Гетманенко Евгений Вячеславович: другие произведения.

Легенды Книга 1: Басня в прозе

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    История о Герое и его Подвиге, Добре и Зле, о Верности и Предательстве, пусть одна из многих, но, думаю, одна из интересных. История, что по своему изменила мир...

  Легенды: Басня в прозе.
  Глава 1.
  Дубовая долина в яблочном цвету.
  'Посмотрев на зрачки, ногти, зубы, язык, и проверив пульс тела мужчины, лежащего на большой, залитой кровью кровати, при этом старательно не прикасаясь к кинжалу, старый лекарь отошел и, поглаживая седую бороду объявил:
  - Парень умер по естественным причинам!
  - Как по естественным!? Да у него в груди торчит огромный кинжал!- воскликнул один из присутствующих при осмотре товарищей покойного.
  - Хм, молодой человек, я- самый старый и опытный целитель в городе!- негодующе воскликнул целитель.- По моему опыту- совершенно естественно умереть от кинжала в сердце! Вот если бы на кинжале был яд, то я бы заключил, что он умер от отравления!
  - Хах, а если бы клинок торчал из живота- вы бы сказали что причина смерти несвоерние желудка!?- с сарказмом возмутился парень.
  - Именно!- воскликнул старик.- Хм, молодой человек, а не желаете стать моим учеником, похоже, у вас талант к медицине!'
  Предисловие.
  В темном, темном пространстве без верха и низа, без начала и конца, летел остров, покрытый лесами и горами, в центре которого располагался необычный город- город существ, многих их которых опознал бы случайный зритель как демонов, единственным и несменяемым владельцем которого был тот, на силе души которого и держался этот мирок. Но сейчас он испытывал кризис, так как чужаки вторглись в город и неустанно, не считаясь с потерями, нападая на защитников и местных жителей в равной степени, как и друг на друга, рвались к центру, где их создатели бились с хозяином острова-мира. Каждый из предводителей был уродлив и нес в себе черты своих созданий: предводитель орды механических и полу- механических насекомых и рептилий был высоким, необычайно худым, чернокожим старым магом, похожим на темного эльфа, его белые волосы были заплетены в длинную косу, уложенную в башню, поверх которой он носил золотой головной убор, напоминающий корону египетского фараона, а соответствующая борода, ожерелье, одетое поверх распахнутой алой, расшитой рунами из золотых нитей мантии и набедренная повязка, изогнутый серпообразный меч в правой руке дополняли эту ассоциацию. Однако, маго-механические протезы алого глаза, нижней половины ног и трубки, торчащие из тела в разных местах делали его ближе к тем созданиям, что могли быть восприняты древними египтянами за бога... или демона...
  Двуполое, лысое существо, очень похожее на соплеменника старика, было облачено лишь в набедренную повязку и аналогичное ожерелье, едва прикрывающее женскую грудь, его кожа была двух цветов, будто его собирали из серебряной и золотой статуй, где серебряная рука слева, была противопоставлена золотой справа, а ноги- наоборот. Вооружено он было черным, отлитым полностью, от лезвия до пятки древка, из черного металла покрытого резьбой из алых надписей и рун, а возглавлял он орду серокожих эльфов, облаченных в костяные и кожаные доспехи. Воины, облаченные костяную броню имели длинные ростовые щиты, каплевидные наплечники, шлемы с масками, повторяющими грозные лики, и гребнями из шерсти и шипов, что делало их похожими на римских легионеров.
  Третьим лидером была медноволосая женщина с золотой кожей, таким же 'египетским нарядом', что и у двуполого, однако, вооружена она была серповидным мечем, а на ее голове был зловещий черно-алый, рогато клыкастый шлем с ужасным ликом монстра, обладающего слоновьими бивнями, ее армия была похожа на армию двуполого, но элитные воины были в более дорогой, явно зачарованной броне, а основу отряда составляли те, кого бы можно было принять за жрецов, или магов, собственно, магия и посохи были их основным оружием.
  Четвертый был высокий, серокожий, будто собранный из пепла и крови, гротескно искривленный, будто собирающийся прыгать с места в длину спортсмен-мутант, с длинными ступнями и ладонями и такими же длинными пальцами, увенчанными алыми когтями, способными заменить оружие, на лице его была золотая маска, похожая на маски атстеков или майя , оружием ему служил огромный молот, отлитый единым куском черной стали, а армией- искаженные существа, похожие на больных язвами людей и эльфов, пепельные анимированные кучи праха, зомби, серокожие человекообразные существа с хоботами, свисающими с 'лиц' по одному или пучками, а так же голые иногда одетые в различные элементы доспехов и одежд, темные эльфы. Его армия была самой многочисленной и разнообразной, усиленной подобными ему генералами, многие из последователей обладали навыки обращения с магией, однако, большая часть уступала по навыкам и оснащению воинам других лидеров и в стычке с ними 'разменивали десятерых своих за одного'!
  Местные защитники были сильны, потому, к покоям хозяина пробились лишь единицы из сопровождающих четверку, где и бесславно гибли под ударами молота самого хозяина, напоминающего рогатого и крылатого демона, облаченного в черно-алую броню, с шипов которой стекала кровь, слизь и масло поверженных противников. Один за одним, вторгшиеся в его не так давно прекрасный сад, выполненный в китайском стиле, гибли, превращаясь в ошметки раздавленной, разорванной и опаленной магией плоти, превращавшиеся в алый туман, что втягивался в ротовую щель шлема хозяина. Пали и были поглощены и лидеры чужаков.
  - Ты сделал большую ошибку, мой братец!- со смехом, сказал появившийся в алом вихре старик с желтыми глазами.- Я сделал все за тебя! Для восстановления своих сил и целостности твоей души тебе надо было лишь забрать украденную у тебя предателями силу и пройтись по мирам, где остались осколки твоей души, собрав их после смерти нынешних смертных оболочек! Ха, ха, ха! Но ты поглотил и их жалкие душонки, связав себя их мечтами, желаниями, пороками и страхами! Ха, ха! Теперь, тебе придется выполнить их самые сокровенные желания и прожить жизнь не только за смертных носителей твоих осколков, но и за воришек, совместив одновременно по три сущности за раз! Ха, ха! А этоооо... должно быть весело! О, да, совершенное безумное приключение героев в далеких мирах, полных коварства, магии, крови и страсти! Безумные и жестокие боги, требующие кровавых подношений, монстры легендарных уровней, армии мертвых! Из этого выйдут отличные сказки! Ха, ха! Ой, вот только печаль-беда..., ведь это ты будешь дергаться как марионетка на веревках собственной глупости! Ха, ха! Я помогу тебе, брат, опять, наложу на душу метку безумия, ведь ты каждый раз будешь начинать с нуля, с теми силами, что дарованы текущему телу и лишь проживая жизнь, развивая тело, постигая местные магические практики, ты будешь медленно сливаться с осколками из тех миров, только так можно вернуть тебе целостность и сохранить адекватность и свою личность..., как я! Ха, ха!
  - Да ты безумней всех на свете! В куске камня больше разума, чем в твоей рогатой башке!- прорычал хозяин острова.- Ты- жалкий безумный демон, что почитается как бог безумия говорит мне о заботе в сохранении рассудка!? Ха! Чушь, я обойдусь без такой помощи, или лучше разорву тебя, как всех, кто вторгся в мои покои сегодня!- прорычал хозяин.
  - Не получиться, как бы ты не откормился на мелких бесах и душах смертных в последнее столетие- ты осколок старшего, а я -целая личность... с дополнениями, хи, хи! Я искуснее и сильнее тебя- призрака из собственного сердца, да и мой первый артефакт со мной!- погладив причудливую трость, ответил чужак, после чего, направив трехлицее навершие посоха в грудь хозяина, сказал.- Ваби, сверши чудо!- на этих словах, от трости ударил луч алого света, превративший могучего демона в маленького ребенка. Младенца, что растаял в алой дымке.- Приключения начинаются, ха, ха, ха! Мне пора в отпуск, да, определенно пора! Да, да, да! Сырные каникулы! Буду пить сырное вино, закусывать сырными закусками и смотреть сыровидение! Ха, ха, ха! Или как там его называли... ЕЛИвидения, ЕЖИвидения, а ежи сходят с ума? Спросить у Охотника? Не, не, не, он все веселье испортит! Но как же там оно...- задумчиво пробормотал он.- Хм, не помню! О! Надо пригласить друзей и обязательно позвать Чемпиона! Ооооо! Мой мозг трепещет от предвкушения! Ха, ха, ха!- рассмеялся демон и исчез в арке портала...
  
  Героиня, разбойники и лесник.
  На одном из поворотов извилистой лесной дороги, среди тел и сгоревших обломков телег, ранее являвшихся торговым караваном, направляющемся в Бал-Газар, с мрачной решимостью в глазах, стояла группа людей, чья одежда и снаряжение выдавали в них членов ордена 'Длани Ао', эти воины-монахи посвятили свои жизни изучении воинских искусств, магии и алхимии, используя свои навыки и знания во славу своего бога и для защиты простых жителей империи, пусть ныне и развалившейся на десятки королевств, как... наемники и истребители монстров, темных культистов и разбойников!
  - Похоже, среди разбойников были искусные мечники и маги...- сказал худой, жилистый, и чрезвычайно загорелый тип в легкой кожаной броне с нашитыми на нее пластинами из черного металла, потертые кожаные штаны и массивные ботинки, короткие парные клинки на широком поясе и лук за спиной и темно-зеленый плащ довершали образ следопыта.- Следов рукопашного боя и тел разбойников мало, а охрана была не слабой, да еще и усиленная тремя выпускниками Храма... жалко ребят...- тяжко вздохнул он.
  - Думаешь, это кто то из темных?- спросил воин в тяжелой пластинчатой броне.
  - Я не исключаю участия отступников, в последние годы многие слабаки ушли из Храма, но не на покой, а в свободный найм, а от туда и до разбойной жизни недалеко...- пробормотала вооруженная мечом огненноволосая воительница в чешуйчатом доспехе, поправляя свой круглый деревянный щит, висящий у нее за спиной.
  - Это неважно, если они разбойничают на дороге, за безопасность на которой нам заплатили, то они должны быть отправлены в Серые Пределы!- сказал тип в доспехе, похожем на мантию мага, усиленную бронзовыми пластинами, собственно он и был магом, по всем классическим канонам вооруженный не только легким одноручным клинком, но и посохом с алым кристаллом в резном навершии. Отпускаемая и нежно лелеемая им рыжая борода должна была придать магу солидности и скрыть его молодой возраст, довершая образ мудрого волшебника.
  - Следы прочесть можешь, куда они пошли?- спросил воин в тяжелой пластинчатой броне.
  - С легкостью, они хоть и пытались изобразить уничтожение следов, но делали это явно для того, что бы вожак не ругался, так что дойдем по лесу, как по Золотому Такту!- усмехнулся лучник.
  - Тогда- веди!- сказал предводитель...
  
  Лесная тропа хорошо сохранила множественные следы беспечных разбойников, отягощенных добром, потому, к лагерю этого отребья герои добрались очень быстро. Как и ожидалось от разбойников, в дозорах остались не самые умные и трезвые бойцы, впрочем, остальные то же были пьяны и живописно валялись по всей окруженной частоколом поляне. Дозорных сбили стрелы лучника и заклятья мага, а затем, окружив лагерь, и по спящим разбойникам нанесли удар, однако, заживо горящие и получившие не смертельные ранения стрелами люди не проснулись! Озадаченные таким странным поведением, герои вошли в лагерь и стали осматривать тела.
  - Проклятье, да это же караванщики, я пару раз с вот этими двумя выпивал и...этого я видел в деревне неподалеку- простой рыбак!- воскликнул лучник.
  - Значит, кто то переодел трупы или находящихся в бессознательном состоянии пленников, что бы заманить нас суда!- догадался лидер- Это ловушка!
  - Хлоп, хлоп, хлоп!- раздалось со стороны входа в лагерь, будто кто то массивный хлопал в ладоши и плотная кожа перчаток, поскрипывая, громко ухала. На эти звуки все обернулись и увидели, что в проеме хлипкой ограды стоит высокий и широкоплечий воин в кольчужной броне, поверх которой надета черная кожаная безрукавка.
  - Великолепные и верные выводы, жаль, что не своевременные! Ха, ха, хаа!- рассмеялся громила, поправляя съехавшую на бок широкополую черную шляпу с черепом-пряжкой на 'опоясывающей' ее ленте и придерживая ножны с широким и длинным клинком.
  - Кхе..., кхто ты?- поперхнулся лидер отряда.- Ты глава разбойников, или один из его верных шавок? А где же остальные отбросы?
  - Дерзишь..., а ты мне нравишься!? Однако, не настолько, что бы оставлять тебя в живых! Ха, ха, ха! Но на вопрос я твой отвечу: первое- я и есть главарь местного отделения и второе- они вокруг вас! Ха, ха! Парни, выпотрошите этих сучек!- гаркнул разбойник и из под шалашей и трупов выскочили прятавшиеся в скрытых в земле убежищах разбойники.
  - В круг!- крикнул лидер отряда, отбивая не слишком умелую атаку ржавым мечом разбойника в черных лохмотьях и возвратным движением срубая голову, замотанную в черную тяпку с прорезями для глаз и рта.
  - Ааааа! Они убили Хени, сволочи! Убью, гадов! Раарх!- прокричали остальные разбойники и кинулись на героев со всех сторон. Большинство нападавших были такими же оборванцами, вооруженными дрянными мечами, булавами, дубинками и неплохими топорами и копьями, имевшими столь явные отличия друг от друга, что становилось сразу понятно, что привезено все это добро было из разных и очень далеких друг от друга мест. То же безобразие творилось и с редкой броней, что однозначно указывало на то, что добыто оно было кражами и разбоем у небольших отрядов и одиноких путников.
  Не имея ни хорошего снаряжения, ни выучки, они были легкими противниками для хорошо обученных и владеющих холодным оружием и магией героев. Каждый из них умел причинять вред врагам и мечом и магией, разделение же в отряде по 'классическим сказочным ролям' было вызвано индивидуальными предпочтениями и выбранной специализацией на последних годах обучения в силу личных предпочтений, потому у разбойничьего сброда не было и шанса. По крайней мере, так вначале казалось, когда каждый из героев стал лихо вплетать в рукопашную драку магию, но тут оказалось, что среди разбойников оказались более подготовленные и лучше экипированные бойцы, а сам главарь и пятерка его 'офицеров' еще и магии были обучены! И эти негодяи ее не стеснялись применять.
  - Бах!- огненный шар, пущенный кем то из за сваленных в кучу кривых бревен разметал отряд героев под ноги окружавших их разбойников. Поднимающегося лучника тут же попытались зарубить грубыми топорами, но тот смог отбить полые атаки луком и даже смертельно ранить двоих разбойников кинжалом, но пока он был отвлечен схваткой со стоящими рядом, в его спину впилось сразу несколько стрел. Мечник ловко вскочив разогнал столпившихся противников, прогнав их от остальных товарищей, но сразу два разбойника оказались сведущи в магии и их молнии, пробив защиту амулета и зачарованной брони, заставили того выронить оружие, упасть и извиваться в грязи, будто глубинная рыба в корзине рыбака. С противными ухмылками, разбойники пронзили беспомощного воина.
  - Раррр!- взревел лидер отряда, сбивая шитом одного и протыкая мечем другого столь стремительно, что поднявшийся от этого ветер сорвал листья с рядом стоящих деревьев.- Храа!- вновь применив заклинание 'Скачек', он переместился (телепортировался) к импровизированному укрытию колдуна, ему за спину и занося над тем меч, но клинок главаря бандитов отбил в сторону разящий удар.
  - Не только с...и 'герои' способны применять Дар!- сплюнул презренно разбойник, нанося щитком налокотника удар по шлему воина.- Храаа!- схватив оглушенного противника за ворот нагрудника, громила ударил пяткой под колено правой ноги и свалил того на землю, после чего, воткнул меч в грудь героя, пробивая спешно подставленный тем щит и пригвоздив беднягу к земле.
  - Тварь!- вскрикнул очнувшийся маг и выпустил целый град магических снарядов в сторону главаря и банды. Однако, маг-разбойник, облаченный в черную драную, засаленную и многократно залатанную зелеными и желтыми латками мантию, защитил себя и главаря разбойников магическим щитом, прозрачный пузырь сдержал все атаки и когда он лопнул, то в ответ им была пущена мощная молния, буквально выкинувшая обгоревшие трупы мага и парочки попавших под дружественный огонь разбойников через хлипкую ограду.
  - Проклятье!- выругалась уцелевшая мечница и... поспешила сбежать в образовавшуюся брешь в ловушке. В след ей неслись стрелы, магические снаряды из огня, льда и молний и насмешки разбойников.
  - Догнать! Убить!- кричал главарь, двигаясь в конце преследовавшей девушку своры. Захлестнувшая разбойников эйфория от победы над сильным отрядом и пол убегающей жертвы сыграли с ними дурную шутку и героиня многих вырвавшихся вперед бандитов оставила гнить в лесу. Ее резкие остановки и перемещения под ноги врагам в купе с точными и сильными рубящими ударами не оставляли и шанса отбросам.
  - Ааааа!- вскрикнула она, когда стрелы пробили ее левую руку в локте и плече, отчего щит выпал из ослабевшей руки.- Ррррр!- прорычала она, укрываясь за деревом от стрел.
  - Стчвяк, стчвяк!- впились стрелы в толстую кору дуба.
  - Баххх!- очередной огненный шар ударил в край ствола, охватывая тот стеной огня, заставивший девушку выскочить из укрытия. Пущенные вдогонку стрелы пролетели мимо или были отбиты мечом, а сунувшийся за укрывшийся за следующим деревом девушкой разбойник с топором был перерублен вместе с древком топора.
  - Бахххх!- еще один шар выгнал ее к краю обрыва.
  - Хаааа!- крикнула героиня, воткнув меч в землю и направив поток магии в окруживших ее разбойников.
  - Хлоп, хлоп, хлоп!- раздались издевательские аплодисменты от главаря разбойников и стоящего рядом мага.
  - Поздравляю, ученица, пожалуй, я могу тобой гордится!- проскрипел голос из под драного капюшона мага.- Право, жаль, что именно ваша группа взяла это задание и была так... настойчива в поисках жалкой группки разбойников!
  - Что? Кто ты!?- воскликнула она, хватаясь раненой рукой за меч и готовясь отражать магию врага.
  - Как, ты не узнала меня?- насмешливо спросил маг, выходя немного вперед и слегка приподнимая нависающий над лицом капюшон.
  - Ч-что? Вы? Как вы могли... с разбойниками, М-м...- пораженно застыла она, неверяще вглядываясь в лицо собеседника.
  - Это... -необходимость, малышка, просто... необходимость!- хихикнув, сказал маг.- Прости и...УМРИ!- выкрикнул он, выпуская в ее сторону поток молний.
  - Аааааа!- закричала девушка, принимая часть потока на меч, которым она рефлекторно ткнула навстречу магии. Мистические силы отбросили безвольное тело назад, в находящуюся позади нее пропасть, в заросшую могучими дубами долину, в глубокую реку, что протекала вдоль скалистого обрыва.
  - Пойдем отсюда, надо избавиться от других тел!- распорядился маг- истинный главарь этого сброда, полный уверенности, что если героиня и не погибла от его магии, то потеряла сознание, а тяжелый доспех и бурные воды утащат ее на дно реки. Пнув пышущий жаром клинок с края обрыва, он развернулся и побреем прочь словно разом стал старше и немощней, впрочем, через несколько шагов его хандра и совесть утихли и он пошел сжигать тела остальных погибших с бодрой походкой и решимостью блестящих из под капюшона синих глаз...
  
  Роб Лесоруб, как ни странно, был... Лесорубом и гордился своей профессией! В их долине росли самые большие, самые ровные и самые крепкие дубы во всем альбионе. Ежемесячно в долину приходили сотни телег и десятки кораблей со всех тринадцати королевств и многих соседних земель названия которых он не запоминал, что увозили отсюда прекрасную древесину и готовые изделия. Небольшая верфь производила свои корабли малой и средней грузоподъемности, а лодкой владела каждая состоятельная семья. Лесистая и холмистая долина выходила на берег моря, а судоходная речка пересекала ее пополам, лишь на последних сотнях шагов смещаясь к правому краю и ныряя под преграждающий прямой путь каменистый гребень холмов, отчего у жителей образовывались сразу несколько статей доходов: древесина, изделия из древесины, рыбная ловля и волок мелких суденышек через прорытый канал. И Роберт сын Мерика по прозвищу Лесоруб был тем, кто занимался самым обычным и простым делом в долине- рубил деревья. Как и его отец, он был нелюдимым человеком и уходил довольно далеко от основных вырубок, занимаясь семейным делом в одиночку. Срубая огромные деревья, очищая их от веток и перетаскивая их в руках или волоком до воды, где их уже забирали скупщики древесины. По воде же их спускали вниз, там же пилили на доски и брусья и так далее, это уже лесоруба не касалось, так как свои деньги он получал за стволы, а чужие деньги он не считал. И вот, когда он положил очередное бревно в общую кучу и собирался срубить последнее дерево на сегодня, лесник услышал позади себя двойное и громкое 'Бкльк', будто что то большое упало в воду.
  - '...опять осыпь, камень отвалился от скалы...'- подумал он, поворачиваясь на звук, но увидел, что что-то тонет и на месте падения много пузырей, что не очень характерно для куска камня.- 'Хм, странно, надо взглянуть!'- подумал Роб и, столкнув лодку в воду, быстро погреб к месту падения странного предмета. Вглядевшись в воду, он увидел раненого воина, чьи доспехи утягивали бедолагу на дно, не раздумывая, лесоруб кинулся в воду. Подхватив находку за крепление нагрудника, силач мощными гребками всплыл на поверхность и добрался до утягиваемой течением лодки, залез сам, забросил 'утопленника' на дно лодки и... понял, что это 'утопленница'!- 'Хах, да это ж баба!'- подумал он.- 'В нее стреляли? Разбойники опять расшалились, тролль их залюби! К то же на такую красотку руку то поднять мог!? Надо пожаловаться Старейшинам, совсем обленилась стража!- возмущался он, спешно собираясь обратно в деревню.
  Как и ожидалось, больше всего жителей и Старейшин заинтересовал тот факт, что угрюмый и нелюдимый лесоруб на кого то и что то обратил внимание и... 'ЗАВЕЛ СЕБЕ ТОЩУЮ БАБУ из ЛЕСА!', чем то что она была ранена стрелами разбойников, едва не утонула и отправленная стража нашла разграбленный караван на северной дороге. Ни помочь в лечении, ни дать денег на него, Старейшины и большинство жителей не собирались, так что лесорубу пришлось отдать часть своих денег и... продать наплечники и наручи спасенной воительницы.- 'Все равно железки испорчены, а жизнь и здоровье для нее будет важнее!'- подумал тогда он, покупая на вырученные деньги услуги старой и ворчливой травницы Хельги по прозвищу Дурной глаз, прозванной так из за косоглазия и шрама от меча, проходящего через все лицо.
  - Свою бабу сам будешь мыть и перевязывать, я старая и слабая, да и некогда мне!- проворчала Хельга, раскладывая на столе травы, сушеные грибы, горшочки с отвратно пахнущими мазями, на что здоровяк покраснел от смущения.- Хах! Да ты никак ее еще не того, ха, ха, ха! Или, ты вообще не одной...
  - Хватит!- рявкнул смущенный Роб.- Говори, ведьма, что надо делать, забирай свое золото и...проваливай!
  - Щщщщсссс...- что то ругательное прошипела ведьма и сварливым голосом выдала инструкции и рецепты для ухода за раненой, после чего гордо удалилась, плюнув на порог дома.
  - Тролье дерьмо!- выругался здоровяк, подергав себя за черную бороду.- Хах, ничего, справлюсь, себя и живность сколько лечил, что я, с бабой не управлюсь!?- хмыкнул он и стал готовиться к лечению...
  
  
  В одном самом обычном Альбионе, в обычной маленькой деревушке жила самая обычная семья:
  отец- огромный и нелюдимый Роб по прозвищу Лесоруб, с утра до глубокого вечера пропадающий в лесу и рубящий деревья на продажу;
  мать- молчаливая и отстраненная в общении с соседями, которая не любила рассказывать о своем прошлом и о том, откуда у нее, простой крестьянки, взялся стальной нагрудник с гравировкой на внутренней стороне 'Храбрейшему воину Алой Мантии - за победу на арене', и очень добрая и общительная с семьей огенноволосая красавица, занимающаяся домашним хозяйством и выращивающая травы и овощи на продажу;
  - старшая дочь Лумния, девочка десяти лет со странностями и необычными способностями;
  - сынишка шести лет, что любил много читать и мечтать, видимо о подвигах, сокровищах, принцессах и прочей..., кхем, прочем, отчего чаще его окликали не по имени а просто 'Эй' и 'Мечтатель'!
  
  Был тихий летний день. Близился день рождения Терезы, а братишка Эй тщетно пытался придумать- 'что же подарить сестре?'
  - Эй, эй!- кто-то тормошил спящего в тени еще цветущей яблони малыша.- Эй, Роланд! Проснись же, ты!- грубый мужской голос стал из насмешливого чуть сердитым.
  - А?- осоловело разглядывая великана, спросил мальчик.- Отец? А почему ты еще не на работе?
  - Хах, ты что, забыл? Завтра у твоей сестры день рожденья! Надо подготовиться, купить все к празднику, пригласить соседей.... Кстати, а ты уже придумал, что подаришь сестре?
  - Гм, неет...- смущенно протянул мальчик.- У меня и денег то нет! Как я что то могу купить, а сделанных мною кукол она уже целый комод набрала..., а другого делать я и не умею...- совсем грустно закончил он.
  - Ха, ха, ха!- рассмеялся Роб.- Ладно, помогу я твоему горю! В город приехали бродячие торговцы, у них много интересных вещиц и игрушек с далеких земель, если бы у тебя были деньги... Хм, давай сделаем так: за каждое сделанное тобой доброе дело о котором расскажут соседи, я дам тебе по серебряной монете, на заработанное такими образом ты сможешь сам купить своей сестре подарок, например- конфеты!
  - Да, круть, па, сейчас я все, все добрые дела переделаю!- воскликнул мальчик и побежал со двора под смех отца и старого соседа, чинившего плетеный забор между дворов.
  -'Нужно прицениться, обязательно нужно узнать, что есть у торговца и сколько это стоит! Хах, и сколько 'добрых дел' надо сделать за сегодня! Да и большинство взрослых собираются на площади, когда ищут помощника или работу...'- подумал мальчик, направляясь к центральному перекрестку поселения.
  В центре поселения, аккурат вокруг грубой, покрытой мхом статуи какого то древнего воина, стояли небольшие повозки с товаром, привлекавшие внимание столпившихся жителей.
  - Подходите, налетайте, да товары разбирайте!- кричал высокий, лысоватый торговец с синими 'рыбьими' глазами и 'тараканьими' усами на вытянутом лице.- Только сегодня и только у нас- все самое лучшее с далеких земель! Шелка и грубый лен, меч для короля и пила для плотника! Игрушки из далекой Цин и Семи Княжеств Леса!- распинался торговец, естественно, большая часть сказанного была хвастовством, однако, потолкавшись среди взрослых, вернее, попротискивавшись между их ног, он увидел много интересных безделиц.- Что ищешь то, парень?- спросил торговец, заметив пристальнее внимание ребенка к своим товарам.
  - Подарок для сестры. У нее день рождения., а я не знаю, что подарить.- скромно ответил мальчик.
  - Хах, у меня есть много что можно подарить девочке, однако. Если ты сам не знаешь, что ей нужно или нравиться, то я тут тебе не помощник!- усмехнулся торговец.- Впрочем, если не знаешь что подарить даме, то дари ей сладости или цветы!- уверенно сказал он.- Еще драгоценности можно, нотам можно серьезно не угадать с ценой и стилем...- добавил он менее громко и уверенно, почесывая лысину.- Сколько сестре лет?
  - Десять.- ответил мальчик.
  - Ох, целых десять лет! Тогда- точно нужно брать конфеты! Цинские к примеру, их делают из сушеных фруктов, сахара и...прочих вкусных штук... Получается, буд-то ешь свежие ягоды с далеких островов, да еще в любое время года! Уверен, ей понравиться, всего три монеты!
  - У меня нет таких денег...- грустно ответил мальчик.
  - Что же, спроси у родителей или кого то из взрослых, уверен, они не пожалеют на такое дело трех монет, и приходи ко мне, но стоит поторопится, детей здесь много, а конфет- мало!- предупредил торговец, тут же переключаясь на расхваливание своего товара взрослым.
  - 'Проклятье, где мне тут заниматься добрыми делами!? Что, объявление о найме что ли вывешива..., хм а это более здравая идея, чем предложенный отцом план!'- подумал мальчик и поспешил к доске для объявлений. Там, у столба с кривым мебельным щитом, обклеенным объявлениями о поиске квалифицированных грузчиков, лесорубов, строителей и прочего, стояла и плакала маленькая девочка.
  - Хей, что случилось, Эмили?- спросил Роланд у лопоухого и веснушчатого, черноволосого ангела, ревевшего так, буд-то собиралась затопить долину.
  - Дх-икх-кхи потилялся!- ответила невнятно она.
  - Кто потерялся?- спросил Роланд у девочки.
  - Плфый мифка, с селым ухом и калсной запаткой! Я иглала в старом саду и... хнык... Хнык, он потилялся!- ответила она.- Я искла, искала и нигде его не нафла!
  - Саду Старика Бена Кен-би?- спросил мальчик уточняя.
  - Та...- тихо рыдая, ответила девочка.
  - Оставайся здесь, я поищу твоего медведя!- сказал парень и побежал в сторону заброшенного дома ранее принадлежавшего старику-садовнику. Сад был большой, сильно заросший, но очень привлекательный для детей тем, что был похож на сказочный лес, где росло все, что могло расти в этих краях и поскольку это был сад, то некоторые из одичавших растений еще продолжали плодоносить, привлекая птиц, животных и детей. Поиски грозили затянуться до утра, следующего месяца, но он был привлечен криками ссоры и плачем.
  - Отдай, дтдай! Это не твое!- плакал малыш, болтая ногами, повиснув на чем то, что пытался отнять тринадцатилетний долговязый хулиган.
  - Отцепись, мелочь! Да отцепись ты, что тебе эта тряпка!?- вскрикивал он, отпихивая и стряхивая противника.
  - Хм, что же это такое?- пробормотал Роланд, приближаясь к парочке.
  - Ийех!- победно ухнул рыжий, сбросив мелкого противника в грязь.- Ну, и стоило оно того?- спросил он с издевкой у плачущего побежденного.- Что ты с ним всеми таскаешься, то с этой девчонкой, то с ее мерзкой игрушкой!? Надо держаться старшего брата и... все нас будут бояться!- наставительно подняв палец в верх, проговорил хулиган, раскручивая другой рукой... игрушку, что искала девочка!
  - Эй, ты что делаешь!?- воскликнул Роланд, выскакивая из кустов.
  - Соплю мучаю. Не видишь что ли?- ехидно и пренебрежительно ответил долговязый- Проваливай, мелкий, а не то и тебе достанется и я не посмотрю на то, что ты деревенский дурачок! Ха, ха, ха!
  - 'Ах ты ж с...!'- подумал мальчик, разгоняясь.
  - Баххх!- деревянная подошва сандалии ударила подростка в пах.
  - Ууууу ооооо...- взвыл хулиган, сгибаясь от боли.- Яхяя...- зашипел он, пытаясь разогнуться и схватить мелкого агрессора.- Вяк!- удар сцепленных вместе кулачков вбил глупую рыжую голову в грязь.
  - Бежим!- выкрикнул Роланд, хватая одной рукой медведя, а второй застывшего сверстника, развернувшись, он устремился прочь с холма с одичавшим садом. В след им неслись тихие проклятья и громкие стоны поверженного хулигана.
  - Вух, фух, агха, ых...- шумно пыхтел... напарник по бегу, но мальчик продолжал бодро бежать в сторону центра деревни и выглядел возмутительно бодрым.
  - Эмили, пляши, мы нашли твоего зверя!- радостно крикнул Роланд, привлекая внимания все еще ревущей девочки.
  - Мифка, мой мифка!- обрадовано закричала девочка, подпрыгивая на месте.- Спасибо, спасибо!- прижимая испачканную игрушку к груди, воскликнула она.
  - Держи своего медведя и больше без пригляда не оставляй!- строго сказал Роланд.- Мы не можем каждый раз спасать его из лап троллей!
  - Ттт-тлолей? Ккк-аких тлолей?- удивилась Эмили.
  - Самых настоящих, злобных, страшных, вонючих и прожорливых! Да он нас чуть не съел!- серьезно сказал мальчик.- Твой друг- кивнул он на все еще пыхтящего мальчика.- как истинный герой в одиночку кинулся на выручку медведя, но был окружен! Если бы не его боевой крик, то я бы низа что не нашел их в том диком лесу! Я напал на них сзади, пока твой друг их отвлекал, и... мы сразили мерзких тварей. Спасли твоего медведя и с победой вернулись к тебе!
  -Плавда? Аааа... ттт-тлоли?- спросила заворожено девочка.
  - Пф, рассыпались в прах, только злой колдун все пытался наслать на нас проклятья в спину, но утерял всю, всю магию с гибелью мерзких слуг!- продолжал вдохновенно сочинять Роланд.- Подтверди, что так все и было эм...-ткнув в бок растерянно моргающего спутника.
  - Ам..эээ... да...- проблеял тот неуверенно.
  - Ладно, я побежал дальше, а он тебе все расскажет!- улыбаясь сказал Роланд и побежал дальше.- 'Добрые дела, добрые дела... где мне брать эти добрые дела? Хм, удар по шарам того поганца 'доброе дело' или только возвращение медведя?'- подумал он, сворачивая в строну складов, где часто думал в одиночестве.
  Старый сторож Дик Два зуба приплясывал на месте, будто кое куда торопился, но оставить новый товар не мог.
  - Проклятье! Не надо было похмеляться вчерашним пивом!- ворчал он, теребя штанины в промежности. - Сходить бы кое куда, да тут кроме старого дерева и двух чахлых кустов нет ничего..., а гадить за складом... Грим Пивное Пузо меня потом размажет по всей набережной!- тут он увидел паренька, бегущего к вышке маяка.
  - Эй, эхей! Малец, подожди!- окрикнул он Роланда.
  - Что такое, дядь Дик?- спросил он у сторожа.
  - Хм, эм...- растерянно и смущенно прокряхтел Дик, почесывая грязным обломанным ногтем седую щетину и косясь в сторону.- Пнимаешь... мне нужно кое куды отойти..., вот, по делу... срочному, гхем, по делу природы..., ну ты понимаешь..., а оставить склад я не могу... Кхем, покарауль немного за меня, ага!? А то местное хулиганье повадилось тырить и ломать товар, да бочки! Сладу с ними нет! Без пригляду оставлять склад совсем низя!
  - Хорошо, дядь Дик!- ответил бодро Роланд.
  - Вот спасибо, вот выручил!- воскликнул Дик.- Ты это...- стой меж ящиков и никого к ним не подпускай, да и сам не лезь, их Грим, как там он ляпнул то.... А - 'алплобировал', во! Сразу поймет жирный боров, что в ящики кто-то залазил!- предупредил он и убежал.
  - Хм, покараулить ящики, пока старик 'удобряет' землю...- да раз плюнуть!- хмыкнул Роланд, садясь на залитый по краям сургучом ящик, высотой с самого мальчика. Стоило старику скрыться из виду, как он услышал звук.
  - Пс, пс, эй, старик ушел?- спросил белобрысый мальчишка, выглядывая из за кустов.
  - Да.- ответил сторож.
  - Хах, отлично!- потирая ладошки, вылез из своего укрытия оборванец.- давай, посмотрим, что в этих ящиках!? Тут может найдется, чем поживиться?
  - Это чужое! И вообще, меня попросили посторожить от таких как ты, а не воровать, и я буду сторожить!- хмуро ответил Роланд.
  - Ха, ха! Ха! Ты и сторож?- рассмеялся хулиган.- Да тот пропоитца и то лучше тебя сторожил! Ха, скорее ты боишься!
  - Наверняка, но на тебя хватит и меня!- ответил Роланд.
  - Трус, боишься!?- продолжал подначивать оборванец, при этом не приближаясь к Роланду и ящикам.- Дурень, посмотри, что внутри, никто не увидит! Что зря скучать!? Давай, поломаем чего ни будь!
  - Брысь, крыса, тебе здесь ничего не светит кроме тумаков!- выкрикнул Роланд.
  - Что?- разъярился белобрысый и кинулся с кулаками на Роланда, но поскольку тот сидел на ящиках, то получил от юного стража ногой в грудь и упал.
  - Ыыыы!- разревелся оборванец.- Ну и фиг с тобой, придурок, я все брату расскажу и ты за все ответишь, урод!- буркнул хулиган, хватая старую и ржавую кирку, что приготовил для взлома ящиков и бочек. -Ой, ех!- воскликнул он, увидев ковыляющего обратно старика и побежал прочь.
  - Хе, хе! Спасибо, малыш, ты отличный сторож!- похвалил Роланда старик.- Я все скажу твоему отцу. Таким сыном можно гордиться- вот награда от меня! Давай, беги уже по своим делам!- добавил он, передавая большое красное яблоко.
  - Ага!- кивнул мальчик и поспешил дальше, мысленно ставя еще одну галочку в списке добрых дел. Уже выходя из района складов, он услышал голоса идущих навстречу мальчишек.
  - Где ты говоришь, видел ентого мелкого недоумка!?- прогундосил рыжий.
  - Там, там, где Пьяница Дик сторожем подвизался!- угодливо ответил белобрысый. Роланд юркнул в темный проулок между складом и ветхим жилым домом. Из за угла вышла компания хулиганов из семи мальчишек разного возраста, вооруженных палками, выточенными в виде мечей.
  - Ахх, ну вот он и попался, ха, ха, ха, отсюда одна дорога и ему от нас не сбежать!- оскалился рыжий, размахивая самым длинным 'мечом'.- Я ему все ноги переломаю и танцевать на них заставлю!- потирая опухшее и посиневшее лицо.
  - 'Вот же уроды! Этим... лучше на глаза не попадаться...'- подумал мальчик, отступая в глубь проулка.
  - Иди суда, моя тыковка!- раздался хриплый и жуткий голос позади мальчика, заставляя его в страхе замереть, от хриплого дыхания по коже ребенка пробежали ледяные мурашки.
  - Хи, хи, хи! Ты такой прааативныыый!- кокетливо ответил женский голос, после чего раздался грохот, шуршание одежды и сдавленный ох женщины.
  - Хр, хр, хр! Чмок, чмок, чмок! Аххх! Рррр! Ох!- продолжали доноситься странные звуки.
  - 'Там монстр сейчас съест женщину!?'- подумал мальчик, хватая валявшуюся на земле ветку и потихоньку двинулся в сторону звуков. Проулок вывел его в своеобразный внутренний двор, находящийся на краю утеса и заставленный ящиками и бочками, разной степени побитости жизнью. На одном из таких ящиков стоящих у стены сидела симпатичная рыжая женщина в приспущенном в груди и задранном в подоле желтом платье широко раскинув бледные ноги между которыми пристраивался коренастый и полноватый мужчина с почти лысой головой, седым пучком волос по краям и седой бородой и... приспущенными штанами...
  - Эм..., а что это вы тут делаете, ааа?- от удивления вырвалось у мальчика.
  - Ох, б..., - воскликнул мужик, подпрыгивая и разворачиваясь в воздухе лицом к мальчику, отчего штаны, лишенные поддержки ремня, упали на землю, спутали ноги дернувшегося мужика и он с писком и проклятьями упал на землю.- Дддорогая, это не то что ты подумала!- начал он оправдываться, возясь на земле.- Яяяя... просто яяя... впервые вижу эту женщину! Я...- справившись с равновесием и штанами, он поднялся и... увидел что перед ним всего лишь мальчишка.- Тьма и Пекло, напугал ссс...!- воскликнул мужик зло, сплевывая на землю.- Слушай, сынок, не болтай об этом никому!- придерживая штаны, рыкнул он, делая шаг вперед и ища что то в кошельке.- Идет? Моя жена возиться с детьми, а я должен быть на работе... Но человек имеет право делать то, что ему по душе, согласен?- сменив тон на вежливый, заговорщицкий, сказал Том Лысый Холм.- Слушай ка, если ты сохранишь все это навсегда втайне, я тебе... дам тебе золотой! Идет?- протягивая монету, добавил он.
  - ' С ним лучше не связываться...'- подумал мальчик, медленно кивая и забирая 'взятку'.
  - Вот и славно, вот и договорились!- оскалился мужик.- Помни, ты обещал- слово мужчины должно быть тверже камня, усек!?
  - Ага, нем как рыба!- пискнул мальчик.
  - Хах, хорошо если так, иначе придется как могила! Ха, ха, ха!- хрипло смеясь, ответил Том.- Все, а теперь беги и забудь все, что здесь видел, кроме своего обещания! Я занят!- закончил он и повернулся к застывшей в раскоряку женщине.
  - 'Ух, имп, пронесло...'- подумал мальчик, выскакивая из проулка. Не останавливаясь, он побежал на площадь.
  - Куда бежишь, сынок?- окрикнул его женский голос.
  - 'Мама!'- подумал мальчик и затормозил возле женщины в потертом зеленом платье и длинной косой рыжих словно огонь волос. В руках она держала корзину с овощами.
  - Помоги донести на рынок!- попросила она. Ее рука давно была сильно повреждена и плохо слушалась, да любил он свою маму, потому Роланд без возражений взял тяжелую корзину. Вместе они пошли к лавке Хельги Огненной Буре, что торговала выкупаемыми или выменянными у местных продуктами и товарами, выступая своеобразным обменным пунктом между жителями. Хельга была родом с северного архипелага, имела огромный рост, силу, широкие плечи, без изгибов переходящие в массивные груди, живот и бедра, и такие же рыжие волосы как и у матери мальчика, от чего многие посторонние думали, что они родственницы.
  - О, еще одну корзину принесла!?- улыбнулась Хельга, разделывая огромную рыбину, которой вскоре предстояло плавать в крутом рассоле, в дубовой бочке, что стояла рядом с прилавком.
  - Да, Хельга, как и договаривались!- ответила мама.- А где Том?- спросила она.
  - Пф, знала бы где, то уши бы пооборвала и последние волосы!- проворчала Хельга.- С утра как ушел к толстому Гриму, так и не вернулся, у Грима он так и не появлялся... И где этот бездельник шляется? - задумчиво ворчала она, поправляя алое платье.
  - А зачем ему Грим?- удивилась мама.
  - Да долг отдать, да договариваться о новой поставке! Целый золотой с собой взял, что мы откладывали на учебу старшего!- всплеснула она руками. Мальчику стало стыдно, что он невольно вынудил Тома отдать столь крупную сумму, да еще так важную для семьи, что достал из кармана в поясе монету.
  - Вввот, теть Хельга, держите, он мне ее... передал... отнести... ввам- неуверенно протягивая увесистый кругляш, соврав.
  - Зачем?- удивилась Хельга.- Так, парень, говори, где ты встретил этого обормота? А не то мы на пару с твоей матерью отшлепаем тебя за ложь!- произнесла она, заставив мальчика покоситься на ее широкие ладони.
  - На утесе, во дворе между крайним домом и портом...- уныло сказал мальчик.
  - Таааак...- грозно щурившись, произнесла Хельга, вытирая руки о тряпку и снимая кожаный фартук.- Я, значится, ему дом содержи, детей расти, а он опять с бабой какой то по всяким помойкам лазит!- воскликнула она, швыряя его на прилавок.- Была там баба?- спросила она, грозно нависнув над мальчиком.
  - Бббылааа...- ответил Роланд, понимая, что сдал старика Тома.
  - Ах, он пень плешивый, давно ему надо было отрезать... Так я его оборотням на корм пущу!- воскликнула женщина, хватая огромный цинский нож-тесак, которым разделывала рыбу, сделав шаг из за прилавка, она удрученно хмыкнула, бросила его на стол, взяла скалку, учитывая Хельгины размеры это была целая дубина, и понеслась огненным вихрем в сторону порта.- Ну, погоди, доберусь я до этого хряка!
  - Ха, ха, ха! Бедняга Том, в этот раз он синяками не отделается! Хах, теперь его будут все звать Том Седьмой Перелом! Ха, ха, ха!- рассмеялась мать, выкладывая из корзины овощи.
  - Мам, а где сестра?- спросил красный от переживаний за Тома и свой длинный язык Роланд.
  - Да на поле пугалу помогает!- отмахнулась мама.- Беги, то же поиграй, герой-доносчик! Ха, ха, ха!- Смущенный мальчик убежал, но на пол пути вспомнил о подарке для сестры, который та обязательно потребует, и вернулся к отцу.
  
  - О, а вот и наш герой!- с усмешкой произнес отец.- Молодец, сын, вот тебе награда за добрые дела- три серебряных монеты! Пожалуй, малыш, тебе этого уже хватит... Ты с торговцем уже говорил?- спросил он, на что мальчик кивнул- Вот и славно, беги к нему, пока он не распродал все! - кивнув еще раз, мальчик побежал на рынок. Торговец с тараканьими усами все еще был на месте.
  - Оооо, ты вернулся? Дали деньги родители на подарок?- спросил тот, склоняясь над малышом, на что тот протянул три монеты.
  - Конфеты еще есть?- спросил Роланд.
  - Тебе повезло, конфеты еще не раскупили!- улыбнулся торговец, доставая округлую коробку из плотной бумаги, разрисованную вручную на западный (восточный по меркам Землян) манер . Среди нарисованных цветущих деревьев и классических для киданей построек порхали птички, а так же закорючки, видимо являющиеся письменностью этого народа.- Держи!- протянул он мальчику покупку.
  - Спасибо!- пискнул тот и побежал к сестре.
  - Не забудь поздравить от меня сестру!- крикнул торговец вслед.
  Семейное поле находилось на северной окраине деревни, у самой стены, соединявшей две скалы и ограждавшей и поля и деревню от остальной долины и острова. Каменная стена, мощенные дороги, фундаменты домов, площадь, потрепанная и отертая временем статуя на ней, руины на дне гавани и на скале, что преграждала путь реке и заставляла ее течь под землей, отчего нормальное судоходство не возможно было наладить- вот все, что осталось от древней империи и Богов. Поскольку участок был небольшой и прилегал к дороге, ведущей непосредственно к воротам деревни, то со стороны дороги ограждался невысоким каменным забором, построенным еще империей, бреши которого были заделаны плетнем, а с остальных сторон- плетеным забором, усиленных столбами и досками, поскольку вокруг поля был старый сад и выпас для мелкого скота и домашней птицы. Курицы принадлежащие жителям и свободно бродившие по деревне заставляли жителей ограждать свои участки старательно.
  Лумния действительно была на поле и весело скакала с куклой в обнимку вокруг Чучела, собранного из палок, старой отцовской рубахи, высушенной тыквой вместо головы, скалящейся вырезанным на ней ликом, и дырявой соломенной шляпой. Сама сестренка нарядилась под стать своему молчаливому другу: старое драное платье, залатанное разноцветными кусками ткани и украшениями в виде бус, собранных из винных пробок, куриных костей и разноцветных камешков, при этом ее черные косички весело подпрыгивали.
  - Привет, братик, я надеюсь, ты не забыл про мой день рожденья, как в том году!?- спросила девочка у Роланда.
  - Нет.- ответил мальчик.
  - Извини, что я тебя сегодня ночью опять разбудила...- смутившись, пробормотала девочка.- Мне опять снился страшный сон!- шепотом сказала девочка.
  - Сон, какой?- спросил мальчик обеспокоенно, ведь некоторые сны сестры сбываются из за чего ее считали странной, не считая ее нарядов и прочих выходок.
  - Как будто я играю на поле, а потом... что то нехорошее, но я не помню что!- всплеснул руками девочка.
  - Пф, забудь, это просто ерунда, страшный сон, не более!- успокоил ее брат.
  - Хм, наверное...- задумчиво прикусив губу, произнесла девочка.- А вот подарка я так и не получила!- тут же переключившись на веселый лад и другую тему, воскликнула она.
  - А, сейчас! С днем рожденья!- воскликнул мальчик и передал ей коробку с конфетами.
  - Ха, я знала, что ты подаришь мне именно такие... конфеееты... все как было во сне...- ответила девочка, постепенно с веселой становясь все грустнее и напуганнее.- Пойдем домой, мама, наверняка, волнуется!- передернув плечами, воскликнула она, хватая за руку брата и потянула его к калитке.
  - Кра, кра, кра!- всполошились жирные вороны, взлетая и кружась над лесом.
  - Подожди! Что то не так!- вскрикнула Лумния, вырывая руку и хватаясь за голову.- Я...я чувствую... оно...
  - Аааааа!- раздался дикий крик со стороны распахнутых врат и в деревню вбежал мужчина в окровавленных одеждах, смутно похожих на форму деревенской стражи.- Разбойники! Тревога!- кричал он, раня шлем и продолжая бежать.- Разб...Ой!- вскрикнул он, дернулся, как будто его кто то толкнул в спину, и... рухнул плашмя на дорогу.
  - Ой! Суда!- вскрикнула девочка, дергая младшего брата обратно за ограду и падая вместе с ним у пролома стены, как раз напротив беглеца. В проеме врат стоял грязный и лохматый тип с черной трякой-маской на голове и в лохмотьях, собранных из тряпок, кожи и ржавых кольчужных полос. На поясе у него болтался короткий меч стражника, а в руках черный лук.
  - Ха, ха, ха!- рассмеялся лучник.- Попал! Попал! Ха, ха, ха!- радостно смеясь и доставая стрелу, пошел он в сторону тела. Следом за ним в деревню ворвались другие оборванцы. Один из них догнал лучника и остановившись рядом с телом из которого тот деловито вырезал стрелу, пнул мертвеца.
  - Ха, готов! Ха, ха, ха!- воскликнул разбойник, делая несколько ударов по мертвецу.- Ааааа!- размахивая клинком, заорал он и кинулся к выглянувшей на шум из за забора соседнего участка женщине.- Хааа!- размашистым ударом он перерубил вскинутую в защитном жесте руку, шею и плечо жертвы.- Ха, ха, ха!- смеясь, побежал он дальше.
  - Это все по правде, они здесь!- не удержавшись, воскликнула девочка, привлекая внимание к их убежищу. Оскалившись, лучник двинулся в сторону детей.- Ик! Сиди здесь!- икнув, велела она она и, выскочив из укрытия, перепрыгнула забор и побежала по дороге к дому.
  - Ха, ха, ха, люблю охоту!- прорычал лучник, стреляя ей вслед, стрела чиркнув по волосам девочки, срезала ленту одной из кос и полетела дальше.- Шустрая, сволочь! Мне это нравиться!- безумно закричал он и побежал следом... по ограде!
  Напуганный Роланд не мог пошевелиться и только наблюдал, как все новые и новые разбойники забегали в деревню, когда поток лесных демонов иссяк, он кинулся на дорогу, остановился, подобрал дрожащими пальцами разорванную стрелой ленту и побежал следом за сестрой. Звуки битвы, смех разбойников и крики убиваемых жителей набатом били по ушам мальчика, тела попавшихся на пути жителей заставляли ступать осторожно и тихо. Выйдя на площадь, он увидел, что разбойники уже добивали немногочисленных стражников и жителей поселения, стащенных ими с ближайших окрестностей на своеобразный суд и казнь. Выскочившие из дома Том и Хельга Огненная Буря, оказались вооружены и облачены в подобие брони. У тома был северный длинный меч, щит, наголенники, наплечники и рогатый шлем и... огромный синяк на все лицо, а у его жены большая секира, рогатый шлем и нагрудник на ремнях.
  - Ааааа!- сметая застывших разбойников, они кинулись к главарю с мясницким ножом, которым он резал женщин, стариков и детей.
  - Ха, ха, ха! Да неужели!- воскликнул удивленно главарь.- Сегодня просто день встреч! Томмен Потрошитель!? Ты что же, живешь в этой дыре!?
  - Тхы?- удивился Том, замирая.- Во имя Богов, что ты тут делаешь, как... как ты можешь творить все это!
  - Ну, я разбойник, знаешь ли, как и ты, вот, граблю, как всегда!- поигрывая окровавленным ножом, с усмешкой ответил он.- Присоединяйся, раз уж мы встретились, с тобой, как знатоком этих мест можно больше выжать из этой деревушки!
  - Я ЗАВЯЗАЛ, ЭТА ДЕРЕВУШКА МОЙ ДОМ! ПРОВАЛИВАЙ и забирай своих падальщиков!- крикнул Том.
  - Ха, ха, ха! Ну ты и загнул! Выступишь против меня?- спросил он.
  - Да!- рыкнул Том.
  - Глупо!- фыркнул разбойник и... метнул магическую молнию в Тома, тот вскинул руку и... магический купол отбил атаку.- Хах, так!- главарь усилил напор и метнул нож в купол, тот полыхнул и погас, но откинул нож в сторону, а усиленная молния сбила с ног Тома.
  - Нееет!- вскрикнула его жена и кинулась с топором на разбойника, заставив его взяться за меч и усиленно отбиваться.
  - Вух, вух, вух!- стрелы с глухим лязганьем и чавканьем впились в спину воительницы, спасая главаря от смерти.
  - Ха, ха, ха! Удивили, удивили!- радостно прокричал он, приплясывая, после чего подошел к встающему Тому.- Ты зря бросил нас и зря БРОСИЛ ВЫЗОВ МНЕ, НИЧТОЖЕСТВО! За прошедшие 15 лет, я нашел учителя и многому у него научился! А ты ослаб и заплыл жиром! - гаркнул он, отрубая голову Тома.- Хах, какая трата ресурсов!- вздохнул разбойник.
  - Атаман, атаман, мы нашли ее!- прокричал разбойник, прибежавший из селения.
  - Веди!- сказал главарь, делая шаг вперед.- Убить всех! Забрать щенков этих предателей с собой!- распорядился он, ткнув пальцем на тела Тома и его жены и последовал за гонцом..., бандиты же стали убивать всех пленных...
  Еще больше напуганный расправой над жителями родной деревни, Роланд до утра просидел в кустах возле дома, боясь шелохнуться и выдать себя. Уходя, разбойники подожгли дома и только когда огонь дошел до дома возле которого скрывался мальчик, он решился покинуть убежище.
  Роланд понесся по горящему поселению, поселению, улицы которого были завалены телами его соседей и знакомых, в сторону родного дома, но... там то же был пожар! У самой калитки, в окружении тел разбойников, лежал отец, сжимавший свой топор, его грудь была разрублена, а глаза бездумно пялились на горящий дом.
  - Ааааа! Отец!- закричал мальчик, подбегая к телу и падая на колени.- Отец, отец, очнись, отец! Где мама, отец!? Сестренка!?- тряс он тело и рыдал. Потом, он так же на коленках подполз к дому, встал, но горящий дом его не пустил внутрь себя, обвалившись прямо перед его носом.- Мама! Мама!- отскочив, позвал он.
  - Ааааааа!- раздался гортанный крик позади мальчика и из за соседнего двора выбежал увлекшийся мародерством разбойник, размахивая кривым коротким мечом и намереваясь убить малыша.
  - Бфцщщщщ!- разряд молнии подбросил разбойника, закинув тело в горящие обломки некогда бывшие дом мальчика. В нескольких шагах от замершего ребенка стоял маг в фиолетовой мантии, расшитой золотыми нитями. Его седые волосы были собраны в длинную косу, а глаза и татуировки на лице светились синим мистическим светом. Маг решительным шагом подошел к мальчику.
  - Хвала Богам, хоть кто то выжил!- воскликнул он.- Нужно уходить, тут не безопасно!- добавил он, протягивая руку мальчику.
  - Нет! Я никуда без мамы и сестры не уйду!- выкрикнул мальчик, отскакивая от чужака.
  - Они все мертвы, кроме разбойников, меня, тебя и кота, здесь не было никого живого!- сказал маг.- Они все мертвы, ты ведь не хочешь к ним присоединиться!?- спросил он, показывая на разбросанные тела.
  - Нннеееет...- ответил Роланд.
  - Тогда, дай мне руку!- маг вновь протянул ладонь в черной перчатке. Стоило мальчику вложить ладошку в клешню мага, как их окутало сияние и...оба они исчезли из деревни.
  - Крааак!- последняя стена дома упала, поднимая сноп алых искр...
  
  -Ухлуюсммм!- вспышка телепорта выбросила мага и ребенка на каменный круг в каком то лесу.
  - Бугеехххее...- мальчика стошнило под ноги магу.
  - Пф, я думал у тебя желудок покрепче будет!- хмыкнул маг.
  - Аррххх!- кинулся ребенок на него, размахивая руками и ногами, но маг лишь увернулся и наградил ребенка затрещиной.
  - Побереги силы, мальчик, не стоит, хах, не со мной тебе стоит драться!- со смехом сказал маг.- Ты может быть этого инее понял, но это Я ТЕБЯ СПАС! В той деревне тебе больше делать нечего, если бы ты остался там, погиб бы вместе со всеми! Идем со мной...- добавил он и пошел в сторону видневшихся вдали стен крепости.
  - Кто ты такой, Червь тебя поглоти!- крикнул мальчик.
  - Меня все зовут Лабиринт!- ответил с гордостью маг, не оборачиваясь и быстро шагая по каменной дороге.- Я глава Храма и Ордена, известного большинству, хах, как 'Гильдия Героев', дурацкое название если честно, но если людям так удобней... Ты должно быть слышал о ней!? Во всем Альбионе не найдешь места безопасней и роднее!- подводя мальчика к воротам сказал он.- Если тебе нужна только МЕСТЬ, то только МЫ сможем тебе помочь в этом!- прикладывая руку к массивным воротам, украшенным гербом в виде круга с двумя танцующими рыбинами сказал маг.- Мы пришли, я представлю тебя Наставнику, дальше он будет заниматься твоим воспитанием и обучением.- с этими словами он открыл перед мальчиком дверь, за которой оказался мощенный двор с террасами для стрелков на стенах и лысым стариком в алой робе перед внутренними воротами в следующий ярус крепости.
  - Я привел тебе нового ученика, отведи его наверх, в комнату к той девочке!- сказал Лабиринт.
  - Хм...- протянул лысый, поглаживая вислые усы- на мой взгляд на будущего героя ты не похож, но Лабиринт, думаю, знает, что делает!- сказал он.- Что же, иди за мной!- развернувшись, он повел мальчика через крепость, в жилой корпус величественного здания, мимо объемного макета-карты островов, стоящего в главном зале, на верхние этажи башни, там, в небольшой комнатушке с двумя кроватями, шкафами и пустыми стойками для оружия и доспехов- Вот твое место, располагайся, вещи свои можешь хранить в том шкафу!- показал он на кровать и оставил мальчика. Одинокий ребенок сел на кровать и зарыдал, но стресс пережитый им был столь огромен, что вскоре он уснул на ней не раздеваясь...
  
  
  Глава 2.
  Школа волшебства и... других орудий убийства.
  'Не забывайте о том, что все великие волшебники в истории в свое время были такими же как мы - школьниками. Если у них получилось, то получится и у нас...' -Гарри Поттер в "Гарри Поттер и Орден Феникса"
  
  Он был в темном пространстве без верха и низа, и крошки света, но вдруг, под ногами появилась твердость, а уши наполнили крики ужаса, боли и стали, разрывающей плоть, забрезжили два маленьких огонька, все сильнее разгораясь, превратившихся в две свечи, под которыми стоял стол и за которым сидел странно знакомый старик в черной робе монаха и пишущий пером в длинном свитке. Он выводил буквы текста, не замечая мальчика, тот его окликнул, но старик его проигнорировал, тогда мальчик подошел к столу и услышал голос стрика, но уста стрика мыли плотно сжаты, да и не говорил он с ним, а проговаривал то, что писал и... с каждым словом, все четче стали проявляться картины и звуки боя, треск пожара, лязг стали и чавканье плоти. Вокруг замелькали картины нападения на деревню мальчика и гибели родных и знакомых.
  '... Зло пришло в... разбойники с огнем и сталью сжигавшие и рубившие все на своем пути... ночь озарилась кровавым пламенем, люди кричали и молили о пощаде... и вскоре улицы были завалены телами... и вот нападавшие дошли до последнего дома, где жила семья нашего мальчика- его то и искали жестокие убийцы! Отец встал на защиту семьи, но не был он воином и пал смертельно раненый! Разбойники перевернули весь дом, но мальчика так и не нашли, а его мать и сестра молчали не смотря на угрозы и пытки и разбойники увели обеих с собой! Спрятавшись в лесных зарослях мальчик смотрел, как вся его прежняя жизнь сгорает в огне и обращается в пепел! Пепел, ПЕПЕЛ!!!'- набатом бил по ушам 'голос' старика, а подробные картинки сжимали сердце... и он проснулся от собственного крика и того, что его кто то сильный схватил за ноги и потащил, 'Пора вставать!'- раздался девчачий наглый голос, а потом, он упал... на пол комнаты в которой заснул... над ним стояла высокая и нескладная десятилетняя девочка с черной кожей и черными густыми волосами, собранными в толстый пучок- башню, перевязанную желтой лентой, одета она была в зеленый костюм из штанов и рубашки, будто не девочка, а мальчишка.
  - Хм, это ты что ли... сосед мой?- с пренебрежением, спросила она.- Мелковааат... Меня звать Алира, я тут уже месяц и до сих пор у меня была СОБСТВЕННАЯ КОМНАТА, хотя ладно...мне десять и я старше и сильнее тебя, так что ты слушаешься меня, усек!?- стоя над ним и сложив руки на плоской груди, сказала она.- Ха, ха, ха! А ты знаешь, что ты во не разговариваешь, будто тебе сниться что то страшное!? Ха, ха, ха, да не тушуйся ты так, это со многими бывает так первую неделю, кхым, для многих она становиться и последней!- оскалилась она.- И для тебя станет, если не пошевелишься! Давай, нас наставник ждет в зале с картой!- схватив его за руку, потащила мальчика за собой прочь из комнаты.
  - Куда? Эй, отпусти, ты чего такая наглая!? Куда...- вяло сопротивляясь, восклицал он.
  - Ты же не хочешь в первый же день опоздать, верно? Двигай за мной!- ответила Алира, буквально волоча его за собой по лестнице. Но в зале с картой никого не оказалось.
  - И где все? Ты обманула меня!?- удивился Роланд.
  - Хах, скажешь, то же больно надо! Наверно Наставнику надоело тебя ждать! Они должны быть во дворе, живее, за мной, пока нас не наказали за прогул!- ответила нахалка и потянула его за собой дальше, через помещения гильдии, давая краткую характеристику увиденному.
  Во дворе Храма оказалось очень просторно, точнее, за грозной системой обороны срывалась целая долина, заставленная культовыми, жилыми и хозяйственными зданиями, тренировочными снарядами, своей рекой, питаемой водопадами, садами, полями и озерами. Сотни людей тренировались, копались в земле, медитировали или просто прогуливались по каменным дорожкам в тени деревьев. Старшие ученики и послушники тренировались со стальным оружием и магией, помладше- с деревянными макетами и палками, посохами, самые младшие мяли друг другу бока кулаками и ногами, отрабатывали стойки и просто занимались накачкой мышц на тренажерах. Обучением занимались монахи-наставники в оранжевых и серых одеждах.
  - 'Это... выглядит знакомо!'- удивился мальчик увиденному и возникшему странному чувству.
  -Шевелись, что встал то?- толкнула его в спину Алира.
  - А, да, да...- заторможено ответил Роланд и пошел дальше.
  - Нам туда, видишь толпу мелочи!? Ха, ха!- ткнула пальцем она в дальний край тренировочного полигона, где столпились дети их возраста.
  Действительно, лысый тип представленный Лабиринтом как Наставник, был там и уже начал вводную лекцию.
  -... после сдачи экзамена по основам оружейного мастерства, начинаются занятия с боевой магией...- о, наконец-то Вы, достоуважаемый Погорелец, отлипли от подушки! Не соблаговолите ли присоединиться к нам?- ехидно обратился Наставник к Роланду.
  - Простите... я больше не буду...- пристыжено опуская голову, пискнул мальчик.
  - Хм, надеюсь, надеюсь...- нахмурился мастер.- Кхем, продолжим! И так..., магия, мда..., освоив боевую магию за 3-5 лет, вы можете попытаться сразу сдать итоговый экзамен на звание героя и потом, поняв на практике свои сильные и слабые стороны, обучиться по специализации: маг-целитель, боевой маг, артефактор, воин с оружием ближнего боя, разведчик или же сразу выбрать специальность и обучаться ей, обучение занимает от 3 до 7 лет. Есть еще один путь, открытый со сдачи общих экзаменов в любой момент- жречество, обучение которому ни заканчивается никогда! Как говорится, нет прела совершенству, но служение Богу- выбор на всю жизнь!- стоя на каменной трибуне, продолжил он.- Поскольку вы теперь послушники Храма, ваша мирская одежда должна быть сдана на хранение, а вместо нее вам надлежит носить соответствующие статусу одеяния... следуйте за этими братьями, они отведут вас в купальни и выдадут подобающую статусу одежду...- указал Наставник на подошедших крепких стариков в темно-оранжевых робах (рясах), на что те молча поклонились.
  - Девочки за мной, мальчики за братом Барусом!- сказал седой и лысый и, развернувшись, пошел в сторону длинного одноэтажного дома с парящими трубами. Старик Нойз привел их в купальню. Представлявшую из себя каменное строение с помещениями заполненными горячим паром и большими бадьями, в которые следовало набирать холодную воду из акведука с родниковой водой, насквозь прошивающего здание, имевшее два входа и разделенного тонкой каменной перегородкой на мужскую и женскую половины. Жар был такой, что вода нужна была лишь для окончательного омовения, в качестве полотенец выдали широкие отрезы грубой ткани, то же было и с ножными обмотками, но ткань там была получше. Одежда представляла из себя плотный халат и короткие штаны на завязках, сшитые из плотной не беленой ткани от солнца часто серевшей или желтевшей. Поскольку это была повседневная и тренировочная одежда, снашиваемая до дыр, то она была новой и пока сероватой. Обувь представляла собой куски кожи с завязками, утягивающими их по ступне и свободными концами фиксирующих их на голени.
  - 'Хорошо хоть не лапти или геты!'- пришла мальчику в голову саркастическая мысль.
  Отмытых и переодетых детей выводили через другой служебный вход, где они собственными руками... бросали свою старую одежду в печь, словно сжигая с ней свое прошлое. После этого ритуала, детей повели на первую тренировку, в основном состоявшую из бега и упражнений, проверяющих общую физическую подготовку, впрочем, детям хватило и этого что бы после вечернего купания и плотного ужина в общей столовой, кашей перловой, уснуть едва сняв грязную одежду.
  В отличии от Роланда, противная Алира была бодра и обгоняя еле плетущегося мальчика стукнула его кулаком в плечо, крикнув- Пошевеливайся, малявка, не плетись как улитка! Как можно быть таким слабаком. Ты же мальчишка!? Ха, ха, ха! - рассмеявшись и показав язык, она побежала на верх. Когда Роланд пришел в комнату, нахалка уже лежала в кровати.- Герой-Черепаха мужественно взбирался на башню Темного Властелина, пока тот сам не умер от старости! Ха, ха, ха!- поприветствовала его девочка, на что тот промолчал и. плюхнувшись на кровать, уснул.
  - Слабак!- зевая пробормотала девочка, засыпая следом...
  Так и началась долгая учеба в Храме... первый год были лишь общеукрепляющие упражнения, разбавленные уроками по литературе, математике, языкам соседних держав на уровне 'я хотеть есть/ спать/торговать' и 'сикока дэнги?' (сколько стоит), а так же основ религии, как родного Храма, так и других народов.
  Следующий год обучения уже включал себя основы безоружного боя и более углубленное изучение дисциплин прошлого года.
  - Сегодня, ученики, мы начинаем изучать основы самозащиты без оружия- это важная и необходимая дисциплина, ведь не всегда у вас под рукой будет оружие или возможность применения магии!- начал урок Наставник.- Кхем... Но прежде чем обучать вас чему либо, нам необходимо узнать что вы уже умеете, для этого, проведем бои на выбывание. Правила просты: я выбираю первую пару бойцов, проигравший уходит за круг- указал он на огороженную плетнем арену.- а победитель сражается со следующим, так появиться возможность оценить навыки и выносливость каждого из вас! Помните, это дружеский, учебный поединок а не бои на смерть, не старайтесь покалечить друг друга! Хм, и первой парой будет Роланд и Марек, прошу...- открыл он вход на арену.
  - Хах, сейчас я этому коротышке покажу!- самодовольно оскалился высокий и тощий мальчик, заходя на арену.
  - Бой!- махнул рукой Наставник и Марек кинулся к Роланду, размахивая руками и ногами. Но Роланд не растерялся, получив пару обидных пинков по ногам и кулаком в скулу, он проскользнул под длинными конечностями Марека и простым ударом в нос повалил его на землю.
   -Уаааа!- заревел мальчишка, осознав, что был побежден, а нос его разбит.
  - Победитель Роланд!- объявил Наставник. Марек вскочил и убежал прочь рыдая.- Следующим противником будет... Торвальд, прошу, не стесняйся!- в круг вошел рыжий крепыш.- Готовы? Бой!
  - Ааааа!- закричал Торвальд и размахивая массивными для его возраста кулаками, кинулся на Роланда.- Эх, ых, ух, ах...- боковые удары заставили Роланда закрыться руками, что бы его голову не превратили в отбивную-..., фух, фух...-запыхавшись, он замедлился, а после и вовсе остановился, тяжело дыша.
  - Хааа, нннаа!- двумя ответными ударами в лицо, Роланд повалил рыжего.
  - Победил Роланд! Что, никто так и не одолеет нашего Чемпиона!?- насмешливо спросил Наставник.
  - Дайте я попробую!- воскликнула Алира.
  - Отлично, битва соседей за лидерство, ха, ха, ха! Разрешаю!- рассмеялся Наставник.
  - Я размажу тебя, сопля деревенская!- сказала Алира, перепрыгивая забор.
  - Бой!- вновь прозвучало и девчонка первой напала на Роланда. Размашистыми ударами она заставила его поставить руки в блок, а потом точными ударами отбила их до дрожи в пальцах и слабости в мышцах.
  - Уууаааххх... ты что творишь? -возмутился мальчик, но получил такие же удары по ногам и животу и упал на песок.
  - Тьфу, как скучно...- протянула девочка.- ты мне не ровня!
  - Победитель- Алира! -объявил Наставник...
  'Алира и еще несколько детей, будучи старше, превосходили остальных учеников в силе, ловкости и весе, отчего чаще выходили победителями в учебных поединках и стали своеобразными лидерами, но наглая девочка, с первого урока, чаще выбирала в соперники именно Роланда и... демонстративно побеждала его, раз за разом доказывая ему свое превосходство. Это злило и давило камнем на чувства собственного достоинства мальчика, и он стал самым упорным и прилежным учеником. Впереди предстояло обучиться драться оружием'.- подвел итог прошедшему году старик-летописец из сна. Закончив писать, он воткнул перо в чернильницу и посмотрел на мальчика.- 'Проснись, почему ты дрожишь, проснись!? Ха, ха, ха!'- обернувшись к мальчику, сказал он и черная комната заполнилась огнем.
  - Ааааа!- вскочил мальчик, заставив отшатнуться Алира, держащую в руке свечу.
  - Вот блаженный! Ты чего то спишь, что тебя не добудиться, то чуть с ног не сбиваешь!- фыркнула она.
  - Сон, опять сон... -прохрипел мальчик, растирая лицо.
  - Кошмарики все мучают?- ехидно спросила девочка.- Ха, ха, ха! Ничего, сегодня начинаются занятия с палками- вот где для тебя начнется настоящий кошмар! Ха, ха, ха! Пойдем, уже, а то опоздаем на занятие! Мне не терпится выбить из тебя пыль!- поставив свечу на тумбу и погасив, она вышла из комнаты.- Живее давай!- толкнула она Роланда в спину, когда он вышел следом.
  - О, проснулись, наконец! Неужели нельзя не опаздывать!?- строго проворчал Наставник.- Поскольку у нас есть двое опоздавших, то с них мы и начнем наше маленькое соревнование! Хах, возьмите 'оружие' и вперед!- показав на стойки с палками, выточенными в форме мечей.
  'Третий год обучения добавил лишь занятие с дубинками и прочими палками разной длинны, которые должны были приучить к обращению с оружием на базовом уровне и защите от него. Синяки от 'доброй девочки' стали еще 'сочнее', 'ярче' и разнообразней, имея базовую подготовку от брата и превосходство в возрасте, она продолжала удерживать доминирующие позиции в группе... и общей комнате...'
  - Поздравляю вас, с сегодняшнего дня у вас добавляются занятия с луками и арбалетами...- начал Наставник очередной урок.
  - Кхе, а так же метательным оружием вроде ножей, звезд и топоров!- прохрипел одноглазый седой старик в черной робе.
  - Мхм, мда... и ведет занятия Мастер Ворон, слушайтесь его так же как и меня и других учителей, не обращайте внимание на его грубость и мрачный вид, глубоко в душе- он мягкий и пушистый как котенок!
  - Кха, кха, кха...- закашлялся от такого Ворон.- не советую верить лысому и пробовать меня топить в ведре или иначе проверять мое терпение- разорву как стигилийский лев!- оскалился он расставляя руки в стороны, скрючив пальцы, и нависая над детьми.- Пф, котенок, сравнил мне... я Ворон!- это одновременно напугало и рассмешило детей.- Кхем, что же, вот луки и стрелы, вон мишени, становитесь по трое в очередь, сейчас проверим чего вы стоите как стрелки...- начал он урок.
  'Четвертый год стал годом знакомством с луком- простой гнутой палкой, стянутой тетивой из жил. Освоение стрельбы оказалось очень непростым делом, ведь натянуть лук- нужна сила в правильных мышцах, а отпустить одновременно стрелу и тетиву- сноровка. Много было забавных часов, когда ученики отпускали что то одно, в результате либо стрела оставалась в руках, либо тетива а стрела падала под ноги, а уж попасть снарядом в мишень... Один из учеников даже стрелы ломал пальцами при натяжении, а когда подрос- луки!'
  Отполированное множеством рук ясеневое древко скользило из потных ладоней мальчика, посох был новым оружием для освоения и он лишь по тренировкам старших имел представление что с ним можно делать, однако, они уже владели им на таком уровне, что он даже не надеялся повторить хотя бы один из виденных приемов, от того, он замер на арене, как грызун перед змеей.
  - Ха, ха, ха! Похоже, тебе сегодня снова быть битым!- рассмеялась Алира, непринужденно вращая свой шест.- Хаааа!- сделала она рубящий удар сверху. Мальчик инстинктивно попытался блокировать как это делал с палками-мечами и... получил удар по лбу, от чего его ноги подогнулись, а посох выпал из руки.- Хаааа!- крутнувшись на месте, девочка ударила его под колени, сбивая на землю.- На!- удар по ребрам ожог, как крапива.- Ты и дальше собираешься мне так легко продувать?- насмехаясь, спросила она.- Нравиться быть слабаком?
  - Ыхыы...- только и смог прохрипеть он, катаясь по песку...
  Вечером к нему подошел Ворон и еще один старик, мрачностью не уступающий менее крупному и жилистому товарищу.
  - Полюбовался я на твою старательность в учебе и... как метелит тебя Уголек, так что мы с Кромом решили помочь тебе и понатаскать в овладении оружием, если тебя не пугают ночные тренировки и наказание за нарушение дисциплины.
  - За что?- удивился мальчик.
  - За то что ты не спишь по ночам!- сказал Ворон.
  - Нн-о вы же учителя и будете меня учить?- удивился Роланд.
  - А кто сказал что мы тебе разрешали об этом кому либо рассказывать и оформляли дополнительное время?- усмехнулся Ворон, здоровяк Кром продолжал молчать.- Решай сейчас свою судьбу и не нарушай слово сохранить в тайне наш разговор! Ты же хочешь стать сильнее, мальчик?- спросил Ворон, наклоняясь, отчего его длинный, острый нос, уперся в 'пуговку' Роланда.
  - Да, Червь вас Подери! Да!- крикнул мальчик.
  - Ха, ха, ха!- словно камнепад, рассмеялся Кром.- А он мне еще больше нравиться...
  'Пятый год был посвящен освоению копья и родственных ему орудий, в виде макета- посоха, впрочем, и остальные занятия продолжались, просто сократили время отдыха между занятиями и время отработки рукопашных приемов. Посох стал любимым оружием Алиры и нелюбимым для Роланда, которому от ее длинной палки и усердия часто приходилось посещать целителей....
  Шестой год был годом перехода на стальное оружие... и тут нашего героя от тяжелых травм спасала только тренировочная броня, собранная из нескольких слоев толстой кожи и ткани, неплохо защищающая от дробящих ударов, но тяжелая и жаркая, а еще сковывающая движение и заставляя переделывать ранее изученные размашистые движения с палками в более сдержанный и акцентированный стиль. Как и в прошлые годы, противная девчонка не успокаивалась, пока наставники не назначали ей в противники Роланда, после чего, она с упоением выбивала пыль из надетого на парня доспеха... А так же начались уроки по алхимии и теории магии...'.
  И днем и ночью мальчик постигал боевые искусства и, наконец, наступил черед сдачи экзамена по рукопашному бою и оружейному мастерству.
  - Сегодня знаменательный день, ведь сегодня вы сдаете первый свой главный экзамен!- торжественно объявил Наставник, собравшимся под каменной трибуной ученикам.- Победители в соревнованиях получат призы, выбывшие на первом и третьем круге- продолжат подготовку и если не сдадут через два года опять- будут изгнаны из Храма как не оправдавшие надежд!- по рядам учеников пронесся ропот удивления и опаски.- Первый день экзамена посвящен безоружному бою, второй- стрельбе из лука, третий- владению оружием ближнего боя! Помните- вы деретесь не на смерть, да и калечить друг друга, намеренно, не надо! Исходя из сказанного, что бы не затягивать, всем покинуть арену и занять зрительские места, кроме Алоиза Черного и Алоиза Рыжего, ха, ха, многовато в этом году Алоизов, надо проредить грядку! Ха, ха, ха!- Названные тезки остались на арене, готовясь к поединку.
  'И начались экзамены, ученики сражались яростно, орошая кровью мальчик подрос и стал силен достаточно, что бы пройти в финал, но занял лишь пятое место'
  - Прекрасный результат!- поздравил его Наставник.- По священной традиции Ордена, занявший почетное...пятое место получает 'Золотой зуб Забияки'!- при этих словах вынесли две алые подушки, на которых было две золотые штуки, сделанные в виде выбитого человеческого зуба. Первым была статуэтка- Как видите это именная статуэтка, что займет место в зале славы и, несмотря на ее вид- это простая бронза в тонкой 'золотой глазури', а вот победителю лично в руки достанется амулет в виде зуба с чарами исцеления мелких ран!- поднял он над собой зуб-амулет.- Ученик Роланд, прошу, поднимись и забери заслуженный приз. Ученик нерешительно поднялся на трибуну к Наставнику, забрал награду и поднял ее над головой.
  - Ваааа! Ураааа! Аааа! - невразумительно проорала толпа учеников в знак одобрения.
  - Почетное четвертое место награждается... 'Ухом Забияки'! Ха, ха, ха!- действо с двумя копиями частей тела повторилось.- Этот 'кусок' предупреждает носителя об опасности засад и может отклонить слабую физическую атаку. Ученица Алира, подойди же суда и забери свою награду!- торжественно провозгласил Наставник, девочка забрала свою награду и стала рядом с Роландом, хмуро косясь на проигравшего соперника и тех, кто оказался лучше нее.- Почетное третье место награждается... 'Оком Забияки', эта забавная вещица позволяет найти сокрытый клад или догадаться что куча грязи перед вами имеет ценность...для кого то... Ха, ха, ха! Еще она немного защищает от маги, но это мелочи!
  - Пф, ха, ха, ха! Похоже, бедного забияку разобрали по 'деталям'! Ха, ха, ха!- рассмеялась Алира.
  - Надеюсь, за победу в следующих соревнованиях не дарят что то из того, что он стыдливо прятал в глубине его штанов!- пошутил Роланд.
  - ха, ха, ха! Не надейся занять даже пятое место, в луках я уступаю только Мастеру Ворону!- сказала девочка, стукнув его кулаком в плечо.
  - Следующим призом, призом за почетнейшее второе место..., утешительным призом... будет...- 'Кубок Печали Забияки'!- поднял над головой Наставник приз.- Этот кубок обезвреживает слабые яды, так что пьющий из него не будет бояться быть отравленным в незнакомой компании, но и напиться он не сможет, ведь алкоголь- яд сам по себе! Ха, ха, ха! Только не пейте на спор, не позорьте 'гильдию'!- ученик, названный им забрал награду.- Последний подарок, подарок победителю, его первое именное оружие и начало коллекции...- 'Палец Забияки'! Этот кинжал мал, но и не заметен, отличное оружие для борьбы даже с одоспешенным врагом... со спины! Ха, ха, ха! Он всегда четно мог сказать, что не причастен к смерти своего врага. Крикнув 'Я его даже пальцем не тронул!' Ха, ха, ха!- сконфуженные ученики встали вновь в один ряд.
  - Первый день иг..., кхем, экзаменов закончился и участники могут покинуть арену! Дорогие гости, прошу за мной, на не официальную часть... мероприятия...- позвал он за собой упитанных дворян и торговцев, внесших вклад в устройство соревнований...
  Арена. Следующий день.
  - В этом соревновании так же происходит отсев, как и в кулачных боях, участвуют все, но редко когда проигравшие в поединке оказываются одарены в чем то другом!- провозгласил Наставник, внизу эта арена выглядела совершенно иначе- вся она была превращена в подобие долины с камнями, домами, башнями и соломенными чучелами, изображающих разбойников. Эти чучела двигались между укрытий с помощью магии, усложняя попадание.- Пятерка победителей так же получает награды, так что, старайтесь дойти до конца! Ам, пф, просто стреляйте так, как будто это живые лучники врага и все! Первым идет...
  - Хах, вот итог соревнований меня удивил!- довольно похлопывая себя по ляжкам, сказал Наставник.- Победителем и обладателем главной награды стал Роланд! Да, за этот подвиг и награда соответствующая- 'Лук косого Джимбо'! Все го лишь простая палка из лурмийского ясеня, но за то какой эффект! Пораженные тобой враги будут сметены с ног, если сможешь натянуть тетиву и попасть! Ха, ха, ха!
  - Это нечестно, как он мог попасть так точно!? Ты жульничал!- накинулась на Роланда раздраженная Алира, получившая лишь пятое место и перчатку лучника 'Потертый наруч косого Джимбо'
  - Умей проигрывать, Алира!- оттолкнул ее парень.
  - Ты еще и толкаешься!?- зашипела разъяренной кошкой девушка и кинулась на него с кулаками, но парень отбил ее атаки и... ударом локтя по голове вырубил.- Пхак...- обиженно булькнула она и упала плашмя на пол комнаты.
  - Всегда мечтал это сделать!- оскалился парень, волоча ее за ноги к кровати. Положив девушку на кровать за ширмой, привезенной ее родителями и, уже второй год разделяющей общую комнату, мальчик вернулся на свою половину- любоваться призом за первое место...
  Арена. День третий.
  Половина бойцов уже отсеялась и непримиримые соседи уже заслужили продолжение обучения. Очередным противником Роланда был Торвальд, выбравшим в качестве оружия секиру.
  - Раррр!- с боевым кличем, юный варвар кинулся в атаку.- Ухх, хаа, да!- верный своему стилю, он наносил размашистые удары. Роланд, вооруженный легким полуторным мечом не мог блокировать такие удары, потому во вторую руку он взял простой круглый щит.- Храа!- очередной заблокированный щитом удар стал фатальным... для щита и Торвальда, поскольку щит, расколовшись, зажал увязшее в трещине лезвие секиры.
  - Ннна!- ткнул Роланд в открытый бок противника, сминая кожаную броню Торвальда.
  - Кхааа... кха... мать твою трольчиху...- просипел варвар и упал шумно дыша.
  - Победил Роланд!- объявили победу мальчика.
  - Хах, давай, чемпион, отделай за меня эту черномазую злыдню!- просипел Торвальд, помогающему ему подняться Роланду.
  - Хах, похоже, надо будет выставить его против Алиры, это может быть интересно спонсорам...- пробормотал Наставник.
  - Ха, ха, ха! Считаете, что эта сопля ровня моей Алире?- расхохотался чернокожий гигант в толстых бронзовых доспехах из пластин толщиной с палец.
  - У мальчика явный талант!- уверенно сказал Наставник.
  - Что же, если так считает Наставник, то и одному из его учеников стоит принять эту точку зрения!- махнул рукой здоровяк.- Нооо..., если только этот сопляк попадет в пятерку!
  - Ладно...- пожал плечами старик и объявил следующую пару бойцов...
  Финал. Арена ликует. Мальчик с мечом и девочка с посохом сражались за первое место.
  - Как такой как ты дошел до финала?- насмешливо спросила Алира, вращая шест и кружась вокруг Роланда.- Думаешь, что ты сможешь победить?- ударила она шипастым навершием посоха по ногам противника, но он ловко перепрыгнул, избежав этой атаки.-Ты всегда был вторым, наивно полагать, что что-то поменялось?- закружившись на месте она попыталась ткнуть его в живот вторым наверщием.
  - Бум!- ухнул подставленный щит.- Бум, бум, бум!- схватив шест у самого навершия, она стала им размахивать как двуручной булавой. Ноги ловко переставлялись и закручивали тело для очередного удара, но Роланд продолжал отбивать все атаки
  .- Арххх!- взрыкнув, Алира стала вновь кружить по арене и дразнить противника.- Ха, ха, ха! Ну, давай, посмотрим, как ты справишься, малек!- на очередном круге, она сделала прыжок, словно собираясь размазать его по арене. Парень отскочил.- Арххх!- посох не долетая дл земли устремился следом за ногами Роланда.
  - Ха...- подпрыгнул он в бок и немного вперед, пропуская древко под собой и замахиваясь мечом.
  - Аххх!- резко дернула Алира посох назад и вверх, догоняя поджимаемые в прыжке ноги, от чего парень не смог ударить мечом и потерял равновесие, падая сбоку от нее.- Хааа!- намереваясь раздробить ему ноги, она размашисто ударила сверху вниз, но он успел их подтянуть под себя и выставить щит.
  - Бум! Крак!- треснул шит, принимая удар и вжимая в землю парня спиной.
  - Давай, бей меня! Это все, что ты можешь? Я разочарованна!- будто намереваясь вколотить его в землю, она прыгала и прыгала, вкладывая в удары силу своего веса, но парень продолжал перекатываться и прикрываться щитом.- Арррр!- вновь повторила прыжок Алира и... ее ноги встретили в полете щит Роланда.- Аййй!- упала она плашмя на грудь под ноги вскакивающего противника.- Ах ты, подлец!- возмутилась девочка, хватаясь за оброненный посох, но получила удар по кисти, сломавший пальцы.- Ыуууу!- взвыла она и попыталась встать, но получив несколько ударов по ногам и заду, свалилась подвывая от боли и рыдая на песок.
  - Победитель экзаменов- Роланд!- объявил Наставник.- Роланд и Алира, подойдите ко мне!- ученики послушно приблизились к трибуне.- Дабы вы могли продолжить совершенствоваться в овладении оружием и по окончании обучения у вас было оружие соответствующее статусу Чемпиона и его соперника... вам изготовят боевое оружие согласно предпочтений, естественно, у победителя будет выбор побольше!
  - Ну ка, что тут за Чемпион? Дайте взглянуть на него поближе!- со зрительской трибуны спустился чернокожий великан.- Кое кто может меня не знать, поэтому представлюсь.... Кхем, я- Громобой! Чемпион Арены Алой Ленты!- гордо задрав массивный подбородок, сказал он. Мальчик пригляделся к громиле, потом посмотрел на противницу, перевел взгляд на великана...- Да, да, я брат обиженной тобой девочки!- строго нахмурив брови и нависнув над парнем, сказал он. Пристально и хмуро по буравив взглядом лицо мальчишки, он дико рассмеялся, задрав голову к небу, отчего его зубы отразили солнечные лучи как хрустальная ваза.- Ладно, не пугайся, малец, заслуженна твоя победа! А вот ты...- ткнул он пальцем в сторону Алиры.- Очень плохо, Алира, тебе нужно больше заниматься!- сказал Громобой- Эх... Жаль, что ты не видела, как я сражаюсь на арене, может и научилась бы чему то!? Если хочешь сама там оказаться- тренируйся!
  - Если бы нас не остановили, я бы его добила!- выкрикнула Алира.
  - У нас и так героев не хватает, что бы вы еще двое рвали друг друга на части!- строго воскликнул Наставник.- Кхем, что же, на этом турнир объявляю законченным, отдохните и подлечитесь пять дней и... у вас начнутся занятия по магии! Как говориться, физическая сила и оружие..., это конечно хорошо, но истинная мощь заключена в Магии!- воодушевленно воскликнул он, разводя руки...
  Первый урок начался с теории
   -... Магия- основное преимущество 'героя' над простыми наемниками и способ уравнять силы в борьбе с монстрами, магическими тварями и магами-дворянами!- невысокий, худенький и бородатый старик с длинными седыми волосами и в пестрой мантии вдохновенно вещал о важности магических дисциплин.- Магия пронизывает этот мир, и сильнейшие существа в нем владеют магией. Даже если это не разумные звери, они имеют пассивные магические защиты, самоисцеление или умеют применять магию для атаки! В любом живом существе есть магия, именно из за этого возможно поднятие их в виде нежити, насылать проклятья, превращения и необратимые изменения...- расхаживал он перед учениками, размахивая указательным пальцем направленным вверх, будто что то вращал на его кончике.- Магия- то, что сделало некоторые кланы и племена дворянами, в то время как остальные из за отсутствия этих сил были низвергнуты до слуг и рабов... Лишь послушники нашего Храма, милостью нашего Бога, имеют возможность раскрыть свой потенциал в постижении магии! Увы, в отличии от рожденных в клане магов, силы простолюдина изначально невелики, а порой магия вовсе не может покинуть пределов его тела без особого ритуала, где бедняга будет его объектом а не участником... ха, ха, ха!- развеселился старик Магнус.- Кхем, однако, не смотря на больший изначальный объем сил, больший набор доступных заклинаний и их большую разрушительность, максимально возможный рост магического резерва для мага- двухкратный размер резерва, данного ему при рождении, и только при условии многолетних тренировок и прилежания! Магия клановых основывается на других принципах восполнения энергии, их ядро напоминает колодец со стоялой водой, который наполняется постепенно, по мере опустошения, и потому, маг истративший свой огромный резерв вынужден долго восстанавливать его, выходя из боя и прячась за спины простых рубак. Мы же предлагаем другой путь! Адепт Аво начинает с тренировки тела и духа, закаляет волю и превращает свое тело в проточный канал, постоянно получая новые силы, пусть их и мало для единовременного сильного урона или применения на большой дистанции, однако это можно компенсировать количеством атак и восполнением сил в течении боя! Кроме того, адепт сделавший упор на магию сможет увеличить свой изначальный резерв в три и более раз, сравнявшись по объему со среднем магом, при этом еще и способным противостоять сразу троим!... Первым чему вам предстоит обучиться будет способность почувствовать магию в своем теле, ее вялый ток, затем, волей и воображением заставить циркулировать по малому и большому кругам жизненного круговорота, что со временем укрепит не только связь с магией, но само тело мага...- лекции мага были длинными, полными пространных рассуждений, однако, его подробные объяснения помогали ученикам правильно почувствовать ту самую силу, что он восхвалял, а практические занятия и вовсе захватывали внимание учеников с головой, ведь магия оказалась действительно перспективной в бою. Но старательнее всех постигал эту дисциплину Роланд, чувствующий в магии часть себя, словно он занимался давно забытым...
  Базовыми заклинаниями в обучении были: исцеление, противоядие, молния, огненный шар, сосулька, каменная стрела, увеличение скорости, увеличение силы, магический щит и телепортация. Так же их обучали основам зачарования, начиная с наложения временных эффектов на оружие и заканчивая простыми чарами длительного действия, и основам алхимии и извлечению ингредиентов и трофеев, так что 'герой' мог не только убить чудовище, но и обработать его шкуру для доставки, как доказательство победы, или прожить несколько лет в диком лесу отшельником обеспечивая себя всем...
  Учеба поглотила все время и внимание мальчика, но не избавила от воспоминаний и каждую ночь они приходили во снах, подстегивая все больше и больше постигать все, что могли дать учителя, потому, на выпускном экзамене он был лучшим! Но со сдачей экзаменов не закончились уроки, оказалось, что необходимо освоить еще парочку заклятий и ритуалов, доступным только ученикам, закончившим обучения, суть которых заключалась в извлечении с помощью амулета героя части сил души поверженного противника, эта энергия все равно отбрасывалась душой после гибели тела вместе с воспоминаниями, извлекая ее, можно было с помощью мастеров Храма поглотить и направить на укрепление собственного тела и магического резерва! Только сдавший экзамен допускался до этих знаний и только освоивший их- становился героем.
  - Ха, ха, ха! Вот и настал этот день!- восклицал Наставник, поздравляя Роланда.- Когда ты только появился здесь, то я не верил, что ты чего то добьешься, да же не верил, что ты сможешь закончить обучение! Но, шло время и посмотри кем ты стал! Даааа... Лабиринт не зря в тебя верил! Идем же за мной, церемония выпуска скоро начнется!
  
  Выпускная церемония проходила в большом и роскошном зале Храма, где на новых адептов взирала статуя самого Бога-Покровителя, изображенного в виде высокого, мускулистого старца в мантии, сжимавшего в одной руке свиток, а в другой меч. У постамента стояли сам Наставник и Лабиринт, а по бокам учителя различных дисциплин.
  - Ученики, много лет трудились вы что бы удостоиться почетного титула 'герой'! Сегодня ученичество ваше завершается, вы выходите в Мир, творить великие дела, дела что принесут вам благодарность тысяч людей... или вселят страх в их сердца!- говорил Наставник.- Времена ныне темные, тени сгущаются над Миром и тьма сбирается повсюду... всякий раз делая свой выбор между путями Добра и Зла вы будете менять лик Земли! Вы уйдете, но ваша связь с Храмом не прервется! Каждого будет ждать натопленный очаг в... гостевом доме. 'Геройские' задания будут выдаваться здесь и здесь же за них будет вручаться награда! Каждому 'герою' полагается амулет, не только показывающий его принадлежность к Ордену, но и собирающий энергию душ поверженных противников, кроме того, каждому герою нужно звучное имя, под которым его будут знать..., но поскольку оно должно отражать суть вашей личности и выбранного пути к могуществу..., по давней традиции, всем выпускникам выдается броня и маска с временным именем, написанным на них, свершая подвиги и общаясь с посторонними вам необходимо строго соблюдать форму, дабы все деяния, будь то добрые или злые, свершенные вами как начинающим героем остались на этой маске, вы же после церемонии именаречения получите новое имя, согласно свершенных за этот год деяний и проявленных склонностей! Сейчас, я буду говорить имена, а названные подходить и забирать свертки с одеждой и вашим временным лицом! Итак, первыми, как самыми лучшими учениками свои имена получат Роланд и Алира!- объявил он и зал заполнили овации.- Подойди те же суда и получите их!- юные герои подошли к столу с кучей свертков и чернокожий великан Громобой с улыбкой вручил им.
  - Ох, ты ж вымахал то как!?- воскликнул чемпион, рассматривая парня, почти догнавшего его по росту и комплекции и оставившего далеко позади Алиру.- Сразимся, как ни будь?
  - Не думаю, что готов к этому!- скромно ответил парень.
  - Так же, как лучшим ученикам, мы подготовили обещанные несколько лет назад награды- оружие! Итак, меч выбрал для себя Роланд и посох- Алира, что же, это оружие сослужит вам достойную службу долгие годы, или пока вы не найдете мастера, что изготовит для вас что то более подходящее или качественное!- сказал Наставник и вручил героям их оружие.
  - Рааааа!- подняв полутораручный меч над собой, издал боевой клич Роланд...
  
  
  Глава 3.
  Как лодку назовешь...
   'Как у нашего героя
  Приключился геморрой!
  Лошадь рядом, а он стоя -
  Ну, какой же он герой?'- книга 'Неделя феникса или 7 дней в Бракаде'
  
  После церемонии Роланд и Алира ушли в свою комнату, что бы забрать вещи и переодеться, отныне эта комната переставала быть их и ее необходимо было уступить новым ученикам, чей набор начнется со следующей недели, им же выделяли по кровати и шкафу в общих казармах, которые они должны были со временем то же покинуть, подобрав себе жилье по средствам вне стен Храма.
  Закинув сверток с новой формой на кровать, парень вытащил из ножен свой первый личный меч. Клинок был длинный, ромбовидный в сечении и 'полосатый', что означало то, что его сковали из разных по составу пластин стали, компенсировав недостатки каждой из них многократной проковкой и кузнечной сваркой.
  - Здорово!- прошептал Роланд, любуясь отличным клинком с простой рукоятью и ножнами.
  - Хах, простому ножику радуешься, как маленький!- фыркнула Алира, поглаживая резное и укрепленное стальными полосами древко посоха с шипастыми навершиями на концах.- Вот у меня настоящие оружие героя!- показала она острый и длинный шип-наконечник на вершине посоха, делающего возможное применение ее оружия как копья.
  - Каждому свое...- отмахнулся парень.
  - Хах, ладно, посмотрим кто был прав!- сказала Алира.- А, кстати, давай взглянем, что за прозвища нам дали!?
  - Давай...- пожал плечами парень и развернул свой сверток, извлекая серую стеганную куртку с капюшоном, усиленную кольчужными и кожаными вставками, а так же маску с именем изображенным и написанным на ней...- Вот ..., ....- выругался парень, прочитав свое 'геройское имя'
  - Что там?- заинтересованная соседка подскочила к нему, бросая на пол свой мешок.- Что?- прочла она надпись на безликой белой маске и.- Ха, ха, ха, ха! Ой, уууу, умора! Ха, ха, ха! Это имечко точно про тебя! Ха, ха, ха! Тебя прославят с ним в веках и будут слагать легенды! Ха, ха, ха!- смеялась Алира, катаясь по полу.
  - Курощуп...- прочел Роланд мрачно глядя на маску с изображением плешивой курицы в волосатых руках и надписью через все деревянное лицо маски.- вот же... эти..., чемпиону выпуска не могли дать что то по приличнее?- воскликнул он, бросая ее на кровать.
  - Ха, ха, ха! Сейчас я покажу тебе настоящее геройское имя!- вздернув смуглый нос в верх, произнесла Алира, размотав свой сверток и извлекая маску...- Что? Какого....?- воскликнула она прочитав 'Язва'
  - Пха, ха, ха! Вот уж чье имя точно останется на всю жизнь!- развеселился Роланд.
  - Ах, ты... Курощуп!- задыхаясь от возмущения, прошипела девица и выскочила прочь из комнаты в сторону кабинета Наставника...
  Спор с Наставником ни к чему ни привел, как оказалось, 'имена' часть давней традиции, выдаются эти маски каждому выпуску и нарочно имеют только отрицательный и насмешливый окрас, что бы новые герои поспешили за год отличиться и заслужить себе нормальные прозвища, другое дело, что конкретно чемпионам их подобрали не жеребьевкой а лично выбрал Громобой- брат самой Алиры! Это ее очень разозлило и обидело, впрочем, список доступных имен все равно бы не дал выбрать что то приличное: Свиноморд, Уткорыл, Задница, Тупица, Крысиный хвост, Жаба, Ночной горшок, Блоха, Дырявое ведро и еще три сотни подобного рода прозвищ... были уже распределены и розданы с базовым снаряжением другим выпускникам, так что героям оставалось довольствоваться текущими именами. Поминая недобрыми словами Наставника и Чемпиона, традиции и свою удачу, герои отправились спать в гудящие от голосов выпускников казармы...
  Утром следующего дня, во время тренировки со своим новым оружием и простым круглым щитом, выданным ему заведующим складами Хомяком, герой почувствовал вибрацию от амулета.
  - Хм, вызывают?- подумал Роланд и, прекратив тренировку, поспешил к Наставнику.
  - Хах, все опаздываешь?- 'приветствовал' его старик.- Ладно, уж, тебя не исправить... возьми свое первое задание!- протянул он конверт.- Хорошенько подготовься, но и не задерживайся, иначе провалишь задание!
  - Да...Наставник.- ответил герой, разворачивая конверт.
  ' Миссия 'Спаси охотников от дичи': ... бастард клана... со слугами отправился на охоту в Редколесье, где наткнулся на стаю волков, загнавших бедолаг в Волчий Дол... залезли на скалу... кончились стрелы... провизия на исходе... послали за помощью охотничьего сокола с письмом... Карта с примерным местонахождением прилагается...Цель- спасти и вернуть в город Каменный Круг бастарда Коллина или хотя бы лук и кинжал что были при нем. Награда - 300 серебряных монет'. - прочел он
  - Что-то непонятно?- спросил Наставник.
  - Нет, нет, все понятно!- отмахнулся Роланд, сворачивая карту и задание, и убирая их в мешок. Поклонившись, он поспешил за своими вещами, решив приготовить себе завтрак уже в лесу из товаров, купленных в лавке 'Кротовая нора', у торговца при Храме по прозвищу Крот. Добравшись до леса, Роланд нарубил топориком веток, набрал воды в ручье и приготовил себе незатейливый суп из нескольких кусков куриного мяса, овощей и горсти риса, после чего, все снаряжение вновь было отмыто, убрано в походный рюкзак и герой поспешил дальше. Редколесье являлось огромной долиной, поросшей сильно прореженным вырубкой лесом, в которой сходились дороги из окрестных населенных долин, потому хищников и разбойников отсюда исправно выбивали стражники и проезжающие по своим делам герои и маги. Без происшествий и трудностей пересек он лес, похожий на запущенный парк, добравшись в дальний его край, где начиналась более темная, почти не тронутая лесорубами, лесная долина Волчий Дол. Первое что войдя в долину он увидел- два изрядно надкусанных тела в экипировке охотников и мертвого волка с торчащими из груди и боков обломами стрел.
  - Хм, а здоровый зверь!- воскликнул парень, обнаружив, что лежачий на боку зверь ему по колено. Побродив по поляне, он нашел следы людей, ведущие в глубь долины.- Вот же и дурни они- сами себя загоняли в ловушку!- выругался он, продолжив путь по следам.
  - Вууууу!- вдали раздался волчий вой.- Вууууу!- хором ему ответили десяток глоток.
  - Ах, ты ж..., этак и я могу не справиться и стать кормом для этих тварей...- ругнулся парень, замедляя ход и приседая. Убедившись, что вокруг нет хищников, он двинулся дальше. Подвывание и азартное рычание стаи серых указывало, где они караулят строптивую добычу. Когда герой добрался до места, то он увидел десяток волков, бегающих вдоль скалы, на узком карнизе которой прятались трое охотников, а еще три охотника валялись под скалой в виде кучи костей и драных одежд, которые волки продолжали трепать, поглядывая на измученных долгим стоянием на тесном каменном карнизе, чья ширина не позволяла даже присесть или размять ноги. Поняв, что ему самому в прямом столкновении с волками не выжить, герой залез на высокое дерево на краю поляны и прицелился в голову дальнего волка.
  - Вуууух!- стрела пробила шею взвизгнувшего зверя и тот упал.
  - Рараарррахх! Рааарррххх!- всполошилась стая и стала нюхать воздух и землю в поисках неизвестного врага.
  - Вуууух!- еще одна стрела сбила волка, угодив тому в глаз.
  - Рарррр, рыыыы!- прорычал седой вожак и рванул к дереву, на котором засел стрелок, а вся стая кинулась следом.- Раррра!- подпрыгнула тварь, едва ли не до середины дерева, но удержаться на ветвях не могла, как и карабкаться, так что свалилась вниз, оставив глубокие борозды на коре ветвей ствола.
  - Вуухх!- стрела впилась в бок монстра, заставив его с визгом отскочить.
  - Вуууууу!- взвыли волки и стали пытаться достать лучника в прыжке.
  - Движущиеся мишени, отработка навыка!- пробормотал парень с усмешкой и стал стрелять по монстрам, целясь в слабые места. В его колчане было двадцать стрел, а волков было десять, так что стрелять надо было очень экономно. Когда пал вожак и половина стаи, остальные волки кинулись прочь, оставив попытки добраться до опасной добычи.- Эйех!- с уханьем спрыгнул парень на землю и пошел в сторону карниза.- Эй, вы там, в гнезде кукушки, слезайте, волки кончились!- крикнул он, помахав руками.
  - Ты кто такой!?- спросил тип в дорого выглядящей кожаной броне и луком, но с пустым колчаном стрел.- Я тебя не знаю!
  - Я из 'гильдии героев'!- ответил парень, поскольку обывателям так было привычней называть Храм и Орден.
  - Ох, а зачем ты здесь?- полуаристократ.
  - Меня наняли спасти вас от волков!- сказал Роланд.- 'а волков от несварения желудков'- подумал он, разглядывая надменную рожу собеседника.
  - Ээээ... а почему послали какого то наемного оборванца, а не стражу или клановых воинов?- скривившись, спросил Коллин все еще не решаясь спуститься.
  - Вот дома и у них и узнаете, мое дело маленькое- доставить домой вас или ваши вещи, причем последние обязательно а первое не очень!- ответил Роланд с усмешкой, на что полуаристократ начал шипеть и материться, однако убрал за спину лук и стал спускаться, а за ним последовали и его слуги.
  - Ну, и как звать то тебя..., хах, 'герой'?- с усмешкой спросил трясущийся от усталости и напряжения, но все еще надменный аристократ, подходя к Роланду.
  - Эм, это мое первое задание и у меня... временное прозвище...- растерянно и смущенно ответил Роланд.- ... пока не заработаю свое...Кххем, в общем... зовут меня- 'Курощуп'...
  - А... Пха, ха, ха! Как? Курощуп? Ха, ха, ха! Кур что ли щупаешь? Ха, ха, ха! Ой, умора! Ну и герооой!- упал на траву и стал дико смеяться Коллин- бастард.
  - Гы, гы, гы!- угодливо и нервно посмеивались его слуги, так же как и он пребывающие в шоке от прошедших дней и встречи со спасителем.
  - Кхем, посмеялись и хватит, у нас стая монстров не добита и куча мяса, влекущая хищников со всей округи под боком! Вставайте, если не хотите стать гов... волков и ворон!- сердито крикнул парень.
  - Да как ты сме...- начал было возмущаться Коллин, но Курощуп бесцеремонно заткнул его рот открытым горлышком зелья, опрокинув вязкую жижу в рот.- Бульк...- проглотил он зелье и почувствовал жжение, приносящие бодрость в тело.
  - Некогда болтать, надо бежать из этого леса, пока не вернулась стая или не набрела новая, один я вас не защищу даже если и смогу отбиться...- начал пояснять парень, протягивая еще два пузырька другим охотникам.- ...эти зелья восстановят сил что бы мы успели добраться до людей засветло... и начать идти стоит прямо сейчас, а поскандалить и обыграть обиженного благородного и непочтительного наемника можно и в тепле и уюте гильдии или таверны из Каменного круга.
  - Пф, демоны с тобой..., пошли уже отсюда..., Курощуп!- фыркнув, махнул рукой Коллин.- Ха, ха, ха!- рассмеялся бастард.
  - Эх...- печально вздохнул Роланд и, рывком встав, начал собирать свои стрелы. Быстро собрав то, что могло еще пригодиться, отряд устремился к выходу из долины...
  - Вууууу! Уууууу!- раздавались ссади 'переговоры' серых преследователей.
  - Проклятье, проклятье! Эй, маг, твою так, можешь поставить что ни будь магическое? Я имею ввиду ловушку, что бы остановить преследователей, хоть кого то из этих серых уродов?- спросил Роланд.
  - Хах, если бы мог, то мы бы сами справились!- фыркнул Коллин.- Я с 'разбавленной кровью'...- скривился он.-... резерв меньше рассчитанного моим папашей и еще сильным даром в приручение зверей, а не боевую магию, вот толком и не учили клановым техникам... решили отложить до совершеннолетия и сбагрить на учебу в Академию по этому направлению, а после учебы выдали бы в жены полукровку из клана и создали бы новых вассалов клана... если выживем, то так и будет, не зависимо от моего желания...
  - Хах, однако... серьезно о тебе побеспокоились... и план на всю жизнь продумали и в него посвятили... красота, делай что нужно и все будет!- усмехнулся Роланд.
  - Не смешно, Курощуп, твоей крестьянской башке не понять, каково это быть в собственной семье лишь чем то средним между родственником и отвратительным домашним животным, в потенциале полезном, потому не уничтоженным или изгнанным!- выкрикнул Коллин.
  - Соболезную..., а мою семью когда мне было шесть лет убили разбойники, вырезав и спалив попутно все наше поселение... с тех пор Храм- моя единственная семья, а меч- единственное имущество...- ответил Роланд.
  - Что же, Курощуп, как раздобудешь приличное имя и золотишка, обращайся, я сведу тебя с правильными людьми, и они помогут тебе хоть хорошо зачарованное снаряжение купить, хоть дом в городе! Ну..., я имею ввиду в рамках Каменного Круга, дальше ни влияние моего клана, ни тем более мое не распространяется...- улыбнулся более искренне Коллин.
  - Хах, хорошо...- ответил Роланд, на ходу бросая шар огня в сторону волков, пытавшихся их догнать.
  - Уууууйууу, виууу!- заскулила поджаренная тварь, распугивая сородичей, отчего выскочившие из темной части леса в Редколесье люди смогли оторваться от преследователей. Сочтя добычу слишком опасной, волки прекратили преследование и покинули слишком людную территорию, спаситель и спасаемые продолжили бег до тех пор, пока не вышли на дорогу. Старый имперский тракт привел их к воротам города, перекрывающего путь в долину. Над надвратной башней развевался флаг города Каменный Круг- серебряный рисунок мегалитических столбов, стоящих кругом на фиолетовом поле. Само сооружение находилось за стенами города и считалось важным его достоянием и гордостью города, стоящим здесь со времен Империи, однако знание о назначении сооружения давно утрачены.
  - Что же, здесь мы должны расстаться, так как, хах, Курощупа- я представить своим не могу..., так что жду тебя уже под каким ни будь более героическим именем, Громобой, Потрошитель, Убийца великанов, или Гроза гоблинов! Ха, ха, ха!- рассмеялся Коллин и вошел в город.
  - Хм, раз уж я в городе..., то стоит докупить кое что и вернуться за шкурами...- пробормотал парень и поспешил в сторону где в любом городе должна быть торговая площадь. Знания, данные в Храме, не подвели и вскоре он был оглушен криками торговцев.
  - Овощи, фрукты с южных островов- все самое свежее! Цинский шелк, хлопок с пиратских островов, шерстяное полотно с севера, ковры пустынников и много другое! Ювелирные украшения со всего света! Пирошки, бублики горячия! Меняю, скупаю! Щиты, топоры, мечи, доспехи! Луки, арбалеты, стрелы, доспехи из кожи и меховая одежда!- надрывали глотки торгаши, стремясь перекричать друг друга. Парень свернул к лавке с вывеской 'Лук и стрела'.
  - Добрый день, чем могу помо...- 'вынырнув' из под прилавка, начал высокий жилистый бородач, но разглядев покупателя...- Пф...кхааа, ха, ха, ха!- рассмеялся торговец, 'стекая' обратно.- Оуууу... вы меня сегодня доконаете, ха, ха, ха! Еще один... кха, ха, ха! Ой, не могу! Все... аааа... ууууу, мой живот!
  - Да что такое то! Что смешного то?- возмутился парень.
  - Уууу..., ты что, читать не умеешь, ха, ха, ха, разве не прочел, что написано на твоей маске? Ха, ха, ха!- сквозь хохот спросил торговец.
  - Ам... мда... ученическое прозвище...- протянул Роланд.
  - Мдаа, верно! Сегодня у меня за день были такие славные герои как: Свиноморд, Пень, Язва, ха, ха, ха, Червь дождевой, Понос, пф, ха, ха, Баранья голова, Козья борода, Яйцо, Заячье сердце и хи, хи, хи... Великий и Могучий... Курощуп! Ха, ха, ха! Каждый год повторяется это и все равно не могу... ха, ха, ха!- продолжал смеяться и объяснять торговец.
  - Яяяясно...- протянул расстроено Роланд.
  - Не переживай, парень, все, все, понимают, знают что традиция и... немного потешаются... по дружески...- улыбнулся торговец.- Вот сделаешь что то стоящее и получишь свое геройское имя! Если выживешь к тому времени! Ха, ха, ха!- рассмеялся торговец.- Кхем, ты главное сразу на оборотней, троллей или драконов не лезь и на снаряжении не экономь, даже собираясь на зайцев! Нус, и что же могучий Курощуп хотел купить? - добавил он серьезно.
  - Эм... двадцать стрел... и пару зелий для очистки шкур...- пробормотал парень.
  - Хм, двадцать серебряников и в нагрузку дам мешочек наконечников, если добавишь пять монет!- ответил торговец.- Это отличная скидка для чужака... так повеселившего меня сегодня!- оскалившись, добавил он.
  - Кхем, что же...- задумчиво глядя в почти пустой кошель, протянул парень.- хорошо, согласен, только у меня вопрос- Если принесу шкуры волков принесу- возьмете?
  - Нет, это тебе надо к моему соседу... думаю, я уговорю брать у тебя по нормальной цене, если обещаешь больше никому в городе не предлагать свои трофеи!- ответил торговец.
  - Идет.- вздохнув, кивнул парень, выгребая все серебро на прилавок. Закупив у веселого торговца все необходимое для продолжения охоты, он поспешил в лес, что бы снять шкуры с волков, пока их не испортили другие волки или иные падальщики...
  Пополнив запасы, Роланд вернулся в лес- снять шкуры волков что бы заработать на их продаже. Первая туша волка, убитого еще самими спасенными охотниками привлекла внимание жуков-падальщиков и мух, эти монстры были размером с кулак, а то и два, и при встрече с 'конкурентом' в лице человека напали.
  - Арррр! Хаааа! Ннна!- схватив меч, парень стал отбиваться от тварей, сбивая их на землю в поломанном, но еще довольно агрессивном состоянии, в результате чего, ему одновременно приходилось отбиваться от еще летающих тварей и рубить недобитых подранков, ползающих за ним и пытающихся укусить.- Хаааа!- разозлившись, он применил магию и цепной молнией поджарил оставшихся монстров.- Фух..., ух, это вам не чучела!- утирая пот рукавом, простонал он.- Испорчена, вот ...!- ругнулся парень, увидев, что шкуру уже изрядно подрали мерзкие насекомые, желающие полакомиться мясом. Вырвав из туши волка стрелы, герой пошел дальше. На поляне с битыми волками обнаружились два волка, ходящие кругами и жадно нюхающие трупы, словно они боролись с искушением съесть сородичей и воля и 'воспитание' пока побеждали, но все менее уверенно. Решив, что мучить зверей столь глубокой моральной дилеммой жестоко, Роланд... расстрелял их из лука. Нарезав веревку равными кусками, он подвесил туши на деревьях и принялся снимать шкуры со зверей и вырезать из тел стрелы и их наконечники, если стрела была обломана. После, он выбил у зверей самые крупные зубы, вырезал сердца, языки, когти и глаза, как очень востребованные в алхимии и ритуалистике ингредиенты, всю эту требуху он завернул в самую драную шкуру. Остальные шкуры он отмыл на берегу речки, после чего отскоблил специальным скребком от жира и мяса и обработал зельем, купленным в лавке у веселого торговца. Собрав свои трофеи, Роланд поспешил вернуться в город, солнце уже клонилось к закату и в лесу становилось все темнее, кроме того, запах крови стал привлекать хищников и даже обработанные шкуры имели специфический запах.
  В город он вошел уже в сумерках, стражники уже доставали факела и готовились закрывать ворота на ночь.
  - Ого, уже с добычей!?- удивился торговец, когда перед самым закрытием к нему в лавку вошел парень.- Что же, хоть время уже позднее, но мой друг еще должно быть на месте... Пошли, провожу!- добавил он, подумав, и стал запирать лавку. Лавка кожевенника обнаружилась через две улицы, в небольшом дворе с навесами от солнечных лучей и дождя.
  - Хм, летние шкуры... дыр много...- придирчиво разглядывая товар, бурчал седой коренастый мужик в кожаных одеждах пропахших различными составами для выделки и окраски кожи, отчего запах от мастера и мастерской в целом стоял удушающий.-... два серебряника за шкуру и не медяшкой больше, и то из за размера самих волков!
  - Согласен...- скривился парень, не желая спорить с торговцем.
  - Если захочешь еще подзаработать на охоте, то я куплю любые шкуры... кроме человеческих! Ха, ха, ха!- рассмеялся торговец, отсчитывая монеты.- Очень не прочная и тонкая она... ха, ха, ха! Держи свое серебро, пф, Курощуп!- протянул горсть серебра он. Забрав плату, герой поспешил покинуть город, но ворота уже были закрыты.
  - На ночь ворота запираем и даже члены Совета и Мэр не вправе требовать от нас открыть их, взяток не берем, приказы и угрозы не слушаем, за упорство отправим в городскую тюрьму!- сказал стражник лениво.
  - Эм... а что же делать, у меня в городе родни нет, да и денег для постоялого двора мало!?- спросил парень.
  - Хах, если есть серебряник, то на него можешь снять комнату в ночлежках 'Дыра Ферары', 'Погасший очаг' или 'Старая Мег' или заночевать на улице, однако за костер в городе и бродяжничество штраф- 10 серебра!- ответил страж.
  - А где они находятся?- спросил Роланд.
  - Подкинешь пять медяков, и я тебя провожу, как раз сейчас будет смена караула, и я иду домой мимо 'Дыры'!- ответил стражник.
  - Иии...дет!- подумав, согласился Роланд, представив, как он лишний раз ночует на улице без еды и тепла.
  - Хах, это правильнее решение, Курощуп! Ха, ха, ха!- оскалился страж, забирая медь. Когда пришли другие стражники, страж с ними попрощался и повел героя вдоль стены к бедному кварталу, там то и была расположена 'Дыра', соответствуя названию, оказавшееся той еще дырой! Дом был хоть и трехэтажный, но уже ветхий и часть каменных стен уже была залатана или заменена старыми деревянными досками, крыша была соломенная, а комнаты были узкими и грязными, в качестве кроватей предлагались широкие деревянные лавки с соломенными матрасами, зато еда была вкусной и сытной, хоть как-то оправдывая высокую цену ночлега.
  Утро следующего дня порадовало плотным завтраком из каши с овощами, оказывается, входящим в стоимость ночлега, и удачно продажей волчьей требухи. Зубы герой оставил себе, что бы сделать дикарское украшение. Таким образом, пополнив запас серебра, герой поставил магическую метку в неприметном закутке неподалеку от ночлежки и телепортировался в 'гильдию'. Храм продолжил жить своей жизнью, словно не было выпуска их 'курса', пожав плечами, парень пошел в сторону кабинета Наставника.
  - А, вот и наш Курощуп, вчера прибыл гонец и принес весть о том, что ты выполнил задание и передал награду!- поприветствовал героя старик.- Такс, за вычетом доли Храма и доплаты за количество спасенных... тебе полагается.... двести шестьдесят пять серебряных монет!- протянул он уже подготовленный мешочек.- Не плохое начало, юный герой.
  - Я старался...- буркнул Роланд.
  - Похвальное старание, и все же, придется тебе еще постараться!- сказал Наставник.- Что то произошло и монстры стали слишком активными... вчера вечером поступила новая заявка на спасение от монстров и Лабиринт настоял на твоей кандидатуре в качестве одного из героев.
  - Что за задание?- спросил парень.
  - На Подсолнечную Долину напали пещерные гоблины, поганцы не особо опасны подготовленному и вооруженному, однако их много и они разбрелись по долине, угрожая дальним хуторам и одиноким путникам, не знающим об опасности..., я уже направил туда несколько бойцов, задачей которых поставил зайти в долину с севера, востока и запада, если ты поспешишь, то вы войдете в нее одновременно с четырех сторон света и быстренько прочешете местность от мелких поганцев.- ответил Наставник.
  - Я там не разу не был, мне бы карту.- сказал Роланд.
  - Что же, будет тебе карта...- покопавшись в столе, Наставник протянул новую карту.-...здесь отмечены все поселения и основные дороги, но местность прорисована неточно, так что будь внимателен, особенно учитывая цвет шкур и рост твоих противников! Хах!
  - Благодарю, отправляюсь немедленно.- кивнул парень и поспешил прочь из кабинета. Подсолнечная Долина южным краем соприкасалась с Редколесьем и была соседней и для Храма и для Каменного круга, потому южная окраина долины была ближе всего к Храму и путь занял не более одного дня, северная же окраина была на расстоянии трех дней пути, вследствие чего у Роланда было время. Докупив зелья в лавке Крота и заменив простой деревянный щит на шит, усиленный стальной окантовкой, Роланд решил посетить Зал Благословения. В центре зала располагалась главная реликвия и тайна Храма- Алтарь Преобразования, представляющий из себя исчерченный рунами каменный круг с арочным куполом. В центр круга вставлялся амулет героя, в котором собиралась во время боев энергия душ противников, после чего герой-хозяин амулета должен был встать на плиту и активировать Алтарь, что бы поглощенная амулетом энергия душ влилась в его тело, сделав немного сильнее тело и душу героя. Это был первый опыт Роланда, потому, он очень волновался. Дрожащими руками, снял он под надзором стражников свой амулет и вставил его в плиту, после чего встал над ним и прикоснулся к плите, выпуская свою магию.
  - Пуфщщщ...- магическая энергия вырвалась из плиты и столбом зеленоватого света ударила вверх, поднимая героя как восходящий поток ветра пылинку и удерживая его на весу. Таинственная энергия всех цветов радуги хлынула из амулета вместе с этим потоком, даря чувство силы и опьянения, несколько мгновений... и все прекратилось, свет погас и герой рухнул на плиту.
  - Оххх...- простонал парень, вставая и потирая локти и зад.- ...вот это меня 'плюхнуло'! Хах, потрясающее ощущение! Такс, где там мой амулет?- сев на корточки, он взял амулет героя и повесил его на шею. Встал, отряхнулся и медленно побрел прочь, озадаченный произошедшим.
  Приведя себя в порядок, герой отправился в путь, когда солнце стало садиться ниже макушек деревьев, он стал разбивать лагерь. На ужин и завтрак у него была простая похлебка, а в качестве убежища от ночной прохлады- меховой спальный мешок и навес из сосновых веток. Позавтракав, герой продолжил путь к полудню дойдя до первого поселения он застал первых противников за разграблением хутора. Невысокие, едва достигающие уровня пояса человека, худые и жилистые, похожие на облысевших и позеленевших обезьян, гоблины были столь же примитивны, сколь и уродливы. Одежда зеленых разбойников состояла из обрывков шкур и ткани, чаще ограничиваясь набедренной повязкой, а вооружены они были палками разной длинны с каменными навершиями, превращавшими их в глазах дикарей в топоры и копья. У самой границы леса лежало два тела фермеров, не успевших сбежать от тварей, еще один лежал у сарая, из которого злобные коротышки уже выносили сельхоз инструмент для переделки в оружие, часть дикарей уже сменила каменные наконечники на бронзовые 'головы' молотков, топоров и серпов, перевооружившись, эти негодяи устремлялись к общинному дому и начинали бить стены, в надежде проломить те и проникнуть внутрь и расправиться с матерящимися крестьянами и визжащими от страха крестьянками. Двое дикарей забавлялась тем, что дразнили большую собаку, привязанную на веревке у дома. Стоя на предельной для пса дистанции, они кривлялись, плевались и вертели задницами перед ее носом и клацающей челюстью, тыкали тупыми концами палок в морду и бока.
  Роланд аккуратно извлек из ножен меч, воткнул его в землю, поставил к дереву щит и выставил веером перед собой стрелы, так же воткнув их в землю.
  - Вуууук- прогудел лук, сгибаемый силой рук героя.- Пфууухх!- первая стерла устремилась в полет и свалила с ног дальнего гоблина.- Вууух!- еще одна стрела отправилась в полет и пронзила грудь коротышки, вооруженного копьем из серпа и длинной палки.
  - Ууууу, балкаламба туки тук! Ай, ай!- зашумели что то дикари, заметив первые потери и стали метаться по двору.
  - Вух, вух, вух...- стрелы продолжали сбивать с кривых ног мелких разбойников.
  - Граф, граф! Ррраф!- беснующийся пес рванул посильнее и веревка удерживавшая его не выдержала.- Раааа!- зверь сбил с ног застывших перед ним гоблинов и стал рвать поганцев как старые тряпки, гоблины визжали, махали лапами, пытались дотянуться до своего оружия, но пес быстро их убил и стал гоняться за остальными коротышками, валя с ног и перегрызая глотки самых медленных или тех, кто получил стрелой не смертельное ранение. Напуганные лопоухие твари кинулись в сторону леса, аккурат к тому месту, где сидел Роланд. Бросив лук, парень схватил щит и меч и кинулся на врагов.
  - Бум!- щит смел с ног дубинщика.- Шмяк!- меч описал дугу и перерубил шею копейщику.- Данк!- кромка щита пробила голову еще одного гоблина.
  - Аааа!- закричали гоблины от страха и попытались завалить великана толпой, но тот ловко махал большим ножом и вскоре все гоблины пали от его рук.
  - Фууу... ну и вонючки!- воскликнул парень, сорвав повязку одного из гоблинов, что бы вытереть их кровь с клинка, но 'аромат' пота и мочи твари, впитавшиеся не только в тряпку, но и тело уродца ударил в нос, словно молот.
  - Ррааф, рааф, фыр!- согласно гавкнул и чихнул пес, подбежавший к человеку.
  - Привет, малыш, надеюсь, ты понимаешь, что я друг и мне не придется с тобой драться?- спросил парень у лохматой черной собаки.
  - Гаф, каф!- ответил пес и вильнул пушистым хвостом.
  - Эта... тама гоблинов нету?- робко спросили из дома.
  - Нету, нету, по крайней мере, всех готовых драться я уже отправил к предкам!- ответил парень.
  - А энто хто? Эээ... Хто ты?- спросили из дома.
  - Я герой из...гильдии, меня послали к вам на помощь.- представился Роланд.
  - Ой, слава богам, мы уже думали все... нам конец пришел, ага! Сечас, сечас открою! Ой, как вы вовремя то... а не, тока бы конечно по раньше чутка...- засуетился переговорщик, чем-то гремя, и отрыл дверь.- Да благоволят вам боги вашродие гер...ой, ой!- воскликнул крестьянин, выскакивая и вдруг осекся, увидев заляпанного кровью типа в маске.- Ой!- плотный бородатый мужик от страха шагнул обратно в дом, прикрывая за собой дверь.- А вы точно герой?- спросил он, опасливо выглядывая из за двери.
  - Точно, точно!- хохотнув, сказал Роланд.- Это ученическая маска с временным прозвищем...
  - И... как Вас звать, герой?- спросил мужик, делая робкий шажок младенца вперед.
  - Эм... Курощуп...- смущенно ответил парень, потирая затылок.
  - Пха, ха, ха, ха!- громко засмеялся мужик, сползая на пол под хмурым взглядом героя в маске. Как ни странно, нелепое прозвище помогло наладить контакт с суровыми крестьянами, которые помогли герою собрать тела гоблинов в одном месте, подсказали дорогу к ближайшим поселениям на словах и пальцах, картой никто пользоваться не умел, и даже ткнув в точку, указав где находилась деревня, герой не мог добиться понимания от крестьян- они просто не могли применить свой жизненный опыт в ориентировании к плоской картинке, поделились продуктами и разрешили забрать с собой пса, поскольку тот принадлежал погибшему возле сарая охотнику и никого кроме него не слушался.
  - Пошли, Клык!- обратился парень к псу.
  - Гафр!- радостно ответил пес и посеменил следом за новым хозяином, что зачем то закопал тушу старого в лесу под большим деревом, пометив место камнем.- 'Что бы не забыть? Мог бы просто пометить, как это сделал я!'- подумал тогда пес, впрочем, он не особо задумывался о поступках вонючих двуногих, главное, что бы сытно кормили, редко привязывали, позволяли охотиться и греться у костра, 'увы, только они могут управлять огнем'- часто с завистью думал пес.
  Что бы не тратить в пустую время, герой не пошел по дороге, а свернул через поля, как сказал крестьянин, хутор Хмурого Джо находился 'аккурат через вон то поле, за одинокой сосной у кромки лесочку' и поэтому идти 'по вон той дороге вокруг пашен' ему не хотелось. Оправдывая имя долины, поле было засеяно подсолнухом, уже выросшим по грудь героя, затрудняя путь. Когда на фоне леса уже были различимы постройки хутора, из зарослей на героя выскочил улюлюкающий и размахивающий веткой-дубинкой гоблин, явно рассчитывающий поймать что-то меньше себя.
  - Ой...- остановился коротышка, рассматривая ноги и стал поднимать взгляд выше.-...ой!- осознав что перед ним человек с мечом, воскликнул он громче и кинулся обратно в заросли.
  - Вжух, кряк!- меч, покинув ножны, впился в затылок гоблина, разваливая череп твари, гоблин хрюкнул и упал. На звук выскочили еще трое вооруженных копьями с каменными наконечниками.
  - Графф, раффф!- пес первым кинулся на гоблинов, сбивая их с ног, и вцепился в горло гоблину, меч же добил остальных.
  - Что они тут искали?- задумался герой.- Клык, ищи!- приказал Роланд, и пес стал нюхать следы.
  - Грррааф, рррраафф!- зерь кинулся куда то вглубь поля, распугивая скрывавшихся в зарослях птиц и гоблинов, последних убивал герой, пока не нашел... двух детей, что прятались от гоблинов в поле. Вид мужика в доспехах и маске, вооруженного окровавленным мечем, да еще и хозяина здоровой и громко лающей на них псиной напугал детей.
  - Не бойтесь, он не укусит, а я...вообще- герой!- сказал парень, насколько мог, добродушно.- Что случилось, почему вы прячетесь здесь?
  - На нас напали облины!- ответила девочка семи лет, держащая за руку ревущего брата трех лет.- Мама велела бежать через поле к соседям за помощью...
  - Ийиха, ха, ха, ха!- прервал ее рассказ воинственный клич гоблина, выбежавшего на шум собаки и плача детей, и... меч чужака снес его покрытую редкими седыми волосками голову.
  - Как видишь, я против гоблинов!- сказал парень и тут вокруг своеобразной 'поляны в подсолнечном лесу' затряслись подсолнухи, пропуская новых гоблинов.
  - Клык, защищай!- крикнул парень, указав на детей.
  - Гаф...- вяло согласился пес, скептически взглянув на 'человеческих щенков', герой же вступил в сражение с гоблинами...
  Увы, но тут он опоздал, точнее, гоблины нашли топор и колун, которыми разворотили плетеные и промазанные глиной стены общего дома и, ценой потери своих временных лидеров, перебили всех, кто там был, так что пришлось герою отводить детей в первый хутор, оставив их на обеспечение соседей. Поскольку был уже вечер, парень остался в хуторе на ночлег, заняв чердак сарая для инструментов. Благодарные крестьяне не могли дать ни денег, ни оружия, однако накормили от души, да и с собой дали полную котомку, потому, поужинал и позавтракал герой плотно, после чего поспешил проверить следующее селение. В этот раз деревенским повезло, поскольку в хуторе отдыхали двое стражников: один приехал навестить родителей и сестру, а второй приехал знакомиться с этой самой сестрой и хоть вонючки напали ночью, но 'знакомящиеся' люди не спали, благодаря чему стражник заметил крадущихся мимо сеновала гоблинов и, прекратив 'стыковку' с сестрой товарища, в первозданном природном виде и с коротким...мечом городского стражника напал на гоблинов, оглашая окрестности отборной бранью. На крик стражника вышел его товарищ и вместе они перебили большую часть зеленых монстров. К сожалению для стражника, это приключение, его героический поступок, раскрыло и его 'плотное знакомство' с крестьянкой, в результате чего, к моменту прихода героя взрослое население поселения было в состоянии легкого опьянения по случаю помолвки стражника и крестьянки. Узнав о том, что не только на их хутор напали гоблины, несколько мужиков и стражники присоединились к герою в зачистки территории долины от монстров. Зачистку производили не тотальную, все же долина не личный дворик, да еще и река, ручьи и овраги с клочками леса, а змейкой, двигаясь от селения к селению, что привело к встрече с героем, направленным на восточную окраину долины через Тернистую Тропу и Долину Старых шахт. Этим героем оказался Пень- парень с примесью южной крови, давшей ему смуглую кожу, черные волосы и высокое худощавое, жилистое тело. Он был одним из претендентов на чемпионство по стрельбе, по крайней мере, добрался до шестого места, поэтому и основным оружием он уже выбрал лук, приобретя увеличенный колчан и повесив стандартный на пояс в качестве дополнительного боезапаса.
  - Ахой, привет, Куролюб!- веселым голосом по приветствовал героя Пень, вырезая стрелы из поверженных гоблинов.
  - Хех. Привет, Горелый пень!- покосившись на смеющихся помощников, ответил колкостью Роланд, на что смесок хмыкнул.
  - Что делаешь тут?- спросил Пень.
  - Меня послали помочь одному бездарю, что все еще мнит себя лучником, а то вдруг его гоблины обидят.- ответил Роланд.
  - Хм, а эти что за тобой ходят? Вот эти два охранника уже тебя задержали за... приставания к домашней птице?- ехидно спросил Пень.
  - Нет, я сказал им что знаю одно говорящее бревно и они решили что обязаны его увидеть, парни, вот ваши дрова!- указал Роланд на оппонента.
  - Пф, значит, слух про твое прозвище не врет, это ты, Роланд!?- удивился Пень.
  - Слухи, и кто уже разболтал о моем временном прозвище? Наставник?- спросил Курощуп.
  - Нет, Алира-задира!- ответил Пень.- Нарочно потратила пол дня на то, что бы 'проболтаться' перед каждым!
  - Вот с....язва!- процедил Роланд.
  - Ага, ага, и ее новое прозвище заслуженно!- хихикнул Пень.
  - Присоединишься к моему отряду?- спросил Роланд.
  - Можно..., но только ты оставь лучше парней тут, что бы они защищали поселения юга и востока...- сказал с сомнением Пень.- Такое ощущение, что на севере герой проиграл или не успел добраться... много тварей собирается и везде я опоздал с помощью, вот и двинулся на юг, опережая 'гоблинскую армию'.
  - Север и восток опустошены?- спросил Роланд.
  - Восток почти, север- возможно..., по крайней мере, именно оттуда шли большие отряды зеленых уродцев.- хмуро сказал Пень.
  - Хм, значит надо поспешить и собрать всех в единый ударный кулак...- пробормотал Роланд.- Данкель, Жанкель, остаетесь с ополченцами здесь, организуйте патрулирование территории, что бы успеть предупредить уцелевшие поселения об опасности, а вообще... стоит подумать о сборе уцелевших в одном месте, для того, что бы мы смогли организовать либо оборону, либо прорыв жителей к Солнечному Холму!
  - Кхем, так и поступим, толпой людей проще отбиться будет...- кивнул Данкель.-... сейчас же погоню местных на юг, думаю, в моем родном хуторе укрепиться будет само то!
  - Хорошо, тогда мы пойдем на запад и, объединив силы с защитником запада, ударим по северным шайкам гоблинов, возможно и не придется тащить обоз с беженцами в Солнечный, впрочем, мы мимо него же будем идти, вот и разведаем какая обстановка, да запросим для вас подкрепление.- сказал Роланд.
  - Звучит как план...- протянул Пень.
  - Это он и был.- пожал плечами парень...
  Герои отправились на запад, а беженцы с остальным отрядом на юг. Поскольку город на холме находился почти ровно посередине долины, то герои вышли прямо к стенам городка лишь на полтора-два человеческих роста сделанных из камня, вершина же была собрана из бревен и оборудована деревянным навесом. На поле перед стенами города лежали тела гоблинов и крестьян, что собирались укрыться за его стенами, но были настигнуты зелеными тварями.
  - Поздновато вы пришли!- сказала наглая девчонка в маске, изображающей обезображенное язвами лицо, и вооруженная приметным посохом.- Гоблины все уже закончились, а раздача милостыни местными служителями будет проводиться не скоро!
  - Язва, какими судьбами!?- расставив руки в стороны, крикнул Роланд, словно собирался ее обнять.
  - Хах, я не могу разделить твою радость от встречи, Куролюб! Зачем суда явился?- спросила Алира.
  - На помощь послан Наставником, как и друг наш- Пень.- ответил Роланд.
  - Хах, как видишь, я справилась и без слабаков, так что можете идти обратно! - фыркнув, сказала Алира, отворачиваясь и начиная идти в сторону города.
  - Сейчас не до твоего эгоизма и желания показать себя, Язва- жители долины в опасности! Посланный на северное направление либо опоздал, либо не справился с нашествием гоблинов... нам надо его найти, истребить тварей и, если еще не поздно, спасти жителей и товарища по учебе!- сказал Роланд.
  - Ммм... и ты, вместе с пеньком, всерьез полагаешь, что я к вам присоединюсь?- остановилась девушка. - С чего бы?
  - Вместе у нас больше шансов спасти жителей, разбив тварей быстрее, или увести крестьян под защитой отряда, оставив прикрывать отступление самого умелого бойца..., я даже готов признать таковым тебя, в присутствии крестьян!- сказал Роланд с намеком.
  - Ха, ха, ха! А разве мое превосходство над тобой подлежит сомнению?- спросила она.
  - Безусловно нет..., но они то об этом не знают...- протянул Роланд, перешагивая через труп гоблина с развороченной шипами посоха шей.
  - Нууу... хорошо..., если где то остались не добитые гоблины, то я не прочь их разыскать и перебить, все веселее, чем кружиться у стен жалкого городишки и ждать случайно забредших зеленых уродцев!- согласилась Язва.- Только не смей мной командовать, я не твой пень и... слюнявая собака, что ты с собой притащил! Хм ,и где ты взял, к стати говоря, этот блохастый куль с дерьмом?- спросила она, демонстративно помахав рукой перед своим лицом в маске, словно разгоняя запах.
  - Ррррр, грррраааф!- злобно ответил ей пес, делая прыжок на месте.
  - Ух ты, какие мы грозные! Ха, ха, хаа! Успокойся, блохастый, если не хочешь, что бы я тебя приласкала своим посохом!- потрясла она своим оружием.
  - Грраф, гаф!- присел пес, показывая готовность кинуться на противницу.
  - Фу, Клык, не стоит кидаться на всякую гадость..., в лесу тебя ждет много не добитых гоблинов.- погладив по голове, успокоил пса парень.
  - Ей!- воскликнула возмущенная Язва.
  - Ха, ха, ха!- рассмеялся Пень.- Вы такие смешные, словно десть лет в браке! Ха, ха, ха!
  Поскольку собирать вещи в поход им не нужно было, то герои сразу же направились на север долины, откуда на город продолжали нападать гоблины, кроме того, у некоторых коротышек уже было обнаружено медное и бронзовое оружие и подобие кожаной брони. Встречаемые по пути поселения оказались разграблены, а жители и животные- убиты! Гоблины привычные к голоду и ограничению мясного рациона собравшись в большую толпу позволили себе 'отпраздновать', так что вся живность была уничтожена и съедена, резко образовавшиеся излишки питания после отбора самых вкусных частей выбрасывались, привлекая хищников и падальщиков. Обнаглевшие твари даже не тронули тела людей, хотя обычно с голодухи они ели и человечину и гоблинятину и тухлятину, гоблины-налетчики даже у свиней пищу отбирали! Здесь же царил просто бардак, который можно было назвать -'разгром продуктового склада детьми-бродягами'
  - Вот это погуляли!- прокомментировала увиденное Язва.
  - Да уж, опоздали... и здесь...- протянул Роланд.
  - Сотрите, там тела!- показал Пень на лежащие в центре поселения тела гоблинов, валявшиеся сужающимися кругами по всей площади. Некоторые тела коротышек торчали из проломов в стенах окружающих домов. Подошедшие к эпицентру побоища герои были очень озадачены и расстроены увиденным- в центре круга из порубленных тел гоблинов лежало частично порубленное, частично раздавленное тело человека в ученическом доспехе 'гильдии' (в том поддоспешнике с усилением в виде кожаных и кольчужных вставок, что выдали всем выпускникам-героям) и из массы, что раньше была головой в маске торчал розовый пятачок...- Свиноморд..., вот и причина прорыва мелких уродцев.
  - Мдааа..., однако.... Кхем, однако, не похоже, что такое с ним мог сотворить отряд гоблинов...он выглядит так, будто по нему тролли с великанами 'удалую' танцевали! Хи, ха, ха!- передернув плечами, сказала Язва и истерично захихикала.
  - Хм, может быть, может быть..., но где тогда топор бедняги Эрика?- задал вопрос Роланд, почесав подбородок... маски.
   - Может, его тролль и забрал? Видите, большое пятно крови, и еще одно, будто огромная ступня в крови оставила отпечатки. - указал Пень на пятна-следы.
  - Мда, дорожки из... мозга кроек..., что еще может порадовать с утра...- пробормотал Роланд.-... не думаю, что там нас ждет гоблин с плоскостопием, однако, разобраться с тварью придется нам...
  - Эй, это дело для более опытных героев, и вообще, эта земля принадлежит клану, вот пусть аристократишки выползут из за стен города и сделают то, за что местные платят тем налоги!- возмутилась Язва.
  - Если тебя пугает одинокий тролль или великан, то тебе лучше покинуть ряды героев, если конечно не хочешь всю жизнь проходить с прозвищем Язва или Трусливая Язва...- пожимая плечами, сказал Роланд.
  - Я..., ты, да я... не боюсь! Просто... у нас может не хватить навыков для борьбы с троллем, даже оружие не зачарованное и не дробящие!- закричала Язва.- Чем вы собрались бить такую тварь?
  - Ну, мы вроде как магию учили..., не знаю как ты .а мы кое чего умеем!- фыркнул Пень.
  - Ха, да вашей магией только комаров пугать!- воскликнула девушка.- Если кто и сможет его завалить, так это я!- вскинув нос к верху, сказала она и двинулась по следам. Пожав плечами и хмыкнув, за ней последовали ее спутники, пес же, поняв, что они кого то преследуют, выбежал вперед и стал вести их по следу. След привел их к ручью, в котором развалившись, и почти перекрыв его, сидел тролль и, похрюкивая от наслаждения, ... чесал свою спину двуручным топором словно веточкой.
  - Хрууу...- многозначительно и вопросительно хрюкнул тролль. Обернувшись и увидев героев.- Оррррр!- поднялся он из водоема, размахивая двуручным топором, относительно его роста выглядящим, словно маленький кухонный.- Рррааааа!- зарычав, гигант побрел в сторону героев.
  - Молниями по туше и в воду!- крикнул Роланд, подавая сам пример.
  - Врааааа!- закричал тролль, содрогаясь от разрядов магического электричества.- Рыррр!- с нотками явной обиды в голосе, метнул он через силу топор в героев, заставив их уклониться и прекратить атаку магией.- Храаа!- схватив камень с берега, он метнул его в сторону героев. Камень едва не сбил лучника, тот увернулся, а вот деревья не успели... и оказались перебиты, как травинки, правда и сам камень разлетелся осколками, порезавшими гранями героев.
  - Ай, проклятье!- воскликнула Язва, зажимая рану на ноге.
  - Рарфф!- гавкнул пес и попытался укусить тварь, но его шкура была слишком твердой, а реакция монстра не заставила ждать- он попытался пнуть, а когда пес отскочил- прихлопнуть огромной ладонью как муху.- Гаф!- обиженно ругнулся пес, отступая.
  - Вух, вууух, вууух!- стрелы лучника стали втыкаться в широкую зеленую грудь, но вязли в толстой шкуре монстра, как мелкие занозы застревают в старых мозолях, что не чувствуют ни боль ни жар.
  - Храаа, хра, хра!- почесывая живот, рассмеялся монстр, выбирая новый камень, увеличивая его размер с помощью магии земли, подвластной ему от природы.- Раааа!- кинул он свой снаряд в сторону лучника, тут же формируя новый и кидая его уже в бегущего к нему мечника.
  - Хах!- прыгнул мечник, пропуская снаряд под собой и отталкиваясь от того, как от дополнительной опоры.- Хаааа!- нанес он рубящий удар по голове монстра, но то что разрубило бы голову гоблина, оставило лишь глубокую рану на голове и морде монстра, чиркнув по черепу.
  - Арррррааа!- взревела тварь, пытаясь лапами схватить героя. Язва применила на себя заклинание исцеления и судорожно стала открывать пузырек с зельем. Роланд попытался подрубить колено твари.- Баххх!- мощные кулаки зверя ударили по земле, выпустили магию земли, и клочок суши под ногами героя затрясся, отчего тот потерял равновесие и упал.- Ррраар!- тварь радостно взревела и подняла лапы, сжимая кулаки и намереваясь вторым ударам расплющить обидчика, но стрела впилась в зеленый зрачок.- Уаааарррр!- взвыл монстр от боли, хватаясь за раненый глаз. Язва попыталась с разбега запрыгнуть на грудь монстра, но в тот момент, когда она уже была в полете, тролль начал вновь замахиваться на вставшего Роланда, в следствии чего, ее смело лапой монстра в сторону кустов. С диким визгом и хрустом, Алира влетела в кустарник.
  - Харрр!- Роланд ткнул отвлекшегося монстра под колено и тот упал на землю, аккурат мордой в сторону кустов, куда улетела девушка.- Рррры...- злобно вращая уцелевшим глазом, монстр уставился на взвизгнувшую девушку.
  - Ааааа!- закричала она и ткнула посохом в уцелевший глаз, превращая шипами тот в фарш.
  - Врааааа!- взревел монстр, махнув лапами, сбивая деревья и выдирая кусты с корнем. В отрытую пасть влетела пара стрел, обрывая крик. Хрипящая тварь пыталась встать, но вновь свалилась от еще одного удара мечом по второму колену.
  - Ийййя!- Язва, с визгом, воткнула в ухо монстра жало посоха, с противным хлюпом он вышел через другое ухо.
  - Ик!- удивленно икнул монстр и, нащупав 'занозу', дернул за нее, выдирая вместе с посохом часть того, что было в черепной коробке.- Враааа...- захлебнулся крик боли и, качнувшись, монстр упал в ручей, обдав грязью, водой и кровью героев.
  - Мдааа... эпичненько...- прохрипел Роланд, вытирая лицо рукавом...
  
  Глава 4.
  Грибочки, говорящие двери и волчики.
  '...Ты думаешь, что ты понял это, хотя на самом деле всего лишь думаешь, что ты понял то, о чем ты думаешь...'- Какаши Хатаке.
  
  Пять дней спустя. Храм Аво. Покои Наставника.
  - Значит.... Гоблинов преследовал тролль и потому они покинули свою пещеру и проникли в долину, а тролль последовал за ними, расширив лаз магией?- уточнил итоги доклада Наставник у троих юных героев, стоящих перед ним.
  - Да, Наставник, все указывает на это!- с поклоном ответил Роланд.
  - Что же, Курощуп, твой доклад... важен для нас... Я пошлю туда более опытных героев, что бы они проверили открывшиеся нам земли по ту сторону скал на предмет наличия еще большего количества гоблинов и других монстров.- сказал Наставник, почесывая подбородок.- Вы проделали отличную работу..., и вам полагается увеличенная награда, но не зазнавайтесь и помните о судьбе товарища Свиноморда! Готовьтесь лучше, тренируйтесь с нашими мастерами и братьями, закупайте снаряжение, изучайте новые заклинания или шлифуйте старые, у вас должен выработаться свой стиль, некое сродство с магией и выбранным оружием, иначе вы погибнете.- добавил он, доставая из шкатулки три мешочка и добавляя в каждый по горсти монет.- Все, можете быть свободны.- отмахнулся он, садясь за стол и погружаясь в чтение бумаг, горой лежащих на столе.
  - Эх, имена нам не дали..., неужели победа над ордой гоблинов и троллем не достаточный подвиг!?- возмутилась Язва, когда они шли по коридору.
  -Хах, и много же у нас с того подвига? Ты что, хочешь получить 'имя' вроде 'Ушечистка троллей' или 'Летающая до кустов'?- насмешливо спросил ее Пень на что Курощуп засмеялся.
  - Чтоооо, да я тебя..., а ты еще...!?- воскликнула девушка, замахиваясь на насмешника и его товарища кулаками.- Как бы то ни было, это я его убила, а вы были только поддержкой!- фыркнув, выкрикнула она и прибавила шаг. Товарищи, посмеиваясь, пошли во двор.
  - А давай, махнем на рыбалку?- предложил Пень.- Учеба теперь не обязательна, никто давить не будет...
  - Хм, а давай, в Гильдейском лесу в реке есть пара рыбных мест! - оживился Роланд.
  Взяв в подсобке удочки, представляющие из себя тростниковые длинные стволы с плотной плетеной нитью в качестве лески, бронзовыми крючками и деревянными поплавками, раскрашенными яркими красками. Накопав червей в сыром овраге и взяв на кухне старый хлеб и немного каши, герои отправились рыбачить в лес, находящийся на территории долины, через который протекала маленькая речка, впадающая в основную реку, питающую долину и вытекающую из нее через провал под южной стеной скал, там рек вновь выходила на поверхность, обеспечивая водой и мелким судоходством Долину Южных Ветров.
  Погода была прекрасная, а рыба откормленная, так что поклевки были редки и если и случались, то пойманная рыбина стоила того, что бы провести день в ожидании поклевки. Радостно и горделиво рассказывая о своих сольных подвигах, вяло обсуждая другие новости и темы, Роланд и Зербиш, и Клык, провели весь день у реки, выловив по толстой рыбине и пятерки мелких, обжарив мелочь на костре, а из одной большой наварив суп с рисом и овощами, другу же рыбину они сдали на общую кухню толстой поварихе Маселии. Высокая, рыжеволосая, широкоплечая и круглая, словно винная бочка, женщина была столь же добра и отзывчива, сколь и умела в поварском деле. В детстве ученики часто получали от нее дополнительное питание, а то и сладости, впрочем, за это она умело подводила к необходимости помочь на кухне или по хозяйству. Женщине очень понравился пес, потому, она угостила его кашей и здоровой костью с остатками мяса, пообещав зверю сытую кормежку, если он не будет хулиганить, а так же будет сторожить кухню от воров, естественно в долине их не могло быть, но пес об этом не знал и потому гавкнул, соглашаясь.
  Устроив быт питомцу, Роланд отправился спать, а на утро его уже ждали учителя, забравшие бедолагу на тренировку... продлившуюся целый месяц! Впрочем, это пошло ему только на пользу, усиленное двумя преобразованиями тело требовало повышения нагрузок, а возможное усложнение противников в будущем- повышения навыков и расширения арсенала заклятий. Мастер-лучник обучил Роланда заклинанию 'Призрачных стрел' и заклинанию 'Огненных стрел', призывающих магические стрелы из воздуха и огня, соответственно, а так же 'Хватке зимы'- заклинанию, что сковывало льдом ноги противника, давая возможность магу-лучнику продолжить расстреливать врага на расстоянии или сбежать от него. Мастер по оружию ближнего боя обучил его заклятью 'Щит веры', создающий энергетический барьер вокруг тела героя и защищающий от части физического и магического урона, и 'Натиск ветра', что позволял прыгнуть с места по прямой к противнику, создавая ударную волну, сметающую противника.
  В один из дней, когда сами мастера убыли по делам в город Каменный круг, Роланд решил выйти на охоту в Редколесье, но через несколько шагов от ворот наткнулся на двух потрепанного вида 'коробушников', бродячих торговцев, что передвигались небольшими пешими отрядами и тащили весь свой товар на себе в плетеных из веток, соломы или тростника коробах или сооруженных из ткани и сетей рюкзаках. Один валялся на обочине дороги и зажимал уши, что то бормоча. Второй сидел рядом, на камне, украшенном затейливой резьбой, очевидно некогда бывшим частью строений древней Империи, несколько колонн и обломков стен до сих пор торчали вдоль дороги, ведущей к воротам Храма, и раскачивался с зажмуренными глазами.
  - Что случилось, эм..., уважаемые торговцы?- спросил Роланд.
  - ТИХО!- гаркнул лежачий и свернулся калачиком, поскуливая как побитый пес.- От, кхе, кхе, звуковых волн может башка расколоться, ты что НЕ ЗНАЛ!?- спросил он.
  - Эм... нееет...- протянул озадаченно герой.
  - Оооо, брат, я бы тебе показааал..., ннно я потерял свой ГРИБ ИСТИНЫ! Ха, ха,ха! - истерично засмеялся первый.
  - Гриб истины?- спросил Роланд.
  - Да, да, это ВЕЩЬ! Это ТАКАЯ ВЕЩЬ! Но мой тупой напарник...- ткнул он пальцем в сидящего товарища.-... Роб, мать его гоблиншу, уронил его в ВОДУ! Эх, обезьяна и есть обезьяна, сколь ее в дорогие одежки не ряди и писать не учи!
  - Ддддааа яяяяяя ик... чееее?- многообещающе начал Роберт.- Эййй еййй, ей! Ееееесссли будешь доооолго стоять ннннеееппподвижно, т о Я см...см о гу разглядеть твой шкелет!- ткнул он грязным пальцем с обкусанным ногтем в сторону Роланда.- Оооо. Ты жжешь гильдейский, верна?- спросил он у Роланда, сфокусировав на нем взгляд.
  - Да.- ответил парень.
  - Слууушай, браааат, мы с другом отдыхали в саду гильдии, слушаааай, прекрааасное место! Кхем, так воооот, и я там утопил паааакетик с грибами! Не мог бы ты его для нас... его на.. на... найти!? У меня есть достойная награда!- важно сказал Роб.
  - Хах, а кто ж вас, таких 'красивых', пустил в гильдию?- спросил Роланд.
  - Ааааа никто, мы заборчик перелезли и всего делов!- отмахнулся торговец.
  - Ккакой заборчик?- спросил парень нервно.
  - Ик..., да вот же он!- ткнул Роб в сторону... стены крепости..., десятиметровой крепости с магической защитой и сигнализацией, и отрядом послушников, патрулирующих ее.
  - Что? Вы перелезли стену? Как?- не поверил парень.
  - Пф, а что тут сложного!? О же мне по колено, да и Грибы Истины помогли!- уверенно ответил Роб.
  - Кхем, мдааа, ладно, забудем о том, как залезли, скажи мне, как вы потеряли свой набор Грибов Истины?- спросил парень, помассировав виски.
  - Ааааа, да я по камушкам шел, через ручей, что у говорящей двери, а она каааак чихнет, ну я и поскользнулся и куль с грибами в воду!- серьезно сказал Роб.- Слушай, будь другом, принеси нам наши грибы, а то ваши стражники какие то... злые и нервные, выгнали нас, побили, эх... словами нехорошими обзывали..., обидно! Ну, так, как, принесешь, а?
  - Хах, что же..., кажется, я понял, где вы потеряли свое сокровище, попробую достать, пока рыбы на берег не вышли захватывать власть над миром!- хохотнув, согласился Роланд и, развернувшись, пошел обратно в Храм. Предполагаемым местом потери грибов была Заводь Говорящей воды, место, где со скалы падала вода и давала жизнь одному из ручьев, питающих реку. Мягкая почва была вымыта водой и каменные глыбы, столбами торчали из воды, образуя тропинки к островкам, на которых размещали мишени для отработки стрельбы и заклинаний, а так же тренировались некоторые бойцы ближнего боя- 'словно подражая героям из гонконгских боевиков'- пришла странная мысль в голову парня. Дойдя до 'тропы', герой разделся и стал ходить по камням, внимательно вглядываясь в прозрачную воду.- Нашел!- радостно воскликнул он, увидев коричневый мешок, выделявшийся на фоне желтой глины и серым камушкам, составлявшим дно заводи. Раздевшись, он нырнул в воду, а глубина здесь достигала роста человека, и стал собирать рассыпавшиеся по дну грибы в мешочек, после чего, всплыв, поспешил одеться, так как вода была холодная.- Хм, эти грибочки должны быть интересны алхимику..., ядовитые должно быть очень, а они их ели! Хах, надо отложить несколько и показать учителю алхимии!- пробормотал парень, рассматривая сине-зеленые грибы формой напоминающие поганку. Отобрав самые целые и сложив их в свой мешок, он завязал 'улов' и понес его сдавать деге..., эм, торговцам, потерявшим грибы.
  - Ттыы вернулся, вернууулся наш герой!- воскликнул Роб, приплясывая на месте и размахивая руками.- Как поиски Истины?- спросил торговец, нервно переминаясь и заламывая руки.
  - Да, вот ваши Грибы Истины, Просветления и так далее, все что смог найти на дне и отнять у рыб!- сказал Роланд, протягивая сверток.
  - Ооооо, отважный герой, все как и полагается...: отважный герой сражается с чудовищами за Истину!- воскликнул Роб.- Вот награда для героя, живое пламя в камне!- протянул он алый кристаллический камень, излучающий тепло.- Вставь его в свое оружие и твой клинок станет прожигать твоих врагов!
  - Эммм..., вот это денек...- смотря им в след, протянул парень. Махнув рукой на странности новых знакомых, он спрятал награду в своей комнате, и вновь выдвинулся на охоту, но в этот день ему не повезло с дичью. Вечером он показал странные грибы учителю алхимии.
  - Учитель, я нашел странные грибы, не могли бы Вы рассказать мне о них?- спросил он, войдя в лабораторию алхимика.
  - Хах, и что же за грибы не смог опознать лучший выпускник года?- с насмешкой спросил старик.
  - Вот, посмотрите...- парень выложил на стол грибы.
  - Хмм...- задумчиво начал хмыкать тот, осматривая грибы.- ...это же не..., да ну, быть того не может! Ты где их взял?- спросил старик у парня.
  - У бродячих торговцев был целый пакет этих грибов, они их просто объелись и... как то пролезли на территорию Храма, за что были выгнаны нашими стражниками, однако, они обронили свой пакет с остатками грибов... и остались возле ворот ждать того, кто бы им помог забрать эти грибы из сада, вот я и пошел искать грибы, а найдя, решил забрать часть, что бы показать их Вам, очень уж странными грибы мне показались...- ответил парень.
  - Охо, хо, хо...это 'Синий демон', он же 'Ведьмина поганка', так же еще называемая 'Синяя поганка Арктура Дурного'- самый ядовитый гриб из известных! - ответил маг-алхимик, капнув на кусок гриба каким то реагентом и посмотрев на реакцию с изменением цвета гриба на фиолетовый.- Не представляю, как эти двое не умерли на месте... А в каком они были состоянии когда ты с ними говорил?- спросил он.
  - Да чушь полную несли, называли его 'Грибом Истины', говорили, что могут видеть мой скелет и прочее!- фыркнул Роланд.
  - Мдааа... живучие существа- дураки! Из этих грибов можно приготовить один из сильнейших ядов, а так же сильнейшее противоядие..., еще говорят, что есть рецепты зелья 'Глаза Дракона' и 'Призрачная плоть', но я не знаю, как их сделать, да и первые два я только при обучении варил раза три-четыре..., хах, уж очень редки эти грибы ныне!- сказал старик.- Вот, что, я забираю у тебя все грибы, в замен, сделаю тебе пузырек яда и пузырек противоядия, заодно и покажу как это делается, думаю, однажды они тебе пригодятся.
  - Благодарю, учитель!- воскликнул парень...
  
  На следующей день, он решил потренироваться в маги у водопада. Вспомнив о том, что странные торговцы упоминали что то про говорящую дверь, парень задумался- 'а что же он имел ввиду?'. Решив проверить, он после тренировки магии пошел к краю тренировочной площадки, туда, где выловил из воды грибы. В этом месте природная ограда долины в виде скал была облицована каменной кладкой с барельефами числом 12 в виде каменных дверей с ликами старцев, вдоль которых можно было ходить по узкому островку. Время и вандалы не пощадили многие надписи на этом древнем наследии Империи (так же называемой в простонародье Стародавнее королевство), так что понять что было написано на камнях стало невозможно.
  - Хм, на двери действительно похоже..., а что он имел ввиду, когда говорил про говорящие двери? Может, он говорил про то, что тут изображены лица стариков?- спрашивал сам себя парень, осматривая каменные лики. Вдруг, когда он прикоснулся к одному из сильно пострадавших лиц, камень под рукой зашевелился.- Ух еее...- воскликнул парень, испугавшись обвала, и отскочил от стены, но та и не думала рушиться.
  - 'Темен твой путь...- пророкотал оживший каменный лик старца, активно подражая мимике живого человека.- Только свет чистый развеет тьму..., а в самом тебе света мало!'- сказал каменный лик и вновь застыл с надменным видом.
  - Нннуууу... ни... чего себе!- пробормотал парень, поднимаясь с края островка, куда он отскочил и упал от неожиданности, едва не свалившись в воду.- Вот это чудо древних магов!- восхитился парень, вертясь возле каменной рожи.- Это похоже на загадку... а может, эта рожа просто всех так оскорбляет и все? А остальные?- пробормотал он и обежал все лики, но те оказались к поглаживаниям, постукиваниям и прочим 'заигрываниям' безучастны.- Ну что же..., мне все равно сегодня делать нечего, так что попробуем его открыть!- с энтузиазмом ученого, он стал пробовать привлечь внимание статуи то факелом, то свечой, то масляной лампой, то магическим огнем, даже использовал каменную рожу как мишень, но не помогло ничего. Тогда, он дождался ночи и повторил все испробованные варианты, однако, каменный дед либо молчал, либо фыркал презрительно.- Что же тебе нужно то, каменюка?- спросил Роланд у лика, но тот молчал, озадаченный, он пошел спать в казарму. Утром, едва начались занятия. Парень пошел к учителю по магии.
  - Хм... бытовые или боевые заклинания света? Хах! Зачем они тебе?- удивился старик.
  - Хочу разнообразить свой стиль, да и пригодиться может в простой жизни!- ответил парень.
  - Нууу... мы же не клановые маги, так что у нас есть толь три базовых заклятья: бытовое- 'Светлячок', призывающее слабый огонек, парящий над тобой, кстати редко кто додумывается его учить, полагаясь на обычные факелы и свечи, и два боевых 'Вспышка солнца'- всего лишь сильная световая вспышка, ослепляющая на время противника, не пользуется популярностью как практически безвредное, дорогое по энергии и 'подлое заклинание', то есть применимое для не честных драк! Ха, ха, ха!- рассмеялся старик.- И последнее- 'Стрела света'- живым только легким ожогом опасно, а нежить пойди еще найди и попади по ней! Нууу... и что из этого хочешь изучить?- спросил учитель.
  - Все.- ответил парень решительно.
  - Все?- удивился старик.- Хах, что же, этот месяц, в лучшем случае, придется посвятить учебе и помощи по хозяйству!- ехидно ухмыляясь, сказал учитель.- Готов?
  - Да, готов!- подтвердил Роланд.
  - Хах, ты сам на это согласился!- потирая руки произнес старик...
  'На самом деле учитель был добрым и отзывчивым стариком, готовым передавать свои знания ученикам в тех объемах в каких им необходимо для жизни и свершения героических поступков, однако, юные герои, как всякие дети и подростки, не горели желанием учить нудные формулы, движения и жесты рук, стихотворения-заклинания и выстраивать мыслеобразы, от того на дополнительные занятия к нему не ходило много людей. Юность предпочитала сосредоточиться на отработке навыков владения оружием или спешила вершить геройские дела, лишь со временем, у доживших до этого времени, зрелые и состоявшиеся герои пополняли свой обязательный арсенал несколькими новыми 'трюками'. Потому, лучшего ученика он решил обучить нескольким дополнительным заклинаниям, подсунув их под предлогом необходимости в освоении для дальнейшего изучения именно так нужных ему заклинаний света... Упорства нашему герою было не занимать и вопреки стараниям хитрого старика он освоил даваемый материал за два месяца...'
  Пробовать открыть дверь с помощью магии он решил ночью, когда эффект от заклятий будет более весомым.
  - Нус, надеюсь, я не зря просидел без заработка денег и славы эти два месяца, выполняя разные задания старого деда!- пробормотал он, становясь возле каменного лица. Сосредоточившись, он начал плести кружево заклинания 'Светлячок'.
  - Пууух!- ухнув, воздух перед его носом замерцал и золотой пыльцой 'сжался' в шарик размером с яблоко, повисшим над головой героя и освещая тусклым светом пятачок диаметром в два шага.
  - Ух, какой сволочи не спиться в такую темень!?- проворчал каменный лик, щурясь, но больше ничего не произошло.
  - Ааа...- заторможено протянул парень, стоя перед каменным лицом, вновь ставшем недвижимым.- И что дальше? Хах, надо попробовать другой вариант!- сказал он, отойдя к краю островка. Опять время на подготовку, чтение заклинания 'Стрела света' и в каменное лицо летит яркий луч, попадая в нос статуи.
  - Ааааапхи!- пророкотала голова, дергаясь и кривясь как живая. От неожиданности, парень отшатнулся и свалился в воду.- Ха, ха, ха!- рассмеялась голова и вновь застыла.
  -Ах, ты, плесневелая рожа...!- выругался парень.- Сейчас ты у меня получишь!- прошипел он, начиная сплетать последнее известное ему заклинание света.
  - Бдахх!- световая вспышка ударила перед каменным лицом, ослепляя и незадачливого мага и... вредную голову.
  - Ох, да что бы тебя..., мои глаза..., ослепил,...! Понаберут всяких...! Забирай свою награду и у...!- выдав очень бранную тираду, лицо, будучи плоским изображением, .... повернулось затылком к парню, а сама плита отъехала в сторону, открыв проход в скрытую пещеру.
  - Кхем, вот это да...- протянул Роланд, делая опасливый шаг под своды пещеры. Она оказалась небольшой и имела природное происхождение, но была выровнена и снабжена каменной кроватью, обеденным столом и столами для зачарователя и алхимика с каменными кубами-пуфами, заодно являющимися сундуками. Судя по пыли и гнилым остаткам продуктов, ингредиентов, книг и бытовых мелочей, данное убежище давно не посещалось, однако, все что лежало не на полках и столах, а внутри каменных ящиков- сохранилось невредимым. Увы, улов был не очень: пара книг, не читаемый дневник и чей то портрет в качестве закладки в нем, картинка лысого, татуированного мужика, склянка с зельем цветом и вязкостью янтарного меда. Собрав добычу, парень покинул пещеру.- А как тебя-то закрыть?- пробормотал он, разглядывая зев пещеры.
  - Ха!- фыркнул каменный страж, и плита вновь стала на место, скучающим ликом наружу.
  - Вот как, похоже, у меня появилась своя комната!- сделал вывод парень и поспешил в свой закуток в казармах, там, при свете своего нового заклинания он стал знакомиться с находками. 'Как заводить друзей: пособие для чайников!'- золотом гласила надпись на солидного вида книге в черном кожаном переплете и содержала примеры способов знакомств и поддержания беседе, больше напирая на банальные правила этикета ( в роде 'не ешь руками', 'не чавкай', 'не говори с набитым ртом', 'не порть воздух'), оформленная в ярких, но карикатурных картинках.- Хах, очень 'полезная книга'!- фыркнул парень, откладывая древний труд и беря в руки следующую.- Дневник, выцветший и заполненный непонятными каракулями.... В сторону! А это уже интереснее!- Последняя книга была в обложке из плотной черной кожи с белыми узорными вставками и называлась 'Защита от темных искусств. Книга заклинаний и ритуалов' Автор А.П.В.Д....ор, в редакции Г.Д.П..ер, одобрено Министерством магии для обучения юных волшебников'. Первые страницы были посвящены пространным рассуждениям о величии магии и вредности и непростительности ее темных аспектов, а так же о плохих деяниях Темных магов прошлого, особенно Неназываемого. Далее шли простые заклинания, в первой десятке которых были уже изученные им заклинания света. В конце книги была дарственная надпись: 'Дорогому другу от дядюшки Ш...!' Почему то имена были затерты и размазаны до состояния клякс. На пузырьке с зельем была надпись 'Элексир Долголетия. Хранение бессрочное, одинарная порция...'- было написано красивым подчерком, а затем корявым, как на дарственной надписи,- ', то есть выпить залпом в одну харю а то не торкнет!'- Эмх, странно все это, как будто кто то решил поиздеваться над теми, кто решит открыть дверь в скале...- протянул Роланд, крутя пузырек.- Надо проверить на ядовитость у Мастера..., но это уже завтра!- потянувшись и зевнув, закончил он и стал укладываться спать. Утром, позавтракав в столовой, герой отправился к учителю алхимии с находкой.
  - Учитель, я на месте 'отдыха' нарушителей, грибов любителей, нашел еще вот это...- протянул Роланд пузырек с зельем.-... не могли бы вы определить что это зелье делает и не опасно ли оно?
  - Ух, интересно...- протянул маг, разглядывая древний пузырек.- Сейчас посмотрим...- добавил он, подходя к столу, заставленную бутылями, банками и чашками с реактивами.- Хм, судя по всему, напиток не ядовит и не несет в себе проклятий...- бормотал алхимик, проверяя смешением капель зелья с другими зельями для проверки реакций.-... зелье не протухло, можно смело пить! Такс, выпей дружочек его при мне, во имя науки!- протянул он под нос парня склянку.
  - Эм, думаю, я воздержусь..., а то мало ли!- отшатнулся Роланд.
  
  - Ах, так, тогда я больше не буду ни учить тебя, ни покупать ингредиенты, ни определять что за дрянь, ты опять приволок!- оскорблено воскликнул старик, отворачиваясь.
  - Учитель, если зелье безопасно, почему бы Вам самому не попробовать его!?- спросил Роланд.
  - Я опытнее тебя в зельеварении, так что с практической точки зрения объективно лучше и правильнее что бы при отравлении неизвестным зельем помощь пострадавшему в подборе противоядия, и записи симптоматики, осуществлял более опытный! Пей!- ответил алхимик, протягивая зелье под нос парню.
  - Эх, если что, то во всем виноваты Вы, учитель!- вздохнув. Пробормотал герой и выпил зелье под пытливым взглядом старика.
   - Ну, как, что ощущаешь?- спросил маг, пытливо вглядываясь в лицо парня.- Удушье, чесотку, позывы в уборную или растущий хвост!?
  - Хех, да вроде бы нет!- ответил парень.
  - Эх, жаль...- вздохнув, тихо сказал алхимик...
  '...Наш смелый герой благополучно пережил эксперимент с зельем и продолжил вершить великие дела!...'
   Далее Роланда, известного в миру под прозвищем 'Курощуп', закружили дела и изучение новых заклинаний из книги 'Защита от темных искусств. Книга заклинаний и ритуалов'. Задания носили простой характер и касались истребления простых хищников и монстров первого класса опасности, а так же сопровождение странствующих торговцев, не поскупившихся на услуги героя, а не как обычно наняв простых охранников-наемников из гильдии наемников или одни, уповая на собственные силы. Никаких особых приключений больше не было, кроме атаки агрессивных хищников, пока однажды ему не выдали поручение отвезти очередную группу бродячих торговцев через половину острова.
  С коробами за плечами, в своих традиционных синих и зеленых костюмах, широкополых и высоких шляпах, и в кожаных, черных плащах, бородатые и усатые торговцы были типичными представителями своей профессии и привычно разбавляли дорогу своей трескотней, однако, в этот раз опасность поджидала их на каждом шагу. Когда караван шел через очередной лесистый участок дороги раздался гулкий звук 'Бвууууххщщщ, дащщщщ!' и герой упал в дорожную пыль, раскинув руки, а из груди торчал арбалетный болт.
  - Ой!- отпрыгнул в сторону торговец, шедший за парнем и упал, запутавшись в трясущихся ногах.- Ррразбойники!- крикнул он и тут же из кустов выскочило несколько оборванцев с топорами, копьями и короткими мечами и черными тканевыми масками на лицах.
  - Аааааа! Убьююю!- кричали они, окружая торговцев, схватившихся за свои короткие мечи, дубинки и кинжалы. Не смотря на свой глупый вид, бродячие торговцы смелые люди, привычные к нападениям в пути, как животных, так и мелких разбойничьих групп, которым всегда готовы дать отпор, беда случается тогда, когда противников собирается много, или среди них есть сильные противники, в этот раз оказалось у разбойников было оба преимущества.
  - Отдавайте все, иначе вам не жить!- крикнул здоровый разбойник в кожаной броне снятой им когда то со стражника, к которой он прикрепил бронзовые пластины на груди и плечах, судя по чеканке, ранее бывших днищами подносов или блюд.- Живо, ящики и оружие на землю!- ткнул он в сторону ближайшего торговца широким изогнутым пехотным мечом, сделанным в землях киданей, едва не попав тому по носу.- И одежду снимайте, пойдете домой налегке, свободными от мирского! Ха, ха, ха!- заржал он и все остальные разбойники, не замечая лежащего под ногами героя.
  - Хааа!- вскочил предполагаемый труп и проткнул живот стоящему возле него разбойнику.- Эх!- разворачиваясь и извлекая режущим движением меч из чрева, он рубанул по шее стоящего с другой стороны.
  - Зззомби!- закричал в истерике разбойник с дубиной, усеянной бронзовыми шипами из вбитых в палку гвоздей.- Ааааа!- успел он вскрикнуть, прежде чем снятый парнем мешок со снаряжением и лук не сбил его с ног, вырубив.
  - Ну и косой же ты, Косой!- зло крикнул другой разбойник.
  - Щас я его упокою!- воскликнул Косой, наводя арбалет на героя, взявшего во вторую руку щит.
  - Вшуууувууу!- со свистом болт вошел в дерево щита и в тот же миг герой исчез..., появившись на месте арбалетчика, а сам стрелок отлетел спиной в дерево и с треском ударился о него, стекая безвольной куклой.
  - А? Что это было? Где он? А как он там оказался? А что с Косым? Сволочь!- воскликнули разбойники, вертя головами.
  - Ребята, эти твари наших бьют, завалим их!- крикнул главарь, толкая в сторону героя двух товарищей.- Прибейте этого шустрика!- приказал он и началась кровавая потасовка. И торговцы и разбойники в основном учатся самостоятельно, потому у большинства были посредственные навыки владения оружием, совершая размашистые движения руками и ногами, они пытались попасть по противнику и уйти от ответного удара, а количество разбойников позволяло выйти шайке с победой даже при соотношении двое мертвецов-разбойников на одного у торговцев, но в этот раз у торговцев был защитник.
  - Аааааа!- закричали разбойники, напавшие на Роланда и за это подожженные огненными заклинаниями.
  - Храааа!- появился он с другого края каравана, повалив одного 'Натиском' и рубанув на большой скорости по другому разбойнику, тем самым спасая торговца со смешными 'тараканьими' усами. Подскочив к пытающемуся встать преступнику, герой проткнул ему грудь и ударил в бок толстого грабителя, пытавшегося попасть по тощему торговцу с кинжалом.
  - Гад!- воскликнул грабитель с копьем и с бранным криком побежал в сторону Роланда, пытаясь тарной атакой насадить его на бронзовое жало. Легко уйдя от такой грубой атаки, парень ударил клинком по шее противника и поджег еще одного разбойника.
  - Раааааффф!- из кустов выскочил черный пес и повалив на землю разбойника, забившего мечом одного из торговцев, вцепился ему в глотку, разрывая ее.
  - Да сколько ж можно!- воскликнул главарь и... сам применил заклинание 'Натиск', едва не разрубив Героя, но тот подставил щит, в котором и увяз клинок.- Проклятье, ловкий, ссс....!- ругнулся грабитель, отскакивая от ответного колющего выпада.- Хаааа!- сделав высокий прыжок с места, он перевернулся в воздухе и попытался разрубить героя, но вновь попал по щиту, свалившись сверху и придавив своим весом парня к земле, а руку с мечом прижав ногой.- Сссдохни, уб....!- прокряхтел он, пытаясь продавить сопротивление и проткнуть шею противника.
  - Откуда... у оборванца такие навыки?- прокряхтел Роланд, сопротивляясь.
  - Ха, ха, ха! Я раньше учился в вашей ср...ой гильдии, да только с магией у меня не получалось, вот меня и выставили служить аристократишкам..., да я не захотел лизать ж... этим зазнавшимся у...!- прорычал зло разбойник в лицо парня.- А теперь я режу их и забираю их золотишко! Ха, ха, ха!- засмеялся разбойник, вдруг, его заросшая сальной бородой рожа скривилась от боли.- Ааааа!- закричал он, потому что его ногу терзал черный пес.
  - Наа!- оттолкнул от себя главаря парень.
  - Прочь, прочь, блохастая тварь!- размахивая мечом, отогнал разбойник от себя собаку. Герой, на которого тут же накинулись другие разбойники, не успел воспользоваться ситуацией и сразить главаря, потому тот смог отогнать пса и встать.
  - Убейте шавку, щенка я сам поррррешу!- приказал главарь и напал на героя со спины, но тот отразил подлый удар и они закружили по поляне. А его приспешники переключились на торговцев и собаку.- Арррр!- главарь вновь подпрыгнул и кувыркнулся, целясь клинком в шею герою, но тот применил 'Натиск' и разбойника отбросило ударной волной воздуха в кусты, а Роланд оказался за спиной одного из разбойников, пытавшихся порубить собаку, кусающую их за ноги и ловко избегающую встреч с оружием. Не долго думая, парень рубанул того по голове и воткнул клинок в грудь повернувшегося на звук второго разбойника, куртка из шкур и выцветших разноцветных лоскутов ничего не смогла сделать и клинок спокойно пробил легкие преступника.- Гхаааа!- подскочивший к герою в этот момент главарь ударил того по спине мечом, опрокидывая того на хрипящего и захлебывающегося розовой пеной разбойника.- Аха, ха, ха! Я тебя сделал, герой- ж...а с дырой! Ха, ха, ха!- расхохотался главарь.- Умри!- крутанув меч в руке, крикнул разбойник и наклонился, что бы схватить голову противника для удобства ее отрубания мечом, но парень ударил краем щита в ступню разбойника.- Ааааа, ссс...!- вскрикнул он, отшатываясь, а герой откатился в бок и неуклюже встал, попытавшийся его зарубить подручный главаря был укушен Клыком за руку.
  - Хахх!- рубанул по кричащему от боли разбойнику Роланд, отчего из прорехи в доспехе героя высыпались осколки костяной пластины, прикрывшей его спину от удара главаря. Пес отпустил оседающего на землю разбойника с рассеченной головой и укусил за ногу другого.
  - Здохни!- закричал главарь, повторяя свой излюбленный прием с прыжком. Герой уже был готов к такому и, резко сместившись в бок, махнул клинком горизонтально, оказавшаяся на пути стали шея не выдержала и разбойник и его голова упали отдельно друг от друга.
  - Ааааа, они убили Хуго Попрыгунчика!- закричал ближайший разбойник и... остатки шайки разбежались в разные стороны, даже не прихватив ничего из вещей мертвых торговцев или товарищей.
  - Что за трусливые нынче разбойники пошли!- пробормотал парень, смотря им в след.
  - Гаф, гррраф!- согласился с ним Клык.
  - Клык, засранец, ты что же, за мной опять увязался!?- потрепал по голове пса Роланд.- Я же сказал тебе оставаться в Храме!
  - Рррффф!- фыркнул пес, отворачивая морду.
  - Ладно, ладно, все равно без тебя бы пришлось туго..., молодец!- почесал его за ухом парень.
  - Грррафф, гаф!- сказал пес, вильнув хвостом.
  - Благодарю, герой Курощуп, вы...эээ... настоящий герой!- косноязычно поблагодарил Роланда глава каравана.
  - Сколько нас осталось?- спросил Роланд.
  - Благодаря Вам, только троих потеряли, совсем, а еще семеро ранены..., мдаа... опять эта тропа стала опасной...- сказал старик.
  - Давайте поторопимся: уберем тела павших в какой ни будь овражек и обвалим его, завалив ветками, сверху скинем разбойников, а потом распределим товары и уберемся отсюда, пока твари посерьезнее оборванцев не попались!- сказал парень.
  - Хм, а Курощуп дело говорит! Правильно! Да, давайте так и сделаем!- загладили торговцы. Собрав тела павших торговцев и распределив ценный груз между собой, оставив часть товара и оружие разбойников в своеобразной могиле, отряд поспешил уйти подальше от места встречи с разбойниками. Вынужденная остановка была достаточно долгой, что бы сорвать план по ночевке у реки и на ночь пришлось останавливаться на первой попавшейся в сумраке полянке, от того утром у них был холодный завтрак из сушеного мяса, хлеба и овощей. Такой завтрак не обрадовал даже пса, но выбора не было и хмурый отряд продолжил путь. К концу дня приключилась новая неприятность- мост через широкий разлом в скале оказался разрушен, а его огрызок был заколочен досками и на них было нацарапано 'Мост не работает, идите в обход или назад!'
  - И куда теперь дальше идти?- спросил Роланд у старшего отряда.
  - Хм, думаю, стоит вернуться на последнюю развилку и пойти через Долину Трех Водопадов, но говорят там засели разбойники и со всех деньги дерут, как сборщики налогов! Да у них даже маг есть в отряде!- теребя бороду воскликнул старик.
  - Ничего себе!- удивился Роланд.- Мда, не думаю, что, даже заплатив мы сможем пройти без препятствий, разбойники могут и в спину ударить, что бы отнять все! Есть другая дорога?
  - Из тех, что не заставит возвращаться в самое начало пути... есть только через Волчью Чащобу и Гнилое болото..., но..., даже и не знаю что хуже- встреча с магом-разбойником или шальным оборотнем!- ответил другой торговец.
  - Нам нужно пройти, на нас висят обязательства, мы должны принести товар в определенный срок, иначе мы разорены!- хмуро сказал старик.- Возвращение назад займет слишком много времени, больше, чем опасный кружной путь!
  - Да...Да... Точно... Эх, верно...- невесело согласились все.
  - Разуметься, я слышал, что там водятся разные твари, и особенно волки, но разве оборотней оттуда не вывели? Что там нас ждут за опасности?- спросил парень.
  - Хах, оборотни, в отличии от волков и прочих простых монстров, могут размножаться и укусами, так что убив одну стаю, можно получить несколько зараженных, что разбегутся по лесам и со временем образуют несколько новых стай! И по неизвестным нам причинам, эти две соседние долины- излюбленные места для них и твари часто в них собираются...- сказал один торговец.
  - Да что тут гадать, просто в этих местах много зверья, пещер, мелких ущелий- тупиков и мало людей, вот и тянет туда тварей!- сказал низенький толстячек.
  - А на болотах еще водятся болотные огоньки и ведьмы, они заманивают своих жертв в топь и когда жертва достаточно протухнет, достают ее из болот и пожирают ее! А тех, кто стоек к их чарам, могут поджарить живьем магией и съесть на месте!- начали торговцы наперебой говорить различные страшилки.
  - Ладно, ладно, я понял!- пресек их гомон Роланд.- Решайте, как мы идем!
  - Идем через Волчью Чащобу.- решил глава торговцев...
  Волчья Чащоба была в плодородной низине, однако растущие в ней деревья и лианы были столь толсты и огромны, что казалось, будто деревья ветвями касаются небес, а корнями- подземного мира! Их было невозможно выкорчевать и засеять поля. Эти же деревья не давали солнцу досягать земли, превращая лес в царство сумрака и теней... в которых скрывались не только различные животные, но и твари, охотящиеся и на них и на путников, дерзнувших вступить под своды дворца короля леса. Двое суток они шли, отбиваясь от мелких стай волков, потеряли еще двоих торговцев от нападения гигантских змей. Сперва, ядовитая змея укусила в шею торговца, просто атаковав его с ветки, под которой проходил отряд, герой тут же срубил ей голову, но торговец уже пускал желтую пену и сучил ногами на земле. Второго убил на ночном привале гигантский питон, обвивший задремавшего сторожа и сломавший все кости единым движением, хрип бедолаги разбудил героя, на глазах которого змея проглотила бедолагу, но уйти не смогла, пополнив его трофеи еще одной парой зубов и шкурой.
  А потом, они наткнулись на растерзанный караван и... оборотня! Тварь стояла окровавленная среди тел, раскачиваясь и принюхиваясь.
  - Ввууууу!- тоскливо взвыл монстр, осознав скудным умишком, что новые противники слишком многочисленны и мощным прыжком с места, взлетел на нижний уровень веток гигантских деревьев и скачками с ветки на ветку скрылся в лесу.
  - Это проклятое место! Надо отсюда быстрее выбираться!- истерично воскликнул один из торговцев, заламывая руки, за что получил оплеуху от товарища, сбившую его шляпу.- Простите...- буркнул он, успокоившись, и подняв свой смешной головной убор, отряхнул его и надел на голову. Тут в кустах что то зашуршало и стало ломиться сквозь кусты.- Ааааааа!- закричал торговец и... упал в обморок. Все приготовились к битве с очередным монстром, даже с оборотнем, но из кустов выбрался раненый торговец.
  - Помо...кха, кха, гхите!- прохрипел он, опираясь левой рукой на землю и протягивая в сторону людей обрубок правой руки. С его располосованного когтями лица капала кровь прямо на ладонь уцелевшей руки. Торговцы тут же кинулись к нему и стали оказывать первую помощь.
  - Что случилось, кто на вас напал?- спросил у него старший отряда.
  - О...кха...обо...кха...ротень...он выскочил, когда мы бились с разбойниками и кха... гхаа...стал бить в спины людей!- ответил раненый.
  - Рука, как ты ее потерял?- спросил старик.
  - Он...кха, кха... он оторвал..., подумал, что я мертв и выбросил в кусты! Прощу, кха...кха..., не оставляйте меня здесь, у меня семья...- хрипел торговец.
  - Он врет, его укусили! Его нельзя брать с собой, он заражен!- завопил один из торговцев.- Что будет, когда он превратиться прямо посреди болот!?
  - Помогите! Молю!- простонал раненый.
  - Нет! Дик Паник прав, он опасен!- воскликнул другой.
  - Бросить своего предлагаете? Нет! Как же клятва?- воскликнул другой.
  - Точно, точно, клятва не рушима! Верно, клятва свята! Накликаем мы беду...- загомонили торговцы.
  - Тихо!- крикнул предводитель.- Никого мы не бросим, пока есть шанс, что он нам не соврал, пока не будет ясно, что он заражен, то мы будем пытаться его спасти!- пресек он все споры. Раненого забинтовали, влили в глотку целебные зелья и поставили в центр построения, к другим раненым. Таким отрядом они и продолжили путь до окраины долины, где в руинах древней крепости разместилось торговое поселение 'Привал Безумца'. В нем останавливались те, кто отваживался идти по этой дороге, тут можно было сбыть свои товары, если пройдя одну опасную долину, передумал идти через вторую, или просто отдохнуть под защитой стен и пополнить запасы. Из за ограниченности пространства все постройки были двух и трех этажными и длинной змеей свернувшееся в клубок заняли пространство вдоль стен крепости и спиралью завивалась к центру- старой, полуразрушенной башне, ставшей жильем для гарнизона и администрации. Дома же были постоялыми дворами, кузницей, лавкой посредника, представительством гильдии наемников, домом лекаря и борделем.
  Раненых поместили в доме лекаря, а остальные сняли большую комнату, где предлагалось спать на жестких лавках в два яруса, зато была печь в центре, вокруг которой можно было повесить сушиться постиранные служанками вещи, да и самим отогреться после всех приключений.
  Почувствовав себя в безопасности, торговцы позволил себе расслабиться и закупив дешевого алкоголя и мяса, устроили пьянку, не давая уснуть герою, да и пес был чем то обеспокоен, периодически просыпался и с лаем бежал к дверям, а потом возвращался на место и ворча засыпал.
  Утром, когда караван уже собирался уходить, герой заинтересовался звуками из колодца. Подойдя, он расслышал плески воды и гул.
  - Заинтересовались нашим колодцем?- спросил лекарь, бросавший до этого странные взгляды на караван, особенно на героя и безрукого торговца.
  - Да..., что за шум из него?- спросил парень.
  - Это не обычный колодец, как и все прочие в крепости, он не вырыт людьми в земле и грязи, а является облагороженной дырой в скале, на которой стоит наша крепость, древние записи говорят, что вода с болот, просачиваясь через землю и скалы, очищается и ручьями стекается в пустоты под скалой, образуя подводное озеро, из которого мы и берем воду!- ответил старый лекарь в зеленой мантии и смешной шапочке, похожей на мешочек с завязками, надетый на голову и удерживаемый на ней с помощью этих завязок.
  - Вот как? Хммм..., а как далеко уходят подземные тоннели, где то есть выход излишков воды?- спросил Роланд.
  - Естественно, только подземельный лабиринт столь запутан, темен и тянется так далеко, что никому не удалось дойти до выхода!- размахивая руками, ответил старик.- Только до самих болот разведан путь, однако, там постоянно льют потоки воды и очень глубокие провалы, утягивающие сразу на дно, а так же монстры, что заполонили все подземелье, так что, попытки покорить себе подземелье прекратили уже пару столетий назад!
  - Монстры? Что там за твари водятся?- спросил Роланд, заинтересованно.
  - Кого там только нет, по легендам, там прячутся потомки самого Короля Черных Драконов, которого Бог-Император Неба проклял и скинул с Небес во тьму этих пещер, а потом уже начал изгонять с небес и остальных драконов-мятежников, так что там живут первые водные драконы!- ответил старик.- Или не живут..., кто ж рискнет проверять то, если на поверхности 'безопасного' озера плавают светящиеся рыбы, размером с двухместную лодку! Ха, ха, ха!
  - Хммм..., ладно, простите, что прерываю беседу, но нам уже пора выходить, меня ждут, надеюсь, мы с вами продолжим при следующей встрече.- с поклоном, сказал парень.
  - Очень на это надеюсь, герой, очень!- улыбнулся старик.- Возьмите это с собой, так на всякий случай!- протянул он парню склянку с серебристой жидкостью, замотанную в бумагу.
  - Что это?- спросил парень.
  - Средство от оборотней... явных и тайных... все в рецепте узнаете... при свете- загадочно подмигнув, сказал старик и вновь спрятав кисти в широких рукавах мантии-халата, ушел в сторону своей лавки-лечебницы.
  - Свет? При свете?- пробормотал парень, прочтя простую инструкцию 'Полить клинок меча для отравления и магической атаки оборотней через порезы'. Герой взглянул на небо через листок и разглядел там скрытый текст- 'Безрукий возможно заражен, ночью у него был жар, но он все равно выходил из лечебницы несколько раз во двор, его видели выходящим из рукава гостиницы, в котором была ваша комната! Не спускайте с него глаз, у него осталось меньше суток!'.- Ссссскорм!- выругался парень, скомкав бумагу, и убрал пузырек в кармашек для зелий на поясе.
  - Что то случилось?- спросил участливо безрукий торговец, сверкая шальным глазом сквозь прорезь в бинтах, покрывавших все его лицо, дабы грязь не попала в огромные рваные раны, оставленные пятерней оборотня.
  - Нет, ничего, счет за ваше лечение получил..., да это уже не моя забота, а гильдии торговцев! Ваша, то есть!- ответил он с натянутой улыбкой.
  - И то, верно!- хохотнул торговец.- Ну, идем, уже все готовы, только Вас и ждут!?
  - Сейчас иду, только щит новый подберу, а то расколется при первом серьезном ударе, да и вам лучше всем купить хотя бы плетеные!- ответил Роланд и пошел к кузне-лавке оружейника...
  Торговцы нехотя согласились с парнем и купили... самые дешевые и легкие щиты...,торговцы, что с них взять..., и отряд шагнул за пределы крепости, преграждающей собой путь в болота и должной защищать от миграции оборотней и прочих тварей, однако, в горах явно где то были еще сквозные проходы в соседнюю долину и потому обе долины оставались опасны не смотря на старание правящего крепостью клана магов-охотников Лангта.
  Как и ожидалось, за пройденным ущельем не сразу началось болото, сперва, был такой же густой и темный лес, что и по другую сторону крепости, но вскоре деревья стали редеть и мельчать, а ровная площадка дороги стала искривляться, постепенно становясь пологим склоном с грунтовой тропой, будто в древности земля просела, увлекая за собой в провал и древнюю дорогу, что подтверждали попадавшиеся вдоль нее наклоненные обломки стен и колонн. Когда же лес закончился, то караван наткнулся на труп разбойника, который грыз оборотень. Тварь подняла голову и взглянула на застывших людей. Пристальным взглядом она стала осматривать ощетинившихся оружием людей и принюхиваться, потом, она гаденько оскалилась, задержав взгляд на... одноруком и, взвыв, запрыгнула на сухое дерево, стоящее рядом и скачками с одного полумертвого гиганта на другой исчезла в тумане болота.
  - Ссссскормовооо оооотродье!- ругнулись торговцы.
  - Не теряем бдительности, и не трясемся, тварь явно чует страх и наслаждается им!- сказал Роланд.- С тропы не сходить!- добавил он. Старик его поддержал и первым ступил на деревянный мост, ведущий к ближайшему клочку суши. Скользкие и разбухшие от влаги доски были покрыты клочками мха и плесени и противно чавкали под ногами, но были еще достаточно прочными, что бы удержать даже груженную телегу, так что перешли на другую сторону они спокойно. В мутной, заросшей ряской и тростником воде весело плескались лягушки, змеи и похожие на змей рыбы. Дом фермера на островке был заброшен уже достаточно давно, что бы обвалиться и покрыться равномерно мхом, сад был все еще жив, хотя и одичал. Следующий остров был в таком же запустении, после третьего острова, заросли тростника и живых деревьев на маленьких островках стали реже, глубина болота возросла, как и размер тварей, плескавшихся в ней.
  - Вуууууу!- где то вдалеке завыл оборотень.
  - О Боги, мы все погибнем в этих проклятых болотах!- воскликнул торговец.- Ай!- получил он по голове от соседа.
  - Идем быстрее! Нам надо достичь следующей крепости до ночи!- поторопил их старик. Отряд продолжил путь, вместо живых и корявых деревьев все чаще попадались засохшие коряги и... древовидные грибы со светящимися шляпками, каждое размером с приличное дерево. Пес заинтересованно пялился в воду, рычал на тварей, гавкал, бегал до с одного края настила, то с другого, но особенно часто рычал и гавкал на однорукого.
  - Тттаам, там что то к нам плывет!- закричал один из торговцев, указав на вздымающуюся волнами зеленую от плавающих растений воду. Что-то крупное и похожее на змею целенаправленно плыло к мосту, по которому шли они.
  - Да сколько ж можно!- воскликнул Роланд и попытался прогнать тварь стрелами, но она лишь ускорилась, тогда он приготовил самое сильное заклинание молнии и ударил в последний миг перед прыжком твари, по воде.
  - Вшшщчччууу!- заискрилось все болото, тварь скрючилась и извиваясь погрузилась в воду, тут и там из мути выскакивали и ныряли монстры, корчась от боли и ревя. Все буквально кипело вокруг, а парень продолжал 'прожаривать' воду, пока не убедился, что все твари сдохли или сбежали прочь.
  - Кхее, хе, хе, хе, хе!- противно похихикал сгорбленный силуэт, похожий на старуху в тряпках, стоящий возле развалин очередной фермы и растворился в тумане.
  - Ведьма, болотная ведьма! О Боги, они теперь и к дороге выходят!- воскликнул торговец.
  - Тихо, мы предполагали такое и готовились, не зря же все эти земли заброшены были, так что паника излишняя!- гаркнул старик.- С нами герой, так что отобьемся! Поспешим!
  Поскольку болото к центру становилось все глубже, да и острова были расположены не по прямой, то проложить дорогу через центр болота было невозможно, потому, настил тянулся вдоль окраин, извилистой змеей соединяя острова на западной окраине болота, причем часто получалось так, что идя на север болота, попав на северную окраину острова, приходилось возвращаться на его южный край, что бы перейти на соседний остров и уже по нему дойти до моста, ведущего на другой остров. Везде царила разруха, когда то отвоеванное у нечисти и оживленное место было вновь ей захвачено и заброшено. Когда начался вечерний сумрак, из глубин болота стали приближаться светящиеся разноцветные шары, размером с два кулака. Эти странные объекты окружили караван и стали носиться под разными безумными траекториями, издавая звуки, похожие на смех и плачь детей.
  - Огоньки! Да что же это за место такое! Осторожнее, не делайте резких движений, а не то набросятся!- зашумели торговцы. Будто поняв настрой торговцев, твари стали еще активнее метаться, норовя пролететь между людьми, коснуться шарахающихся людей.
  - Б..., достали!- ругнулся парень и сбил цепной молнией сразу несколько назойливых шаров, приставших к нему.
  - Ыыыыыыыууууууу!- взвыла стая и замигала всеми цветами радуги, после чего в него полетели огненные снаряды, испускаемые из центра каждой из сияющих тварей. Уворачиваясь от магических атак, он достал лук и стал сбивать их стрелами, на пятнадцатой сбитой подружке, монстрики предпочли сбежать от опасной добычи.
  - Хах, а они не так и страшны!- храбро наступив на мелкий гуманойдный трупик монстра, убитого героем, сказал торговец.
  - Если умеешь, то да...- фыркнул герой, выдергивая стрелу из другого тельца, похожего на жука с человеческой формой и похожими на руки с длинными когтями верхними лапами, светящаяся у живой твари кожа с хитиновыми пластинами естественной брони оказалась бледно-серой, почти прозрачной. Если стрелять точно в центр светящегося шара, зависшего для плевка огнем, то попадешь точно в живот твари, а герой был умелым лучником и почти каждый выстрел попал в цель.
  - Даххх, крак!- что-то ударилось о старое дерево, заставив героя поднять взгляд. На засохшей старой яблоне стоял оборотень и довольно скалился. Герой стал нащупывать на поясе склянку с ядом, данную ему лекарем.- Шпуук!- тугая пробка выскочила из горлышка и была отброшена в сторону, а наконечник стрелы был засунут резким движением внутрь бутыли.
  - Хррр, граф, гррраааф!- залаял пес, выступая чуть вперед и прыгая от нетерпения.
  - Храаа, вуууууууу!- ответил на это оборотень.
  - Нет, нет, нет!- закричал вдруг однорукий торговец, сжимая голову здоровой рукой и обрубком, приседая и раскачиваясь.- Нет, не надо..., больно, кха, кха, аАААААА!- кинувшиеся к нему товарищи, попытались помочь бедняге, но тот их оттолкнул, как детей.- Аррррр!- с земли уже вскочил человекоподобный монстр в обрывках одежды, бинтов и кожи того, кем он был раньше. Схватив сидящего перед ним на попе и парализованного от страха торговца, тварь занесла над человеком обрубок лапы и из него стали прорастать пальцы. В это время, тварь, что преследовала отряд, сделала резкий прыжок с ветки дерева вперед, почти мгновенно оказавшись перед героем, и сбила его сног передними лапами и своим весом, лишь чудом герой смог подставить щит под когти и зубы твари новый щит.
  - Арррр!- зло зарычала тварь, пытаясь расцарапать щит и делая в нем глубокие борозды когтями.- Вуурраа!- взрыкнула она, когда парень воткнул в бок урода отравленную стрелу и начал ее проталкивать вглубь тела.- Уррррахх!- отскочил монстр в сторону, с обломком стрелы в теле.
  - Ну, давай, подползай, у...к!- зло сказал парень, на ощупь доставая зелье и клинок.
  - Враааа!- сорвавшись с места, зверь опять сбил с ног парня, схватив когтями и зубами верхний край щита, и потянул на себя. Герой бросил меч на землю, полил его зельем и схватив за рукоять, ударил в уже имеющуюся рану, расширяя ее. Волей направив в лезвие магию, он пустил по тому молнию и стал расширять рану твари. Дико вереща, оборотень отскочил и попытался убежать.
  - Хахх!- применив 'натиск', парень сбил тварь с ног, впечатав ее в обломки каменной стены.- На!- воткнул он меч в горбатую, лохматую спину, тварь дернулась и тоскливо провыв, умерла.
  - Аааа! Нет! Спасите! Уууууу! Бхульк, кхааа- раздалось сзади, герой развернулся и увидел, что второй подкравшийся монстр напал на караван и уже убил троих торговцев.
  - Проклятье!- ругнулся герой и суетливо применил новое заклинание из найденной книги, над тварью появилось несколько светящихся шариков, превратившихся в мечи из света, заставив тварь замереть и прикрыть морду лапами, а потом в нее воткнулись сразу три клинка, пробивая грудь и спину.
  - Вууууууу!- горестно и обиженно провыл монстр и упал с края острова в болотную жижу.
  - Эх..., не задание, а полный ...!- прокряхтел герой, опускаясь на колени и учащенно дыша...
  
  Глава 5.
  Грибочки и червивые яблочки.
  '...На ошибках учатся, после ошибок лечатся...'-Какаши Хатаке.
  
  - Аааа! Нет! Спасите! Уууууу! Бхульк, кхааа- раздалось сзади, герой развернулся и увидел, что второй подкравшийся монстр напал на караван и уже убил троих торговцев.
  - Проклятье!- ругнулся герой и суетливо применил новое заклинание из найденной книги, над тварью появилось несколько светящихся шариков, превратившихся в мечи из света, заставив тварь замереть и прикрыть морду лапами, а потом в нее воткнулись сразу три клинка, пробивая грудь и спину.
  - Вууууууу!- горестно и обиженно провыл монстр и упал с края острова в болотную жижу.
  - Эх..., не задание, а полный ...!- прокряхтел герой, опускаясь на колени и учащенно дыша.- Сколько на...этот раз... убито и ранено?- спросил он, вставая.
  - Трое, но насмерть! Если бы не Ваша настойчивость с покупкой щитов, то было бы больше, если не все, да. Определенно, эти твари столь быстры и неуязвимы для простого оружия, что у нас не было бы и шанса!- ответил старший торговец.
  - Времена меняются, тварей становиться больше, а жадные люди продолжают ходить без охраны, приличных навыков, да еще и с бронзовым оружием!- в открытую укорил торговцев Роланд.- Хотя бы мечи нормальные покупали, да у наемников уроки брали... Ладно, это ваше дело! - махнул он рукой.- Что с увеличившимся грузом будете делать, надеюсь, не собираетесь тащить на себе еще и товар с этих троих?
  - Нет, сделаем тайник в тех руинах, а потом пошлем человека..., своего человека!- ответил старший торговец.
  - Отлично, тогда приступим, нам надо поторопиться, пока не стало темно, на болоте туманно, а из за этого стемнеет раньше, чем обычно.- кивнув, сказал Роланд. Тела торговцев и товар, что несли погибшие, спрятали в подвале брошенного дома, завалив проход обломками досок и мебели и оставив неприметный знак. После этого, отряд продолжил путь, поскольку болото было огромным, то ровно в дне пути от его края, с каждой из сторон, был расположен своеобразный город- Великолепное сокровище. Группа островов удачно расположенных рядом, была соединена между собой сплошным настилом, служившим и дорогой и площадью и полом для большинства хижин. На самих островах поселились хозяева города и их ближайшее окружение, маленькие и отдаленные островки заняли те кто мог себе это позволить в силу наличия определенной состоятельности или личной силы. Словно гигантский осьминог, распластанный на берегу, город звездой растянулся над водой на большое расстояние, центральные мостки были при постройке огорожены частоколом, а 'выросший' из родной 'раковины' город был защищен лишь высотой настила и кривыми заграждениями, собранными из болотных коряг. Клан, правящий этим болотом, имел одну из самых больших дружин, при том был одним из самых бедных, поскольку и без того не многочисленные фермы и поля были уже пару десятилетий заброшены из за расплодившихся монстров и весь доход города опирался на добычу и продажу ингредиентов с монстров и болотных растений, а так же предоставление стандартных услуг редким путникам. Ингредиенты хоть и были дорогими, но их добыча, да и просто жизнь на болотах, требовала от жителей крепкого здоровья и умения постоять за себя, а расходы на доставку самых необходимых товаров, да еще и обходящихся по завышенным ценам, заставляли жить всех очень бедно и экономно, а последние годы еще и голодно, потому, даже многочисленные охранники-ополченцы ходили в доспехах, изготовленных из местных материалов. Такие доспехи делали воинов похожими на варваров с далеких восточных земель, впрочем, и разбойники страдали от нехватки средств и облачались в самодельные доспехи из доступных природных материалов: ткань, кожа, дерево и кость. Поскольку город был на болотах, то с древесиной здесь были большие проблемы, так что факелы чаше заменяли свечи, а так же специально выращиваемые колонии светящихся грибов на специально зараженных столбах или принесенных из болот стволах деревьев, создавая волшебную атмосферу сказочного города... дикарей, сильно обветшавшего и едва держащегося на плаву. В город они вступили при подступающей темноте, потому. Смогли насладиться видом ночного города, сам же постоялый двор не впечатлял, сильно смахивая на деревенскую, скрипящую от любого движения внутри или ветра, лачугу больших размеров, которой по сути и являлся, не спасали ни размеры, ни три этажа с жилым чердаком. Пища была специфична и основной упор делался на мясо змей и рыбу, с гарниром из риса и соусов из разных трав и кореньев. Даже предлагали есть все это палочками или руками, что четче всего указывало на происхождение клана Ха Тенгу, владевшего долиной.
  Утром глава каравана отправился на переговоры с представителями хозяев города, что бы договориться о предоставлении им помощи по переноске товара и охране каравана, а так же договориться о доставке тел товарищей хотя бы до безопасных земель Долины Семи порогов. Герой же получал день свободного времени на приведения своего снаряжения в порядок. Его новый щит был практически насквозь прорезан когтями оборотня и раскололся бы и от плевка, а костяные вставки в нашитые на куртку кармашки были расколоты разбойниками. Поскольку именно в этих болотах и добывалась большая часть подобного рода ингредиентов, то тут было дешевле приобрести и материал, и готовое снаряжение. Рынок 'болотных дикарей' предлагал массу вариантов натуральных доспехов, начиная от курток из шкур гигантских жаб и змей, и заканчивая доспехами из костей и шкур древних монстров. Оружие уже не так стоило внимания, как броня, при всем многообразии форм и материала, основа всего было дерево, тростник, камень и кость, что не могло составить конкуренцию даже дрянному железу по практичности, особенно когда речь идет о боях с людьми, а не охоте, потому, сами местные предпочитали иметь, помимо собственных поделок, хотя бы одно оружие из бронзы или железа
  Долго перебирал герой доспехи из шкур и костей различных тварей, пока не подобрал себе нагрудник, сделанный из кожи змеи и пришитых к ней панциря черепахи и мелких пластин из того же панциря. Выпуклая пластина была прикреплена на спину и соответствующим образом подрезана, что бы не мешать движению тела, отрезанные осколки были обработаны и нашиты ниже, на пояснице, прикрывая спину и бока, грудь прикрывала нагрудная пластина панциря, распиленная на две половины, отпиленная четверть была пришита на живот, таким образом можно было и сгибаться и не переживать об отсутствии защиты живота. Наплечники и наголенники так же были сделаны из панцирей черепах, в довершении картины, он приобрел себе шит из пластины со спины черепахи, став похожим на местного и растратив все деньги, что накопил к этому моменту и взял с собой в дорогу, и то, во многом помогло то, что он продал шкуры и части тел оборотней, высоко ценившихся даже здесь, но на полную защиту тела ему не хватило. Рынок города предлагал множество товаров, сделанных из местных ресурсов: гребни, заколки, брошки, украшения, шкатулки статуэтки, рукоятки для оружия, накладки на ножны, пояса, книги, шкатулки, заготовки для зачарования- все гораздо дешевле, чем в других поселениях, но в карманах героя теперь вновь было пусто, как и в день выпуска. Дав себе зарок накопить на приобретение чего ни будь стоящего, при следующем посещении города на болоте, он пошел в гостиницу, где поужинав, сразу же лег спать.
  Утром, пополнившийся нанятыми носильщиками и охранниками, караван вновь отправился в путь, однако, город из за своего особенного расположения был длинный и за его пределы они вышли лишь спустя четыре часа, а необходимость петлями идти от моста к мосту в вовсе сделала дорогу мало отличимой от предыдущего пути. Однако, северная дорога была более безопасна, так как ее использовали для доставки и отправки товаров чаще, а конец пути патрулировали стражники из крепости Глухолесье, так же принадлежащей клану. Новые спутники держались отстранено и даже в тесной 'колее' мостков старались идти общей кучкой, исключая передовой отряд, что был обязан защищать торговцев от опасностей болота, расчищая путь и в случае лобового нападения.
  Поскольку хвост колонны и так прикрывал отряд из местных, да же носильщики были в неплохой броне, пусть и кожаной, и с оружием управлялись лучше, чем торговцы, Роланд с чистой совестью пристал с расспросами о быте на болотах к передовому отряду. Стражникам это не нравилось, но то, что он был одет так же, как и они, немного прибавило симпатии и интереса.
  - Хм, ты не из наших...- все же произнес один из них.-...откуда ты?
  - Я из Дубовой долины, но вырос и теперь служу в 'Длани Аво'- ответил парень.
  - Хм... где? Я не знаю что это за организация, город или это клан?- спросил удивленно воин болот.
  - Ну..., обычно нас все называют гильдией героев.- пояснил Роланд.
  - Аааа, так ты герой!?- более живо отреагировал наемник.
  - Да...- скромно ответил парень.
  - Хах, редко когда к нам заходят герои, еще реже они остаются в сопрвождаемом отряде, после того, как наниматели берут еще наемников!- сказал воин.- Особенно редко герои покупают у нас доспехи, почему то все такие гордые и так любят все яркое и блестящее, что оставаться в нашем обществе им претит! Ха, ха, ха! Да у них самомнения больше, чем у клановых! Ха, ха, ха! А ты, вроде, не такой...- хлопнул он по плечу парня.- Мы это ценим!
  - Угу...- согласился парень.-... а насчет героев, просто обычно суда посылают недавних выпускников или тех, кто лучше разбирается с монстрами, чем общением с людьми, так что вы имели дело с детьми, подражающими героям книг и замкнутых одиночек, как правило это выжившие глупыши, разочаровавшиеся в жизни!- ответил Роланд.
  - Ха, ха, ха!- засмеялся воин.- А ты не такой?
  - Немного того, не много сего...- ответил парень.- ...все мы так или иначе дети с ложными надеждами..., просто я чуточку больше повзрослел... или книжек перечитал... многие сверстники меня называли скучным и обзывали 'библиотекарем'!
  - Хах, а почему же на твоей маске написано совсем другое, что мальчик созрел и стал заниматься... странным?- спросил воин, намекая на прозвище.
  - Ахрр, нет, это временное прозвище, всем ученикам выдали что то позорное с заданием за год заработать репутацию на приличное 'имя'.- ответил он.
  - Ааааа, это ритуал становления мужчины! Понял! Эх, надо было раньше мне расспросить кого то из ваших, а то я зря голову столько времени ломал!- воскликнул воин.
  - Странно, что вы не расспросили об этом у других героев...- протянул парень.
  - Да говорю же, редкий гость у нас герои, чаще можно найти труп в такой вот маске где то в глубине болот, чем в сопровождении каравана, а тот кто снял маску даже с торговцами не часто заговорит, куда уж нам уж лезть, да и зачем!?- пожав плечами, сказал наемник.
  - Мммм, да уж... вы друг друга стоите...- ответил, подумав парень.- ... больше бы выходили в люди- больше бы знали! А что с ... выпускниками, те что в масках, много тел попадается? В чем причина гибели?
  - В незнании болота, его монстров и трясин... самоуверенности... тут вам не лес- с тропы сворачивать без знающих товарищей нельзя, а они, не заходя в поселение, мчаться прямо в центр болота!- почесав бороду, ответил воин.- За последние три года нашли пятерых, а сколько еще было съедено раньше, чем мы на них наткнулись...
  - Ясно..., инициативные дураки и последствия...- кивнул герой.
  - Хах, верно сказано!- одобрительно кивнул воин.
  - Аааа, я что то не помню, что бы к нам приходили сведения о погибших в этих болотах доходили.- удивился Роланд.- Да и тел ни разу не привозили.
  - Делать нам больше нечего, как из за каждого дурака снаряжать отряд! Сняли вещи и обратно в болото закинули! Мы, все же, на охоту выходим, что бы прокормить свои семьи, да еще и с риском самим сгинуть в болотах, каждый отряд возглавляет маг-дворянин, так что хоронить тех, кто посчитал охоту на монстров болот развлечением нам некогда!- с усмешкой, ответил воин.
  - Яяяяяснооо...- протянул Роланд огорченно.- А что делаете с вещами? Забрать их в гильдию для опознания погибших можно?- спросил он.
  - Нуууу..., вполне.., только, эти маски никому особо и не нужны, так, валяются как диковинки, по сундукам со старыми вещами, а то и вовсе- отдали детям играть, поди- забери у них тогда!- усмехнулся воин.
  - С кем нужно поговорить, что бы договориться о передачи масок и части личных вещей в гильдию для опознания погибших?- спросил Роланд.
  - Никто не может приказать свободному и не совершавшему преступления отдать свое имущество, так что договариваться придется либо с каждым жителем, либо с главой клана, а уже он будет делать то же самое, но уже от своего и вашего имени, думаю так я...- ответил задумчиво воин.
  - Хм, понятно, что же, я сообщу об этом руководству.- кивнув, закончил расспросы по этой теме парень.- А как большинство добывает воду? Я хоть и видел колодцы, но на такой длинный город их мало.- спросил он.
  - Маги воды тренируются в освоении стихии и заодно очищают воду, наполняя городские бочки, оттуда уже и берут воду жители.- ответил воин.
  - Маги воды? Разве бывает так, что магам не доступно больше заклинаний, разных стихий?- спросил Роланд.
  - Хм, ну, другие стихии они то же изучают, но из за особенностей местности и тварей здесь обитающих многие заклинания мене полезны, а некоторые теряют свою полезность вовсе, становясь еще и опасными!- начал пояснять воин.- Молния, когда кругом вода, может убить и самого заклинателя, а огонь может лишь ярко вспыхнуть, не причинив вреда. Как нам объясняли, наши маги долго углубленно изучали и придумывали заклинания для управления водой и землей, что бы улучшить жизнь клана, вернуть сушу и чистую воду..., вот и вышло так, что теперь вода лучше всего дается нашим магам, меньше потребляет сил, а вот другие стихии и заклинания стали слабее, словно дар сам себя ограничил! Зато теперь у нас лучшие целители и алхимики, только к нам никто не идет...
  Вот за таким разговором и пролетело время до крепости у края болота. Крепость была очередным наследием древнего государства и... мало походила на крепость, поскольку внутри было очень просторно, прямоугольник древних стен изначально не имел ни одной башни и старые, кривые башенки явно были пристроены гораздо позже с внутренней стороны крепости, и из земли торчало много обломков резных колонн, а на стенах еще можно было найти барельефы, изображающих воинов и животных. Скорее, это мог быть чей то роскошный дворец, или храм. Ныне же в руинах обосновались жители болота, построив деревянные дома вдоль стен, используя в качестве опор тростниковых крыш и навесов обломки колон. Деревянный мост подходил к острову с крепостью с левого 'бока', ближе к южным воротам, от южного края острова, начиная со дна побережья, вокруг крепости, тянулся огрызок древнего тракта, он имел несколько ответвлений, большая часть которых так же упиралась в воду. Самый северный 'отросток' дороги был продлен деревянным помостом, соединявшим его с маленьким островком, через который дорога продолжалась по другому мостку, второй островок был справа от дороги и вытягивался с юго-запада на север, уже от него был последний мосток, приводящий к набухшему влагой побережью, где неумело была сложена каменная дорога, ведущая к древней дороге, уходящей через редкий лес к широкому ущелью за которым начинался лес, не уступающий своей мрачностью прижимавшемуся к болоту с юга. Поскольку приближалась ночь, ее было решено провести на территории крепости в гостинице, мало чем отличающейся от временной казармы солдат, сделанной из сарая для скота, которому просто добавили два этажа. Крепость принадлежала 'болотникам', соответственно жили и охраняли порядок в ней и окрестностях то же они, через этот 'городок' проходило большинство мелких сделок и крупных поставок. Представитель клана жил в просторном трехэтажном домике, но владел лишь верхним этажом, остальное было зданием администрации поселения и складом.
  Переночевав в тесных жилых 'загонах', караван отправился к конечной точке пути- городку Курганные Поля. Путь пролегал через лес, до первой развилки дороги, повернув налево и пройдя еще один сквозной проход в скалах по обе стороны от которого были обнаружены руины каких то древних укреплений в основе которых были низкие башни, обнесенные каменными заборами, ибо крепостными стенами это было трудно признать, очевидно, это были постройки после падения 'стародавнего королевства', эпохи войн между кланами и племенами, делившими власть на острове. Курганные Поля- одно из наследий не только 'стародавнего королевства', но последовавших за этим войн. Изначально, в долине и так было много древних храмовых построек и подземных могил-лабиринтов, укрытых сверху холмами земли, но при древних здесь хоронили знать, чьи тела привозили и издалека, уложив мумии в специальные каменные гробы, в эпоху войн здесь хоронили всех кто умер в соседних долинах или пал в битве на ее территории. Валы небрежно разрывались, прямо на плиты крыш-входов в древние могильник бросались тела и обратно закапывались той же землей в несколько ярусов, добавляя еще земли, постепенно превращая маленькие неприметные холмики в земляные горы. Бывало и так, что проникали в сами древние могильники, используя их помещения для 'поселения новых обитателей', заодно разграбляя их. После всех войн, влекомые корыстью, бедняки стягивались в эту долину в поисках богатства древних захоронений, или проезжающих через торговый перекресток путников, а ночевать и пережидать до следующего 'заработка', оставались в местных деревнях, промышлявших разведением мелкого рогатого скота, птицы, выращиванием овощей и продажей их путникам. Постепенно, на самом большом холме возник город, оказавшийся на торговом пути между всеми уголками острова и живущий за счет торговли и увеселительных заведений. Соответственно особенностям, город широко раскинулся по холму, выплеснувшись за стены, и 'сполз' с главного холма в низину между ним и соседними холмами-курганами, отчего то что за стеной стало считаться кварталом знати и богачей, а все остальное..., хм., для остальных.
  Поскольку бродячие торговцы люди скромных возможностей, то и конечная точка встречи с покупателями была в нижних уровнях города. Рынок нижнего города представлял собой утоптанную земляную площадь, заставленную навесами и столами с товарами, на котором и часть покупателей и продавцы выглядели как прожженные жулики. К одному такому и подошел лидер каравана, это был невысокий, щуплый мужчина, в кожаном жилете, потертых синих одеждах горожанина, с невыразительным лицом и лысой макушкой. Неподалеку от его навеса крутились крупные типы в лохмотьях, под которыми проступали силуэты элементов брони и оружия, кто то в открытую держал в руках палки, обитые медными пластинами.
  - Наконец то вы прибыли, я уже заждался, чуть не потерял клиента и не разорился!- всплеснул руками, заметив их.
  - На день раньше, чем требовалось и на неделю, чем могли бы!- ответил старший торговец.- Мост по одной дороге сломан, а на другой засели разбойники! Пришлось идти через земли монстров: в болотах и лесах на нас нападали различные твари, а на болоте даже два оборотня! Да мы пол отряда потеряли!
  - Ой, ужас какой!- театрально воскликнул торговец.
  - Так что с тебя доплата не только за срочность, но и за опасность обходного пути и за гибель наших товарищей и за найм дополнительных охранников...- начал напирать старик. Пока он боролся за экономическое счастье и тем отвлекал торгового партнера от лавки с товарами, герой смог изучить ее содержимое и увидел коробку с грибами, точно такими же, какие он выловил из воды для торговцев.
  - Кхем, простите, а сколько стоят эти грибы?- спросил он у торговца, держа за ножку синий гриб. Торговец внимательно посмотрел на гриб и его глаза стали увеличиваться, будто намереваясь выскочить из глазниц, а кожа белеть, будто всю кровь стремительно откачивали.
  - Сссспрячьте!- прошипел торговец, подскакивая к парню и вырывая из рук гриб.- Такие вещи где попало и кому попало не показывают! Где вы их нашли?
  - У вас, в ящике! Стало интересно, сколько стоит, знакомый алхимик просил найти...- ответил парень.
  - Ааааа....- протянул торговец, озадаченно, вращая гриб в руках.- Ааааа! Купить хотите!? Да, прекрасный выбор, молодой человек! И прошу за мешочек всего 15 золотых!
  - Сколько? Не слишком ли дорого? Да за эту сумму можно купить хороший меч!- воскликнул парень, пораженный ценой.
  - Ну, хе, хе, хе, товар рееедкий, с южных заморских земель везут..., запрет еще этот..., а спрос большой...- хитро щурясь, ответил торговец.
  - Хм, и кто же за такую сумму готов брать грибы?- спросил Роланд с сомнением.
  - Да много кто, только за последнюю неделю у меня их брали два торговца, одна странная дамочка с чучелом птицы на шляпе и молодой парень, хотел устроить вечеринку! Ха, ха, ха!- ответил торговец.- Ну, что, берете?- спросил он.
  - Нет, спасибо, слишком дорого, надо уточнить у заказчика.- отказался герой.
  -Жаль, жаль, в другой раз товара может не оказаться!- убирая гриб на место, сказал торговец. Пожав плечами, парень пошел следом за караваном.
  - Помню, помню!- заметив его, закричал старик, заметив парня.- За Ваше старания и подвиги в пути, от имени всего товарищества, награждаю Вас дополнительной наградой, лично в руки!- сказал он, протягивая небольшой, но плотно набитый мешочек.- Остальное заберете в гильдии, согласно договора... А, камень внутри- награда лично от меня!- добавил он.
  - Эммм..., благодарю!- ответил с поклоном парень, принимая награду.
  - С тобой расплатились? Не обманули?- с участием спросил его 'болотник', стоящий неподалеку.
  - Все нормально, даже больше заплатили, чем ожидал!- ответил герой.
  - Это хорошо...- протянул воин.- Поскольку наш контракт закрыт, а скоро ночь, мы с парнями встанем лагерем за городом, у старой мельницы, так что, если есть желание, можешь переночевать в нашем лагере.
  - Спасибо за приглашение, если от души, то я с радостью сэкономлю, в смысле, присоединюсь, только по городу похожу, приценюсь что тут по чем!- ответил парень.
  - Ха, ха, ха! Ну, ну, будем ждать!- сказал он и ушел, махнув рукой. А герой решил пройтись по городу и посмотреть на награду.
   - Ух, ты!- воскликнул он позже, когда заглянул в мешочек в неприметном тупичке и обнаружил, что внутри целая горсть золотых и камень для зачарования оружия.
  - Согласен.- сказал кто то рядом грубым, охрипшим голосом. Парень повернулся на звук и увидел разбойного вида мужика в кожаных доспехах и с дубиной в руке.- А теперь ка, давай ка этот мешочек дяде, малыш, и ножичек... и вали отсюда, пока дядя добрый и не хочет тебе ломать кости!- делая левой ладонью манящий жест, прохрипел одноглазый бородач и вышедшие из за его широкой спины подельники засмеялись.
  - Хах, дяденьки, вы меня грабите?- удивленно спросил парень.
  - Оху, какой догадливый!? Ха, ха, ха! Да, грабим, и если ты сейчас нам не отдашь все ценное добровольно, то мы тебя поколотим!- ответил громила.
  - Нет, ничего вы не получите, если только по зубам!- ответил парень.
  - Нуууу... Что же, ты сам напросился!- воскликнул главарь и мощным прыжком, точно применив своеобразный прием воли, оказался перед героем и нанес сметающий удар дубиной в голову, грозя разнести ее словно тыкву. Но парень, подготовленный мастерами, успел пригнуться, и окованное медью бревно задело лишь воздух. Прием для самого разбойника хоть и был 'коронным', но то ли тренировался он редко, то ли из за того, что разрабатывал, осваивал он его самостоятельно, но после перовой провальной атаки он замешкался, дав возможность себя оттолкнуть и второй удар получился кривым и слабым, и то же мимо. Герой резким движением извлек меч из ножен, но ударить по опрокинутому врагу не успел, поскольку на него кинулись остальные разбойники.
  - Аааааа! Убью! Бей его, парни!- закричали они, размахивая дубинами и оттесняя тем героя от главаря. Отбив широкий удар вырвавшегося вперед разбойника, герой круговым движением вернул клинок в исходное положение и с шагом вперед нанес колющий удар, пробивший того насквозь. Другой разбойник мог бы воспользоваться заминкой, но для него гибель товарища было неожиданностью, и он застыл на мгновение. Герой спокойно вытащил клинок из тела и толкнул хрипящего разбойника на стоящего рядом. И тут главарь вновь применил свою технику(заклинание), в этот раз едва не попав по голове героя, заставив того подставить под удар руку. Удар был столь силен, что ее сломало.
  - Аааааа!- воскликнул герой от боли и, отбив удар приспешника главаря, применил 'Натиск', сбив обоих с ног потоком ветра и впечатав одного в стену, а главаря откинув к выходу из тупика.- Ннааа!- прохрипел он, снося голову, встававшего из под тела товарища разбойника. Сделав резкий шаг вперед и в бок, он подскочил к ударившемуся о стену разбойнику и рассек горло, тут же отскакивая от просвистевшей перед лицом дубины, которая оставаясь он на прежнем месте точно бы разнесла бы его голову в клочья, а так досталось стене, от которой брызнули щепки, часть из них попала в лицо главаря, нанеся множество мелких повреждений. Пока тот растерянно моргал, герой ткнул мечем под руку, держащую дубину, проталкивая клинок через подмышку в легкие. Поперхнувшись розовой пеной, разбойник упал.- Уууууу..., ловкий, гад! Как больно!- придерживая раненую руку, ругался парень, заодно доставая зелье из мешка. Достав заветный пузырек, герой, вправив с руганью руку в примерно правильное положение, полил конечность целебным зельем, а затем выпил остатки, несмотря на мерзкий вкус. Закинув пустую тару в мешок, он стал накладывать на конечность целебные заклинания до тех пор, пока не израсходовал весь запас необходимой энергии.- Порядок!- довольно произнес он, по вращав рукой и попробовав наносить удары мечом.- Теперь точно все на броню потрачу!- пообещал он себе. Собрав деньги и оружие разбойников, герой поспешил прочь от опасного места, хоть и самозащита здесь не только не запрещена, но и приветствуется, но стоит не исключать того факта, что разбойники не могли действовать в черте города столь уверенно, ни будь у них поддержки среди чиновников. Сбыв дубины в ближайшей лавке и заработав на этом пять десятков серебряных, Роланд приобрел на часть из них еды и пошел искать лагерь новых друзей, намереваясь компенсировать возможные проблемы с местными преступниками едой.
  Привычные к походной жизни в мокрых болотах, воины были неприхотливы и разместились в наспех сооруженном из веток лагере, собираясь готовить на ночь похлебку из каши и пары костлявых тушек птицы, так что приход героя с огромной корзиной мяса и овощей был встречен с небывалым энтузиазмом.- Ооооо! Вот это царский набор! Ого!- восклицали они.
  - В честь чего такая щедрость?- спросил глава отряда.
  - Ну, раз уж я к вам на постой, не могу же быть пустой!- ответил парень.- Кроме того, на меня напали городские разбойники и пришлось их 'успокоить', а поскольку я продавал их пожитки в костяных доспехах и я переночую в вашем лагере, то меня могли посчитать одним из вас, поэтому я просто не могу поделившись с вами неприятностями, не поделиться приятностями, так что вот на эти деньги я и закупил кое чего.- добавил он, разводя руки в стороны и обводя разложенное на траве добро из корзины.
  - Аааа..., ха, кха, ха, ха!- засмеялся главарь, и все присоединились, 'переварив' ответ парня.- Вот это по-нашему! Ха, ха, ха! И как тебе в наших доспехах?- спросил он отсмеявшись.
  - Хм, да неплохо...- протянул парень.- в меру тяжелые, дешевые, но прочные для своей цены..., удобные... и будто привычные, словно, я раньше их часто носил или видел на других..., хотя я точно не носил такое, да и ни разу не видел..., странно, в общем.
  - Мммм, быть может, ты перерожденец- был воином нашего клана, или дикарем с юга, а после смерти родился снова, без памяти как все дети, да вот только душа еще смутно помнит и тянется к знакомому?- предположил бывалый воин.
  - Быть может и так...- задумчиво ответил Роланд.
  - Только этой зауми нам на ночь не надо, давайте лучше готовкой займемся!- воскликнул глава и все поддержали такие слова. Началась спешная готовка к плотной, почти праздничной, трапезе. Плотный ужин, навязанное новыми товарищами вино и... герой потерялся в объятьях сна до позднего утра, когда он проснулся, лагерь уже сворачивали, а отложенная для него пища почти остыла. Под дружеские насмешки, он позавтракал и, попрощавшись с 'болотниками', пошел в сторону старой мельницы. Там, в небольшом овражке у ее подножия, он оставил особый камень, исчерченный рунами или другими таинственными символами, спрятав его среди других булыжников, торчащих из глинистой земли. Довольно осмотрев результат работы, он кивнул своим мыслям и произнес заклинание, перенесшее его в Храм.
  - Аааа, уже вернулся? Как прошла доставка?- спросил Наставник, на сто парень протянул ему письмо от торговцев.- Хм..., замечательно, что же, торговец пишет, что доволен тобой и условия контракта исполнены, ого, оборотни и разбойники... похвально... Кхем, что же, вот твоя награда!- протянул он герою мешочек с серебром.- Аааа, что это на тебе?- спросил Наставник, указывая на броню.
  - Доспех жителей Болота, они охотятся на тварей и у них много своеобразного товара, так что у них есть много того, что заинтересует и наших воинов и алхимиков и зачарователей, особенно если напрямую договориться.- ответил парень.
  - Мысль интересная...- протянул Наставник.
  - Да, еще я узнал у местных, что в болотах часто находят тела самонадеянных любителей поохотиться на тварей, среди них попадаются 'герои', так что у местных уже скопилось немало масок 'пропавших без вести' братьев! Но что бы они нам их отдали, придется найти чем расплатиться за возвращение вещей с каждым из охотников и магов клана, или же договориться с его главой... и говорить лучше тому, кто имеет большее влияние в Ордене.- добавил парень.
  - Вооот как, действительно, это стоит внимания..., от лица всех братьев благодарю тебя, юноша! А теперь, ступай, мне надо подумать! Хотя, стой, тут Лабиринт для тебя подготовил два задания, но выбрать нужно только одно!- остановил он героя взмахом руки, повозившись в ящике стола, Наставник достал два конверта.- Итак, Яблоневом Саду, на спорной территории, найден старый клад- целый сундук редких камней. Два Клана готовы рвать друг другу глотки, лишь бы они достались им. Что бы избежать очередной войны провинций, глава города Каменный Круг, а заодно и глава-регент одного из кланов, предложила решить спор в поединке наемников..., таким образом, тебе дается выбор: или выбрать сторону текущего хозяина земли и его арендатора и защищать сундуки до прихода подкрепления к страже города, или выбрать сторону главы города и перебить всех, кто будет охранять находку! Отказаться хотя бы от одного из них мы не можем, поэтому, надо сделать выбор: условное 'Добро' или 'Зло', жизнь полна таких выборов, мой мальчик, и тебе не раз придется его делать.- поочередно указал он на конверты, на одном из них был изображен голубь, а на другом- ворон.
  - Кхем, то есть, по большей части, разницы нет, только количество жертв их 'спора', вроде садовника с женой?- спросил Роланд.
  - Да, примерно так...- ответил Наставник.
  - Тогда я выбираю Защиту!- решился парень.
  - Что же, твой выбор- ТВОЙ ВЫБОР!- сказал Наставник, протягивая парню конверт.- Ознакомься с заданием и отправляйся не позже завтрашнего утра!
  - Слушаюсь!- ответил парень, поклонившись.
  - Да прибудет с тобой длань Аво!- махнул рукой Наставник, словно рисуя в воздухе круг.- Иди, дитя, и подготовься к бою получше, и помни- все кто придут от другой стороны- враги и их придется бить на поражение.
  - Понял.- кивнул Роланд, еще раз поклонившись, вышел из кабинета и направился в сторону магазина Крота...
  - Хо, хо, вот это варвар к нам явился!- воскликнул Крот, увидев героя в костяных доспехах.- Откуда, ты такой нарядный?- спросил он с усмешкой.
  - В болотном поселении пришлось искать замену тем пластинам, что ты мне продал и оказалось, что на месте дешевле купить готовые доспехи, чем у тебя детали, которые еще и надо будет нашивать на одежду.- ответил Роланд.
  - Вот как, и сто же тебя тогда суда привело, расчетливый ты наш?- ехидно спросил Крот, потирая лап..., то есть руки.
  - Нужен шлем и гибкая зашита рук, лучше что то из множества стальных пластин.- ответил Роланд.- Так же стрелы, зелья восстановления здоровья, сил, магии, яда упадка сил....
  - Хах, а денег хватит?- засомневался Крот...
  Закупив все необходимое для боя с сильными противниками, добавив к броне защиту для рук и шлем- горшок без наносника, но с кольчужным 'хвостом', защища.щим шею и уши, герой немедленно отправился заклинанием на окраину Каменного Круга, откуда и начал свой путь в соседнюю долину, названную Яблочный Сад из за того, что первые поселенцы предпочитали выращивать именно эти растения, хоть с тех пор садоводы занялись выращиванием различных культур, но яблоки, сидр и другие продукты из них по-прежнему занимают основу экономики долины.
  Пройдя Редколесье насквозь по одной из древних дорог, герой оказался у входа в ущелье, ведущее в долину садоводов и виноделов, там, руководствуясь картой из письма с заданием, он пошел искать ту самую ферму с камнями раздора. Хозяин оказался потомственным алка..., эм, нет, само..., кхем, садоводом и виноделом, вот! На его земле росли яблони, разбавленные посадками слив, груш, а возле двухэтажного дома был небольшой виноградник. Возле сарая с подвалом стояли кадки для скисания жмыха и бочки для дозревания вина. Сарай с инструментом и дом охранялись двумя десятками воинов в кожаных доспехах с кольчужными накладками и стальных шлемах с широкими полями. Вооружены были они мечами, пять из них были еще и с луками. Имея при себе по двадцать стрел, а на синих щитах были криво нарисованы монстры, называемые грифонами, из под брони торчали синие рукава рубахи и штаны, выдавая в них солдат дворянской дружины, а не наемников.
  - Стой, ты кто такой?- спросил старший из них, преграждая самодельную каменную дорожку.
  - Эм, я послан Храмом... 'Героев' вам на помощь!- ответил парень.- Вот письмо с заданием!- протянул он конверт.
  - Пф, мы и так неплохо справляемся, уже три налета отбили! Ха, и зачем нам такого послали? И как же звать нашего героя?- спросил насмешливо воин.
  - Курощуп.- ответил Роланд.
  - Ха...как? Курощуп? Ха, ха, ха! Кур, что ли, щупаешь? А зачем? Ха, ха, ха?- развеселился десятник.- Не уж то к ним можно питать ТАКИЕ чувства? Ха, ха, ха!
  - Пфрхх... и почему всегда такая реакция?- тяжко вздохнул парень и стал объяснять о традиции давать временные прозвища.
  - Что же, Куро...б, раз ты назначен письмом как главный защитник, то...- стой и защищай ящики, а остальное сделают мои ребята!- сказал десятник с нотками насмешки и призрения.
  - Что же, старшина Задница, я буду охранять коробки, в конце концов, меня для этого и наняли, но потрудись организовать дозоры из своих пихарей и пусть свободные сколотят заборы- рогатины, что бы с наскоку никто не смог смять вас и ворваться на территорию двора, а если и прорвется, то не сможет утащить быстро ящики, пока я сражаюсь с другими разбойниками.- ответил разозленный парень.
  - Что? Ты как со мной говоришь, сопляк!?- взревел десятник.
  - Как аукнется, так и откликнуться! Не знаю, чем вы тут все занимались, но я бы на вашем месте подготовил бы территорию к обороне, лучше сосредоточиться на обороне сарая и дома, окружив преградами и укрытиями от, магов-наемников и зверей, мало ли какие силы пришлет противник, не взирая на то, кто дал приказ-совет, а наши отношения выясним позже, если выживем, разумеется!- ответил парень.- Я видел в гильдии противоположное задание, так что они могут нанять и героя и наемников и разбойников, им видимо все равно, лишь бы был результат!
   - Харх, да ты хам, каких поискать! Что же, мы укрепим лагерь, но потом с тебя спросим за каждую лишнюю и не принесшую пользу в обороне ветку и бочку!- оскалился десятник.
  - Что же, договорились.- кивнул парень и развернулся к хозяину сада.- Где я могу пополнить запасы воды и... наоборот- слить, хозяин?
  - Аааа, герой!? - подскочил к нему толстый, низкорослый мужчина с черной с проседью бородой и широкополой соломенной шляпой на лысине.- Слава Аво, что вы здесь, герой, я уже грешным делом думал, что никто из Гильдии не откликнется! Не, господин конечно прислал стражу, но разбойников то тьма тьмущая! Ох, уж лучше бы мы эти камни и не находили- одни проблемы от них!- всплеснул руками садовник.- Джанна, супружница мая, вся испереживалась, бедняжка..., даже видеть их не может, так что мы их все в ящики сложили и в сарае закрыли, небось уйму денег стоят, госпожа городская старшина говорят на них запала, вот с тех пор нам покоя и нет! - Хаа, аааа, так вота он колодец, ага, за домиком!- указал он за угол дома.- А отхожее место, стало быть, за сараем, вон в том навесе!- указал он на кривую конструкцию из веток и бревен с дверкой из таких же досок и вырезов в форме надкусанного яблока.
  - 'Эпля макинтош, самое место для этого знака...'- возникла у парня странная и почему то забавная мысль при взгляде на дверь с необычным окошком для света.- Что же, благодарю, с остальным я сам разберусь, ах, да, не откажусь от одеял, что бы постелить в сарае.- сказал он в слух. Забросив вещи в свободный угол сарая, герой достал сушеные фрукты и мясо, устроив себе ужин. А стражники готовили себе кашу на костре перед сараем и практически всем составом столпились на освещенном участке. - Вот же безмозглые ....!- ругнулся парень, недовольный беспечностью временных помощников. Поворчав немного, он решил поспать, что бы когда союзники совсем расслабляться, проснуться и подежурить до утра. К счастью, ничего ни ночью ни утром не случилось, зато вечером парень почувствовал тревогу.- Приготовьтесь, кажется, они пришли!- сказал он десятнику.
  - Не с...ы, малец, нет ту никого, а если что, то большие дяди тебя защитят!- ответил нагло десятник, похлопав рукоять меча.
  - Вввуух!- стрела пролетела мимо уха, инстинктивно дернувшегося в сторону десятника, и воткнулась в глаз сидящего у костра стражника, тот хрюкнул и свалился с бревна. Десятник, схватившись за ухо, присел и подхватив щит, закрылся им.- Вуууух, уууххх, дууууух!- на защитников посыпались стрелы.
  - Тревога, щиты взять, к бою! Укрыться!- закричал десятник, прячась за поваленной телегой.
  - Я ээээ... пойду, жену успокою!- пискнул крутившийся рядом фермер и повизгивая от страха от каждой пролетающей мимо него стрелы скрылся в доме. Пытавшиеся прикрыть шиитами его воины получили по стреле в ноги или руки. Раненый в ногу пытался ползти, но был застрелен двумя стрелами, попавшими в грудь бедняги. Двое лучников выбыли сразу, оказавшись первыми целями разбойников после десятника.
  - Проклятье, проклятье, да этак нас тут всех перестреляют!- воскликнул стражник, прятавшийся с товарищем за плотно утрамбованным сеном от стрел, застревавших в нем, когда хлипкую защиту пробил арбалетный болт и сбил с ног того самого товарища, пронзив насквозь.
  - Вууущщщщщщсссс!- зачарованная стрела, пущенная героем, в полете разделилась на три светящихся линии, пробивших насквозь кусты.
  - Аааааааххххххррр!- раздался вскрик, и разбойник-арбалетчик вывалился из них со стрелой в груди и двумя сквозными, прожженными заклятием, отверстиями в животе. Герой вновь натянул лук и выстрелил в строну укрытия разбойника- лучника, так же удачно попав в цель. Один за одним, разбойники- стрелки сбивались ответным огнем героя и уцелевших стражей-лучников. Ответный залп разбойников убил сразу двоих стрелков, даже несколько стрел угодило в героя, но кость панциря гигантской черепахи оказалась достаточно прочной, что бы те бессильно отскочили, оставив лишь маленькие сколы.
  - Парни, бей их!- поняв, что зря теряет своих бойцов, крикнул главарь разбойников и благоразумно остался сидеть в кустах.- Арарааа!- закричали разбойники и выскочили из укрытий, размахивая оружием, и кинулись на разделявшую их со стражниками преграду из заточенных веток и столбов-кольев, собранных то в виде забора, то в виде 'ежей'.
  - За грифона!- закричал десятник, вскакивая и вынимая меч.- Руби их, парни!- гаркнул он, потрясая оружием и. подскочив к карабкающемуся через ограду разбойнику, срубил ему голову. Остальные уцелевшие стражники последовали его примеру и кинулись к 'укреплению', завязалась жестокая потасовка. Роланд лезть в схватку не стал, решив ограничиться поддержкой стрелами и держать ящики с грузом на виду. Для простых разбойников нападавших было слишком много, да и снаряжение у них было слишком хорошее и часто лишь замаскированное под разбойничий стиль костяными амулетами, нашивками, кусками шкурок и тряпок, еще и навыки владения оружием и захвата укреплений бросались в глаза. Потеряв несколько человек при попытке повалить и перелезть укрепление, разбойники притащили тела павших товарищей и кинули их на верх ограды, закрыв ими колья и шипы, после чего, уменьшив таким образом опасность, смяли сопротивление стражи в этих местах и перелезли на защищаемую территорию и оттеснили стражников от забора. Забор тут же был проломлен в нескольких местах и защитники были окружены.
  - Отойдите, девочки, мы заберем ящички и даже не помнем ваши юбочки!- глумливо пробасил главарь, вращая в руке здоровую секиру.- Ха, ха, ха!
  - Протри глаза, плешивый мул, здесь только славные воины Грифона, а ш...и пришли с тобой и если хочешь сохранить свою шкуру и своих 'шкур', то лучше тебе и им убраться обратно в ту вонючую канаву, из которой вы вылезли!- ответил десятник.- За Грифона!- гаркнул он и поднял в верх окровавленный клинок.
  - Дааа! За Грифона! Раааа!- гаркнули его уцелевшие бойцы, потрясая оружием.
  - Раррх, сами напросились!- рыкнул разбойник.- Убить всех!- приказал он и первым нанес рубящий удар по десятнику.
  - Бдамм!- щит, утыканный обломками стрел, остановил топор-переросток. Остальные разбойники кинулись на уцелевших стражников. Герой, стоя в проходе в сарай, стал спешно стрелять по столпившимся врагам, практически не целясь, но разя насмерть. Кинувшиеся на него бандиты получили стрелы в упор, последние двое убитых им как лучником были так близки, что он просто воткнул им стрелы в глаза, бросив лук в лицо приближавшемуся третьему. Тот, машинально схватил лук и застыл, удивленно смотря на летающую добычу, этого было достаточно, что бы герой вытащил клинок меча из ножен и проткнул грудь разбойника. Применив заклинание, Роланд сбил с ног сразу троих разбойников и оказался сбоку от главаря, повалившего на землю десятника весом своего оружия и силой ударов, и проткнул врага, угодив точно в щель между пластинами брони.
  - Кхыыыы..., трусссс!- прохрипел разбойник, попытавшись разрубить с разворота героя, но тот увернулся и, вынимая оружие, разворотил бок громилы.- Сссс...- просипел он и упал на землю, придавив тушей десятника.
  - Ааааа, сволочь!- завизжал щуплый разбойник с двумя короткими мечами и кинулся на героя. Он был ловок и умело размахивал парным оружием, но в тесноте потасовки, когда свои больше мешались, чем помогали, он не мог применить весь свой арсенал, в то время как для героя это была привычная ситуация, а еще у него была в козырях магия, так что Роланд смело рубил и применял магию, поджаривая врагов слабыми молниями или сбивая их с ног 'Натиском', попутно очищая пространство вокруг уцелевших возле входа в сарай стражников. Попавший под отлетающее тело ловкач был сбит и придавлен к земле, а герой его прибил к земле вместе с лежащим на нем громилой подобранным в пылу потасовки мечем.
  - Арх, тролья отрыжка! Чуть не подох под этой вонючей тушей!- скинув с себя труп главаря разбойников, прохрипел десятник и встал, поднимая треснувший и прорубленный в нескольких местах щит.- Аааа! Убью всех, с...!- кинулся он в драку, умело расправляясь с противниками и грубыми командами собирая отряд. Может, так бы герой и стражники отбились от разбойников, но...ловкая фигурка с посохом залезла на крышу сарая с товаром раздора...
  - Ийяллалайййхууу!- противный голос раздался со стороны крыши сарая и мелкий противник в серых лохмотьях и маске, использовав древко посоха как упор, спрыгнул на стражников, развалив строй.- Ннна!- сметающий удар, сопровожденный энергетическим всплеском, разметал всех, включая разбойников.- Хах!- новый враг воткнул острый наконечник посоха в глаз стражника, на котором продолжал стоять.- Ха!- второй удар сверху вниз убил еще одного мечника.
  - Тварь!- рыкнул герой, 'натиском' сбивая в сторону нового врага, отбрасывая его к стене сарая. Добить его не дали разбойники, кинувшиеся со спины, пришлось отвлечься на них.
  - Иййяяяяяллаха!- закричал очнувшийся ловкач с посохом и ударил по стражнику, бившемуся рядом с героем. Загнутые лезвия зацепились за шею и пробили наплечник стража, заставив его заорать от боли.- Твой противник я, Куро...б! Я слышала, что ты выучил пару новых приемов, да? Ха, ха, ха! Ты не один такой, надеюсь, ты выучил что ни будь стоящее, что бы суметь меня развлечь, потому что иначе ты ко мне и близко не подойдешь!- крикнул враг в маске знакомым и злым голосом, дергая посох на себя. Лезвия со скрежетом разорвали доспех и шею стража, и он упал на землю, орошая кровью землю и стоящих рядом.- Нннаа!- посох устремился к лицу Роланда, но тот успел пригнуться, так что отделался лишь царапиной на маске. Крутанув в руках посох, враг вновь попытался ударить, но герой заблокировал удар щитом.
  - Что ты делаешь, Язва?- спросил Роланд у нее.
  - Решил работать в саду? Я всегда знала, что это твой предел, деревенщина!- насмешливо сказал Язва.- Я взяла противоположное задание..., посмотрим, кто из нас лучший!- воскликнула она.- Хотя, это и так ясно! Я лучше тебя и потому я... побью тебя и всем докажу это... всем!
  - И это единственная причина работы на воров и убийство стражников?- с удивлением спросил герой у девушки.
  - Это работа... и для них...- указала она на стражников.- ... и для них...- указала концом посоха на воров.- ..., да и награда у меня будет больше, чем обещали тебе, впрочем, тебе ее так и так не видать! Ха, ха, ха! Ийййехуууу!- резко оборвав смех, девчонка ударила посохом в землю и сделала прыжок перед, используя его как опору, выбрасывая тело вперед и выпрямляя ноги, вложив таким образом в удар весь вес, инерцию и силу своего тела, она опрокинула героя, едва успевшего подставить щит, приземляясь ему чуть ли не на ноги.- Нннаа, ннна, ннаа!- начала она наносить то колющие, то дробящие удары по лежащему противнику, но тот ловко отбивал щитом из панциря черепахи или щитками на ногах и пытался встать.- Ты прям как черепаха, ха, ха, ха! Думаю, я сварю из тебя суп! Хотя... кто станет ж...ть такое д...о!?- издевалась она, преследуя перекатывающегося противника и пытаясь его убить или как минимум покалечить. Разозлившись, от того, что при всех имеющихся навыках он не может даже встать для побега, Роланд кинул в лицо противницы 'светлячок', а затем- молнию.- Ай, уииииии!- взвизгнула девушка и отскочила на подгибающихся ногах пытаясь протереть слезящиеся глаза, но маска помешала, а что бы снять ее требовалось время, которого у нее не оказалось.
  - Рарррх!- герой качнулся на спине, задрав ноги и резко опустив, движимый инерцией, вскочил.- Нхааа!- три удара щитом вырубили противницу.
  - Хоббова ж...а, героя убили!- крикнул разбойник и... остатки шайки кинулись прочь, не смотря на сохранившееся численное преимущество. Подхватив лук, герой выстрелил несколько раз в любезно подставленные бегунами спины, оставив 'на удобрение сада' еще пятерых головорезов.
  - Уфх, уфх...Так их, гоблинские отродья, столько парней порешили!- произнес десятник, зажимая левой, едва не отрубленной рукой рану на левой ноге, а правой держа меч и пытаясь ей же зажать рану на двух половинках левой руки, рана была до кости и даже была видна глубокая зазубрина на ней.- А эта п... в маске, что ли их главная?- спросил он у героя.
  - Гхем, видимо...нет, просто она была нанята ими для усиления отряда, а когда лидера и ее как двух лучших бойцов шайки выбили, а у нас еще есть вы и я, то остальные решили что лучше сбежать без награды, чем быть награжденным железом в пузо.- ответил парень, хватая за ноги и начиная волочить тело поверженной противницы в сторону зарослей.
  - Что ты собрался делать с трупом этой ш...?- спросил десятник.
  - Да надо бы прибраться, а то до утра еще сидеть здесь в ожидании подкреплений, как я понимаю.- ответил герой.
  - Кхем, согласен, сейчас я и мои парни перевяжемся, в себя придем, и поможем..., фуууххх...- сказал десятник.
  - Вот, держи, полей на рану и выпей!- вытащил из кармашка на поясе маленький пузырек герой и протянул его десятнику.
  - Благодарю, это ценный дар!- удивился десятник.
  - Рука дороже, потом отдашь.- ответил парень, и продолжил оттаскивать тело.- Такссс... и что мне с тобой делать?- встав во тьме зарослей, спросил он 'труп' и посох. Достал зелье для обеззараживания мелких ран и, сняв маску противника, плеснул на разбитое лицо жгучей жидкостью.
  - Айч...- ожил 'труп' и открыл глаза, поморгал, пытаясь понять, где он.- Архх!- нашарив глазами свое оружие, сделала ловкий кувырок в сторону посоха, схватила его и вскочила Язва.- Ты? Что ты...
  - Тихо, ты проиграла, разбойники разбиты и бежали, так что для тебя все кончилось, про то, что ты из гильдии, в потемках и запале боя никто не понял, кажется, кхе, так что тебе лучше притвориться трупом или сбежать прямо сейчас...- прервал ее парень.
  - Ха, ха, ха, ха! Проклятье, ты выиграл, ОПЯТЬ!- сплюнув, воскликнула Алира.- Похоже, сегодня победа остается за тобой, но твоя удача не будет вечной, дружок, в следующий раз я буду наготове и твой грязный трюк не сработает!- зло добавила она и растворилась в сиянии портала. На земле что то блеснуло, и герой подобрал покореженную брошь девушки в виде маски вытянутого лица.
  - Пф, о мудрый Аво, и что с этой девчонкой не так?- спросил он вечернее небо и звезды.
  - Экхеее, хеее, хе....- послышалось сопение и кряхтение из за кустов и герою вышли воины, таща за собой большие носилки, на которых были свалены раздетые тела разбойников.
  - Ээээ, а с кем вы здесь говорили, господин герой?- спросил десятник, шаря глазами по округе.- И где тело твари с палкой?
  - Увы, она претворялась и сбежала, как только я отвернулся, однако, переживать не стоит, она теперь больше мой личный враг, чем ваш, признала поражение и обещала испортить мне следующее задание, а потом сбежала с помощью магии!- ответил Роланд.
  - Хм, надеюсь, вы знает, что наделали...- нахмурился десятник.- Ладно, мы с парнями все равно благодарны за помощь, ведь ты мог просто запереться в сарае и отбиваться от тех, кто бы лез через дыры, а еще ты зельем поделился, так что в страже города у тебя теперь есть друзья!- протянул он руку для рукопожатия...
  Ночь и утро прошли спокойно, а в полдень к ферме пришло подкрепление в виде пятидесяти стражников, которым было приказано доставить камни к лицу, выигравшему спор за их обладание ценой жизней людей. Опасаясь, что возможное новое нападение будет серьезней, герой, не смотря на то, что его задание выполнено, решил проводить караван до города...
  
  Глава 6.
  Белый клык и его товарищи.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"