щелочку.
  Бывший одноклассник глядел на него из фото в газете. Когда-то давно Кевин с ним дружил. Однако, Мартин лучше учился в школе. А затем поступил в престижный вуз.
  И студенческая жизнь разделила их.
  Сейчас тот являлся ведущим менеджером крупной корпорации. Кевин не мог понять, почему у него самого ничего не вышло, хотя в молодые годы он был несколько успешнее того парня. Сам он не первый год занимал должность младшего бухгалтера в небольшой фирме. Неплохо, но недостаточно.
  Внезапно он отшвырнул газету. В голове начали мелькать различные мысли, вертясь около одного стержня, коим являлась его работа. Намедни директор пригласил его в свой кабинет и разразился выговором, пригрозив лишением премии. Что он вообще делал не так? Кевин прекрасно понимал - в произошедшем он не был виноват. Оплошность допустили другие, но подставили именно его. Одна из них - та брюнетка, сидящая напротив, и занимающая свою должность лишь благодаря кровному родству с начальством.
  И бедолаге бухгалтеру нередко приходилось исправлять за ней ошибки. Но пожаловаться на ее халатность Кевин мог только сам себе. Плюс, часть коллектива недолюбливала его из-за претензий, которыми он не грешил одаривать всех подряд. И старалась в каждый подходящий момент напакостить.
  Взмахнув рукой, Кевин понял, что промок до нитки. Гуляющий на улице косой дождь быстро залил туфли. И ему вспомнился едва ли не каждый шаг, когда хлюпала в обуви вода. Как неистовый ветер как назло несколько раз вывернул зонт, и ему не единожды пришлось стоять под проливным дождем, приводя его в рабочее состояние.
  Вряд ли бы Кевин простыл. А вот настроение эти похождения изрядно испортили.
  Захотелось освежиться.
  Ванна могла успокоить нервы. И мужчина, смакуя эту мысль, направился набирать воду. И, когда горячая жидкость мерно полилась из крана, разбавляя тишину приятным гудением, почувствовал себя чуточку лучше.
  Теперь-то он уж точно расслабится!
  Тут поток воды снизился - заметно упал напор. И Кевин, подавив в себе волну раздражения, вышел в коридор. Как вдруг в животе заурчало.
  Может, за то время, пока наберется вода, он успеет поесть?
  Мужчина двинулся на кухню и зажег свет. Лампа под потолком звонко вспыхнула. Открыв дверцу холодильника, в надежде увидеть бутерброд, сияющий своим великолепием посреди остальных продуктов, он разочарованно поморщился, обнаружив полупустую камеру. Несколько яиц ютились возле исхудавшей упаковки кетчупа, а кружок вареной колбасы тоскливо лежал на тарелке, практически в одиночестве, деля соседство с маленьким кусочком сыра.
  Хмыкнув, Кевин повернул голову.
  Там, на кухонном столе, близ раковины, лежала булочка хлеба, которую он забыл убрать дня два назад. Может, та еще не зачерствела. И мужчина потянулся за ней, переваривая в голове мысль о том, чего бы приготовить на ужин.
  Льющаяся из крана вода разбрасывала ударяющиеся о дно брызги в стороны. Вдруг слив ванны потемнел, и наружу вырвалось пятно. Оно росло, растекаясь по дну, как густая грязь из забившейся канализации. Склизкая масса вылезала, ее становилось все больше. Мелкий отросток вырвался из нее, и завозил по белоснежной акриловой стене.
  А вода над ним неистово бурлила, методично повышая свой уровень.
  Внезапно мужчина услышал сочное плямканье. Он почти закончил приготовление бутерброда, и принялся за жарку яиц. Звук, оборвавшийся на резкой ноте, доносился из ванной комнаты.
  Кевин сразу направился туда, выключив огонь, над которым в сковороде уже шкварчали на масле полуготовые яйца.
  На кафеле, посреди маленькой комнаты, валялся шампунь. Крышка пластмассовой упаковки раскрылась, и на пол разлилось немного синего мыльного вещества. Мужчина хмыкнул, поднял емкость, с недоумением посмотрел на открытый ванный шкафчик и закрыл его.
  В зеркале шкафчика отразилось усталое, испещренное легкой щетиной лицо.
  Взгляд скользнул вниз и влево. Напряженные мышцы немного расслабились - ванна уже достаточно наполнилась. Повернув рукоятку, Кевин выключил стремительно падающий прозрачный поток, и ногой проверил температуру воды.
  Самый раз.
  Донесшийся до ушей шорох он поначалу принял за фоновый шум. Но тот раздался вновь.
  И Кевин поспешил на кухню, где, по его мнению, находился источник странного звука. Нащупав на стене мокрыми пальцами выключатель, он зажег свет.
  Лицо застыло в маске негодования, когда глазам предстало открытое настежь окно. Ветер теребил занавеску, трущуюся о край стоящего на невысоком комоде телевизора. Дождь залил лужицу на линолеуме под окном.
  Мужчина тяжело вздохнул и топнул ногой. И почему все невзгоды происходили именно с ним?
  За спиной промелькнула грузная тень. Плямкающий звук раздался вновь, заставив Кевина резко развернуться. И от изумления широко распахнуть глаза.
  Мозг отказывался принять увиденное таким, какое оно есть.
  В паре метров от него стояла темная размытая субстанция, c одним огромным глазом посередине. Он казался инородным предметом, прилепленным на отвратительную склизкую кучу.
  - Какое невезение, - захлебываясь, произнесла она.
  Кевин был уверен, что расслышал именно эти слова. Тут, раздвигая складки густой плоти, вылез еще один шар. В тонких щелочках появилось искаженное отражение перекошенного лица.
  - Он добился большего. Ведь он велик, а ты ничтожество...
  Человек оторопел и попятился. Хриплый, усталый голос захлебнулся, и куча дрогнула, сорвавшись с места. Она подтянулась, роняя крупные куски. На поверхность выполз широкий рот.
  - Я помогу тебе, - услышал мужчина последние в жизни слова.
  И зубастая пасть, раскрывшись, и одним рывком поглотила его.
  
  Джейди вернулся домой в девять часов вечера. Да, полиция хорошенько потрепала ему нервы. Протокол кое-как составили. Однако, пришлось долго придумывать, как озвучить произошедшее с ним, чтобы все можно было списать на несчастный случай.
  Парень видел распирающую тревогу Джона. Угловатые движения и трясущиеся руки, крутившие руль, выдавали того с потрохами. Даже в участке многие сотрудники выглядели на редкость нервными и раздражительными. Шныряя по кабинетам, они громко хлопали дверями. Некоторые с враждебностью посматривали на него, и Джейди все больше и больше хотел поскорее убраться домой. Он едва не налетел на толстяка, семенившего с кружкой кофе в кабинет. У того был растерянный и сонливый вид. Поспешно извинившись, парень осторожно зашагал прочь...
  Джейди оторвался от воспоминаний и откинулся на спинке кресла. В безлюдной гостиной царило умиротворение. Он очень устал, так ничего не узнал об Ареке, ни об Антайо. Капли дождя застучали по стеклу, и снова принялись наигрывать незамысловатую мелодию. В горле пересохло. Джейди двинулся на кухню, в надежде заварить себе горячий чай. Рука потянулась к выключателю.
  Уродливые зубы со звоном сомкнулись в метре от его шеи. К счастью, молниеносная реакция спасла от гибели. Джейди отскочил к окну и выпрямился. Чудовище, распластавшееся перед холодильником бесформенной кучей, медленно поплыло, уводя один шар вправо. Остановившись напротив ошарашенного человека, оно прикатило откуда-то слева второй глаз.
  На сей раз, она выглядела совсем по-другому. Снова походила на слизь. Может, размокла под дождем?
  В руку Джейди влилось знакомое ощущение. Тварь медленно обтекла жертву, боясь приблизиться, и вытянула пасть. Окровавленные зубы засверкали.
  Гортанно заревев, она набросилась на него, широко распахнув шипастые челюсти. Джейди упал на спину, пропуская ее над собой. Кувыркнувшись, он выпрямился на балконе, и стукнулся спиной об ограждение. Было отлично видно через окно, как тварь, с чуть ли не сияющим в темноте кухни, оком, медленно поползла к нему. Ее поверхность постоянно перетекала, а на глаза наплывали сиреневые слои. Из пасти исходил жутковатый, булькающий звук, словно бы дыхательные органы создания были наполнены жидкостью.
  Если... Как эта тварь вообще могла существовать, будучи куском полужидкой плоти?!
  Обреченно покачав головой, Джейди попятился. В спину ударил мокрый поток, будоража и без того расшалевшиеся нервишки. Он видел через окно, как тварь смотрит на него, и сверлит страшными глазами. Еще немного, и она зажала бы его в собственной квартире. Джейди уже весь намок - балкон не был застеклен, как у многих соседей.
  Гуляющий на улице ветер задувал порывы воды на сипло дышащего бедолагу, и разливал мелкие лужицы по линолеуму. А затекшие за воротник освежающие капли внезапно пробудили кое-что.
  Желтый шар, обмотанный сиреневой плотью, выглянул из-за угла дверного проема. Тут показался новый кусок, и перетек на мокрый линолеум. Склизкая масса бодро заскользила на залитую водой поверхность, и через пару мгновений полностью вывалилась на балкон.
  Капли дождя затарабанили по ее мягким сиреневым слоям.
  Глазища снова впились в загнанного к самой дальней стене парня. Существо возбужденно вытянулось и опустило к нему толстую ногу. Оно медленно заскользило, и радостно забулькало.
  По телу растеклось знакомое ощущение, и Джейди, глубоко вдохнув сырой воздух, почувствовал, как оно наполняет его. Ловко подпрыгнув на перила, он раскинул руки, держа равновесие, как натренированный циркач. Холодный дождь хлестал в спину, но Джейди даже не замечал этого.
  Тварь замолкла, и вытянула к нему уродливую рожу. Внезапно она захлебнулась разъяренным рычанием. Из правого ее бока вырвался отросток, и потянулся к парню.
  И тут что-то пошло не так.
  Джейди инстинктивно отступил. Опора под ногами исчезла, и он с криком полетел вниз. Тут же поднял руку и схватился за балконную плиту. Упершись ногами о стену, он разжал пальцы, и слетел вниз.
  Крепко сжав перила балкона второго этажа, Джейди ахнул. Он понятия не имел, как у него так получилось. Словно бы в нем проснулись давно дремлющие инстинкты, которые взяли верх над сознанием. Или же некто посторонний управлял телом, не позволяя угодить в лапы хищника.
  Сверху послышалось захлебывающееся мычание. Джейди поднял голову и увидел круглое око, висящее на длинном склизком отростке.
  Шальная капля, стекшая с карниза его балкона, ударила в глаза, и парень, заморгав, отвернулся. Поплывший мир медленно обретал четкость.
  Звук заметно стал громче, и Джейди вскинул голову. Намокшие волосы упали на глаза, и он, потерся о сырой бетон напольной плиты, отодвигая их. И тогда он увидел.
  Наверху, не так далеко от него, за ограду начала переваливаться густая слизь. Она растеклась, превратившись в подобие уродливого осьминога. Тонкие щупальца, вытягивающиеся с каждой секундой, тянулись к чудом спасшему себе жизнь парню.
  Еще бы чуть-чуть, и они бы достигли его.
  Ноги сами оттолкнулись от стены дома, и Джейди полетел на перегоревший фонарный столб. Он мгновенно оплёл его ствол ногами и руками. Мокрые пальцы то и дело норовили отпустить скользкий металл, и ловкач накрепко вцепился в него. Сознание охватил перемешанный с опьяняющим адреналином азарт, и Джейди практически не чувствовал бьющей по макушке армады капель. Жар в ладони вырвался наружу; и он с ужасом увидел, как она излучает голубоватый свет.
  Испугавшись, он одернул руку. Свечение, однако, никуда не делось.
  Разъяренно взревев, гора геля сорвалась со своего пьедестала и шмякнулась об асфальт. Она сильно вытянулась, и сверкнула в темноту ярким кругом. Тварь прекрасно видела Джейди, как и тот ее темные очертания в стене дождя.
  Парень высоко прыгнул. Но удивиться своим способностям он так и не успел. Его босые ступни шлепнулись в глубокую лужу, и расплескали во все стороны мутную жидкость.
  Не мешкая, он рванул прочь.
  Бежать пришлось недолго. Впереди показался спасительный поворот. И Джейди решил, что было бы неплохо воспользоваться им, чтобы оторваться от преследования, но... Сиреневая слизь с жадностью набросилась на него, и сбила с ног. Вскрикнув, он рухнул на промозглую твердь, чувствуя, как пятки обожгла горячая мягкая плоть.
  Гель натекал, старательно обволакивая тело, наваливал все новые и новые слои. Бедняга отчаянно задергал руками, пытаясь выбраться, но лишь сильнее увязал.
  Кожу пронзила тысяча крохотных жал. И Джейди инстинктивно закрыл лицо руками. Это конец, понял он.
  Кривая молния рассекла аморфное тело, и едва не задела корчащегося внутри нее человека. Тварь завыла, и передвинула один глаз вверх, желая высмотреть своего мучителя. Поглощенный мотнул рукой и задел пальцами холодный твердый шар. Тот сразу укатился вбок.
  Жжение по всему телу резко ослабло, и парень принялся разгребать складки руками. Он вслепую прорывал себе дорогу, и вскоре его пальцы вырвались на поверхность.
  Вязкая плоть раскрылась, и Джейди глубоко вдохнул мокрый воздух. Капающая с неба вода обожгла кожу. Чудовище замычало, и силой сомкнулось. Жижа едва не затекла в рот, но парень ощутил, как она обожгла губы.
  Невидимые иголки опять впились в кожу. И Джейди замычал, чувствуя, что задыхается. Ему хотелось открыть глаза и вдохнуть, перестать сдерживать себя... Но, еще не потерявший над телом контроль разум не позволял совершить этого.
  Вспышка снова пронзила темнеющее небо, и тварь разразилась гортанным воем. Единственный глаз перекатился. И увидел, как белая полоса раз за разом врезалась в тело, отделяя целые куски.
  Джейди понял, что проваливается в бездну. Он не знал, почему его руки разрывали мягкую плоть. Он отдаленно воспринимал жгучую боль, растекающуюся в ладонях, и липкую массу, что бросал на асфальт. А потом рот широко раскрылся, вдыхая в себя спасительный воздух... возвращавший его к жизни.
  Мимо по дороге со всей скорости пронеслась легковушка, и быстренько скрылась в стене дождя. И даже не остановилась.
  Тварь отчаянно выла, борясь с надвигающейся гибелью. Но ее крик утонул в шуме льющейся с небес воды.
  Плохо соображая, Джейди вырвался из вяжущего плена и упал на колени. Жгучая боль сковала мышцы, и он едва не споткнулся на ровном месте.
  Мутный взгляд скользнул по ладоням. Те были испачканы красным. И вода, окропляя их, алыми струйками стекала вниз.
  Но когда до Джейди дошло, что он видит, глаза широко распахнулись. И рот раскрылся, извергая безумный крик.
  Но дождь поглотил его, не позволяя никому услышать чужой боли. А когда не осталось сил, Джейди рухнул на спину. Глубоко втянул сырой воздух. И почувствовал, как он растекается по двум отверстиям того, что осталось от носа.
  Силы покидали его, как и искра жизни разъеденный разум. Джейди не знал, сколько ему еще отмерено, но понимал, что совсем немного. Он лишь хотел, чтобы кто-то пришел на помощь. Но превратившиеся в лохмотья губы так не вымолвили и словечка.
  А там, позади, чудовище все выло в агонии. Одна и та же молния раз за разом врезалась в захлебывающуюся бесформенную плоть, пока не превратила ее в груду мелких кусков... быстро грубеющих и рассыпающихся вничто.
  Но вскоре все стихло, и мелодия дождя вновь затарабанила в уши. Джейди закрыл глаза, понимая, что неоткуда ждать помощи. Осколки стекла, сплошной стеной сыпавшиеся с неба, резали и резали его израненное тело.
  
  7. Тайна
  
  Он со вздохом перевернулся на спину. Дождь, слава Богу, прекратился. Глаза начало жечь, тут и там летали темные круги. Он посмотрел на свои пальцы и разглядел красные разводы на коже. Взгляд перекочевал на ладони.
  Неужели тогда ему показалось? И кости, что проступали через остатки пальцев, лишь бред его сознания?
  Влажные липкие пальцы нежно провели по лицу, а потом и по носу. Жжение потупилось. Мягкие подушечки смазали раны, и те сразу же перестали болеть.
  Но вместо этого начали пощипывать. И Джейди не понимал, почему. Он что-то невнятно промычал, и задергал руками. Повертел головой, но так и не увидел того, кто не позволял ему умереть. Однако, он знал. Вернее, чувствовал, что находился не один.
  Небо пронзила яркая мерцающая вспышка, где-то вдалеке прогремевшая громом. И тьма расступилась, на мгновение показав лицо хмурое спасителя.
  Почему-то Джейди не был удивлен. Но вместо того, чтобы проронить сухое: 'Привет!', он глубоко вдохнул. И заморгал, потому что и без того блеклый мир начал расплываться.
  Но единственное, что оставалось четким, так это тот секундный образ.
  Накинутый на голову капюшон. Выбивавшиеся из-под него волосы, которые полностью промокли. Большие бездонные глаза, и губы, стиснутые в щелочку.
  - Это был в последний раз, когда я спасаю тебя от демона. В следующий раз пеняй на себя,- отрезала Антайо, поднявшись на ноги.
  - Интересно, ты это говоришь каждому, кого спасаешь от лап тварей? - натянуто улыбнувшись, бросил Джейди.
  А следом зашевелился. Он попытался сесть, но не смог - ноги не подчинялись. Попробовал опереться руками об асфальт - и у него получилось.
  Тогда Джейди поднял взгляд. И впервые увидел, как воительница смотрела на него сверху вниз. Одетая в легкую темную курточку, под которой виднелась белая промокшая майка. И бриджи с высокими сапогами без каблуков.
  Антайо сощурилась.
  - Мне никому не приходилось повторять, - заявила она.
  Джейди угукнул.
  - Как я понял, ты патрулируешь город, - продолжал он, лежа на асфальте, как тут до него дошло. - Что значит 'демон'?
  Способность трезво мыслить возвращалась так же быстро, как исчезала боль. И, ко всему прочему, неумолимо крепло убеждение, что воительница была еще и ведьмой, умеющей заживлять раны.
  - То и значит, - сухо ответила она. - И ты второй раз попадаешь под раздачу. Это что, совпадение?
  - Она сожрала кого-то из моего дома, - решил перевести тему Джейди.
  - И пришла за тобой?
  - Похоже на то.
  Парень неуверенно поднялся на ноги. И с удивлением отметил, что больше ничего не болело. Да как такое возможно? Но, сколько бы он ни хлопал себя по лицу, бокам или животу, ни совал пальцы в громадные дырки на одежде - так и не нащупал ни рубца. Осмотрел, где мог, тело - и не нашел ни единого шрама.
  Тусклая молния снова озарила небо. И Джейди увидел в руках стоящей напротив Антайо небольшой пузырек. Наверное, с мазью, которой она так щедро намазала его страшные раны.
  Но, заметив пристальное внимание, новоявленная ведьма ловко швырнула лекарство в карман курточки. И застегнула молнию.
  - Что значит 'демон'? - повторил Джейди, с трудом оторвав глаза от ее пузатого кармана.
  Вздохнув, Антайо ударила себя по лицу. Скривилась, отведя взгляд в сторону. Но все же, заговорила. И по ее тону Джейди понял, что ей совершенно не хотелось распространяться об этом.
  - Сущность иного мира, которую невозможно убить вашим оружием. Если вы не остановите вмешательство, то... Я не смогу все контролировать.
  - Сложно быть героем.
  - Я и не герой, - отстраненно произнесла Антайо.
  И заглянула в его глаза. Но, нет. В саму душу.
  Тот робко отшатнулся. Ему прежде не удалась видеть такие удивительные фиолетовые радужки. В них было... Что-то манящее.
  - Вы ворошите улей, желая выпустить пчел, однако не подозреваете, что он полон шершней, - прошептала она.
  - Улей? - удивленно поднял бровь Джейди.
  Антайо кивнула, и нацепила на лицо суровую маску. Глаза покрылись непроницаемой оболочкой и помутнели, а пальцы крепко обхватили райктен. Четыре лезвия сверкнули в мокрую ночь.
  - Ступай домой, - бросила она. - Нечего тут толпиться.
  Металлическая, с изогнутыми, обоюдоострыми ножами звезда засияла серебром. Тут от нее стали подниматься вверх искрящиеся гранулки. Они ускорились, десятками вырываясь из светящегося оружия, и оставляли после себя пустоту.
  И, буквально через пару секунд, райктен исчез.
  - Разговор окончен, - буркнула воительница, и повернулась к Джейди спиной.
  - Антайо! - закричал тот.
  Но та проигнорировала.
  До чего же вредная девчонка... Джейди вздохнул и еще раз посмотрел на свои ладони. Ни единого следа от ран. Пошевелил пальцами - те бесприкословно слушались его.
  Наконец, он нашел что сказать. И, подняв взгляд, раскрыл было рот. Но вместо девушки взору предстала лишь стена темноты. Тогда Джейди выругался. И не придумал ничего лучше, кроме как пойти домой. Но тут, как обычно, вовремя вспомнил, каким путем сбежал из дому.
  Он нахмурился и вновь выругался. Сунул руки в карманы, сжал кулаки. Но тут пальцы нащупали нечто легкое и металлическое. А следом вытащили это наружу.
  Быть не может! Вот удача! Ключ от квартиры! Пусть немного подпаленный кислотой, но все равно должен сработать...
  С неба снова начал накрапывать дождик. И Джейди услышал приглушенное шарканье. Резко развернувшись, Джейди увидел тающие останки Слизня.
  А вскоре от них не осталось и следа.
  
  Он поплелся обратно домой, вздрагивая на каждом шагу. В полуразъеденных грязных обносках, бормоча под нос бессвязные слова. Вдруг подул сильный ветер, и принес с собой сладкий аромат.
  Джейди понял, что голоден. И что на город опустилась ночь.
  Повсюду горели уличные фонари, плохо прогоняющие тьму. И вскоре Джейди стало казаться, будто бы кто-то следил за ним.
  Уставший и промокший до нитки, он завернул в родной дворик, как вдруг замер на месте, невольно оперевшись на болевшую ногу.
  Небольшую площадку заняли две полицейских машины и одна скорая. Вся 'П' образная внутренняя сторона дома, подстанция и промокшие деревья вспыхивали красно-синими огнями, превращая место трагедии в мрачный танцпол. А вой полицейской сирены троекратным эхом давил уши.
  Джейди поморщился. Но тут сигналка заткнулась, и он услышал шум. Шарканье, мелькнуло в голове. И глаза забегали, выискивая затаившегося хищника. А руки вмиг покрылись мурашками.
  Но нет. Это был шепот. И когда до Джейди это дошло, он облегченно вздохнул.
  И внимательно осмотрелся.
  Кругом из подъездов высыпали жильцы. Многие из них с ужасом делились последними новостями. А несколько полицейских допрашивали группу бабушек. И те с превеликим удовольствием, чуть ли не наперебой, изрекали длиннющие тирады.
  Джейди разглядел огороженный яркой лентой участок, примыкающий к стене подстанции. Люди в белых халатах погружали что-то накрытое простыней на каталку. Огромное красное пятно на ней выдавало то, что скрывалось под тканью. Еще одна жертва чудовища.
  Оно все же добралось до кого-то... И едва не поужинало им самим. От этой мысли Джейди понял, что замерз до костей.
  Он хотел бесшумно вписаться в толпу. Уйти домой, но так, чтобы не пристала полиция. Ведь его внешний вид мог вызвать множество ненужных вопросов. Если кто-то вздумает пристать к нему с допросами, то уж точно повезет в участок. А Джейди совсем не хотелось терять там время.
  Сквозь рваные куски облаков начали проскакивать звезды. Появилась и полная луна, скупо озарявшая двор. Может, события стали бы разворачиваться иначе, если бы в толпе не промелькнуло высокомерное лицо компаньона Тао.
  Не может быть! Проглотив поднявшийся к горлу ком, Джейди принялся протискиваться мимо зевак, стараясь не упускать парня из виду. Но тут синий отблеск мигалки скользнул к нему. И осветил уже пустое место.
  
  В полумраке, не развевающимся свечением кристаллов, стихли одиночные шаги. На каменном полу остались свежие грязные следы, ведущие к огромной приоткрытой двери. Сквозь щель виднелись резкие дрожащие тени от горевших свечей. Выложенный деревянными досками пол позволял передвигаться едва ли не бесшумно. Мелькнула высокая тень, вслед за ней в слабо освещенную комнату вошла фигура.
  Каменный потолок угрюмо прятался в темноте, пытаясь казаться выше своих двух с половиной метров. Интерьер же был составлен довольно скупо. Старый трухлявый сундук, длинный и низкий стол из красного дерева, да маленький шкафчик с дырявыми грязными тряпками, примостившийся в углу, являли всю мебель в комнате. На сундуке лежала примятая от многолетних терзаний подстилка из соломы. На ней, оперившись о каменную холодную стену и погрузив голову во мрак, сидел человек. Светлые волосы, спадающие с плеч, выдавали его сразу. Другая фигура села на столик и заложила ногу за ногу. Третий персонаж подошел к столу и замер.
  - Поздравляю, ребята, почти половина работы выполнена, - подытожил Кин и фальшиво улыбнулся.
  - Какая радость, - сухо заметил Дарк.
  - Все было довольно просто, - хихикнул Тао. - Я вовремя удрал. Хорошо, что все случилось на улице.
  - И прошло отлично, - с гордостью сказал Кин.
  На что Дарк усмехнулся.
  - Да, что бы вы без меня делали, - во все зубы сиял блондин.
  - Много мозгов на это не требуется, Тао всех ослепляет красотой, кому не попадя..., - развел руками сидевший на столе Дарк. - Эти уроды просто не могут напасть на тебя.
  Тао грозно сжал губы.
  - Я могу передать обязанность на извлечение осколков тебе, - процедил он, и протянул Дарку черный кристалл.
  Тот с пренебрежением отмахнулся.
  - Ты поймал его на улице, - с издевкой начал Дарк. - А все благодаря кому? Благодаря мне...
  - Прошла неделя, мы должны поторопиться, - оборвал его Кин. - Раз так все хорошо пошло, нам стоит как можно скорее закончить дело.
  - Ты боишься за них? - удивился Дарк, повернувшись к другу. - Брось, им никогда не добраться до нашего красавчика.
  - Осторожность не помешает, - ответил Кин, подправив очки.
  Дарк расхохотался, похлопал друга по плечу.
  - Ха-ха-ха! Осторожность! Если не будем валять дурака, никто не перехватит осколок. Ты, наверное, забыл, что я слежу за процессом выполнения.
  Кин недобро посмотрел на фиолетоволосого и убрал его руку с плеча.
  - Я помню. Но не стоит терять бдительность. Ты же заменишь Тао в случае чего.
  - Конечно, - усмехнулся Дарк. - Мы продолжим наше дело прямо сейчас.
  - Ты не оборзел ли? Я только что добыл осколок и еле спасся от Зависти!
  - Скрыться с открытого места не сложно, Тао. Он бы не напал на тебя.
  - Он сильнее, чем я предполагал, и материализовался намного раньше. Я ушел, но мог и не успеть, - возразил Тао.
  Он вспомнил, как изменился на его глазах человек, из которого он вытащил осколок. Дарк владел морем информации, и считал себя круче всех. Но он так же во многом ошибался. Тао думал, что рано или поздно самонадеянность задиры может стать для всех них занозой в одном месте.
  - Мы устали. Теперь мы движемся быстрее графика, - довольно произнес умник. - Как на счет отдыха, ребята?
  - Особенно он нужен тебе, - бросил Дарк.
  - Что-то я не вижу вас у его кабинета, - мрачно буркнул Кин. - Полагаю, что когда-нибудь вы узнаете, что значит стоять перед ним.
  - Хорошо, - нехотя согласился Дарк, махнув рукой, - может, и так. Отдохнем пару дней и за работу.
  В подтверждение его словам, по коридору эхом пронесся протяжный хриплый стон, слабыми отголосками растаявший вдалеке.
  - Осколки, - поежившись, произнес Тао. - Это они?
  - Да. Их сущность, - прошептал Кин, словно боялся, что его могли услышать.
  - Успокойтесь, ребят, - бодро вскрикнул Дарк. - Они не должны занимать ваши головы.
  - Я как-то посмотрел на один из них, - вдруг сказал Тао. - Знаете, что я увидел?
  - Нет, - отрезал Кин.
  - Себя, - с отвращением ответил Тао. - Только в то же время это был не я.
  - Хватит, - Кин приставил палец к губам, и внимательно оглядел комнату. - То, чем вы с вами занимаемся, лучше громко не обсуждать. Бессмертие не дается легко. Доходит?
  - Нет, - выронил Дарк.
  - Это задание гораздо значимее, чем нас заверили сначала.
  - Хм, я слышал, будто бы осколки позволяют видеть настоящие лица, - усмехнулся Дарк.
  - Ты прав. Но это лишь ничтожная часть их силы. Все дело в том, что осколки - источник невероятного могущества во всем мире, - объяснил Кин.
  - Да ладно? И из-за этого он так переполошился? Если он захочет, то любого порвет одним пальцем.
  - Мне удалось кое-что подслушать... В общем, так. Вы же знаете, что Шейс сидит в одной из комнат. Он разговаривал со слугой. Признать, я раньше этого не знал. Оказывается, осколки составляют красивейший ограненный монолит.
  - Подожди. Хозяину нужен этот камень? - искренне удивился Тао.
  - Не перебивай меня. Из рассказа я слышал, что с помощью этого камня была создана Вселенная.
  - И ты веришь? - буркнул Дарк. - Шейс славится своей хитростью, недаром он пользуется почестями у Вышестоящих.
  - Так же и преданностью. Неужели ты забыл? Он был проклятой душой, а получил титул приближенного. К тому же граф Арсед подарил ему Онтора, - произнес Тао. - Он всегда хорошо выполнял порученные задания, за что часто щедро вознаграждался...
  - Я видел Онтора. И у меня язык не поворачивается назвать это демоном. Он ни шагу не ступит без приказа своего хозяина, - с отвращением заметил Дарк.
  - И как ты думаешь, кто он? - обратился к нему Кин.
  - Гибрид. Возможно, один из экспериментов Арседа. Ты прекрасно знаешь, чем известен этот граф.
  Умник неохотно кивнул. Нависло тревожное молчание, заставившее компаньонов о чем-то задуматься.
  - С помощью камня Хозяин снимет оковы? - шепотом спросил Тао.
  - Возможно, - продолжал Кин. - В нашем мире поднялся настоящий переполох. Многолетнее спокойствие нарушено.
  Внезапно его взгляд выхватил на стене под потолком подле себя выпуклость. Что-то поймало блик на дрожащем свету. Кин присмотрелся. Пламя свечи дрогнуло; нечто сверкнуло и пропало.
  - Заманчиво, - усмехнулся умник, и провел пальцами по подбородку.
  - Что такое? - удивился Дарк.
  Он поднялся со стола.
  Кин повернул к нему голову. Лицо его вмиг напряглось.
  - Не разбрасывайтесь информацией налево и направо.
  Те переглянулись, затем удивленно посмотрели на него и кивнули. Кин двинулся к дверному проему и, выскользнув через щель как змея, растаял в коридоре.
  
  Незаметно проскочив к подъезду, где только что стоял незнакомец, он осмотрелся. Но того и след простыл. Джейди озадаченно сдвинул брови, и убрал сползшую на его голубые глаза прядь мокрых волос. Он не хотел знать, что сподвижник Тао забыл здесь. Но и не мог не проследить за ним.
  Покосившись на сохранявших спокойствие полицейских, Джейди рванул в подъезд.
  Вдруг ему навстречу вышла грузная фигура. И парень чуть не врезался в ее огромный живот. Но, спохватившись, отпрянул. И пропустил грушевидного полицейского.
  Тот неторопливо прошагал мимо него, к толпе, и, повернувшись, остановился.
  Пуговицы на служебной форме едва держались, казалось, могли в любой момент вылететь, не в силах больше стягивать живот толстячка. А он беспечно глядел по сторонам, как тут заметил подозрительного типа в обносках. И глаза его самопроизвольно округлились.
  Джейди сам не сводил с него немигающего взгляда; и внезапно вспомнил - сегодня тот был в участке.
  Смотрящий на него, как на приведение, полицейский, вряд ли узнал в нем того суетливого юнца. Но в своих лохмотьях Джейди походил на бомжа, нежели на призрака. По крайней мере, ему так казалось.
  - Эй, парень! - позвал полицейский. - Что с твоей одеждой?
  Джейди не ответил. Ему совсем не хотелось выкладываться начистоту. Да и вообще разговаривать с этим толстяком.
  Тут он заметил в его руках планшет с документами.
  - Простите, я только хочу попасть домой, - жалостливо пробурчал оборванец.
  - Ты живешь в этом доме? - подняв бровь, напрямую спросил полицейский.
  Джейди кивнул. Ему повезло, что толстяк оказался довольно глупым.
  - Сегодня вечером было совершено нападение на жильца твоего подъезда. Убит один человек. Мне надо собрать показания. Я возьму у тебя некоторые сведения... Погибший жил на пятом этаже... так-так... его имя...- полицейский принялся листать документы, ища инициалы.
  Но его взор периодически скользил по разодетому в лохмотья парню.
  - Что же с тобой случилось? - с интересом повторил полицейский, оторвавшись от бумаг.
  Его круглое лицо напряглось.
  Джейди все думал, что ответить. И опустил взгляд, надеясь, что это хоть как-то поможет растормошить мозги. Но... те отказывались работать.
  Что-то маленькое прозвенело в ушах. И, со звоном ударившись о твердь возле левого дырявого кроссовка, кусок бетона раскололся на несколько частей.
  Почувствовав неладное, Джейди машинально поднял голову и уставился на крышу. Глаза широко раскрылись - там, на темном фоне неба различалось нечто интересное.
  И, как ошпаренный, он бросился в подъезд.
  - Эй! - закричал полицейский, и кинулся за ним. Но внезапно застрял в узком проходе.
  Джейди не собирался тратить на того драгоценные минуты. С нетерпением ожидая, когда же двери лифта, наконец, откроются, он нервно переминался с ноги на ногу. И вот, заскочив в пустую кабину, резко стукнул кулаком по кнопке 'К'. Лифт издал звук, похожий на хрюканье, и понесся вверх, лениво скрипя механизмами.
  Но парень вскоре понял, что от усталости начинает паниковать в узкой клетке, окружающей его коричневатыми стенами с трех сторон. А взбунтовавшееся сердце в груди собрается ускакать прочь.
  Тяжелое ожидание начало раскачивать маятник раздражительности.
  И, как только двери распахнулись, Джейди выскочил на воздух.
  Холодный ветер ударил в лицо и растрепал волосы. Он ахнул от неожиданности, и замер на месте. А перед собой видел лишь стоящего спиной к нему на бетонном возвышении человека. Но не Дарка.
  Черная короткая шевелюра была взлохмачена. Плащ до колен с длинными рукавами выглядел совсем новым. Кроссовки на толстой подошве пестрели грязными пятнами. Этот тип, похоже, ждал его. Он плавно, подобно артисту на сцене, повернулся лицом к Джейди, отсалютовал и улыбнулся. Вернее сказать, оскалился.
  Это оказался молодой человек. На вид ему вряд ли можно было бы дать больше двадцати пяти. Он острым взглядом впился в Джейди, который вмиг ощутил себя неуютно.
  Внезапно тип спрыгнул с возвышения и сделал несколько шагов навстречу. Его сосредоточенная, уверенная походка выдавала упорство и решительность, которых иногда не хватало самому Джейди.
  В правой руке незнакомца что-то сверкнуло. Но не выходило разглядеть, что.
  За спиной послышались невнятные звуки, но Джейди они не волновали. Он не отрывал глаз от этого малого, неспешно приближающегося к нему.
  Тот вдруг застыл.
  А затем пошел обратно, вперед спиной, не прерывая зрительного контакта с горожанином. И, зачем-то кивнув, бросился наутек.
  За считанные секунды он набрал большую скорость.
  В нескольких сантиметрах от ограды чернявый взметнулся ввысь. Правая рука поднялась над головой, и сверкающее серебром запястье тусклым отсветом мигнуло в глаза Джейди. А тот стоял, не в силах поверить тому, что видит.
  Таинственный незнакомец мягко опустился на крыше соседней многоэтажки, и слился с окружающей чернотой.
  Человек явно не мог прыгать на такие расстояния, и Джейди почувствовал, как по оголенным рукам побежали мурашки.
  - Тебе нужны неприятности, парень? - неожиданно послышался за спиной запыхавшийся голос полицейского. - Я могу тебе их устроить.
  Джейди кисло посмотрел на свои обмотки и лениво развернулся к толстому.
  - Не то, что вы подумали, - потупил глаза он.
  Тот с удивлением вскинул бровь. Джейди собрался еще что-то сказать, но лишь махнул рукой. Попробовал вежливо улыбнуться полицейскому, в надежде разбавить тяжелое молчание, но каменное лицо того оставалось непреклонным.
  - Хорошо, - произнес толстяк и зашелестел бумажками. - Приступим.
  
  Ночь выдалась холодной и бессонной. Проворочавшись в постели до двух часов, Джейди поднялся, и закрыл все окна в доме, задернул шторы. Но даже эти хитрые манипуляции не спрятали от лунного света, нагло проникающего в комнату.
  Он сильнее укутался в легкое одеяльце. Но заснуть не удавалось - из мыслей так и не выходил тот грушевидный полицейский, промучивший его часа пол, да каталка с трупом.
  Тучи, медленно разрываясь, превращались в черных одиночных странников. Они то и дело наплывали на полный лик луны. Ее холодный, мертвенный свет пеленой садился на промокший асфальт и прибитую к земле траву, окрашивая их в необычный цвет. Да и нежно-голубой ореол вокруг мистической спутницы Земли придавал ей загадочный оттенок.
  Джейди повернулся на другой бок и зажмурился, как тут в глаза опять ударил голубоватый свет. Внезапно он приподнялся, и устало глянул на звезды, но взгляд осторожно перетек на луну. Поначалу Джейди смутился, не понимая, правда ли то, что он видит. Или с ним играет злую шутку уставший мозг?
  Вскоре до него все начало доходить. Обеспокоенно подскочив к окну, он резко одернул тяжелые шторы.
  Скошенный диск луны гипнотизировал виднеющимися темными морями и яркими равнинами, рассматриваемыми, как в телескоп. Раньше Джейди не замечал ее диковинного узора, но теперь был буквально очарован ее видом. В два раза крупнее обычного, она висела на ночном небе, ежесекундно норовясь сорваться на землю.
  
  Он чувствовал под ногами щекотавший пятки холодный песок. И, улыбнувшись, взял девушку за руку. На что та, засмеявшись, чуть не уронила босоножки, которые держала.
  Море ласково шумело. Переворачивало волны, и мешало мелкую гальку, ежесекундно меняя берег. А полная луна роняла зыбкую дорожку на ее гладь. И казалась несколько больше, чем обычно.
  Он нежно взял девушку за руку и прижал к себе. Та мягко улыбнулась и положила голову ему на плечо. И окунулась в темный океан мечтаний, белыми крупинками раскинувшийся над городом.
  Взгляд перекочевал на луну.
  Рядом с ней сияли еще несколько крупных звезд, собранных в рваный ряд. И он не вызывал страха. Наоборот, восхищал. Символизировал начало нового, ни с чем не сравнимого явления - Великого Парада Планет, повторяющегося раз в несколько десятков тысяч лет.
  - Говорят, время Парада Планет символизирует начало новой эры, - прошептала девушка. - Чего бы ты ожидал от нее?
  - Я не верю в эти сказки, - буркнул он. - Парад - редкое явление, но в нем нет ничего необычного.
  Та бросила на него полный негодования взгляд.
  - Неужели?
  - Хорошо, хорошо, - виновато сказал он и задумался. - У меня все есть. Чего же мне еще желать?
  И с нежностью посмотрел на нее.
  - Э, ну брось ты! В такой момент можно загадать желание. Ну что это с тобой? - она игриво тыкнула его локтем в живот.
  - Желание? - тот широко улыбнулся. - Новая машина и, пожалуй, вилла на каком-нибудь острове...
  Та скривила губы. Ее лицо перекосилось от обиды.
  - Постой! Что я не так сказал? - расхохотался он и приобнял ее.
  Девушка скрестила на груди руки.
  - Ты всегда такой легкомысленный?
  - Лиза, да брось ты, - он вопросительно посмотрел на нее, положил руку на плечо, но та отстранилась.
  Он видел, как она съежилась.
  - Лиза, может, поедем домой?
  Та вздохнула.
  - Я что-то не так сказал? - тот нахмурился. - Что за глупости?
  - Нет, ничего, - та повернула к нему голову и широко улыбнулась.
  Ее глаза заискрились на лунном свете.
  - Я обещаю... - крепко обняв ее, прошептал он. - У нас все будет хорошо...
  Девушка обняла его в ответ. И они простояли так несколько сладких минут. Как тут Лиза услышала треск. Но не успела придать этому значения.
  Треск раздался вновь. И Лайт повернул голову. Уставился на густую растительность, зеленой бахромой обвившую кованое ограждение, отделявшее проезжую часть от территории пляжа.
  - М? - заметив, как он напрягся, подняла бровь Лиза.
  И, стоило ей отодвинуться, как опять затрещало. Словно бы кто-то продирался сквозь заросшую кустами изгородь. Или застрял там.
  Не решившись помочь ему, парочка прошла дальше, и свернула за песчаный бугор. Их вниманию предстал мост, дугой раскинувшийся над пляжем. Но, несмотря на то, что над ним зависли оранжевые огоньки фонарей, их свет не доставал сюда. Напротив. От моста падала густая широкая тень.
  Внезапно во тьме что-то шелохнулось. И, испугавшись, Лиза указала парню в сторону одной из двух мостовых колонн, врезавшихся в песок. Ведь там, дальше, море круто поворачивало, образуя небольшой залив. А через него частично и проходил этот широкий мост.
  Лайт, шепнув девушке подождать его, зашагал к толстой колонне. Завернул за нее и... Исчез.
  Не миновало и пяти минут, как Лиза забеспокоилась. Она испуганно позвала его, но тот не откликнулся. И не вышел из-за того проклятого столба.
  Ветер, клубившийся в округе, принялся завывать между массивными мостовыми колоннами. И Лиза вдруг поняла, что осталась одна одинешенька.
  Диковато озарившись, она обеспокоенно скрестила руки на груди. Но, собрав хилую волю в кулак, осторожно засеменила к огромной колонне. И попыталась заглянуть за нее.
  Как бы ей того ни хотелось, Лайта там не было.
  Волна горького осознания всколыхнула ее с головы до пят. Зря она согласилась на эту романтическую прогулку; ведь же неоднократно слышала о терактах по новостям. А так же видела местные выпуски о невиданных доселе животных. О маленьких круглоротых хищниках, которых иногда можно было встретить в подворотнях.
  Лиза остановилась и подбоченилась.
  Лунный свет осторожно падал лишь к краю колонны, а остальное же пряталось под широкой лапой мрака. Она сделала еще шаг. И еще.
  Пятку пронзило неприятное ощущение, и девушка скривилась. Поглядев себе под ноги, она заметила торчащую в песке ракушечную завитушку...
  Сменив направление, Лиза осторожно приблизилась к огромному столбу. Внезапно она остановилась, увидев нарастающую тень, и облегченно перевела дыхание, когда из-за колонны показался Лайт.
  - Господи, не пугай меня так больше, - произнесла она, и увидела на его лице задорную улыбку.
  - Сильно испугалась?
  - Будто бы и нет, - буркнула она. - Так что там было?
  - Я ничего и не нашел, может, ветер просто завывает, вот и кажется бог знает что.
  - Да ну, могу поклясться, что видела кого-то...
  - Да ладно...- он приложил губы к ее шее.
  Она отпихнула его. Могло даже показаться, что грубо.
  - Хватит... Не тут...
  - Ну, чего ты такая трусишка?
  - Твоей 'шутки' было достаточно, - обиделась она и неожиданно заметила мелькнувшую на берегу тень.
  Сердце гулко забилось в горле, готовясь выскочить наружу. Их следы были там, где только что... Мелькнуло снова. Уже ближе.
  - Неужели ты не видел? - дрожа, прошептала она, и прижалась к нему.
  Парень не ответил, лишь крепко схватил подругу за руку. Спешно зашагал к колонне и спрятался за ней. Теперь и он почувствовал накатывающую волну страха. Где они оставили машину? Прямо у входа? Не важно. Ведь все равно они единственные, кто не побоялся приехать сюда.
  Выглянув, Лайт увидел невысокий человеческий силуэт. Как и Лиза, не устоявшая перед любопытством.
  Он стоял у кромки воды. Лицом к морю, спиной - к ним. Из одежды на нем было только рваное тряпье, прикрывающее бедра и ноги. А недлинные голубые волосы развевались на ветру.
  Луна, зависшая в зените, бесстыдно окрашивала кожу в неестественный зеленоватый цвет. И ее бледный свет выхватывал непонятные наросты на спине, похожие на огромные черные нарывы.
  Этот парень не мог их видеть. Но Лизе и Лайту все равно было от этого не легче. Они все не могли отвести от него глаз. Особенно, с левой руки.
  Та выглядела больной и опухшей. До локтя ее покрывали выступившие жилы. Но дальше она вообще переходила во что-то непонятное.
  Лиза что-то прошептала. Однако, Лайт не расслышал. Он продолжал молча смотреть. На ту больную руку, на которой никак не удалось разглядеть пальцы. Но вот она очень странно шевелилась, словно не имела костей.
  Вдруг, тихо застонав, девушка спряталась за колонной. Лайт положил ладонь ей на плечо, и почувствовал дрожь. Но приободрить не успел.
  Незнакомец повернул голову. И парень мигом прижался спиной к холодной опоре. В его груди молотом заколотилось сердце.
  Красные точки на месте глаз существа, как он надеялся, не заметили его.
  Минуту спустя Лайт набрался храбрости и осторожно выглянул, но жуткого человека уже не было. Широкий пляж зиял пустой. От края до края стелился бесконечный песок, подмигивающий искорками висевшей над ним луне.
  Однако, когда что-то закопошилось в зарослях неподалеку, и парочка, услышав с той же стороны писк, пулей вылетела из укрытия.
  Они бросились к выходу. К счастью, на их пути им больше никто не встретился. Сиганув в машину, одиноко притаившуюся на обочине, нерадивые романтики покатили прочь по шоссе. Парень внимательно следил за дорогой... Но авто почему-то постоянно виляла на ровном месте.
  Лиза как-то обреченно сжалась на переднем сидении, и глядела вникуда. Если бы ребята повернули головы направо, то посреди пляжа увидели б одинокую фигуру, красными точками глаз провожающую их авто.
  
  В темном городе не горел ни один фонарь. Дома, сплошной стеной тянувшиеся вдоль пустынной проезжей части, мрачно нависли над ним. В их черных оконцах кое-где сверкали крохотные искорки. Постройки моментально сменялись одна за другой, но он успевал заметить в них человеческие силуэты. Квадратные окна, как глаза, высокомерно и злобно наблюдали за ним, равнодушно оставив его на растерзание.
  Эта асфальтированная автомобильная дорога, казалась бесконечной. И Джейди уже начал чувствовать немую боль в ногах. Он хотел передохнуть, но не мог. Дыхание его сбилось, и тяжесть навалилась на грудь.
  Позади послышалось сопение. Нет, нельзя остановиться! Надо поскорее спрятаться где-нибудь, переждать хотя бы несколько минут...
  Джейди посмотрел направо. На подъездную дверь многоэтажного дома. Но та была закрыта, что более вероятно, на кодовый замок.
  Сопение за спиной усилилось. По телу пробежала холодная дрожь. Джейди посмотрел назад, не поворачивая головы, насколько было возможно. Вот уже уши наполнил насмешливый рык.
  И бедняга всхлипнул, пытаясь ускориться, но, увы, ноги продолжали нести с прежней быстротой.
  Внезапно впереди появился маленький желтый островок. Это был треугольный участок дороги, освещенный придорожным фонарным столбом. А чуть дальше виднелся поворот.
  Да, если все сделать правильно, то можно выиграть время, как тогда. Оставалось всего несколько метров до спасения, но и те же несколько метров отделяли от смерти.
  И вот она, цель! Он крутанул, и чуть не упал. Начал быстро набирать скорость.
  Боль в ногах усилилась, дышать стало еще тяжелее. Джейди споткнулся, не сумев сдержать равновесие, и свалился. Прокатившись на животе по дороге несколько метров, как по льду, он с трудом поднялся. Уперся разодранными ладонями об асфальт, и рывком вскочил на ноги.
  Сопение резко прекратилось, и парень облегченно вздохнул. Но тут он опять едва не споткнулся; ноги вмиг налились свинцом, а голова предательски закружилась.
  - Бесполезно, - как бы ты ни пытался, все равно не сбежишь от меня, - сказал хриплый, словно умирающий голос за спиной.
  Сзади, переваливаясь с ноги на ногу, огромными шагами двигалась долговязая худощавая фигура. Она неуклонно приближалась, как сама неизбежность.
  Парень пустился в бег, но упал, будто бы кто-то схватил его за лодыжку. Попытался подняться, но снова упал. Ударившись грудью о прохладную твердь, он захрипел. И тогда пополз. Но преследователь и без того быстро нагнал его.
  Обойдя парня широкими шагами, он остановился.
  И посреди темной улицы, лежа на животе, Джейди видел лишь черный силуэт перед собой.
  - Зачем ты так поступаешь? - голова, похожая на овал, наклонилась к плечам. - Ведь делаешь хуже сам себе.
  Едва слова растаяли в небытие, оно медленно двинулось навстречу.
  Джейди в ужасе напряг ноги, пытаясь подняться, но смог только перевернуться на спину. Словно бы кто-то набросил ему на плечи невидимый многотонный груз.
  Силуэт осторожно перешагнул через него и присел. Смоляной овал навис прямо над лицом. Длинные тонкие руки согнулись в локтях. Колючая щетина на щеках уколола шею.
  Парень боязливо взглянул прямо в черную бездну, открывшуюся перед собой, но так и не смог разглядеть черт лица.
  Голова наклонилась, и на черном фоне осветились ломаной линией белые острые зубы. Джейди ахнул, почувствовав распространяющееся по телу тепло... То самое тепло. Он одернул руку и кулаком вмазал прямиком в овал.
  Маньяк отскочил и молча схватился за плоское лицо. Джейди поднялся, еле сдерживая равновесие. Хотя эта сила пробудилась вновь, отчего-то она не внушала должной радости.
  Противник, вытянувшись, фыркнул, и опустил лапы.
  - Да ну? - произнес он.
  Вытерев пот со лба, Джейди обвел его тревожным взглядом. Что-то показалось ему знакомым.
  - Это становится уже интересно, - в смягчившемся голосе зазвучали нотки хитрости.
  Существо сгорбилось и опустилось на передние длинные конечности. Осторожно, как пантера, направилось навстречу. Джейди попытался бежать, но непослушные ноги словно бы приросли к асфальту.
  Пришлось с неизбежностью наблюдать, как въедаясь в него пустыми глазами, оно приняло на себя наглость распоряжаться чужой судьбой.
  - Однозначно, ты владеешь тем, что отделяет тебя от остальных... М-м-м, интересно. Хочешь узнать, откуда оно? Для тебя же это... непостижимо.
  Вытянутая голова на тонкой шее снова нависла над лицом Джейди. Длинная лапа приподнялась, такие же длинные узловатые когтистые пальцы взяли его за подбородок. И по спине парня пробежали мурашки, когда тонкий коготь провел по нижней стороне его челюсти полосу, и, к удивлению, даже не порезал кожу.
  - Она спасла тебя от Слизня. Если бы не твоя сила, ты был бы уже мертв, и никакая Антайо тебе бы не помогла, - захихикало существо.
  Оно снова провело когтями по лицу. Нежно, не поранив кожу.
  - Тебе надо сказать ей спасибо, не так ли? - подавляя хихиканье, говорил плоский овал.
  Вдруг существо оскалилось, и на черном силуэте возник белый полукруг. Словно бы кто-то вырезал его из бумаги и наклеил на морду.
  Джейди не мог двинуться; лишь наблюдал, как когтистые пальцы приросли к его лицу.
  - Ты еще не до конца понимаешь, кем являешься... - существо мотнуло головой. Жуткая улыбка по-прежнему искажала лицо.
  - То... создание, хе-хе-хе, поведало тебе правду... Там, в школе... они будут охотиться на тебя... Она будет охотиться на тебя... ты будешь самым лакомым куском в этом городе. Потому что ты особенный...
  Джейди с ужасом заглянул ему в глаза, точнее, в место, где они должны располагаться. Но так ничего и не разглядел. А вот голос существа, мертвый, искаженный, пугал больше, чем оно само.
  - Это твой дар и одновременно твое проклятие...
  Пальцы нежно отпустили лицо. Создание плавно отстранилось, и оперлось на длинные лапы. Почувствовав свободу, Джейди со вздохом сорвался в бег.
  Но ноги не сдвинулись. И он ухнул, делая над собой усилие, но очереднвая попытка оказалась тщетной. За спиной раздалось презрительное хихиканье, и, сомкнув цепкие пальцы на футболке, нечто дернуло парня к себе, как пушинку.
  Джейди неуклюже рухнул на пятую точку. Тело взорвалось от волны жара, и он резко развернулся. Его ушей коснулась возня.
  - Я понимаю твой Страх, - выждав паузу, утробно сказало существо, возникнув перед глазами.
  Оно стояло уж слишком близко. Могло легко схватить и прикончить свою жертву, едва бы та попыталась бы сбежать. И, словно издеваясь, тень захихикала, склонила к Джейди голову. Белый полукруг, входивший в резкий контраст с окружающей чернотой, совершенно не менялся под углом.
  И Джейди понял, что не может пошевелить и кончиками пальцев.
  - Я признаю... он оправдан... Но когда ты столкнешься с ним, сможешь ли побороть?
  Полукруг резко перекатился, превратив овал в гримасу страдальца.
  - Если ты не победишь, ты умрешь, - сочувственно сказал голос. - Сила делает тебя наравне с твоей новой подружкой... с Антайо... Но на твоем месте я бы не стал доверять ей...
  - Почему? - это были первые слова, которые сказал Джейди.
  - Она опасна. Она убивает их, и спасает людей... Но у них руки не светятся, ведь так? - существо пожало плечами. - Это сокрыто в тебе...
  Только оно договорило, как тут рядом пронесся легкий порыв ветра. Парень шелохнулся, и что-то теплое потекло по щеке.
  Он вытер кровь ладонью.
  В паре метров от долговязой тени мягко приземлилась Антайо. Она держала диск в руке. И все так же пренебрежительно смотрела на него, не отводя глаз. Но не замечала, или же не видела черного страдальца подле себя.
  - Эта девушка многое скрывает, - произнес он, указав тонким пальцем на непоколебимо стоящую Антайо. - Неужели ты не хочешь узнать, кто она такая?
  - Хочу, - кивнул Джейди.
  И услышал насмешку. Полукруг снова перевернулся.
  - Но она не говорит... Должно быть, у нее есть свои причины... Ты считаешь это верным?
  - Да. Она не обязана открываться, - ответил Джейди.
  - Тогда что ее отделяет от палача? Она убила Ма... Арека... А если она узнает о твоей силе, то убьет ли и тебя?
  Настала пауза. Существо протянуло Джейди руку и помогло подняться. Антайо же непоколебимо стояла на своем месте. Ее ярко освещенная фигура била по глазам, выделяя ее из серого мира.
  - Ты имеешь удивительные акробатические способности, как она... Ты не думал, что можешь оказаться таким же как они, Джейди? Тем, кого она убивает?
  Существо замолчало, отошло в сторону. Антайо раскрыла рот.
  - Ты что-то скрываешь от меня? - обвиняющее спросила она.
  - Ты уверен, что хочешь ей сказать? Вдруг ты обратишься в чудовище? - с интересом говорило существо.
  Нет, оно шептало на ухо.
  - Ты скажешь мне правду? - давила воительница.
  В руке блестело ее страшное оружие.
  - Что, если ты всему причина? - шептало существо. - Что, если эти создания стали появляться из-за тебя?
  Джейди отвел глаза.
  - Да, из-за тебя, - силуэт сделал шаг навстречу.
  Внезапно дорога озарилась ярким голубым светом. Резкий контраст лег на фигуру существа. Глядя на него, Джейди понял, что перестал чувствовать собственные ноги. Перед ним гордо стояло высокорослое нечто, со сверкающей гладкой темной кожей, словно обкатанной в смоле. За спиной торчал плоский гребень. Тонкие ноги твердо стояли на земле. А сухие лапы казались довольно сильными. Но весь ужас заключался не в этом; к шее крепилась человеческая голова с недлинными волосами чуть короче основания шеи. А в остекленевших голубых глазах отражался измученный силуэт Джейди.
  Широкая клоунская улыбка сияла острыми акульими зубами.
  Морда существа... Это было лицо Джейди!
  - Чудовище... - прохрипел Джейди, роняя звуки.
  - Чудовище... - оно расхохоталось. - Чудовище это ты.
  Антайо отмерила гневным взглядом Джейди и вскинула оружие. Неистовая ярость сверкнула в его обоюдоострых лезвиях.
  - Как я раньше не догадалась? Ты - причина всех бед и смертей! - закричала она и набросилась на него.
  Райктен молнией сорвался с ее рук.
  Парень вскочил с кровати и чуть не рухнул на пол. По лицу струился холодный пот. Он с трудом заставил себя лечь. И поплотнее укутаться в одеяло.
  Но его по-прежнему била дрожь. А в остекленевших глазах внезапно отразился лик луны, а в немигающем взоре застыл ужас.
  Незримо утекло около получаса. Джейди встал, попил воды и успокоился. Но сон пришел еще не скоро. Только тогда, когда Джейди вбухал в себя несколько таблеток валерьянки.
  Хрупкое забвение нарушило щекотание, и он открыл глаза. Холодная капля стекала по щеке, и он стер ее ладонью. Пальцы нащупали продолговатый рубец под челюстью.
  В смущении подойдя к зеркалу в прихожей, Джейди заметил красную неглубокую полоску. Он провел по ней пальцем, вспоминая, где мог поцарапаться.
  
  8. Начало дружбы
  
  Прошло уже четыре дня с тех пор, как поздним ненастным вечером Джейди повстречался с необычной тварью, похожей на сгусток геля или, скорее, на полупрозрачную расплавленную резину. Почему она так увлеклась именно им? Что в Джейди было особенного?
  Рука, понял он. Та самая сила. Поднявшись с дивана, парень положил книгу на стоящую справа тумбочку. Он никак не мог заставить себя читать, несмотря на то, что та давно завлекла его хорошими отзывами. Новый фантастический боевик известного писателя. Можно сказать, блокбастер.
  Инцидент с автобусом просочился за пределы полицейского участка. Недавно объявили, что занятия в школе ограничатся четырьмя уроками в день. Контрольную по истории всему классу засчитали символически, учитывая сложившиеся обстоятельства. Арек так и не появился. Мэтт три дня ходил подавленным. Джейди пытался разговориться с ним, но тот, похоже, не был на это настроен. У него прямо на лице читалось - случилось нечто серьезное. Однако, распространяться об этом он не хотел.
  Сегодняшние новости передали, что в городе начались странные убийства. Необычные круглые следы красовались на телах жертв. Зверства продолжались уже как два дня. Трупы находили в разных районах, и все на улице. Их часто обнаруживали спешащие на работу горожане, заметившие лежащего без движения человека где-то в безлюдных переулках.
  Особо обсуждаемым стал найденный на лавке в сквере мертвец, сидящий, как прикорнувший горожанин. Его нашла молодая девушка. Она направлялась рано утром в институт и решила сократить дорогу. И тут ей на глаза попался мужчина, которого уж явно здесь не должно было быть. Подойдя к нему, она неуверенно поздоровалась. Тот не отреагировал. И тогда девушка заподозрила неладное. Она поинтересовалась за самочувствие незнакомца. Но оставшийся без ответа вопрос заставил ее встревожиться. Тогда она спросила о чем-то еще. Однако, человек в легкой курточке и стянутой на лицо кепке совершенно не обращал на нее внимания. Но стоило ей коснуться его плеча, как тело упало к ее ногам, предоставив на обозрение проступающий через одежду на спине кольцевидный кровавый след. Ужасу девушки не было предела, когда она поняла, что перед ней бездыханное тело.
  Круглый маньяк, которого уже искала полиция, навел трепетный ужас на жителей. Мало ли под каким обличьем он мог скрываться... Ведь он убивал сугубо в людных местах. Так, что никто этого не замечал.
  Девять загубленных душ уже висело на его счету.
  Но через день поползли слухи, что в город прибудут военные. Полиция не могла больше контролировать ситуацию, и это заметили многие... Да и информация о странных существах начала просачиваться в интернет. Джейди видел размытое фото молочного отдела 'Умной покупки', в котором угадывалась массивная фигура с длинным хвостом. Комментарии к нему пестрели всякого рода небылицами - многие не верили в его подлинность.
  Но Джейди-то знал - этот силуэт с мясницкими ножами был, что ни есть, самым настоящим.
  Патрулирование улиц заметно усилилось. Если бы Джейди хотел, то легко мог увидеть полицейские машины, рассекающие дороги напротив его дома где-то каждые часа три. В новостях постоянно предупреждали о скором введении комендантского часа. Не так давно офицер выступил с заявлением, что город сам разберется в своих проблемах, но региональная власть выразила ему ярый протест. Она распорядилась направить в злосчастный город специальную комиссию, которая позволила бы расставить все точки над 'i', и принять соответствующие меры. Это могло успокоить горожан, но Джейди прекрасно знал, что толку не будет никакого.
  Арека объявили пропавшим без вести. На некоторых фонарных столбах можно было увидеть листовку с просьбой о помощи. Довольно плохое черно-белое изображение на ней превращало исчезнувшего парня в совершенно другого человека. Не так давно Джейди наткнулся на одну из них. Сорванная, она лежала на тротуаре, и он едва не наступил на нее. И после этого вчера вечером Джейди зарылся в интернете в поисках информации о шестиглазых червях.
  Но ничего не нашел.
  Следующим утром он быстро накинул на себя футболку, и выскочил из дома. Рана, нанесенная Желейным, исчезла - спасибо целительной мази Антайо. Его тело не несло больше страшных воспоминаний переваривания заживо, а вот память... Стараясь не думать о плохом, он повернул за угол.
  Двор школы пустовал. Странно, ведь учащиеся часто выходили на улицу на переменах. Джейди поднялся по ступенькам к двери и дернул за ручку. Она не открылась. Заперта? Почему?
  Он заметил сообщение, наклеенное на доску объявлений слева от него. Крупные буквы гласили: 'Всвязи с происшествиями в городе, школа до неопределенного времени будет закрыта. Администрация'.
  И почему об этом не предупредили заранее? Спускаясь, Джейди заметил школьника, промелькнувшего мимо него. Тот быстро засеменил по ступенькам наверх, и замер возле входной двери. Безрезультатно подергав за ручку, малец растерянно осмотрелся. Как тут повернулся к доске объявлений.
  Да, не одному Джейди пришлось как дураку плестись в школу.
  Шагнув на тротуар, он едва не налетел на человека в пальто и глубокой шляпе. Тот резко застыл, разглядев в полуметре от себя невесть откуда взявшегося подростка. Молча обошел его, и неуклюже толкнул того плечом. Но, как оказалось, достаточно сильно - ничего не подозревающий парень едва не растянулся на асфальте.
  - Эй! - возмущенно закричал Джейди незнакомцу в след, но тот даже не обернулся.
  Тот шел своей дорогой, и лишь сильнее натянул на голову старую шляпу с длинными полями. Он напоминал отбившегося от группы иногороднего артиста, ищущего своих людей. Джейди с тенью недоумения заметил, как что-то закопошилось под его левым рукавом. Почудилось, подумал он, и заметил, как этот странный человек спрятал левую руку в карман. Отринув закравшиеся в голову глупые мысли, Джейди направился к остановке.
  
  Что-то скользнуло во мрак, к холодной каменной стене, сторонясь маленьких островков света. Бугристая поверхность изогнулась. Нечто пронеслось мимо кристалла, и мелькнуло на стене резкой тенью. Некрупный, в тридцать сантиметров цилиндрический силуэт, полз все дальше и дальше по коридору, мимо множества старых закрытых дверей. Он остановился напротив одной, выделяющейся среди остальных деревянной текстурой и аркообразной формой. Наполнив окружающую тишину неподдельным звуком, существо выждало небольшую паузу.
  Дверь, скрипя, приоткрылась. Доски застонали, выдавая свой немолодой возраст. Существо деловито заскользило в узкий проем, и очутилось в покрытой мраком комнате.
  Внезапно посреди тьмы вспыхнул яркий свет, и заставил гостя попятиться. Огонь начал блекнуть, и вскоре обратился в слабое рыжеватое свечение. Оно разом отвоевало круг, в котором угадывались силуэты стола и стула. И исказилось тонким, вибрирующим лепестком огня, висевшим посреди черного океана.
  Пришедший осторожно подполз к крупному деревянному столу. Тут пламя свечи дрогнуло, и выхватило из окружающего пространства человека. Он сидел на старом стуле, не двигаясь, и больше напоминал восковую фигуру. Половину его лица скрывала чернота, а та, что была освещена, казалась бледной тенью. Не моргающие глаза наводили ужас, а покрытая морщинами кожа напоминала пергамент.
  Пришелец остановился, не решаясь ступить на свет, и переборов себя, брезгливо выполз к ногам старика. Во всех шести красных полусферах глаз заиграло хрупкое пламя.
  - Я ждал тебя. Почему так долго? - обратился властный голос в пустоту.
  Существо, устроившееся на полу, приподняло плоскую морду и взвизгнуло. Старик ухмыльнулся. Его широкая улыбка выглядела кровожадно.
  - Ясно. Они позволяют себе развязывать язык, даже не боясь быть замеченными?
  Тот же звук ответил ему.
  - Отлично, - произнесло сумеречное лицо.
  Пламя дрогнуло, на полу заиграли резкие тени. Что-то небольшое завозилось под ногами.
  - У меня есть отличная мысль, - сказал старик, и провел пальцем по подбородку. Его лицо исказила зловещая гримаса.
  - Ты мне поможешь? - дед ехидно улыбнулся, и устремил взгляд на уродливое создание.
  Он повернул голову к толстой спине, выделявшейся посреди темного пола. Его зрачки, сияющие в сумеречном освещении черными точками, заставили существо заскрежетать.
  Но тут, взмахнув пупырчатым коротким хвостом, оно подпрыгнуло и радостно взвизгнуло. Толстая, с бугристой и шершавой поверхностью, змееподобная тварь растянулась на коленях, как ленивая кошка. Шесть крупных глаз-бусин, окаймляющих верхнюю часть головы, совсем не напугали самонадеянного деда. Даже когда ее огромная и круглая, похожая на присоску, пасть, с выпирающим обручем маленьких шипов-зубов повернулась к нему.
  Внутри виднелась загнутая к глотке, еще одна.
  Тварь заурчала. Но мужчина даже и не посмотрел на нее. Лишь плавно опустил руку на спину и начал поглаживать.
  Судя по тому, как существо заскрежетало, ему нравился такой массаж. Оно растянулось, приподняв левый, покрытый волдырями бок. И человеческие пальцы заскользили по нему, сминая грубую кожу.
  - Не стоит им знать, какую игру они затеяли... Думают, что они умнее Хозяина... Смешно! Продолжают жевать сопли друг друга, надеясь, что это им чем-то поможет. Ах, какие наивные дети! Даже и не подозревают, сколько таких же как они, он уничтожил. Их жалкая высокомерность быстро растает перед сюрпризом, который я им подготовил... Множество сладких предсмертных стонов и весь их ужас... Придется вспомнить былые времена.
  Существо взвизгнуло в знак согласия.
  - Хе-хе-хе... скоро тебе придется потрудиться, мой друг, - старик ухмыльнулся и сдвинул брови.
  Гладившая тварь рука нырнула ниже, ухватилась за мягкий живот, и приподняла червя на уровень остекленевших человеческих глаз. Под брюшком что-то пульсировало. Дед самодовольно уставился на красные бусинки, и увидел в них свое отражение.
  'Питомец' заурчал.
  - Умница, - растекся по комнате елейный голос.
  Опустив тварь на колени, дед снова принялся ее гладить. И она завибрировала, сотрясаясь почти незаметной дрожью. Но когда старик сжал одну складку на зеленой спине, комната наполнилась шарканьем, отдаленно напоминающем мурчание.
  
  Стрелки часов в домах жителей города М указывали на цифру три. На небе зависли оборванными кусками крупные, похожие на белые мешки с потемневшими боками, облака. Они с неподдельным интересом наблюдали за внешне обыденной жизнью в городе, безостановочно плывя по ярко-голубому небу. Одно наиболее крупное облако медленно искривилось, освободив глазам белое пятно, правый край которого был размазан в форме выпуклости. Венера.
  Джейди стоял перед распростертыми воротами, ведущими в парк. Через главную сквозную аллею он мог здорово сократить расстояние до остановки, и мало того, отвлечься от ужасных событий, многотонным грузом навалившихся в последнее время.
  Цветущий плющ заплел узоры на створках, и заботливо обвил стальные прутья, распустив изумрудные листья. Он, как змея, пробирался до самого металлического забора, и тонул в густой, спадающей через черную ограду кроне деревьев. Парень шагнул на выложенную камнем широкую дорожку, и оказался в пределах парка. Он осмотрелся.
  Давно ему не приходилось бывать в этом красивом месте, хотя с ним связано столько воспоминаний...
  Да, они оживали, как в кино. Буквально все детство он провел здесь, гуляя с друзьями. И именно тут, неподалеку от развилки произошло что-то судьбоносное. Джейди не хотел это вспоминать. Проходя мимо широкого старого ореха, он остановил взгляд на стволе дерева и нахмурился. Прошло около пяти лет, время заставило притупить память, но оставшийся сруб воскрешал в груди горечь и боль.
  Джейди вздохнул, засунул руки в карманы, и пошел дальше.
  Парк прилегал к небоскребам, и окружал их с трех сторон. Но с юга Деловой Центр выходил едва ли не на проезжую часть. Границей же являлся пропускной пункт на стоянку, куда день за днем стекались авто.
  Как ни кстати подул освежающий ветерок, и всколыхнул усталую листву. Деревья зашелестели, перешептываясь друг с другом, и позволили парню подслушать свой разговор.
  Сзади раздался треск. Словно кто-то наступил на сухую ветку. Джейди нервно сглотнул, а в голове непроизвольно возник расплывчатый образ Антайо. Но почему именно она, он не понял.
  Пугливо оглянувшись, ничего кроме бушующей зелени Джейди так и не увидел. Но желание и дальше оставаться тут безрассудно испарилось. Парень ускорил шаг и через несколько минут вышел на стоянку Делового Центра. Тут практически все светлое время суток была тень, но за исключением тех непродолжительных моментов, когда солнце не пряталось за тремя титанами.
  Просторная площадь, выходившая на фасад Центра, пестрела от припаркованных машин.
  Джейди осмотрелся, и понял, что по-прежнему находился один. А кислое чувство, что кто-то следит за ним, все никак не покидало. Наверное, потому, что он привык видеть здесь гуляющих горожан, отдыхающих от городской суеты.
  И парень напряженно двинулся своим путем, намереваясь как можно поскорее выйти в людное место.
  Яркий луч ударил в лицо, и Джейди поморщился. Но следом прикрыл глаза рукой. Светило лениво выглянуло через проем между зданиями, и оттенило стены. Но нельзя было не заметить темный бесформенный бугор, простиравшийся до первого внешнего коридора.
  Небоскребы соединялись такими полупрозрачными рукавами каждые девять этажей. И разделяли здания на три части. Но это странное образование занимало примерно четыре этажа, и было похоже на огромную пиявку.
  Тогда Джейди перевел взгляд. И нашел несколько похожих штуковин на других зданиях, разбросанных в хаотичном порядке.
  Ремонтные работы? Странно, не похоже. Да и оказалось довольно сложно рассмотреть эти штуковины, ибо они находились довольно высоко.
  Поблизости хрустнула ветка, и Джейди встрепенулся. Кругом по-прежнему никого не было. Воскресив в памяти сиреневую гелеобразную тварь, огромные глаза которой горели в ночной темноте, парень невольно съежился и быстро двинулся в намеченном направлении.
  Шагнув на тротуар примыкающей к парку дороги, он вздохнул. И что только понесло его прогуляться в нем? В это жуткое, полное воспоминаний место. Ах, да. Странные штуки на зданиях из стекла и бетона, которые он заметил еще из дома.
  По проезжей части мелькали машины, и кругом ходили люди. Тут, в обществе себе подобных, он почувствовал нахлынувшую на него уверенность.
  Перейдя ближайший перекресток, он не заметил сидящую к нему боком на остановке девушку в модной кожаной курточке и черных джинсах. Красные волосы закрывали ее лицо. Он бы прошел мимо, если бы не ее яркие локоны. Едва захлопнув отвиснувшую челюсть, Джейди неуверенно подошел к ней.
  - Антайо? - осторожно позвал он.
  Девушка повернула к нему голову, убрала красивую леопардовую сумочку на колени. Судя по всему, она не была рада его видеть.
  - Ты? Что тебе надо? - грубо бросила она.
  Похоже, от неожиданности.
  - А что такое? - он с вызовом скрестил на груди руки.
  - Чего ты хочешь? - повторила она, одарив его недоверчивым взглядом.
  - Поговорить, - спокойно сказал он.
  - Мы с тобой уже все обсудили, - Антайо нервно усмехнулась. - Я и так рассказала тебе больше, чем положено.
  - Так что произошло с Ареком? - Джейди старался говорить тихо. - Неужели Тао превратил его в чудовище? Что за наросты на трех зданиях...
  - Нет, - осекла его Антайо, и снова наградила тяжелым взглядом. - Полагаю, что тебе совсем не нужно знать. Он погиб. Чего не понятно?
  - Я хочу понять, что происходит. Неужели все началось с явления Четырех Комет?
  Она опустила голову, задумавшись.
  - Ты уверен, что хочешь знать? - последовал тихий вопрос.
  Джейди кивнул.
  - Хорошо, - сказала воительница. - Да.
  - Почему они превращаются? - не думая, выпалил он.
  Антайо удивленно уставилась на него, и часто заморгала. Потом пришла в себя.
  - Ты ворошишь улей, Джейди... Видишь только вершину айсберга. Все гораздо глубже и серьезнее. Не думаю, что эта информация тебе нужна.
  - Как не нужна! Они в любой момент могут убить меня. Как я могу быть уверен, что выживу? - с испугом набросился парень. - Сколько это будет продолжаться?!
  - Тс-с, не кричи, - буркнула Антайо, оглядев собравшихся на остановке людей. - Я вообще больше не скажу ни слова, если будешь орать.
  - Прости, - прошептал Джейди, подвинулся ближе к ней.
  - Понимаю твои чувства, но смирись, - она опустила глаза. - Осталось чуть больше двух недель потерпеть... Потом все стабилизируется... Наверно.
  - Что значит 'наверно'? - в тревожном замешательстве вопросил Джейди.
  - Если вы будете мешать мне, то сыграете противникам на руку... Скажу тебе так, - она придвинулась к нему и зашептала. - Их будет пятеро, и я не могу сказать, когда высвободится следующий. Твоему другу не повезло. Может, повезет тебе?
  - О чем ты? - Джейди услышал, как дрогнул его голос.
  На сей раз ему стало не по себе.
  - Тао может прийти и в твой дом... Кто знает, - зловеще произнесла она. - Прости... Поэтому я не могу говорить большего.
  - Ты издеваешься?
  - Я серьезно, - заявила она, и бросила на него строгий взгляд.
  Настала пауза.
  - Это Начало Конца Света, - отчеканила Антайо, нарушив неловкое молчание. - И прошу тебя, не помогай ему свершиться.
  К остановке как нельзя не вовремя подкатил автобус. И разразился гнусным ревом клаксона. Жук-легковушка, перегородившая ему дорогу, сорвалась с места и покатила прочь. Грузный зверь замер, выпустив серое облачко выхлопного газа, и раскрыл створчатые двери.
  Три человека быстро заскочили в его нутро.
  - Мне пора, - сказала Антайо. - Прощай.
  И юркнула вслед за ними.
  
  9. Городская больница
  
  Джейди смотрел вслед удаляющемуся автобусу. Казалось, это начало дружбы. Не все так и плохо...
  Тут он заметил на скамейке маленькую леопардовой раскраски сумочку и округлил глаза от ужаса. И, схватив ее, он помчался вслед за набирающей скорость многотонной махиной.
  Антайо подперлась рукавом об раму окна, и в нем незамедлительно отразились отрешенные глаза. Четкое изображение фиолетовых радужек призрачно взирало на нее, застыв в ожидании. Как и чувство долга, камнем осевшее в душе.
  Четыре кометы... Ведь с ними было связано появление Антайо и ее помощников в городе.
  Она уперлась затылком на сидение и закрыла глаза. Проступивший на языке кислый привкус растворился. Но не чувство вины. Рассказывать кому-либо о происходящем разрешалось только в крайних случаях, дабы не поселять в людях страх и истерию. Но этот человек... каким чудом он выжил, проведя один на один столько времени с демоном?
  Изящная рука машинально потянулась к сумочке, лежащей на коленях. Мягкие пальцы коснулись ткани джинс. Щекотно... 'Что за бред?' Антайо чуть не подскочила, и с ужасом уставилась себе на колени. Сумки, как бы она того не хотела, не наблюдалось. Кто-то выкрал? Нет, быть не может... Ах, да! Забыла ее на лавочке, пока вела никому не нужные беседы.
  Антайо вышла на следующей остановке.
  - Надо поскорее вернуться обратно, может, не все еще потеряно, - пробормотала она.
  И, спешно зашагав по тротуару, красноволосая вдруг резко поменялась в лице. Знакомая физиономия, мельтешащая среди силуэтов людей, быстро приближалась. Мало того, он зачем-то тянул руку вверх, как послушный первоклашка, добросовестно подготовившийся к уроку. Вцепившись в Джейди укоризненным взглядом, Антайо хмыкнула и остановилась. Ее брови с изломом, держащие одну высоту, предательски дрогнули, придав лицу разгневанный вид.
  Она расслышала невнятно выкрикнутое свое имя, и вновь убедилась, что этот местный лишен и доли мозгов. Удивительно, как он вообще выжил... тогда.
  Случайные прохожие останавливались, и, давясь улыбками, поворачивали к Джейди головы. С ними можно было согласиться - этот парень выглядел забавно, если не сказать, смешно.
  Лицо Антайо разгладилось, но она подавила сильное желание улыбнуться.
  Джейди остановился прямо перед ней, и увидел, как красноволосая артистично закатила глаза.
  - Это же твое? - спросил он, протянув ей сумочку.
  Она фыркнула, и вырвала сумку из его рук.
  - Что такое? Ты еще и не довольна?
  Антайо пристально посмотрела на собеседника. И тот с облегчением отметил - во взгляде воительницы не ощущалась агрессия.
  - Надеюсь, ты не проверял содержимое, - бросила она.
  Джейди нахмурился, переваривая услышанное.
  И не заметил, как Антайо зашагала прочь. А когда очнулся, то увидел ее спину, и, буркнув, нервно направился вслед за ней. Собравшись что-то сказать, он открыл рот, но тут ощутил волну дрожи, пронесшуюся по правой руке. А затем уши наполнил срывающийся писк, и слова окончательно утонули в мешанине мыслей.
  Парень резко повернул голову к источнику звука.
  Помятая иномарка, летевшая на всех скоростях по дороге, моталась из стороны в сторону. Она сверкала ближним светом, отчего казалась еще опаснее. Несясь, как взбесившееся животное, покореженная авто едва не сбила несущуюся по встречке машину. Та засигналила и резко остановилась, наследив на асфальте черными полосами.
  В глаза сразу бросилась одна деталь, от которой у Джейди похолодело внутри - на лобовом стекле белела жирной паутиной россыпь трещин. Словно бы кто-то бился об него головой. И размытый силуэт водителя, проступающий в салоне, уж слишком нездорово покачивался.
  Проглотив поднявшийся к горлу ком, Джейди приготовился к худшему.
  Машину резко крутануло. Она едва не ушла в занос, и разминулась со столбом, который могла поцеловать. И, выпустив черный дым стертой резины, неуклюже выровнялась на своей полосе. Ее хрипло ревущее сердце было готово в любой момент воспламениться. А колеса, так шатко держащие прямой курс, немного повернулись.
  И Джейди, впав в секундный ступор, не мог понять, что эта трехтонная дура несется прямиком на него.
  - Джейди! - закричала Антайо и, схватив его за грудки, грубо толкнула.
  Он сорвался и рухнул на траву, росшую за тротуаром. Колеса машины промелькнули в полуметре, и обдали его волосы пыльной волной.
  Стремительно схватив Джейди под подмышки, Антайо помогла ему подняться. Уже собралась что-то спросить, но режущий уши звук стершейся резины заставил ее запнуться.
  Вслед за оглушительным звоном разбитого стекла сгустилась зловещая тишина. И, почуяв неладное, Антайо устремила на синюю легковушку тяжелый взгляд.
  Она нахмурилась.
  Смявшийся в гармошку капот втрескался в угол здания. Под днищем начала расти темная лужа, от которой Антайо почувствовала себя скверно. Куски кирпичей валялись повсюду, ровно как и металлические детали, дождем рассыпавшиеся возле машины.
  В груди бешено заколотилось сердце, и Джейди тяжело захрипел. Потерявшая краски реальность поплыла, а звуки растянулись в низкочастотный гул. Он попытался сосредоточиться. И услышал, как кто-то закричал. А следом увидел, как кто-то клацал кнопки в телефон. Наверное, собирался вызвать скорую помощь.
  Антайо обеспокоенно замотала головой. Словно выискивала кого-то. Джейди заметил это. Он раскрыл было рот, но ничего не сказал.
  Потому что рука принялась медленно нагреваться.
  Люди побежали к месту аварии, а за ними сорвалась и Антайо. Она просочилась через начавших кучковаться испуганных местных жителей, и всмотрелась в покореженную машину.
  В приоткрытом водительском окне проступала скрюченная человеческая фигура. Широко раскрытый рот перекосило. А одежда местами была изорвана.
  Вдруг из-под авто выскочило конусообразное тельце. И не успела девушка разглядеть его, как оно проскользнуло через широкое отверстие слива, примостившееся под бордюром.
  - Антайо? - переспросил Джейди, остановившись рядом с ней.
  Та глядела в пустоту.
  - Скоро здесь будет полиция... Советую поскорее убраться, иначе весь остаток дня снова проведешь в участке, - плохо сдерживая себя, просипела она.
  Тот заметил, как она помрачнела.
  - Что? - он искренне удивился ее переменившемуся настроению.
  - Я не шучу.
  - Спасибо, что спасла меня...
  - Нет, - прервала его Антайо, похоже, думая о чем-то своем. - Это не просто авария.
  Тот вопросительно уставился на нее.
  - Человек внутри был давно мертв, - последовало объяснение. - Боюсь, я уже не смогу сдерживать это.
  - Что ты имеешь ввиду?
  Молчание.
  За их спинами, через все разрастающуюся толпу прошел среднего роста человек в пальто и глубокой осенней шляпе с широкими полями. Но никто не обратил на него внимания; люди с нетерпением ждали полицию и скорую помощь. Они возбужденно гудели, и в их речи различались нотки плохо скрываемого страха.
  Некоторые расходились. Но этого юродивого, подметающего тротуар полами своих драных тряпок, почему-то никто не замечал. Внезапно он остановился за спиной Джейди, и черным зевом капюшона оглядел всех собравшихся. А через несколько секунд тенью зашагал в своем направлении. Под его левым рукавом что-то закопошилось.
  Уловив спертый запах, Джейди оглянулся. И заметил его. Вспомнил, что уже встречал этого человека сегодня утром... Внезапно он почувствовал необычайное жжение в спине, и почесал ее. Но вместо того, чтобы пройти, неприятное ощущение распространилось до шеи.
  - Что такое? - встревожилась красноволосая, заметив, как ее спутник скривился.
  - Ничего, - неуверенно ответил тот, оглядываясь по сторонам, и снова почесал между лопатками. Рука нащупала нечто странное.
  Очертания разбившейся машины вдруг немного поплыли. Джейди протер лоб, намереваясь прогнать наваждение. Но тут резкая боль пронзила спину, и парень согнулся напополам. Он замычал, не в силах сказать и слова - язык словно бы парализовало.
  - Джейди? - переспросила Антайо, оборачиваясь. - Что...
  Ноги подкосились. А перед глазами все заискрилось в подобие калейдоскопа; не было сил стоять. Джейди рухнул на спину, и вновь увидел, как Антайо склонилась над ним. На ее все больше расплывающемся лице читалось замешательство.
  
  Неотложка прибыла минут через десять. Из нее выскочил врач, и наспех осмотрел тело в машине. Кто-то из толпы сказал, что вызвал полицию. Затем женщина в возрасте закричала, что тут еще и парню стало плохо. Она сопроводила пожилого врача к потерпевшему, и тот, проверив пульс на руке, дал команду санитарам вытащить каталку. После того, как Джейди погрузили в машину, доктор попросил молодого сотрудника измерить его давление. Тот не заставил себя ждать.
   По крайней мере, этот парень жив, подумал доктор.
  Когда приехала полиция, Антайо среди толпы уже не было. Выглядевшие изможденными сотрудники закона допросили свидетелей, и те довольно красноречиво описали произошедшее. Как только труп погрузили в машину скорой помощи, вся братия разъехалась. Все было б ничего, если б Антайо не заметила кое-что; едва потерявшего сознание Джейди подняли с асфальта, она увидела кровавый след на его спине. Ровный круг, красными контурами просвечиваемый на майке, кое-где пересекался к центру маленькими полосами.
  Список ее проблем сразу приумножился на три.
  
  Спокойствие городской больницы нарушил вой сирен. В тот же миг через распахнувшиеся кованые ворота две неотложки заехали в зеленую зону, густо засаженную деревьями. Они остановились перед техническим входом в здание, и единовременно смолкли. Не прошло и минуты, как из них повыскакивали люди в белых халатах.
  Тао поперхнулся сладкой водой, увидев сразу две завывающие машины, промчавшиеся мимо него. Он зашел во двор больницы через распахнутую калитку, и глотнул напиток. Последние капли смочили пересохшее горло. И почему сегодня так жарко?
  С легкостью смяв банку, он внимательно осмотрелся. Но урны нигде поблизости не наблюдалось. Пройдя дальше, Тао заметил ее впереди, возле входа и, прицелившись, швырнул в нее жестяной комок. Невероятно, но он попал! Хотя с урной его разделяло где-то метров пять, не меньше.
  Грязный козырек еще три раза перевернулся.
  Тао сунул руку в карман и достал совершенно черный искрящийся камень. Камень, высвобождающий осколки. Сжав пальцы в кулак, он зашел в распахнутый проем. Автоматические двери резко захлопнулись за ним.
  В нос ударил запах лекарств, а глаза заболели от яркого света. Сощурившись, Тао осмотрелся - потолок сверкал сияющей белизной, а на гладком, выложенном глянцевой плиткой, полу различалось хоть и узнаваемое, но смутное отражение белокурой фигуры.
  Дарк сказал, что цель будет среди врачей. В этой огромной больнице... А ведь еще надо успеть выбраться отсюда, прежде чем человек обратится. Как этот грубиян распознавал, кто из людишек окажется тем самым, оставалось загадкой. Но Тао подозревал, что там не обходилось без посторонней помощи. Носители осколков отличались от обычных людей смещенным биополем, но как Дарк безошибочно определял район поиска жертвы, было известно только ему.
  Ведь использование сверхъестественных способностей отнимало у полудемонов гораздо больше сил, чем казалось.
  Не так давно они серьезно повздорили. Тао понял, что задел фиолетоволосого за живое. Громкая ругань, разразившаяся следом, могла перетечь в драку. Кину пришлось унять их прежде, чем в дело вмешался бы Хозяин, иначе исход дискуссии стал бы неизвестен. Самооценка блондина после этого случая взлетела до небес. Он понял, что может легко противостоять задире. Дарк же, в свою очередь, заточил на Тао зуб. Но больше всех досталось другому: взбешенный Дарк зарядил Кину в нос... После этого у бедняги заметно потупилось обоняние, хотя свой нос он все же выровнял.
  Блондин усмехнулся - чувствовал гордость за себя. Но возвращаться в тот их тесный мрачный офис ему совсем не хотелось - кто знал, какой очередной финт выбросит фиолетоволосый. Даже Кин старался как можно меньше контактировать с этим ненормальным.
  Но внезапно накатившая волна грусти смыла горделивую спесь. И Тао вздохнул - не успели они начать работать, как уже перессорились. За Кина он не переживал - парень держался молодцом. А вот Дарк с каждым днем все больше переставал быть выносимым.
  Эх, поскорее бы получить бессмертие, мечтал Тао.
  Ведь он уже придумал, куда отправится через две с половиной недели... Когда это все закончится.
  Обычным полудемонам всегда приходилось довольно туго, а вот если бы удалось выбраться из массы...Вот это дело. А то быть рабом этих жадных мерзких ублюдков... Нет, не перспектива. В какой-то степени Тао был безумно счастлив, что работает на Хозяина. Может, даже последует примеру Шейса. Шейс... Еще одна противная рожа. Просочилась информация, что изначально Шейс был человеком, а высокого положения достиг благодаря как раз-таки адским трудам. Не верится, почему-то. И чем Тао хуже Шейса? Ничем... Человек против полудемона, ха-ха-ха... Вы, наверное, смеетесь. Блондин представил себя в роли Хозяина, и тут кое-что понял.
  Дьявольские смекалка и хитрость, незавидное упорство и стремление к цели - это и были главные постулаты старика Шейса, с помощью которых он добился таких высот.
  Полудемон скорым шагом направился к регистрационному пункту. Жертва. Она была где-то здесь, только надо узнать... Несколько медсестер, проскочивших к лестнице с какими-то пакетами в руках, бросили на загадочно улыбающегося блондина косые взгляды. А тот, погрузившись в мечтания, все так и шел посреди коридора, не замечая никого и ничего. Белобрысый так же не видел и двери, открывшейся чуть ли не перед его носом, из которой секундой погодя выскочил мужчина в белом халате.
  Увидев светловолосого парня, появившегося словно бы из ниоткуда, доктор вздрогнул и уронил небольшую стопку документов. Что-то невнятно пробормотав, он нервно присел и начал собирать листки.
  Несколько бумаг посреди стопки смотрели на блондина загнутыми уголками.
  В груди распространился холод, и, как бы это ни было смешно в такую жаркую погоду, Тао прозяб. Но он знал - черный кристалл давал знак, что осколок поблизости. Тревога быстро овладела им, и полудемон почувствовал, как в его груди забилось человеческое сердечко.
  - Извините, - Тао наклонился и начал собирать документы.
  Совершенно случайно он заметил на полу одно фото, прикрепленное к исписанному листу А4. Зрачки непроизвольно сузились, а сердце ускорило бег. Полудемон узнал эти круглые следы на голой спине. Дрожащей рукой он взял несчастный документ и вгляделся в фото. Действительно, так и есть. Его компаньоны обязательно должны быть в курсе того, что происходит. Нужно стать бдительнее. Не просто так 'он' ошивается в этом городе.
  Отдав криво сложенную стопку доктору, Тао продолжил свой путь. Несколько минут спустя он дошел до лестницы, руководствуясь слабому свечению острия кристалла, и поднялся на следующий этаж. Потом на третий.
  Приятной наружности доктор Роберт Холли осторожно вышел из палаты, где лежал молодой человек, и бережно закрыл дверь. В проеме можно было заметить бледного парня, подключенного к кардиографу. На нем находилась кислородная маска. Темные волосы упали на лицо, и через них виднелись впалые глазницы. Доктор хмыкнул и зажал в руке рентгеновские фото. Мгновение он колебался, затем с озадаченной миной направился по пустынному коридору и вышел в главный холл. Он снова взглянул на фотографии, зафиксировавшие грудную клетку. Ничего необычного. Нахмурившись, он посмотрел следующий снимок, заснявший спину.
  Доктор поскреб пальцем кольцевидный след между лопаток.
  Что же это могло быть? Он не первый раз видел подобное 'клеймо'. Буквально несколько дней назад хирург в курилке показал ему аналогичные снимки. Правда, не рентгеновские. Эти контуры, напоминающие след от укуса, впились глубоко в кожу, и представляли собой подобие рубцов. Что могло нанести такую рану, Роберт не хотел знать.
  Наверное, из-за страха, что разные слухи на самом деле не просто глупые россказни.
  Он не единожды слышал о чудовищах, но не верил ни одной этой городской сплетне. Всему должно быть рациональное объяснение, полагал доктор, и без всякого несуществующего сверхъестественного вмешательства.
  Похоже, укус как-то повлиял на здоровье пациента. Сейчас с ним все нормально, но около двух часов назад у молодого парня зафиксировали брадикардию. Сердце несчастного могло вообще остановиться. Но затем все пришло в норму.
  Холли повернул направо, намереваясь зайти в свой кабинет, как тут заметил перед собой светловолосого молодого человека.
  - Вы что-то хотели? - раздраженно спросил Холли, негодующе сдвинув брови.
  Он и так находился не в лучшем расположении духа. Надо признать, снимки сбили его с рабочей колеи. Доктор не любил неожиданностей, но еще больше - несвоевременное отвлечение от дел.
  Блондин перевалился с ноги на ногу, и шагнул к доктору. Он не мог заставить себя посмотреть на смуглое, немного угловатое лицо Роберта. Зато чувствовал тяжелый взгляд черных глаз визави. Буравивший его насквозь.
  В руке незнакомца сверкнул необычный камень. Роберт опустил на него взгляд. Темный цвет кристалла словно бы пульсировал, засасывал в себя пространство, как ненасытная бездна. Или того хуже, черная дыра.
  Из множества маленьких лиц, промелькнувших на его полированной поверхности, одно подмигнуло ему. А затем и коридор начал затягиваться вовнутрь, увлекая за собой доктора. В глубине кристалла он увидел две яркие бусинки-глаза на плоской рассеченной морде.
  Роберт Холли ахнул.
  
  - Доктор Холли? - спросила медсестра, повернув за угол.
  Она была уверена, что слышала его голос. Зажав в руке какой-то листок, женщина в ужасе замерла на полушаге, увидев Роберта лежащим на полу лицом вниз. А затем осторожно подошла к нему и присела. Недоумение, скользнувшее на ее лице, сменилось легким испугом.
  Медсестра Клара Доудсон неуверенно прикоснулась к шее доктора. И тут же отдернула руку - пальцы обожгло холодом. Но она успела что-то нащупать... неужели пульсирование? Или это просто иллюзия, вызванная перепадом температур?
  Осторожно взяв дока за плечо, она окликнула его. Но тот не отозвался. И тогда Клара решилась перевернуть его на спину. Как ни странно, но это оказалось непросто.
  Но то, что она увидела, заставило ее отпрянуть, прикрыв рот рукой.
  Лицо врача было ужасного серого оттенка. А его глаза... Его широко раскрытые глаза глядели прямо на нее. Найдя в себе силы, Клара поднялась на ноги, и губы ее задрожали, произнеся еле различимое: 'О, Боже!'.
  А потом медсестра увидела нечто, отчего она закричала.
  Волна ужаса окатила ее с головы до ног. Она навалилась на сердце всей своей тяжестью, заставив его пуститься галопом. И, вскочив на ноги, Клара побежала, что есть сил.
  И зарыдала. А когда нос уловил прелый запах, медсестра сдавленно завыла.
  Раздались учащенные шаги. Краем глаза заметив позади себя возню, бедняжка обернулась. В пустом коридоре, делающем поворот довольно далеко, мелькнула рослая тень. И медсестра озадаченно сдвинула брови, не сводя немигающего взгляда с мнимого тупика.
  - Мы видим тебя... - зашептал кто-то, но Клара даже не успела понять, кто.
  Двойные коридорные двери перед ней распахнулись. И три врача зашагали навстречу. Их недоуменные и встревоженные лица разгладились. Но в глазах все так же блестела неуверенность.
  - Что случилось? - как можно мягче спросил стоявший посередине терапевт, глянув на зареванную сотрудницу.
  Медсестра замешкалась, не в силах подобрать слов.
  - Кардиолог... - дрожа, тихо промолвила она.
  Терапевт вопросительно посмотрел на нее. Клара кивнула и, чувствуя нарастающий сковывающий мышцы холод, шаткой походкой двинулась вперед. К тому самому повороту. Она готова была увидеть все что угодно, только не это. Девушка в ужасе отшатнулась, не обнаружив ни единого следа Роберта. Но не мог же он встать и уйти?..
  Или мог... Клара запуталась. Она совсем забыла, что видела в тот момент...
  - Где он? - с неприкрытой тревогой спросил окулист, и озадаченно посмотрел на медсестру.
  Судя по ее состоянию, она вряд ли бы ответила на его вопрос. Она была досмерти напугана. Но... почему?
  Изо рта Клары вырвалось несколько нечленораздельных звуков, не способных связаться в слова. Но, сглотнув, она взяла себя в руки.
  - Кардиолог... он лежал здесь, мертвый...серое лицо... - неуверенно начала бедняжка, с трудом подбирая слова.
  - Что? - недоуменно поднял бровь пожилой терапевт.
  - Вы говорите об убийстве? Вызвать охрану? - встревожился третий, высокого роста уролог.
  - Где тело? - недоверчиво заметил терапевт. - Сестра, вы уверены?
  Женщина отвела потерянный взгляд и робко кивнула.
  Вдруг нечто всколыхнуло воздух и пронеслось рядом со стеной. Клара закричала - тонкое щупальце крепко сжало ее талию, и рывком подняло под потолок. Она увидела еще одно такое же, пронесшееся вдоль коридора.
  Стену изуродовала черная полоса. Ее края оплавились, и кусочки пластика потекли на белоснежный пол. Но никто не успел увернуться или даже понять, что произошло.
  Доктора вздрогнули, заметив, как на их белых халатах проявилась красная полоса. Но не успели ничего сказать - рты их застыли в немом изумлении. Но потом пришло осознание, но, увы, далеко не до них. И перед тем, как искра жизни потухла в их глазах, они успели увидеть своего палача, высившегося вдали.
  Клара угрюмо заныла, прикрыв рот рукой. Она могла лишь смотреть, как срезанные по пояс тела соскользнули на пол, а их ноги так и остались стоять, пока не рухнули под своей же тяжестью.
  Внезапно хватка ослабла, и медсестра упала на залитую кровью плитку. Маленький каблук на правой туфле треснул и отвалился. Женщина поднялась и, поскользнулась, вновь рухнула. Скинув туфлю, она попятилась. Но каждый шаг отзывался болью в животе, заставляя ее симпатичное лицо скривиться.
  Гибкий отросток моментально вернулся обратно, за массивные плечи, где извивалось еще множество ему подобных. И его хозяин, содрогаясь, неуверенно шагнул. Тонкие узловатые пальцы на длинных лапах судорожно задергались.
  Тогда женщина услышала еще кое-что. Детские голоса. Они неразборчиво шептали, заставляя голову идти кругом. Хихикали, ненормально растягивались. И не позволяли ей не смотреть вперед.
  На высокую, неестественно тощую фигуру.
  - Будь с нами, с нами! - призывали призрачные дети.
  Клара видела, как голова существа сотрясалась. Прямо как та боксерская груша по телевизору, где она пару дней назад смотрела... кажется, новости.
  А когда оно наступило на лужу крови, осторожно завоевывающую больничный пол, жуткая башка застыла. И стеклянные глаза увидели, как несчастная в панике заерзала, желая подняться. Как зарыдала, когда у нее ничего не вышло.
  Выпирающие из головы костлявые челюсти со звоном сомкнулись.
  Белый халат, телепающийся за спиной рваными лохмотьями, пропитался густой кровью. А тот, на ком он был, даже не обращал внимания на растерзанные куски тел, через которые перешагивал. Он лишь тяжело перебирал ногами. С похожими на человеческие, стопами.
  - Мы видим, ты согласна, - весело заметили голоса.
  Рождавшиеся в глубине сознания, они окружали несчастную женщину. Смеялись, становясь то тише, то громче. Говорили хором, или же сбивались с ритма. Но самым ужасным было то, что с каждым шагом существа их становилось больше.
  Медсестра закричала. Но ее крик утонул, превратившись в хрип. И, как только кашель сдавил горло, Клару осенило.
  Это он, вдруг поняла она. Он не позволял ей уйти. Тот, на кого она смотрела в упор, но видела рывками. Тот, из-за кого мутился разум.
  У него была серая кожа. Из разорванной грудной клетки наружу торчали кривые ребра, напоминающие зубастую пасть. Внутри шевелились влажные органы.
  В этой нависшей тишине женщина слышала, как красное сердце нечеловека быстро сокращалось, и стало входить в ритм с ее пульсом.
  Существо сделало еще один шаг и остановилось. Его голова наклонилась. За ней Клара разглядела оживший горб. Там что-то роилось, подобно клубку змей или червяков.
  Вдруг оно глухо зашипело. И дети в голове медсестры засмеялись.
  Она заткнула уши ладонями, но никак не могла унять взбесившихся разговорчивых призраков. Те говорили ей посмотреть выше, перестать бояться. Но их речи прерывались холодным хохотом.
  Терпение лопнуло. И тогда Клара прозрела.
  Над выпирающими ключицами торчали друг к другу два толстых отростка. Они врезались в небольшую голову, нет, в вытянутый череп, чем-то напоминавший человеческий. Кость рассекалась в районе впалого носа, больше похожего на дыру. Ниже, разгребая в складки сухой кожи, торчали челюсти... Похожие на жвала насекомого. Они ударялись друг о дружку и противно щелкали. Маленькие впалые глаза, сверкающие белизной, казались пришитыми в уродливую морду. Их прожигающий насквозь взгляд, похоже, мог вырвать из тела саму душу.
  - Мы заберем тебя с собой, - восторженно завизжали голоса.
  Жвала раскрылись. Существо возвысилось над медсестрой, и подняло рой щупалец.
  
  - Господи! - закричал подошедший врач.
  В кровавой луже перед ним сидело нечто... иное. От него веяло сыростью и гнилью. В грязной изодранной одежде, напоминающей врачебный халат, оно пожирало то, что осталось от медсестры. Жвала-челюсти впивались в плоть и отрывали куски, дробя кости.
  Уродливая голова медленно повернулась. Белые бусинки сразу же просверлили человека насквозь. Потусторонний холод коснулся его кожи и проник внутрь, покрывая ледяной коркой органы и мышцы. То, что доктор мог, так это пятиться от худощавого создания, боясь нарушить зрительный контакт. Но чем больше он смотрел, тем меньше его слушалось собственное тело.
  - Что это еще за чертовщина... - дрожащим голосом проговорил Майсон, когда ноги отказались двигаться.
  - Подчинись, - потребовали невидимые дети.
  И рассмеялись. Только в их смехе не было ничего веселого; более того, эти звуки вообще не могли быть произнесены ни одним ребенком в мире. Доктор в ужасе закричал. Пятерня наощупь потянулась к сигналу тревоги на стене, и, сжавшись в кулак, разбила предохранительное стекло.
  Голосов становилось все больше, и вскоре они стали передергивать сами себя. С каждой секундой они теряли свою звонкость, превращаясь в низкий и хриплый шепот.
  С трудом оторвав приросшие ноги, Майсон бросился прочь. Его рука скользнула к кнопке пожарной тревоги. Долговязая фигура за его спиной протяжно засопела.
  Выходящая в соседний коридор стена украсилась ярким кровавым всполохом. Отсеченная кисть проползла вниз, успев нажать на кнопку. Оглушительный звон разорвал тишину.
  Очень скоро сюда стечется много народу.
  
  Джейди очнулся. Он не знал, сколько времени пролежал. Окружающая тишина сводила с ума. Повернув голову к окну, он заметил на спинке стула свою одежду. Нужно выбираться отсюда, кричал внутренний голос. Царившее безмолвие навело мысли о том, что ему хватило мозгов снова вляпаться в проблемы. А еще его смущал странный воздух вокруг.
  Сорвав с себя кислородную маску, Джейди зашелся кашлем. Тело уже не болело, а перед глазами не мелькали разноцветные круги. Он наспех оделся и осторожно толкнул дверь. Та, обиженно скрипнула и отворилась, представ глазам молодого человека залитый белым светом пустынный коридор.
  Никаких воспоминаний о том, что могло его вырубить, у Джейди не осталось. Правда, спина немного чесалась, но это мелочи. И все время, пока он натягивал на себя одежду, Джейди так и не заметил черной круглой цепочки, красовавшейся на задней стороне майки.
  Через десять метров коридор обрывался в двойные створчатые двери. Слева, у стены стояла пустая каталка. Одинокая, и всеми забытая. Джейди огляделся - уходящий вдаль коридор так же упирался в белые пластиковые двери. Наверное, за одной из них тоже находились палаты для тяжелобольных. Себя, Джейди, конечно, ним не причислял, но и не сомневался в том, что его состояние заставило врачей напрячься. Но куда все подевались? Не мог же целый сектор пустовать?..
  Ведь несмотря даже на внушительные размеры больницы, здесь довольно часто шатался персонал.
  Осторожно пройдя вдоль палат, парень заметил через квадратные окна на дверях, подключенных к приборам людей. Они лежали без движений. И Джейди слышал через дверь, как отмеряет работу кардиограф. Но не должны ли быть рядом с этими несчастными медсестры?
  Стараясь не думать об этом, он пошел дальше, желая найти хоть кого, кто выпишет его и покажет выход из этого неприятного места. В своем хорошем состоянии он даже не сомневался...
  Городская Центральная больница являла собой обширный семиэтажный комплекс, с новейшим оборудованием и хвалебным квалифицированным персоналом. Джейди знал, у нее несколько корпусов, и даже есть просторный дворик для прогулок пациентов, обрамлявший ее по всей площади. А-ля средневековая крепость...
  Пройдя мимо палат, парень осторожно распахнул дверную створку. Буквально в пяти метрах от него коридор упирался в смежный. Джейди боязливо добрался до перепутья, и повернул налево. Электрический стрекот от ламп что-то неразборчиво шептал в уши, и казался таким громким, что мог разбудить утром не хуже будильника.
  Тут находились кабинеты. Джейди подошел к первой ближайшей закрытой двери и постучал. Никто не открыл. Тогда он замер у двери напротив. Но только на нее опустился кулак, та самопроизвольно распахнулась.
  Глаза выхватили письменный стол и компьютер, множество папок и документов. Но не человека в халате. Комната медсестер, располагавшаяся немногим дальше, тоже пустовала. И вещи не были тронуты, а все выглядело так, словно весь персонал растворился в воздухе. Даже стопка бумаг лежала на полке, будто бы оставленная всего на несколько минут.
  В недоумении выйдя из кабинета, Джейди нервно дернул рукой, уволакивая за собой дверь. Та громко захлопнулась, презрительно закричав о том, как некрасиво с ней только что поступили. И Джейди поежился, вслушиваясь в эхо, убегающее по обе стороны. Создавалось впечатление, что оно смолкнет еще не скоро.
  Страх вновь закрался в душу, и парень чуть ли не кожей почувствовал позади себя движение. Оглянувшись, он никого не увидел, и тогда, поежившись, он в спешке зашагал дальше. Холодное дуновение воздуха лизнуло плечо, и Джейди, дрогнув, небрежно погладил его.
  Теперь ему начало чудиться, что за ним следят.
  Там, перед очередной створчатой дверью вместо стены пустовал голый квадратный проем. Лестничный пролет.
  Улыбка исказила его лицо, и он побежал вниз, на первый этаж.
  Уж наконец-то Джейди выберется отсюда.
  Пустой коридор, такой же, как и двумя этажами выше, предстал его взору. Закрытые двери кабинетов, мелькавшие по сторонам, казались некими декорациями, наклеенными на голые стены, не имеющими за собой ничего, кроме бетона. Эта мысль, словно нашептанная извне, подняла внутри волну мурашек, мгновенно рассыпавшуюся по всему телу.
  Этого не может быть, подбодрил сам себя парень. А когда впереди показался просторный холл, облегченно вздохнул. Табличка над пустым широким проемом гласила: 'Зал ожидания'. Но и он выглядел покинутым и забытым. Джейди почудилось, словно бы в нем поселились призраки. Враждебные, невидимые существа, ведомые одной лишь местью...
  Пустующие продавленные сидения и оставленные кругом сумки напоминали о том, что совсем недавно тут были люди. И Джейди, помешкав, нервно пошел вперед, бросив на них недоверчивый взгляд.
  
  Вскоре он вышел в фойе. В каждом углу стояли крупные горшки с какими-то комнатными разлапистыми растениями. Они оживляли мертвую атмосферу заведения, но не до такой степени, чтобы принести спокойствие в душу парня.
  Он двинулся к регистратуре, тянувшейся по всю левую сторону. Бумаги, оставленные прямо за окошками, кричали о том, что ее покинули в спешке.
  Весь персонал и пациенты разом исчезли, оставив Джейди совершенно одного. Хотя нет. Наверху же он видел подключенных к приборам жизнеобеспечения людей. Как только с лица соскочила тень сомнения, Джейди двинулся к входной двустворчатой двери.
  Через ее крупные окна виднелись ярко-зеленые деревья, и протоптанная на траве дорожка, уходящая вбок.
  Перед ним был выход из этого жуткого места.
  Вдоль входа в фойе, по широкому белоснежному коридору промелькнул высокий силуэт. Он быстро скрылся за стеной, так и не удосужив вниманием одинокого посетителя. Или же, он просто не заметил шагающего к выходу молодого парня. Джейди так же не видел его, зато мог услышать свои мысли, сбивающиеся только в одну - поскорее выбраться на улицу.
  Окрыленный свободой парень рванул к выходу. Странное чувство, тот самый стержень, как он его сам называл, начал проявлять признаки активности. Джейди смутился, и неловко оглянулся - коридор, уходящий вглубь комплекса, сверкал пустотой. Неожиданно боль иглою пронзила правую руку, и затухла в районе указательного пальца.
  Джейди не обращал на нее внимания. Перед глазами стояла раскрывшая две автоматические половинки дверь, и бушующая древесная зелень на улице. Он сделал неуверенный шаг вперед, и... уперся в невидимую стену. На входе стояло толстое стекло. Стекло...
  Он провел по нему ладонью и отпрянул - статичная картинка больничного двора пошла черными полосами, которые вдруг приняли металлический оттенок. Внезапно вход исказился, потемнел и превратился в плиту.
  Барьер...
  Посреди него красовалась крупная фигура, с торчащими в разные стороны щупальцами. Джейди отчетливо ее видел, выделяющуюся вдавленными контурами на гладкой поверхности. Кислый привкус досады появился на языке. Страх, наконец, вырвавшийся за пределы сдерживающей его клетки, заставил сердце гулко забиться.
  Что теперь делать? Как спастись?
  Черный ход, мелькнула весьма дельная мысль. Джейди прекрасно знал, что в зданиях подобного типа предусмотрены аварийные и пожарные выходы. Оставалось только их найти. Надежда на спасение родила огонек света посреди океана темноты.
  Внутренний стержень проснулся, наполнив тело энергией. Правая рука начала медленно нагреваться. Джейди побежал к коридору, попеременно нервно оглядываясь. Замерев перед проемом, он пугливо выглянул и посмотрел по сторонам. Пусто. Действительно - кроме ламп здесь было некому шуметь.
  Справа он увидел сверкающие серебром двери лифта. Рванув к ним, он в спешке нажал на кнопку вызова. Гудящий звук спускающейся на тросах металлической коробки разрядил мерное потрескивание. А вслед за наполнившим уши звоном, грузные двери шумно распахнулись. Казалось, эти звуки в одно мгновение растеклись по всему первому этажу... Прогнав эту мысль, Джейди заскочил вовнутрь, и бегло нажал ладонью на кнопку близ цифры '2'.
  Двери раскрылись, и Джейди увидел пустующий коридор. Такой же, как этажом ниже. Стены, оббитые пластиком, плавно переходили в подвесной потолок, пересекая окрашенные в синий цвет жирной полосой плинтуса. Встроенные квадратные лампы и тут издавали мерное электрическое потрескивание. Противное донельзя. Надо признать, оно уже начинало раздражать.
  Парень двинулся вперед по белоснежной плитке. Ему пришлось обогнуть несколько капельниц, сиротливо стоящих у стены. И даже они выглядели забытыми в спешке. Если бы Джейди увидел их посреди коридора, то ничему не удивился бы.
  Где Антайо? Успеет ли спасти его на этот раз? Как она отреагирует на то, что...
  Шаги гулом раздавались в ушах. И как бы меньше шума он ни старался создавать, ему казалось, что его слышно в другом корпусе. Лишь бы не привлечь к себе не нужного внимания, шепнул сам себе Джейди.
  Если этот демон еще не убит, то он мог быть где угодно. И даже мог следить за ним, как это делал Слизень.
  Теперь Джейди понял, что испугался своих же мыслей. Одиночество начинало давить, и он вспомнил, что ненавидит подобные заведения. А тут еще и резкий запах лекарств ударил в нос... Однако, та мысль о том, что Антайо так же может убить и его, не давала покоя.
  И в какой-то момент она словно бы обрела детский голос.
  Чтобы выбраться, нужен план эвакуации, где четко указано направление к черному ходу. Такие плакаты висят по всему зданию, только надо узнать, где именно...
  Впереди показались створчатые двери. Широкие квадратные окна на них напоминали огромные темные глаза на посеревшей морде. А блики на стеклах походили на монструозные зрачки. Джейди на мгновение замер, обдумывая, нужно ли ему туда идти. Тепло, волной пронесшееся от пальцев до плеча, дало утвердительный ответ. И, осторожно толкнув створку, парень прошел в другой сектор.
  Тут находились уборные. Медленно, словно выщупывая под ногами почву, Джейди двинулся вперед. Вдруг на стене ему что-то сверкнуло, и он поспешил к широкому плакату, висевшему у зала ожидания. Он сразу увидел, что там было изображено; план эвакуации второго этажа. Цифра '2', жирной заковыркой нарисованная в правом верхнем углу, лишь подтвердила его мысли. Тонкие стрелочки указывали два направления. Те, что уходили дальше по коридору, обрывались у самой крайней лестничной клетки. Над ними чернела надпись 'доп. выход вверх'. Это оно, подумал Джейди и улыбнулся. Сейчас ему нужно было подняться на третий этаж. Найти там план эвакуации, и узнать, где находится пожарный выход. Если он не перепутает дорогу, что, скорее всего, выберется наружу.
  И он на радостях помчался вперед. Гудящие над головой лампы сменяли одна за другой. Но тут улыбка резко соскочила с его лица, а глаза широко распахнулись.
  Красные разводы на стене, показавшиеся перед поворотом в конце коридора, обрубили желание идти вперед. Но где-то там должен быть лестничный пролет.
  Узкая тень, неожиданно мелькнувшая за углом, заставила Джейди вздрогнуть. Кто там был, парень не хотел знать. Окровавленная стена и так красноречиво все объясняла. Тень снова вылезла, и опять скрылась.
  Джейди замер как вкопанный, и резко развернулся.
  Волны тепла растеклись по телу, принеся с собой отягощающее предчувствие. И, не теряя времени, парень рваной походкой двинулся вперед. Если бы он хотел, то мог бы услышать свои мысли, превратившиеся в тихое нашептывание.
  Может, ну его, этот черный ход?
  Джейди рванул к ближайшей двери слева по коридору и дернул за ручку. Та не поддалась. Он подбежал к кабинету напротив, возле которого ламинированная вывеска гласила 'Только для персонала'. И схватился за круглую ручку. Дверь раскрылась. Парень заскочил вовнутрь, и осторожно закрыл ее.
  Белоснежный коридор больницы исчез. Там же осталось и это скребущее потрескивание.
  Несмотря на включенную лампу, в комнате было удивительно тихо. Как если бы она находилась в другом измерении. Глубоко вздохнув, Джейди обогнул массивный офисный стол и подбежал к окну, задернутому жалюзи. Он старался не наступать на валявшиеся то тут, то там на полу бумажки и ручки. Но это оказалось не так просто.
  Застыв у окна, Джейди затаил дыхание. И потянул за шнур, открывая белые полоски, слипшиеся в одно целое. В глаза ударил солнечный свет. Но ни один мускул на его лице не дрогнул.
  Едва дрожащие пальцы только коснулись стекла, то, словно хамелеон, мгновенно изменило свой цвет и структуру. И превратилось в такую же плиту, как на входе.
  Проклятье, буркнул Джейди вслух. Он осторожно открыл дверь, и поглядел по сторонам. Пусто. Протиснувшись обратно в коридор, парень нервно засеменил дальше. Пробравшись в следующий кабинет в поисках не заблокированного окна, Джейди вновь наткнулся на преграду.
  Как так? В квартире Арека на этих штук не было...
  Тогда он зарылся в столах, и шкафах, забитых документами и толстыми папками, желая найти хоть что-то, что поможет обороняться. Бумаги разлетелись по всему кабинету, но ничего толкового Джейди не нашел. Дрожащими руками он закрыл дверцу шкафчика, и тут его голову посетила хорошая мысль - инструменты.
  Прекрасно понимая, что они ему ничем не помогут, Джейди все же чувствовал себя увереннее с оружием. И он знал, где они хранились.
  В хирургическом отделе. Ну, или в морге. Хотя, переться в подвал к трупам совсем не хотелось. Мало ли, в каком он сейчас состоянии...
  Оказавшись в коридоре, Джейди бросился к перепутью. Очередная белоснежная шахта с множеством дверей предстала его глазам. И он начал ощущать себя, как в освещенном подземелье. Откуда нет выхода, кроме как через прорытые наружу тоннели.
  Джейди внимательно окинул глазами коридор. Понятное дело, что снова нужно искать карту. Многие посетители и пациенты обычно пребывали разве что в одном секторе, и им не приходилось шататься по всему комплексу в поисках выхода. Ведь их же тут несколько...
  Но надо признать, этот высокооборудованный госпиталь представлял собой региональный объект, славившийся опытными профессионалами не только в городе М.
  Что-то темное мелькнуло за углом впереди.
  Парень сменил свой курс ровно на сто восемьдесят градусов. Его начали бить нервы. Куда ни шло быть загнанным в ловушку в квартире, чем томиться в ожидании неизвестности, думал Джейди. Вдруг он вспомнил, как пробегал двери лифта, и быстро вернулся к ним.
  Внутри кабины он чувствовал себя увереннее. Но вот, металлические створки раскрылись, и вновь опустили ощущение неизбежности на его плечи.
  
  10. Западня
  
  Вот он, пятый этаж. Снова пустой коридор, уходящий вдаль. Джейди медленно двинулся вперед. Все старался вслушаться в трещащую тишину, но та никак не решалась раскрывать ему свои темные тайны.
  Его вниманию предстали кабинеты терапии. Чего здесь только не было. И теперь понятно, почему эта больница имела высокий статус в регионе. Сюда неоднократно направляли пациентов из других городов, нуждающихся в сложных операциях, и не раз по новостям пробегал репортаж о получении гранта некоторыми сотрудниками комплекса.
  Но что-то подсказывало, что все эти комнаты покинуты, и нет нужды в них заходить, чтобы только посмотреть на новейшее оборудование. Джейди прошел мимо вывески станции переливания крови. За приоткрытой дверью виднелись хромированные столы.
  И снова замелькали палаты, возле которых на стенах серели таблички с трехзначным числом. Первая цифра была у всех одинаковая - пятерка. Парень подскочил к двери и осторожно нажал на ручку - та отворилась, обнажив человека, неподвижно лежащего на кушетке. Глаза его были закрыты, а к руке тянулась тонкая трубочка от стоящей рядом капельницы. Джейди облегченно вздохнул и осторожно подошел к другой палате. Неуверенно заглянул внутрь.
  Напряженное лицо сразу же разгладилось.
  С кем бы ни пришлось столкнуться, похоже, лежавших без сознания людей оно не трогало. Чувствуя клокочущую тревогу, медленно набирающую обороты в груди, Джейди двинулся дальше. По этим бесконечным коридорам, превращавшим это заведение в настоящий лабиринт.
  Вскоре слева замелькали двойные двери, ведущие в фармацевтический отдел. Через несколько метров коридор расширялся в 'Комнату отдыха'. Там стояли разросшиеся в горшках растения, детский столик с карандашами и раскрасками, а так же множество мягких сидений и кофейных столов. Из-за угла выглядывали автоматы с газированными напитками и закусками...
  Парень замер перед лестничным пролетом, возле которого на стене висел плакат. Это оказалась карта больницы. Джейди улыбнулся и начал внимательно изучать ее, проверяя возможный маршрут побега. Он водил по схематичным коридорам пальцем, и вскоре тот начал предательски дрожать. Дыхание так же сбилось.
  Резко похолодало.
  Электрическое дребезжание в ушах разбавилось почти незаметным шепотом. Слов в таком шуме невозможно было разобрать, но одно Джейди понял точно - звук исходил из-за створчатой двери, находящейся за сужающимся проходом. Он вновь сосредоточился на карте. Еще раз все проверил и нашел, как пробраться к выходу из этого места. Но никак не удавалось его запомнить - сколько бы раз Джейди не говорил себе точки ориентира по кабинетам, внимание медленно перетекало на эту чертову дверь. Ибо инстинкт вопил, что там, за прямоугольными половинками кто-то стоит. Кто-то очень опасный, и смотрит на него через квадратные оконца глазами-бусинками. Подозрительный сероватый фон, проступающий в них, заставлял с этим согласиться.
  Шепот стих. И Джейди понял, что до смерти напуган, и не может вдохнуть ставший густым воздух. Ему стало казаться, что с ним играют. Враг вполне мог находиться за теми дверями. А мог и не находиться. Он был тем самым котом Шредингера, и Джейди понимал, что ему придется заглянуть в злосчастный ящик, чтобы узнать правду. Но не хотел. Пока внутренности сковывали тонкие щупальца страха, он мог только ждать.
  Под ребрами загорелся призрачный огонек. Он отогнал холод, подарив крупицу тепла. Лишь тогда парень оторвал взгляд от квадратных оконцев и пошел обратно.
  Карта достоверно объясняла, что можно обойти этот стоматологический сектор, и выйти туда, куда нужно. А именно, к черному ходу. Правда, для этого требовалось добраться в другое крыло.
  Ход вел на узкий лестничный пролет, ведущий на волю из больничного лабиринта. Джейди нужно было дойти до так называемой экспресс-лестницы, соединяющей все этажи комплекса. Такая же узкая шахта располагалась и в этом крыле, но идти до нее совершенно не хотелось. Потому что Джейди чувствовал, что у него сидят на хвосте, и если он повернет обратно, вряд ли без проблем доберется до выхода. Если только доберется...
  Обрывок карты висел перед мысленным взором. Всего-то, нужно малость удачи, чтобы поскорее добраться до черного хода незамеченным.
  Джейди пустился в бег, и его шаги гулко отдавались в безлюдном коридоре. Что-то зашелестело за спиной, и он замер на полушаге. Жуткий шепот вернулся, агрессивно повторяя неразборчивые слова.
  На самый край обзора, который выхватывало зрение, выскользнуло высокое темное пятно. Джейди резко повернулся, и воздух с придыханием вырвался из легких. А на руках пустились в бег покалывающие мурашки.
  Там, вдалеке, возле лестницы, замерло долговязое существо. Похожее на то, чье изображение красовалось на плите на первом этаже.
  Его уродливая башка клацала оголенными костями. Сияющие глаза пускали невидимые молнии. То, что осталось от халата, покрывающего хилое тело, было запачкано чем-то бурым... А за узкими плечами что-то извивалось.
  - Мы твои друзья! - захихикали голоса в голове. - Впусти нас!
  Парень оторопел, чувствуя, как холод начал сковывать мышцы. Но тепло, циркулирующее в руке, взорвалось огнем. Жар охватил каждую клеточку тела, пропитывая ее синим свечением. И в следующий миг Джейди заметил голубоватый ореол, окутавший кисть и запястье.
  Долговязый, захлебываясь слюной, поднял тощую ногу. И, резко опустив ее на пол, поднял вторую. Изо всех сил старался идти быстрее, но не мог. Однако, ему нужен этот человек. Ибо только он способен избавить его от нестерпимых мук голода.
  Слева что-то просвистело, и парень инстинктивно прижался к правой стене. Оттолкнулся, побежал. На мгновение оглянувшись, он увидел оплавленный след на том месте, где только что был. Черная полоса повторяла движение тонкого щупальца, взметнувшегося обратно в раздувшийся клубок.
  Медлительная тварь глухо завыла. Зароптала окружившими Джейди призраками, склоняя его подчиниться. Тот прогонял настырные голоса, однако, они возвращались снова.
  Тогда демон вновь атаковал.
  Внутренняя сила, нашедшая пристанище в руке, подкосила ноги. Ухнув, парень растянулся на полу. В метре над головой просвистело; щупальца полоснули стены, и, оставив черные борозды, устремились обратно.
  Джейди вскочил на ноги и вдруг метнулся влево, стукнулся в покрытую пластиком стену. Червеообразные отростки пролетели мимо, врезаясь то в потолок, то в стены. И вот квадратная встроенная лампа впереди, приняла неожиданную подачу. Вспыхнув фейерверком, разбросала осколки по полу.
  Выдохнув, парень бросил взгляд на полувысушенное чудовище. И побежал. Внезапно его толкнуло, он врезался боком о стену. Справа со свистом пролетела пара смертоносных кнутов. Ударив по стене и потолку, они вонзились в пластик, застряли в бетоне. Долговязый ухнул и призывал их к себе. Рассыпав на пол крошево, они вернулись в горб.
  Узкий коридор начал расширяться, и уходить влево. Бетонные колонны, врезавшиеся в потолок посередине, могли помочь отвлечь преследователя... Но возникла другая проблема - здесь находился довольно немаленький отдел реанимации. И Джейди совершенно не хотелось, чтобы тварь отвлеклась на кого-то еще.
  Через широкие пластиковые окна справа проникал солнечный свет. Спасение казалось таким близким... Джейди глянул на больничный дворик, на машины, ехавшие по дороге за высоким кованым забором. На три небоскреба.
  Внезапно тело полусогнулось, а ноги понесли левее. Раздался грохот и треск, нечто темное и тонкое мелькнуло над самой макушкой. Джейди упал на колени и проскользил по полу, пропустив над собой несколько щупалец. Поднялся на ходу и побежал с еще большей скоростью.
  Оставшийся далеко позади демон гневно заскулил.
  Джейди обернулся. Увидел кнуты, серыми полосами врезавшиеся в колонну. И понял, что та спасла ему жизнь. Ухмыльнувшись, он толкнул створчатую дверь, возникшую на пути, и ринулся по пустому коридору навстречу к выходу.
  Но вскоре пришло неизбежное озарение - Джейди не помнил, куда бежать. Ведь этот коридор должен был повернуть еще раньше!
  А между тем впереди предательски замаячил тупик.
  Нет, все же, смежный проход, образующий развилку в форме 'Т'. На несколько секунд Джейди замешкавшись, остановился. Решал, куда поворачивать. И, услышав, как один из голосов предложил сброситься в окно, повернул налево.
  Он подскользнулся и едва не врезался в стену. Резво оттолкнувшись от нее, ринулся по очередному бесконечному коридору. Вздрогнул, когда за спиной вновь прогремело.
  Оглянувшись, парень увидел торчащие из стены серые полосы. Таким успехом они могли пронзить человека насквозь, понял он. А так же то, до чего же ему повезло.
  Молчаливый коридор всколыхнулся от кряхтения Долговязого. Судя по всему, тот был еще далеко, но... в голове Джейди плотно засела предательская мысль, что ему вряд ли удастся скрыться. А вслед за отрезвляющим сознание треском, хлысты вырвались из бетонного плена, и, выпустив серо-красное крошево, исчезли за поворотом.
  По правой стороне как ни кстати приближались широкие двойные двери, над которыми большими буквами краснело 'Операционная'. И Джейди сразу заскочил внутрь, громко хлопнув стальными створками. Быстро осмотрелся в просторном кабинете. Слева проход вел в еще одну соседнюю комнату. Скорее всего, подсобку.
  Парень отдышался. Ноги сразу заболели, став ватными и тяжелыми. Появился шепот; голоса, полные злобы и ненависти, принялись угрожать.
  Комната оказалась забита медицинской утварью. В правом дальнем углу, у окна, стояла пустая каталка. Посреди кабинета расположился хирургический стол на колесиках, над которым высился на тонком штативе массивный прожектор с несколькими лампами. Возле него в металлическом поддоне, прикрепленном к столу, лежали не менее жуткие инструменты. Справа у стены стояли приборы, назначения которых Джейди не знал. А еще и врачебный стол со встроенной раковиной.
  Рядом с каталкой висела ширма, а за ней различалось медицинское кресло-кровать. В правом ближнем от Джейди углу стоял шкаф с прозрачными дверцами, внутри которого можно было увидеть различные пузырьки с лекарствами. А возле прохода в другую комнату на вешалке висела пара врачебных халатов.
  Ушей коснулся хриплый рев. И Джейди на потяжелевших ногах сорвался к проходу, наспех сорвал белое тряпье. Руки вновь задрожали.
  Повернувшись обратно к каталке, он взглянул на смятую одежду. Но, так и не придумав, как ее применить, бросил на пол. В гневе топнул ногой - нет, халаты уж точно его не спасли бы.
  Со стороны двери раздался тихий, страдальческий стон. Шепот налился силой, и Джейди, наконец, услышал, что говорили дети.
  'Мы найдем тебя, и ты умрешь... Тебя никто не спасет, и ты сам это знаешь...'
  Парень метнулся к инструментам, схватил шприцы-кусачки, и, не придумав ничего лучше, бросил их. Те зазвенели на дне поддона, заставив шедшего где-то в коридоре Долговязого гневно захрипеть. Джейди кинулся к ширме, как тут замер. И рванул обратно, в соседнюю комнату. Припал к стене возле проема.
  Мокрая спина прилипла к ее холодной поверхности. И парень понял, что вот-вот свалится на негнущихся ногах.
  Раздался скрип. Несколько кнутов еще сильнее надавили на дверную створку, и она отворилась. Демон заглянул вовнутрь. Его вниманию предстала пустая комната. Все было бы ничего, если бы не одна деталь - на полу валялись скомканные халаты.
  Долговязый глухо зарычал.
  Громкие детские голоса смеялись и причитали. Все говорили, что прятаться бесполезно. Джейди приказал себе ни в коем случае не слушать их. Он вжался в стену, желая срастись с ней. Ведь в этой комнате не было выхода; Джейди собственноручно потерял все козыри, загнав себя в ловушку.
  Долговязый медленно повертел головой, как вдруг заметил кое-что интересное. И, подойдя к ширме, судророжно задергал башкой.
  Но едва костяные челюсти силой клацнули, Джейди ощутил горькую обреченность. Однако, она быстро исчезла, уступив место мнимой решительности.
  Демон поднял трясущуюся руку и зажал ткань тонюсенькими пальцами. Дернул. И ширма, зашуршав, сдвинулась. Разочарованно захрипев, Долговязый обернулся. Уставился на пустующий проем.
  Его голова вновь задергалась.
  Липкий страх медленно проник в душу. Монотонный треск жвал, походивший на удар ногтя по дереву, раздавался совсем рядом. Практически за спиной... Стало холодно.
  Послышался шелест, а затем заскрипела дверца - и рваный ритм сразу же стих. Отвратительные голоса, требующие выйти, обратились в шепот, а после и совсем растаяли.
  Опустилась тишина.
  Джейди глубоко вдохнул. И, взяв себя в руки, осторожно выглянул из-за угла. Он жутко рисковал столкнуться глаза в глаза со своей смертью. Но, к его счастью, операционная оказалась пуста. Выждав еще пару минут и удостоверившись, что голоса не возвращаются, он подбежал к двери и отодвинул тяжелую створку. Почти получилось не скрипеть.
  В коридоре никого не было. Что-то внутри подсказывало повернуть направо, и Джейди так и сделал. Он шел, постоянно оборачиваясь. Отчаянно пытался вспомнить путь к черному выходу.
  Вдруг показались двери лифта. Облегченно вздохнув, Джейди замер перед ними, и испуганно повернул голову.
  Но нет, рядом никто не стоял. Наверное, показалось...
  Парень в нетерпении нажал на кнопку вызова. Двери раскрылись, приглашая к себе на огонек. Тот зашел в скромные апартаменты лифта, и опустил палец на кнопку у цифры '3'. И с замиранием сердца наблюдал, как со скрипом сжимались металлические челюсти, сужая белоснежный коридор. Как бы Джейди ни боялся увидеть посреди него жуткое создание, оно так и не решилось показаться ему. Только едва различимый шепот заставлял его руки дрожать.
  - Мы видим тебя. И непременно найдем... Тебе не скрыться от нас. Мы везде. Мы нигде...
  Шум лифта унес эти слова вникуда.
  Теперь Джейди шел по широкому коридору, слушая приглушенный звук собственных шагов. Добравшись до очередного пересечения, повернул налево. Он больше не бился в закрытые кабинеты, да и не было на то никакого толку.
  Ноги напомнили о себе вопиющей болью, отдающей в живот при каждом шаге. Джейди напрягся, когда голоса вернулись, и облегченно вздохнул, как только те растаяли. Похоже, они являлись в каком-то роде 'ментальной оболочкой', частью демона, решил он. Но насколько велико это поле, и мог ли тот его контролировать, можно было лишь предполагать.
  Снова появилось приторное чувство, будто бы поблизости кто-то был. Наблюдал. И каждый раз, когда Джейди находил в себе силы обернуться, глазам представал только лишь пустой коридор.
  Зеленая наклейка на стене со стрелкой направления пожарного выхода указывала вперед. Джейди уже видел широкую пластиковую дверь с окном посередине, ведущую в соседнее крыло больницы. Он торопливо зашагал ей навстречу, как тут услышал позади себя уже знакомые горе - 'часы'.
  Эти дети снова говорили с ним. Но другими голосами. Злобными... высокомерными. Но Джейди не слушал их. Он побежал, что было сил, и старался не думать о том, что на сей раз он умрет.
  И что его никто не спасет.
  Боль взрывной волной пронеслась по ногам, и Джейди едва не свалился на ровном месте. Но внезапно она поднялась вверх, и, вылившись в туловище, начала перетекать в правую руку.
  Внутренний стержень проснулся, наградив Джейди волной спасительной энергии.
  Шпалообразный урод грозно захрипел - долгожданная цель стремительно удалялась. Но на сей раз он все продумал. И ни за что не позволит ей скрыться.
  Кнуты бодро закопошились за серой спиной и вырвались из клубка, окутав своего хозяина. Демон пронзительно завопил, наверное, на всю больницу. И тройное эхо, поселившееся в нешироких коридорах, разбрелось в укромные уголки кабинетов.
  Джейди все же на мгновение повернул голову. Длинная тень со сверкающими кружками на вершине медленно шла по пятам, но ее скорости не хватало, чтобы нагнать его. И Джейди мог радоваться, что его нашли слишком поздно. А еще, что... До соединительного рукава оставалось совсем немного.
  Щупальца рванули вверх и закрутились на толстых трубах, тянувшихся по обеим сторонам коридора под потолком. Ноги оторвались от холодной керамогранитной плитки и зависли над ней. Почерневшие человеческие пальцы растопырились. Демон оглушительно завыл, и широко раскрыл жвала. Кожа над ними взялась складками и приподнялась.
  А голоса вмиг повзрослели, превратившись в срывающиеся агонией визги. Они требовали повиновения, но Джейди оставался непреклонен. Он бежал, и не видел ничего вокруг кроме бесконечного коридора, и не слышал ничего, кроме мешанины мыслей. Силы слишком быстро покидали его, но он не останавливался. Просто не мог. Даже несмотря на разрывающую голову пульсацию и воспламенившиеся легкие, обжигающие сердце.
  Но Джейди не мог выжать из себя больше.
  Он не видел, как тварь сгорбилась, и расправила щупальца, мигом обвившие несчастные трубы. Превратившись в уродливую букву 'Г', во что ни есть гротескного паука, она выгнула голову, и мертвым взглядом уставилась на цель.
  И, сделав последний шаг, серые ноги оторвались от пола.
  Демон грозно заклацал хелицерами. И, зарычав, бросился в погоню, ловко перебирая новыми конечностями, которых мог выпустить, сколько ему угодно.
  Трубы скрежетали, прогибались, когда щупальца мертвой хваткой закручивались на них, и вздыхали, когда отпускали.
  Джейди с разбегу ударился в дверь, ведущую в соседний корпус, пролетел вперёд, едва не распластавшись на скользком полу. Раскрывшаяся настежь, она даже не думала закрыться.
  И тогда парень обернулся.
  Горбатый силуэт, злобно сверкая глазами, рывками плыл по воздуху. И нагонял его.
  Джейди вздрогнул. Волна холода, всколыхнувшая внутренности, лишь на мгновение остановила сердце. И заставила беднягу смотреть вперед.
  На широкий коридор, соединяющий два крыла центральной больницы. Слева расположилась стеклянная, с бетонными перегородками стена, через которую виднелся зеленый огороженный двор. Пышная крона деревьев блестела от пробивавшихся сквозь дырявые облака солнечных лучиков. Вымощенная камнем дорожка и лавочки пустовали. Заброшенность чувствовалась и там, хотя по проезжей части, видневшейся отсюда через деревья, то и дело проносились авто.
  Эта милая картина была готова прерваться. Но тут Джейди увидел подкатывающую к ограде госпиталя машину скорой помощи. Миг - и цветная картинка скрылась, превратившись в однотипный фон больничных стен.
  И счастливчик, там того не ведая, проскочил через распростертую дверь уже северного крыла.
  Тварь с ревом вылетела в соединительный рукав. Джейди слышал, как она воет, и на мгновение оглянулся - покачивающиеся на фоне роящихся щупалец глаза так и жаждали раскромсать его.
  Вдруг демон потерял равновесие и распластался на полу. Теплые солнечные лучи легли на его окровавленное тело. Но так и не согрели.
  Он чувствовал, как часть его верных щупалец, обвивших трубы, натянулась поперек коридора. Другая же толстыми проводами беспомощно лежала на полу. И Долговязый понял, что сам виноват. Что не предусмотрел это. Что не видел ничего, кроме...
  С хрипом приподнявшись на сухих руках, он вновь впился глазами в Джейди. Оплетающую парня голубоватую ауру, похожую на кокон, ему было прекрасно видно.
  Он заревел и выбросил кнуты. Те врезались в потолочные плиты и застряли в бетоне. На лысый череп из широких дыр посыпался песок. А затем окровавленные ступни оторвались от пола. И, нещадно раздирая потолок, Долговязый бросился в погоню. Теперь него были все шансы догнать наглеца.
  - Остановись! Замри! - кричали булькающие голоса. И тот, кому они были адресованы, угрюмо замычал.
  Они опять истошно завизжали. Но Джейди бежал, и изо всех сил старался не слушать их. Дыхание сбилось, а под ребрами потяжелело, словно налилось свинцом. Странная пелена застилала глаза, как и мозг, не позволяя трезво мыслить. Соверши он ошибку... и пиши пропало.
  За спиной прогремело.
  Джейди повернул голову. И заметил маячившее черное тело, за которым темнел изуродованный коридор. Щедрые искры, выбивающиеся из разбитых ламп, дождем сыпались на пол.
  Волна дрожи пронеслась по телу. И Джейди пожалел, что пошел на поводу у любопытства.
  Тонкие гладкие путы мелькнули в воздухе. Но им не хватило секунды, чтобы схватить парня в тесные объятия. Тот вовремя рванул за угол, оставив чудовище наедине со своими интересами.
  Вновь оглянувшись, Джейди победно ухмыльнулся. Десять ноль, отметил он про себя. А тварь, словно уловив его мысли, злобно захрипела где-то в смежном коридоре.
  Парень глянул вперед, и лицо его вмиг побледнело, а рот широко раскрылся в немом изумлении. Он с трудом остановился, едва не налетев на это. Позади неистово громыхало разъяренное создание, а впереди высилась смердящая куча, от одного вида которой сжимался желудок.
  Джейди закашлял. В нос ударил все тот же отчетливый и мерзкий запах смерти. Он сразу воскресил в голове рыдающую в глубинах маркета тушу, которая бездушно растерзала ни в чем не повинных людей.
  Гора полусожратых трупов лежала на залитом кровью полу. Погрызенные части тел, зияющие красным ямами, кое-где были целомудренно прикрыты замызганными грязью тряпками.
  Звуки за спиной резко оборвались.
  Холодное, тонкое щупальце обвило грудную клетку, намертво припечатав руки, и взметнулось вверх. Костяные челюсти сомкнулись, а глаза-пуговицы с наслаждением наблюдали, как закорчилась и замычала жертва.
  Джейди раз за разом пытался вырваться из тисков, но те только сильнее сжимались, оставляя на коже не то красные полосы, не то синяки. Тогда он обреченно задергал ногами, пытаясь раскачаться.
  И ему это удалось.
  Снизу раздался недовольный хрип. Второе щупальце змеей сдавило тело чуть ниже бедер, обрубив любую возможность пошевелиться. Что вызвало буйный восторг у твари - она возбужденно засопела, не отрывая взгляда от жертвы, корчившейся в ее лапах. Вонючая жижа закапала на пол из круглого рта.
  Кнуты начали медленно поворачиваться, и шведский стол на полу поплыл вправо, уступая место высокому тощему демону. Скрывающий его тело халат разорвался, и предстал Джейди огромный живот, испещренный темной сеточкой вен.
  Долговязый висел посреди широкого коридора, раскинув десять щупалец в форме конуса. Его поджатые лапы болтались в воздухе, хотя от пола их отделял от силы метр. А кровожадные глаза сияли как неограненные алмазы.
  Джейди со всхлипом отвернулся, и резво задергал руками, в надежде разжать тугие путы. Он полагался на свою силу, внезапно пробудившуюся в правой кисти. Нельзя было не чувствовать стержень спасения, зарытый где-то глубоко внутри.
  Вот-вот он должен проявить себя. Оставалось только его спровоцировать...
  Ненароком взглянув на руку, Джейди увидел светящиеся голубым налетом кончики пальцев. И ухнул, когда его резко опустили к уродливой лысой голове. Демон уставился ему в глаза, и его жвала еще сильнее задергались. Гнусные голоса снова принялись за свое, терроризируя измученное человеческое сознание. Они хохотали и кряхтели, пробуждая в душе древний страх.
  Парень отчаянно дергал конечностями, но с каждой секундой они все меньше слушались его, каменея под немигающим взором белых бусинок. Как бы он того ни желал, сила отказывалась ему помогать. Неужели ее так же парализовал страх?
  Глупо... Чем же тогда отличались Химера и мерзкий Слизняк, раз она не желала отдавать Джейди в их лапы? Чем они хуже Долговязого?
  Но стоило заметить окровавленный круглый проем, видневшийся меж челюстей, как глупые мысли исчезли сами собой. Джейди отвернулся. Понял, что теперь уж точно погибнет.
  Трепещущий Страх еще больше проник вглубь, распустив метастазы в органы. А тот энтузиазм, бивший ключом, мгновенно иссяк, впрочем, как и силы, превратившие парня в безвольный мешок с мясом.
  Похоже, это конец...
  Даже если Антайо уже и проникла в больницу, то она еще долго будет искать эту тварь. А Джейди к тому времени уже точно пополнит ряды погибших.
  Наверно.
  Демон слышал, как скорчившийся парень обреченно застонал. Из круглой дыры между жвалами раздался клокочущий звук, и два щупальца медленно, словно растягивая удовольствие, вылезли из клубка. Они нежно обхватили жертву за лодыжки. И потянули вниз и в стороны.
  Казалось бы, Джейди понял, почему в том кровавом месиве так много расчлененных тел.
  Он пронзительно закричал. И услышал эхо, рысью убегающее по обе стороны коридора.
  Ненасытное чудовище, словно наслаждаясь, злобно заклацало, а из его рта опять засочилось хрипение. Оно возбужденно поджало лапы, предвкушая, как теплая кровь с минуты на минуту брызнет на его морду.
  Вдруг правая ладонь вспыхнула огнем, и пронзила округу насыщенным голубым свечением. Оно рвалось из пятерни неконтролируемым пожаром, разбрасывая синие язычки по сторонам, и превратило свой источник в яркий комок. Горящая рука непроизвольно схватила кнут и дернула. Тот, не сдержав нагрузки, со всхлипом разорвался. Рухнул в кучу частей тел, и затерялся среди оторванных человеческих конечностей.
  Тогда пальцы мигом схватились за следующий, и потянули.
  Долговязый хрипло завыл, открыто возмущаясь вопиющей несправедливостьи. Он резко поднял жертву под потолок, и силой швырнул. Но Джейди оказался не промах - накрепко вцепился в щупальце. Плоть со всхлипом разорвалась где-то у основания, и безжизненно повисла в его почерневшем кулаке.
  Паук в бешенстве затряс ногами. Ворох послушных щупалец бодро завозился за спиной, открыто протестуя с неуважением, проявленным простым смертным.
  Джейди перелетел через груду мертвецов и, упав на спину, кубарем прокатился по полу. Поплывшая на мгновение перед глазами картинка соединилась в одно целое. Парень с трудом поднялся на негнущихся ногах. И понял, что лишь чудом не сломал себе шею.
  В рот проник неприятный металлический привкус. Джейди поморщился, и скользнул глазами к серой, разъяренно ревущей фигуре под потолком. Казалось бы, она была сильно уж занята собой, чтобы сорваться в погоню за ним. Его глаза опустились на правую пятерню, все так же горевшую синим пламенем. Кулак держал все еще живое щупальце, извивающееся, как издыхающая змея.
  Величественно висевший в воздухе паук истошно заревел. Из горба мигом вырвалась новая партия щупалец, окружившая своего повелителя ореолом покорных слуг. Одно из них рвануло к куче тел и, с хрустом выхватив окровавленную ногу, в гневе швырнуло в окно. Стекло звонко дрогнуло и исказилось сеточкой трещин. По нему волнами прошелся темный фон, напоминающий о том, что не всегда стоит верить увиденному.
  Джейди побежал прочь. Может, у него еще было несколько минут форы. В лучшем случае он мог бы оторваться от погони. 'Умрешь, умрешь... Ты будешь кричать от страха и боли', - лихорадочно сбивались обезумевшие голоса. Долговязый вскинул несколько кнутов, и силой обрушил их на Джейди. Стена и пол исказились черными полосками, а с оплавленных краев потек пластик.
  Одно щупальце проскользнуло вдоль окна, через которое лился солнечный свет, Оно треснуло, а вслед за поплывшей поверхностью преобразилось в барьерную плиту.
  Скорее всего, изображение демона есть и на ней.
  Но, к превеликому сожалению, Джейди был уже далеко, чтобы гибкие кнуты смогли до него дотянуться.
  Глаза вспыхнули белым огнем. И тварь, безумно хрипя, сорвалась в погоню. Она неаккуратно вонзала свои червеобразные щупальца в потолок, неистово круша его. Одно угодило в лампу, и та, выпустив снопу искр, посыпала на пол стекло. Электрические всполохи, обретя свободу, побежали по тощему телу, но в отличие от любых прочих существ, Долговязому на них было все равно.
  Как и на стальные внутренности арматуры и провода, которые вывалились наружу из глубоких ран потолка. Крупное крошево разлеталось по стороны вместе с раскуроченными кусками потолочных плит.
  Демон бил по лампам и вентиляциям, и щупальца проваливались в них, заставляя его замедлиться. И однажды он снова чуть не упал. Ноги коснулись пола и зашагали по нему, чтобы в следующий миг повиснуть в воздухе снова.
  Коридор сотрясся от оглушительного рева. И Джейди, охнув, прикрыл уши ладонями. Но голова уже закружилась, болью застучав в висках. Он обреченно замычал.
  И оглянулся. Посреди темного коридора, скрючившись и горя глазами, огромными рывками неслось чудовище. Его кидало то влево, то вправо, а порой и вообще он вытягивал тонкие ноги, чтобы оттолкнуться от засыпанного камнями и кусками труб пола.
  Джейди нервно сглотнул. Если сейчас он что-нибудь не придумает... то все будет кончено.
  Его глаза распахнулись, озарившись надеждой. Там, немногим дальше, по правую сторону стена переходила в широкий проем. Лестница. Стоило поднажать совсем чуточку... И тогда он, наконец, смог бы оторваться от твари. Ведь чтобы продолжить гнаться за ним, ей пришлось бы опуститься на медлительные человеческие ноги...
  За спиной просвистело, и парень машинально пригнулся. И несколько тонких щупалец, пролетевших над головой, пронеслись вдоль коридора. А затем рванули обратно.
  Джейди ловко дернулся к левой стене, пропуская их. Вздрогнул, когда те все же прикоснулись к нему.
  Неожиданно туловище сжалось в комок, опрокидывая парня на колени. Он чудом не упал на живот. Но не успел и подняться, как уши наполнил оглушительный грохот. Стены всколыхнулись, и ударили в лицо крошевом.
  Из разорванных проводов с шипением забили снопы искр.
  Кувыркнувшись, Джейди резво вскочил и пустился в бег. Он не смог не заметить выпотрошенную слева стену. Нет, эту огромную дыру посреди кремового фона, из которой искрящиеся провода вывалились вместе с кусками бетона и кирпичей, засыпав пол мусором.
  В один прыжок Джейди перемахнул через завал, и, едва не споткнувшись на усталых ногах, начал набирать скорость.
  Справа промелькнули массивные двойные двери. Широкая вывеска возле них черным по белому гласила: 'Столовая'. На раздумывание оставалась пара секунд, но все же, чашу весов перевесил выбор в пользу лестницы.
  Еще совсем немного. Каких-то десять метров. Не было сил обращать внимания на раздираемые болью мышцы от неимоверных физических нагрузок. Да и на легкие, пылающие огнем.
  Джейди никогда не отличался спортивной подготовкой. Ведь все его тренировки сводились разве что к пешим прогулкам. Вот поэтому сердце так отчаянно выло в горле, грозясь остановиться. А правая рука все сияла. Правда, не извергала из себя огонь, как в прошлый раз. И, как и прежде, ни один ожог не коснулся кожи. Чему Джейди был безумно рад.
  Что-то тонкое, просвистев над ухом, опустилось на левый бок и бодро подбросило.
  Джейди, охнув, полетел прямо на стену. И, треснувшись об нее, беспомощно растянулся на полу. В паре метров от него вверх и вниз уходили спасительные ступеньки.
  Отяжелевшая спина облокотилась о прохладную стену. Перед глазами все двоилось, а голову пронзала острая боль. Парень онемевшими руками схватился за виски, стараясь унять бьющие по мозгам барабанные палочки. Но бесполезно.
  Темный, раздваивавшийся и собираемый воедино силуэт в окружении черных змей, медленно приближался к нему. Долговязый плелся на ногах, заставляя жертву почувствовать холодное дыхание смерти. Завидев расплывающиеся круглые глаза-пятна, Джейди заерзал. Он пытался подняться, но не мог - каждое движение отдавалось острой болью в спине.
  Сломан позвоночник...
  Застонав, Джейди обреченно глянул на руку - та потухла, предоставив своего хозяина самому себе. А по факту - на растерзание.
  Долговязый опустил к нему сверкающую огнями голову, и присел. Его длинные кости жалобно заскрипели. Уродливая морда заклацала прямо перед бледным лицом, и парень поморщился, почувствовав гнилостный запах из круглого рта. На глаза предательски тот час же навернулась влага. Тварь засопела, и еще ближе склонилась к человеку. Из ее рта воняло гнилью.
  - Вот и все, - произнесли дети. - Мы же говорили, что найдем тебя.
  И они злобно захихикали.
  
  Здесь царил мрак. Повсюду. Джейди сделал несколько шагов вперед. Ничего не изменилось - тьма продолжала окружать его. Тогда он побежал. Но темнота преследовала его. Тут он споткнулся и упал на живот. Зубы силой сомкнулись, прикусив язык.
  Сердце бешено колотилось, и он слышал его стук, троекратным эхом разносившийся в стороны. Джейди поднялся. Тьма по-прежнему царствовала в этом месте. Удручающий пейзаж дурманил сознание. Неужели... Неужели это и есть смерть? Пустота? Здешняя тишина даже не резала слух.
  Внезапно он заметил подле себя движение. Все же, он не один. Послышалось шуршание. Нет, может лишь его воображение играет с ним злую шутку?
  Тени окружившие его, так и не решались приблизиться. Джейди услышал, как они начали шептать. Голоса перебивали друг друга и смазывали слова в звуки. Но он не собирался слушать их, несмотря на то, что они говорили едва ли ему не в ухо.
  Яркий свет ударил в глаза, и парень с улыбкой увидел впереди нечто белое. Он побежал. Раздавшийся справа клокот стер радость с лица. Тени вокруг зашевелились. Джейди быстро приближался к источнику света, но его невидимые спутники неотступно следовали за ним по пятам. Он слышал их, он чувствовал их.
  Некие человеческие силуэты начали угадываться в едва посветлевшем фоне, полностью повторяющие движения Джейди.
  - Он забрал тебя, - издевательски заговорили призрачные дети. - Теперь ты часть его... Мы часть его...
  Заветный огонек света потух и Джейди испуганно осмотрелся. Из бездны начали подниматься жуткие, похожие на басистый хохот, звуки. Нечто проскользнуло совсем рядом и коснулось его предплечья. Почти неосязаемо.
  Привыкшие к темноте глаза так и не могли различить ничего и никого вокруг. Он слышал их голоса совсем рядом, заметил, что они сомкнули кольцо, заключив его в центр. Не желая знать, что будет дальше, он побежал. Тени покорно расступились, выпуская его.
  Но долго бежать и не пришлось - он больно ударился о невидимую ограду. Проведя по ней рукой, он ощутил гладкую поверхность. Металл? Барьер? Он двинулся вдоль нее, стараясь на ощупь найти ее предел. Но она никак не хотела обрываться. Сколько он уже так шел в одном направлении? Минут пятнадцать? Посреди мрака и сводящих с ума голосов...
  - Ты не выберешься, - твердили они, перебивая друг друга. - Ты поддался Страху, и ты теперь навеки его раб...
  Нечто скользкое коснулось правой руки, и он с отвращением отдернул ее. Мнимая тишина скупо предъявила свои права, но Джейди прекрасно понимал, что это только завеса. Неизвестность рвала душу в клочья. Он не знал, чего ожидать от тварей, окружавших его.
  Над головой всколыхнул яркий свет. Джейди отскочил, зажмурившись. Существа с воплями скрылись во мраке. Кроме одного. Когда глаза привыкли к свету, Джейди увидел перед собой силуэт. Знакомый силуэт. Что он тут делает?
  - Ты помнишь меня? - замурлыкало черное существо, опустившись на передние лапы.
  Джейди старался сохранить бесстрастное лицо, хотя эмоции просто душили его. Гибкая конечность сделала рывок и впилась длинными ногтями в черный пол. Еще шаг и еще. Расстояние между ними неизменно сокращалось. Внезапно оно остановилось и наклонило овальную голову с торчащими вниз отростками.
  Все то же гладкое и плоское лицо.
  - Не ищи выхода, где его нет...- молвили заглушающие друг друга хриплые детские голоса.
  Они начали меняться.
  - Не ищи, - повторил знакомец, и на овальном лице появился плоский белый полумесяц. - Ты оказался слишком слаб.
  Джейди отступил к самому краю света. Улыбка существа перевернулась, превратив своего обладателя в страдальца.
  - Сила спасла тебя, но ты поддался, - грустно сказала тень.
  - Я не мог, оно... - попробовал перебить ее Джейди.
  - Не делая шагов, никогда не стать ближе к цели, - с сарказмом заметило существо, нагнув голову набок. - Похоже, тебя все устраивает.
  Джейди тяжело вдохнул воздух. Он недоверчиво посмотрел на черный овал.
  - Итак, что же ты решил? - существо склонило голову набок, и его белый полукруг вновь перевернулся.
  Твари в темноте закопошились.
  - Сила, - осекся силуэт. - Воспользуйся ею, чтоб найти выход. Это твой единственный шанс. Если ты проиграешь, то Страх поглотит тебя окончательно.
  Джейди ощутил щекотание в ладони, сжал руку в кулак. Подняв голову, он заглянул собеседнику плоское лицо. Кроме белой улыбки на нем ничего не было.
  - Что это? - в голосе Джейди слышалась дрожь.
  Его правая пятерня озарилась слабым голубоватым свечением.
  - То, что укажет тебе правильный выбор...
  - Это ты дал мне ее? - Джейди сжал пальцы. Существа, прятавшиеся в тени неподалеку, с шипением оттолкнулись и оскалились.
  - М-м-м... отчасти. Может, я даже элемент этой силы, - хмыкнул союзник.
  Человек-тень показал свои ладони с длинными пальцами Джейди.
  - Тебе стоит быть благодарным, а не задавать вопросы, - сказал он. - Ты был выбран. Иначе, уже давно тух в могиле.
  - Да, - твердо заявил парень. - Но она не делает меня человеком.
  - Ты врешь сам себе и прекрасно знаешь это.
  Джейди нахмурился.
  - Ты считаешь свою силу бременем? - существо дернулось и оказалось почти вплотную с ним. Полумесяц дрогнул, и его края равномерно потянулись в разные стороны. Дружественную улыбку исказила ломаная линия, превратив ее в зубастую пасть.
  - Да. Потому что я теперь другой.
  - Верно, - захихикал темный.
  Плоский овал потек, превращаясь в человеческое лицо. Лицо Джейди.
  - Не правда ли забавно? - игриво заговорило оно. - Так ты себя видишь?
  Джейди пытался отступить, но тут когтистые лапы опустились на его плечи.
  - Да, ты прав. Это твое настоящее лицо... Но ты стараешься не признавать этого. Я есть ты, а ты - продолжение меня.
  - Почему ты выбрал меня? - дрожащим голосом спросил Джейди.
  Он старался держать себя хладнокровно.
  - Мой выбор должен был остановиться на ком-то. Но что бы изменилось? Вместо тебя был бы другой... Но нет, - с нотками издевки говорил темный.
  Лицо Джейди-тени вплотную приблизилось к лицу Джейди-человека. Они молчали, и, не моргая, смотрели друг на друга.
  Джейди понял, что проигрывает.
  - Ты уже ничего не изменишь. Мы едины, - сказал Джейди-тень голосом Джейди-человека.
  Твари, стоящие поодаль, жадно наблюдали. Они шептали, но никто из присутствующих их не слушал. Джейди понял, что тень говорила ему правду. А вдруг она и есть его настоящее лицо?
  Внезапно парень ощутил под ногами слабые толчки. Откуда-то издали неуверенно пробрался гул.
  - Что это? - по инерции спросил Джейди.
  Ему ответил только грохот усилившейся тряски. Бежать не было смысла, и по сути, некуда. Оставалось лишь ждать... Джейди нервно зажмурился и напрягся, стараясь слиться воедино с ходившим ходуном полом.
  Под ногами начало что-то прорываться.
  
  Антайо наклонила голову, и прижала ладонь к груди. Сердце больно екнуло. Прежде ей не приходилось испытывать подобное. Спрыгнув с каменной стены, она медленно зашагала, прижав сумочку к себе. Вещь, находившаяся внутри, была крайне важна. Никто не должен знать о ней. Джейди... могла ли она доверять ему? Перед ее глазами стояла лучезарная улыбка этого чудаковатого человека. Затем образ сменился на кровавое кольцо.
  Того, кто его оставил, она до сих пор не обнаружила. Так же она нигде не нашла маленькую дрянь, скрывшуюся тогда в отверстии стока. Девушка напряглась, вспоминая, в чем его главная способность. Морщинка легла на ее переносицу, придав обладательнице особый шарм.
  Однако, память никак не хотела помогать ей. А может, она попросту забыла?
  Красноволосая пнула ногой камень, тот описав в воздухе дугу, провалился через водосток в канализацию. Нет, она не могла так просто его бросить! После того, как Джейди увезли в машине скорой помощи, Антайо целенаправленно искала нового, так не вовремя объявившегося неприятеля. Увы, тот как сквозь землю провалился. Но нет, он просто умело маскировался. Что ему понадобилось в мире людей? Неужели город скрывает еще какую-то тайну?
  Нет, сказала она сама себе. Кроме пресловутых осколков тут больше ничего не было. После того, как Хозяин убил одного члена ее команды, все трое рассыпались в разные стороны. Кометы Защитников, и, в частности, ее, чудом уцелели, а вот Комета Соар потерпела крушение. Верховный Демон целился, конечно, в Антайо. Но повелительница топоров защитила ее, подставив себя под огонь. И умерла, сгорев в земной атмосфере. Красноволосая тогда с ужасом наблюдала, как распадается капсула кареглазой Защитницы, но ничего не могла поделать.
  Даже будучи лидером, Антайо не смогла предотвратить трагедию.
  В глубине души она чувствовала вину за ее гибель. А теперь ей предстояла ответственность воссоединиться со своими помощниками. Больше всего ее волновала Синди, взрывная бестия, не знающая пощады к врагам. Иногда ее жажда убийств могла сыграть с ней самой плохую шутку.
  Признать, Антайо однажды караулила неудачливых компаньонов. Их разлад между собой мог дать ей фору. Напасть она не успела - те быстро переметнулись в свое логово.
  Это не был промах с ее стороны. Наоборот, покуда большую опасность представлял зеленый уродец. Тот, кого все называют Кукловодом. Тот, кто сам пляшет под дудку.
  Листва придорожных деревьев зашелестела в тон тоскливому вою. А следом его поддержал глухой лай - где-то в поисках пищи рыскали голодные собаки, в надежде найти себе пропитание. Но Антайо не обращала на них внимания, давно привыкнув к особенностям большого города.
  В небо над ней со зловещим карканьем сорвалась смоляная ворона. Перелетев с дерева на высоковольтный провод, птица повернула голову. В черных кругах глаз отразилась ее стройная, но немного искаженная фигура.
  Лай раздался снова.
  Ворона протяжно каркнула и взмыла в воздух, тяжело захлопав крыльями. Быстро набирая высоту, она оставила далеко внизу пушистые кроны деревьев. Теплый попутный ветер щекотал перья, и заботливо нес на себе. А она широко расправила крылья, позволяя ему распоряжаться своей судьбой.
  Три огромных небоскреба неотступно приближались, нарастая, подобно горам. Ворона резко повернула и, взмахнув крыльями, взяла выше.
  Бесконечные этажи с россыпью твердых наростов внезапно сменились на рельефные плиты крыш.
  А там, выше, висели крупные кучевые облака. Они накатывали друг на друга, ежеминутно набухая. И среди их пушистой армады начало выделяться пятно, темнеющее с каждой секундой. Еще мгновение, и оно исказилось искрой.
  
  Толчки становились все сильнее и отчетливее, как тут неожиданно прекратились. Вновь нависла щемящая тишина. А мрак, окружавший ее, словно бы стал гуще. И Джейди не мог с уверенностью сказать - было ли в нем что-нибудь еще. То, по чему можно ходить. Но что-то подсказывало, что этот остров света, на котором он стоял... Был единственной оставшейся опорой.
  - Ты, - услышал он знакомый грубоватый голос, и всмотрелся в темноту. - Как ты попал сюда?
  По спине пробежали мурашки - Джейди не знал, что говорить. Собеседник с раздражением шагнул на его остров, и тьма нехотя выпустила его из своих сетей.
  Вернее, ее.
  Красные волосы мягко спадали на плечи, а фиолетовых глазах сияло отчуждение. В руке она держала сверкающую серебром смертоносную звезду.
  - И долго мне еще ждать твоего ответа? - спросила Антайо.
  Джейди не верил своим глазам - откуда она ЗДЕСЬ?
  - Я... я не знаю, - виновато произнес он.
  Хотя, собственно, чему удивляться?
  - Хм, - воительница сложила руки на груди. - Значит, так?
  Джейди уловил в ее голосе недоверчивые нотки.
  - Что ты скрываешь от меня? - напрямую спросила она, демонстративно погладив пальцем лезвие.
  Тонкая красная струйка потекла по ее ладони. Но Антайо даже не обратила на нее внимания.
  - О чем ты? - поинтересовался Джейди, не ожидая такого прямого вопроса.
  - Это, - сухо бросила она и подняла руку с райктеном.
  Посмотри назад - говорил ее жест. Джейди неуверенно повернул голову и увидел только свою тень на полу, искривленную неправильным освещением.
  - Куда ты смотришь? - надменно спросила воительница. - Посмотри на себя.
  Джейди с ужасом глянул на руку, ожидая увидеть, как она светится. Но, увы.
  Антайо недобро рассмеялась. И этот смех привел его в себя.
  - Посмотри на свое лицо, - недобро хихикнула она и вскинула голову, убрав сползшие на глаза волосы.
  Парень в замешательстве принялся трогать свое лицо, но так ничего странного не обнаружил.
  - Повернись, - с раздражением приказала Антайо и подняла руку с райктеном.
  Тонкое лезвие смотрело прямо на него.
  Лицо девушки побагровело от гнева, а глаза засветились. Джейди не решился испытывать ее терпение дальше, развернулся и ткнулся носом в зеркало, высотой примерно с его рост. Как оно очутилось за ним, он не знал. Все вещи здесь были странными. Эта обитель тьмы хранила гораздо больше тайн, чем он мог предположить.
  Резко вскинув руки, он посмотрел на себя. Но ничего необычного не обнаружил и тогда глянул на отражение Антайо, видневшееся в зеркале сбоку. Та словно бы окаменела.
  - Антайо, я не понимаю... - Джейди осторожно повернулся к ней, и зашагал навстречу.
  Та проигнорировала.
  - Она не будет слушать тебя, - услышал он за спиной, и развернулся к зеркалу. Холодная дрожь пробежала с головы до пят, когда собственное отражение ему ухмыльнулось.
  - Такого не бывает, - ошарашено прошептал Джейди, неуверенно протянул руку к зеркалу и коснулся поверхности. Зазеркалец повторил движение. Тогда парень откинул ее, и отражение вновь последовало за ним.
  Металлический звон сосредоточил внимание на Антайо. Миг - и райктен вырвался из рук девушки и ребром встрял в зеркале, чуть не задев Джейди. Еще восемь сантиметров - и он лишился бы щеки.
  На гладкой поверхности пошла толстая трещина, разделившая зеркало на две части. Цельное отражение исказилось, разбившись на две почти одинаковые половины.
  - Что ты!... - заорал парень, чувствуя, как рука наполняется теплом.
  Не дав ему договорить, оружие затряслось и, с треском вырвавшись, вернулось в руки хозяйки. И тут он понял - что-то меняется и отпрянул. Правая часть его отражения потемнела, кожа посерела, а конечности усохли. Ужасная трансформация продолжалась около минуты, и в итоге зазеркалец принял форму существа, с которым Джейди имел несчастье познакомиться в больнице.
  Сквозь торчащие кривые ребра виднелись пульсирующие внутренности.
  - Она ничего не ответит тебе, - прохрипело существо.
  Жвала его сомкнулись. Джейди попятился, боясь оторвать глаза от зеркала. Одна половина отражения так и продолжала принадлежать человеку. Другая же являла в себе демона.
  Вдруг он замер, как только что-то острое уперлось ему спину.
  - Ответить должен ты, - послышалось позади.
  Никак иначе, голос принадлежал Антайо. С этими словами она нажала кривым лезвием прямо в ложбинку между лопатками.
  Джейди замычал, боясь повернуться. Давление усилилось и достигло предела.
  - Я не собираюсь с тобой здесь церемониться, - агрессивно бросила девушка.
  - Да, да, расскажи ей, - с жадностью выплюнула половина Долговязого. - Давай, расскажи, кто ты на самом деле!
  Наступила тишина.
  - Я должна убить тебя, - прохрипела Антайо, надавив на спину еще сильнее. - Теперь я поняла, кто ты. Ты не скроешься от меня.
  Ладонь Джейди вспыхнула синим пламенем.
  - Нет!!! - закричал он, и, подбежав к зеркалу, ударил кулаком прямо в серую морду. Отражение ему подмигнуло, паутина трещин медленно расползлась по всему стеклу.
  - Этим ты ничего не изменишь...- прошипела демоническая половина.
  Это были последние слова, после чего стекло раскрошилось на осколки. Парень опустил глаза и увидел, как голубым огнем горит правая пятерня.
  - Твоя рука... светится? - изумилась девушка, отступив в тень. - Ты... ты...
  Лицо ее исказилось ненавистью. Она отпрянула, и, вскинув райктен, понеслась на него.
  - Нет... Я не чудовище! - пронзительно заявил Джейди, согнувшись.
  Столкновение оказалось совсем безобидным, но не для стальной звезды, разлетевшейся на куски. И один из них врезался в Антайо. Она вздрогнула, и остановилась, ошеломленно уставившись на парня, который стоял без единой раны. Алая струйка вытекла из ее рта, закапала на пол. Дрожащие руки медленно поднялись и сжали острое лезвие. Она не видела, как одежда вокруг раны быстро пропитывалась алым цветом. Не в силах больше сдерживать равновесие, девушка упала на колени. Голова ее поникла.
  - Нет... - прошептал Джейди, подскочив к ней.
  Он присел на корточки и заглянул в ее полуприкрытые глаза.
  - Антайо? - дрожащим голосом спросил он.
  Воительница медленно повернула к нему голову, и повалилась на спину. Из ее живота торчала покореженная металлическая пластина. Джейди слышал сиплое дыхание девушки.
  Им мигом овладел тягучий, сковывающий ужас. Схватившись за лезвие, он потянул его на себя. Антайо подняла руку и отпихнула Джейди. Но сил хватило лишь на то, чтобы легонько толкнуть.
  - Не трогай меня, - болезненно прохрипела она.
  Джейди заметил, с какой же ненавистью Антайо смотрит на него.
  - Даже не смей...
  Ее дыхание неожиданно оборвалось. Всхлипнув, она замерла навеки.
  - Ан... - произнес он, и нежно коснулся ее руки, но та была уже холодная. - Этого не может быть... Я не верю...
  На глазах заблистали слезы, и он силой сжал ее руку. В этот момент Джейди не видел ничего, кроме ее побледневшей ладони. Горячие капли слез падали на пол и исчезали.
  Над его головой во мраке загорелись два белых круга.
  - Ты убил ее, - прозвучало потустороннее эхо, и Джейди вскочил на ноги.
  Его окружала только тьма.
  - Убийца, - повторило эхо и два шара опустились ниже.
  Парень сидел, не шевелясь. Он так и гладил ладонь Антайо, словно это могло вернуть ее к жизни.
  - Это правда...
  - Нет...- проглатывая слезы, попытался возразить он.
  - Посмотри, ты даже сейчас не защитил ее...
  Джейди поднял глаза на источник звука. Но не увидел ничего, что показалось бы ему значимым. Когда он опустил голову, холодная дрожь пробила его насквозь. Тело Антайо исчезло.
  - Где она?! - закричал Джейди. - Куда ты ее дел?
  - Ты убил ее, - спокойно пояснил голос. - Ты просто чудовище... Ничем не отличаешься от нас...
  - Нет, не я...
  - Конечно... Ведь ты думаешь об этом постоянно.
  - Нет, нет, нет! - он рухнул на колени, закрыв уши руками.
  И услышал, как хоровод теней снова принялся шептать.
  - Впусти меня, и я помогу тебе, - эхо громом прозвучало сверху.
  Джейди молчал.
  - Ну? - со злобой плюнул некто.
  - Да, - тихо сказал Джейди. - Помоги мне.
  Круги над ним растворились во мгле.
  
  11. Неожиданная находка
  
  Первичный барьер оказался сломан. И это не сулило ничего хорошего. Антайо осторожно зашла внутрь. Свет разом поблек, а в уши ударил безжалостный электрический треск. Но не успела она сделать и нескольких робких шажков по фойе, как холод лизнул ее оголенные руки. И это было вполне ожидаемо - низкая температура всегда сопровождала помещения, в которых блуждало существо из другого мира.
  Судя по всему, ей первой выпала торжественная участь попасть в это здание. Если же нет, то любопытных ждал печальный финал... Но Антайо хотелось верить в лучшее. В то, что тяжелая участь продуктового магазина не постигла стены этого заведения.
  Гудевшие над головой люминесцентные лампы резко притупили тишину. Их унылое пение, признать, немного раздражало. Оно отвлекало, и не позволяло полностью сосредоточиться на предчувствии.
  И даже сейчас Антайо не могла найти его конкретное местоположение. Чертов госпиталь... Намеренно прятал в недрах больницы демона Осколка.
  Ведь еще по пути сюда воительница успела оценить масштабы здания. А потому выругала себя за то, что почувствовала опасность слишком поздно.
  А где-то тут находился и Джейди. Местный житель, на долю которого уже выпало немало испытаний. Вспомнив забавные побегушки с сумкой, Антайо мягко улыбнулась. Но следом нахмурилась.
  Этот парень столкнулся с Высвобожденным. И даже пытался выжить, будучи запертым в одной клетке с ним. Но, что самое поразительное, у него получилось. Получилось обмануть судьбу, и не сойти с ума... Признать, мало кому так везло. Вон, в том же самом продуктовом магазине никто не смог противостоять демону.
  Однако, еще очень рано делать выводы. И Антайо прекрасно это понимала. Ведь она сама спасла его. Пришла вовремя. И теперь ей придется снова помочь ему.
  Если, конечно, он еще жив...
  От одной этой мысли по спине пробежал холодок.
  Насколько можно судить, Джейди точно привезли сюда. Позавчера, когда его погружали в неотложку, док обмолвился именно об этой больнице... Интересно, а кто-нибудь уже пытался найти объяснение метке на его спине?..
  Остановившись на полушаге, Антайо повернула голову. Заметила какое-то шевеление. И вцепилась хищным взглядом в несчастные сидения, пытаясь выловить признаки жизни.
  Но те не собирались от нее убегать.
  Воительница нахмурилась. Внимательно осмотрела каждый уголок. И случайно увидела, как что-то мелькнуло за окошком регистратуры. Она рванула к ней и заглянула через стеклянную перегородку - но кроме неодушевленных предметов там ничего не было.
  Хотя, нельзя исключать тот факт, что кто-то маленький мог легко спрятаться за горами документов, а так же за полками или столами.
  Вдруг до ушей донесся щелчок. И, отстранившись, Антайо посмотрела в выглядывающий через широкий проем коридор. Как ни странно, пустой.
  Однако, она уловила тяжелую ауру.
  Иной раз Антайо бы почувствовала его силу на расстоянии, и сразу бы примчалась, чтобы уничтожить. Но сейчас все шло по-другому; и она не могла сказать, времени он бесчинствовал в здании.
  Внимательно осмотревшись, но так и не найдя ничего интересного, Антайо бросилась к коридору. Перелетела через пару ступенек и оказалась в длинной белоснежной шахте.
  Она практически не ощущала присутствия врага. А потому у нее не оставалось ничего иного, кроме как наугад выбирать себе дорогу. Дойдя до первой лестничной клетки, воительница, стараясь не создавать лишнего шума, поднялась на второй этаж.
  Настороженно передвигаясь по освещенному коридору, она приоткрыла створчатую дверь. Ее вниманию предстали палаты. Антайо наугад подошла к одной двери и глянула в оконце. На кушетке лежал человек с перебинтованной рукой и ногой, подключенный к кардиографу и аппарату искусственного дыхания. Она подбежала к другим, и увидела аналогичную картину.
  Хорошо, что хоть кто-то остался жив.
  Ей не встретился ни один доктор или же медсестра. Персонал словно бы провалился вникуда. И с каждым шагом ее самые мрачные подозрения начинали обретать под собой почву. А потом появились и пустые палаты, с раскуроченной мебелью и заляпанными бурыми пятнами стенами.
  Дурное предчувствие начало посасывать под ложечкой, призывая прислушаться к нему. И не делать скоропостижных выводов. Ведь красноволосой предстояло столкнуться с грозным противником.
  Конечно, в свое время Антайо прошла строжайшую подготовку, выполнив все испытания. За нечеловеческую выдержку и преданность долгу ее назначили лидером команды Защитников. Тем, кем она так хотела, и что так презирала в глубине души.
  Стать лидером означало взвалить на себя тяжелую ношу. Но и одновременно получить ценную награду. И эти две стороны незримо уравновешивали друг друга...
  Но не одна Антайо стремилась быть лучшей.
  Синди, талантливый боец, еще во время учений страстно желала получить звание лидера. Упорно шла до конца наравне с Антайо, но все-таки провалилась на последнем испытании. Нелепый случай... Но, если бы не он, красноволосая бы не была принята в ряды Защитников.
  Да и Синди не осталась в стороне - ее назначили правой рукой Антайо. А в случае гибели лидера, командование ложилось на ее плечи.
  Мысли вновь вернулись к Джейди. К тому, кто избежал смерти от демонов Осколка, видел троих прихвостней Хозяина, и строил догадки по поводу всего происходящего. Но парень не осознавал, что тем самым начал рыть себе яму.
  'Осведомление гражданских в операции, возложенной на плечи молодых Защитников, является крайней мерой, и в большинстве случаев серьезно карается. Но, между тем, имеется одно исключение...'. Антайо помнила сей строгий наказ наставников. Он периодически всплывал из глубин памяти на поверхность, и заезженной пластинкой крутился на языке. Иногда она шептала его себе под нос.
  И что заставило ее раскрыть перед Джейди едва ли не все карты?
  Антайо начала понимать, что этот парнишка не такой, как остальные. В нем было что-то... особенное. Хотя бы эта чудаковатость, которую она видела впервые. Ведь многие люди представлялись ей упрямыми консерваторами, как офицер с забавной фамилией Льюис.
  А можно ли считать, что ей повстречался тот самый 'ферзь' во всей этой шахматной партии? Конечно, нет. На это не было ни единого основания. Или же...
  Мысли плавно переметнулись в другой поток. И снова Антайо вспомнила широкоплечего мужчину, Джона Льюиса. Один раз, сидя на крыше пятиэтажного здания и свесив за карниз ноги, она наблюдала его снующую по дорогам машину.
  Офицер походил на суетливого муравья, взвалившего на себя непомерный груз.
  И воительница снова убедилась в словах своего тренера, который на протяжении нескольких изматывающих лет из неуверенной девочки вылепил грозного и рационального бойца. Он говорил: 'В этом и есть основная проблема людей - убежденность в том, что они полностью контролируют свою жизнь. Но она их подводила... Всегда'.
  Так оно и было... Сколько бы времени не проходило. Все возвращалось на круги своя.
  Однако, Антайо сама мало чем отличалась от людей. Хотя бы тем фактом, что довольно сильно проигрывала. На счету Хозяина была половина осколков, а у нее ноль. Он ввел в игру опасных подданных, знающих свое дело, а она до сих пор не нашла своих ребят. Позор. Плюс ко всему, ее предупреждали о важности Майнтера. И ставили чуть ли не главной задачей найти его, до того, как это сделают Темные. Потому что он ключ к происходящему хаосу.
  А она, между прочим, до сих пор не приступила к его поискам.
  Внезапно Антайо услышала шуршание и встрепенулась. Нечто скрылось за дальним углом. Неужели это... Он? Стараясь не цокать толстыми маленькими каблуками на новых полусапожках, она направилась вперед вдоль закрытых одинаковых дверей.
  Трещавшие над головой электрические лампы сбивали на себя внимание.
  Но не тревогу. Ведь там, в метрах восьми впереди, дорожка делала резкий поворот.
  Антайо миновала его и остановилась. Вопреки ее опасениям, дальше простирался такой же белоснежный коридор, обрывающийся метров через двадцать в двойные двери. Множество плакатов, висевших на стенах, призывали не вести сомнительную для здоровья жизнь.
  - Кого-то ищешь? - загремел голос Джейди за ее спиной.
  Антайо подскочила, как ошпаренная, и резко развернулась.
  - Джейди? С тобой все в порядке? - с удивлением вопросила она, и увидела серые пятна на его одежде, словно он провалялся весь день в пыли.
  - Да, достаточно, - тот неловко усмехнулся и, отряхнул джинсы.
  - Что случилось?
  - Эта тварь... она преследовала меня, но мне удалось обмануть ее, - неуверенно произнес он. Голос дрожал.
  - Он все еще здесь? - воительница нахмурилась.
  - Я-я не знаю, - заикаясь, промолвил Джейди. - Как ты их называла? Демон? Этот демон преследовал меня, и мне чудом удалось спастись. Я не знаю, как у меня это вышло.
  Он был чертовски напуган. Его глаза метались от одного угла к другому, не сосредотачиваясь ни на чем... Показалось, или же нет, но его зрачки были расширены. Похоже, бедняга находился в состоянии шока.
  - Барьер сломан, - сдвинув брови, решила высказать Антайо.
  Джейди отметил, что она красива, когда хмурится.
  - И что?
  Та укоризненно уставилась на него.
  - Ты можешь идти, я сама со всем справлюсь. Демон... не может покинуть это место. Ты родился под счастливой звездой, Джейди.
  - Ты уверена? Помнишь, когда на тебя напала Жадность, только я смог тебе помочь! Иначе ты бы погибла!
  - Откуда ты знаешь про Жадность? - прикрыла рот Антайо, от удивления широко раскрыв глаза. Но нет. Что-то тут было не так.
  - Ты сама мне это сказала... Помнишь? - напрягся Джейди, и украдкой посмотрел на нее. - И не смотри на меня так! Ты пугаешь...
  - Я похожа на маньячку? - с негодованием спросила собеседница, одарив Джейди полным презрения взглядом. - Брось эти глупости.
  А сама пыталась вспомнить, как у нее хватило ума ляпнуть имя демона.
  Джейди рассмеялся.
  - Ты бы сейчас себя видела! Как смешно ты выглядишь, когда пытаешься что-то вспоминать.
  Та с каменным выражением лица смотрела на него.
  - Ладно, прости, - виновато пролепетал он.
  - Иди, не задерживай меня, - сурово произнесла Антайо.
  И чего он ждет? Антайо подняла правую руку. Растопыренные пальцы дрогнули, когда она почувствовала упругий комок между ними. Тот начал теплеть, и тут разошелся серебряными гранулками.
  Минуло еще несколько секунд, и в ладони возник райктен.
  Джейди пожирал его глазами. Похоже, появление из ниоткуда материальной вещи было из ряда вон выходящим. Но его чуть ли не сияющие глаза казались страшными.
  И он не сдвинулся с места.
  - В чем проблема? - буркнула Антайо, заметив, как тот теперь уже не без интереса пялится на нее.
  Его лицо вдруг перекосилось.
  - А ты не понимаешь? Ты же можешь умереть! - в отчаянии закричал он, обхватывая руками голову.
  - Не беспокойся за меня, - твердо сказала она, делая шаг вперед.
  А он положил ей руку на плечо.
  - Что ты делаешь? - удивилась красноволосая. - Пропусти меня.
  По ее телу прошли странные волны.
  - Не хочу, - самонадеянно буркнул он, и встретился с ней глазами.
  В его тяжелом взгляде читалась уверенность. Следом он рукой подхватил ее за талию и прижал к стене. Она чувствовала его хриплое дыхание.
  - Я не отпущу тебя, - сдавленно произнес Джейди. - Потому что ты моя.
  Сильные пальцы схватили ее за подбородок. И внезапно их губы сомкнулись. Она чувствовала его язык, танцующий вальс в ее рту.
  - Ты останешься со мной, - нахально заявил Джейди, и осторожно отстранился от нее.
  В его глазах читалась... Нежность?
  - Но как? - с удивлением спросила Антайо, отринув суровую спесь.
  - Ты бросишь свои проделки. Тебе незачем рисковать жизнью, - потребовал он, не сводя с нее пристального взгляда.
  - Джейди... Ты не понимаешь, - произнесла девушка, отведя взор.
  Он снова поцеловал ее. На сей раз более страстно, более жадно.
  - Ты будешь моя, - заявил Джейди, и широко улыбнулся.
  Тут его рука коснулась ее предплечья и замерла на запястье. Чуть ниже пальцы сжимали райктен.
  - Не смей! - закричал кто-то, и Антайо встрепенулась, оттолкнув парня.
  Давно она не слышала этого голоса. Джейди озлобленно сдвинул брови, и повернулся на звук.
  К ним стремительно приближалась фигура с копьем в руках. Антайо лучезарно улыбнулась: наконец нашелся член ее команды. Но почему та выглядела такой взволнованной?
  Новоприбывшая воительница резко остановилась неподалеку от Антайо и Джейди.
  Ее холодное оружие походило на метровый металлический стержень, оканчивающийся с двух сторон длинными обоюдоострыми ножами. Из одежды на ней были серые бриджи с черным поясом, приталенная рубашка в клетку и кеды.
  Рубашку крест-накрест пересекали кожаные ремни. Без них пришлось бы туго. А все из-за специфики оружия, которое та носила за спиной. И Антайо прекрасно знала это.
  Спортивный вид рыжевласки завершала короткая стрижка.
  Как вдруг девушка схватилась обеими руками за стержень и рывком разделила его на два мощных кинжала. Замахнувшись, метнула один. Прямо на Джейди.
  - Что ты делаешь?! - заорала Антайо.
  Она ринулась к нему и поставила стальную звезду на манер щита. В этот же миг что-то со звоном упало к ее ногам. Еле успела. Гаар, как и ее райктен, никогда не знал промаха.
  - Отойди, - угрожающе заявила рыжая дама напротив.
  - Ты совсем сдурела?! - возмущенно закричала Антайо. - Ты забыла, кто твоя цель?!
  - Не это ли я должна сказать тебе? - продолжала девушка. - Посмотри, кого ты покрываешь!
  Ее лицо пренебрежительно скривилось.
  - Гражданского?! - в недоумении воскликнула Антайо.
  - Прекрасно! - та залилась полным злобы хохотом. - Ты давно выжила из ума!
  - На тон ниже, - пригрозила Антайо.
  Оружие на полу задрожало и ринулось хозяйке в руки. Та наклонила голову и соединила две половины вместе.
  - Как ты думаешь, почему первый барьер сломан? - спокойно спросила Синди.
  - Ему не выбраться незамеченным, - уклончиво ответила Антайо.
  - Верно. Первый барьер не сильное препятствие, ему надо разрушить второй, чтоб полностью освободиться. Но почему ты не ищешь демона?
  - Потому что кто-то пытается убить человека, - призналась красноволосая. И заметила ухмылку на лице собеседницы.
  - Тогда советую поскорее уничтожить его, пока совсем не стало поздно.
  - Приказы здесь отдаю я, - сухо сказала Антайо, подойдя ближе к ней.
  Джейди замер в стороне.
  - Пожалуйста. Что прикажешь, Антайо? - рыжая ей театрально поклонилась.
  - Займись. Ликвидацией. Демона. Синди. - Она выделила каждое слово.
  - Именно этим я и занимаюсь. Однако, ты мешаешь мне.
  - Ты имеешь в виду Джейди? Не смешно! - удивлению Антайо не было предела.
  - Опомнись, Антайо!
  - Что ты городишь?
  - И ты еще называешь себя лидером, хм. Странно, почему ты не поняла? - Синди демонстративно закатила глаза.
  - Я бы почувствовала.
  - Его телом овладели, поэтому предчувствие блокируется! Но если ты заметила, его зрачки расширены! - пыталась вразумить ее Синди.
  - Почему ты в этом так уверена? - нахмурилась лидер.
  - Мой гаар никогда меня не подводит. Он всегда прав несмотря ни на что. И, в отличие тебя, я не поддаюсь эмоциям.
  Антайо покачала головой. Она так ничего не ощущала. Ни опасности, ни даже никакого предчувствия относительно Джейди.
  - И что же ты решила? - Синди нетерпеливо перевалилась с ноги на ногу.
  Антайо посмотрела на Джейди. Сожаление и страх, единственное, что она увидела в его глазах. Если то, что говорит Синди, правда...
  - Нет, - она покачала головой. - Ты ошибаешься!
  Рыжая презрительно фыркнула, затем улыбнулась.
  - В таком случае я сама убью его, и ты меня не остановишь, - бросила она, поудобнее схватив гаар.
  - Синди, нет! - прокричала красноволосая, и рванула к ней навстречу.
  Но та уже вскинула копье. Внезапно Антайо припала к полу и, проскользнув по глянцевой плитке, небрежно вытянула ногу. Синди, споткнувшись об нее, повалилась на живот и выронила оружие из рук.
  - Остановись.
  Новенькая зло посмотрела на нее.
  И, вскочив, призвала гаар. Приготовилась сделать очередной выпад, как Антайо подсекла ее вновь. Рухнув на пол, Синди взорвалась гневом. И, поднявшись, побежала, намереваясь вонзить кровожадное лезвие в живую плоть.
  Но вдруг ноги остановились. Вернее, гаар. Его острие зависло в воздухе. В миллиметре от шеи лидера.
  - Ах ты, дрянь! - заорала Синди, толкая нож. Но тот даже не шелохнулся.
  - Так ты не поддаешься эмоциям? - закричала Антайо.
  Синди вперила в нее уничтожающий взгляд, как тут смягчилась.
  - Хватит, - сказала она.
  - Этот парень не убьет тебя,- этой фразой Антайо попыталась осечь ее пыл.
  Однако, добилась совершенно не того, чего хотела.
  Повелительница копья скривилась, как если бы увидела нечто мерзкое. Снова разорвала оружие и с разворота ударила одним ножом по напарнице.
  Та стояла спокойно. Не шевелясь. И равнодушно взирала в миндалевидные очи помощницы.
  Лезвие едва не упиралось в лоб красноволосой. И никак не могло пробить некую невидимую стену... Но вся суть была в другом.
  Гаар не мог убить Антайо. Райктен не мог убить Синди. Это правило действовало на рыжую как мощнейшее успокоительное.
  Раздраженно цокнув, она убрала клинки.
  - Ты глупая, Антайо, - сощурила синие глаза Синди, но та пропустила ее слова мимо ушей.
  - Достаточно, - вдруг холодно обратилась к Джейди лидер. - Ты свободен.
  - Но, Антайо!
  - Свободен! - громко повторила та, начав злиться. - Синди, я все же рада, что ты нашлась...
  Парень умоляюще и нежно взял Антайо за руку.
  - Ну, пожалуйста...
  Предчувствие стрелой пронзило Антайо с головы до ног. И, широко распахнув глаза, она немигающе уставилась на парня. Тот, заметив что-то странное, неловко отпрянул. Оскаблившись, попятился. Но не прерывал зрительный контакт.
  Как можно быть такой дурой?..
  Видимо, бдительность ослабла. Но и... что-то помешало демону вести игру. Вполне вероятно, Синди.
  - Хорошо, - кивнув, сквозь зубы произнесла Антайо.
  Стараясь оставаться непоколебимой, она уверенно приставила к его горлу райктен.
  - Это громадная ошибка.
  - Нет, - внезапно ухмыльнулся тот. В его голубых глазах заиграло пламя.
  - Это твоя ошибка...
  Нечто обрушилось на ее запястье и вырвало оружие из рук.
  А в следующий миг Джейди дернулся вбок и замахнулся. Синди, мгновенно среагировав, выбросила ножи, но тот успел поставить щит и блокировать атаку. И побежденный гаар безвольно упал к его ногам.
  Но Антайо, выручив минутку, подскочила к нему и зарядила коленом в живот. А тот даже не шелохнулся. Лишь широко улыбнулся, и резво присел. Но не успела красноволосая что-либо предпринять, как холодные пальцы противника сжались на ее изящной ноге. Приподняли и крутанули.
  Она повалилась на спину. И глухо завыла, едва острая боль огнем всколыхнула хребет.
  Противник, высокомерно фыркнув, ловким движением приставил искривленное лезвие к горлу девушки. Его рука дрожала.
  - Вот и все, Защитница. Признай, ты проиграла, - не своим голосом просипел Джейди.
  Антайо не двигалась. Ее глаза сверкали ненавистью на внешне равнодушном лице.
  - Что тебе нужно? - не выдержав, выплюнула она.
  - Ты, - засмеялся тот. - Твоя жизнь!
  Но вдруг его рожу перекосило. И, рыкнув, одержимый резко повернул голову к Синди. Предостерегающе поднял пятерню с растопыренными пальцами. Ему не нравилось то, что девушка с короткой стрижкой держала в руках. А так же то, почему.
  - Стоять, - сказал он. - А то я убью ее.
  Та в ответ ухмыльнулась. И, замахнувшись, рванула на него. Но одержимый ударил райктеном. А капли крови закапали с его пальцев на пол.
  Как ни крути, он все же не мог держать оружие, не поранившись...
  Раздался лязгающий звук удара металла о металл - в проеме между лезвиями встрял толстый стержень. И его широкий нож чудом не срезал Джейди ухо. А теперь беспомощно сверкал над его макушкой.
  На мгновение Синди чуть ли не приблизилось к парню вплотную. Тот увидел совсем близко ее лицо, расплывшееся в кровожадной улыбке.
  - Тебе конец, демон, - прохрипела она. И с этими словами ударила ногой ему в пах.
  Джейди упал на гладкий пол. Выругался, когда райктен выскользнул из руки, и звонко задребезжал где-то неподалеку.
  В левом боку заныло, а на язык проник металлический привкус. Перевернувшись, одержимый бледными ладонями уперся об плитку. Но и те не находили себе покоя; пытались нащупать то, что сверкало в другой стороне.
  Стоило рыжей возвыситься над ним с копьем в руках, как тот застыл. Поднял голову, и полоснул ее холодным взглядом. И дрогнул, увидев две безжалостные ледяные поляны, сковавшие его растущую ярость.
  Рыжая молча приставила к скачущему горлу одержимого сверкающее серебром лезвие.
  - Ну как, нравится? - процедила она, надавливая на шею.
  Джейди в ответ злобно оскалился. И его широкие зрачки на секунду побелели. Зашипев, он вновь завозил ладонями по полу. А затем и пополз, наугад пробивая себе дорогу.
  Но эта мерзкая девчонка с хищным выражением лица двигалась следом, держа лезвие на том же самом месте.
  Она слышала, как Джейди злобно захрипел. И это не могло не принести ей удовольствия.
  - Синди! Постой! - прокричала Антайо, но та даже не хотела слушать.
  Там, где острие касалось шеи, появилась красная капелька. Она быстро росла, и тут, потеряв равновесие, стекла на пол.
  - Думаешь, я шучу? - послышалось сверху.
  Одержимый зарычал. И обеими руками схватился за лезвие. Он толкнул его, и встретил ожидаемое сопротивление. Тогда нажал.
  Острие задрожало над шеей, так же, как и его рука, не дающая ему сорваться. Но, к сожалению, женское тело оказалось намного развитым и крепким. А он не мог похвастаться тем же.
  Внезапно Синди нахмурилась, а ее напрягшиеся ноги дрогнули. И Джейди понял, что та роковая минута, когда он сможет дать отпор, уже очень близка. Осталось потерпеть еще немного...
  Но, если что-то пойдет не так, лезвие пронзит ему шею.
  И рыжая бестия захихикала, услышав, как Джейди завопил.
  - Синди! - с раздражением бросила Антайо, метнувшись к помощнице.
  И, схватив стержень гаара, потянула вверх. Лезвие поднялось. Игриво блеснуло на свету квадратных ламп.
  - Дура! - в гневе закричала короткостриженная воительница.
  Почувствовав свободу, Джейди откатился чуть дальше, и, поднявшись на ноги, бросил полный ужаса и разочарования взгляд на Антайо.
  Та явно заметила это. Подняла руку.
  - Постой! - закричала она. И следом бросила копье себе под ноги.
  Но Джейди сорвался с крючка. Побежал. Похоже, к выходу.
  Антайо бросилась в погоню. И вздрогнула, услышав любимое слово Синди: 'Черт!'. А потом еще, практически за спиной: 'Только попробуй его упустить!'.
  Она понеслась вслед. И очень быстро поравнялась с лидером. Еще набегу разъединила оружие на кинжалы, и покрутила их. Не стоило и гадать - орудовала ими лучше, нежели самим копьем.
  Синди бросила на Антайо внимательный взгляд. Но, не сумев прочесть ни единой эмоции на ее лице, сощурилась. Однако, она и не догадывалась. Не догадывалась, что у той перед глазами стоял лишь убегающий прочь Джейди.
  Лидер знала, что демона можно изгнать. Пока он не начал менять тело человека. Но вот как, предстояло вспомнить... Но царивший в голове сумбур никак не позволял собраться с мыслями.
  Ничего. Нужно еще немного времени.
  И тут ее озарило - в процедуре изгнания замешана природа самого демона. Похоже, Синди была уверена, с каким из оставшихся пяти они столкнулись. Но Антайо все же решила взвесить все 'за' и 'против'.
  Впереди забрезжил яркий цветной прямоугольник выхода. Еще немного, и воительницы вырвались наружу.
  Подувший ветерок растрепал красные волосы. А в глаза ударил дневной свет.
  - Вон там! - закричала Синди. - Вот теперь он никуда не уйдет!
  
  - Прекрасно, - голос Хозяина оставался таким же властным, но угрожающие нотки исчезли.
  Серый, сверкающий кристалл вылетел из рук Кина и поплыл во тьму. Красные точки сжались и распахнулись - камень замер на их уровне.
  Крутящийся вокруг своей оси, красивого светло-серого цвета ромбовидный кристалл словно бы сиял изнутри.
  - Наконец... собраны четыре осколка...
  Полудемон не вмешивался. Полагал, что промолчать будет разумнее.
  - Должен заметить, вы неплохо сработались, - довольным тоном продолжил Хозяин. - Молодцы.
  Кин облегченно вздохнул. На сей раз угадал. Признать, впервые услышал от него похвалу. Видимо, Хозяин пребывал в хорошем настроении. Может, все обойдется... И он прикажет поскорее уйти... что Кин без промедлений и сделает.
  Ведь ноги и так чесались побыстрее убраться отсюда.
  - Постой, - произнес голос сверху.
  Слова благодарности застыли на языке слуги. Кин замер на месте, боясь пошевелиться. Трепещущее сердце начало набирать обороты - казалось, Хозяин мог его услышать. И более того, сотворить все, что угодно. Мысль о том, что не стоило скоропостижно оценивать расположение духа Владыки как благоприятное, холодом окутала сжавшиеся внутренности.
  Рядом с принесенным им осколком заблистали еще три, загоревшихся подобно новогодним огонькам. Алый, сиреневый и коричневый камни различной формы закружились в танце. Их насыщенные цвета противоречили блеклой тьме, господствующей вокруг. Сверкающие грани насмешливо смотрели на полудемона сверху вниз. А тот не мог оторвать от них глаз. Осколки манили, заставляя тонуть в их бесконечном цвете...
  - Кин! - вскрикнул Хозяин и усмехнулся.
  Полудемон пришел в себя и осознал, что стоит во тьме. В нескольких метрах от острова, и тянет руку вверх, к Хозяину. Нет, все же, немного левее, к осколкам.
  - П-простите, - он одернул руку и рванул обратно в круг света.
  Необычно приятное ощущение охватило тело, а сознание начало уплывать вслед за четырьмя гипнотизерами. Кин мотнул головой, приходя в себя. Он глубоко вдохнул, прогоняя наваждение. И стоя посреди мрачной комнаты, чувствовал легкость... безмятежность. Более того, хотелось самому пуститься в пляс следом за этими четырьмя...
  Сомневаться в огромной силе осколков было бы неимоверной глупостью.
  - Что ты чувствуешь? - столь мягкий голос повелителя смутил Кина.
  - Хозяин?
  - Отвечай! - загремел он, и точки вспыхнули багровым огнем.
  Кин застыл. Тело окаменело, теряя ту необычайную эйфорию, которую дарили плывущие во тьме осколки. Они уступали этим жутким неосязаемым пальцам, медленно сжимающим сердце.
  - Это что-то необычное... Я раньше не испытывал подобного... Они дарят чувство успокоения и в то же время манят к себе? - он говорил тихо, неуверенно, боясь прогневать повелителя.
  - И все? - с неподдельным интересом спросили красные точки сверху.
  Полудемон кивнул.
  - Хорошо. Ты, должно быть, догадываешься, насколько они могущественны. Они способны завладеть твоей душой, если ты будешь долго смотреть на них.
  Кин нервно кивнул, ожидая подвоха, и испуганно озарился. Но глаза сами, против воли останавливались на красочных пятнах. Тут в серебряном кристалле проступили черные прожилки. Они заметались, словно сама тьма находила отражение в них. Но когда, резко поменяв направление, полоски совсем замерли, Кин испугался. Несмотря на расстояние, разделяющее его и Хозяина, он отчетливо видел проступающее лицо на грани бледно-серого осколка.
  И разглядел себя, искаженного до неузнаваемости.
  Кристалл сверкнул и поменял положение.
  - Что такое? - буднично поинтересовался Хозяин.
  - Серый осколок... - прошептал Кин, проглатывая от ужаса звуки.
  Владыка разразился жутким хохотом.
  - Это Страх... - загадочно сказал Хозяин. - И сейчас его могущество завладевает тобой.
  - Что? - Кин не мог ничего понять от странного холода, просачивающегося в сердце.
  - Ты заглянул внутрь осколка... Увидел его сущность... Знаешь, говорят... если смотришь в бездну, бездна начинает смотреть на тебя.
  Нависла пауза. Хозяин глядел на подданного, и наслаждался калейдоскопом переживаемых им эмоций.
  - Хватит, - рявкнул Хозяин, и камни потухли в его тени.
  - Осколки Камня Желания... - протараторил Кин в пустоту. - В совокупности являются Великой древней силой, владеющей безграничными возможностями.
  - Верно, - с удовольствием согласился голос.
  Кин поднял голову, посмотрел на глаза-точки Владыки.
  - Я доверил вашей кучке великую власть. И лучше бы тебе не знать, что с вами будет, если вы упустите хоть один из них.
  - Мы не подведем вас, Хозяин. - Кин поклонился, прижав правую руку к груди.
  Это считалось жестом уважения в мире демонов.
  - Иди, - требовательно бросил голос, и человек в очках беспрекословно выполнил его приказ.
  
  Антайо увидела Джейди, бегущего к распахнутым воротам. Еще немного, и он мог бы выбежать на улицу. А там бы уж и растворился в людском потоке. Конечно, Защитницам не составляло особого труда обнаружить его в городе-миллионнике, но им бы понадобилось время на идентификацию.
  Если лидер упустит одержимого, то раз и навсегда потеряет уважение со стороны Синди... Та же бежала рядом, и ее сосредоточенный взгляд впился в человека, бегущего впереди.
  Лицо рыжей искривилось в кровожадной маске.
  - Что за демон? - на бегу спросила Антайо.
  - Страх, - со злобой выплюнула помощница.
  - Уверена?
  - Да.
  - Мы можем ему помочь изгнать демона!
  - Ты думаешь, я не пыталась этого сделать? Очнись, Антайо. Этот парень потерян для тебя! - с раздражением прокричала рыжая бестия.
  С этими словами она вырвалась вперед, и схватилась за торчащую из-за спины рукоять гаара. Там, где плоские обоюдоострые ножи переходили в стержень, были намотаны темные ленты. Для удобства, поняла Антайо.
  Кровожадный звон металла поднял в душе лидера бурю.
  - Хочешь ли ты этого или нет, у нас нет выбора, - бросила Синди.
  Ухмыльнувшись, она метнулась вперед, и, в пару прыжков перегнав Джейди, перегородила ему дорогу. Она угрожающе сжала копье в руках, а ее грозная, боевая стойка достоверно объясняла, что с ней шутки плохи.
  Парень, в глазах которого читался страх, остановился. На его лицо застыло в маске замешательства.
  - Что тебе нужно?! - с ужасом воскликнул он.
  Синди не ответила; схватив оружие покрепче, она ударила, целясь в живот. Тот инстинктивно отскочил, иначе бы собирал свои кишки на траве. Защитница снова атаковала, и тогда парень резко присел и кувыркнулся влево. Вскочив на ноги, он, сломя голову, бросился наутек.
  Синди, не дожидаясь Антайо, сорвалась за ним. Рассчитав примерную траекторию полета, она метнула в одержимого копье. Пролетев прямо, как пуля, сверкающее серебром лезвие было готово исполнить свою миссию; Джейди, словно отрастив глаз на затылке, дернулся влево. Мимо него просвистел смертоносный гаар и в следующую секунду врезался в ствол дерева. Сорокалетняя ольха, приняв на себя подачу, обиженно затрепетала и посыпала на бушующую траву листья.
  - Стой! - в гневе закричала Синди, и на бегу подняла вдоль тела руку.
  Застрявший гаар завибрировал, и, посыпав щепками, вырвался из оков и завис в воздухе, чтобы в следующий миг быть схваченным узловатыми пальцами рыжей. Она могла видеть, как Антайо, срезав путь, подскочила к Джейди и схватила его за воротник. Тот завопил, и, отпихнув ее, рванул в сторону. Похоже, хотел убежать вглубь огороженного от остального города сада.
  Синди в ярости разорвала оружие. Ножи игриво блеснули ей в лицо, поселив в душе чувство уверенности. И метнула их, пока цель не скрылась за углом здания. Один кинжал встрял в облицовке больницы, другой исчез вместе с Джейди.
  - Не медли! Убей его! - закричала она метнувшейся в погоню Антайо.
  Призвав ножи, Синди скрылась за поворотом следом за лидером.
  Джейди заметно оторвался от них. Защитницы сощурились, провожая взглядом его юркую фигурку. Сверкнув в руках Антайо, райктен взмыл вверх, и белой полосой плавно устремился вниз. В метре от парня, разбросав во все стороны частички земли, в траву встряла смертоносная звезда. Лезвия, как в зеркале, отразили его перекошенное лицо. Тут, поймав лучик света, металл сверкнул, преобразив отражение в жуткую картинку - вместо человека стояла долговязая тварь.
  Взглянув на свое истинное лицо, парень зарычал.
  Что-то зарядило по подколенным ямкам; он рухнул на живот, ударившись подбородком о землю. Зубы с силой клацнули. Молниеносно перевернувшись на спину, Джейди увидел перед собой Антайо.
  - Давай, покончи с этим, - прохрипел он не своим голосом.
  Та стояла неподвижно. Но ее остекленевшие глаза, похожие на два ограненных аметиста, холодно взирали на него. Мало того... в них притаилось что-то еще. Что демон не мог понять.
  Вдруг рядом с ней возникла Синди. Взирающая своими бесстрастными сапфирами, она, казалось бы, глядела в саму душу. Вернее, в самого Долговязого, притаившегося где-то глубоко в теле человека. Но не требовалось гадать, чтобы понять, что она и была той ходячей машиной для убийств, не знающей жалости.
  Жилистые руки приставили к груди парня оба острия. Их кончики ярко сверкнули, едва не заслепив ему в глаза. Узловатые пальцы, сжимающие длинные рукояти, вряд ли бы дрогнули, если бы погрузили ножи в животрепещущую плоть. Отчего-то одержимый сразу понял это.
  Его лицо искривилось, ярко намекая на то, что он далеко не был готов к такому развороту событий.
  - Она вряд ли, а вот я точно, - злобно улыбнулась Синди.
  Тот ухмыльнулся, и, дернув ногой вверх, ударил ей в колено. Девушка, потеряв равновесие, упала. Джейди поднялся и свысока уставился на нее. Рыжевласка широко распахнула глаза, и в них мелькнула не прикрытая ярость.
  Парень горделиво хихикнул.
  Антайо набросилась на него из-за спины, и одержимый, шагнув вбок, преспокойно пропустил ее. Та с разворота ударила ногой ему по груди, а он успел поставить блок руками.
  Джейди подскочил к ней и схватил за куртку. Поднявшись, Синди увидела, как парень бросил красноволосую к ореховому дереву, росшему неподалеку. До него, Антайо, естественно не долетела.
  Но суть была не в этом - местный по-прежнему обладал нечеловеческой силой.
  Тогда рыжая вконец рассвирепела. Она кинулась к нему, крепко сжав в ладонях рукояти, словно хотела срастись с ними. И закружилась в смертельном танце. Нанося серию ударов ногами, она завершала их сокрушительными рукопашными техниками. Ее подтянутая, но немного суховатая фигура выдавала множество проведенных в спортзале часов.
  Не забывая умело выдерживать дистанцию, она ловко парировала вражеские атаки.
  Со стороны Джейди казался достойным соперником. Антайо поражалась его выкрутасам; она и поверить не могла, что тот на такое способен.
  Рыжая же наносила стремительные скользящие и режущие удары кинжалами, а Джейди уворачивался, словно знал их наперед. Один раз он даже вскрикнул: 'Хватит!' но его никто не слушал.
  Однако, не признать очевидное было глупо - вела, конечно же, Защитница.
  Джейди пригнулся, пропуская над собой ее атаку 'крест-накрест', способную располосовать его грудь огромным красным знаком плюса. Он обхватил ее за колени и поднял. Синди ахнула, не по своей воле обзаведясь новыми ногами. Джейди закричал, и, хорошенько раскачав, отпустил ее в свободный полет. В ответ девушка метнула в него ножи, а парень, перекувыркнувшись, уберег себя от лишних проблем.
  Пролетев несколько метров, и ударившись спиной о толстый ствол ореха, Синди сползла наземь. По хребту потекли отвратные волны. А что было бы, если б тело не обладало способностью к регенерации?
  Рыжая с тяжестью поднялась, и едва не согнулась напополам от распиравшей ее боли. Глубоко отдышавшись, она, не моргая, следила за удаляющимся Джейди, у которого на хвосте по-прежнему сидела Антайо.
  Поврежденные позвонки быстро срастались, подавляя неприятные ощущения. И вскоре воительница ринулась в погоню. Она заметила, как через кованую ограду, тянувшуюся справа, промелькнула машина с красно-синей мигалкой, и выругалась.
  Если что-либо не предпринять, одержимый мог бы сбежать. И Синди бросила ножи, не надеясь на то, что попадет с такого расстояния.
  Джейди упал, перевернувшись несколько раз через себя, и без движений растянулся на траве. Антайо замерла над ним, и с трепетом уставилась на окровавленный нож, лежавший подле.
  Из разодранного левого бедра одержимого хлестала кровь.
  - Проклятье, - просипел не своим голосом он. - Что за дрянное тело мне досталось!
  Рядом нарисовалась Синди. И, хищно улыбнувшись, призвала ножи к себе. Те покорно вернулись ей в руки.
  - Давай! Прикончи нас! - сжавшись, закричал тот.
  Нет, скорее, простонал.
  Рыжая с недоверием взглянула ему в глаза и нервно покрутила в руках оружие.
  - Что-то не так, - решительно сказала она. - Неправильно.
  Джейди шикнул и, отвернувшись, впился в землю руками, подтягиваясь.
  - Слабачки, - бросил он.
  Синди, не пропустив мимо ушей оскорбление, пригнулась, и грубо перевернула парня на спину. Она силой сжала его плечо. Лицо ее растянулось в кровожадной ухмылке, а глаза вновь остекленели. Поднеся нож ко рту, бестия провела по гладкой поверхности языком, а затем приставила лезвие к его шее.
  - Уверен? - с издевкой просипела она.
  Воздух сотрясли, как гром среди ясного неба, несколько выстрелов. Синди, сжав длинные рукояти, вперила полный презрения взгляд в незваного гостя, и выпрямилась. А Антайо, сузив глаза, раздраженно цокнула.
  Напротив них стоял Льюис, держащий вверх дулом пистолет. На его лице застыла ярость.
  - Вы обе, - грозно заявил он. - Что вы тут устроили?
  - Не твое дело, человек, - с отвращением бросила Синди.
  Антайо мигом положила руку ей на плечо, призывая к молчанию.
  - Как ты смеешь со мной так говорить! - закричал Льюис.
  - Простите ее офицер, - сказала красноволосая. - Она немного не в себе.
  - Что? - возмутилась Синди и внезапно запнулась.
  - Мы почти закончили, - спокойно объяснила Антайо. - Вы нам ничем не поможете.
  Джон посмотрел сначала на девушек, а потом на сжавшегося на траве Джейди. И сразу узнал его. И чего этот парнишка вечно находил себе неприятности?
  - Насколько я знаю, Антайо, ты защищаешь гражданских, - небрежно бросил Льюис. - Чем тебе не угодил этот человек?
  - Вы ошибаетесь, офицер. Именно он напал на нас, - процедила Синди, перебив своего лидера.
  - За дурака меня держишь? - вскипел тот.
  - Довольно, - Антайо вытянула вперед свободную ладонь. - Она сказала вам правду. Я вас уже предупреждала, что в городе стало опасно. А вы наотрез отказываетесь меня слушать.
  - Что с ним? - спросил Джон, ткнув дулом в сторону Джейди.
  - Он одержим, - без обиняков пояснила Антайо. - Но если вы не верите, можете повторить ваш печальный опыт.
  - Я тебя понял, - произнес офицер и убрал пистолет в висевшую на поясе кобуру. - Расскажи, что стряслось?
  - Будь благоразумен, человек! - заскрипел чужеродный голос. - Они же убьют тебя!
  Всеобщее внимание перетекло на молодого парня. Вдруг воздух наполнил густой, режущий ухо рев. Из раскрытого рта Джейди что-то высунулось. Это оказалась пара тонких пальцев. Ощупав пустоту, они опустились на траву. Следом вырвалась пятипалая узкая ладонь. И, вцепившись в почву, напряглась, вытягивая из парня нечто ужасное.
  На землю ступили почерневшие человеческие ноги. Узкое туловище с хрустом выпрямилось. Уродливая голова конвульсивно содрогнулась, и маленькие глазки сверкнули Джону. Они видели его насквозь. И зашевелили давно похороненные воспоминания.
  Демон защелкал жвалами, расправляя за собой рой щупалец. И в этот миг в голове офицера поселились шепчущие призраки.
  - Вы все умрете! - триумфально закричали они.
  Долговязый засопел. Выбросил щупальца, мигом обвившие ветви многострадальной ольхи и разлапистого тополя, росшего по соседству. И рывком поднялся в воздух.
  Несколько живых кнутов покинули клубившееся на спине пристанище, и резво потянулись к высоковольтному столбу. Но четыре плети висели без дела; однако, демон быстро нашел им применение. Он ударил ими по Синди и Антайо.
  Но те рассыпались прочь. И отростки, обрушившись на землю, разрыли мелкие траншеи.
  Красноволосая выпустила райктен в Высвобожденного. Но тот, словно предугадав ее намерения, разжал щупальца. Упал, чтобы застыть на уровне зеленых верхушек.
  Дугой натянувшиеся плети напряженно заскрипели.
  Антайо фыркнула - оружие разминулось с одним из сильных демонов Осколка. Хотя... она все правильно рассчитала.
  Лысая голова осторожно повернулась. И маленькие белые круги впились в Джона. Он слышал, как зашлись смехом невидимые дети. Но не мог увидеть щупальце, отделившееся от горба и зависшее над седой макушкой.
  - Эй! - закричала Синди, взмахнув рукой.
  Нож сверкнул в воздухе и срезал его. Извивающийся обрубок упал к ногам полицейского, и тот вцепился в него взглядом. Лицо его дрогнуло.
  Эта штука походила на корчившуюся подыхающую змею, которой разбили голову.
  И на Льюиса внезапно нахлынули воспоминания службы в армии, когда недалекого ума парни подшутили над ним, подсунув ему на койку маленького питона, позаимствованного у зоологического комитета. С тех пор он не любил змей.
  Джон бросился наутек. Но все никак не мог спрятать пистолет в кобуру... Руки предательски дрожали.
  Тварь злобно заклацала, провожая его взглядом. Ее щупальца обвили толстые ветви растущей возле ограды старой вишни, а затем толстые фонари на стенах здания. И Долговязый рывками поплыл следом за Джоном, держа его в поле зрения. А тот бежал, и чувствовал, как кожа на руках взялась мурашками.
  Еще совсем немного; осталось только добраться до машины и покатить прочь. Сбежать, как подобает самому настоящему трусу. И плевать на тех кричащих горожан, которым не повезло оказаться на этой улице.
  Антайо кинула райктен, целясь в обвившие очередное дерево тонкие плети. Молния полетела ввысь, по нарастающей, и, достигнув своего пика, плавно повернула обратно. Щупальца отпустили ветвь, и переметнулись к фонарному столбу, высившемуся у самого забора.
  И буквально в пару секунд опять разошлись со стальной звездой. Антайо выругалась.
  Сразу же подскочила Синди, бросила оба ножа. Те сверкнули на солнечном свету, и врезались в вывалившийся живот. Долговязый на мгновение замер, опустив голову.
  Из новоиспеченной раны выступила желтоватая вонючая жидкость. Демон заскулил, и обеими лапами схватился за рукояти и вырвал тесаки из себя. Его жвала широко раскрылись, исторгая наружу хриплый звук. И, бросив клинки в настырную девушку, он устремился дальше.
  Рыжая замерла на полушаге. Испачканные ножи сверкнули и застыли на уровне груди. Их блистающие кончики едва не касались крупных пуговиц. Нежно взяв их за обвитые лентами рукояти, Синди ринулась к выходу.
  Долговязый довольно быстро передвигался, ловко хватаясь за множество растущих во дворике деревьев. И казался многим огромным пауком, шагающим на тонких, длинных лапках. Обретший плоть ночной кошмар.
  Его мертвые глаза скользнули на множество людишек, там, внизу, в панике снующих по улицам. Некоторые из них в ужасе каменели. Другие тыкали в него странные квадратные штуковины.
  Он не знал, что очень скоро видео из них облетит всю планету.
  Демон, зависнув над черным забором, проводил глазами бегущего к машине офицера. Челюсти злобно щелкнули, а из трубки засочилась зловонная жижа. Его послушные змееобразные щупальца потянулись к фонарным столбам, сопровождающим широкую проезжую часть. Зафиксировали своего хозяина на одной высоте.
  Бледная голова медленно повернулась к Защитницам. Несколько гибких отростков отделилось от горба навстречу к ним. Те кинулись врассыпную, и шесть кнутов обрушились на траву, калеча зеленую лужайку. Следующие устремились к красноволосой, метнувшей оружие, и плашмя врезались в ее живот. Антайо улетела вглубь двора, и кубарем прокатилась по траве добрых пять метров.
  Демон отпустил столб, повиснув на высоте среднего в саду дерева, и пропустил над собой райктен. Он оплел другой, и рывком перелетел через ограду. Освободившиеся щупальца как дополнительные конечности крепко обвили стоящие напротив бетоннные уличные фонари. Машины, снующие в этот момент по дороге, протяжно сигналили, уносясь дальше по улице. Одна авто потеряла управление и вылетела на тротуар, едва не сбив нескольких людей. Те сразу бросились прочь, услышав в голове потусторонние голоса.
  По крайней мере, им было, куда бежать.
  Маячившая внизу девушка с яркими, цвета апельсина волосами, так и напрашивалась на подачу. Замахнувшись, тварь обрушила на нее сплетенные на манер каната отростки, но та успела увернуться.
  Послышался шум заведенного мотора, и Долговязый очнулся, вспомнив, кого намеревался поймать. Он завис посреди широкой улицы, прогоняя засевших на проводах птиц, и раскинул плети на очередные фонарные столбы. Некоторые из них накренились к нему, и вздыбили рваные холмы на тротуарном асфальте.
  Автобус, двигавшийся по маршруту, беспардонно вынырнул из-за угла. Водитель сразу увидел зависшую в воздухе долговязую тварь, и безмолвные голоса, поселившиеся между ушами, начали методично нашептывать одно и то же слово. 'Прыгни', - говорили они, заставляя загорелые руки мужчины трястись все сильнее. И настойчивость невидимых детей сделала свое дело; побледневший водитель потерял управление, и громоздкую махину закидало по сторонам. Бедняга практически не слышал немногочисленных пассажиров, начавших кричать чуть ли не в один голос. Он мог смотреть лишь вверх, на две звездочки, пришитые к серой голове.
  И, только когда те исчезли, водитель нашел в себе силы остановить автобус посреди улицы. А сам, перед тем, как броситься прочь, заглянул в зеркало заднего вида, и понял, насколько глупыми были его прежние суждения о предсказуемости мира.
  Наружу из раскрывшихся дверей с воплями высыпали пассажиры.
  Паук стремительно приближался. Джон прекрасно видел его в зеркале заднего вида. И тут, выжав сцепление, нога ударила по педали газа. Машина, пробуксовав, бодро стартанула. Переключив передачу, Джон начал набирать скорость. Он слышал настырные голоса, рассказывающие давно забытые события. И те воскрешали только ему известные подробности, которые он похоронил в памяти годы и годы назад.
  Демон протяжно взревел. И энергичнее замотал щупальцами, ускоряясь. Столбы застонали, сдерживая его вес, но продолжали фиксировать сгорбленное тело на прежней высоте, гордо распрямившееся над разделительной полосой.
  Синди выскочила на улицу и побежала вслед за ним. Она набегу воссоединила оружие, не обращая внимания на людей, с изумлением таращившихся на нее. Замахнувшись, она бросила гаар, и тот угодил ровно в цель. Стержень насквозь пронзил иссушенную спину, чуть ниже талии, и вышел через бледный, сильно выпирающий живот.
  Гной разлетелся по сторонам. Паук замер, наполнив улицу протяжным горловым воем. Авто, имевшие несчастье проезжать по этой дороге, резко тормозили. И водители, теряя управление из-за злобных орущих голосов между ушами, врезались друг в друга. В иное время они бы сошлись в полемике, выясняя кто виноват, но сейчас все выскакивали из салонов и бежали прочь.
  Некоторые же пешеходы тихо сидели посреди улицы, беспомощно обхватив ноги руками. Наверное, они не понимали, какой легкой добычей могли бы стать для этого ненасытного чудовища, рывками летевшего над их головами. Даже не замечали, как оно хватало некоторых из них. Тогда те оживали и начинали кричать - но никому не было до них дела. Никому... кроме одной девушки, отчаянно рубившей бесконечные щупальца несуразным оружием.
  Тонкие пальцы сжались на серебряной рукояти. Услышав позади себя возню, паук обрушил на подкрадывающуюся Защитницу плети. Антайо подпрыгнула, и на пару секунд зависла в воздухе на уровне тощего торса. Она полоснула по сжавшейся на гааре серой пятерне. Внезапно лапа сдвинулась и ушла от атаки. Демон, утробно рыкнув, призвал несколько змееподобных отростков и обрушил их на девушек. Но снова промахнулся.
  Мышцы под серой кожей забугрились, и дернули. Копье с лязгом заскользило наружу, оставляя сочащуюся рану. Через нее просвечивался голубой фон неба.
  Ухнув, демон, лениво покачиваясь, двинулся дальше. И, подняв блестящее оружие над собой, бросил. Белые глаза вспыхнули, вцепившись в юркую полицейскую авто.
  Гаар пролетел над крышей, чуть не задев мигалку, и упал посреди дороги. Джон крутанул рулем, объезжая испачканное желтой жижей копье. И голоса дрогнули в его сознании, настырно требуя остановиться.
  Антайо тем временем дернулась влево, на тротуар, и выпустила звезду. Взмыв в воздух, она перерубила щупальца, рвущиеся к следующему фонарному столбу. Долговязого толкнуло назад, и, взревев, он выбросил новую партию длинных отростков, которые сразу достигли своей цели.
  Синди призвала к себе гаар и начала мастерски крутить его, ловко орудуя пальцами. Подбежав совсем близко к уроду, она собралась атаковать, раз и навсегда желая отрубить насекомоподобную башку. Но, предугадав ее намерения, щупальце вырвалось из горба и крепко обвило ее талию.
  И в одну секунду Синди оказалась на уровне белых глаз. А следом закричала от взорвавшихся в голове голосов. Очередной свободный кнут обмотал стержень, силой дернул на себя. Девушка охнула, и гаар выскользнул из ее руки. Но она не растерялась - с размаху ударила вверх и вперед ногой. Заехала ступней прямо в распростертую грудь.
  Крупное сердце выплюнуло ручеек крови.
  Тварь глухо заревела, и безмолвные голоса закричали крепкими ругательствами. Паук двинулся вперед, пропуская под собой машины. Те сразу съезжали с дороги и останавливались на обочине. Из распахнутых дверей выскакивали люди и с воплями разбегались кто куда. Молодая женщина, бежавшая следом за мужчиной, упала, стирая в кровь колени. С трудом поднявшись на ноги, она обреченно пыталась высмотреть его среди заваленной улицы. Но ее спутник все же не решился показаться ей на глаза.
  Высунувшийся из роя отросток завис прямо за плечами рыжей. Следом за ним вниз сорвался второй, и крепко обвил несчастную горожанку. Та закричала, поднимаясь на уровень бусинок-глаз, чем привела Синди в бешенство.
  - Заткнись! - рыкнула на нее повелительница копья.
  Она попыталась вырваться, но на каждую ее попытку Долговязый все сильнее сжимал хватку. Рыжая всхлипнула, чем заставила чудовище низвергнуться низким, утробным звуком.
  Уродливая голова повернулась к несчастной горожанке. Та, разглядев серую морду, завопила еще пронзительнее. А некто, пробравшийся ей в сознание, затараторил ужаснейшие вещи.
  Подоспевшая Антайо бросила райктен, и он полетел к окружавшим существо щупальцам. Вспышка со звоном пронзила воздух и рассекла сжимающие людей тиски. Повернув, она перерезала державшиеся за фонарный столб еще несколько змееподобных отростков. Досталось и проводам; те, щедро посыпав фейерверком искр, конвульсивно затряслись по тротуару. А рядом с ними бились в судорогах поверженные щупальца, обессиленно сползшие с бетонных столбов.
  Синди плюхнулась пятой точкой на пол и мгновенно вскочила. Рванув за оружием в зону досягаемости, она призвала его и крепко сжала.
  Демон болезненно взвыл, в один миг потеряв равновесие. Шпалообразное тело резко толкнуло назад, а тонкие руки непроизвольно вытянулись. Паук услышал, как за спиной хрустнули державшие его оставшиеся плети, и глухо заревел. А из дыры-рта опять потекла вонючая жижа, дождем капающая на асфальт.
  Царственно висевший Долговязый слетел со своего невидимого трона. Он уныло повис под столбом электропередач, за который крепились уцелевшие кнуты, но и они с трудом держали его. Гной из ран рассыпался в стороны, а заметно укороченные щупальца завибрировали, как потревоженные змеи. Паук злобно затрещал хелицерами, и, буднично выпустив новые отростки, двинулся дальше.
  Попытки Защитниц остановить демона Осколка оказались бесполезными. Антайо напряженно выдохнула, наблюдая за убегающими людьми и врезавшимися машинами. Вой сигнализаций наполнил улицу. С каждой уползающей минутой дорогу заваливала груда металлолома некогда бывших красивыми иномарок. А сжавшиеся кругом в клубочек горожане что-то бормотали себе под нос.
  Еще немного, и ситуация станет неуправляемой.
  Высвобожденный упрямо плыл к перекрестку, ведущему к центру города. Где-то там неподалеку расположилась станция метро. Насколько лидер знала, в том районе всегда было оживленное движение. И ей ни в коем случае нельзя допустить, чтобы демон добрался туда. Что он может устроить там, лидер Защитников не хотела думать.
  Синди разорвала гаар на ножи и метнула их ввысь. Один угодил Долговязому в дырявую грудь, прямо в бьющееся сердце, другой насквозь пронзил затылок. Паук сдавленно захрипел, и, покачиваясь, продолжил движение. Тут его тонкие гибкие лапы устремились вниз, и взмыли вверх уже с извивающимися силуэтами людей. Те кричали, пытаясь выбраться. Кто-то из них вел неравную борьбу с взбесившимися голосами.
  Очередное щупальце взмыло ввысь, со звоном рассекло воздух и врезалось в асфальт, где только что стояла Антайо. Девушка успела отпрыгнуть от смертоносной атаки за секунду, прежде чем ее разрубило бы на части. В следующее мгновение один держащий человека кнут с размаху бросил его прямо на Синди. Воительница рухнула на горячий асфальт, приняв на себя тяжелую подачу.
  Шокированная молодая горожанка, заметив под собой некую девушку, вскочила на ноги и сломя голову убежала прочь. А вот рыжая не могла похвастать подобной прыткостью.
  С трудом приподнявшись, она уперлась рукой об асфальт. И следом ее спину пронзила острая колющая боль; теперь на ближайшие две минуты она оказалась заложницей регенерации.
  Синди могла лишь наблюдать, как запущенное Антайо оружие, перерубив пленившие людей щупальца, подарило им долгожданную свободу. А затем, ловко огибая многочисленные препятствия в виде машин, показалась и сама красноволосая, неминуемо следующая за несуразным пауком.
  А тот, тряся животом, все приближался к людному перекрестку. Широкая четырехполосная дорога перед ним пестрела похожими на игрушечные, машинами. И демон понял, насколько щедрый пир ждет его там. Ведь он еще не насытился.
  Некоторые водители, остановившиеся перед светофором, и глядевшие на поток движущихся авто, почувствовали призрачное дуновение тревоги. Она мурашками оседала на руках, но стоило им сорваться с места, как она быстро улетучивалась.
  Одна машина вынырнула из-за двора многоэтажки и рванула навстречу рычащей твари. Водитель сразу попал под влияние жутких голосов, и его вмиг помутившийся рассудок приказал рукам отпустить руль.
  Долговязый зарычал, метнув пару щупалец к машине, и разом подхватил ее. Живые стебли оплели ее и приподняли над асфальтом. Крутящиеся колеса беспомощно заболтались в воздухе, никак не способные найти себе применение.
  Паук медленно повернул голову, прицеливаясь в шныряющих Защитниц. Эти две мерзавки не давали ему спокойно передвигаться. Но те оказались слишком проворными, как мухи, вечно кружившиеся перед носом, от которых невозможно избавиться.
  Водитель пойманного авто закричал, и, распахнув дверь, едва не устремился в свободный полет. Демон повернул к нему свою жуткую голову и защелкал жвалами. Прожигающий саму душу взгляд пробудил нечто, прятавшееся глубоко внутри. И бедняга закричал, не в силах терпеть искаженные детские голоса, взорвавшиеся хором в его голове.
  Они все, как один, подталкивали его спрыгнуть.
  Антайо промелькнула у крыльца трехэтажного дома. И Долговязый, проводив ее взглядом, бросил в нее двухтонный снаряд. Машина пролетела немного выше, чем он хотел, и упала прямиком на крышу здания. Она оглушительно взорвалась, разбросав во все стороны кучу обломков, а черные клубы щедро повалили из ее раскуроченного нутра.
  Влажное отверстие между костяными жвалами издало сдавленный, явно недовольный хрип.
  Молния сверкнула рядом с растопыренными щупальцами, и срубила их. Паук приготовился оказать ответный удар.
  Добравшийся до перекрестка офицер мотнул рулем, и нажал по тормозам. Машина дернулась, уходя в занос, и стирающаяся резина черными полосами повторила движение колес. Качнувшись, легковушка замерла поперек проезжей части. И, повернув ключ зажигания, Джон на ватных ногах выскочил наружу. Он остекленевшими глазами уставился на эпичную битву, бесцеремонно разразившуюся посреди бела дня.
  Злобные голоса тенью мелькали в его голове, и как он бы не хотел их слышать, он никак не мог заставить себя не слушать их.
  Несколько авто остановились перед перегородившей дорогу полицейской машиной. Разъяренные водители повыскакивали из салонов, оставив внутри пассажиров, и их рты раскрылись, намереваясь задать побледневшему офицеру вопросы. Но тут их глаза выхватили нечто, заставившее их проглотить языки, а жуткие голоса пошли в пляс в их головах. Они увидели паука, висевшего над дорогой. И его глаза, испепелившие все претензии, заставили их замереть на месте. А шепот, вспыхнувший спокойствие сознаний, призывал подчиниться своему Страху.
  Впереди разгорелась настоящая бойня. Две женские фигуры рвали щупальца уродливого паука, то и дело тянувшиеся к ним. Но тому было все нипочем. Эти кнуты, которые давно должны были закончиться, с завидным постоянством появлялись снова и снова.
  Внезапно в небе скобкой сверкнула молния - Долговязый дернулся, пропуская смертоносную штуковину. Та пролетела совсем близко, и обдала лысую макушку легким ветерком.
  Демон злобно щелкнул, и разразился грозным ревом. Он наблюдал опрометчивую потерю своих гибких конечностей, ловко обвившихся на очередном столбе. И качнулся, выпуская новые.
  Но...
  Вспышка со свистом ударила в узкую спину. Послышался всплеск, а затем хелицеры силой стукнулись друг о дружку, воспроизведя ни с чем несравнимый звук смыкающихся костей.
  И реальность застыла, изуродованная черной полосой забвения.
  Антайо и Синди единовременно замерли под Долговязым. Красноволосая улыбнулась, разглядев в его горбу торчащие зубья райктена. Поймавшие лучик солнца, острые лезвия сверкнули ей в глаза, а после судорожно закачались в такт с тяжелым, бледным телом.
  В нос ударил тошнотворный гнилой запах. Поморщившись, Синди зажала его рукой, но одурманивающий душок уже заставил пойти голову кругом. А сосредоточенная Антайо мужественно стояла, испепеляя взглядом висевшего в воздухе врага.
  Из новоиспеченной раны на всеобщее обозрение засочилась желтая жидкость. Густо закапала на серое полотно дороги.
  Демон со взохом рухнул со своего невидимого пьедестала. Вместе с режущим уши лязгом он безвольно повис под фонарным столбом, от которого так и не успел отлепиться. Четыре щупальца, обвившие металлический стержень, казалось, могли в любой момент лопнуть от натяжения.
  Насекомоподобная голова повернулась к двум фигурам, вполне ожидаемо возникшим рядом. А их высокомерные лица заставили жвала снова отмерять неправильные секунды.
  Но тут силы покинули послушные щупальца, и, отпустив измученный столб, они толстыми проводами растянулись на асфальте. А их отъевшийся владелец, рухнувший на свой огромный живот, так и не смог вдохнуть в них жизнь.
  Как бы того ни хотел.
  Его грудь тяжело поднималась, впуская в себя воздух, а израненное сердце лихорадочно колотилось. Долговязый завыл, в тщетных попытках пытаясь подняться и унять жгучую боль в спине. Но райктен, глубоко вонзенный в животрепещущий горб, был беспрекословен. Он все больше и больше высасывал живительные соки, и Долговязый понял, что потерпел поражение.
  Из круглого рта на асфальт засочилась слюна. А лысая голова задрожала, сотрясаемая беззвучным кашлем. И, напрягшись, что есть сил, демон со стоном перекатился на спину. Он приподнялся на тонких руках, и белыми пуговицами уставился на своих палачей.
  Защитницы стояли, молча ожидая исполнения приговора.
  - Вы все равно умрете, - с трудом прохрипели искаженные голоса.
  Они теперь говорили вразнобой.
  Воительницы переглянулись, и неспешно подошли к умирающему существу. Синди покрутила в руках ножи гаара, и презрительно усмехнулась. А Долговязый в ответ защелкал еще быстрее.
  - Победа будет за нами, - трещали изможденные призраки. - Мы знаем... Вот увидите! Вы окажетесь свидетелями не своего триумфа! И вы еще вспомните нас, и мы придем за вами...
  - Конечно, - усмехнувшись, сказала Синди и бескомпромиссно вонзила ножи в его сияющие белые бусинки.
  Демон ухнул, и голоса разом смолкли. Не успела рыжая вытащить свои клинки, как тело паука рассыпалось в труху. Подувший сбоку сильный порыв ветра смел его, и, подняв ввысь, без сожаления разметал по округе. А райктен, измазанный отвратной жижей, звякнул на асфальте, в одно мгновение потеряв какую-либо опору.
  Не сводя глаз с сияющего лица Синди, Антайо молча отозвала оружие. И то покорно рассыпалось в груду эфирных частиц.
  Джон и многие другие оторопевшие горожане, наблюдали, как девушки растаяли в листве росших по правую сторону от дороги деревьев.
  
  12. Новые лица в игре
  
  Теперь их видело много народу. На следующий день им, разодетым как подобает обычным девчонкам, пришлось отбиваться от группы подростков, приставших с вопросами о недавнем происшествии неподалеку от больницы. Те оказались настолько наглыми, что не побоялись в открытую спросить, есть ли у них лицензия на ношение холодного оружия.
  Этот денек выдался довольно мрачным и прохладным. Уже стояли первые числа лета, а погода так и не задалась. Натянув до самого подбородка воротник толстовки, Синди с диковатым видом огляделась, и пошарила глазами каждый подозрительный уголок.
  Предполагаемая опасность не оправдалась.
  Тяжелые нескончаемые тучи быстро плыли по небу. Несмотря на внешнее спокойствие, в голове Антайо разразилась настоящая гроза. Фееричный провал с Джейди, похоже, подорвал ее статус в глазах рыжей. Лидер знала, что помощнице ничего не стоило прятать истинные эмоции за внешне бесстрастным лицом, и могла лишь догадываться, что та обдумывала на самом деле.
  И на какие-то считанные секунды ей стало страшно. Конечно, в глубине души она искренне сожалела о своем промахе. Но почему на тот момент не поступила иначе? Неужели демону удалось запудрить ей мозги? И тут Антайо стало стыдно. Она даже почувствовала, как щеки предательски загорелись.
  - Ты не чувствуешь ничего странного? - неожиданно спросила Синди, оборвав лидера от увлекательной процедуры самокопания.
  Антайо с удивлением заморгала, словно что-то попало ей на глаза.
  - В смысле? - не поняла она.
  - Ясно, - отрезала Синди и сощурилась. - Я так и знала.
  - Объясни, - потребовала Антайо.
  - Мне нечего тебе объяснять... Я сама не пойму, - с сомнением сказала она. - У меня такого раньше не было. Нечто плохое...
  Не найдя больше подходящих слов, Синди запнулась. Антайо напряглась и прислушалась к себе. Но так ничего необычного почувствовать не смогла. Может, потому, что всю ее голову занимали мысли по поводу серьезного промаха? Синди еще не подозревала, какую неимоверную глупость совершила ее лидер. А именно, рассказала невесть кому много чего лишнего.
  И уж никоим она образом не должна об этом узнать.
  За все время тренировок Антайо испытывала легкую неприязнь к повелительнице копья, ведь у той было все, чего не хватало ей. И врожденное упорство, и преданность делу давали рыжей весомое преимущество. Но ее порой неконтролируемая ярость сводила все на нет. Поэтому Синди позорно провалила последнее испытание, и предоставила пальму первенства своей сопернице. Может, она по сей день винила себя в том, что так и не стала лидером.
  Позади, через крыши низеньких домов проплывали три величественных здания. Даже отсюда уже были заметны странные капли на стенах, рассыпанные по всему периметру наподобие нелепого украшения. С недавнего времени их стало намного больше. Но горожане не обращали на них внимания. Или же им не дано было видеть эти штуки, или же власти ловко пытались скрыть от людей очевидное...
  Но Защитницы знали их истинную природу, и для них эти минеральные образования не представляли чего-то экстраординарного. А за местных жителей, они ручаться, конечно же, не могли.
  Ровно между тремя заостренными макушками зданий неподвижно висела черная туча. С земли не были видны всплески энергии, пронизывающие ее со всех сторон. Небрежно плывущие по небу ее сородичи как магнитом притягивались к ней, чтобы слиться в единое целое.
  
  Пламя свечи дрогнуло, и старик приподнял правую бровь. Существо, лежащее у него на коленях, потянулось, пытаясь высмотреть незваного гостя. Но во тьме сложно было что-то увидеть, и червь повернулся обратно, вновь наполнив комнату жутковатым мурчанием.
  Невысокого роста силуэт медленно возрос за спиной старика. Тусклый огонек свечи отразился в выпуклых демонических глазах.
  - Ты же знаешь, что я не люблю, когда ты так делаешь, - бесстрастно заговорил старик, по-прежнему смотря в темноту перед собой.
  Тень за его спиной засопела, а бугристый комок на коленях радостно взвизгнул.
  - Я предпочитаю мрак, - просипел тонкий голосок.
  - Брось, - заворчал властный тембр. - Скоро тебе опять предстоит вылазка. Так что привыкай.
  - Но...
  - Они непременно узнают о твоем присутствии в городе. Если еще не узнали... И знай, просто так они тебя не отпустят.
  - Шейс... Похоже, одна из них довольно глупа, раз до сих пор не обнаружила меня. Я подкрался к ней со спины...
  Послышалось злобное хихиканье.
  - Что я могу сказать... растешь на глазах, - продолжал седовласый дед. - Что с Майнтером?
  - Я еще в поисках. Мои антарвы прочесывают весь город, - пропищал голосок, и его владелец все же решился выйти на тусклый свет. - Хотя, у меня уже есть неплохие варианты...
  Мягкий, желтоватого цвета круг, коснулся грубой и частично покрытой чешуей кожи; маленький рот оскалился, обнажив острые зубы. Существо предстало перед стариканом в рваной грязной одеже, похожей на монашечью рясу.
  Шейс медленно перевел взгляд на визитера.
  Свет свечи и то не скрыл всей уродливости существа. Зеленая чешуйчатая кожа на обезьяньей морде блестела. Узкая челюсть выпирала и возвышалась над впалыми сужающимися щеками. Подбородок оканчивался роговым выступом, превращая уродливое лицо в карикатуру некоего фараона. Маленький нос, которого практически не было видно, больше походил на поросячий пятак. Верхние веки являли собой сплошную огрубевшую складку, лишая демона возможности зажмуриться. Правый глаз был сморщен и полуприкрыт. Левый, в свою очередь, едва не вываливался из глазницы.
  Старик недобро ухмыльнулся.
  - Я дал тебе достаточно времени, чтобы восстановить силы, Онтор, - бархатистым тоном продолжал он.
  Демон в ответ послушно кивнул.
  - Мы начнем наступление сегодня, в полдень. Знаю, это должно сильно обрадовать наших напыщенных деточек. Ты провел контрольную подготовку?
  - Да, хозяин. Антарвы в полной боевой готовности.
  - Сколько их в городе?
  - Четыре.
  - Этого мало. Выпусти еще.
  Уродец угукнул. Под его правым рукавом ободранной рясы что-то задвигалось.
  Шейс ухмыльнулся.
  - Есть еще какие-нибудь новости?
  - С Майнтером не все так просто, хозяин. Им требуется больше времени. Хотя...
  - Хотя?
  - Они не уверены, что обнаружили цель...
  - Пусть продолжают поиски... В принципе, эта задержка не мешает моим планам.
  Шейс захихикал.
  - Уже скоро откроется запущенная вами воронка, и мы начнем вторжение, - протараторил тонкий голосок Онтора.
  - Поправочка, - Шейс добродушно засмеялся, и поднял вверх указательный палец. - Не вторжение, а... Представление. У нас будет большая публика для отвлечения. Нужно же красиво заявить о себе.
  У Онтора по спине пробежал холодок. Он временами боялся этого старика.
  - Да, повелитель, представление... Я могу забрать его? - после паузы спросил он и указал на червя, нежившегося на коленях Шейса.
  - Он пусть останется у меня. Этот малыш такой забавный...
  Онтор лишь пожал плечами. Под правым рукавом снова зашевелилось, и он одернул нетерпимую лапу.
  - Тише, - гаркнул он, и шевеление прекратилось.
  - Вы надумали, что делать с теми прихвостнями Хозяина?
  - Онтор, ты же знаешь, что ничего не уйдет от моего внимания. Они... Хм... Им понравится моя постановка. Эти глупцы вдоволь наиграются в моем спектакле.
  Комната наполнилась хрипловатым рычанием. Шейс любовно поднял червя на уровень лица и заглянул в красные полусферы. По телу антарва прокатилась дрожь.
  - Ты же не откажешь мне в маленькой просьбе? - ехидно спросил старик, обращаясь к червю.
  Онтор вздрогнул. Ему стал понятен замысел этого с виду дряхлого человека.
  
  Близился полдень. Тяжелая черная туча распласталась над тремя зданиями, и ее рваные мешковидные клочья ежесекундно переплетались, накладываясь сами на себя снова и снова. Тонкие молнии пронизывали ее тут и там, как нити, сшивающие расползающуюся ткань. Посередине расположилась, медленно заворачиваясь вовнутрь, круглая черная брешь. Казалось, сама материя утекала в нее и просачивалась в бездну.
  Раскравшаяся над центром города огромная воронка, походила на чудовищный проход, соединяющий два параллельных мира.
  К площади высыпал персонал Делового Центра. В основном это были служащие. Кто-то из них вызвал полицию - грохот и шум от рождающейся в небе аномалии мешал работать. Здания начинали трещать от распирающих стены вибраций, исходивших сверху.
  За четыре дня пребывания в грохочущих стенах люди превратились в свору собак, готовых разорвать друг друга. Вчера, кстати, произошла драка между двумя парнями в столовой за последний пакетик чая. Охраннику пришлось разнимать их, и даже он едва не стал третьим участником потасовки. Увы, покинуть рабочее место никто не мог; еще вчера начальство пригрозило уволить тех смельчаков, кто рискнет уйти домой. В этот момент многие из них находились в отпусках, и им не было дела до несчастных клерков. Конечно, никто не мог воздействовать на региональный Бизнес-Центр, где ворочались самые смелые финансовые проекты и деньги чиновников. Еще вчера одна шишка пригрозилась принять меры, однако, общественное волнение стало настолько неуправляемым, что полиции, несмотря на угрозы, пришлось принять меры.
  Вокруг зданий кружила пара вертолетов, а к площади прикатил целый наряд. Офицера Льюиса среди них не было. Признать, он не появился на работе после позавчерашнего визита в больницу. Объяснил свое отсутствие плохим самочувствием. Но тут могли справиться и без него - верхушка посчитала, что толпа клерков не стоит лишних телодвижений. Однако, они просчитались; еще никогда прежде простым работником закона не приходилась успокаивать взбесившуюся толпу. Некоторые служащие, бросив все, уходили домой, иные же не могли позволить себе такой роскоши.
  Напряжение накалялось. Бомба агрессии могла разорваться в любой момент.
  И только, как стрелки часов налегли друг на друга, указывая на цифру двенадцать, туча вспыхнула и разрядилась пучком молний. Из дыры посыпались черные горошины, которые сразу же распрямлялись на асфальте.
  Сорокасантиметровые круглоротые черви звонко пропищали, подняв головы вверх. Толпа заткнулась, позабыв все препирательства. Ошеломленные полицейские чуть ли не единовременно повыхватывали пистолеты и открыли по ним огонь, выпуская наружу черную кровь пришельцев.
  Люди побежали прочь. И тогда, смолкнув, маленькие поганцы рассыпались, выбрав каждый себе жертву. Один сорвался в погоню за парнем, бросившимся в заросли парка. Его тельце зашуршало в высокой траве. Глаза-тепловизоры сразу выделили убегающего человека среди остального одноцветного фона.
  И бедняга не знал, что сам загнал себя в ловушку.
  Послышавшийся со стороны разросшихся кустов шиповника обрывистый крик заставил полицейских занервничать. Они все стреляли и стреляли по маленьким ползучим тварям, самодовольно восседавшим на спинах жертв. Их круглые окровавленные пасти раз за разом оглашали окрестность шваркающим звуком.
  На площади разверзся сам ад. Довольно сложно было во всей этой суматохе не зацепить простого человека. Люди в панике бросались под пули, и падали на асфальт, где на них сразу же набрасывались антарвы. Некоторые ошарашенные сотрудники сбивали друг друга, и становились легкой добычей для множества прыгучих червей.
  Вскоре и полицейские, растратив все патроны, побежали к своим машинам. Никому из них не хотелось видеть на себе этих жутких тварей, уродовавших тела круглыми пастями.
  Но маленькие черти оказались намного проворнее.
  
  Антайо и Синди бежали по проспекту. Прохожие шарахались от них, завидев за спиной девушки с короткой стрижкой страшное оружие. Им что-то кричали вслед, но они не слушали. Свернув в ближайший переулок, Защитницы синхронно сорвались в воздух и приземлились на крышу закрытого продуктового ларька, чтобы в следующий момент с разгона перепрыгнуть на крышу двухэтажного дома. Их феноменальные прыжки являлись результатом утомительных тренировок их нечеловеческих тел. Скорость, которую они поддерживали в течение долгого времени, могла равняться достигаемой местными мастерами спорта по бегу на коротких дистанциях.
  Вскоре с крыши трехэтажного студенческого общежития они разглядели зеленые верхушки деревьев парка. Живая изумрудная полоса протянулась на довольно приличную территорию. Наверное, осенью там очень красиво; но у девушек не было времени думать о таких мирских вещах.
  Забежав внутрь через боковые распростертые ворота, они остановились. Кругом чувствовалась тяжелая атмосфера, не так давно приютившаяся здесь. Осторожно пройдя по каменной дорожке, Синди выхватила копье из-за спины и метнула его в листву деревьев. Раздался болезненный писк; в густой зеленой кроне что-то закопошилось, а затем шмякнулось на землю. Призвав не так далеко упавший гаар, рыжая ухмыльнулась, обнаружив на лезвии черный подтек. Подойдя к стволу дерева, возле которого неподвижно лежало разрубленное едва ли не напополам тело антарва, Антайо гневно стиснула зубы.
  Вдруг справа в кустах раздалось копошение, и в следующую секунду из них на девушек вылетели три сверкающих круглыми пастями монстра. Мгновенно призвав оружие, лидер взмахнула им вдоль тела. Пальцы окропила темная жижа, и следом три мертвых червя упали к ее ногам.
  - Я чувствую, их еще много, - процедила Синди.
  Антайо кивнула. Что здесь забыли эти твари, она могла предполагать.
  - Есть мысли, что им нужно? - продолжала рыжая.
  Судя по ее голосу, она была взбешена.
  - Это демонстрация, - неожиданно сама для себя сказала Антайо.
  - Зачем?
  - Не знаю. По крайней мере, нам нужно держать ухо востро.
  - Антарвы нам не угроза.
  - Я знаю. Бьюсь об заклад, что это еще не все. Не зря же его зовут Кукловодом?
  - Да.
  - Что ты помнишь?
  Синди промолчала, осторожно продвигаясь вперед. Тут ей в глаза ударил блик, и она, шикнув, переметнула взгляд.
  Там, за деревьями, наверху, проступало что-то... темное. Ступеньки, которыми оканчивалась мощеная дорога, похоже, вели на площадь.
  Рыжая нахмурилась и побежала к лестнице.
  - Что ты помнишь? - вновь спросил голос Антайо за спиной.
  - Он не так прост, как кажется, - ровным тоном ответила Синди, доставая оружие.
  Она перешагнула последнюю ступеньку и внимательно осмотрелась. Площадка оказалась довольно просторной... Но, правда, заваленной брошенными авто, на крышах которых красовались красно-синие коробочки. Ровный, без тени трещин, асфальт под ногами выглядел совсем свежим. Разве что, не плавился в такую жару.
  Этот островок, окруженный зеленой полосой, контрастом бросался на глаза, демонстрируя всю силу влияния человека на мощь природы. Легкий ветерок, гуляющий здесь, трепал волосы. Был пропитан запахом крови.
  Рыжая сразу заприметила полицейскую авто, стоявшую под склоняющейся толстой ветвью дуба, растущего, как остальные его собратья под ступеньками. Да, именно ее она и видела снизу.
  Дверь со стороны водителя была распахнута.
  Антайо нашла и другие машины, мало чем отличавшиеся от этой. Синди же бросилась к своей находке. Остановившись перед авто, она неуверенно заглянула в салон. Пусто. Лицо ее помрачнело, и она, о чем-то задумавшись, высунулась наружу. Солнце подмигнуло в глаза зайчиком, прыгнувшим на лобовое стекло одной из полицейских иномарок.
  Широкие зрачки непроизвольно сузились. Девушка, покачиваясь, отшатнулась. Ее подошвы впились в нечто маленькое и твердое. Резко убрав ногу, Синди с недоумением подняла металлический предмет.
  Гильза.
  Переметнув озадаченный взгляд на Антайо, она заметила, как та держит нечто крохотное в руке. И это что-то роняло тусклые отблески.
  - Похоже, мы опоздали, - сокрушенно произнесла лидер, покрутив металлическую кроху. - Нам надо приготовиться к худшему.
  Синди не могла не согласиться с ней.
  
  Джейди, жующий перед телевизором бутерброд, замер, так и не укусив вожделенной еды. Ломтик сыра, смазанный майонезом, плюхнулся на стол. Но парень этого не заметил, и преспокойно вонзил в хлеб зубы.
  Выпуск новостей прервался экстренным сообщением. И Джейди, нахмурившись, уставился на экран. Репортерша в прямом эфире рассказывала о некой открывшейся над городом 'воронке'. Съемка проводилась с вертолета, потому ее было плохо слышно. Взбудораженная блондинка, сидевшая близ широкого проема, тыкала пальцем на тучу, посреди которой чернела дыра. Ее волосы то падали ей на лицо, то развевались подобно флагу на ветру. Но она, казалось бы, этого не замечала.
  Камера резко опустилась.
  На площади крохотными разноцветными пятнами пестрела толпа, от одного вида которой Джейди вдруг стало не по себе. Он внимательно слушал репортершу, стараясь понять, что же его так взбудоражило. Но на ум ничего не приходило.
  Внезапно из воронки начало что-то сыпаться, и, как только снизу стали доноситься крики, репортаж мгновенно прервался.
  С ужасом вскочив со стола, Джейди кинулся к окну.
  Над Деловым Центром невозмутимо висела массивная туча. Парень нахмурился, откусил кусочек бутерброда и скривился. А где сыр?..
  Двинувшись обратно к столу, Джейди удивленно уставился на след от майонеза, оканчивающийся на краю скатерки. Но ни под столом, ни на стуле сыра так не обнаружилось. Пожав плечами, Джейди полез в холодильник и взял полукруг вареной колбасы. Отрезал себе толстый кусочек, сел обратно за стол, и положил его на бутерброд.
  Да, вот это уже другое дело. Вкусно и сытно...
  Но тут Джейди почувствовал себя скверно. На язык опустился кислый привкус, а аппетит заметно упал...
  Конечно же, он не знал, что в тени под кухонной мебелью притаилось кровожадное существо. Оно клацало внутренней пастью, неотрывно наблюдая за Джейди всеми шестью глазками. Внезапно тот скривился, махнул рукой и принялся поглощать свою еду. Тварь медленно, стараясь не создавать шума, осторожно вылезла из укрытия, и заползла ему за спину. Прижалась к холодильнику, готовая напасть.
  Внезапно комнату на секунду залил солнечный свет - ослепленный червяк скукожился и завизжал.
  Джейди почувствовал, как по телу пробежали неприятные волны дрожи. Он резко повернул голову, и вцепился немигающим взглядом в распластавшуюся на полу морщинистую зубастую дрянь. Антарв зашипел и прыгнул на парня. Тот инстинктивно дернулся и рухнул на пятую точку.
  Круглая пасть вцепилась в мягкую обивку спинки стула.
  Опять... опять все эти чудовища... подкарауливали даже за спиной! В голову ударил опьяняющий сознание адреналин, но парень так и не пошевелился. Шестиглазый червяк мелькнул перед самым носом и... замер. Вернее, замерло тело, а голова бешено дергалась и клацала зубами, намереваясь впиться в лицо.
  Пальцы сжалась, и тварь, громко пискнув, разразилась черной вонючей жидкостью. Ее голова поникла. Джейди с отвращением бросил искореженное тельце на пол. Но больший ужас он испытал не от червя - сквозь струйки крови проступало яркое свечение - кожа вплоть до локтя искрилась как неоновая лампа.
  - Не может быть... - обреченно простонал парень.
  Ореол принялся тускнеть и вскоре полностью потух. Облокотившись о стену, Джейди поднялся, смутно различая предметы вокруг себя. И, когда все вернулось на свои места, он нигде не нашел только одного - червя. Зато вот темная жижа щедро капала с его пальцев на кафель.
  
  Онтор вздрогнул и приподнялся. Жесткие, с металлическим блеском голубые волосы встрепенулись. Он нашел его.
  
  Убитый антарв упал на разгоряченный асфальт. Синди провела ладонью по забрызганному черными каплями лицу. Сморщившись, она вытерла руку о бетонную стену, окружающую широкую лестницу.
  Эта лестница вела к находящейся на холме площади Делового Центра.
  Она и Антайо стояли так уже минут десять и ждали очередного сюрприза воронки, но их ожиданиям не суждено было сбыться. Уже и мертвые тела антарвов успели раствориться, оставив кругом кровавые разводы.
  Дырявая туча издевательски потрескивала ломаными желтыми черточками молний.
  Им так и не удалось найти тех полицейских, прибывших сюда и устроивших обстрел. И горожан, подвергшихся нападению. Зато они нашли кровь, изуродовавшую территорию парка. Слишком много крови.
  Защитницы не сомневались, что никто из местных не мог оказать антарвам заслуженный прием, и многих из них ждала незавидная участь. Но куда делись тела, еще предстояло узнать.
  Предчувствие, как назло, молчало еще с момента смерти последнего червя. К тому же, нельзя исключать вариант, что его напросто глушили. Некоторым сильным демонам такая задача была по зубам.
  Антайо и Синди во время подготовки вскользь ознакомились с Шейсом и Онтором. Но им больше рассказывали об особенностях демона Лаора, которого, по мнению наставников, должен был втянуть в игру Хозяин. Лаор - мастер масок. Идеальный шпион. Тоже имел кодовое имя... Но Антайо не могла быть уверена, что так оно и есть, и что он не разгуливает сейчас в этом огромном городе.
  Но с другой стороны, сладкая парочка в лице старика и уродца составляла ему должную конкуренцию. Их тандем отличался оперативностью и сглаженной, продуктивной работой равнозначных партнеров.
  Шейс не зря попал в список опасных существ иного мира, хоть не мог похвастаться высоким чином. О его происхождении из рода людей знали многие. Но то, что он сумел заслужить благосклонность Хозяина, заставляло неволей его бояться. Кукловод, которого ему подарили, соединялся с каждым своим детищем невидимой телепатической нитью. Онтор всегда был в курсе всех событий через своих маленьких шестиглазых агентов. Он рассекречивал заговор задолго до того, как его начали бы подозревать в шпионаже. И это превращало уродца в опасного противника.
  Именно поэтому Онтор и получил свое прозвище. Но была так же одна важная деталь, о которой Защитников заранее предупредили тренера - зеленый демон хранил козырный туз под рваным рукавом своей рясы. Ведь Кукловод вел довольно скрытную жизнь, и о нем собрали не так уж и много информации.
  И ребят просили быть готовыми ко всему, если им предстоит столкнуться с ним.
  В том, что на площади разразилась настоящая бойня, девушки практически не сомневались. Множество малоприметных гильз было разбросаны повсюду. Сколько антарвов людям удалось уничтожить, тоже оставалось загадкой - их тела быстро и бесследно разлагались.
  Лидер думала, что бойня могла быть устроена в двух случаях - либо в качестве 'торжественного' заявления о себе, на что крайне падок Шейс, либо для отвода глаз... но зачем? Ломать над этим голову не имело смысла. Однозначно, требовалось как можно скорее узнать главную особенность Онтора и больше впредь не давать ему фору.
  Неожиданно кольнуло в области сердца, и Антайо резко повернулась. За ней с кислым лицом плелась Синди.
  - Что? - буркнула рыжая, заметив ее странную реакцию.
  - Ничего, - нахмурилась Антайо и глубоко втянула в себя воздух. - Давай останемся и еще раз прочешем всю территорию.
  Синди сдвинула брови, но возражать не стала.
  - Как ты думаешь, они уже нашли Майнтера?
  Антойо не ответила. Но ей бы очень хотелось быть уверенной, что нет.
  
  13. Непредвиденные обстоятельства
  
  Джейди сидел на полу, прижавшись спиной к дверце холодильника. Он не сводил глаз с напольной плитки. Вроде бы, один белый квадратик ничем не отличался от прочих. Но пару минут назад на нем лежал дохлый червяк.
  Признаться, Джейди порядком надоели все псевдомагические представления, которые вытворяла его рука. Вся происходящая несуразица просто не укладывалась в голову... А сила... едва ладонь потеряла свечение, жизнь сразу вернулась в свое русло. Ему показалось, или же в тот момент время замедлилось, даруя возможность спастись?
  Джейди осмотрел на правую руку - рука как рука, что с нее взять? Нервно сглотнув, он поднялся, с трудом ощупывая стопами пол. И тут ему в глаза снова ударила вспышка, но уже с другой стороны. Вылетев на балкон, парень с разочарованием отпрянул.
  Что он намеревался увидеть среди тысяч крыш низеньких домов?
  Словно в ответ хмурое небо озарила молния. Нет, не та молния, в которую обращался райктен. И, терзаемый смутными сомнениями, Джейди высмотрел ее источник. Даже не с первого раза.
  Темноволосый парень в черном плаще опустился на крышу двухэтажного многоквартирного дома, стоящего на соседней улице. Что-то блестящее в его правой руке и ослепило ту мерзкую дрянь, смекнул Джейди.
  И, если бы не солнце, сверкающее лучами через голубые дыры в сером потоке туч, он бы лежал и остывал у себя дома. Осознав это, парень нервно усмехнулся.
  Незнакомец плавно опустился на очередную крышу и замер. Что-то в нем было странным... противоречивым. Но внезапно он крутанулся на одной ноге и развернулся к Джейди. Его крохотные глаза-точки словно бы пробуравили стоящего на балконе парня насквозь.
  Неловко отпрянув, Джейди заметил, как что-то снова сверкнуло под рукавом незнакомца. А тот, словно прочитав его мысли, вскинул левую руку и помахал. Заставил Джейди застыть в ступоре и гадать, был ли ему адресован этот жест.
  А тот, словно учуяв это, резко развернулся и побежал. Спрыгнул на покатую крышу гаража, а с нее - на пожарную лестницу очередной трехэтажки.
  Джейди проводил спасителя озадаченным взглядом. И, как только тот скрылся за пышной кроной деревьев, с ужасом вспомнил, что видел его прежде. Если бы не этот фирменный разворот, он бы так и не понял, с кем столкнулся.
  
  Тао нервно дернул деревянную ручку на себя. Массивная дверь скрипнула и неохотно отворилась, оставив небольшой зазор. Полудемон, что-то буркнув себе под нос, дернул снова. И чуть не споткнулся. А вот проклятая дверь не сдвинулась ни на йоту.
  Выругавшись, Тао кое-как просочился внутрь.
  Играющие в карты компаньоны смолкли и устремили на него недовольный взгляд. И заметили, как у того дрожат руки.
  Блондин мешком упал на трухлявый стул в углу. Его помрачневшее лицо заставило Кина почувствовать пустившиеся в бег по спине мурашки. Зато Дарк, судя по всему, был не доволен тем, что проигрывал в покер. Он со злостью швырнул карты на низенький стол, и те упали рубашкой вверх.
  Но внезапно его лицо расплылось в улыбке.
  - Ну, все, приятель, гони денежки обратно, - весело прогремел фиолетоволосый.
  Кин не отреагировал. Он не отрывал настороженного взгляда от Тао.
  - Что случилось? - стараясь скрыть тревогу, спросил Кин.
  - На вашем месте я бы не стал сидеть и попусту терять время, - серьезно протараторил Тао, и Дарк всколыхнулся, чуть не упав со стула.
  - Не указывай мне...
  - Дарк! У нас большие проблемы! - блондин второпях перебил его. - Я уже говорил вам, что видел в том проклятом госпитале! Эти чертовы круглые следы! А знаете что? Я сегодня был на площади!
  - И? - недоуменно вскинул бровь Дарк, поднимаясь. - Дорогой Тао... То, что Хозяин дал нам два дня отгула, не значит вломиться нам сюда и орать на всю крепость! Не забывай, где мы находимся!
  - Как ты не понимаешь? - срываясь в истерику, загремел Тао.
  - Это ты не понимаешь! - зарычал Дарк. - У нас все идет по плану, а ты уже поднял панику! Ну и что, что круглые следы? Это нас касается?
  - Дарк! Угомонись, в конце концов! - повысил тон очкарик. - Что...
  - Воронка, - отрезал Тао.
  - Ворон?... - тупо переспросил Дарк.
  - В небе, над тремя зданиями. Это дело рук Онтора... И это все неспроста. Я боюсь, что наш Хозяин ввел нам конкурента.
  - Ка?... - закончил слово Дарк и присел на свой сундук.
  - Постой, постой, - Кин поправил очки и вскинул руки ладонями вперед.
  - Я гулял по городу, и забрел в парк, - после короткой паузы заговорил Тао. - Не знаю, как, но вышел из парка и случайно наткнулся на толпу людей, окруживших площадь при трех зданиях.
  - Что значит воронка? - влез остывший, и слегка встревоженный Дарк. - Ты хочешь сказать, что нас отодвинули на второй план? Но зачем?
  - Я не знаю, Дарк. Да, она висела как раз Деловым Центром. Кин... неужели у нас нет шансов?
  Кин уперся спиной о стену. Холод мигом пронзил его тело. Вопросы посыпались на голову, стискивая сознание, подобно кандалам. Зачем вмешались Шейс и Онтор? Что им нужно? В курсе ли Хозяин?
  - Нам нельзя терять бдительность. Давайте завязывать с отдыхом, у нас море работы. Дарк, займись поиском носителя.
  - Тао! Идиот! - бросил Дарк.
  - Причем здесь я? - обиженно пролепетал Тао.
  - Да потому что ему не нужны такие лентяи, как ты! Вместо того, чтобы постоянно ныть, взялся бы за работу! - закричал Дарк.
  - Что я сделал не так?!
  - Дарк, заткнись! Это еще ничего не значит! - сказал Кин, перебивая взбесившегося компаньона.
  - Ты едва не накосячил с Серым осколком! - гнул свое Дарк. - И Хозяин узнал об этом!
  - Дарк! Сиди и помалкивай. И молись за Тао, - пригрозил Кин. - Иначе пойдешь сам добывать осколок.
  Фиолетоволосый бросил обиженный взгляд на умника. Но не согласиться с ним не мог. Происходило то, чего они не знали. А то, что задумала та сладкая парочка, никак не сыграло бы на руку полудемонам.
  За дверью мигнул тусклый отблеск. Компаньоны были так поглощены обсуждением, что не слышали писк, несколькими секундами позднее растаявший в темном коридоре.
  
  Ночь выдалась невероятно холодной. Вечером поднялся ветер, но вряд ли он принес с собой ледяной воздух. Джейди вышел на балкон, и кожа на руках сразу взялась мурашками. Облокотившись о перила, он сделал глубокий вдох.
  Нежный аромат сладкого сиропа ударил в мозг.
  В окнах его многоэтажного дома горел редкий свет - странно, что люди так рано легли спать. Джейди зевнул. А может, все-таки в этом нет ничего удивительного, и не надо все списывать на мистику?
  Было около одиннадцати часов, и ночь полностью вступила в свои права, расправив над городом сверкающее в крапинку полотно. Парень зачарованно посмотрел на небо. Блестящая россыпь звезд стала гуще, словно обрела второй слой. Да, скорее всего тому виной непривычная тишина и покой, нависшая в почти прекратившем ночную жизнь городе. На улицах уже никого не было, только изредка проезжали машины.
  Похоже, что те немногочисленные расплывчатые видеоролики в интернете с Долговязым, взбудоражили даже отъявленных скептиков.
  Горожане начали скупать билеты и улетать к родственникам на неопределенный срок. Полицейский участок наводнили заявления об исчезновении людей. Как ни странно, почти все из них работали в стенах трех гигантов.
  Фонарные столбы давали блеклый свет, отвоевывая свою долю у потрясающе яркой лунной дорожки, искрящейся, как сегодняшнее небо. Джейди посмотрел наверх, пытаясь найти знакомые созвездия. Но это оказалось весьма проблематично, как ни странно.
  Одна из статичных звездочек мигнула ему, и, сорвавшись с черного фона, пролетела по небосклону и стремглав погасла. Следом за ней ринулась вторая, затем третья. Представление обещало перерасти в звездопад, но обмануло все ожидания.
  В нос снова попал необычный сладковатый аромат, Джейди так и понял, откуда он доносится. Снизу. Не спящие соседи пекли пирожки с повидлом.
  Парень поглядел на серповидную луну. Яркое, с голубым оттенком светило огромной скобкой повисло на небе. А в обе стороны, чуть выше середины, его пересекало четыре жирных точки. Это напоминало кольцо, обрамляющее планету Сатурн. Но еще одна, более крупная звезда теснилась немного правее и выше, чем остальные.
  Ее вполне можно было приставить в ряд.
  - Что за... - прошептал он, и его слова застряли в горле.
  Звезды молчаливо смотрели на него сверху вниз, подобно судьям перед казнью.
  
  Полуденное солнце нещадно палило прибрежный песок, томимый сотнями босых ног. В этот жаркий субботний день на пляже опять собралось много народу. Спортивная площадка была оккупирована игроками в волейбол, каждый раз победно вскрикивающими, когда мяч касался песка с противоположной стороны сетки.
  Многие загорали. Но и немало людей плескалось в освежающей водичке. Можно было заметить торчащие над водой головы заплывших достаточно далеко отважных пловцов, крупные матрасы чуть ближе, и множество детей у берега. Море сегодня выдалось спокойным, а прозрачная вода нежно омывала ноги, даруя ощущение блаженства. И никто не обращал внимания на худого человека, расхаживающего босым по горячему песку.
  Его футболка с пальмами ярким пятном пестрела среди полуголых людей. Даже не так сильно на ее фоне выделялись длинные светлые волосы, волнами спадающие на плечи. Однако, беспокойные глаза метались по сторонам под покровом солнцезащитных очков, с нетерпением выискивая кого-то. Но они не могли скрыть от окружающих перекошенный в отвращении рот.
  Парень неуклюже наступил на воду, и нога потонула в песке, но сразу же вынырнула, разбрасывая в стороны соленые брызги.
  Мальчик, трех с половиной лет сидел и рисовал пальцем на песке. Временами море накатывало к нему и смывало рисунки, предоставляя новый лист. И юный художник с восторгом начинал рисовать заново, даря морю свои шедевры.
  Внезапно чья-то нога в шлепанце наступила прямо на край рисунка и смазала башню несокрушимого замка.
  Малыш подорвался, и обиженно посмотрел злодею вслед. Тот беспечно шел, как вдруг остановился, словно заметил на себе прожигающий взгляд ребенка. И резко обернулся.
  Его лицо растянулось в мягкой невинной улыбке. Но мальчику этого было недостаточно. Он надул щеки, что-то пробурчал и заглянул дядьке-блондину в глаза.
  Сквозь темные стекла проступили очертания зрачков. И малыш, ощутив волну холода, пробежавшую с головы до пят, заплакал. Он кинулся к лежащей рядышком на пластмассовом шезлонге маме, и уперся в ее руку лицом.
  - Алекс, что случилось? - подскочив, спросила молодая женщина, удивленно захлопав зелеными глазами.
  Алекс что-то невнятно пробурчал. На что мама прижала его к себе и обхватила за голову. Погладила по темным волосам, успокаивая. И это подействовало. Даже более, чем.
  Мальчик залился задорным смехом. Но, внезапно отстранившись от нее, кинулся к своему рисунку. Он тайком посмотрел в сторону, где стоял страшный незнакомец, но того и след простыл.
  Набравшись уверенности, малыш повернулся к песочному холсту. И, присев на корточки, опять принялся за художества.
  Вдруг по воде, громко жужжа, промчался гидроцикл. И привлек его внимание. Алекс хищно впился в красную машину глазами, так смешно прыгающую на волнах.
  Наверняка было бы здорово хоть раз прокатиться на ней...
  Звон больно ударил по ушам. И женщина, встрепенувшись, подскочила. Она взъерошила длинные смоляные волосы, недовольно наблюдая за красным пятном мотоцикла. Но следом успокоилась. И перевела взгляд под ноги, где в песке, вооружившись пластмассовой лопаткой, орудовал сынок.
  Хоть чем-то увлекся этот непоседа. И, судя по всему, художествами.
  Мягко улыбнувшись, женщина заправила сползшую прядь за ухо, и вытянулась, в надежде увидеть рисунки. И она увидела. Но те ей совершенно не понравились.
  Милые пляжные узорчики уступили место похожим на колбасу фигурам, оканчивающимися длинными лепестками. Непонятные штуковины, напоминающие пальмы, наклонились друг к другу. Но тут нашлась еще одна деталь. Там, чуть ниже, Алекс выводил какую-то фигурку, похожую на человечка.
  - Дорогой, что ты рисуешь? - неожиданно раздалось за спиной.
  Ребенок застыл. И, робко обернувшись, наградил маму растерянным взглядом.
  - А? мама... это... - вскинув руки, он вдруг завозил ладонью по рисунку, стирая левую пальму. - Это дерево, которое вырастил дядя... Может, мы пойдем уже домой? Мне тут не нравится...
  - Алекс, разве деревья бывают такими страшными? - строго заметила мама.
  Сын в ответ буркнул что-то непонятное. И женщина сразу распознала в наборе звуков категоричное 'нет'.
  - Ах, еще слишком рано. Но не волнуйся... Мы уже скоро, - с негодованием добавила она.
  И этими словами потянулась к сумке. Нырнула в нее, чтобы через мгновение вынуть лосьон для загара. Обильно натерев им живот, она бросила лукавый взгляд на Алекса, который продолжал деловито копаться в песке.
  Вот только впредь мальчик начал слишком часто озаряться по сторонам.
  Женщина удивленно посмотрела на него. И, пожав плечами, поудобнее устроилась на шезлонге.
  
  Аквабайк, прыгая на волнах, резко крутанул. Сидящего на нем парня подбросило вбок. А морская пена, больно ударив в лицо, попала в рот.
  Впредь он пообещал себе такого не повторять.
  И, повернув руль, Майк устремился прочь от берега. Ветер бил в глаза, звенел в ушах, и брызги, летящие на ноги, казались необычайно теплыми. Он оглянулся - песчаная полоса суши стремительно уменьшалась.
  А после плавно повернул руль. И скутер, описав дугу, помчался вдоль желтой кромки с белыми силуэтами зданий за собой. Тогда парень покрепче схватил ручки и нажал на рукоять газа.
  Выбросив в воздух струю воды, машина начала быстро набирать скорость.
  Но внезапно скутер встряхнуло, словно бы он налетел на мель. И Майк, всхлипнув, ударился грудью о руль. А водомет, выплюнув короткие струйки воды, предательски затрещал.
  Гидроцикл заглох.
  Выругавшись, Майк оглянулся. И увидел, как плавно разбредалась в разные стороны, вспенившаяся вода. Словно желала его успокоить. Но напрасно. Майк был взбешен, как никогда прежде.
  У него не оставалось выбора. Он высунул и всунул ключ зажигания - двигатель хрюкнул и затих. Со злости хлопнув по крышке, парень повторил несложные манипуляции.
  Да... гидроциклу и месяца нет, а уже, кажись, он скоро развалится. Вот же... Не надо было верить тому улыбчивому менеджеру. И что заставило его купиться на эти россказни?
  Майк не знал.
  Покачав головой, он буркнул себе под нос, что стоило бы поднакопить еще несколько тысяч, и приобрести продукт известной фирмы. Той, качеству которой он доверял.
   Вздохнув, Майк посмотрел на берег, видневшийся вдалеке. Бросить все и плыть до него слишком безрассудно. Глупо...
  Тогда он вновь попробовал завести машину. Но двигатель никак не хотел отзываться. 'Неужели я налетел на какую-то подводную скалу? Не может же...' - думал Майк, надеясь, что его потуги не безрезультатны.
  Однако, тут довольно глубоко, и никаких скал поблизости не находилось, внезапно вспомнил он. Тогда, какого черта...
  Это уже переставало быть смешным, и парень всерьез забеспокоился. Он снова вставил ключ.
  Мотор, как по волшебству, всхлипнул и загудел, а в воздух ударила мощная струя. И по спине пробежала горячая волна успокоения. А сильные пальцы сами сжались на покрытых резиной рукоятках.
  Стараясь не сильно не разгоняться, Майк поплыл обратно.
  Двигатель не трещал, и не пыхтел и не глох, что очень радовало. И, широко улыбнувшись, парень поглядел вперед - долгожданный берег стремительно приближался.
  Но... Было еще кое-что, заставившее собраться мурашками кожу на спине и руках. И это что-то засочилось внутрь и начало когтями шкрябать душу.
  А когда стали различимы солнечные зонты, до этого слившиеся в калейдоскоп цветов, Майк немного успокоился.
  Вдруг прямо над водой, разорвав ее ровную кромку, промелькнуло нечто выпуклое. И солнце блеснуло на темной чешуйчатой шкуре, ударив в глаза ослепительным бликом.
  Майк на пару секунд потерял управление. Мотоцикл подскочил на маленькой волне, и плюхнулся на воду, разбросав множество брызг. И разошелся неприятной, исходившей снизу скрипучей вибрацией... Словно бы о днище скутера потерлось нечто шершавое.
  Но тут оно оборвалось мгновенным ударом, и гидроцикл откинуло в сторону.
  Парень едва не упал в воду; его спасла натренированная хватка за рулевые ручки. Но в локтях все равно хрустнуло. И Майк понял - в ближайшие дни в них проснется тянущая боль.
  Однако, что это было? Акула? Какая-то крупная рыба? Вряд ли такое возможно. Акулы здесь водились маленькие и неопасные... Рыба? Майк и представить не мог, каких размеров рыбина попалась ему под...
  Отбросив мрачные мысли, он обеспокоенно посмотрел вниз, но через отсвечивающую солнцем воду оказалось сложно что-либо различить. И все же... там что-то было. Большое, черное, смазанным силуэтом просвечивающееся на большой глубине.
  И уже во второй половине дня, когда солнце неуверенно переметнулось к западу, Майк остановил у ближайшего пирса свою страдалицу и соскочил на твердь. Качаясь на воде, гидроцикл ударялся о бетонный блок, и снисходительно трещал.
  Нет, скорее глухо звенел. Как колокольчик на ветру.
  Но Майк все равно обернулся, и с облегчением вздохнул. Напряженные мышцы, наконец, расслабились. Он нахмурился, вспомнив немного другой звук, преследовавший его по пути к мели. Тогда под сидением недобро потрескивало. Да и первое время звук был плохо различим из-за шума разлетающейся во все стороны воды, но вскоре стал предательски выдавать себя, чем сильно растревожил парня.
  Вытянув скутер на песок, Майк погрузил его на платформу. Утерев пот с лица, двинулся в ближайшее кафе за баночкой холодненького кваса. Ступни то и дело проваливались в горячий песок, заставляя нервно дергать ногами.
  Зайдя за порог кафе, парень резво зашагал в стойке. Посетителей, как он успел заметить, было не так уж много - большинство столиков стояли в одиночестве, молчаливо ожидая своих клиентов.
  А вот молодая девушка за прилавком с улыбкой поприветствовала его. И, не в силах противостоять ее шарму, он купил первый попавшийся на глаза квас. Та неторопливо достала баночку из холодильника и поставила ее на стойку перед покупателем.
  Капелька, скользнувшая по ее алюминиевой поверхности, сводила с ума.
  Майк безжалостно открыл банку, и залпом осушил чуть ли не половину ее содержимого. А когда последние капли холодненького кваса растаяли на языке, он с довольным видом зашагал к своей красавице.
  И глубоко удивился, случайно заметив у днища темное пятно. А затем поперхнулся, обнаружив вблизи очень сильную вмятину, изрядно портившую внешний вид недавно купленной машины.
  - Не... - прошептал Майк, осторожно поглаживая пальцами странный глубокий 'узор'. Тогда стало ясно, почему постоянно скрипело за спиной - похоже, повредились механизмы внутри.
  Однако, в голове по-прежнему не укладывалось, что могло оставить такой след.
  В море, там, на глубине, в одиночестве плыл широкий матрас. Люди, купающиеся у берега, были сильно поглощены своим немудреным занятием, и не заметили, как он исчез вместе с весело качающейся на нем молодежью.
  И теперь там красовалось расплывающееся пенное пятно.
  Что-то паршиво стало на душе, и Майк почувствовал сильную тревогу, не сбиваемую даже радостными криками отдыхающих. Он еще раз взглянул на скутер, а затем на непоколебимую водную гладь. Спокойную и безмятежную, но таившую в себе что-то большое и зловещее.
  Нельзя сказать, что он не следил за новостями. Все же, пару раз приходилось слышать о червеподобных тварях, и пропавших людях. Вести пестрели различными предупреждениями. Такими, как прибытие военных.
  Но Майк лично их в городе пока не встречал. Но знал, что с момента инцидента на площади, никто не был найден. Хотя, прошло уже двое суток.
  Может, если бы за поиски взялись люди в форме цвета хаки, дело бы сдвинулось с мертвой точки? Почему? Да потому что Майк уже не верил, что после всего случившегося офицер останется при своих погонах.
  Но горожан все же просили быть осторожными, и не забывать проявлять бдительность. Даже несмотря на то, что полиции было поручено патрулировать город чуть ли не сутками. Но мало кто знал, как на самом деле обстоят дела.
  Льюис не раз предупреждал СМИ, что не стоит связываться с тем, чего они не понимают. И после этого заявления в город приехала специальная комиссия из столицы. Она-то и прочесала весь городской парк, пока Джон безвылазно сидел в своем кабинете, и ковырялся с 'бумажками'.
  Ею было обнаружено множество следов борьбы на территории парка. Но случилось несчастье - пропал один человек из состава комиссии. Однако, его недолгие поиски не увенчались успехом, и вскоре вся делегация покинула город.
  Но, вернее сказать, сбежала...
  ...Округу сотряс глубокий утробный стон.
  А следом прервался громоподобным всплеском. Широкая тень пала на спину Майка, мигом вернув его из мира мыслей. И шестое чувство, до этого дремавшее непробудным сном, выхватило что-то огромное, прятавшееся позади.
  Парень резко развернулся.
  Жизнь застыла, как на кадре фотоснимка, вмиг потеряв все краски. В груди бешено заколотилось сердце, и опьяняющее тепло захлестнуло каждую клеточку тела. А мир потек, как растаявший лед, оставив только одну темную фигуру, торчащую из воды.
  В ста восьмидесяти метрах от берега, в бурлящей пене возвышалось толстое змеевидное тело, острым треугольником морды смотрящее на пляж.
  Внезапно оно застыло. Майк мог поклясться, что саму вечность.
  Но тут существо согнулось. И вдруг его голова распалась на пять щупалец. Нет... Раскрылась, как огромный бутон. А круглая пасть, спрятавшаяся между ними, разразилась истошным воем, от которого задрожали стекла близстоящих домов.
  Внезапно вой оборвался.
  Длинное тело обрушилось на берег. Майк видел, как оно вытянулось и нависло над полным людей пляжем, чтобы в следующую секунду сорваться вниз.
  Все произошло очень быстро. Иссиня-черная, покрытая шершавыми чешуйками шкура пронеслась в пятнадцати метрах от него. На щеки ему брызнул песок, взметнувшийся стеной там, где извивались щупальца.
  Вдруг черный столб откинулся. И, рухнув в воду, взметнул в чистое небо слои грязной пены. А после поднялся, выпрямившись там, откуда вырос.
  Глубокая и широкая траншея начала наполняться бурлящей мутной жижей. И ее края оплыли, проваливаясь в быстро поднимавшуюся воду.
  А ведь буквально пару минут назад здесь заворожено стояла... Может быть, сотня человек. И до Майка вдруг дошло. Дошло, что эта, проглотившая несколько тонн грунта, тварь, унесла жизни многих горожан. Его земляков.
  Онемевшие ступни наконец-то восприняли под собой раскаленный песок. Надо бежать, догадался он. Как можно дальше. Ведь если он сейчас что-либо не предпримет, то огромное иссиня-черное тело, жутким цветком раскинувшееся там, в море, быстро прервет его жизнь.
  Но исполин, расправив все пять треугольных щупалец, истошно заревел.
  На пляже началась паника. Люди, понемногу отойдя от ступора, обезумели. Они бросались друг на друга, и дрались, в смятении позабыв, где находился выход. И бежали хоть куда, лишь бы спастись.
  А особо смелые, с воплями карабкаясь на ограду, спрыгивали на проезжую часть. И их не волновало, что на них неслись машины. Не волновало, как кто-то падал, а по нему бежали другие. Как кого-то сбивали насмерть.
  У каждого перед глазами стоял огромный черный цветок, выросший из глубин ада. А тот, словно почувствовав признание и уважение, хрипло зарычал. И вытянулся, закрыв солнце.
  Его исполинская тень нависла над несколькими прилегающими к пляжу зданиями.
  Но демона прекрасно видели даже из многоэтажек и на краю города. И люди, отвлеченные от своих дел ревом жуткой сирены, поблагодарили небо за то, что не поехали сегодня отдыхать на пляж. Высунувшись из окон, они смотрели.
  На широкую дыру, видневшуюся между лепестками, вокруг которой рассыпались загнутые вовнутрь треугольные зубы. Казавшиеся маленькими с такого расстояния.
  И тут гибкое тело изогнулось, и снова обрушилось на берег.
  
  Синди и Антайо синхронно встрепенулись и сорвались с места. Этот вой... Гулкий рев, прогремевший, наверное, через весь город, волнами проносился по воздуху. Девушки остановились на крыше трехэтажного дома, с которой открывался отличный вид на море. Уже издали огромное чудовище было похоже на ангела смерти. Оно извивалось, вытягивало голову (или основание щупалец?) вперед и резко смыкало, постоянно наполняя пляж утробным низким урчанием.
  Теперь, похоже, их ждало что-то грандиозное.
  - Черт, - прошипела лидер, глядя, как тварь задрожала и выпрямилась, закрыв своим телом солнечный диск.
  Небосвод рассек две половины черный столб. Облака окропились темным маревом. Синди молча наблюдала, переживая некоторое напряжение.
  Неужели эти болваны освободили Черный осколок?
  Огромный демон нуждался в особом подходе. Антайо отлично помнила - у таких гигантов слабое место только внутри них самих. Но это говорило о том, что у нее с Синди нет иного выбора, кроме как идти ва-банк. А если Защитницы допустят оплошность, то будут еще долго собирать свои кости, и восстанавливать по крупинкам потерянные мышцы.
  Ведь еще никто не отменял изысканное купание в желудочном соке...
  А это только и сыграет на руку их противникам.
  - Это не должно происходить сейчас, - прошептала Антайо, покачав головой.
  - Шейс... Пока мы разбирались с антарвами, он освободил осколок, который труднее всего обнаружить... Хитро, ничего не скажешь, - злобно ухмыльнулась рыжая.
  - И у нас проблема, - произнесла Антайо. - Ты готова отправиться в утробу?
  - Хах! Меня больше волнует, как мы будем выбираться оттуда, - бросила Синди.
  - Выход мы всегда найдем, - в голосе Антайо скользнули нотки пренебрежения. - Вот только плохо, что мы еще не нашли Райдека...
  - Ничего. По крайней мере, у нас есть отличный повод с ним встретиться.
  Антайо ухмыльнулась.
  - Признать, я не думала, что один из демонов Осколка окажется таким великаном.
  - Нам нужно как можно быстрее усмирить Черный осколок, - с опаской прошептала Антайо.
  Синди бросила на нее внимательный взгляд и кивнула.
  - В конечном счете, никто другой не спасет город, - произнесла рыжая. - Идем, у нас много работы.
  Девушки рванули к пляжу, откуда сплошным потоком выбегали люди.
  
  Тао, облокотившись спиной о широкий столб, глубоко вдохнул ртом воздух. Боль немного утихла. Но грудь тяжело поднималась и опускалась. А руки сжимали бока. Блестящие локоны закрыли лицо, но сквозь них поглядывали остекленевшие глаза. На лице выступила испарина. Тао провел ладонью по виску и увидел темный сухой след. Кровь...
  В драке он получил штрафной удар в темя, когда упал прямиком на широкий камень. Черт, откуда он там взялся?! Теперь голова раскалывалась на куски, а руки тряслись, как у прожженного алкаша.
  Тао не понимал, как это случилось. Как один из самых могущественных частей Камня Желания так легко похитили. Он был очарован им. Его глубокой синевой, подобной цвету затерянного озера на тропическом острове.
  Буквально только-только осколок лежал в его руках.
  Как он мог потерять... Нет, как он мог упустить его. В голове не укладывалось. Мысли путались и перемешивались в кашу. Что теперь сказать своим компаньонам? Что он по своей глупости отдал осколок врагу?..
  Темноволосый качок в черном плаще подкрался и напал, когда Тао был меньше всего к этому готов. Едва за углом какого-то пляжного кафе завязалась драка, Тао сразу понял, что противник ему не ровня. А после того, как получил необычайно крепкую подачу, песок и море поплыли кругами.
  Ловкач легко уложил полудемона на спину и выхватил кристалл из ослабших рук. Он что-то пробормотал, снисходительно глядя на блондина сверху вниз, и бросился наутек. Еле поднявшись на ноги, Тао скрючился у первой же стены - похоже, он вдобавок здорово ушиб спину.
  А похитителя уже и след простыл. По обе стороны стелился золотой пляж, а которым игриво искрилась синяя вода. Множество ненавистных Тао людишек бегали и смеялись, купались и загорали.
  Но он знал, что очень скоро начнется эпичное веселье.
  Больше всего его волновало, что же говорить Хозяину. Как объяснить этот провал. На языке чувствовалось нечто соленое. Тао сплюнул розовый комок. Здорово же ему досталось. Но, скорее всего, это все мелочи по сравнению с тем, что его ждет в логове Верховного Демона.
  Оттягивая секунду за секундой, все равно ничего не изменить; похоже, это последние дни его никчемной жизни. Так же как Кина и Дарка, которых он подставил.
  И тут Тао нездорово расхохотался и ударился затылком о столб. Боль толстыми щупальцами уползла внутрь головы. Проходившие мимо мужчина с ребенком бросили на него обеспокоенные взгляды, и поспешно удалились к воде.
  Ласково кромсая песок у берега с самого утра, та вдруг пошла колючими волнами.
  Как же все глупо получилось... Без труда обнаружить носителя, и начать следить за ним. Красивая темноволосая женщина, на запястье и груди которой болтались золотые украшения, не сразу заметила светловолосого преследователя.
  Но тут лицом к лицу полудемон столкнулся с этим чертовым качком. Забыв как обычно посмотреть по сторонам, Тао едва не налетел на него. Спортивного вида черноволосый парень оказался не лучшего воспитания, и в грубой форме посоветовал больше с ним не сталкиваться. Конфликт быстро умялся, и качок убрался, но Тао ощутил исходящую от него сильную ауру. В один момент у него скользнула шальная мысль - а не с Защитником ли он столкнулся?
  Впоследствии блондин пожалел, что не прислушался к ней раньше.
  Жертва, к величайшей радости Тао, сделала все по плану и загнала сама себя в ловушку. Это случилось в воде, у одного пирса, тихо и безболезненно. Со стороны все выглядело, как странноватые игры между влюбленными, а потому никто не обратил на них внимания. Люди всегда были заняты собой, знал Тао. И лишь по этой простой причине не замечали ничего, творившегося перед их носом.
  Когда, насвистывая нескладную мелодию, Тао вразвалочку двинулся к выходу из пляжа, на него напал этот тип в проклятом плаще, и утянул за унылый угол одной из местных кафешек. Бетонная стена, ограждающая постройку от помойных баков, как нельзя лучше подходила для разборок.
  Его высокомерное лицо очень напоминало надменную рожу Дарка.
  Вскрикнув, Тао из последних сил выбросил в чернявого энергетический шар, но тот с легкостью увернулся, словно знал наперед, как будет атакован. Ловко скакнув к Тао, он нанес ему серию ударов в грудь и живот. Ахнув, полудемон сжался напополам. И умолял боль отпустить его.
  Качок исполнил его немую просьбу. Он одним ловким ударом поддых отправил его в 'нокаут'.
  Вот тогда Тао выронил черный кристалл. И тот, весело пролетев пару метров, со звоном плюхнулся в песок. Когда задорный смех Защитника растаял в безмолвии, Тао понял, что проиграл.
  Оттолкнувшись от стены, он вновь сплюнул алый сгусток. И, прихрамывая, засеменил обратно, искать свой кристалл.
  Смертное сердце Тао пустилось в пляс, когда он разглядел два куска, еще час назад бывшие одним целым.
  
  Огромный змей повернул сомкнутые в бутон лепестки в сторону внезапно раздавшегося гула. Он утробно заурчал, и зубастые щупальца задвигались, видимо, выражая заинтересованность. Звук все усиливался, и вскоре обрел характерное жужжание. Через облака показались и его источники - пять жирных пятен на востоке. Быстро увеличиваясь, они приняли форму массивных вертолетов, приближающихся со стороны города. Вскоре под маленькими крыльями стали различимы ракетные снаряды.
  Громогласно объявив о своем прибытии, грузные военные вертолеты строем пролетели над головами Защитниц, устремляя все внимание извивающемуся адскому цветку.
  - Вот только их здесь не хватало, - злобно бросила Синди.
  Антайо растеряно пожала плечами. Похоже, к ее рекомендациям так никто и не прислушался. Или же, ее просто не хотели слушать.
  Внезапно, выпустив темное облако, ракеты сорвались, и со свистом устремились вперед. Вертолеты замедлили движение, сохранив безопасную дистанцию. Синди усмехнулась - она находила забавным бесконечные попытки людей противостоять демонам, надеясь, что когда-нибудь им это удастся. Каждый раз, с наступлением Парада Планет, люди пытались вести борьбу с существами из иного мира. И никому из них в голову не приходило, что они лишь пешки в сражении между враждующими фракциями.
  Конечно, сама рыжая средневековых баталий не видела, но была о них наслышана на семинарах, где особо важные персоны пытались объяснить ей человеческую психологию на примере исторических фактов.
  И прогресс оказался налицо. За столетия люди чему-то научились, и уже не было той беспорядочной хаотичной стрельбы. А, может, все дело только в очень ограниченных боеприпасах?
  Демон сжался и болезненно взвыл - ракеты попали в основание щупалец. Когда дым рассеялся, на черно-синей шкуре заиграли солнечные блики. Разъяренно ухнув, тварь раскрыла лепестки, обнажив пилотам круглую дыру с обручем тонких зубов.
  Вертушки открыли второй залп. Ракеты со свистом сорвались с креплений на крыльях, и, оставляя белый дымный след, устремились к цели. Змей молниеносно скрылся в пучине, разбрасывая во все стороны тонны соленой жидкости. Три снаряда промахнулись, угодив в воду близ быстро укорачивающегося покрытого чешуей столба. Одна ракета взорвалась у самой кромки, задев скрывающееся под водой щупальце.
  Змей аккуратно погрузился в море, оставив военных наедине со своими мыслями. Антайо нахмурилась, представляя полную картину гиганта. Что-то здесь не клеилось. Если демон такой огромный, то уж точно в момент его погружения показался бы хвост. Не могла же там, дальше, чудом притаиться глубина, способная скрыть такое массивное создание... Если только не какая-нибудь впадина...
  И тогда она поняла, с кем имеет дело; демон действительно заставил бы их попотеть. А судя по напрягшемуся лицу Синди, та тоже догадывалась, кто был высвобожден.
  Подбегая к входу в городской пляж, девушки замерли перед опустевшим берегом. Кругом валялись брошенные вещи. Но не рыскало ни одного мародера.
  Воительницы увидели, как хаотично задвигались вертолеты. Кружа друг возле друга, они не предпринимали ни единой попытки открыть огонь. Но неужели с их высоты огромную тень на гладком полотне моря так сложно заметить?
  Темная вода жирным столбом взмыла в воздух прямо между двумя вертушками. Брызги полились на несущий винт военного вертолета, и машина вздрогнула, еле сдерживая равновесие. Лопасти задрожали, готовясь разорваться на куски. Сквозь толщи воды перед пилотом появился исполинский треугольный лепесток, а следом возникли огромные белые шипы и зубастая бездна.
  Буквально в секунду змей обхватил щупальцами несчастный вертолет и сомкнул безглазую голову. Остальные вертушки повернули, наблюдая ужасную картину гибели коллег. Взрыв сотряс огромную пасть, и следом наружу вырвались черные струйки дыма. Челюсти разомкнулись, и сломанная игрушка беспомощно полетела вниз. Ударившись в сверкающую чешую у самой воды, она еще раз вспыхнула, и рассыпалась в груду обломков.
  На мускулистом теле огромного цветка заиграла солнечная полоска. Туловище дернулось, а лепестки сомкнулись, намереваясь схватить еще один вертолет. На этот раз летчик оказался более предусмотрительным и накренил махину, унося ее в сторону. Кабину затрясло, и вертушка нехотя принялась поворачивать. Нарастающая перед лобовым стеклом черная чешуйчатая шкура отлетела влево, уступая место голубому небу.
  Машину бодро встряхнуло, а хвост со стоном наклонило вниз. Летчик на время потерял управление. По стеклу лобового окна поползла широкая ломаная трещина. Черный столб навис перед глазами пилота снова. Не растерявшись, он силой повернул тумблер, активируя автоматическую турель. Звездочки сразу застучали по иссиня-черной шкуре, не оставляя и следа.
  Змей обрушил лепестки. Вертолет выровнялся, но получил нежданную подачу; в кабине загорелась красная лампа. Машину затрясло, и хвост вновь накренился вниз. По всему корпусу пронеслась волна скрежета. Пилот попытался выровнять металлического зверя, и увидел, как справа от него просвистела ракета.
  Прогремел взрыв. Снаряд угодил в щупальце исполина, но не причинил ему вреда. Тварь наклонилась к жужжащим толстым механическим птицам, и злобно сомкнула рассеченную в лепестки голову.
  Вертолет дрогнул, вновь разразившись волной противного звука. Лампа принялась истошно мигать. Шипы едва не задели кабину. Пилот, ахнув, изо всех сил повернул обратно. Но это оказалось не так просто.
  Удар обрушился на лопасти, едва не срезав их подчистую. Машину крутануло, а оказавшееся в нужное время и в нужный момент огромное щупальце нанесло неожиданную атаку ребром. И отрубило стальной птице голову. Вертолет взорвался в воздухе, окутав своего палача густым дымом. Горящие обломки, разлетевшиеся по сторонам, посыпались на воду. Булькая, они и нехотя исчезали в глубине.
  Вдруг демон широко раскрыл щупальца и истошно завыл, празднуя новую победу.
  Оторванная кабина налетела на несущий винт третьего вертолета, которому не повезло оказаться рядом. Несколько лопастей со скрежетом взмыли в воздух, и, поймав солнечный блик, врезались в бронированную шкуру. Машина закрутилась, и пилот, выбросив последний залп ракет, сорвался со своего кресла. Но покинуть металлическую коробку так и не успел - распустившиеся букетом желто-красные цветы поглотили его махину.
  Взрыв угодивших в цель ракет поцеловал лоснящуюся шкуру демона, и откинул остальные вертолеты, как пушинки.
  Изуродованный винт павшей машины со всхлипом оторвался от автомата перекоса. И, подхваченный взрывной волной, он устремился ввысь, превратившись в неуправляемый псевдорайктен. Игриво блеснув на свету, он посыпал искрами и отрезал хвост четвертой вертушки. Последнему, качающемуся в стороне, тоже едва не досталось; перед лицом пилота сверкнул смертоносный пропеллер, чудом не снесший панель управления. И он, весело рассекая воздух, улетел в облака, в жажде уничтожить еще что-нибудь, подвернувшееся не в то время и не в том месте.
  Бесхвостый вертолет, не успев выпустить снаряды, закрутился вокруг своей оси. Он врезался в толстое чешуйчатое тело, и расцвел пышным черным облаком. Змей в ответ хрипло заухал, и потянулся к последней вертушке.
  Чудовище истошно взревело и растопырило щупальца, пытаясь схватить надоедливую букашку, кружившуюся возле нее. Этот звук, похожий на вой трубы, наверное, не слышал только ленивый. Ведь многие с крыш многоэтажных домов наблюдали за этим неравным сражением. Взращивали в сердцах семена паники и ужаса - военные на все сто продемонстрировали свою силу и мощь.
  Последняя вертушка, описав в воздухе круг, сдала назад, а затем разразилась залпом ракет, целясь во внушительных размеров глотку.
  Враг обрушился на воду, поднимая ввысь соленые столбы. Но снаряды все же зацепили его, и он заскулил, как загнанное в угол умирающее животное.
  Поднятые волны лениво разгладились, и солнечная дорожка, вновь засияла своей ослепительной белоснежностью.
  Это была победа. Некоторые из наблюдавших эту баталию горожан зааплодировали.
  Огромный черный цветок вырос прямиком под вертолетом, и широко распахнул щупальца. И, едва он скрылся в его чреве, зубастый бутон молниеносно сомкнулся.
  Но пару минут спустя лениво раскрылся, и разразился горловым стоном.
  Змей был слеп. Но уже знал, что на пляже почти никого нет. А если бы он мог видеть, то узрел бы множество ярких пятен, в которых угадывались брошенные людьми вещи.
  Но их нельзя съесть.
  Мало того, ему некуда было бежать. Здесь он оказался заперт, как в клетке. И если бы ему удалось выбраться отсюда, на берегу его уже поджидали Защитники... Чье присутствие он уже чувствовал.
  Демон глухо заухал. Он вновь свернул щупальца, и медленно повертелся на месте. Что-то загремело внутри него, и сомкнутые лепестки надулись, чтобы через мгновение сдуться. А затем они полураскрылись, выпуская из недр полосу густого дыма.
  Болезненно заревев, змей устало зашатался. Неуклонно теряя равновесие, он вдруг широко распахнул пасть. И черные клубы повалили из зубастого горла, уродуя небесную голубизну.
  Болезненно заревев, огромный столб плашмя обрушился на воду.
  Множество людей наблюдало, как поверженный исполин начал медленно растворяться, ежесекундно погружаясь в пенившуюся пучину. И с нетерпением ждали, когда он исчезнет.
  Но вскоре море сомкнуло свою ровную поверхность, навеки захоронив пилотов и их технику, а так же жуткую тварь, которую, в итоге, людям удалось уничтожить.

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Пятый факультет"(Боевое фэнтези) У.Михаил "Знак Харона"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) В.Пылаев "Видящий"(ЛитРПГ) В.Кощеев "Тау Мара-03. Ультиматум"(Боевая фантастика) Д.Винтер "Постфинем: Цитадель Дьявола"(Постапокалипсис) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) Д.Винтер "Постфинем: Жатва"(Постапокалипсис) С.Панченко "Warm"(Постапокалипсис) А.Минаева "Академия запретной магии-2. Пробуждение хранителя"(Любовное фэнтези)
Хиты на ProdaMan.ru Волчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиДурная кровь. Виктория НевскаяШторм моей любви. Елена РейнПроклятье княжества Райохан, или Чужая невеста. ИрунаКоролева теней. Сезон первый: Двойная звезда. Арнаутова ДанаP.S. Люблю не из жалости... натАша ШкотЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф ИрПеснь Кобальта. Маргарита ДюжеваТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Отдам мужа, приданое гарантирую. K A A
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"